Сохранить .
Перевозчица Наталья В. Бульба
        Капитан #1 Я, в прошлом, любимая дочь высокопоставленного чина объединенных космических сил Галактического Союза. Выпускница военно-космической академии. Самый молодой первый помощник капитана малого пограничного крейсера… В прошлом.
        Каждый из них был лучшим в том, чем зарабатывал себе на жизнь. Я долго думала, зачем же тогда им я: слишком амбициозная, слишком хрупкая? Потом поняла. Без меня они были лучшими, но одиночками. Со мной они стали - экипажем. Лучшим экипажем среди свободных перевозчиков, бельмом в глазу почтовых корпораций.
        Ну а я была всего лишь их капитаном. В настоящем.
        Наталья Бульба
        Перевозчица
        Посвящается моей бабушке, Наталье Орловой.
        Ее жизнь внешне была мало чем примечательна, но каждый день в ней был подвигом.
        Не мечтая дожить до глубоких седин,
        Мы опять собираемся в путь.
        И выходим со смертью один на один,
        Чтобы снова её обмануть.
        Если мы не вернёмся, кто вспомнит о нас,
        Кроме горстки таких же бродяг?
        Но должны мы на место доставить заказ
        Точно в срок. По-другому никак.
        Пусть не будет потом никаких похорон,
        Но за гранью сгустившейся тьмы
        Нас по-дружески встретит усталый Харон -
        Перевозчик такой же, как мы.
        Наталия Фейгина
        Пролог
        Генерал Орлов смотрел на голографическую кальку галактики, а видел… будущие проблемы. Союз разросся, стал тяжело управляемым.
        Переданные скайлами технологии слегка затормозили этот процесс, но не смогли остановить его полностью. Кангорат хоть и считался самым крупным из освоенных секторов, значительно уступал в размерах их коалиции и не нуждался в столь мощных средствах коммуникаций.
        Так что с этой задачей, одной из первоочередных, но далеко не самой трагичной, им предстояло разбираться самим.
        Страшнее была та зараза, что лезла к ним из зоны, которую с чьей-то легкой руки называли Окраинами.
        Войны последних столетий сделали эти системы рассадником того, что в давние времена на Земле называли пиратством. Только масштабы были иными.
        Иар, Гордон, Эори - лишь самые крупные из нескольких десятков планет, где вольные чувствовали себя в полной безопасности. Имена некоторых капитанов успели обрасти легендами и стать синонимами неуловимости и жестокости.
        Паутина их влияния продолжала разрастаться.
        Смельчаки и авантюристы всех мастей открывали новые пути из одного конца доступной им вселенной в другой. Торговцы живым товаром, дурью, запрещенными препаратами, оружием, секретными навигационными картами искали тропинки внутрь Галактического Союза и, что было уже неоспоримым фактом, находили.
        Расстояние и недоступность больше не были им подспорьем.
        Утешаться тем, что у них еще оставался шанс сработать на опережение, Орлов не собирался. Догадывался, какой будет цена за малейшее промедление. Пример других секторов, уже давно столкнувшихся с этим феноменом, служил веским доказательством тому, что опасность вольных он не преувеличивал.
        К тому же привычными методами справиться с вольными оказалось практически невозможно.
        У пограничных служб и флотов другие задачи. Границы секторов - понятие слишком условное. У каждого астероида или точки прокола базу не поставишь. Ни одна экономика такого просто не выдержит.
        Но это была только видимая часть айсберга.
        Правители соседствующих с Окраинами объединений относились друг к другу весьма настороженно, любая попытка агрессивной политики, даже по отношению к отбросам общества, была способна послужить поводом для нового конфликта.
        Орлов был потомственным военным и о том, что война - зло, хоть иногда и неизбежное, знал не понаслышке. Его первая жена погибла буквально в последние дни боев с самаринянами.
        Этой смерти он себе так и не простил, но мог не допустить других, если справится с поставленной перед ним задачей. Он собирался сделать и невозможное, лишь бы несчастье не повторилось, хоть и отдавал себе отчет, что на фоне известного ему задача выглядела едва ли не безнадежной.
        Два сектора из четырех, что непосредственно граничили с Окраинами, предпочли сражаться с контрабандой внутри своей структуры, взяв часть ее под контроль и пытаясь вырвать с корнем то, что сорными травами прорастало в теневую торговлю.
        Стархам удавалось сдерживать их рост, но методы… Император Индарс до сих пор считал, что жестокая казнь на главной площади его столицы вполне способна не дать распространиться заразе. Пока что он выигрывал эту битву, но… что будет завтра?
        А вот люценианцы уже сдались. По оценкам его службы, почти четверть от доходов сектора оседало в карманах вольных. Еще чуть-чуть, и империя падет перед становившейся все заметнее экспансией в ее экономику. Кажется, правитель Люцении уже смирился с этой мыслью.
        Кому более-менее удалось бороться с вольными, так это демонам и скайлам. Но тут использовалась совершенно иная стратегия.
        Скайлы были слишком закрытой расой и разбирались с чужаками способом, который считали единственно верным: предупреждение и немедленно следующий за ним залп на поражение.
        Это работало. Вольные с подданными кангора Синтара предпочитали не связываться даже тогда, когда те появлялись на их территории.
        Демоны не прятались от внешнего мира, но их спасали традиции. Верность и неподкупность служили хорошим барьером.
        Вспомнив о демонах, Орлов непроизвольно скривился. Император Хандорс лично обещал ему, что присмотрит за дочерью, но боль это не унимало. Он готовил ей место в службе, идею которой они со скайлами разрабатывали уже несколько стандартов, но ошибся. Теперь Наташа была среди тех, против кого он собирался начать войну.
        Не вольная, но настолько близко к той грани, за которой ей не будет прощения, что каждый новый ее заказ заставлял его торопить события. Он должен был вернуть дочь до того, как станет поздно что-либо изменить.
        - Мы успеем.
        Капитан Таласки подошел к Орлову, встал рядом. Мысли генерала ему были хорошо известны. Таким уж он уродился, знал даже то, что и не хотел бы знать.
        - Что скайлы? - Генерал поддержку капитана не принял, перевел разговор на более насущные проблемы.
        - Мы договорились по туорану. Кангор настаивает на особой секретности операции, но я заверил его, что прикрытие будет идеальным.
        - Кого собираешься использовать?
        Орлов был уверен в своем офицере, эта игра была далеко не первой, за которую тот брался. В большинстве из них выигрывал именно он.
        Риск был для Таласки воздухом, адреналин в крови - пищей. Ну а способности эмпата и дружба со скайлом - прекрасным подспорьем к умению все преимущества противника обратить себе на пользу.
        Не преуспел он лишь однажды, но тут уж не его вина. Дарил оказался рядом с Натальей первым.
        - Джессику и Данкина.
        - Лорда и леди Уэлри? - с ноткой удивления переспросил генерал, мысленно разбрасывая по двум столбцам все «за» и «против».
        Ответ подчиненного еще не прозвучал, а Орлов уже оценил все выгоды подобного решения. Колдун и ведьма. Они и правда обладали кое-какими талантами, особенно Джессика. Ее предвидение будущего не раз становилось подспорьем в их делах.
        Генерал вынужден был признать, что там, где появлялась эта парочка, все заканчивалось фиаско для их оппонентов.
        - Они уже не раз бывали на Новой Земле, да и со скайлами у них сложились весьма дружеские отношения.
        - У них или их правнучки? - позволил себе улыбку Орлов.
        - Жосси просто чудо, - согласился Таласки, но тут же сменил тон. - Их будут сопровождать, скайлы предпочитают не рисковать. Искандер гарантировал постоянную связь с лордом.
        Орлов кивнул, с каниром ему уже приходилось сталкиваться.
        - Я рад, что за эту операцию с их стороны отвечает именно он. Когда собираетесь начинать?
        - Как только мы разберемся с невестой Гарбушина, а он…
        Чем собирался заняться Искандер, Орлов так и не узнал, его вызывал командующий. Данные по Харабу, которые передал генерал, подтвердились и из другого источника.
        История 1
        Корона кангора
        Створки двери разойтись не успели, я оказалась быстрее электроники. Так происходило далеко не в первый раз, я уже почти привыкла, только терпеть не собиралась.
        Кулак впечатался в блок аварийного открытия дверей, что-то внутри него жалобно пискнуло, потом над панелью показался дымок, и… я вошла в зал. Как всегда, мало обращая внимания на тот шухер, который сопровождал мое появление.
        Зал был почти полон, обычное дело для этого заведения. Космические бродяги, возвращаясь в гавань, предпочитали относительно спокойную, в их понимании, обстановку, приличную кухню, ну и… конечно, девочек. Здесь можно было найти все это и даже больше.
        Окинув тяжелым взглядом помещение и цыкнув на охранника, тут же сообразившего, с кем он собирался связаться, повернулась к столику, который считался «нашим». «Мои» были уже там. На шум не обернулся ни один. Догадались, кого принесло.
        - Эй, крошка… - раздалось за спиной, тут же сменившись скрежетом зубов и едва слышным ругательством.
        Дарил появился своевременно для несчастного, успел откинуть его куда подальше, пока я уговаривала сама себя не трогать не узнавшего меня идиота. Что поделать, в свои тридцать я выгляжу как юная и неискушенная выпускница закрытого пансиона для особо одаренных девиц!
        Мой помощник и телохранитель в одном лице многозначительно хмыкнул - некоторые мои мысли для него секретом не являлись. И ведь прав, сегодня на мою мнимую невинность намекал только чуточку наивный взгляд, который уже давно мало кого вводил в заблуждение.
        - Здесь чужие, - шепнул он, сдвигаясь так, чтобы мой интерес не был слишком заметен.
        Он опоздал, я уже увидела четверку слева. Они сильно выбивались из пусть и разношерстных, но чем-то неуловимо схожих посетителей этого притона.
        Несмотря на это, я все равно воспользовалась возможностью посмотреть на пришлых еще раз. Уж больно хороши. Особенно один.
        - Скайлы! - прошипела я, буквально прижавшись к Дарилу. Так удобнее было любоваться.
        Твари они, но до чего привлекательные.
        - Какого бешеного их сюда занесло? - Мой помощник свой шанс не упустил. Знал, что получит по тем самым лапам, которые сейчас распускал, но пугаться будущего было не в его привычках.
        - А вот это бы я хотела у тебя спросить, - прикусив удачно подставленное ухо, проворковала я. - Я тебе за что плачу?!
        - Я думал, за собственную шкурку да за то, что рулить умею.
        Вот кобель! Но, надо признать, из тех, кто верен до самой смерти. Таких как он - мало, и все в моей команде.
        - Ладно, хватит отсвечивать да народ развлекать! - Скрывать от него свое недовольство я не собиралась. Не идиот, сам понимал, что напортачил. - Займись!
        Последний тяжелый вздох, и Дарил, демонстрируя вселенскую скорбь, оторвался от меня и исчез в лабиринтах коридоров. Попасть сюда непросто, выйти отсюда - отдельная история.
        Я же, продолжая нервировать всех подряд своими вульгарными манерами (меня слишком хорошо знали, чтобы поверить в представление), спустилась по лестнице вниз. В повороте бросив быстрый взгляд на приглянувшегося мне скайла, походкой загулявшей портовой девки двинулась к низенькому столу, облюбованному моими мальчиками. Самый младший мне едва ли не в отцы годился, что не мешало мне о них заботиться. Закон выживания в этом мире. Я забочусь о них, они - обо мне.
        Мое кресло меня уже дожидалось, я не терпела сидеть на полу, как здесь было принято. Исключения ни для кого, кроме меня, не делалось. Я бы тоже его не заслужила, все решили выигранные гонки.
        В тот раз мы с Тадеусом, хозяином этого притона, поспорили на желание. Победила я, а он не смог доказать, что его навигационные карты подпортил запущенный моим хакером вирус. С тех пор я сидела в кресле, как бельмо в глазу, а он каждый раз, когда я появлялась, старался исчезнуть куда-нибудь, лишь бы со мной не встречаться. То ли я умела уговаривать, то ли он не мог устоять перед моим обаянием, но каждый раз мы спорили. Он проигрывал. Всегда.
        Дарил утверждал, что в Тадеусе было что-то от мазохиста: больно, но тянет. Помощнику виднее, он старше и опытнее. Это не мешало нам с ним быть друзьями. Сколько раз он меня выручал… сосчитать трудно.
        Села спиной к залу - еще одна обманка, зеркальные вставки на стене напротив давали шикарный обзор. Расправила длинную юбку, плотнее запахнув разрезы, чтобы не засветить пушки. С ними вроде как не пускают.
        - Я много пропустила? - поинтересовалась у Тараса, своего первого пилота, принимая у юнги бокал с соком.
        Я бы выпила чего покрепче, но не позволяла себе ничего подобного после одного памятного случая.
        Дарил тогда забыл меня предупредить (так я и поверила его оправданиям!), что их, демонов, вино на людей действует своеобразно. Клапаны у меня сорвало после первого же бокала.
        События происходили на его родной планете, на юбилее повелителя. Запомнились надолго.
        Проснулась в шикарной спальне. Интимный полумрак, отблески горящих свечей играют на гранях кубков из горного хрусталя. Подо мной - бешено дорогой истханский шелк, надо мной - тонкая паутина сельвинских кружев, на мне… ничего. И только в теле поразительная легкость, а в душе - покой и умиротворение.
        А у раскрытого окна на фоне мерцающего звездами неба стоит сам император Хандорс, едва одетый (если кусок ткани вокруг бедер можно считать за одежду), и так плотоядно смотрит в мою сторону. Стыдно было… жуть! Я ничего не помнила!
        Потом уже, когда Дарил заметил, как настойчиво я избегаю посадок на Ярлтоне, признался, что между мною и его отцом ничего не было.
        Лучше бы молчал и дальше. Стыдно стало вдвойне.
        Так я перестала пить.
        - Сегодня тихо, - улыбнулся Тарас, взмахнув опахалами-ресницами.
        И вот за что, спрашивается, мужику такое наказание?! Внешне - ангел во плоти, только характер сволочной.
        - Пока тихо, - поправила я его, намекая, чтобы не расслаблялись.
        Гордон - порт вольный, тишина - признак назревающей бури. Не сказать что здесь нет законов, да и ревнители порядка следят, чтобы обходилось без трупов, только редкий день проходит без драки, в которой в ход идет что-нибудь более серьезное, чем плазменные ножи. А уж присутствие скайлов нечто подобное просто гарантировало. Бойцы они хоть куда, но с такими заморочками в голове, что без дури их логики не разберешь.
        Из всех рас с ними только демоны и мирятся. Но эти настолько самодостаточны и сильны, что могут себе позволить на многое смотреть свысока.
        - Что у посредника? - вскользь уточнил Тарас, подавая мне тарелку.
        Мои вкусы он знал, а если и не угадывал иногда, то в пище я была непривередлива.
        - Темнит он что-то, - нахмурилась я, вспоминая разговор, который был похож на хождение по кругу. - Вроде и есть у него что-то для нас, но не сейчас, а чуть позже. А когда это чуть позже - пойди разбери. Я ему вопрос, а он кроме «кхм», ничего сказать не может. Я ножку выставлю, он взгляд отводит, я пуговку на лифе, будто невзначай, расстегну, а он только пыхтит.
        Пока рассказывала, глазками на своих мальчиков постреливала. Те сидели суровые, едва смех сдерживали. Знали ведь, демоны их задери, что я таким образом дела никогда не вела.
        Свистнув, показала юнге на подставку для ног. Тот, чуть не запутавшись в собственных ногах, кинулся исполнять мою просьбу. Ребятки сделали вид, что даже не заметили щенячьего порыва. А все не вовремя проснувшийся материнский инстинкт. Пришлось тогда доказывать, что мальчишка сам пробрался на корабль, пока мы стояли в порту.
        Устроившись удобнее, откинулась на спинку. Тарас тут же подвинулся ближе, прижимаясь спиной к моим ногам.
        Не бережет моей репутации!
        - А темнит он потому, что его очень вежливо попросили, - выдохнул в ухо неожиданно объявившийся Дарил.
        Вот демон… Я его даже не заметила!
        - Чувствую, мне очень не понравится то, что ты раскопал, - протянула я, радуясь, что сумела не вздрогнуть.
        Жизнь у меня такая, вроде я и капитан, но… каждый день, как первый раз за штурвалом.
        Знала, что так и будет, но в тот момент, когда принимала решение, другого выхода у меня просто не было. Или… был, но я посчитала, что так будет лучше.
        В любом случае не раскаивалась. И никогда не оценивала, потеряла я больше или приобрела, когда стукнула дверью.
        Горько было до сих пор, но я этого не показывала. Это были мои проблемы, с ними я предпочитала разбираться сама.
        Из меня и моего экипажа малого патрульного крейсера сделали козлов отпущения. Я и капитаном-то не была, первым помощником. Но тот отбыл на поверхность, жена у него рожала, а я осталась исполняющим обязанности.
        К утренней вахте командир должен был вернуться, а во время вечерней - прорыв. Нарушитель в моем секторе, а у меня приказ - не лезть. И ладно бы обходной маневр, секретная операция… Нет ведь, открытым текстом, что таким малолеткам, как я, рановато на главную роль.
        Три сторожевика шли из других секторов, но этот пер нагло, знал, что успеет проскочить, пока они подойдут. Я не сдержалась, послала начальство демон знает куда и устроила показательное выступление.
        Выступила!
        Пострелять пришлось, но вывели мы его прямо на соседей. У меня двое легкораненых, у сторожевиков тишь да благодать, а контрабандист оказался прямо-таки неуловимый. Сколько он у нашей службы крови попил…
        Готовились мы к наградам, а получили…
        Меня за нарушение приказа - за штат. Еще легко отделалась, на борту нарушителя оказался очень высокопоставленный заложник, и я своими необдуманными действиями поставила его жизнь под угрозу. Второго помощника, за то что не обеспечил выполнение приказа командования, перевели на базу.
        Мне бы к отцу кинуться, но у меня от него только фамилия. Ну, гордость и взыграла. Да и мысль была, что не просто так вся эта чехарда случилась, он не раз говорил, что космос не для женщин.
        Закончилось все рапортом и билетом на первый попавшийся пассажирский корабль. Тот шел на Ярлтон, столицу империи демонов.
        Там, в космопорту, я и познакомилась с Дарилом. Тот попытался ко мне приклеиться, я - набить ему морду. Потом, после нескольких бутылок пойла, название которого я даже в трезвом состоянии выговаривала с трудом, долго плакала, уткнувшись носом ему в грудь.
        А утром он подарил мне «Легенду» и патент на свободные перевозки.
        Теперь, семь стандартных лет спустя, мы были любимой мозолью всех почтовых корпораций и одним из двух лучших перевозчиков. Вторым был Ивар на своей «Черной дыре».
        О том, что Дарил - один из сыновей императора, я узнала несколько позже, когда мы стали друзьями. О тех играх, что он вел за моей спиной, - тогда же.
        - Не понравится. - Голос демона казался по-кошачьи мягким. Обычно это было чревато большими неприятностями.
        Дав ему знак пока помолчать, я прикрыла глаза, пытаясь отстраниться от всего, что меня окружало.
        Дарил не просто так бросил к моим ногам один из лучших кораблей класса М-2. Небольшой, быстрый, маневренный, с вооружением, которого хватало, чтобы выпутаться из небольшой заварушки или… в нее не попасть.
        Мне везло. Это признавали до него, это ощутил и он. Говорят, демоны так могут. Про других не скажу, а этому хватало взгляда, чтобы разобраться в том, кто перед ним. Его характеристики были точны, как расчеты навигатора.
        Так что он не прогадал, ни тогда, когда ввел мой код в систему безопасности корабля, представив меня ей как капитана, ни позже, когда уговорил взять его помощником. Он любил авантюры и деньги. Я ему обеспечивала и то и другое. О том, что я была для него прикрытием, старалась вспоминать как можно реже.
        Шум отступал, становясь лишь фоном к моим мыслям. Впрочем, их было немного. И все они касались четверки скайлов.
        - Мальчики, - игриво потянувшись, улыбнулась я своей внешне очень расслабленной, но для меня заметно насторожившейся команде, - нам нужны проблемы?
        Дарил, нежно схватив мою ладонь, поднес ее к губам. Тарас, чуть обернувшись, хмыкнул, обнажив клыки. Выглядел он ангелом, когда зубки не показывал. Я как-то попыталась узнать, откуда к нам прибился этот экземпляр, но Дарил посоветовал этого не делать. Мол, лишние знания…
        Я придерживалась другого принципа, потому и добилась своего. Не скажу, что меня эта информация очень обрадовала, - Тарас был метаморфом, редкостью, каких поискать. А еще… Он был очень многим нужен. Его разыскивали не в одном мире. Только за сведения о нем можно было получить индульгенцию и хороший денежный приз.
        Но мы своих не выдавали.
        - Большие проблемы? - подал голос самый неугомонный член моего экипажа. Навигатор и по совместительству хакер. Или… наоборот, что не имело особого значения.
        Чернявый, невысокий, коренастый, улыбчивый. Он не был красавцем, проигрывая экзотически привлекательному Тарасу и удивительно гибкому, грациозному, как и все демоны, Дарилу. Острый, с горбинкой нос казался на его лице клювом хищной птицы, а рот - слишком большим. Но… недостатки внешности не мешали ему покорять женщин с одного взгляда. Искренне восторженного.
        - Очень большие проблемы, - мило улыбнулась я Костасу. Он моих усилий не оценил.
        - А куш? - Второй пилот и оружейник в одном лице, по-мужски прелестный представитель рода человеческого, Валентин Веласке, которого мы именовали нежно Валечка, все переводил только в один эквивалент.
        - Думаю, - я убрала с лица белокурую прядь, - такого мы еще не видели.
        - А может, ну их! - Стас, медик и второй оружейник, был самым здравомыслящим в нашей команде, что не мешало ему быть кладезем не совсем приличных анекдотов.
        Его мы всегда слушали внимательно и… делали по-своему. Как мне кажется, ему это нравилось.
        - Тогда я пошла!
        Тарас успел не только подняться, но и подать мне руку, помогая встать. Юнга дернулся последовать за мной, но я повела ладонью, приказывая остаться. Это относилось и к остальным.
        - Ты не дослушала, - преградил мне путь Дарил.
        Каждый наш разговор с ним - испытание. Но кто кого - не понять.
        - Ты хочешь, чтобы я повторила то, что ты не сказал? - томно произнесла я, тронула подушечкой пальца его губы, провела, едва касаясь влажного края. Он этого терпеть не мог. - Нужно быть очень большой дурой, чтобы не понять, по чью душу появились здесь скайлы. Все в черном - воины. А у одного на щеке ритуальный рисунок - порученец кангора. Примечательный перстень на руке, который он перевернул камнем внутрь, свидетельство, что он старший в роду. Таких как он, без особой нужды в такие места, как это, не отправляют. Что же такого интересного может быть в этой дыре? Ради чего столь титулованный тип здесь отирается?
        - Ты и Ивар, очень похоже, - скопировал мои интонации Тарас и, перестав паясничать, добавил: - Но пока Ивара здесь нет…
        - Ведите себя прилично, мальчики, - махнула я им рукой, направляясь в сторону скайлов.
        Я не просто так выбирала дальний правый от входа угол. За ковром - запасной выход. Опасно, конечно, если о нем не знать и не контролировать ситуацию. Да и за стеной стоянка каров - имея плазменную пушку, всегда можно выйти наружу. А у меня она была.
        А вот в другой стороне… Там была та самая комната, куда я сейчас и направлялась.
        Глупо хихикая и спотыкаясь на ровном месте, я преодолела половину пути. Представлять, с какими выражениями наблюдают за мной те самые мальчики, которым я наказала вести себя прилично, но не объяснила, как это должно выглядеть, я не стала. Когда поднималась, активировала командный интерфейс. Так что их мордашки, как и все вокруг, было на мерцающем передо мной экране.
        Я - вижу, остальные любуются камушками, вплетенными в две тонкие косички на висках.
        Игрушка безумно дорогая, но того стоит. Правда, мне досталась почти что за красивые глазки. Всего-навсего очень рискованная доставка для одного шейха с Приама.
        - Ой, ты кто? - пьяно протянула я, цепляясь за хорошенького официанта.
        Этот был из «стареньких». О том, что я трезвенница, знал прекрасно, но подыграл безукоризненно. Иначе Тадеус его бы здесь не держал.
        - Сеньорита Таши, - поддержал он меня за локоть, - вас проводить?
        - Что ты, милый, - улыбнулась я ему акульим оскалом, - туда я пойду одна.
        Моя выходка приковывала внимание - не первый раз я устраивала здесь представления, но никто не наблюдал явно. Все ждали развязки, я собиралась их разочаровать. Скайлов здесь не любили.
        Оторвавшись от добровольного помощника, я на мгновение замерла, словно оценивая свое состояние. Потом дерзко тряхнула белокурой гривой и, стараясь слишком не заваливаться набок, двинулась дальше.
        Я не ошиблась в своей оценке. Он не мог не встать, хоть и сидел спиной ко мне. Он не мог не понимать, что именно его присутствие в этом зале дало начало этой игре. Он не мог отказать себе в удовольствии встретиться со мной лицом к лицу.
        Если я ему была нужна, именно так и должно было произойти.
        Я могла гордиться собой - я ему была нужна.
        - Ты зачем стоишь у меня на пути? - вяло поинтересовалась я у скайла, когда он, все так же «случайно», оказался напротив меня.
        - Простите, сеньорита, - тихо произнес он, отступая в сторону.
        Именно в этот момент я и совершила ошибку. Я подняла на него взгляд.
        Он смотрел на меня чуть снисходительно, сверху вниз. Слишком красивый, слишком уверенный в себе, слишком опасный.
        Может, прав Стас, ну их, эти проблемы!
        Умная мысль запоздала, меня в очередной раз слегка качнуло прямо на него. Прикосновение было легким, незаметным, как и жучок, присосавшийся к рукаву его рубашки.
        - Простите, сеньор, - склонилась я перед ним в шутовском поклоне, позволив заглянуть за лиф. Должна же я была отплатить ему добром за ту маленькую пакость, которую совершила, - но вы мешаете даме пройти.
        Чуть расслабилась я только в туалете, да и то лишь на пару мгновений. Сердце бешено колотилось, губы пересохли (Дарил был прав, когда утверждал, что моя слабость - плохие парни), а рука тянулась под юбку… к кобуре с пушкой. Душа требовала разрядки, небольшая стрельба могла помочь. Увы, даже такой малости я не могла себе сейчас позволить. Мне еще идти обратно.
        - Как картинка? - шепотом поинтересовалась я у Костаса, как только сканер подтвердил, что в помещении я одна. За все штучки, которыми я была обвешана, как новогодняя елка, отвечал он.
        - Великолепно, - подтвердил хакер то, что я знала и без него. У этой игрушки не могло быть плохой картинки. - Но блоху ты подхватила, я ее нейтрализовал. Не самый крутой экземпляр.
        - Демоны тебя задери! - рыкнула я, но тут же осеклась, в туалет проскользнула представительница одной из древнейших профессий.
        Она окинула меня изучающим взглядом, напоролась на татуировку на шее и тут же шмыгнула мимо, к кабинкам.
        Задерживаться дольше смысла не было, пора возвращаться.
        Это оказалось проще, чем я опасалась. Как только я вышла в зал, на лестнице появилась хорошо знакомая мне парочка. Ивар со своим телохранителем.
        Прикинув расстояние и слегка прикусив губу, чтобы не выдать себя лукавой улыбкой, я двинулась к точке встречи.
        Ивар, заметив это, двинулся ко мне. В «эфире» раздался протяжный свист и… знакомые хлопки. Мои мальчики заключали пари: замкнет или… пронесет. С Иваром у нас были свои игры и свои счеты.
        Вот он уже на нижней ступени, смотрит только на меня. Во взгляде равнодушие, губы на миг волнующе приоткрылись, чтобы тут же сложиться в брезгливую улыбку. Не сказать, что безумно хорош, но харизматичен, бестия, и сволочь, каких поискать. Когда мы встретились впервые, я увидела одно, но пропустила другое.
        Если бы не Дарил… вспоминать об этом не хотелось. Не сейчас.
        Я уже не шла, танцевала, в такт слышимой только мне музыке, волнующе двигая бедрами, ведя плечами, то склоняя, то чуть откидывая голову, давая увидеть линию шеи, груди.
        Ивар приближался с неизбежностью судьбы. На лице ни единой эмоции - бесстрастность тяжелого крейсера, демоны его задери. Знает, что на меня это действует, как мозговая косточка на голодного пса. Вцепиться и драться, пока не сдохнешь.
        Но я уже научена горьким опытом. Ему только дай понять, что при взгляде на него сердце заходится от желания… придушить. И желательно несколько раз, потому что одним ему не заплатить за все мои бессонные ночи.
        Взгляд из-под ресниц на скайла, который даже не смотрит в нашу сторону. Я так и поверила! Его сердце, которое я прекрасно слышу благодаря поставленному жучку, буквально грохочет у меня в ушах. Похоже, то, что о них рассказывают, лишь попытка объяснить их внешнее безразличие к женщинам иных миров. Скорее это шикарное самообладание.
        И тут, словно желая мне подыграть, зазвучала мелодия, перед которой я в последнее время устоять не могла. На миг сбившись с ритма, практически рухнула в объятия подхватившего меня Ивара.
        Дарил несся кому-то из нас на помощь, но не успел. Повиновался моему приказу не вмешиваться.
        - Ты каждый раз удивляешь меня, крошка.
        И этот туда же, ведь знает, что за одно только это слово я могу кровь пустить.
        Но… не сегодня. Сердце скайла замерло, когда руки капитана «Черной дыры» по-хозяйски расположились на моей талии. Он едва сдерживал ярость.
        А посмотришь - не скажешь.
        Прогнувшись, я позволила Ивару ощутить мою тяжесть, продемонстрировав, насколько я ему доверяю. Себя.
        Закрыла глаза и откинула голову, наслаждаясь его силой. Если бы я не знала… Я знала, но на миг поверила в иллюзию.
        А мелодия все вела, увлекая за собой. В этом притоне танцевали редко, чаще расслаблялись иными способами. Но… здесь собирались лишь те, кто умел носить маски. Они знали толк в изящных ходах и тонких подставах, так что могли по достоинству оценить то, что сейчас творилось перед их глазами.
        Резкое движение - и мне приходится опасть вниз, сползая по его ноге. Ивару известно, что я далеко не безоружна, как этого требуют правила, и теперь, пользуясь моей близостью, он пытается отыскать мои главные козыри.
        Наивный! Его проблема в том, что я знаю о его желании.
        - Что же задержало тебя в этой дыре, Ивар? Неужели ждал меня?
        - Считаешь, не стоило этого делать, маленькая? - оскалился он, склоняясь к самому моему лицу.
        Ох, милый, ведь нарываешься! Что ж за день такой?! Хотела спокойно, без приключений отдохнуть, так нет, принесло и тех и других!
        Я умела держать себя в руках, я еще в академии привыкла к снисходительному отношению со стороны мужчин, но… разве я могла отказать себе в такой малости, как стереть эту ухмылку с его лица?
        - Знаешь, что я получила по контракту с Индарсом?
        Император Таркана склонялся к тому, чтобы отправить с поручением Ивара. Что делать, женщины у них лишь для утех, всерьез нас там никто не воспринимает.
        Дарил моей шкуркой рисковать не торопился, настаивал, чтобы мы отказались от попытки заграбастать груз себе. Я даже почти согласилась. А потом лежу ночью, маюсь бессонницей. Так всегда бывает, когда мне что-то не удается. И понимаю, что если не добьюсь - сломаюсь, сдамся, перестану уважать саму себя.
        Экипаж подняла по тревоге, и через трое стандартных суток мы были на Таркане. Приближаясь, дали сигнал бедствия, те в гостеприимстве не смогли отказать. Не мне, конечно, демону.
        Пока ремонтировались, император пригласил Дарила в свой дворец. Хорошо иметь в команде отпрыска весьма известного папочки. Демон приглашение принял, но… был просто вынужден взять меня с собой.
        Когда я утром одна вернулась на корабль, мои изгрызли когти по локоть и уже собирались возвращать меня на борт с боем.
        Хорошо, что я предполагала нечто подобное и запустила дублирующую систему записи. Костас, естественно, узнал, но никому не сказал. Я же потом все услышанное конспектировала, пробуя каждое слово на вкус. Таких смачных ругательств они себе в моем присутствии никогда не позволяли.
        Контракт был наш. И мы его выполнили. Ивар, проиграв, был вынужден, стоя в этом зале, сотню раз повторить, что я - самая лучшая.
        Как он не прибил меня тогда?! Сама до сих пор удивляюсь.
        Как бы он ни желал нам помешать, сделать ничего не мог. Мы прошли через охранную зону Кортеса без единого шороха, словно нас и не существовало. Не имело значения, что я четверо суток не спала совсем и еще столько же лишь урывками.
        - Ты испытываешь мое терпение? - промурлыкал Ивар мне на ухо, после очередного па прижав меня к себе.
        - Я просто жду, когда ты будешь способен оценить мой приз в полной мере, - не скрывая, как он меня достал, процедила я сквозь зубы. Улыбалась при этом очень нежно.
        На танец это уже не было похоже даже отдаленно. Мы стояли вплотную друг к другу, стараясь лишний раз не дышать. Любое неверное движение, и… Тадеус опять будет долго дуться, что не присутствовал при нашей очередной драке. Когда дело доходило до мордобоя, Ивар благополучно забывал, что я - женщина, но прекрасно помнил, что тренировались мы у одного наставника.
        - Капитан Ивар! - Наше противостояние закончилось возмутительно быстро. Рядом неожиданно оказался скайл из той четверки. Он холодно смотрел на моего противника. - Вы заставляете ждать канира Искандера.
        Я оказалась права - старший в роду, канир. Да и имя из тех, что дают только избранным. Красивое имя, многообещающее.
        - Прошу меня простить, сеньорита Таши. - Ивар даже не повел взглядом в сторону скайла, словно говоря, что я для него значительно важнее, чем то, что творится вокруг. - Обстоятельства выше моих желаний.
        - Не смею вас задерживать, капитан. - Я чуть отстранилась, давая понять, что меня пора отпустить.
        Он сделал это нехотя, дразня скайла, который так и не двинулся с места.
        - Ты его завела, - задумчиво произнес Тарас, когда я, продолжая слегка покачиваться, добрела до нашего стойбища. Игру надо доводить до конца.
        Дождался, когда я сяду, устроился рядом, положив голову на колени. Явно провоцируя Ивара.
        - Ты же не поверишь, если я скажу, что не хотела этого, - фыркнула я, поглядывая на Дарила.
        Тот, весьма недовольный происходящим, стоял, прислонившись к стене.
        Для него мои встречи с капитаном «Черной дыры» оставались болезненными. О том, в каком виде он вытащил меня из того дерьма, кроме нас двоих, никто не знал.
        - Чего ты добиваешься? - Дарил все-таки не удержался и подал голос.
        - Догадайся, - хищно оскалилась я и, прищурившись, посмотрела на своего помощника.
        Напряжение, что мешало дышать, спало, как падают системы защиты перед талантом Костаса.
        - Сегодня?
        Я кивнула. Сегодня… Мое терпение кончилось, и канир Искандер, не догадываясь об этом, стал тому причиной.

* * *
        В нашем деле не до щепетильности, особенно когда речь идет о крупном контракте. До встречи с Иваром я не считала, что для достижения цели все средства хороши, теперь же делала для него исключение.
        Капитан «Черной дыры» не относился к тем, с кем я собиралась играть честно.
        Ивар, кстати, придерживался аналогичного мнения. О его методах я была наслышана, так что знала - не я одна жажду мести.
        Мы покинули притон Тадеуса еще до того, как Ивар и скайл закончили разговор. Уже на лестнице я помахала своему сопернику рукой, послала воздушный поцелуй слегка позеленевшему от такой вольности Искандеру - не надо было ему оборачиваться. Потом шокировала Тадеуса, кинувшись ему на шею, - его кар приземлился перед входом очень не вовремя.
        Первое, что сделала, вернувшись на корабль, - переоделась. Форма всегда возвращала мне душевное равновесие, обязывала ей соответствовать. Когда, уже затянутая в серые брюки и такой же китель, добралась до рубки, Костас как раз готовился запустить запись разговора.
        Режимы записи и активной прослушки отличались друг от друга. При Иваре мы рисковать не стали, у него просто обязан был с собой быть сканер.
        Их беседа была довольно долгой, но новой информации, которая как раз нас и интересовала, оказалось немного. Все основное время занимал рассказ Ивара о возможностях его корабля.
        Стоило признать, что кое о чем мы до этого не знали. Но важнее было другое - скайл был готов заплатить за доставку груза с окраинной системы на их центральную планету двести тысяч кредитов.
        Сумма была баснословной!
        Если до этого я еще сомневалась, стоил ли этот контракт той подлости, которую я собиралась сотворить, теперь больше не раздумывала. Там, в притоне, я дразнила Ивара, но мы с ним оба знали, что две последние, очень выгодные доставки именно он увел у меня из-под носа.
        Эту отдавать я ему не собиралась.
        А если еще и вспомнить, какими словами он отзывался обо мне…
        - Костас, у тебя все готово?
        Тот улыбнулся. Прям как папочка Дарила.
        - Тогда действуй!
        Отдав приказ, я отправилась спать, оставив ребят наблюдать за процессом. Мой нежный организм требовал внимательного к себе отношения. О том, что ночь будет весьма беспокойной, я догадывалась.
        Я не ошиблась.
        В районе двух часов ночи по корабельному времени на мой личный комм пришло сообщение. В нем присутствовало только одно слово: «Тварь!»
        И зачем, спрашивается, так грубо?!
        Ну, подумаешь, взломав (уже далеко не первый раз) навигационный код одного из самых нервных капитанов свободного флота - его флагман, хоть и тихо притулился под прикрытием спутника, не остался нами незамеченным, - оставили в его системе едва ощутимый, но след. Естественно, ведущий отнюдь не к нам.
        После этого у Ивара было два варианта: бежать или бежать очень быстро. Надеюсь, он сделал правильный выбор. Без конкуренции в нашем бизнесе скучно.
        Во второй раз меня разбудили час спустя. Посредник требовал немедленно прибыть к нему на встречу с клиентом.
        Буркнув, что если я кому-то нужна, пусть ищет меня утром, перевернулась на другой бок. Чужие проблемы никогда не лишали меня сна.
        Прошло еще минут двадцать. Этот вызов пришел по корабельной связи. Ругнувшись, я переползла с постели, с тем самым бешено дорогим истханским шелком подо мной и тонкой паутиной сельвинских кружев надо мной, в кресло.
        Только увидев на экране физиономию скайла, вспомнила, что моя ночная рубашка скорее демонстрирует достоинства моей фигуры, чем их скрывает.
        Искандер был невозмутим.
        - Сеньорита Таши, я готов нанять ваш корабль для доставки. - Еще бы он не был готов! Других возможностей я ему не оставила. - Вы не могли бы прибыть для разговора в то заведение, где мы с вами так неожиданно встретились?
        Ну уж нет, мальчик! Теперь мы будем развлекаться по моим правилам. Слишком не наглея, но и не давая расслабиться.
        - Разговаривать мы будем у меня на корабле, - жестко отрезала я, не позволив ему возразить. - Я не люблю длинные уши.
        - Как будет угодно сеньорите, - равнодушно бросил скайл, и добавил, прежде чем исчезнуть с экрана: - Я буду ровно в восемь.
        В кают-компании, где обычно проходили переговоры с заказчиками, я появилась за десять минут до назначенного Искандером времени. Последние новости мне были уже известны - Ивару удалось увести свой корабль, так что пришла я пораньше не для того, чтобы перекинуться парой слов. Тарасу и Дарилу, которые меня дожидались, нужно было привыкнуть к моему новому образу, чтобы не заржать в самый неподходящий момент.
        - Как отдыхалось? - входя, улыбнулась я.
        То, что оба не будут спать всю ночь, я сообразила еще вечером.
        Дарил поднял взгляд от бортового журнала, который просматривал, убивая время, и… застыл. В легком ступоре.
        Тарас - его самообладанию можно было позавидовать - молча поднялся, подошел ближе, чтобы лучше рассмотреть.
        Я, пожав плечами, повернулась к нему спиной, он там еще не видел.
        Короткий топ с надписью сзади на межгалактическом: поцелуй меня в попку. Еще более короткие шортики, плотно обтягивающие ягодицы с контуром губ на правой половинке. Две косички, высокие грубые ботинки до колена со шнуровкой и… огромные розовые очки.
        - Это что? - сглотнув, прошептал Дарил, когда я обернулась, чтобы посмотреть на произведенный эффект.
        И это, демоны его возьми, демон! Одно расстройство.
        - Мой новый имидж, - хмыкнула я и показала кулак заглянувшему юнге. Не заметив на морде Дарила энтузиазма, обиженно протянула: - Тебе не нравится?
        - Даже не знаю, что тебе сказать. - Демон привстал, продолжая задумчиво смотреть на меня. - Мы тут с Тарасом кое-что нарыли…
        - Про нашего клиента? - невинно поинтересовалась я.
        Мальчики, все, что вы нарыли, я успела просмотреть. Неужели он думал, что этот прикид был просто моей блажью?!
        - А мне нравится! - неожиданно поддержал меня Тарас. - Стильно, со вкусом. Только пушки спрятать некуда.
        - Ой! Чуть не забыла! - вроде как смутилась я и тут же гаркнула во всю мощь тренированных легких: - Юнга, тащи сюда кобуру!
        Прошло не больше пары секунд, как парнишка появился вновь. Протиснулся в узкую щель, протянул мне сбрую.
        - Там это…
        - Говори внятно. Уже давно пора командирский голос выработать! - проворчала я, застегивая на бедре ножную кобуру.
        Датчик, коснувшись ноги, привычно вспыхнул зеленым. Это на тот случай, если вдруг в чужие руки попадет. Терпеть не могу, когда в меня из моей же пушки целятся.
        - Там… - Он подал мне второй ремень. Для симметрии. Да и стреляла я одинаково хорошо с обеих рук. - Там… - повторил он, оглянувшись, - прибыли.
        - И ты держишь гостей на пороге? - нахмурившись, наигранно ласковым тоном уточнила я у юнги.
        Я не успела закончить, как его уже не было.
        - Пусть пребудет с тобой милость удачи! - Дарил произнес ритуальную фразу своего народа и скользнул к двери. Это место он всегда оставлял за собой.
        - Пусть последнее слово будет за тобой, - прошептал Тарас, пристраиваясь за креслом, в котором мне предстояло сидеть.
        Я же… встала у стола спиной ко входу. Прежде чем начать разговор, Искандеру придется прочесть пожелание на моем топе.
        - Госпожа капитан…
        Юнга явно проглотил язык, с тылу в этом наряде он меня еще не видел, так что заканчивать пришлось Дарилу.
        - …канир Искандер.
        Я оборачивалась нарочито медленно, давая скайлу возможность внимательно меня рассмотреть.
        Бедный скайл… Говорят, перед тем как старшие родов покидали свой сектор, на них надевали пояс целомудрия. Чтобы не разбрасывали свое семя где попало.
        Пояс не пояс, но за всю историю контактов с этой расой еще не было случая связи титулованной особы с иномирянкой.
        У меня не было намерений создавать прецедент - и своих проблем хватало, но лишать себя удовольствия потрепать мужику нервы я не собиралась.
        - Канир Искандер, - холодно произнесла я, поворачиваясь к вошедшим. Мой несчастный скайл был в сопровождении того самого, который не дал нам с Иваром убить друг друга, - я рада приветствовать вас на борту «Легенды». Прошу вас! - Я небрежным жестом указала на кресло у стола, в двух шагах от которого стояла сама.
        - О вашем корабле, сеньорита Таши, ходят легенды. Я благодарен случаю, который позволил мне вступить на его борт и познакомиться с его капитаном.
        Пока он произносил свою длинную речь, не сдвинувшись ни на миллиметр, я окинула его взглядом. Внимательным, но равнодушным.
        Далось мне это с трудом: его одежда, в отличие от моей, давала простор воображению. А оно у меня богатое. Так и виделось, как под свободной черной рубашкой перекатываются мускулы, как идеально очерчены бедра, ноги…
        Нет, с этим издевательством пора заканчивать.
        - Насколько я поняла, у вас ко мне предложение. - Я обошла стол, предоставляя ему возможность для маневра, но в кресло не села.
        Он воспользовался моей щедростью, подошел ближе. На лице - ни единой эмоции. Черные волосы зачесаны назад, волнистые пряди падают на воротник, плечи… Кожа тронута легким загаром.
        - Стандартный контракт на доставку. Оплата - половина наполовину. Если уложитесь в две трети срока, премия - двадцать процентов от суммы контракта.
        - Сколько составляет половина? - Я сняла очки, небрежно прикусила дужку.
        - Сто тысяч кредитов.
        Он должен был ожидать реакции, но ее не было. Хоть и хотелось визжать от восторга. Или… сразу показать на выход. До меня еще вчера дошло, что такие деньги просто так не платят, но уж очень хотелось утереть нос Ивару.
        А вот сейчас появилось осознание, что мы вляпываемся. Добровольно.
        Интересно, и почему меня тогда Дарил не остановил? Посчитал, что мне нужна небольшая встряска? Или…
        Мой взгляд остановился на помощнике лишь на мгновение, но он должен был догадаться, что именно я собиралась ему сказать.
        Развлечься, как же! Очередное испытание на прочность. Я и… идеальный мужчина.
        - Какие-нибудь условия по грузу? - спрашивая, я села на подлокотник кресла, откинулась на пододвинувшегося тут же Тараса.
        - Стандартные, - не шелохнулся Искандер, словно не замечая, как рука моего ангела греет мое чуть прикрытое тело. - Полная неприкосновенность без предоставления информации.
        - Дополнительные условия?
        Дарил едва заметно напрягся. Я - тоже.
        - Я сопровождаю груз.
        В его глазах должно было быть торжество, но… его не было. Холодное, равнодушное спокойствие. Он - вне эмоций. Он - сухие строчки контракта, лишь договор, четко прописанные права и обязанности…
        И кто здесь говорил о милосердии судьбы?!
        - Не вмешиваясь в мои решения или действия команды.
        Он даже не раздумывал.
        - Согласен.
        - Условия нахождения на борту? Требования к каюте, пище?
        - Я неприхотлив. Каюта стандартная, питание с экипажем. Доступ в рубку.
        - В присутствии моем или моего помощника.
        - Кого из них? - Впервые в его голосе появилось хоть что-то похожее на интонации. Весьма язвительные.
        - Его. - Я кивком показала на Дарила. Не то чтобы не доверяла Тарасу, но обязанности первого пилота не позволяли ему еще и приглядывать за гостями.
        Искандер обернулся, уголок губы чуть дернулся.
        Кажется, этот полет обещает быть веселым.
        - Согласен.
        - Потеря груза?
        Взгляд скайла стал ощутимо тяжелым.
        - В случае утери груза корабль и его команда переходят в мою собственность.
        Я от неожиданности чуть не выдала что-нибудь из лексикона портовых грузчиков. За семь лет с чем я только не сталкивалась, но подобного…
        Я не имела права расслабляться.
        - Признаки потери груза?
        Зрачки у Дарила почернели - признак едва контролируемого гнева. А вот я, в отличие от него, была невозмутима. Ощущение тайны воспринималось остро и маняще. За тем спектаклем, который мы сейчас разыгрывали, скрывалось что-то другое, значительно более важное.
        Удастся ли мне узнать об этом раньше, чем выполним контракт?
        - Недоставка контейнера с грузом в указанное место, отсутствие груза в контейнере при вскрытых пломбах.
        - Дополнительное пломбирование нашими кодами и ежедневная проверка груза в моем присутствии. Или, - я была вынуждена отреагировать на дернувшиеся ноздри Дарила, - моего помощника.
        - Согласен.
        А ведь с Иваром «наш» скайл до условий даже не дошел!
        И кто кого, спрашивается, переиграл?!
        - Время контракта и его продолжительность.
        - Перечисление кредитов на указанный счет в течение часа после регистрации, вылет по готовности, но не позже чем сегодня в полночь. Продолжительность - тридцать стандартных суток. По навигации запас в четверо суток.
        Перед глазами тут же возникла карта. Тарас еще ночью, после прослушивания записи, прикинул, в какие дебри нас могло занести по милости Искандера. Теперь, с учетом новых данных, можно было не просто гадать на кофейной гуще, но и предполагать с большой степенью уверенности.
        Судя по всему, мы собирались стать самоубийцами.
        Жаль… Мы ведь так и не доиграли с Индарсом ту партию в хатч. Ночи не хватило. Но я клятвенно обещала ему, что вернусь.
        Из двух возможных мест, откуда мы могли забрать груз, я выбрала одно. Другой край галактики, ад для навигатора. Про пилотов я вообще промолчу, ни один нормальный туда просто не полетит.
        Но это еще полбеды.
        Сомнений в том, что за нами будут охотиться, как только мы заберем посылку, у меня не было. И вот тогда-то и начнется все самое веселое. Слишком много мест для засады, слишком высока вероятность того, что мы заметим ее поздно.
        Но куш…
        И не только кредиты, но и слава.
        - Я согласна!
        Во взгляде Дарила читалось только одно слово: «Дура!»
        Я это и сама знала.

* * *
        Вылетели мы за час до полуночи. Полная заправка плюс аварийный запас. Я посчитала недостаточным резерв зарядов для плазменных пушек. Валечка назвал это самодурством, но был вынужден заткнуться, когда Костас тут же начал пересчитывать курс, чтобы заскочить на одну не очень легальную базу, где нас всегда были рады видеть.
        Искандер присутствовал при этом обсуждении, но молчал. Впрочем, после того, как он окончательно обосновался на «Легенде», он только и делал, что молчал.
        - Прошли дальний контроль, - бросил в воцарившуюся тишину Тарас. - Входим в зону прыжка.
        - Принято, - произнесла я, радуясь, что можно укрыться за привычным ритуалом, выскочить из паутины мрачных раздумий. - Навигатору передать курс.
        О фривольном наряде пришлось забыть. Как и о спокойствии. Демоны его задери! Я хотела подумать в родной обстановке рубки, еще раз пройтись по тому, что мне было известно, выбрав для этого первую ночную вахту, но… скайл решил составить нам компанию. Так что думалось теперь не о том, о чем хотелось, а о том…
        Тьфу ты, одно его присутствие действовало на мыслительную деятельность весьма своеобразно. Хорошо еще Дарила выпроводила, а то два молчащих за спиной типа… явно перебор.
        - Курс в системе, жду подтверждения.
        Костас - умничка, каких поискать! Смотреть на его расчеты - получать эстетическое наслаждение.
        Тарас - тоже умничка. Летали мы всегда на грани фола, входя в прыжок на максимально допустимой скорости и… в последний момент. Или первый, это под настроение. Иногда действовали по правилам, чтобы при попытке просчитать нас никто не мог с уверенностью сказать, что именно выкинем на этот раз. Имея в команде лучших, можно было позволить себе так рисковать.
        Зато… состав свободных перевозчиков менялся обычно каждые три-четыре стандартных года. Мало кто выдерживал такое напряжение, а кто выдерживал - не всегда был способен выжить.
        Мы держались семь стандартов, Ивар - шесть.
        - Не хотите проверить курс? - слегка обернулась я к Искандеру, сидящему на месте Дарила. Тот злой был еще и по этому поводу.
        Как я его понимала!
        - Я полностью вам доверяю.
        Его ответ меня не устроил. Доверчивый ты наш!
        Прежде чем подтвердить прыжок, я сделала пометку, понятную только нам с Тарасом. Были у меня секреты и от Дарила. И от Тараса, но это уже с Дарилом. И от Костаса, с Тарасом и Дарилом. И от…
        Я была капитаном у экипажа, которому нужна была лишь для того, чтобы они о ком-нибудь заботились. Вот и приходилось выкручиваться, создавая иллюзию своей жуткой необходимости.
        - Курс подтвержден. Прыжок по готовности.
        - Принято. Мы в зоне прыжка, прыжок по готовности.
        Голографический экран висел в воздухе, занимая центральную часть рубки. Зона прыжка высвечивалась в нем мерцающим кубом. Мы продолжали двигаться к его центру.
        Все было бы просто прекрасно, если бы на одном из боковых табло не мигала красным зловещая надпись: «К прыжку не готов. Сбой в системе управления разгонными двигателями».
        Это табло предназначалось для особо впечатлительных клиентов. Реальная информация отражалась на малых командных пультах.
        Пятнадцать секунд до прыжка. Я посматриваю на табло - Искандер не может не замечать моих якобы непроизвольных движений, хмурю брови. Тарас изображает бурную деятельность. Плечи напряжены, пальцы так и порхают над пультом.
        Идиллия! До чего же я люблю ночные вахты.
        Десять секунд до прыжка. Алая точка корабля прошла через центр куба, движется к его границе. Табло мигает, я - вроде как нервничаю. Жаль, не могу увидеть физиономии Костаса, тот сидит в своей навигационной. Опять будет обижаться, что не пригласила его принять участие в развлечении.
        Семь секунд до прыжка. Курсовая бьется, прорываясь сквозь толщу пространства, красная точка скользит по ней, табло мигает, мы с Тарасом…
        Объяснять трудно - надо видеть, но напряжение нарастает.
        Слева на пульте отмечаю значок подключения. Дарил решил поинтересоваться, что это у нас тут происходит. Чутье у него на такие проделки, как у демона. Или просто хорошо меня знает.
        За спиной - тишина, но телеметрия сдает скайла с потрохами. Пульс у него зашкаливает.
        Нужно было лучше собирать обо мне информацию.
        Три секунды до прыжка. Я тяжело вздыхаю и откидываюсь в кресле. Тарас вытирает со лба несуществующий пот, весьма заметно дергается, чтобы повернуться ко мне, но сдерживает свой порыв.
        Табло мигает, «Легенда» подходит к пунктирной линии, которая уже вспыхнула алым.
        Адреналин, демон его задери!
        Одна секунда до прыжка. Табло мигает, мы - на границе зоны прыжка. Тарас, умница, подвел нас просто идеально.
        На моем пульте вспыхивает надпись «Аварийное срабатывание прыжковых компенсаторов», я еще успеваю торжествующе ухмыльнуться, когда из гнезд со свистом выскакивают фиксирующие ремни, прижимая меня к спинке, и вокруг пилот-ложементов вспыхивает сияние аварийных антигравитационных установок, которые компенсируют ускорение прыжковых двигателей.
        Отключаются они, как только корабль выходит на постоянную скорость прокола. Я, освободившись от ремней, по-кошачьи потягиваюсь. И только потом поднимаюсь и оглядываюсь на Искандера.
        - Простите, канир. Иногда такое бывает.
        Тот смотрит на меня холодно, но… молчит. Интересно, в следующий раз он предпочтет рубку или останется у себя в каюте?
        - Тарас, на чем мы остановились?
        На мордашке моего ангела возникло ангельское выражение.
        - Костаса звать?
        Я опять обернулась к Искандеру, словно взвешивая, стоит ли настолько низко падать в присутствии постороннего.
        Впрочем, если он юмора не понимает, это будут его проблемы.
        - Зови, - решительно киваю я Тарасу, вновь устраиваясь в пилот-ложементе.
        Костас появился через пару секунд, прежде чем проскользнуть к своему месту, подмигнул, давая понять, что оценил нашу выходку.
        А то! Мы старались!
        - На большом экране? - уточнил Тарас, удобно располагаясь в кресле. Позер! Такое ощущение, что ему предстоит бой со значительно превосходящим нас противником, а не игра в хатч.
        - На большом, - скрыв улыбку, подтвердила я. Он был прав. Пока идет прокол, тот нам и не нужен, а играть значительно интереснее.
        - С нуля или продолжим? - подал голос Костас.
        Странно, что этот вопрос задал не Тарас. Проигрывали они оба, но у ангела не было ни единого шанса выбраться из той ловушки, в которую я его загнала.
        С другой стороны, в той игре все было довольно ясно. Тарас изначально допустил ошибку, которой мы с Костасом тут же воспользовались, отбросив его назад. Потом я позволила навигатору вырваться вперед и… скинула с пьедестала. Он частично наверстал упущенное, но итог был предсказуем. Если бы туда добавить новый фактор…
        - Вы играете в хатч, канир?
        Если скайл и удивился моему вопросу, то вида не подал.
        - На какой карте?
        - Империя, - вместо меня ответил Тарас.
        Ох, мальчики, доведете вы своего капитана когда-нибудь до бешенства демонстрацией мужской солидарности!
        - Уровень?
        - Четвертый. - Это уже была я. Ангел заметил мой взгляд и решил больше не испытывать моего терпения.
        - И за какой персонаж играет госпожа капитан?
        Он больше не называл меня сеньоритой Таши… Госпожа капитан в его исполнении звучало с издевкой.
        - У госпожи капитана, - я улыбнулась ему самой обворожительной улыбкой, которую только смогла откопать в своем арсенале, - два персонажа.
        В его глазах что-то такое мелькнуло, но со скайлами я раньше не общалась, так что утверждать, насколько угадала с его эмоциями, не взялась бы. Хотелось, конечно, верить, что это был отблеск восхищения, но в отношении этого типа я не обольщалась.
        - И кто же? - он счел для себя возможным проявить настойчивость.
        Прежде чем ответить, я посмотрела на экран. Зрелище было не менее впечатляющим, чем выведенная на него до этого карта сектора галактики.
        Две империи: темная и светлая. Игровые поля, персонажи. Хатч не был обычной стратегией. Из пары десятков фигур - половина с заранее прописанными ролями, которые не известны реальным игрокам. Основные фишки - императоры двух империй, отданы искусственному интеллекту (ИИ). Воздействовать на них напрямую невозможно, только исподволь подводя к нужному тебе решению. И две цели, которые заранее выбирают себе игроки: победа или…
        Я предпочитала вторую. Больше возможностей испытать судьбу и, естественно, значительно сложнее.
        - Шут Белого и Фаворитка Черного, - что бы он ни думал, я имела право гордиться собой - и гордилась.
        Его бровь чуть приподнялась. Вот, значит, как он выражает удивление.
        - Экилибр?! - Я даже кивнуть не успела, как он вновь начал олицетворять собой безграничное спокойствие. - Насколько я вижу, Друг Черного свободен. Никто не возражает, если я возьму этот персонаж?
        Никто не возражал. Друг был сложной фигурой. Вроде и ближе всего к ключевым игрокам, но стоит ему начать хитрить и изворачиваться, как тут же набирает штрафные очки. Его девиз - прямолинейность.
        Еще бы знать, с какого боку тут качества самого Искандера.
        Мы все устроились на своих местах. Управление Игрой было ментальным, что делало ее во сто крат интереснее. Достаточно одной вышедшей из-под контроля мысли, чтобы потерять все заработанное.
        Костас играл за Командующего армии Белых. Его основная опасность для нас была в том, что он… мухлевал. Настолько, насколько это можно было сделать на суперзащищенном от внешнего воздействия игровом поле.
        Тарас на этот раз предпочел Советника Черного. По первоначальному сценарию, который загружался искусственным интеллектом путем случайного выбора, он не очень благосклонно относился к Фаворитке своего господина.
        Дарил никогда не играл с нами в такие игры. Я даже знала почему. Ему хватало своих.
        Активировав блок управления, я запустила Игру с того хода, на котором мы прервались. Облегчать жизнь скайлу я не собиралась.
        - Белый Император подписал указ об увеличении армии. Командующий плюс десять очков, Шут - минус три. Белый сдвиг экилибра, - раздалось чуть низким и хрипловатым голосом ИИ.
        Моя проделка. Мне понравилось, как он томно звучал.
        Костас, повернувшись, подмигнул мне. Мол, вот он, мой звездный час!
        Наивный!
        В голове тут же родился весьма похабный стишок, в котором плазмобой крупного калибра заменил Командующему все остальные прелести жизни.
        ИИ стишок в игру не пропустил, но возвестил все так же возбуждающе. Для меня, естественно! Мальчики от этого тембра нос воротили.
        - Белый Император задумался о мотивах Командующего. Шут - плюс четыре, Командующий - минус четыре.
        Я только слегка расслабилась, как тот же голос раздался у самого уха:
        - Черный Император не подал условного знака Фаворитке. Вечер с Другом за бокалом вина. Фаворитка - минус два, Друг - плюс четыре.
        Ах ты! Быстро он вник, но… тем интереснее будет с ним сразиться.
        - Черный Император назначил аудиенцию Советнику. Друг - плюс два, Фаворитка - минус один.
        Это уже серьезнее. Знай я, чем именно Друг добивался подобных результатов, тут же нашла бы, как нейтрализовать его влияние. Но…
        Проверим, как он отреагирует на чисто женские уловки.
        Запрос в Игру: Фаворитка почувствовала недомогание.
        - Фаворитка минус один. Черный сдвиг экилибра.
        - Император Белых назначает наставника-воина для наследника империи. Командующий плюс два, Шут - минус один.
        Песенка о солдафонах. Опять неприличная.
        - Шут плюс пять, Командующий - минус десять.
        Очень интересно! Это чем так понравилось ИИ мое низкопробное стихоплетство?!
        Донос Черному. Другу интересна Фаворитка.
        ИИ молчит.
        На балу в восторженных выражениях рассказать Советнику, какие удивительно мужественные воины у Белого. Шут проходится по количеству мечей на одного воина.
        - Фаворитка - плюс два. Советник - плюс два. Шут - плюс два. Сдвиг экилибра выровнен.
        Не успеваю расслабиться, как снова получаю обухом по голове.
        - Черный Император советуется с Другом о торговых пошлинах. Друг плюс четыре, Советник минус десять, Фаворитка - минус два.
        В шоке от подобной наглости на секунду выпадаю из реальности игры, забыв, что у меня на виске ментальный датчик. Чтобы успокоиться, представляю себе: ночь, берег озера, костер, волнующая музыка и… я, извиваясь змеей, танцую для мужчины, лица которого не вижу.
        - Фаворитка плюс двадцать, Друг - минус пять.
        Обрадоваться не успеваю, обзорный экран гаснет, чтобы тут же вспыхнуть вновь. Но теперь на нем уже чернота, в которой мерцают редкие звездочки.
        - Внимание, ошибка расчета. До выхода из прыжка… десять, девять…
        На то, чтобы задать друг другу глупые вопросы вроде «Как это могло случиться?!», времени у нас нет. Костас ошибиться не мог, а значит…
        Сигнал тревоги взревел еще до того, как машина закончила отсчет.
        Странно, груза у нас еще не было, а проблемы уже начались.

* * *
        Я была не в духе. Нет! Я БЫЛА НЕ В ДУХЕ!
        Экипаж ходил на цыпочках и старался не попадаться мне на глаза. Для троих это было нереально, они находились вместе со мной в рубке, но все равно пытались.
        Искандер покинул нас, как только стало ясно, что тревога ложная. Вышли мы из прыжка, тут же кинулись прочь, как испуганные лани.
        Зря бежали, вокруг было тихо. Никто не целился в нас из главного калибра, никто не пытался диктовать условия, никто не требовал сдаться.
        Костас проверял, перепроверял и снова сверял все расчеты. Тарас, у которого была уйма талантов, пересчитывал за ним. Злой, как демон, Дарил потрошил навигационные карты.
        И… ничего. Ни залетного вируса, ни ошибки, ни сбоя в системе. Все просто великолепно, но из прыжка мы выскочили, выполнив лишь семьдесят процентов полетного задания.
        И это - самые лучшие!
        - Что скажем, мальчики? - прошипела я, когда полное игнорирование моей персоны начало действовать на нервы.
        Костас развел руками, Тарас повторил за ним, а Дарил… посмотрел на свое место.
        Я так и знала!
        Резко поднявшись, окинула их уничижительным взглядом. Мальчики прониклись и погнали картину зверской занятости.
        - Мне за вас стыдно, - бросила я холодно (уже начала брать пример со скайла) и направилась к выходу из рубки.
        - Капитан, - окликнул меня Дарил, набираясь смелости что-нибудь сказать.
        Так я ему это и позволила. Остановилась, лишь когда раскрылись створы.
        - Что вы без меня будете делать?!
        Створы закрылись, оставив их размышлять над моим вопросом. Я же… пошла выбивать ответы из того, кому они были известны.
        Корабль словно вымер - в коридорах полная тишина, даже моих шагов не слышно, покрытие успешно их гасило.
        Добравшись до жилого сектора, я остановилась напротив каюты, в которой разместили Искандера. Находилась она напротив моей и мало в чем ей уступала, если только в шелках и кружевах. Из нас двоих мужчиной был он. Именно так я рассуждала, когда приказала убрать все изыски.
        Подумав, решила постучать. Корабль, конечно, мой, но каюта вроде как личная территория. Я еще не успела убрать руку, как дверь распахнулась.
        Окинув долгим взглядом то, что предстало предо мною, сглотнула. Я была права, когда грешила на собственное воображение. С верхней частью его тела, предоставленного к моему обозрению, оно угадало. А вот с нижней… Пояс у штанов широкий, плотно обтягивает тонкую талию и узкие бедра. Штанины свободные, снизу собраны на резинке.
        Но больше всего меня добило то, что он был босым. Лучше бы голым, перенести это было бы легче.
        Скайл, похоже, совсем недавно принимал душ. Капля воды с влажных волос скользнула на плечо, потом на грудь, потом на кубики пресса…
        - Это ваша работа? - заставила я себя оторваться от созерцания его великолепного рельефа.
        - Моя, - совершенно спокойно подтвердил он то, что мне было и так понятно.
        - И как вам это удалось? - поинтересовалась я, нисколько не рассчитывая на его откровенность.
        - А на чем вы заработали двадцать очков? - равнодушно полюбопытствовал он.
        - Предлагаю оставить собственные секреты при себе, - закончила я наш разговор и, не дожидаясь его согласия, развернулась, чтобы уйти.
        - Я могу пригласить вас на бокал шаре? - раздалось из-за спины.
        Я знала, что мне не стоило соглашаться, но… голос разума смолк при мысли об этом экзотическом напитке. При всех своих доходах я его себе позволить не могла.
        - Хотите поговорить? - Мне пришлось вновь разворачиваться.
        - Загладить свою вину. - Он отступил в сторону, подкрепляя свое предложение.
        Отказываться было уже неудобно.
        - Трогаем, - произнесла я, прижав двумя пальцами ленту на шее - коммуникатор внутренней связи.
        - Принято, трогаем, - донесся до меня голос Тараса, он так и не передал вахту Валечке.
        Нужно будет сменить моего ангела. Пусть отдохнет, пока есть такая возможность.
        - Располагайтесь, - широко повел рукой скайл и без малейшей паузы, не изменив интонаций, добавил: - Я покину вас на пару секунд.
        Я еще не успела как-нибудь прокомментировать его предложение, а он уже исчез в гигиеническом отсеке, оставив меня соображать, что же это такое сейчас было. Смесь чистосердечного признания с попыткой наладить дружеские отношения?!
        Смешно!
        Кто угодно, но только не старший в роду. Их у скайлов всего семь, а этот принадлежит к одному из трех самых влиятельных. Ему дружеские отношения с капитаном свободного перевозчика…
        Продолжать эту мысль я не стала, чтобы не оскорблять собственное самолюбие. Оно у меня было ранимым.
        Так закончилась первая секунда, а я еще даже осмотреться не успела, а ведь сразу бросилось в глаза, что каюта вроде как знакомая, но словно в первый раз вижу.
        Под ногами ковер ручной работы. На столе планшет с тонкой инкрустацией в углах. Ха-ха тому, кто подумает, что это украшение. Объемный голографический экран с функцией полного погружения. У меня такой тоже есть, ст?ит…
        Лучше не вспоминать. Мои мальчики используют его совсем не по назначению. Особенно когда контракт длительный и ни одного приличного порта по курсу.
        За планшетом - металлический поднос, вряд ли ошибусь, если мелкие кристаллы, которые создают по его краю весьма необычный узор, - редчайший кротос, один карат которого…
        Даже вспоминать не буду, чтобы не расстраиваться.
        Я давно мечтала о сережках и колечке с этим камушком. Дважды пробовала себя побаловать. В первый раз использовала отложенные кредиты на модернизацию главного калибра. Теперь моя «Легенда» не боялась прямого контакта с малыми и даже средними крейсерами.
        Во второй раз… Во второй раз я выкупала ангела, когда он серьезно вляпался. Хорошо, что он об этом так и не узнал.
        На золотом подносе - два кубка и блюдо, высеченные из цельного камня. Какого именно, я не разобрала, меня всегда интересовали только драгоценные, но думаю, знатоки вполне могли бы оценить. На стене - гобелен. И как он его присобачил?!
        Постель прикрыта ширмой, вышитой серебряными и золотыми нитями.
        Да… как-то даже грустно стало.
        Искандер появился, когда закончилась вторая секунда. Уже в тунике, но все так же босой.
        - Я бы советовала вам держать обувь поближе к себе, - не удержалась я от язвительного замечания. - Энергию мы экономим на гравитационных установках.
        - Я учту, - равнодушно произнес скайл и жестом указал мне на одно из двух кресел, стоящих у стола.
        С него не было видно, что находится за ширмой.
        Пока я устраивалась, уговаривая себя не прикасаться к планшету, мой наниматель, словно факир, достал откуда-то непрозрачную бутылку. Сломав печать, резким ударом выбил пробку.
        - Вы когда-нибудь пили шаре?
        Его нейтральный тон выводил из себя. Но я уже превысила лимит скользких моментов в нашем общении, так что взяла себя в руки и ответила довольно спокойно. Если только что-то мелькнуло во взгляде.
        - Не доводилось.
        - Тогда не сочтите за скупость, но я налью вам только половину кубка. В первый раз его действие трудно предсказать.
        - Надеюсь, это не будет похоже на реакцию людей на вино демонов? - сорвалось у меня с губ, пока я следила за струйкой совершенно бесцветной жидкости, которая стекала по каменным стенкам.
        - Вино демонов? - Его интонации не менялись, но сейчас я могла поклясться, что в его голосе прозвучала насмешка. Или… я просто все еще не могла забыть тот случай с повелителем?! - Нет. Тот заставляет забыть не только проблемы, но и все происходящее, дарует возможность глубокого, полноценного отдыха. Шаре же снимает усталость и… раскрепощает.
        Вот же демон его задери! Дождался, когда я сделаю глоток, и только после этого закончил фразу! Он хоть понимает, что за зверь - моя раскрепощенность?!
        Будем считать, что это не мои проблемы.
        А напиток так себе… чуть кисловатый, но не более того. Оставляет свежесть послевкусием, пьется легко.
        И я решительно, чтобы не передумать в следующий момент, сделала второй глоток. И вот тут я поняла, почему он столь дорог. Ощущение было такое, словно в тебе взорвалась сверхновая. Но без искр из глаз. Да и вкус изменился, наполнился оттенками, которые с первого раза не воспринимались.
        Когда я слегка отошла от созерцания оглушенной самой себя, заметила, насколько внимательно смотрит скайл на меня. Без эмоций, но не отводя взгляда.
        - Зачем вам была нужна эта проверка?
        Искандер моргнул, видно, не ожидал услышать от меня вопрос, но тут же расслабился, откинувшись в кресле. Ленивый, вальяжный…
        - Вы сами сказали, госпожа капитан, что это была проверка.
        - Не слишком ли поздно? Контракт уже заключен.
        Его губы были слегка влажными… от шаре.
        - Я не могу влиять на ваши решения…
        Я не дала ему закончить:
        - Но можете изучить, чтобы затем влиять опосредованно. Хатч.
        - В вашем досье ничего не сказано об увлечении этой игрой.
        - Потому что вы первый из чужих, кто стал ее свидетелем.
        - Я могу это расценивать как акт доверия?
        Я приподняла бровь.
        - Лучше расцените это как пофигизм.
        - Я ведь вам не нравлюсь?
        Это проявление любопытства явно относилось к моей раскрепощенности. До чего же мужчины наивны в отношении нас, женщин. Подобное состояние лишь удачный повод сказать ему то, что он должен принять за чистую монету. Не воспользоваться им - глупо.
        Прежде чем ответить, я сделала еще один глоток. Этот был обжигающим. Язык, небо, словно окатило жидким огнем. Но как только жар спал, осталась снежная прохлада.
        Я уже влюбилась в этот напиток.
        - Вы, канир, мой клиент. А клиент не может не нравиться.
        - Ваш принцип - кто платит, тот и прав?
        Так, наш гость начал зарываться!
        От этого вопроса до предложения согреть постель обычно следовала только короткая пауза. Конечно, это противоречило всему, что мне было известно о скайлах, но в галактике о них знали лишь то, что они позволили нам узнать.
        - Мой принцип, канир, что на корабле прав капитан. А капитан - это я. И если вы позволите себе устроить еще одну подобную проверку, то я выполню контракт, но оставлю ваше тело летать в космосе. В договоре сказано о потере груза, но о вас - ни слова.
        - Этот груз очень важен для моей расы. - Как оправдание это не звучало.
        - Для меня любой груз важен. - Я поднялась с кресла. Тренируя выдержку, отставила кубок, в котором еще оставался шаре. - Я вас предупредила.
        Искандер даже не дернулся, чтобы меня проводить. Но его взгляд я продолжала чувствовать, пока створа не закрылась за моей спиной.
        Вот ведь… демон. В теле ощущалась подозрительная легкость, которая требовала активных действий. А какие могут быть действия, когда мы опять идем в проколе?
        Какие действия? Я размышляла не больше секунды.
        Интересно, одной тревоги моим мальчикам было не мало?

* * *
        Два дня тишины и покоя.
        А всего-то и надо было - устроить небольшую встряску.
        Когда я вернулась в свою каюту, все еще не отойдя от разговора со скайлом, тут же приступила к подготовке плана мести. Много времени на это не потребовалось. Сценарии тренировочных аварий остались у меня еще с академии.
        Я редко пользовалась подобными методами воспитания, но… У меня перед глазами до сих пор стояли босые ноги скайла.
        Наткнувшись взглядом на многообещающее название «Расфокусировка активных контуров маршевого двигателя», порадовалась, что выражения моего лица никто не видит. Я раньше даже не догадывалась, что настолько кровожадна.
        Первое, что должен сделать экипаж при ликвидации такого рода аварий, - вывести основной двигатель на нулевой режим, что сразу влекло за собой перераспределение энергии в потребляющих системах. Мы этого, конечно, делать не будем, но… все остальное будет по-настоящему. Гравитационные установки вырубятся одновременно с командой «активировать фиксаторы».
        Когда заверещал сигнал тревоги, я стояла в коридоре. Спустя секунду из каюты выскочил и скайл. Разутым. Не послушался он моего совета.
        Еще спустя десять секунд он висел в воздухе и искал, за что зацепиться, а я… как и требовала инструкция, неслась в рубку. Магнитные подошвы ботинок прекрасно удерживали на полосах фиксации.
        Мои мальчики пахали весь день. Несколько новых вводных, которые немедленно следовали за малейшим проявлением неудовольствия моим самодурством, настроения им не подняли. Но что делать?! Капитаном была я, и отработка слаженности действий экипажа в аварийных ситуациях ложилась на мои хрупкие женские плечи.
        Зато теперь ни у одного не возникало ни малейшего желания мне перечить. Оказывается, для того чтобы усмирить мужчину, нужно его просто чем-нибудь занять.
        Я потянулась на постели, медленно просыпаясь. Самые чудесные мгновения. Уже не сон, еще не явь. Что-то такое мелькает на грани сознания, создавая иллюзию нахождения в сказке, где самая главная волшебница - ты сама. Не хватало только крепких рук, прижимающих тебя к сильному телу, и нежного поцелуя, рождающего в тебе желание.

«Отставить!» - резко оборвала я сама себя. Никаких рук, сильных тел и поцелуев.
        Не открывая глаз, коснулась ленты коммуникатора.
        - Валечка, что у нас? - Вставать и смотреть самой было откровенно лень.
        - Мы на курсе. Через час войдем в зону Тандора. Код оповещения отправлен, доступ получен.
        - И что в доступе? - я плотоядно улыбнулась.
        У нас с хозяином базы были весьма странные отношения. Мы с ним флиртовали. Да так, что если не знать, что именно скрывается за нашими влюбленными взглядами и вздохами-ахами, вопросов о том, что нас связывает, возникать не должно. Но так только казалось.
        Это произошло четыре стандарта назад. Привела я «Легенду» на Тандор в таком состоянии… Никто не верил, что она долетит. А я не верила, что доживу до того, как посажу корабль.
        Ангела нет. Я тогда еще не знала, почему он не вернулся на борт после прогулки по злачным местам мирка, с которого мы так шустро и весьма шумно улепетывали. У Дарила лицо похоже на кровавую маску. Валечка в медотсеке в искусственной коме, чтобы не сдох от болевого шока - все обезболивающие Стас истратил на меня. Я… похожа на оживший труп с маниакальными наклонностями. Обожженные какой-то химической дрянью легкие и торчащее из рваной раны ребро, изуродованное взрывом лицо.
        Приняли нас на базе благодаря Костасу, который когда-то что-то сделал для Артурчика (так его называют немногие), и он помнил об этом до сих пор. Пусть и не говорит.
        И вот я пришла в себя пять дней спустя (о том, сколько провалялась без памяти, узнала по внешнему виду демона, когда он появился), а рядом со мной, прислонившись к шкафу явно медицинского назначения, сидит самый красивый в галактике мужчина и… спит.
        А я лежу и любуюсь им. И разве имеет значение слабость, когда перед глазами такая красота.
        Выхаживал он меня с неистовством наседки. Я грешным делом подумала, что это его так мой груз, который я успела сбросить на одном из астероидов, интересовал. Все ждала, когда начнет вопросы задавать.
        А он… то подушечку поправит, то спросит, не хочется ли мне съесть чего-нибудь экзотического. Потом выгуливал в зеленой зоне. База-то купольная, планета, на которой Артур устроил свое логово, для иного проживания непригодна.
        Это потом он уже признался, в какой ярости был, увидев, что капитан перевозчика - совсем девчонка. Всегда считал, что наше бабское дело - детишек рожать да мужиков ублажать.
        Когда я оправилась после ранения, предлагал с ним остаться. Обещал, что нужды ни в чем знать не буду.
        Я почти решилась. Подумала, что если он и в постели будет столь же хорош, как выглядит, брошу все и всех и опять начну свою жизнь заново.
        Не вышло. Застопорились мы на раздевании. Как увидел он мое частично обнаженное тело, так сжал кулаки и стиснул зубы, едва не рыча. Шрамов-то не осталось, а вот память его не смогла забыть. Я его тогда еле удержала, он все рвался отыскать тех ублюдков и…
        На их месте я бы предпочла скрыться куда подальше. Перспективы у них открывались не самые радужные.
        Вот с тех пор мы - чуть больше, чем друзья, и чуть меньше, чем любовники.
        - Ты хочешь, чтобы я это произнес? - полюбопытствовал Валечка.
        - И что тебе мешает? - несколько изумилась я его неожиданной скромности. Этот всегда резал правду-матку. Когда ему было выгодно.
        - Мне? - переспросил невидимый второй пилот. - Ничего.
        - Дарил в рубке? - уточнила я, начиная кое о чем догадываться.
        От этих догадок мое настроение резко свалилось в штопор.
        - В рубке, - подтвердил как-то излишне безразлично Валечка.
        - Наш гость тоже, - констатировала я то, что было уже очевидно.
        Жаль, что повторяться не в моих привычках.
        - Так мне зачитать доступ? - поинтересовался Валечка, явно успев переброситься с моим помощником понимающими взглядами.
        - Зачитывай, - милостиво разрешила я, удобнее устраиваясь на подушках. Артур обычно изъяснялся витиевато, но красиво. Так что вместо разрешения на стыковку с терминалом я получала очередное признание, после которого ощущала себя самой, самой и самой.
        Умения окрылить женщину у него не отнять.
        Разочароваться мне пришлось довольно скоро.
        - Жду.
        - Не поняла? - выдала я, после затянувшейся паузы.
        - Тут написано, что он тебя ждет.
        - Так прям и написано: жду? - не поверила я услышанному.
        - Понимаешь, - вклинился в наш разговор Дарил, - все остальное произносить вслух нельзя. Он очень иносказательно, но для взрослых весьма понятно описывает, как он тебя встретит и что он с тобой сделает. Кое-чего не знал даже я.
        - Хорошо, - согласилась я с тем, что будет лучше, если наш скайл об этом не услышит. Есть у канира пояс целомудрия или нет, я еще точно не знала, а подвергать его столь тонкому издевательству пока было не за что, - я сейчас приду.
        Рывком, чтобы не поддаться соблазну понежиться еще, скинула себя с кровати. Душ, облачиться в форму. Пока пила сок вместо завтрака, просмотрела последние данные бортового журнала. Сделала себе пометку: после того как покинем Тандор, заняться юнгой. У мальчишки была довольно плотная программа обучения, чтобы в полете не сильно путался под ногами, но время от времени его нужно было куда-нибудь и зачем-нибудь посылать. Для поддержания его чувства собственной значимости.
        Пацан был талантлив. Уже сейчас я была готова взять его в штат техником, но… сначала из него нужно было выбить убежденность, что он мне обязан. Теоретически я его понимала, шансов выжить в том дерьме, в котором он оказался, у него не было, но практически - его щенячья преданность меня угнетала. Пока он не осознает себя личностью, мне придется устраивать ему периодические встряски.
        Зря я о нем вспомнила. Не успела выйти из каюты, как наткнулась на его преданный взгляд.
        - Госпожа капитан, вы в рубку?
        И никакого тебе «Доброе утро!» или «Как спалось?».
        - На базу не пойдешь, - отрезала я жестче, чем хотелось. Пришлось тут же исправляться. - Мы не задержимся. Только погрузка и отвалим. А вот выполним контракт, тогда и завернем дней на десять.
        Спрашивается, много ли ребенку для счастья надо?
        Не много. Только пообещать новую игрушку.
        - Госпожа капитан, а вам принести что-нибудь на завтрак?
        Знает ведь, постреленок, что я завтракаю ближе к обеду. А обедаю вместо ужина, а ужинаю хорошо если раз дней в пять. С моими мальчиками чаще не получается.
        - Ну, если только кофе и булочку, - резко изменила я своим принципам. Душа чего-то просила, но пока не понимала чего именно. А этого на корабле точно не было, так что можно было ее слегка обмануть.
        - Сейчас будет! - вскинулся радостно юнга, готовясь бежать сломя голову, выполняя мою просьбу, как приказ.
        - Стоп! - крикнула я, пока он не скрылся из вида. - Говори, откуда у нас кофе и булочки?
        Среди суровых мужиков я уже и забыла, что такое аппетитная душистая выпечка. Хороший кофе - тоже. Они считали это баловством.
        - Так это… - начал заикаться юнга. Потом вспомнил о командирском голосе и четко доложил: - Запас кофе и хлебопечку доставили при погрузке вещей канира Искандера.
        - И вы его теперь, значит, объедаете? - грозно спросила я, чувствуя, что два дня затишья были перед очередной бурей.
        - Так вкусно, - промямлил пацан, заставляя меня опомниться. Он тут был ни при чем.
        - Принеси-ка мне стакан сока, - нашла я компромиссный вариант. Не дать юнге проявить свою преданность сейчас было бы подлостью, но угощаться из запасов скайла я пока была не готова. А позавтракаю я с Артуром. Он не оставит свою ветреную подругу голодной.
        До рубки я добралась первая. И то лишь потому, что успела заблокировать тот холодильник, где хранился неприкосновенный запас моего любимого напитка. На корабле все знали, что если кто притронется…
        В гневе я была страшна.
        Пока он будет искать ангела, пока тот спросонья сообразит, чего от него добиваются… А невыспавшийся он злой… Жаль юнгу, но себя жаль еще больше.
        - Сколько до стыковки? - вместо приветствия спросила у Валечки, входя в отсек. Дарила и Искандера демонстративно проигнорировала.
        - Сорок минут, - тут же откликнулся мой второй пилот, никак не прокомментировав очередной акт моего самодурства. Вся информация была на экране.
        Вместо своего пилот-ложемента я села на место Тараса.
        - Внести в бортовой журнал: принимаю пилотирование на себя.
        - Принято, - в голосе Валечки явно прозвучало: «Ну-ну, развлекайся». - Вторым пилотом пилотирование передано.
        Если ты в друзьях у Артура, то проход через его зону контроля и посадка - просто детская игра. И хотя я пилотировала ничуть не хуже Валечки, который лишь немного уступал ангелу, они оба считали меня несмышленышем. А те случаи, когда именно я уводила корабль от больших проблем, - счастливыми исключениями из правил.
        Можно было считать это фактом дискриминации, но я воспринимала как заботу. Как бы тщательно ни вели тебя портовые диспетчеры, а без нервотрепки все равно не обойтись.
        Но… не в этот раз. Поэтическое послание вместо доступа я уже прочитала. Артур правильно понял мое личное сообщение, которое я ему отправила еще до старта, и был готов мне подыграть. В тот момент я еще не знала ни про вываливание из прокола, ни про босые ноги, ни про кофе и хлебопечку, но уже была уверена, что скайл виноват.
        - База Тандора, здесь - «Легенда», прошу открыть канал связи.
        Дарил тяжело вздохнул, но ничего не сказал. Когда-нибудь его самообладание ему зачтется.
        - Зачем так официально, малыш? - На боковом экране появилась гибкая фигура Артура, лениво прогуливающегося по диспетчерской. Выглядел он, как всегда, надежным.
        Тарас как-то выдал мысль, что, несмотря на кажущуюся мягкотелость, никто из встречавшихся с хозяином Тандоры не обманывался. Я с ангелом согласилась сразу. В Артуре не было явной опасности, но я заметила краем глаза, как напрягся Искандер. На мой взгляд, они друг друга стоили.
        Скайл оказался тогда в рубке немногим позже меня. А потом не только давал довольно толковые советы, но и принимал участие в устранении тренировочной аварии. В невесомости он чувствовал себя, как в своей стихии.
        С тех пор мои мальчики начали относиться к нему более лояльно, что меня тревожило. Если раньше я могла рассчитывать на помощь экипажа в борьбе со скайлом, то теперь… единственный, кто был предан мне до конца, - юнга. Но тот просто не понимал смысла наших взрослых игр.
        Отключив громкий звук, я прошептала, едва не закатывая глаза:
        - Я соскучилась…
        А с терминала Артуру ушел текст: «У меня клиент. Темная лошадка».
        - Не больше, чем я, - улыбнулся тот, раздевая меня взглядом.
        Следом пришел ответ: «Думаю, ты не представляешь, насколько темная. Этот тип первый кандидат на роль кангора».
        Я не удержалась и оглянулась на того, о ком мы говорили. В его расслабленность я больше не верила. Кандидат в кангоры… Сам отправился за грузом… Во что же я ввязалась?!
        Успокаивало то, что уже далеко не в первый раз.
        - У меня будет совсем мало времени, - с грустью выдала я, зная, что меня прекрасно всем слышно.

«Спасибо, что предупредил. Я буду осторожнее».
        - Мы все успеем, - пообещал Артур, посмотрев на меня с таким жаром, что мне пришлось сглотнуть. В его глазах было настолько откровенное желание, что по телу прошлась огненная волна. Мне такому придется еще долго учиться.

«Я тебе передам всю информацию. Подумаем, что можно сделать».
        - Смотри, ты обещал, - промурлыкала я и подправила курс, реагируя на новые данные с базы.

«Я тебя обожаю!»
        Жаль, но дальше было не до разговоров, «Легенда» вошла во внутреннюю зону безопасности. Если две первые мы почти не заметили (благодаря Артуру), то здесь нужен был полный контроль. Среди кучи летающего вокруг планеты мусора были мины-ловушки.
        Мы хоть и шли по «фарватеру», а все равно приходилось смотреть по сторонам. Защитная сеть с опорой на спутники отключалась квадратами. Это то, о чем мне было известно.
        Об остальном я могла только догадываться. Артур хоть и доверял мне, но при этом следовал принципу «меньше знаешь, лучше спишь».
        Когда мы подошли к стыковочному терминалу станции, я уже не улыбалась - скалилась. Но игра еще не закончилась. Передав командование Дарилу, попыталась смыться из рубки. Не очень удачно попробовала.
        - Я могу вас сопровождать? - ледяным голосом поинтересовался Искандер.
        Я думала лишь пару мгновений.
        - Тарас, тебя уже разбудили?
        Рассчитывала услышать ответ из коммуникатора, но раздался он из-за открывающейся створы.
        - Твоей милостью. - Выглядел мой ангел… слегка взлохмаченным. А за его спиной стоял юнга со стаканом сока. - Стас уже у шлюза.
        - Тогда идем. - Я подмигнула пацаненку. - Выпей, тебе полезно. - И, обращаясь к скайлу, уточнила: - Вам в своей каюте ничего не нужно?
        Тот чуть слегка повел головой, как если бы ему жал несуществующий воротник.
        - Я готов следовать за вами, госпожа капитан.
        Нас встречали. Сам Артур, его помощник, мрачный и подозрительный тип и главный оружейник Тандоры. В любое другое время я бросилась бы своему другу на шею, забыв, что я капитан корабля, который висит за переборкой шлюзовой камеры, но в присутствии Искандера приходилось сдерживать душевные порывы.
        Артур считал иначе. Он чинно и благородно дождался, когда я ему представлю скайла, как своего заказчика, потом кивнул помощнику на Искандера и Тараса (Стас уже сам уцепился за оружейника) и поистине собственническим жестом притянул меня к себе. При этом его большая ладонь очень естественно легла на правую половинку нижней выступающей части моего тела.
        Я не сопротивлялась. Он действительно был надежным. Ему можно было доверять, я и доверяла. Больше, чем себе.
        Единственное, о чем жалела, это о том, что не могла увидеть реакции Искандера на своеволие моего друга. Но тот, тут же обо всем догадавшись, пообещал мне запись с камер. Для подробного изучения.
        Как только мы вошли в его апартаменты, которые ни в чем не уступали тем, что были на основной базе, меня резко прижали к первой попавшейся стенке.
        Взгляд дикий, дыхание прерывистое.
        Я еще не сообразила, к чему бы такая экспрессия, как его губы болезненно впились в кожу на шее. Как раз там, где была татуировка с бортовым номером «Легенды».
        Вот только боль была сладкой. Она тянулась, тянулась, тянулась…
        В животе буркнуло совсем не вовремя.
        - Извини, малыш, - совершенно спокойным голосом выдал Артур, отстраняясь от меня. - О деле поговорим за едой.
        Я с трудом сфокусировала взгляд, пытаясь найти его в мельтешении звездочек перед глазами.
        - Что это было? - с трудом протолкнув воздух в легкие, прошептала я.
        Артур посмотрел на меня с легким интересом.
        - А самой подумать?
        - Я в этих ваших мужских закидонах не очень разбираюсь, - выдала я, приходя в себя.
        Вместо пояснения, прихватив за плечи, Артур потащил меня к столу. Отодвинув стул, усадил. Налил вина, наполнил тарелку. По своему усмотрению. И только после этого сел сам. Активировал голографический экран, явно не собираясь разделить со мной трапезу.
        - Скайлы - очень закрытая раса. Ну, об этом ты и сама знаешь. - Я кивнула, после первого же кусочка мяса забыв о неистовстве, которое Артур демонстрировал всего лишь несколько минут назад. - Им принадлежит довольно большой сектор. Двенадцать населенных планет, еще две пригодные для жизни, но не освоенные, около десятка, где ведутся разработки. Правит ими кангор. Последний - уже больше ста стандартных.
        - Они долгоживущие? - вскинулась я, чуть не опрокинув бокал. Информация была весьма неожиданной.
        - А космос их знает?! - не очень по-доброму усмехнулся Артур. Похоже, ему приходилось раньше общаться с кем-то из скайлов. Не очень хорошо общаться. - Судя по образцам ДНК - их потенциальная продолжительность жизни 150-170 лет. Плюс медицина, технологии. Ничего сверхъестественного.
        - Так, - остановила я его, - давай с самого начала.
        Артур посмотрел на меня с грустью.
        - Лет двадцать тому назад у меня были счеты с одним из вольницы. Вопрос стоял: или - или. Понятно, что мне хотелось бы, чтобы это «или» касалось не меня. Появилась информация, где он собирается перехватить один весьма ценный груз. Я устроил засаду. А когда появились оба корабля, оказалось, что ожидаю их не я один. Это сейчас мы привыкли к изменяемой геометрии крейсеров скайлов, тогда же я видел это впервые. Стоял у обзорного экрана и тупо смотрел, как сигара раскрывается веером, потом вновь сворачивается, словно ощетинившись иглами. Как оказалось позже, стреляющими иглами. Завораживающее зрелище. - Один взгляд в мою сторону - и закосневшая маска сползла с его лица. И он вновь радует меня невесомой улыбкой и безоговорочной уверенностью в себе. Он был единственным мужчиной, о котором я искренне сожалела. Но я знала точно, между нами никогда не будет ничего большего, чем то, что уже есть. Для него я буду всегда девчонкой, о которой он должен заботиться. Женщиной я не стану. Мне оставалось только смириться с этим. - Груза на перевозчике не было. Вольный был ликвидирован с одного-единственного
выстрела, самого выстрела я не заметил. Когда раздался вызов с незнакомца, я попрощался с жизнью. Как оказалось, рано. Меня просто очень вежливо попросили уничтожить все записи произошедшего и сделать вид, что ничего и не было. Я согласился, что это будет небольшая цена за мое дальнейшее существование.
        - Это был Искандер? - Пока он рассказывал, я времени не теряла. Повар у Артура просто чудо.
        - Его отец. А вот контролировал уничтожение записей твой заказчик. Мою защиту он даже не заметил, шарился в системе, словно ее и не было. Появился он на корабле с двумя сопровождающими, все без оружия. Мы и решили с ними поиграть. Недосчитался я тогда половины экипажа. Второй бы тоже, но твой Искандер заблокировал доступ к рубке.
        - Подведем итоги, - воспользовалась я короткой паузой, чтобы закончить этот неприятный для Артура рассказ. В голове туманилось, но не от вина. - Двадцать лет назад пропал некий груз, который очень заинтересовал скайлов. И старшим в роду моего гостя на тот момент был его родитель.
        - Я бы сделал поправку. - Артур продолжал улыбаться, но я видела, насколько трудно это ему давалось. Он беспокоился за меня, но даже не сделал попытки отговорить от этой авантюры. - Интересовал этот груз всех скайлов или только…
        - А про пояс целомудрия можешь что-нибудь сказать?
        Я привыкла принимать его заботу, но никогда не забывала, что и он нуждается в моей. Самое малое, что я сейчас могла для него сделать, - дать поверить, что я справлюсь.
        Тот оценил мою попытку раскатистым смехом.
        - А зачем говорить? Ты просто попробуй к нему как-нибудь прижаться.
        - Ты… - резко вскочила я со стула, демонстрируя шок от двусмысленности последней фразы.
        Артур ржал так, что звенела хрустальная люстра - его гордость.
        - Ну ты меня и уморила, малышка, - чуть откашлявшись, заявил он. - Это один из моих случайно выживших по секрету поделился, что отбил кулак, когда ударил одного из скайлов в пах. - Я уже собиралась поулыбаться вместе с ним, когда он продолжил, уже более серьезно: - Это потом подтверждали многие. Скайлы начали появляться в злачных местах, без драк не обходилось.
        - Если я проверю - сумеешь продать информацию?
        Артур посмотрел на меня заинтересованно, словно пытаясь понять, что именно стоит за моими словами. Увы, об этом не знала даже я. Любопытство любопытством, но мне так хотелось, чтобы из глаз друга ушла та обреченность, которую он тщательно от меня прятал.
        Он не верил, что я вернусь, он хотел меня остановить, но запрещал себе это, зная, что тогда навсегда потеряет меня. Идти до конца уже давно стало моим кредо. В этом мы с моими мальчиками были похожи.
        Не отступать, не сдаваться, не предавать.
        Хотя бы самих себя.
        - Продам. Мои двадцать пять процентов.
        Я от такой наглости чуть не поперхнулась воздухом.
        - Ну и сволочь же ты, Артур. То предлагаешь бросить все к твоим ногам, то обдираешь как липку. Десять, и ни процентом больше.
        - И это я ее вытаскивал с того света! - очень правдоподобно взвыл Артур. - Я ее выхаживал, ночи не спал, забросил всех своих баб, только бы стереть с ее лба капельки пота. А кто ей простынки менял?! Двадцать, и не процентом ниже.
        - Да я у тебя столько зарядов уже купила, я у тебя столько кредитов оставила, когда поднимала «Легенду», что мне уже давно пора даром все отдавать! Я ему такую рекламу делаю, что у него отбоя от клиентов нет, а он… Пятнадцать, и заканчиваем этот неуместный торг.
        - По рукам! - Неожиданно оказавшись рядом со мной, согласился хозяин Тандора и чмокнул меня в щечку.
        Это тут же вернуло меня к насущным проблемам.
        - О какой установке ты мне намекал?
        - Сама посмотришь, - все так же улыбаясь, отмахнулся он. - Штучка интересная и, что главное, ты одна из первых, у кого она будет.
        - Опять у вояк из-под носа увел?
        Вместо ответа меня крепко прижали к себе и начали весьма умело целовать. Причина столь неадекватного поведения моего друга стала ясна раньше, чем я успела задаться вопросом, а зачем ему это надо.
        Нетерпеливый стук в дверь, Артур резко откидывает меня от себя, дверь открывается, я машинально облизываю губы, на пороге появляются Тарас и Искандер.
        И чего это оба так внимательно смотрят на мою шею?

* * *
        Десятый день полета. Ночная вахта. Я и Тарас. Мы опять идем в проколе. До выхода - два часа, потом еще столько же, и мы у промежуточной цели. Там забрать груз, опечатать и…
        Я гнала от себя дурные предчувствия, но они с поразительной настойчивостью возвращались вновь и вновь.
        - Уже двенадцать.
        Я оторвалась от пульта и подняла взгляд на внимательно смотрящего на меня ангела.
        - Что двенадцать?
        - Ты проверяешь эту систему уже в двенадцатый раз.
        - Знаю, - согласилась я с ним и вернулась к тому, чем занималась. Выискивала наиболее безопасный путь к центральной планете кангората скайлов.
        Мы сэкономили стандартные сутки, совершив самоубийственный прыжок через корону звезды. Добавь мы к ним хотя бы еще одни…
        - Хочешь, я пойду сейчас и пристрелю его? - В голосе ангела не было даже намека на шутку.
        Дошло до меня это не сразу, но когда дошло, я поняла, что у меня есть проблема посерьезнее навигационных карт.
        - Кого? - Я могла и сама ответить на этот вопрос, но предпочла вспомнить, насколько отрезвляюще действует на мальчиков моя наивность.
        - Искандера.
        Я довольно естественно приподняла брови. Вроде как изумилась.
        - Искандера? А его-то за что?
        Улыбка ангела мне не понравилась. Было в ней столько многообещающего, что на месте канира я бы немедленно разорвала с нами контракт, да еще и выплатила неустойку.
        Скайлы были диковинкой во вселенной, метаморфы - легендой. Внешне - ничем не отличимые от людей, да и внутренне - тоже. Когда хотели такими казаться. Ни один из существующих медицинских сканеров не распознавал метаморфа. Те, кто остался после уничтожения их планет, этим пользовались.
        - Ты ведь в него влюблена? - тоном, который не предусматривал иного ответа, кроме положительного, уточнил он.
        - Влюблена? - протянула я. Самое главное - не спорить. - В тебя я тоже когда-то была влюблена.
        Теперь пришел его черед проявлять удивление.
        - В меня?
        - А ты вспомни! - твердо потребовала я, краем глаза рассматривая навигационную карту заинтересовавшего меня сектора. - Да я как увидела тебя, дар речи потеряла. Настоящий принц, весь в белом. Даже кар у тебя был белым.
        - Не смеши! - чуть нахмурился Тарас. - Ты разговаривала, словно одолжение делала.
        - А как я должна была с тобой разговаривать? - тут же нашлась я. - Я только попыталась сравнить, какой ты, а какая я, так сразу все и поняла. У меня ни одного шанса! А уж когда ты «Легенду» вывел…
        - Хорошо, - улыбаясь, согласился со мной ангел. - Считаем, что я тебе поверил. Но это было семь стандартов назад. А мы говорим о том, что происходит сейчас. Ведь ты влюблена.
        Влюблена я не была, если только самую капельку. Я - боялась и делала все, чтобы этого никто не заметил.
        - Он хорош собой, - сделала я вид, что начинаю сдавать позиции.
        Была уверена, что найду выход, но втягивать в наше противостояние команду не собиралась. Искандер был сильным противником, чем больше будет посвященных в мои поиски лазейки, тем вероятнее, что он об этом догадается.
        - Только хорош? - с долей язвительности поинтересовался Тарас.
        - Только хорош? - холодным и равнодушным тоном раздалось у входа в отсек.
        Створы раздались бесшумно. Не будь здесь меня, система безопасности предупредила бы о его появлении. Моя ошибка!
        - Вас настолько беспокоит мое отношение к вам? - парировала я, не собираясь отвечать. Он что-то хотел сказать, но я ему не дала, резко выбросив руку в его сторону. Когда он замер, явно ничего не понимая, крикнула: - Костас! - Я позволила навигатору подремать, что он и делал, пока я не вырвала его из страны грез. - Вали сюда, есть идея.
        Костас появился в рубке спустя пару мгновений, подскочил ко мне. Я успела вздохнуть только один раз, когда он выдал:
        - Может, ты лучше сама нас убьешь?
        Несмотря на тон и смысл слов, его глаза блестели. Я знала, что ему понравится.
        - А если мы потом рванем сюда, - я ставила точки на навигационной карте, намечая будущий курс, - то даже если потянем хвост, то здесь его точно сбросим.
        - Но тогда мы вляпаемся вот сюда, - Костас задумчиво, что-то высчитывая в своей гениальной башке, ткнул пальцем в скопление астероидов, где частенько тусовались вольные.
        - А если мы его пройдем проколом вот отсюда - сюда? - начала выкручиваться я, уже понимая, что этот вариант отпадает. Близость черной дыры была способна выкинуть из туннеля.
        Костас, как я и предполагала, намерился ткнуть меня носом в ошибку, но замер. Ненадолго.
        - Вот отсюда - сюда, - прочертил он указкой линию.
        Вот только она не была прямой. Точка выхода, и почти без разгона очередной прыжок.
        Я посмотрела на Тараса, тот увлеченно следил за нашим мозговым штурмом.
        - Сделаешь?
        Молчание затягивалось.
        - Я сделаю!
        А я про Искандера уже и забыла.
        - Вы не пилот моего корабля, - резко отрезала я, даже не оглянувшись в сторону скайла.
        Тарас многозначительно осклабился. Любая моя выходка в отношении канира являлась теперь для него доказательством моей влюбленности. Переубеждать его я не собиралась.
        - Я заинтересован в сохранности груза. Можете меня проверить.
        - Тарас?
        - Сделаю, - кивнул он наконец.
        Я же повернулась к каниру.
        - Я вас проверю. Вдруг и вправду пригодитесь.
        Тот ничем не показал, что мои слова звучали как оскорбление.
        После Тандора наши встречи со скайлом начали напоминать поединки. Его взгляд каждый раз останавливался на моей шее, где в тот день свидетельством моей слабости перед мужской силой светился след поцелуя Артура. Я каждый раз делала вид, что не замечаю его намеков. Дарил, если ему приходилось присутствовать при этом, старался смотреть куда-нибудь в другую сторону. Хорошо хоть молчал. Про нас с хозяином Тандора ему было известно все.
        - Надеюсь, что мои способности вас удовлетворят, госпожа капитан.
        Хотелось бы мне знать заранее, о каких именно способностях он говорит.
        Посчитав, что пусть из нас двоих умнее буду я, отвернулась от так и стоящего изваянием канира.
        - Прокол принимаем. - Это уже относилось к Костасу. - Куда дальше?
        - Вот сюда. - Искандер оказался рядом так неожиданно, что я даже вздрогнула. Кажется, кто-то начал демонстрировать мне свои таланты - воздух не шелохнулся, когда он двигался. - Единственный вариант нас здесь засечь - визуальный контакт.
        Я посмотрела на треугольник, составленный из трех звезд. Он был прав, самоубийство в этом случае выглядело бы весьма изящно и изощренно.
        - Мы можем потерять управление.
        - Двести тысяч кредитов того не стоят? Насколько мне известно, вы рисковали и за меньшее.
        В чем-то он был прав, мы рисковали и за меньшее. Вот только внутри все протестовало против этого именно сейчас.
        - Оставляем под вопросом, - не сказала я последнего слова, но уже прикинула, глядя на цветные всполохи в этом квадрате и цифры, как пройти с минимальной угрозой для электроники. Любого другого они бы убедили, что соваться не стоит, но у нас просто не оставалось выбора. - Добавляй этот вариант к тем, что мы уже просмотрели.
        И опять в глазах Искандера что-то мелькнуло. Как будто он не ожидал от меня такой осторожности.
        - Госпожа капитан, я могу поговорить с вами наедине? - вдруг выдал он, сбив меня с мелькнувшей мысли.
        Мысль воспользовалась возможностью и сбежала.
        Наедине? Я окинула его долгим взглядом сверху вниз. Хорош! Одни глаза, темно-карие, с изумрудной полосой по контуру, чего стоят.
        - Пройдемте в мою каюту, канир, - кивнула я ему и первой направилась к выходу.
        Нас сопровождала тишина. Интересно, о чем думали в этот момент Тарас и Костас?
        Дойдя до своей каюты, небрежно провела ладонью перед датчиком, вошла первая, наплевав на правила этикета.
        В отличие от его, мои апартаменты состояли из трех небольших комнат. Кабинет, больше похожий на уменьшенную копию рубки, маленькая и уютная спальня и… еще один кабинет, доступа к которому не было ни у кого, кроме меня. Не считая оружия, часть из которого была запрещена во многих секторах галактики, там находился мой личный архив. При малейшем намеке на несанкционированную попытку проникнуть туда все, что находилось внутри, уничтожалось. Даже не в пыль, в ее следы.
        О том, что это помещение вообще существует, знал только Артур, на базе которого
«Легенду» восстанавливали после того памятного полета.
        Я казалась наивной, но еще в юности поняла, что мои женские слабости можно использовать как оружие. И первое, что делала, - заставляла себя недооценивать.
        - Располагайтесь, канир. Жаль, шаре я вас угостить не могу, но вот хорошим вином…
        - Я приму ваше приглашение, но только после возвращения с Тары.
        Его голос звучал как всегда бесстрастно, но я за эти десять дней научилась распознавать его оттенки. В этом слышалась вероятность того, что мы можем не увидеться на обратном пути.
        Демоны вселенной! Этот груз интересовал меня все больше.
        - Не хотите, чтобы Дарил вас сопровождал? - невинно улыбнулась я ему, присаживаясь в кресло, напоминающее пилот-ложемент. Впрочем, именно им оно и было, легко трансформируясь.
        Он опустился в другое кресло, столь же необычное.
        - Его присутствие рядом мне ничем не поможет, а вот усложнить мою задачу вполне способно.
        - Опасность грозит только вам?
        Искандер чуть склонил голову, словно удовлетворенный моей проницательностью.
        Пообщайся он с клиентами с мое, удивился бы, почему я не задала этот вопрос раньше.
        - Как только я заберу груз, за нами начнется охота.
        И опять я слышу подвох. Интересно, он долго собирается ходить вокруг да около?!
        - Но вы не уверены, что вам это удастся?
        Не улыбка, лишь ее тень, но его лицо преображается. Вот в такого Искандера я бы вполне могла влюбиться. Остается только молиться богам космоса и радоваться, что он до сих пор не использовал эту уловку.
        - Я хочу внести дополнение в наш контракт. - Я приподняла бровь, говоря, что жду продолжения. Тянуть с ним скайл не стал. - Я предлагаю внести пункт, что если я не вернусь с Тары в течение восьми часов после того, как покину борт корабля, - контракт считается расторгнутым.
        - Размер неустойки за досрочное расторжение контракта? - тут же откликнулась я. Если он думал, что я упущу свою выгоду даже в этом - сильно ошибался.
        Жаль, спорить он не стал.
        - Пятьдесят тысяч кредитов находятся в моей каюте. Ровно через восемь часов после моего отбытия ловушка, которую я оставлю, деактивируется, и вы сможете забрать неустойку.
        - Ваши вещи?
        - На ваше усмотрение, - равнодушно ответил он. - В этом случае мне они уже не понадобятся.
        - Я согласна внести дополнение в контракт, но…
        - Вас не устраивает сумма? - Вот теперь в этой сухости слышалось ехидство.
        - Устраивает, - отвела я на мгновение взгляд. Демоны подери это любопытство! - Есть один вопрос, на который мне очень хотелось бы получить ответ. Если вы не вернетесь…
        - Спрашивайте.
        Я могла поклясться чем угодно, но его глаза смеялись! Неужели он знал, о чем я хочу узнать?!
        Сомнения, стоит ли или не стоит это делать, посетили меня лишь на миг. За эту информацию я могла получить кругленькую сумму.
        - Говорят, что скайлы, покидая свой сектор, носят пояса целомудрия. - Я произнесла эту фразу, ни разу не сбившись. Повод гордиться собственным самообладанием, вот только… щеки предательски горели.
        Искандер смотрел на меня, явно замышляя гадость.
        - Как вы думаете, почему ответа на вопрос, который интересует так многих, до сих пор нет?
        - Вы их убиваете? - наивно протянула я, медленно опуская ресницы.
        Вряд ли он поверит в показную скромность, но мне нужна было эта секундная передышка. Сердце отчаянно колотилось где-то в горле.
        - Мы стараемся лишний раз не убивать, - поднялся он с кресла, - но каждый, кто узнает наши тайны, либо умирает, либо становится собственностью скайла.
        - Звучит, как угроза, - я не стала вставать вслед за ним.
        - Именно, - согласился он со мной. А я уже думала, что произнесет классическое:
«Предупреждение!» - Но я дам вам возможность удовлетворить свое любопытство и избежать и того и другого.
        - Что-то мне подсказывает, что предложенный вами вариант мне тоже не очень-то понравится, - усмехнулась я. - Я подготовлю дополнения к контракту, вы его зарегистрируете перед тем, как перейти в катер.
        Он не ответил. Вышел в коридор, оставив меня думать над тем, что наше с ним общение похоже на игру в хатч. Не знаешь, какой из ходов принесет тебе очки, а какой…

* * *
        - Семь часов пятьдесят пять минут. - Тарас обернулся ко мне. Я заметила его движение, хоть и смотрела на таймер. - Сигнала нет.
        - Ждем, - бросила я небрежно, но внутри все свивалось жгутами тревоги.
        Неужели Тарас заметил то, о чем я еще не догадывалась?! Иначе откуда эта тягостная тоска, изъедающая мою душу. Или все дело в контракте?
        Я хотела его выполнить, чтобы в очередной раз доказать себе и другим, что могу. Могу, несмотря на то что я - баба, что по сравнению с ними - девчонка, что…
        Эти «что» можно было перечислять долго, но не имело смысла. Каждый раз, берясь за новое задание, я доказывала всем, и в первую очередь самой себе, что имею право на существование.
        Глупо, но по-другому я не могла.
        Мы не могли.
        - Пятьдесят восемь минут.
        Опять Тарас. Дарил не соглашался со мной молча.
        - Ждем, - повторила я, с настойчивостью маньяка. Я знала, что когда он произнесет:
«Восемь часов», - я не прикажу лечь на обратный курс.
        - Восемь часов, - буквально прошептал Тарас.
        За спиной судорожно вздохнули, я обернулась, тяжело посмотрев на юнгу.
        - Принеси кофе и булочку.
        - Так вы же…
        - Выполняй приказ капитана, - спокойно сказал Дарил, улыбнувшись съежившемуся мальчишке.
        Зря я пустила его в рубку.
        - Капитан, контракт расторгнут, - как только пацан вышел в коридор, произнес Тарас.
        Я не стала искать тайный смысл в его настойчивости. С принципами или без, но мы были наемниками. Наша задача - исполнить свою часть сделки, получить кредиты и отвалить. Все, что выходило за рамки договоренностей, - не наши проблемы.
        Так что Тарас был прав.
        Беда в том, что сейчас мне до демонов была его правота. Скайл был загадкой. И она манила к себе сильнее, чем любой риск.
        - Если через двадцать минут он не появится я, взяв свою долю, отправляюсь на планету. Если он жив - я его вытащу, если нет - найду способ вернуться.
        - Капитан! - прорычал Дарил, намекая, что мне стоит быть осторожнее с предложениями.
        - Это приказ, - улыбнулась я ему. - За отказ от его выполнения я выкину с корабля любого из вас. Возражения есть?
        Они оказались умными мальчиками, сообразили, что я не шучу.
        - Нет, - отвернулся от меня Дарил.
        - Нет, - разглядывая меня с интересом, словно первый раз видел, ответил Тарас.
        Костас молча встал, направился к выходу.
        - Ты куда? - уточнила я, чтобы проверить свою догадку.
        - Готовить тебе оружие, - фыркнул он и исчез за закрывшимися за его спиной створами.
        А мы, больше похожие не на друзей, а на пауков, которых закрыли в одной банке, остались дожидаться назначенного мною времени.
        Через пять минут появился юнга, неся поднос. У него в глазах блестели слезы - он, как и остальные, слышал наш разговор по внутренней связи.
        Если со мной что случится, Стас его не оставит. У него одного проявились зачатки отцовского инстинкта, когда мальчишка оказался на борту. Если не заберет к себе, то отвезет к Артуру.
        Еще одна боль, от которой сжимало сердце.
        Я забрала у юнги чашку, сделала глоток чуть горьковатого, уже забытого на вкус напитка.
        Как же давно это все было! Земля, детство, любящие родители…
        Отломила кусочек булочки, искоса поглядывая на экраны. Как же мне хотелось, чтобы случилось чудо! Я бы тогда могла убить эту тварь сама!
        Десять минут…
        Острота первого порыва ушла, уступив место более взвешенному пониманию ситуации. Если за этим грузом отправили канира, он должен быть очень важен для скайлов. Настолько важен, что Искандер был готов рискнуть собственной жизнью, но добраться до него.
        Да и сумма в двести тысяч кредитов о многом говорила. Такие деньги за обычную перевозку не предлагают. А раз так… У нас был шанс сделать скайлов своими должниками и на этом неплохо заработать.
        Хотела бы я быть альтруисткой, но обязана думать и о собственном будущем и об экипаже. Из нас всех только Дарилу было куда возвращаться.
        Пятнадцать минут. Я проглотила последний кусочек и одним глотком допила кофе. Сладкая горечь осталась на языке, вновь возвращая к памяти то, что я когда-то заставила себя забыть.
        Прочь! Все прочь! Сейчас у меня были дела поважнее, чем ностальгия.
        Я начала подниматься, отдав чашку юнге, когда сканер тренькнул, выдав на самой границе экрана точку.
        - Запросить позывной! - рявкнула я так, что поднос выпал из рук мальчишки, зазвенел на полу. Осколки чашки разлетелись по отсеку.
        Наплевать! На все наплевать, только бы это был он!
        - Помехи! Не могу пробиться! - прорычал Дарил, словно извиняясь.
        Перед кем? Передо мной?!
        - Повторяй запрос, пока не пробьешься. - Я старалась быть спокойной. У меня не получалось. И я знала, что это значит.
        Кураж!
        Точка лихорадочно дергалась, но двигалась в нашем направлении. Потом появилась еще одна, еще…
        - Приготовиться рвать когти! Оружейнику - подготовить орудия по правому борту. Защиту на максимум.
        - Принято, - раздалось одновременно в три голоса.
        - Стас, кажется, у нас будет раненый! - Это было похоже на истерику, но ничего общего с ней не имело. Все мысли были четкими и взвешенными.
        - Куда ж без раненого, - донеслось по внутренней связи. С усмешкой.
        И я поняла - началось! То самое, ради чего мы выползали из своей берлоги в большой космос.
        Где среди звездного сияния разлит адреналин. Где скорость срывает привычные маски. Где каждый миг одновременно и жизнь и смерть.
        Где… ничто другое просто не имеет смысла.
        - Классифицировать цели!
        - Орудия по правому борту к бою готовы…
        - Приготовиться принять катер с правого борта!
        - Система аварийного захвата активирована…
        - Цели классифицированы. Два малых пограничных крейсера класса F, два средних крейсера, класс С. - Пауза была короткой, но я обернулась к Дарилу, хотя и могла посмотреть информацию сама. - Дальний перехватчик класса А.
        - И это аграрная планета?! - позволила я себе риторический вопрос.
        Ответа не дождалась, но он мне был и не нужен.
        - Рассчитать ближайшую точку прыжка. - Сейчас было все равно куда прыгать, лишь бы исчезнуть из зоны контакта с перехватчиком. Он был нам не по зубам. Успокаивало только одно - в секторе планет разогнаться ему негде.
        - Катер на границе защиты. Условный код принимаю…
        - Открыть окно в защите!
        - Кажется, по нам собираются стрелять, - словно удивляясь, протянул Дарил.
        Я только фыркнула. Может, я была не права насчет истерики?
        - Маршевые двигатели на разгон. Обеспечить перехват залпа.
        - Принято, маршевые двигатели на разгон. Разгонные - на мощности.
        - Принято, обеспечить перехват залпа.
        - Есть захват модуля. Готовность - тридцать секунд!
        Хоть что-то хорошее за последние восемь с лишним часов!
        - Где расчет?! - гаркнула я так, что сама испугалась.
        Мальчики обернулись, посмотрели с упреком и опять занялись своими делами.
        - Есть расчет, - как-то не очень оптимистично отчитался Костас. И добавил, совсем не по уставу: - Но он тебе не понравится.
        - Только не говори… - дернулась я.
        Он мне даже закончить не дал.
        - Будем воплощать твою последнюю идею. Если, конечно, у тебя нет другой.
        - Предупредительный залп главного калибра среднего крейсера.
        - Демоны вас всех задери! - Это было единственное ругательство, которое мне позволялось. Няньки, тоже мне… - Грузи данные в систему.
        - Я не знаю, о чем вы там думаете, но нам лучше сваливать…
        - Двигатели на мощности, курс получен, жду подтверждения…
        - Искандер на борту. Ранен.
        А то я об этом не догадывалась…
        - Жить будет?
        - Курс подтвержден, обработка данных прыжка…
        - Стреляют, твари…
        - Сброс перехватчика. Валим отсюда, валим…
        - И не только жить… Но только если я им немедленно займусь.
        - Костас!
        - Да понял я, понял!
        - Защита восемьдесят процентов! Капитан…
        - Вышли на точку прыжка! Готовность… Десять, девять…
        - Так тебе, тварь! Есть попадание! Малый крейсер!
        Дурдом!
        - …четыре. Приготовиться к прыжку! Один…
        Нас тряхнуло, прижало - сработали аварийные фиксаторы, стало легче дышать - включились компенсаторы и… стало тихо.
        - Что это было?! - Последнее «тряхнуло» мне не понравилось.
        - Отделались легким испугом, капитан, - выдал Дарил, но меня его заявление ничуть не успокоило.
        Этот легкий испуг в момент входа в прыжок мог аукнуться большими неприятностями. Насколько нам повезло, сейчас мог быстро определить только один человек на борту. Его вердикт я и ожидала, стараясь не посматривать на серую дымку голографического экрана. В проколе ориентиров не было. Но зная последние данные…
        - Можно расслабиться. Нас дернуло, но маршевые вытянули на курс.
        - Длина прыжка?
        - Четыре часа.
        - Дарил, - демон смотрел на меня с явным неудовольствием, - ты - за старшего.
        Ответа я не дождалась, выскочила из рубки.
        Искандер был ранен…

* * *
        - Живы?! - Я едва дождалась, когда погаснет сноп дезинфектора.
        Можно было, конечно, наплевать и вырубить блокирующую систему, но я решила не рисковать. Кто знает, что именно может стать последней каплей, которая отправит его в иной мир.
        - Жив, - морщась, прошептал лежащий на столе Искандер. Стас как раз отвернулся, изучал результаты сканирования. - Ты дождалась.
        Я не стала напоминать, что мы с ним на брудершафт не пили. Не та ситуация. Все, что я о нем думала, могла высказать и позже. Сейчас ему и без меня было несладко.
        - Рисковали не зря?
        Смотреть на него было неожиданно больно. Словно я никогда раньше не видела разбитых в кровь лиц, опухших губ, разорванной одежды, куски которой вплавились в края имеющих малопривлекательный вид ран.
        Левая рука, грудь, на боку - опять слева, нижняя часть бедра…
        Скайл хоть и кривился, но, заметив мой задумчивый взгляд, усмехнулся:
        - Я же обещал, что дам тебе возможность удовлетворить свое любопытство.
        - Вы не ответили на мой вопрос, канир, - намекнула я, что его ранение и тот факт, что мы дождались, не являются поводом для панибратства.
        Тот на мгновение прикрыл глаза, а я мысленно дала себе подзатыльник. Вряд ли ему сейчас было до тонкостей этикета.
        - Не зря, - выдохнул он, видно, переждав приступ боли. - Груз на катере, но не советую к нему лезть.
        - Считаете меня дурой? - нисколько не обидевшись на его предупреждение, поинтересовалась я.
        Увы, ответа не услышала.
        - Будем шить или истекать кровью?
        Стас шутил редко. И весьма специфически.
        - Тебе помочь? - поинтересовалась я у него, поглядывая на штаны скайла. Насколько видела, именно на бедре была самая большая рана.
        Стас посмотрел на меня, потом на Искандера, потом снова на меня.
        - Сам справлюсь.
        Я тяжело вздохнула и пожала плечами.
        - Придется ждать следующего раза.
        Скайл поморщился и сглотнул.
        - Я что-нибудь придумаю.
        Я кивнула и направилась к выходу. У меня было чем заняться, пока Стас будет штопать раненого.
        - Поправляйтесь, - пожелала я, когда створы раскрылись. - Без вас скучно.
        Только услышав ответ: «Это произойдет раньше, чем ты думаешь», сообразила, что сказала правду. Все эти восемь с небольшим часов мне его не хватало.
        Его слова оказались пророческими. Появился он в рубке еще до того, как мы вышли из прыжка, как раз в разгар очередного спора. Я мерила отсек шагами, а Дарил, Тарас и Костас убеждали меня на три голоса, куда стоит, а куда не стоит лететь дальше. Предложенный мною курс им не нравился.
        Мне, стоило признать, тоже.
        Но каждый из нас понимал, что шансов доставить груз и выжить самим у нас было больше именно при этом варианте. Даже если найдется гениальный аналитик, который сможет предсказать выверты нашей безумной фантазии и нас попытаются перехватить, в тех дебрях, по которым мы собирались шастать, сделать это будет сложно.
        Нужен такой же безрассудный экипаж, как и у меня.
        Или…
        - Ивар!
        Дарил заткнулся на полуслове, посмотрел на меня так, словно я прилюдно призналась ему в любви и он мучительно пытался сообразить, зачем мне это надо.
        Тарас улыбался своей ангельской улыбкой.
        Костас даже не оглянулся. Именно эта проблема его не интересовала.
        - Если он знает основные условия сделки…
        - Он их знает.
        Я обернулась к вошедшему в отсек Искандеру. Выглядел он значительно лучше, чем на столе. Успел даже переодеться. Лишь серые тени под глазами выдавали его слабость.
        - Вы засекли мой жучок?
        Этот факт меня нисколько не удивлял. И не оскорблял. Это была игра, противники друг друга стоили.
        - Не сразу.
        Он чуть поморщился, я тут же указала на место Дарила. Тот мне, конечно же, все выскажет, но будет это потом, а сейчас я не хотела доставлять скайлу лишней боли.
        Какой бы изумительной ни была у него регенерация, каким бы ни было мастерство Стаса, для полноценного восстановления прошло слишком мало времени.
        - Как много ему известно?
        Тот опустился в кресло тяжелее, чем обычно. Но это едва бросалось в глаза.
        - Срок, конечная точка и стоимость контракта.
        - Нам могли поставить маячок? - посмотрела я на Костаса. Все эти штучки, как и защита от них, были в его ведении.
        Тот задумался лишь на мгновение.
        - Если только у Артура.
        Я не стала утверждать, что этого быть не могло. Я доверяла Артуру, но не его людям.
        - Почему вы наняли нас?
        Искандер попытался приподнять бровь, но заметив, что я не склонна шутить, ответил без ужимок.
        - У меня были причины для этого выбора.
        - Но озвучивать их вы не намерены, - закончила я за него. Скайл даже не кивнул.
        - Ивар не откажется от идеи отомстить. Если у нас маяк, в чем я не сомневаюсь, то сбросить его мы сможем только здесь, - я вывела на экран навигационную карту и указала на тот самых треугольник из звезд. В двух углах его находились пульсар и двойная звезда, одна из которых почти поглотила другую. - А дальше все зависит только от нашей удачи.
        - Нас будут ждать на подходе к сектору.
        - Не сомневаюсь, - усмехнулась я в ответ на замечание скайла. - Но это уже моя забота.
        Вместе с Искандером на меня внимательно посмотрела и троица моих людей.
        Ну не думают же они, что я буду посвящать их в свои планы?!
        Канир первым понял, что пояснений не будет, и поднялся с кресла.
        - Нам необходимо перенести груз и опечатать его.
        Я встала следом. Поинтересовалась:
        - Вдвоем справимся или захватить помощников?
        Дарил явно ожидал, что ему удастся пристроиться к нам, но ошибся. Скайл направился к выходу, всем своим видом демонстрируя, что обойдется без помощников. Я двинулась за ним.
        До того как мы вошли в ангар, я не думала, в каком именно виде вернулся катер. Правильно делала. Моя фантазия пасовала перед действительностью.
        От неожиданности я даже присвистнула.
        - Как вам удалось вернуться?
        - Почему вы меня дождались?
        - Будем считать, что я не спрашивала, - улыбнулась я ему. - Где ваш груз?
        - Подождите меня здесь.
        Я, соглашаясь, кивнула. И даже не попросила поторопиться, в ангаре было ощутимо прохладно.
        Он вернулся еще до того, как я классифицировала все следы на обшивке. Досталось ему и на планете, и на нижней орбите. Пару раз задело и в космосе.
        - Мне даже завидно, - зябко передернув плечами, взглядом показала ему на модуль. - Не уверена, что я бы сумела довести.
        В руках Искандера было что-то не очень большое, полностью закрытое грубой черной тканью.
        - Вы преуменьшаете свои таланты. Одна ваша сделка с Индарсом чего стоила.
        Я позволила себе легкое изумление во взгляде, вот только внутри все оборвалось. Об этом заказе я старалась не вспоминать. В тот раз у меня погибли двое: бортинженер, которого я так и не смогла заменить, и второй оружейник, место которого был вынужден занять Стас.
        Была и еще одна причина, по которой я хотела все забыть. Сам Индарс. Правитель империи стархов, которые как раз и уничтожили метаморфов, захватив их территории.
        Уже получив контракт, я собиралась от него отказаться, лишь тогда узнав некоторые тонкости политики стархов, но Тарас, сообразивший, из-за чего разгорелся сыр-бор, убедил не делать глупостей. История давняя, произошла задолго до рождения как его самого, так и нынешнего правителя.
        Лучше бы не убеждал.
        После похорон я не нашла ничего более умного, как дать Индарсу увести себя. Ни один из моих меня не остановил.
        Та ночь была похожа на безумие. Индарс начал срывать с меня одежду, как только мы вошли в его покои. Я от него не отставала. В голове ни одной мысли, в теле дикое желание отдаваться и брать.
        Руки, губы, два тела змеями сплетались на простынях… Обрывки слов, звуки, стоны… Он был опытным в делах любви, меня толкала на безрассудство жажда жизни.
        Ночь пролетела как один миг. Забрав с собой пустоту, но не сумев избавить от вопроса: «Зачем?»
        Я ушла от императора на рассвете, найдя приготовленный для меня форменный костюм. Кто-то из мальчиков предусмотрел. Индарс не встал меня проводить, делая вид, что спит. А я побоялась дать ему понять, что заметила, как дрожат его ресницы.
        Стандартный год спустя на мой личный комм пришло короткое сообщение. Без подписи. Всего два слова: «Ты помнишь?»
        Я помнила. О том, что в его гареме более ста жен. И о том, что если я еще раз появлюсь у стархов, свободы мне не видать.
        - Сделка с ним стоила мне двух членов экипажа, - резко отрезала я. - Интересно, чего мне будет стоить наш контракт?
        Как я и думала, он не ответил.
        У выхода из ангара нас ждал Дарил. Я не стала рассчитывать на его догадливость, дала сигнал, что он мне нужен.
        Так, втроем, мы и добрались до небольшого грузового отсека, внутри которого находился супернавороченный сейф для хранения ценностей. Мастера Артура доработали промышленный вариант, добавив дополнительный контур защиты и оснастив эту капсулу маяком и посадочными патронами. Правда, после того единственного случая, который и стал началом нашей дружбы с хозяином Тандора, сбрасывать груз мне больше не приходилось.
        - Прошу, - широким жестом я пригласила Искандера укладывать свое сокровище. Сама отошла в угол. Дарил последовал за мной.
        Скайл нашей скромности не поверил, вспыхнули лучи сканера, неизвестно откуда появившегося у него в руках. Искал скрытую систему записи.
        - Могли и спросить, - обиженно протянула я, подмигнув своему помощнику. - Мы четко исполняем договоренности.
        - Я предпочитаю быть в этом абсолютно уверенным, - холодно заметил скайл, закрывая дверцу. - Я выбираю первый, четвертый и пятый коды.
        - На ваше усмотрение, - усмехнулась я. - Самое главное - все пополам.
        Мы успели закончить все формальности до выхода из прокола. Когда Тарас вызвал меня в рубку, мы как раз вышли в коридор. Судя по голосу первого пилота, ему было просто скучно.
        - Постарайтесь отдохнуть, - порекомендовала я скайлу, прежде чем уйти. - Может получиться так, что ваша помощь нам действительно будет необходима.
        И опять та, едва заметная улыбка, от которой у меня сердце уже падало в пропасть странных, волнующих чувств.
        Вот ведь…
        - Боюсь, что именно так и произойдет.
        Его слова оказались пророческими.

* * *
        - Тарас, уводи! Уводи, демоны тебя задери!
        Корабль тряхнуло, я вскинулась, но… меня удержали сильные руки.
        Открыв глаза, я с трудом, но сообразила, что это был сон.
        - Как я здесь оказалась?! - Я вновь попыталась подняться. Обстановка, в которой я находилась, была частично знакома. Особенно ширма, которая отделяла постель от остальной каюты.
        Его постель, в его каюте.
        - Вы уснули прямо за пультом. Дарил попросил меня унести вас.
        Глубокий вдох и столь же глубокий выдох не помогли.
        - И вы не нашли ничего лучше, как принести меня к себе.
        - Я подумал, что ваша каюта имеет не одну степень защиты.
        Интересно, о чем тогда думал Дарил, когда отдавал меня этому типу?
        - Долго я спала?
        - Всего лишь час. Я бы на вашем месте воспользовался затишьем и отдохнул еще. - Он поднялся с кровати, отошел к столу. Планшет, два каменных кубка… Все было, как и в тот, первый раз.
        - У вас еще остался шаре?
        Слушаться его совета я не собиралась.
        - Считаете, что уже пора?
        Десять относительно спокойных стандартных суток до Тары, восемь похожих на ад, после нее. Нас находили каждый раз, как мы выходили из прокола. Как ни изощрялся Костас, но с помощью малых роботов обнаружить маячок ему не удалось. Будь у нас возможность выйти в космос…
        Такой возможности нам не дали.
        Четвертым прыжком был тот самый, на который так долго не мог решиться Тарас. Когда Искандер буквально выкинул ангела из-за пульта и сел сам, я спорить не стала. Если кто и мог нас вытянуть, так только он и «Легенда». Маршевые и разгонные двигатели работали за гранью максимума своих возможностей, корабль рвало на части, но… мы выскочили из одного прокола и тут же ушли в другой. Настолько виртуозно, что матерившийся по-черному Тарас замолчал на полуслове, признавая мастерство скайла.
        - Я рассчитываю получить премию, - заявила я, поднимаясь с постели. В отличие от остальной обстановки, этот закуток выглядел аскетично. - Игра на публику?
        Он проследил, как я перевела взгляд с кровати на стол и ковер, кивнул.
        - Положение обязывает.
        - А это? Для души?
        Льняная простынь без вышивки, довольно грубое шерстяное одеяло.
        - Скорее, для тела, - равнодушно бросил он, разливая шаре по кубкам. - Или привычка. Большую часть своей жизни я провел в казарме.
        - А сколько вам лет? Если это, конечно, не секрет.
        Канир дождался, когда я приближусь, подал мне кубок.
        - Не секрет. Мне - пятьдесят два. Отец погиб, когда ему было сто девяносто. Несчастный случай на охоте. В тот год он взял молодую жену.
        - Все-таки долгоживущие, - сделала я вывод из его слов, смакуя ощущения от первого глотка. В этот раз это был какой-то тонкий, неуловимый вкус.
        - У нас потенциальный цикл такой же, как и у людей. Мы просто умеем использовать то, что нам дала природа.
        Я кивнула, но скорее машинально. Его слова уже мало что значили.
        - Благодарю вас, Искандер. - Я поставила на стол опустевший кубок. - А теперь мое место в рубке.
        - Вы ведь что-то задумали?
        - Точно! - подмигнула я ему. - Вам понравится.
        - Мне?! - Он как-то странно посмотрел на меня, словно на что-то решаясь. - Думаю, мне больше понравится другое.
        Отреагировать я не успела, он оказался быстрее меня. Или… не хотела.
        Его губы были настойчивыми, руки - сильными, тело, даже сквозь одежду, обжигающе горячим, податливым.
        Сопротивляться не хотелось. То, что подспудно тлело, вдруг взорвалось, лишая остатков разума. Я могла не признаваться Тарасу, что влюблена, я могла убеждать саму себя, что весь мой интерес к скайлу - заманчивый контракт, но нельзя было не верить тому, как билось сейчас мое сердце, с каким неистовством мои собственные руки пытаясь прижать, ощутить, почувствовать…
        Он не отставал от меня. Не отпуская, скинул с себя тунику, продолжая целовать, расстегивал на мне китель.
        И с каждым вздохом что-то шептал, шептал, шептал… убаюкивая.
        В какой-то момент я осознала, что понимаю язык, на котором он говорит. Это должно было меня напугать, но в том, как он произносил: «Моя!» - было столько уверенности, что противиться его воле не хотелось.
        А потом он замер, сжав мое лицо в ладонях.
        - Скажи, что ты согласна! - Его зрачки пульсировали, не позволяя отвести взгляд. В них была бездна и… она манила.
        Губы дернулись:
        - Согл…
        - Капитан, демоны тебя задери! Ивар!
        Крик Дарила отрезвил мгновенно.
        - Иду, - рявкнула я, зажав коммуникатор. Наваждение схлынуло, оставив понимание, что здесь только что могло произойти. Теперь я знала, почему о скайлах было столь мало известно. Они владели ментальными техниками. - А ты, тварь, - подняв китель, повернулась я к отступившему Искандеру, - попробуй только повторить!
        - Ты все неправильно поняла. - Он был совершенно спокоен. И от этого стало еще больнее. Его полуобнаженное тело влекло к себе, уговаривая прижаться, раствориться в его ласках, забыть обо всех проблемах. - Я могу все…
        - Оставь свои объяснения при себе, - прорычала я, выскакивая из каюты. Он за мной не последовал.
        В рубке никто не обратил внимания на мою расхристанность. Им было не до этого.
«Черная дыра» шла не одна, а в сопровождении трех кораблей вольных.
        - Что будем делать, капитан? - поинтересовался Дарил, как только я села за пульт.
        - Сваливать! - Я продолжала рычать. - Костас, прими координаты. Мне нужен прокол.
        - Понял, капитан. - Тот даже не посмотрел на меня. Я знала, что его равнодушие продлится недолго. - Но это же… - поднял он голову, шало взглянул в мою сторону.
        - Это - план «Б».
        Мои мальчики дружно тяжело вздохнули. Я им в очередной раз продемонстрировала, кто на этом корыте капитан. Они об этом иногда забывали.
        - Валечка, - вызвала я оружейника, - помнишь, я тебя просила не трогать подарок Артура.
        И чего это они за мной так внимательно наблюдают.
        - Помню, - как-то очень многообещающе произнес Веласке. - Ты мне еще обещала все лишнее оторвать, если я суну туда свой нос.
        Я обернулась к Дарилу, тот явно был озадачен моей возможной жестокостью. Пришлось пожать плечами, говоря, что так получилось.
        - Пришло время поиграть и с этой игрушкой. Передаю код доступа.
        - Код доступа принял, - донеслось из отсека управления огнем. - Запускаю. Ну ни… себе! И ты молчала?!
        Судя по мгновению тишины, все остальные тоже кинулись смотреть на характеристики агрегата, подкинутого мне Артуром по доброте душевной.
        - Я не слышу, что курс рассчитан, - оборвала я им развлечение.
        Сама, когда первый раз увидела параметры, чуть язык не проглотила. Узконаправленный импульс такой частоты и мощности был способен рвать пространство, создавая точки прокола. Корабль, который попадал в такую зону, просто затягивало в образовавшуюся воронку.
        Данных о том, где именно его выкинет и выкинет ли вообще, в инструкции не было.
        - Курс рассчитан, капитан. - Костас выпрямился в кресле, посмотрел на меня жестко, сорвав привычную маску. Мы были почти у цели, для игр больше не было времени.
        - Курс принят, капитан. - Тарас был напряжен, как натянутая струна, но, как и обычно, притягательно красив. Вот в кого мне надо было влюбиться! Он бы никогда не использовал меня для своих развлечений. - Жду подтверждения.
        - Пульсар, - так весьма точно вояки назвали свою разработку, один экземпляр которой, не успев попасть к армейцам, оказался у меня, - тестирует систему. Дает сорок секунд до готовности к залпу.
        - Курс подтвержден. Прыжок по готовности.
        - Принято. Курс подтвержден. Прыжок по готовности, - отчитался Тарас и, чуть смутившись, добавил: - Не успеем разогнаться. Войдем в контакт с кораблем Ивара.
        - Успеем, - равнодушно бросила я. Внутри кипело. И Ивар тут был совершенно ни при чем. - Цель для Пульсара - «Черная дыра». Мощность залпа - 60 %. Тип залпа - локальный.
        - Кажется, кто-то здесь сошел с ума, - тихо проворчал Дарил, но его все услышали.
        - У тебя есть предложения? - ехидно поинтересовалась я. Когда ответа не последовало, вынесла вердикт: - Или он, или мы. Я выбираю нас.
        - Правильный выбор.
        Отвечать появившемуся так не вовремя Искандеру, я не стала. Лишь жестом указала на свободный пилот-ложемент бортинженера.
        - Капитан, Пульсар к залпу готов. Цель захвачена.
        Я бросила быстрый взгляд на экран. Поджидавшие нас корабли перестраивались. Ивар был не страшен, он просто стоял у нас на пути. А вот оставшиеся три… Если до них дойдет, что мы сдаваться не намерены…
        - Готовность к прыжку?
        - К прыжку не готов. Разгонные двигатели отработали, маршевый не вышел на мощность прыжка.
        - Связь на «Черную дыру».
        - Не стоит этого делать.
        Реплику Искандера я проигнорировала. Хоть и знала, что он прав.
        - Канал связи с «Черной дырой» открыт.
        - Хочешь поговорить? - Физиономия появившегося на экране Ивара была торжествующей.
        - Хочу проститься, - не отведя взгляда, прошептала я. И уже громче бросила: - Залп!
        Он успел понять и… поверить в то, что проиграл. И продолжал смотреть на меня, пока мерцающие всполохи не скрыли за собой его лицо.
        Ивар был хорошим конкурентом. Но он нарушил придуманное нами же правило: наше противостояние заканчивается после подписания контракта.
        - Капитан, на крейсере готовность к ракетному залпу!
        - Готовность к прыжку?
        - К прыжку не готов.
        - Приготовиться к перехвату залпа!
        - Таши, они не стоят этого риска! - Искандер вдруг оказался рядом, навис надо мной.
        - Ты забыл, тварь, о чем я тебя предупредила! - сорвалась я на крик, но тут же взяла себя в руки. - Дарил, убери его с моих глаз!
        - Понял, капитан, - довольно промурлыкал демон. - Убрать его с твоих глаз.
        - Сдвоенный залп с крейсера. Сброс перехватчиков.
        - Готовность к прыжку?
        - К прыжку готов! - заорал на всю рубку Тарас. - Десять, девять…
        - Залп с малого… Залп… Залп…
        Я откинулась на спинку, закрыв глаза.
        Они опоздали.

* * *
        - Не могла раньше сказать? - Дарил смотрел на меня с укором.
        - Не могла, - я оглянулась на Артура. Тот, заметив мой взгляд, подмигнул. Груз уже перенесли на его корабль. По сравнению с ним моя «Легенда» выглядела малюткой. Искандер ждал у шлюза. - Но ты извинишь меня, если я возьму тебя с собой?
        Демон тут же расплылся в улыбке, но быстро сник.
        - А ребята?
        - Они поймут, - уверенно произнесла я. - Вот как только мы вернемся на Тандор, напьемся вместе, и они сразу все поймут.
        - Считай, уговорила, - хмыкнул он, и направился к Артуру.
        А я окинула взглядом выстроившуюся в коридоре у стены команду. Все были немножко злые, но… довольные. Юнга тот вообще сиял от предвкушения. Любая поездка на базу моего друга была для него в радость.
        - Тарас, - я сама подошла к первому пилоту. Провела ладонью по гладкой коже. Он не выглядел усталым, но усталость была в его глазах. - Возможно, пришло время задуматься о будущем. Без перевозок, - доведи «Легенду». Я на тебя рассчитываю.
        - Я ему помогу, - по-детски наивно улыбнулся мне Валечка. В этот раз он опять был на подхвате, но и для него наступило время решений. Он уже давно перерос роль второго. Жаль, он был хорошим оружейником.
        - Как же он без тебя?! - сглотнула я вставший в горле комок. Мы расставались ненадолго, но… каждый день без них - вечность. - Стас…
        - Помолчи, капитан. - Он притянул юнгу к себе поближе. - Я присмотрю.
        - Спасибо, - кивнула я, радуясь, что можно было обойтись без слов. - Костас…
        - А ведь я ее взломал, - ответил тот мне ехидным взглядом.
        - Кого? - не поняла я.
        - Нашу последнюю игру.
        - И?
        - Теперь я знаю, чем тебя шантажировать…
        - Пойдем, - перехватил меня Артур, вовремя оказавшись рядом. - Мы с ним потом разберемся.
        Я спорить не стала. Я вообще редко когда спорила с Артуром.
        Спустя два коротких прыжка и четырнадцать часов полета мы без малейших проблем подошли к системе скайлов. Позывные хозяина Тандора знали: попытаться остановить его для любителей вольных дорог было сродни самоубийству. Он таких попыток не прощал.
        Искандера уже ждали те самые крейсера с изменяемой геометрией, о которых мне рассказывал Артур, ощетинившиеся иглами, но притягательные своей необычностью.
        - Мы выполнили контракт, - активировала я свой планшет, когда он отправил подтверждение, что находится на борту корабля, пытающегося вторгнуться в чужой сектор. - Груз доставлен, прошу сделать соответствующую пометку.
        С Искандером мы все это время не разговаривали.
        - Подтверждаю, - скайл ввел нужный код. - Груз доставлен. Подтверждаю выполнение дополнительного условия. Остаток суммы и премия будут перечислены немедленно.
        Я мысленно прикинула, что на полученные кредиты мы минимум год можем не браться за заказы, но тут же усмехнулась. Опять заказы…
        С этой тягой нужно было что-то делать.
        - С вами было приятно иметь дело, - с похожей на оскал улыбкой произнесла я то, что говорила всем клиентам. - Будет нужно - обращайтесь.
        Вместо вежливого кивка последовал вопрос:
        - Не хочешь посмотреть, ради чего рисковала?
        Стоящий за спиной Артур было дернулся, но я его остановила жестом. Мне было больно, но я уже давно научилась жить с этой болью.
        - Если за это тебе не придется нас убить.
        Холодный оценивающий взгляд и… темная ткань упала на покрытие, открывая деревянную шкатулку. От нее веяло такой древностью, что даже я, не очень-то в этом разбираясь, едва сдержала возглас. А вот Дарил не сумел. Видно, знал, что это такое.
        - Это то, что у вас выкрали двадцать стандартов тому назад? - слишком равнодушно поинтересовался Артур.
        Сколько раз я за последнее время повторяла одно и то же: «Во что же мы вляпались?!
        - А я уж посчитал, что ты меня не узнал, - холодно заметил Искандер и… резким движением откинул крышку.
        Шкатулка была пустой.
        Ладонь скользнула к парализатору, но я вовремя остановилась. А вот Дарил все-таки вытащил оружие, небрежно положив ствол на сгиб руки.
        - В ней хранилась великая корона кангора. Двадцать лет тому назад один из возможных претендентов выкрал этот символ власти. Мы отследили корону до перевозчика, но… кто-то успел нас опередить. Год тому назад мне удалось выйти на ее след, полгода назад я знал точно, где именно она находится.
        - На Таре?
        - На Таре, - подтвердил Искандер. - Добраться до нее было несложно, а вот вернуть ее в кангорат без риска вновь потерять казалось практически невозможным. Я не имел в виду военный конфликт. Нам не нужна была огласка.
        После этих слов для меня все встало на свои места. Судя по тому, как нахмурился Артур, он тоже обо всем догадался.
        - И тогда ты решил нанять лучший экипаж и отправиться с ним сам. Чтобы те, кто обо всем знал, поверили, будто корона с тобой.
        - Ты проницательна, госпожа капитан. - Хотелось двинуть в эту высокомерную морду, но… Это было слишком банально. - Твой корабль был отвлекающим, а корона уже передана кангору. Более безопасным путем.
        - И за это ты получишь награду, - я не сдержала кривую ухмылку. - А мог бы получить и две, если бы не случайность.
        Я до сих пор ощущала на себе тот его взгляд. Не прерви нас… Он бы ментально подчинил меня, сделав своей игрушкой.
        - Ты ничего не поняла. - Его глаза казались застывшими, как лед. - Ты могла стать моей женой…
        - Он хотел сказать, собственностью, - вклинился в наш разговор Артур. - Я боялся, что он разгадает мою хитрость.
        - Ты про засос? - чтобы поддержать разговор, уточнила я.
        В голове крутилось… могла стать женой…
        Я могла стать его женой… Если бы еще знать, кто он?
        - Про него. Мне было известно, что они не имеют права посягать на чужую женщину. Вот и решил оставить свидетельство того, что ты - моя.
        Я только кивала, как болванчик. Обида, горечь, несбывшиеся надежды… Это была взрывоопасная смесь. И меня больше ничего не останавливало.
        - А ведь я тебя предупреждала, - невпопад произнесла я, вызвав удивленные взгляды, и… нажала на курок парализатора. Никто из них не успел и заметить, как оружие оказалось в моей руке.
        - И что дальше? - поинтересовался Артур, глядя на грохнувшееся на пол тело.
        Заряд был минимальным, только обездвижить. Убивать Искандера я не собиралась.
        Пока не собиралась.
        - У тебя есть аварийная капсула?
        - Есть. - Мой друг посмотрел на меня с восхищением.
        - Я ему пообещала, что если он еще раз попробует пойти против меня…
        - Не сдохнет? - проявил жалость к теперь уже пленнику Дарил.
        - Не успеет, - уверенно произнес Артур. - Его подберут с крейсера, запаса воздуха хватит. А не хватит…
        - Сделай так, чтобы хватило, - попросила я Артура. - И не забудь положить шкатулку и планшет. Нам чужого не надо.
        - А ты куда? - спросил Дарил, когда я развернулась, чтобы оставить их одних.
        - Спать, - не оборачиваясь, ответила я. - Разбудите, когда прибудем на Тандор.
        После такого заказа я имела полное право на отдых.
        История 2
        Невеста для офицера
        - Хочешь, я притащу тебе этого урода, перевязанным красной ленточкой?
        Я пьяно хихикнула, но кивать не торопилась. Артур вполне мог сделать то, что обещал.
        Возвращались мы на Тандор не по прямой, а закоулками. Дарил и Артур решили дать мне возможность отдохнуть, чем я и пользовалась двое стандартных суток вместо двадцати часов, на которые рассчитывала. Поняла, что не все чисто, когда проснулась в первый раз. На столике - закуски и вино. Заботливые! Даже раздели - я свалилась, как была, в форме.
        Спорить с ними я не стала, когда еще доведется просто выспаться.
        Благодаря этой хитрости мы прибыли на базу позже, чем «Легенда». О том, что второй причиной этой задержки был предатель среди людей Артура, которого поклялся вычислить Костас, я тоже догадывалась.
        Я была рада, что к тому моменту, когда появились мы, все это уже было в прошлом.
        - Почему красной? - Я нависла над Артуром, едва не пролив на него вино из бутылки. Пить из бокалов мы посчитали за дурной тон.
        - Хочешь зеленой? - удивленно протянул он, приподнимая пальцем горлышко, с которого ему на грудь уже упала пара капель. Передо мной он дефилировал в одних домашних штанах и… босой.
        Если бы только знал, какие воспоминания вызывает своим видом!
        - Я хочу красную ленточку, но не хочу урода, - капризно протянула я, откидываясь на подушку. Артуру не стоило видеть того, с каким трудом я сдерживаю слезы.
        Пили мы уже не первый день. Да только мне так и не удавалось напиться настолько, чтобы забыть те слова, которые шептал Искандер. Даже проваливаясь в забытье, я слышала его голос, видела его глаза.
        Если скайлы умели забирать душу, то моя уже принадлежала ему.
        - Эй, кто-нибудь! - неожиданно заорал Артур.
        Я испугалась, дернулась, вино фонтаном брызнуло из бутылки, бордовыми струйками потекло по его телу, лицу, простыням…
        Демоны космоса! Что творится в моей голове?!
        В комнату степенно вошел его помощник, окинул нас с Артуром недовольным взглядом. Мы валялись на огромной кровати в его спальне.
        - Моя невеста хочет красную ленточку! Найти и принести.
        - Как прикажете, - без малейшей эмоции ответил Карн и вышел за дверь.
        - Подожди… - Я подвинулась поближе, уперлась локтем ему в живот. Тот вряд ли даже заметил, настолько крепким был его пресс. - Ты сказал - невеста?!
        - Ага, - нежно улыбнулся мне Артур. Вот только глаза были холодными. - Так будет лучше.
        - А урод - подарок на помолвку? - Я трезвела катастрофически быстро.
        - Ты хочешь другой подарок? - Артур ловко соскочил с опасной темы.
        - Я хочу новый корабль! - выпалила я на одном дыхании. Отметив, как он сначала удивился, потом, насупившись, задумался, добавила: - Кредиты у меня есть, я рассчитаюсь.
        Тот усмехнулся:
        - Вообще-то я думал, какой из трех тебе подойдет больше.
        Теперь пришел мой черед думать, как исправить положение. Обижать его я не хотела, но у меня были свои принципы.
        Хорошо, что и он об этом помнил.
        - Есть у меня для тебя игрушка. И ты даже за нее заплатишь, а то знаю я тебя… Откажешься из гордости, потом возьмешь какую-нибудь развалюху, лишь бы не чувствовать себя обязанной. - Я продолжала дуться, демонстрируя оскорбленное самолюбие. Еще один, безотказно действующий способ. Только не на него. - Но у меня будет одно условие.
        Избавив его живот от своего локтя, я села рядышком. Начинался серьезный разговор, игры могли обождать.
        - Какое?
        - Ты уже напугалась? - улыбнулся он. - Ничего страшного. Я все-таки хочу сделать тебе подарок.
        - На помолвку?
        - Ты же понимаешь, что так будет лучше.
        - Считаешь, он не оставит меня в покое? - Надо признать, что с этой точки зрения я сложившуюся ситуацию не рассматривала.
        О том, что аварийную капсулу подняли на борт крейсера, мне было известно. Артур постарался сообщить. Не о факте поднятия, о том, что пассажир остался жив и… относительно здоров. Температурный режим, который выставили мои защитнички, был не самым оптимальным. Замерзнуть не замерз, но вспоминать о неудобствах будет.
        И о том, что канира Искандера принимал сам кангор империи, мне тоже доложили. Это уже Дарил. Разузнал по своим каналам.
        - Давай я лучше расскажу о подарке? - попросил Артур, умоляя взглядом не настаивать.
        Я и не стала. Не стоило портить отношения с другом из-за какой-то твари.
        - Давай начнем лучше с корабля. - Я вновь устроилась у него на животе. Но теперь уже упираясь двумя локтями. Тот опять ничего не заметил.
        - Дальний разведчик. Зверь. Рассчитан на экипаж в десять человек, вооружение обычное для этого класса кораблей, но мы его слегка подшаманили, так что на нем найдется, чем удивить. Сошел с верфи четыре стандарта назад, побывал в бою, ко мне попал как приз. В реестрах больше не значится. Если согласишься взять, я проведу его под номером «Легенды», как полную модификацию. Можешь даже название изменить, в таких случаях это разрешено.
        С каждым его словом я воодушевлялась все больше. О таком даже мечтать не приходилось. Было только одно «но». Но очень большое.
        - У меня не хватит на него кредитов.
        Он посмотрел на меня как на дурочку.
        - А «Легенда»? Я выкуплю ее у тебя.
        Я загрустила. Вот ведь… злополучная женская логика.
        Мне нужен был новый корабль. Если я, конечно, собиралась продолжать заниматься перевозками. А я ими вроде как собиралась заниматься. Первый порыв - все бросить и зажить спокойно, благополучно - прошел. Я не умела жить спокойно.
        Но как же тяжело было расставаться со своей красавицей! Семь стандартов… При нашей работе для корабля это очень много.
        - Считай, что я - согласна, - кивнула я, пытаясь понять, что такое мелькает в его глазах, отчего у меня сердце сбивается с ритма. Точно придумал какую-нибудь гадость!
        - А потом я переделаю ее в яхту и подарю тебе, - подтвердил он мои предположения.
        Но мне было все равно, что я права.
        - Артур! - завопила я, забираясь на него вся. Обвила руками, уткнувшись носом в шею. - Я тебя обожаю!
        Тот улыбнулся довольно.
        - Ты все еще ребенок!
        - Но очень талантливый ребенок, - чмокнула я его в нос. - А когда я смогу получить свой новый корабль?
        Артур закатил глаза, но было видно, что он рад видеть меня такой.
        Мы оба знали, что боль не ушла, но разве ее нельзя было отодвинуть?
        - Хочешь сейчас? - Глаза Артура хищно поблескивали. Или это от вина?
        - Хочу! - попыталась я подскочить, но меня аккуратно перехватили и поставили на пол. Пол повел себя по отношению ко мне предательски и закачался. - Ой! - выдала я, успев ухватиться за Артура.
        - Да ты еще и пьяный ребенок! - словно это не он меня спаивал, удивился этот тип.
        - Ага! - довольно кивнула я. Он должен был поверить, что моя раскрепощенность не позволит мне ничего от него утаить.
        Даже здесь я не могла полностью расслабиться.
        Каждый из окружавших меня мужчин считал, что готов на все ради меня. Так оно и было. Единственное, на что они не были готовы - дать мне свободу от своей заботы.
        - Я все хотел у тебя спросить, - все так же босиком и не накинув рубашки потянул он меня за собой. Хорошо еще, я была относительно пристойно одета. Если короткие шорты и длинную тунику можно считать за приличную одежду. - Ты успела разобраться с поясом целомудрия у скайла?
        Я притормозила, заставив и его остановиться, посмотрела снизу вверх.
        - И как я это могла сделать? - делая вид, что с трудом фокусирую на нем взгляд, поинтересовалась я. - Заглянуть ему в штаны или попытаться совратить?
        - А Стас?
        - Что Стас? - Теперь в моих глазах был ужас. - Его должен был совратить Стас?
        Спас Артура от дальнейшего разговора в таком же стиле появившийся Карн. С красной ленточкой в руках.
        - Господин Шорн. Красная ленточка для вашей невесты, как вы и приказали. - Невозмутимости помощника Артура можно было только позавидовать.
        - Ленточка! - обрадовалась я и попыталась выхватить ее из рук Карна. Споткнулась, упасть не дал подхвативший меня Артур.
        - Если господин Шорн позволит сказать, то вашей невесте стоит лечь спать.
        - Не хочу спать, хочу корабль! - выдала я, вырываясь из рук друга.
        - Кажется, ты прав, - хмурясь, согласился Артур. - Давай-ка, малыш, я тебя отнесу, - подхватил он меня на руки.
        Я еще немного посопротивлялась и… затихла. Рядом с ним было уютно, но… так же опасно, как и везде.
        Меня бережно сгрузили на кровать в моих апартаментах, ярусом ниже тех, где размещался Артур. Укрыли одеялом. Я для правдоподобности посопела, уткнувшись в подушку. Обманывать не хотела, лишь добиться, чтобы меня оставили в покое.
        Даже друзей иногда бывает много.
        Артур еще некоторое время постоял, возможно, глядя на меня. Я ощущала его присутствие поблизости и, казалось, слышала его дыхание.
        - Она приняла корабль? - Раздалось, когда я уже почти забылась в мельтешении образов, обрывков каких-то размышлений, душевной усталости и понимании, что вот еще совсем чуть-чуть, и… я вновь коснусь руками его тела, позволю ему расстегивать свой китель.
        - Она рассчитается за него кредитами и «Легендой», - тихо, но недовольно ответил Карну Артур. - Ты был прав, убедить ее мне не удалось.
        - Мне очень жаль, господин, но она привыкла рассчитывать только на себя. Может, вы…
        - Нет, Карн, не может. Я опоздал. Все, что мне остается, постараться всегда быть поблизости.
        - Не самый худший вариант, - как-то очень по-философски заметил Карн. И добавил, переждав тяжелый, со свистом, вдох Артура: - Пойдемте, господин. Вдруг хоть в эту ночь она не будет плакать во сне…
        Ответа Артура я уже не услышала. В той бездне, в которую я провалилась, Искандер рывком прижал меня к ближайшей стене…

* * *
        - Тарас, тебе руки оборвать? - обернулась я к первому пилоту, наблюдая, как мой новый корабль заваливается, входя в атмосферу не под тем углом. - Ты когда успел квалификацию потерять? Или вся сноровка на девок ушла?!
        Дарил хмыкнул, но стоило мне посмотреть на него, тут же стушевался. «Легенда» уже давно стала частью нас самих, этот же корабль хоть и был удивительным, но… пока еще чужим.
        - Уступи, - поднялась я с места капитана, которое располагалось на небольшом возвышении, подошла к пилотскому креслу, подтолкнула, торопя, ангела. - Учись, пока жива.
        Вновь запустив тренировочную программу, тронула штурвал. В академии в меня вбили простую истину: самое надежное на корабле - руки и головы экипажа. Пока жив хоть один человек, жив и корабль. В моем экипаже были не только люди, но от этого истина не переставала ею быть.
        - Ну ты даешь, капитан! - восторженно выдал Валечка, когда я не только уверенно прошла через атмосферу, но и без единой ошибки подвела корабль к терминалу виртуального космопорта.
        - Я знал, для кого приберечь этого красавца, - подойдя, слегка хлопнул меня по плечу Артур. - Он признал в тебе хозяйку.
        - Почему красавца? - повернулся к нам Дарил. - Ты решила дать ему другое имя?
        - Уже дала, - я прижалась щекой к руке Артура. - «Легенда» была ветреной девушкой, у которой была мечта, которая, раскинув крылья, стремилась в неизведанное. А это - воин. Сильный, неукротимый, дикий, необузданный.
        - То-то я смотрю, в реестре после кода запечатанный твоим доступом параметр, - усмехнулся Костас. - Хотел взломать, но…
        - Считай, что тебе повезло, - чуть резче, чем хотела, оборвала я его. Ничего… он заслужил, и понимал это.
        - И как ты его назвала? - посматривая на меня странным взглядом, осторожно уточнил Дарил.
        Ни с кем, кроме Артура, я не говорила об Искандере. Но… тот продолжал незримо присутствовать между нами.
        - Зверем, - невинно улыбнулась я. - Моим зверем, - добавила я, пальцами коснувшись штурвала. - А ты, - встав, я подмигнула Артуру, нехотя отпустившему меня, подошла вплотную к Тарасу, - прекращай демонстрировать мне свою беспомощность. Или считаешь, что у меня не нашлось минутки просмотреть архивные записи твоих тренировок?
        Ответить ему не дал Костас.
        - Капитан, вызов от посредника.
        Я видела, как напрягся Артур. Опустил ресницы, сжал кулаки. Пусть и сквозь сон, но я слышала тот его разговор с Карном. И сообразила, что стояло за сказанными словами.
        Еще недавно я бы обрадовалась - Артур был для меня самым близким из всех, кого я знала. Дай он мне понять, что просит еще один шанс, дала бы, не раздумывая.
        Сейчас я сделать этого уже не могла. Он это знал.
        Все, что нам теперь оставалось, - делать вид, что ничего не изменилось.
        - Открытый канал связи.
        - Принято, - чуть удивленно протянул Костас. Раньше я предпочитала вести переговоры сама.
        Я собиралась сделать лишь одно исключение. Для Артура. Потом он снова привыкнет, что меня постоянно нет рядом, и, если и не успокоится, так хотя бы смирится с этим.
        - Таши, девочка, - появившаяся на экране физиономия Тосора была, как всегда, помятой. Трудна доля посредника. - Ты сможешь быть на Гордоне через двое суток? - И, не дожидаясь ответа, продолжил: - И не подскажешь старику, ветреное дитя, куда делся Ивар? Ищу его, ищу…
        Дарил закатил глаза, намекая, куда именно подевался капитан «Черной дыры» вместе со своим кораблем, но Тосору не дано было это увидеть. На его экране была только я.
        - Ты хочешь сказать, что если бы не его отсутствие, обо мне бы не вспомнил? - ласково поинтересовалась я, давая понять, что весьма недовольна сделанным выводом.
        - Что ты, девочка! - смешно замахал он руками. Ну-ну, я так и поверила в искренность его раскаяния. Сколько раз он уже стравливал нас, выбирая того, кто готов доставить груз за меньшие кредиты. Разница, естественно, оседала в его кармане. - Как ты могла такое подумать?!
        - Где Ивар - не знаю, - жестко отрезала я. Вольные вряд ли подтвердят или опровергнут мои слова. - На Гордон успею, если дело стоящее.
        - Да разве ж я предложу тебе что плохое?! - опять вскинулся Тосор. Крупное, обрюзгшее тело затряслось, пошло волнами. Не я одна ему намекала, что современная медицина творит чудеса. Жлоб! - Очень интересный контракт. Таких у тебя еще не было!
        - Сколько? - опять оборвала я посредника. Ему только дай поговорить.
        - Шестьдесят тысяч. Плюс двадцать, если груз заберешь сама.
        - Заберу сама? - Это было весьма неожиданное дополнение. - С какой это радости…
        А вот теперь уже он проявил свою суть, которую тщательно прятал от многих. Но… мы знали друг друга слишком долго и хорошо.
        - Остальное - при встрече. Поверь, тебе понравится. И это хорошо, что я Ивара не нашел. Я обещал следующий контракт ему, теперь могу с чистой совестью отдать тебе. Он бы… - он замялся, словно не хотел продолжать, но закончил, - мог все испортить.
        Когда экран погас, я повернулась к Дарилу. У него был тот самый нюх, который мне сейчас был необходим как воздух. Не хотелось вновь попасть впросак.
        Интересно, а почему он не вмешался в ту мою игру…
        Это было интересно, но уже не имело значения.
        - Что скажешь?
        Демону не было нужды объяснять, что именно я от него требовала.
        - Он был растерян.
        Я не заметила, но спорить не стала.
        - Хорошо. Готовь корабль к старту. Костас, с тебя курс. Смотри, чтобы мы уложились в срок. Отчаливаем, - я посмотрела на Артура. Его лицо закаменело, но стоило ему заметить мой взгляд, как едва заметная улыбка тронула его губы, - через два часа.
        - Ты посвятишь их мне? - прошептал на ухо Артур, наплевав на то, что свидетелями выступал весь экипаж.
        Мне было… тоже все равно.
        Я только кивнула и вышла из рубки следом за другом. Догадываясь, что лучше бы мне отказаться.
        Он привел меня в свое святая святых. Это был не его личный кабинет, не бункер, о котором я узнала путем логических размышлений, позже получив им подтверждение. Это была смотровая площадка наземной базы, которая возвышалась над куполом. Единственное место, где можно было ощутить дикость и опасность этого мира, отделенного от тебя лишь тонким, пусть и сверхпрочным полимерным стеклом.
        - Я здесь впервые.
        Артур остался у самого входа, позволив осмотреться самой. Из обстановки только кресло, небольшой столик, на котором лежала раскрытая книга. Под ногами ковер. Он, как и Искандер, предпочитал ходить босиком.
        Это сходство привычек наталкивало на какую-то мысль, но до сих пор она отказывалась обретать законченность. Словно ждала своего часа.
        Жаль, он все еще не наступил.
        Я подошла ближе к кажущейся хрупкой преграде, что отделяла привычный мир от воплощенного в камень кошмара. Вокруг базы была пустыня. Каменное крошево, куда ни кинь взгляд. И два солнца, которые, гоняясь друг за другом, выкладывали в окружающем пейзаже замысловатые тени.
        - Здесь никто, кроме меня, не бывает.
        Упершись ладонями в стекло, я прижалась к нему лбом. Легкая вибрация ощутимо прошлась по телу.
        - Личное логово?
        Он усмехнулся.
        - Наверное, ты права. Логово.
        Я не собиралась ему напоминать, что у нас с ним осталось очень мало времени. Он и сам это знал.
        - На твоей планете при помолвке дарят кольца.
        Я не обернулась.
        - Ты много обо мне знаешь. - Не вопрос - утверждение. Мне о нем мало что было известно.
        - У меня на это были причины.
        Теперь был мой черед усмехаться.
        - Подозревал, что меня не просто так к тебе занесло?
        Он подошел, остановился у меня за спиной. Слишком близко, его дыхание ворошило волосы у меня на затылке.
        - Даже в мыслях не было.
        - Меня кто-то заказал?
        Он не шевелился, но я чувствовала, с каким трудом дается ему эта выдержка. Дыхание было тяжелым, с едва слышимым присвистом.
        - Не тебя. Наталью Орлову.
        Я даже не вздрогнула. Наталья Орлова умерла. Меня звали Таши.
        - Много обещали?
        - Разве это имеет значение? Все, что мне удалось узнать, что девушка погибла в притоне на Ярлтоне. Тело кремировали, оставили лишь несколько вещей да ДНК, если вдруг найдутся родственники.
        - Дарил подсуетился?
        - Мы решили, что вдруг ты захочешь…
        - Не захочу! - Я только глубоко вздохнула от мелькнувшего перед глазами воспоминания.
        Похороны мамы и… он. Когда-то я называла его отцом. Он все еще был моим отцом.
        - Значит, ты меня прощаешь за обман?
        - Для тебя это важно? - Я все-таки повернулась. Чтобы видеть его глаза.
        - Ты улетаешь, не хочу, чтобы между нами осталась ложь. Я стал суеверным.
        Я отвела взгляд. Пропасть из недомолвок была страшнее, чем эта попытка меня защитить.
        - Я не хочу, чтобы мы расстались вот так… - выдавила я из себя.
        Он был сильным, не смея показать мне свою боль. Но… у меня была своя, вот она-то и чувствовала товарку.
        - Мы так не расстанемся, - неожиданно озорно улыбнулся Артур, надевая мне на указательный палец левой руки простенькое колечко. - В нем - список тех, к кому ты можешь обратиться за помощью, сославшись на меня. Этого кольца будет достаточно для подтверждения. Терминал для снятия информации среди твоих безделушек в спальне.
        Кивать, что поняла, я не стала. Закинув руки ему на шею, замерла, крепко прижавшись.
        Так мы и стояли, не вместе, но и не врозь, пока на комм не пришло сообщение от Дарила.

«Зверь» был готов к своему первому после воскрешения полету.

* * *
        Большой зал кангората сиял огнями. Впервые за последние двадцать лет, прошедших под тенью пропажи главного достояния скайлов - короны кангора.
        Ее потеря свидетельствовала о начале времени безвластия. Так бы и случилось, но старшие родов взяли на себя смелость решения: до тех пор, пока символ не будет найден, править расой будет тот, кто был им избран. Если же смерть заберет его раньше, чем имеющий собственную волю раритет смогут вернуть, то Совет Семи Домов назовет имя временного правителя из тех, кого сочтет достойным этого звания.
        Первым в списке избранных стоял канир Искандер. Искусный воин, мудрый и талантливый политик.
        Вот только его мнения никто не спросил.
        А он был против. Власти не жаждал, хоть и не отлынивал от той ответственности, что свалилась на него после смерти отца.
        Но чем дольше не было короны над троном кангора, тем слабее становился правитель, связанный с ней одной волей.
        И тогда Искандер решился на безрассудство. В их размеренном, прописанном в четких ритуалах мире подобный поступок назывался именно так.
        Каралось оно жестоко. Смертью.
        Кангор не мог позволить подобное сумасбродство, но и запретить не счел нужным.
        Но в этот день самоволие канира покрыло его славой, потому все слова упреков были забыты. Раз и навсегда. Он рискнул и… победил. И это был день величия не только великого кангора, но и его.
        - Приветствуйте воина, для которого честь кангора стала превыше собственной жизни! - произнес стоявший рядом с троном - дань традициям - правитель скайлов.
        И первым замер, глядя в противоположный конец зала.
        Высокий, не потерявший выправки в свои сто с небольшим лет. Истинный кангор, для которого доблесть подданного - его доблесть.
        Открылись огромные двери, но прежде чем Искандер сделал шаг, присутствующие в зале расступились, раскрывая для него широкий коридор.
        Ему б ощутить хотя бы удовлетворение - не каждому в его возрасте приходилось испытать подобное, но в душе была пустота. Никто из них не знал, что не победителем вернулся он домой - побежденным. Там, где была надежда, теперь осталась выжженная пустыня.
        Он ошибся. Поторопился. Поверил в свою удачливость. И… проиграл. Сейчас бы остановиться, уйти, остаться одному. Разобраться, понять. Поверить вновь.
        Но был долг. Его долг был выше, чем его любовь.
        А церемония продолжалась. Он слышал слова. Отвечал. Принимал поздравления. Даже улыбался удачным шуткам. А перед глазами вновь стояла она. Как в тот день, когда он увидел ее впервые. На далекой Земле. Десять стандартных лет тому назад.
        Задумавшись, он пропустил момент, когда зал начал пустеть. Заметил, когда мимо прошел младший брат, едва коснувшись руки. Поторопился последовать за ним, но дорогу заступил воин из личной гвардии кангора:
        - Вам необходимо остаться для личной аудиенции.
        Он и не рассчитывал, что удастся ее избежать.
        Прямо из зала вслед за воином прошел извилистыми коридорами до личного кабинета правителя, на втором этаже главного здания огромного дворцового комплекса. Немногим было известно, что на его территории находился даже подземный космопорт с одним единственным кораблем.
        Искандер знал. Когда-то был его капитаном.
        А ведь мог отказаться, когда кангор не приказал - попросил именно его, Искандера, вести приоретту к Земле. Мог не увидеть ее на выпуске из академии. Мог…
        - На тебе печать потери.
        Искандер не вздрогнул, помогла выпестованная наставниками выдержка. Но удивление было, первые же слова кангора оказались для него неожиданностью.
        - Напряжение было слишком велико, мой господин, - произнес он, стараясь не смотреть на своего правителя. Тот и так видел следы лжи, но это хотя бы не отчаяние, которого не сможет скрыть взгляд.
        Кангор подошел ближе, жестом приказал гвардейцам, застывшим у двери, покинуть кабинет. Когда те вышли, точно зная, что будут наказаны за нарушение - правитель скайлов не должен оставаться без охраны в присутствии постороннего, - указал каниру на кресло. Дождался, когда тот нехотя сядет, сам устроился напротив.
        - Я был бы плохим правителем, не зная, отчего мои каниры отказываются смотреть мне в глаза.
        - Прошу меня простить, мой господин. - Искандер нашел в себе силы поднять голову.
        Их взгляды встретились лишь на мгновение. Но кангору этого хватило, чтобы все понять.
        - Кто она?
        Слабость мужчины - в женщине. Он может переступить и пойти дальше, вычеркнуть не только из жизни, но и из памяти. Но трещина останется. Незаметная даже для него самого, она изменит все. Перевернет, разрушит, сожжет, оставив пепел там, где все могло цвести.
        - Землянка. Наталья Орлова. - Искандер и хотел бы не ответить, но… Он - пал, но его честь была с ним.
        Кангор задумался ненадолго. Это имя было ему известно.
        - Пропавшая дочь генерала из контрразведки объединенных космических войск Союза?
        Канир отвечать не стал, вопрос не требовал ответа.
        Кангор славился хорошей памятью. А уж та история была достаточно шумной, чтобы о ней не забыть. Еще бы, молодая женщина взяла билет на пассажирский корабль, долетела до столицы империи демонов и… исчезла. О том, что она погибла, стало известно четверть стандарта спустя.
        - Она жива?
        - Когда выкидывала меня с корабля в аварийной капсуле - была жива, - чуть улыбнулся канир. Словно ожил на миг.
        Кангор улыбнулся следом за ним. Они оба умели ценить нестандартные решения.
        Закончилось это слишком быстро.
        - Эта женщина стала моим наваждением, - опустил голову перед своим правителем Искандер. - Я - слаб.
        - Эта женщина может стать твоей песней, - возразил ему кангор. - Она может тебя сломать, но может и возвысить.
        - Я уже сломлен, мой господин, - продолжил канир, так и не поднимая глаз. - Я помню свой долг и исполню его, но внутри меня уже смерть. Она забрала мою жизнь.
        Кангор молчал. После такого признания он должен был призвать гвардейцев и отдать приказ, который навсегда бы избавил канира от страданий.
        Слабость, сомнения - не для скайлов. Ментальные силы, данные им природой, требовали жесткой концентрации, холодного рассудка.
        Дар без мужества и твердости становился проклятием.
        Вот только кангор видел то, чего еще не замечал Искандер. Канир рода не сдался, не отступил. Он собирался бороться. До конца.
        Кангор был готов не только дать ему этот шанс, но и помочь. Даже если тот не позволит ему этого.
        - Я могу заглянуть в твою душу, мой брат?
        Давая клятву править своими подданными, кангор отказывался от рода, к которому принадлежал. Ему давалось новое имя, а старое вычеркивалось из всех летописей, стирая прошлое, которое у него было.
        Но Синтар не забыл свою кровь. Искандер тоже помнил, как однажды в его комнату вошел отец и сказал: «Теперь ты - старший». А потом, много позже, их вообще осталось двое из семи когда-то родившихся сыновей канира рода Элдарс.
        - Это только моя боль, брат. - Искандер поднялся. Отступивший, но не сдавшийся. Синтар не позволил себе никакой реакции, но ощутил удовлетворение. Эта встреча пошла на пользу Искандеру. - Ты позволишь мне покинуть кангорат?
        Соглашаясь, кивнул.
        - Оставь за себя Истхана. Я присмотрю за ним.
        Искандер уже давно покинул кабинет, «обласканный» тяжелыми взглядами гвардейцев, а кангор все не мог оторвать взгляд от двери, которая закрылась за братом.
        У них с Искандером разная судьба, но в одном она была похожа - они оба потеряли что-то важное. Но, кажется, у его младшего еще был шанс все изменить.

* * *
        Створки двери разошлись раньше, чем мы подошли. Дарил остановился, словно не веря своим глазам.
        - Я ж тебе говорила, что это он специально.
        Я уже давно догадалась, что Тадеус настраивает датчик на задержку открытия как раз на меня. Он так и не признался: нравится ли ему, когда я проявляю ярость, или он просто помогает мне поддерживать имидж. В пользу второго говорила дополнительная сумма в счете, который он мне выставлял после наших загулов в его заведении. Она как раз соответствовала стоимости блока аварийного открывания.
        Дарил задумчиво посмотрел на меня, потом на дверь.
        - Не думал я, что его наваждение тобой зайдет так далеко.
        Я засмеялась, но была вынуждена вернуть своему лицу надменно-презрительное выражение. О том, что мы сорвали куш, вернувшись в порт Гордона на новом корабле, знали уже слишком многие. Лучший способ избавиться от пропитанных ядом поздравлений - не дать приблизиться. Моя репутация и соответствующая гримаса вполне позволяли это сделать.
        - Это игра, Дарил. Всего-навсего игра.
        Демон ничего не ответил, но, судя по всему, каждый из нас остался при своем мнении. Дарил относился к Тадеусу настороженно, уже не раз намекая, что ему наша дружба совершенно не нравится. Но это был единственный случай, когда я со своим помощником не соглашалась. Хозяин притона облегчал мне жизнь уже тем, что существовал.
        Мы спустились вниз, к своему столику. На нас старались не смотреть, но у завсегдатаев притона это получалось плохо.
        - Пора менять лежку, - без малейших эмоций заметила я. - Здесь стало слишком шумно.
        - Это пройдет, - попытался возразить мне Дарил. - Всех смущает отсутствие Ивара.
        Я слегка насторожилась.
        - Нас с этим связывают?
        - Кое-кто высказывал эту версию, но его не поддержали.
        - Шахин?
        - Если знаешь, чего спрашиваешь? - обиделся Дарил.
        Я остановилась на нижней ступеньке. Он замер рядом.
        - Дарил, не зли меня. Мне и так…
        - Прости… - я знала, что он хотел добавить, уже собиралась рыкнуть, но демон удержался, - капитан.
        Отвечать ему я не стала, просто направилась к своему любимому креслу. Будет жаль, если действительно придется сменить наше излюбленное место отдыха на Гордоне. Были вокруг порта еще несколько вполне достойных забегаловок, но там не было Тадеуса. Ему удавалось только одним своим видом вернуть мне уверенность в себе.
        Привычный стакан сока подал Костас. Юла я в этот раз оставила у Артура. Мальчишке нужно учиться, а не мотаться с нами по всей галактике.
        Тот, конечно, бухтел, но был рад. Артур - тоже.
        Тарас пододвинул подставку для ног, пристроился рядом.
        - Чем обрадуешь, капитан? - Первым, как ни странно, не выдержал Стас.
        Я тянула с рассказом о разговоре с посредником не специально. Предложение было… неожиданным. Слишком. Такого в истории моих перевозок еще не было. В этом Тосор был прав.
        - Я уже даже боюсь думать, что нас ждет? - повернув голову ко мне, усмехнулся Тарас.
        - Я не дала согласия на контракт, - удивила я его еще больше. Решения всегда принимала я, они лишь иногда тяжко вздыхали, сетуя на мое самоуправство.
        В этот раз многое было не так.
        А началось все с кольца на моем пальце, которое Тосор заметил сразу, как только я вошла.
        Я так и не поняла, что именно его смутило. Факт его наличия или… он знал, кто именно надел мне его. В первом случае беспокойство посредника касалось только моей персоны, что в какой-то мере грело душу, во втором - Артура. Он был весьма известен в тех кругах, где вращался Тосор.
        Еще одна головоломка к тем, которых и так уже накопилось множество.
        - Окончательно? - устроился напротив Дарил. Он меня лишь сопровождал, в кабинете Тосора его не было.
        - Обещала подумать.
        Я крутила бокал в руках, так и не сделав ни глотка.
        Прошло всего сорок стандартных суток с того дня, когда мы были здесь в последний раз. А казалось, что пролетели годы.
        Я не чувствовала вкуса победы - это было их страшным итогом.
        Что же ты со мной сделал, Искандер?!
        - Я расскажу вам одну историю, - начала я, посчитав, что у меня есть только один выход - переступить через произошедшее и вновь идти дальше. Мои мальчики напряглись в ответ на такое вступление. Они еще не знали… - Половина стандарта тому назад на Таркане проходила встреча представителей Галактического Союза, империи стархов, демонов, кангората, Люцении и парочки менее крупных объединений.
        - Это когда они обсуждали, что делать с вольницей? - похвалился своей осведомленностью Дарил. Я бы очень задумалась, не знай он о ней.
        - Именно, - подтвердила я, продолжая вглядываться в зеркальную панель напротив. Ощущение присутствия Искандера поблизости было мучительным. - Решались там и торговые дела. Но на этом внимание сильно не заостряли.
        - А зря! - скривился демон. - За их спиной такие делишки обделывались…
        Я вновь кивнула. Я не часто отказывалась от контрактов, но тогда пришлось. Принципы. С дурью и живым товаром я не связывалась.
        - На этом сборище был один местный господин вместе со своим сыном. И вот этот сын, назовем его Фарих, подружился с офицером из сопровождения вояк Союза. И как-то, от широты душевной, пригласил того к себе в дом. А кроме него и еще одного брата, в семье - красавица сестра.
        - Уже обещанная будущему супругу. - Глаза Тараса налились кровью.
        Я сделала вид, что не заметила. Остальные - тоже. Ангел и подался в вольные после того, как его возлюбленную отдали другому за гарантию спокойной жизни. Итог: девушка покончила с собой, Тарас - перевозчик.
        Я никогда раньше не избегала ответственности за принятое решение. В этот раз, кажется, собралась переложить ее на чужие плечи.
        А значит…
        Я набрала на комме код посредника. Тот ответил сразу.
        - Я берусь за дело.
        - Рад это слышать. Сообщу клиенту.
        - Встреча у меня на корабле.
        Тосор затрясся от смеха.
        - Ты меняешь свои привычки.
        - Старею, наверное, - оборвала я его и отключилась. И повторила за Тарасом, словно и не отвлекалась. То, как переглянулись мальчики, я стойко проигнорировала. Искандер - моя болезнь. Она уйдет, иммунитет останется. - Уже обещанная будущему супругу. Вот только любовь не выбирает. Наш офицер влюбляется в сестру своего друга. Он слишком юн и пылок, да и плохо понимает законы стархов, но уговаривает девушку встретиться с ним. Тайком.
        - А Фарих?
        - Узнает об этом. Поздно. Он успел вернуть сестру домой, пока ее не хватились, но не ожидал, что его друг будет столь нетерпелив.
        - Детекторы? - первым смекнул Дарил. В родовитых семьях демонов такое тоже встречалось.
        - Да, на ее нижнем белье были детекторы. Отец пытался это скрыть от жениха - невинность девушки не пострадала. Но для того честь будущей жены была свята. Как только встреча на высшем уровне закончилась и офицер вместе с делегацией покинул планету, он разорвал помолвку и объявил причину.
        Моим мальчикам было известно, что следовало за этим. Многие дома увеселений пополнялись за счет таких бедняжек, от кого отказывалась семья.
        - Кто ее купил?
        Я улыбнулась Дарилу. Многообещающе.
        - Шахин.
        - Кто нанял нас?
        - Ее брат. Родители того офицера отправили официальную просьбу Индарсу позволить брак их сына и его подданной. Но вы же знаете, сколько рассматриваются такие прошения. К тому моменту, когда он примет решение, девушка уже давно будет обслуживать клиентов.
        - Шахин, говоришь? - задумчиво протянул Тарас.
        Ему я тоже улыбнулась, но уже загадочно.
        - Дарил, - демон смотрел на меня с обожанием. Как всегда, когда начинало пахнуть жаренным, - я должна знать, кто из подопечных Шахина в ближайшее время собирается на Таркан? Костас, тебя это тоже касается.
        - Уже, - не поднимая головы от планшета, откликнулся мой хакер-навигатор. - А ты знаешь, что он уже какое-то время под Артура копает?
        Я переглянулась с Тарасом и Дарилом. Похоже, мы подумали об одном и том же.
        - Все, что нароешь, отправь на Тандор. - Костас посмотрел на меня обиженно. Знаю, что он и сам мог додуматься, но одно дело внутренние побуждения, другое - приказ капитана. - А мы, готовя план, будем предполагать, что это вполне может быть подстава Шахина.
        - И не только его! - Ангел без труда выдержал мой напряженный взгляд. Я зря надеялась, что он промолчит. - Индарс весьма заинтересован в том, чтобы ты оказалась в его секторе.
        - Костас! - Мой навигатор с трудом, но вырвался из паутины виртуального пространства. - Нужен чистый код реестра свободных торговцев.
        Тот задумался лишь на мгновение.
        - Что-то еще?
        Я тоже долго не рассуждала:
        - Есть одна инфа, если она попадет в Сеть…
        Тот только лишь не облизнулся.
        Кажется, моя боль по имени Искандер начала отступать перед очередной авантюрой.
        - Для тебя все, что угодно.
        - Все, что угодно, не надо, - милостиво разрешила я. - Лови имя. - Я набрала свое настоящее имя на личном комме, отправила Костасу. Тот сначала не сообразил, с чего такая секретность, но после полученного на запрос ответа резко изменился в лице. О том, кто я такая, до этого момента знали лишь Дарил и Артур. Кажется, пришло время и мне снять маску. Не сейчас - чуть позже. - Не знаю, как ты это сделаешь, но все охотники должны узнать, что этот человек в ближайшее время будет на Таркане.
        - Мне заранее жаль Индарса и его спецслужбы.
        Мне их жаль не было. Этот заказ хоть и оценили значительно дешевле, но был он едва ли не сложнее прогулки с каниром.
        - Будет о чем вспомнить, когда…
        Закончить я не успела. На зеркальном панно заметила того самого официанта, за которого цеплялась, играя со скайлом. Шел он в нашу сторону.
        Мои мальчики даже не шевельнулись, но у каждого под рукой оказалось оружие. То самое, которого у них вроде как не было.
        Тадеус прощал мне эту малость, самое главное, чтобы мы не светились. Его молчание обходилось мне дорого, но чего не сделаешь ради собственного спокойствия.
        - Сеньорита Таши, - парень остановился сбоку от меня, - вам просили передать. - В руке он держал записку. Свернутый клочок самой обычной бумаги.
        - Кто? - Дарил протянул руку, я кивнула, разрешая официанту отдать послание демону.
        - Я его не знаю, он сказал, что это очень важно. Для вас.
        - Покажи. - Это уже поднялся Тарас, осматривая зал.
        Официант обернулся, приподнял руку, собираясь выполнить просьбу ангела, но тут же растерянно посмотрел на меня.
        - Его нет! - Удивление не было наигранным.
        - Из зала никто не выходил, - одними губами прошептал Стас. Он сидел лицом к дверям.
        - Можешь идти, - отпустила я замявшегося парня. - Кредиты для тебя я оставлю.
        Когда тот отошел достаточно далеко, чтобы не услышать, выругалась. Давно хотела. Потом забрала листок у Дарила, желваки которого ходили ходуном.
        Он был прав. Эта строчка на межгалактическом стоила едва сдерживаемого гнева: «На Таркан не лезь, там тебя ждут».
        Подписи, как и ожидалось, не было.

* * *
        Мы… с Тарасом вышли в большой зал космопорта друг за другом. Сначала я, чтобы он мог меня подстраховать, если что. Затем - он… она, чтобы теперь я могла помочь в случае необходимости. Все остальные уже находились там и были готовы действовать.
        Специальные инъекции Стаса изменили геометрию моего лица так, что оно не должно было совпасть с имеющимися у спецслужб стархов образцами, не попадая даже в восьмидесятипроцентную выборку. Ни с Натальей Орловой, ни с перевозчицей Таши.
        В том, что они у них были, я не сомневалась. Одни должны были появиться во время розыска, вторые - того злополучного заказа, который закончился постелью Индарса. Между собой они тоже разнились. Костоправы Артура постарались, когда собирали меня по кусочкам. Подправляя личико, когда возвращали красоту, слегка перестарались. Но я им за это только спасибо сказала. Кто меня хорошо знал, вряд ли ошибется, но и этого достаточно, чтобы чувствовать себя увереннее. В отличие от знакомых многомерные сканеры в таких случаях обманывались.
        Голосовые опознаватели тоже были не страшны. Опять виртуозное владение Стасом всякими там запрещенными технологиями. Я сама, в первый раз когда услышала, чуть не удавилась от зависти. Низкий, томный, завораживающий… такой не забудешь. Ну а ДНК проверяли только в случае объявленной прямой угрозы или…
        Попадаться я не собиралась.
        А вот с Тарасом… точнее, Тариной, все было совершенно иначе. Созданный им образ был немногим, но выше границы идентификации.
        Я подошла к стойке, преграждающей мне путь, положила руку на считывающее устройство. Чип со всеми «моими» данными был вшит под кожу на запястье.
        - Цель прибытия на Таркан? - Пограничник бросил на меня лишь один короткий взгляд.
        Это не обмануло, методика запечатления мне была известна.
        - Изучение памятников архитектуры старханитов, - спокойно ответила я.
        Моя легенда была проста и незамысловата. Свободная студентка исторического факультета, изучающая экзотические расы. Деньги для путешествий есть, а тех, кто мог бы запретить несколько легкомысленное отношение к жизни, в том числе и своей, - нет. Не сказать, что таких двенадцать на дюжину, но и редкостью не являются.
        - Срок пребывания? - все так же равнодушно уточнили у меня. Но теперь это было именно равнодушие, а не маскировка под него. Можно считать, что я свою роль сыграла. Интереса у этого типа я не вызвала.
        - От десяти до пятнадцати дней.
        - Добро пожаловать на Таркан. - Он поднял голову, продолжил уже строже: - Не забудьте, что на территории империи вы обязаны покрывать волосы, не выходить на улицу с полуночи до шести часов утра. Также вы не должны употреблять спиртные напитки в присутствии мужчин, которые не приходятся вам родственниками.
        - Благодарю, офицер, - кивнула я, вытягивая из висящей на плече сумочки полупрозрачный шарфик, за что сразу же заслужила одобрительный взгляд, - я внимательно читала наставления для туристов.
        На этом наше общение закончилась. Я отошла в сторону, пристроилась к небольшой очереди дожидающихся возможности изучить свой дальнейший маршрут у голографического информера. После стыковки пассажирского корабля из столицы сектора демонов в зале было много… людно, если так можно выразиться.
        После меня к пограничнику подошел мужчина, скорее люценианец, чем человек, с такого расстояния едва заметный рисунок на коже трудно было рассмотреть. Следующим был Тарас.
        Ремешок соскочил с плеча, сумочка скользнула на пол, но не упала, только чиркнула углом. Теперь Дарил знал, что я его увидела.
        Плохо было то, что привлекла я не только его внимание.
        Недовольно поморщившись, чуть улыбнулась повернувшемуся ко мне офицеру. Он стоял передо мной. В груди кольнуло. Нашивки объединенного космического флота Галактического Союза.
        А этот что тут делает?
        - Вам помочь? - Я избежала одного интереса, но поймалась на другой.
        Я окинула мужчину оценивающим взглядом, как это сделала бы молодая женщина по имени Иранес, предпочитавшая брюнетов блондинам. Этот оказался светловолос.
        - Благодарю, - в моем голосе он должен был услышать свой приговор, - но я привыкла справляться сама.
        - Прошу меня простить, юная леди, - он все прекрасно понял, но… не счел нужным отступить, - но если вам все-таки понадобится моя помощь…
        Заметив, как двое в толпе вдруг резко изменили свои планы, словно невзначай начав двигаться в сторону стойки, я чуть напряглась.
        Собеседник оказался весьма проницательным, мое беспокойство от него не укрылось, как и взгляд, который я невольно бросила на Тараса.
        - Ваша подруга?
        Надеюсь, мне хорошо удалось сыграть удивление.
        - Извините, я задумалась. - Чуть более откровенно улыбнувшись, продолжила: - Так что же я должна сделать, если мне понадобиться ваша помощь… - и застыла в ожидании, когда он назовется.
        - Игорь Таласки к вашим услугам, леди. А нужно будет, - он не клюнул на мою уловку, хоть и смотрел теперь только на меня, - всего лишь связаться со мной. Запишите номер моего комма.
        Я послушно внесла в память все цифры и символы, не забыв записать и его имя. Потом решительно распрощалась, дав понять, что причина - его настойчивость, и направилась к выходу. Тарас уже отошел от стойки. Те двое последовали за ним.
        Все было просто замечательно!
        Выйдя из здания космопорта, я двинулась к стоянке каров.
        Стархи были весьма необычной расой. Ограничения, запреты, рамки, некоторая закрытость внутреннего уклада и один из самых сильных в галактике космический флот, прекрасно развитая инфраструктура, технологии. Навигационное оборудование, двигатели для супертяжелых крейсеров, медицинские капсулы и… практически бесправные женщины.
        Впрочем, большинство из них это устраивало. Этот мир принадлежал мужчинам, барышни были в нем бережно охраняемыми цветами.
        Портье в гостинице внес мои данные в информсистему, перевел кредиты с карточки и пожелал хорошего отдыха, не забыв напомнить, чтобы я следовала правилам. Я заверила, что непременно так и сделаю, и отправилась на сороковой этаж. Отдыхать.
        Последнее, что увидела, прежде чем зайти в лифт, было лицо Игоря Таласки, который подходил к портье.
        Вот ведь настырный… мальчик. В такие совпадения я не верила.
        Войдя в номер, активировала сканер. Что порадовало - было чисто. Никаких признаков следящих систем. Вот теперь можно было и пообщаться. Последние дни мне так не хватало моих ребят.
        - Костас, - перевела я комм в режим связи, - только не делай вид, что ты безумно занят.
        Тот появился на экране, но на меня даже не посмотрел, его пальцы танцевали по поверхности планшета. Хватило одного вида мелькающих картинок, чтобы слегка закружилась голова. Мой хакер-навигатор был умельцем.
        - Говори, чего хочешь, а то мне тут немного не до тебя.
        Я удержала улыбку.
        - Я тебе сейчас сброшу один номер, хочу знать все о его хозяине.
        - Это ты про того, который провожал тебя задумчивым взглядом? - встрепенулся Костас. - Давай сюда, посмотрим, что за зверь на охоту вышел.
        Пока передавала информацию, спросила:
        - Как у остальных дела?
        - Узнай у них самих, - вдруг рыкнул мой невозмутимый хакер. Причина столь неадекватного поведения стала понятна уже через мгновение. - Я только и делаю, что отвечаю на этот вопрос.
        - У меня есть преимущество, - возразила я ему, подходя к прозрачной стене.
        Как хорошо, что высоты я не боялась. Впрочем, вид отсюда был настолько завораживающим, что даже страх не помешал бы любоваться этой красотой.
        Столица стархов утопала в зелени. И в этом зеленом море стрелами взмывали ввысь небоскребы. Восемьдесят, сто этажей не были редкостью. Одинаковых среди них не было, но все они дополняли собой композицию этого раскинувшегося на несколько сотен километров города.
        Жаль, дворца Индарса отсюда не было видно, он находился за грядой невысоких гор.
        - Про твое преимущество разве забудешь, - проворчал Костас, но смирился со своей участью. - Тарас взят под контроль. И не только спецслужбами. Но об этом ты и без меня знаешь. Фарих вернулся домой, ждет нашего сигнала. Дарил присматривает за Тарасом. Стас следит за посланцем Шахина.
        - Все заняты делами, только я…
        - Я бы не сказал, - перебил меня Костас. В его взгляде плескалось безумие. - Ты знаешь, кого подцепила?
        Я не стала говорить, что моего знакомца зовут Игорь Таласки. Вряд ли Костас интересовался его именем.
        - Серьезная рыбка? - Я с сожалением отвернулась от панорамы. Скинув туфли, устроилась с ногами в довольно большом, но уютном кресле. Хотелось переодеться, но багаж пока не доставили. Оставалось терпеть.
        - Не представляешь, насколько, - хмыкнул Костас, опять уткнувшись в планшет. - А на первый взгляд и не скажешь…
        - Ты еще долго намерен испытывать мое терпение? - ласково поинтересовалась я.
        Костас замер, посмотрел на меня и… попросил:
        - Повтори еще.
        Я опять забыла, что тембр моего голоса изменился. Мозг помнил интонации, но вот звучали они совершенно иначе.
        - Я повторю… - пообещала я, да так, что Костас тут же сообразил, что пора заканчивать со своими шуточками.
        - Игорь Таласки его настоящее имя. Первый уровень - офицер для особых поручений при штабе службы безопасности объединенных космических войск Галактического Союза. Капитан. Координатор нескольких совместных операций против вольных. Послужной список на ночь читать не стоит, не оторваться, награды… это пропускаем. Не женат, детей нет.
        - А на втором?
        - А на втором, - Костас отвлекся, что-то то ли отправляя, то ли принимая. Продолжил, лишь когда закончил манипуляции, - многочисленные контакты с охотниками. - Пауза. Уже нарочитая. Но я никак не реагирую. - Вот это тебе понравится больше. - Опять пауза. Я - молчу. - Особая активность отмечена во время поиска Натальи Орловой.
        - Совпадение, - бросила я, как приманку.
        Он поймался.
        - Особенно если после каждой встречи он выходил на связь с генералом Орловым.
        - А кто непосредственный начальник? - поинтересовалась я, ловя за хвост попытавшуюся скрыться мысль.
        - В точку! - выдал Костас, лишь на миг оторвавшись от экрана. - Все операции, в которых он участвовал, проходили под командованием полковника Шторма.
        Вячеслава Шторма я знала. Правда, тогда он был, как теперь Таласки, только капитаном. Весьма интересная личность. Контрразведка! Не хотелось бы мне с ним столкнуться. Хитер, изворотлив, непредсказуем.
        Продолжить столь интересное общение с Костасом мне не удалось. Пискнул комм, предупреждая о полученном сообщении. Символ получения был красным, предупреждающим.
        - Подожди, - попросила я хакера, с трудом сдерживая нервную дрожь. Коммы у всех были чистые, не засвеченные. Их номера известны лишь своим. Даже Артур мог связаться со мной только через Валечку, который «сторожил» корабль.
        А сигнал между тем подмигивал алым, приковывая к себе внимание.
        Пора было на что-то решаться.
        - Зацепись за мой комм, - попросила я Костаса, удивляясь собственному самообладанию. Голос был совершенно спокоен.
        Хакер не стал переспрашивать, зачем мне это понадобилось. Секунда - и в правом углу заморгал значок подключения.
        - Ты стала популярна, - проворчал Костас, загружая что-то в систему. Я ждала, ловя себя на том, что забываю моргать. - Обратный адрес не определяется. Мастерски сработано. Сообщение без подвоха, можешь открывать.
        - Если не считать, что подвохом является само сообщение, - философски выдала я, нажимая на значок.
        Мы с Костасом дочитали одновременно. Переглянулись. Эта история становилась все интереснее.
        Послание было лаконичным и написано на межгалактическом: «Будь крайне осторожна, ты ведешь опасную игру».

* * *
        Индарс, замерев, стоял у большой голографической карты империи стархов. Она была немногим меньше чем у демонов, лишь на две заселенные планеты, но по численности армии и по количеству тяжелых крейсеров уже давно ее перегнала. Да и в самой империи все шло своим чередом. Проблемы если и возникали, то решались задолго до того, как ему приходилось обращать на них свое внимание.
        Можно было бы и слегка успокоиться, позволить себе расслабиться, найти свободное время, чтобы слетать в Арханат, на могилу отца, но ощущение подступающих перемен рождало тяжелые думы.
        Все чаще поступали тревожные известия о скайлах. Кангор изменил традициям добровольной внутренней изоляции. Вот и последняя встреча здесь, на Таркане, стала сюрпризом. Не было самого правителя, но делегация выглядела весьма многообещающе. Да и их предложения по борьбе с вольными звучали удивительно здраво.
        Не заигрывать, выигрывая время, а уничтожать на корню, не давая возможности действовать в галактике.
        Такие слова звучали далеко не в первый раз, но эти, похоже, собирались не столько говорить, сколько делать. А уж каниром Искандером был очарован даже сам генерал Орлов.
        Если эти двое найдут общий язык… Не то чтобы Индарс этого не хотел, но эта парочка сообща могла преподнести множество сюрпризов именно тогда, когда их лучше бы избежать.
        А тут еще эта девица… Ссориться с Орловым было не с руки, офицер был из его адъютантов.
        Индарс вспомнил строки из личного послания генерала. Молодой, любовь вскружила голову, не был осведомлен о тонкостях местных обычаев, раскаивается, одна надежда на милость правителя…
        Не будь у власти уже двадцатый год, вполне мог поверить в искренность. Но чтобы адъютант, пусть и один из десятка, и не знал тонкостей… Такого не могло быть, потому что быть не могло. Орлов просто не взял бы недоумка к себе в штаб, не то что с собой, да еще на встречу такого уровня.
        Значит, за этим что-то скрывалось. Но что?
        Версий было слишком много, начиная от необходимости подобраться к торговцу Шарею, отцу девушки, до интереса к жизни прекрасной половины стархов за дверями женской части дома. Пока что удавалось скрывать тот факт, что большинство из этих хрупких особ проходили полный воинский курс.
        В последнее предположение не верилось, технологии защиты секретных сведений были отработаны до мелочей, но вероятность их обойти оставалась. Так что и этот вариант не стоило игнорировать. С другой стороны, вряд ли Орлов стал бы действовать настолько примитивно. Может, и вправду любовь, да кровь взыграла, заставив нарушить запреты.
        Сколько ни думай, а пока новые факты не появятся, не разберешься.
        А девчонку придется отдать, но так, чтобы сам торговец не догадался, кто именно нарушил его волю. С ним пытались разговаривать, но тот оставался непреклонен. Эта распутница опозорила его род, у него нет больше дочери.
        Пытались сыграть и на этом, мол, какая разница, раз дочери нет, пусть она отправляется в Союз. Имя другое, никто не узнает. Но и это не сработало, видно, хороший куш получил от торговца живым товаром.
        Оставался только один способ: выкрасть, сделав все, чтобы подозрение пало на кого угодно, но только не на спецслужбы Индарса.
        Вот тут правитель и вспомнил о белокурой авантюристке, которой только дай влезть в какую-нибудь историю. Та игра в хатч рассказала ему многое об этой особе.
        - Мой господин, - привлек его внимание до этого похожий на изваяние верный.
        Индарс и сам слышал чуть слышный писк личного комма, но не торопился реагировать. Эти мгновения созерцательности лучше помогали разобраться в происходящем, чем долгие заседания с советниками.
        - Что? - Глубокий вдох прощания с недолгой тишиной и он обернулся к закутанному в серое мужчине. Их имен и лиц не знал никто, кроме него.
        Лишь однажды… Таши была не в том состоянии, чтобы запомнить незнакомца, который постоянно крутился поблизости на похоронах членов ее команды.
        - Капитан Таласки прибыл на Таркан. И, - помощник позволил себе короткую паузу, - уже успел познакомиться с миловидной особой.
        - Я бы не стал недооценивать интуитивные способности лучшего полевого аналитика Орлова, - нейтрально заметил Индарс, но было понятно, что он недоволен.
        - Прошу меня простить…
        Индарс не дал ему закончить.
        - Что по капитану «Зверя»? - О том, что Таши сменила корабль, он узнал раньше самой девушки. Шорн был осторожен, но некоторые вещи все равно приходилось делать официально. Хотя бы давать запрос на полную модификацию корабля, название которого стоит на контроле у разведки стархов.
        - Ничего. По данным всех навигационных служб, «Зверь» находится на орбите Ярлтона. Экипаж, кроме капитана и помощника, на борту.
        В том, что действительность очень сильно отличается от докладов, Индарс знал. Знали и те, кто эти самые доклады предоставлял. Таши и ее команда предпочитали нетривиальные решения. Последняя ее выходка с каниром Искандером только подтверждала его выводы.
        Кому бы еще пришло в голову выбросить своего заказчика в открытый космос в аварийной капсуле… Еще бы узнать, за что он оказался удостоен столь сомнительной чести…
        Потому что если…
        Сколько раз Индарс уговаривал себя, что не имеет права ломать ее жизнь, но все равно сдавался перед желанием хотя бы увидеть. Догадывался, что это всего лишь самообман, но так было легче. Вроде как не сволочь.
        - Это все?
        - Нет, мой господин. - Индарс посмотрел на помощника с интересом. Глаза того сияли от предвкушения. - Возможно, на территории Таркана действительно появилась Наталья Орлова. Идентификатор космопорта дал вероятность в восемьдесят четыре процента.
        Известие было… несколько несвоевременным, в отличие от верного, Индарс это понимал. Присутствие этой женщины здесь… могло нарушить многие планы.

* * *
        Второе сообщение - я была уверена, что в обоих случаях послания исходили от одного и того же лояльного ко мне незнакомца, и опять удивительная прозорливость и неуловимость. О нашем плане не знал даже Артур, не говоря уже о Фарихе. У того мы выяснили все, что необходимо, и отправили обратно на Таркан, чтобы не стал невольным предателем.
        Вряд ли у него был опыт подобных мероприятий, мог выдать если не словом, так взглядом. Удивительно, как вообще вышел на посредника. О нем хоть и слышали многие, но ничего конкретного.
        Так что молодой старх отпадал. Хозяин базы Тандор - тоже. Он, конечно, о чем-то точно догадывался, но… Костас служил мне, а не ему. Поэтому всякие там жучки, маячки и прочие высокоинтеллектуальные штучки отпадали. Его специалист уступал моему.
        Но тем не менее результат был налицо. Номер моего нового комма был известен кому-то, настолько хорошо меня знающему, что ему удалось разгадать эту сногсшибательную идею.
        Было огромное желание списать все на Искандера, но я оставила эту версию напоследок, на тот случай, если других не появится. Об их технических возможностях ходило много слухов, но о подтверждении хотя бы части из них я не слышала. Костас - тоже.
        Час, который я взяла, чтобы обдумать новые обстоятельства, уже прошел. Мой навигатор ждал решения о судьбе операции, я же все медлила, бесцельно бродя по номеру и нервно теребя кончик длинного шарфа, наброшенного на плечи. Пока я была одна, могла позволить себе маленькую слабость.
        Багаж доставили спустя несколько минут после того, как я разорвала связь. Но все, на что меня хватило, - вывалить одежду на постель. Переодевалась я уже машинально.
        Сообразив, что мое хождение из угла в угол новых идей не подкинет, активировала связь:
        - Действуем по первоначальному плану.
        Отключилась, не дождавшись ответа. Права я или нет, могло ответить только время.
        Спустя десять минут я уже была внизу. Первым делом направилась к портье, требовалось создать вокруг себя соответствующий антураж.
        - Подскажите, где я могу закачать в комм карты районов Торханос и Каринди?
        С подсказкой тот опоздал.
        - Если хотите, я могу стать вашим гидом.
        До чего же упертый тип!
        Оборачивалась я нарочито медленно. Окинула его чуть насмешливым взглядом знающей себе цену особы, удовлетворенно кивнула.
        - Я бы и рада отказать, но не нахожу ни одной причины для этого.
        Игорь был все так же в форме космических войск Союза. Она ему шла, делала старше и серьезнее. Вот только тоненькие морщинки в уголках глаз и губ выдавали склонность к улыбке, а в глазах играли смешинки.
        Глядя на него, было так легко поверить, что он всего-навсего простой координатор, курьер с нашивками офицера.
        - Тогда решайте, с чего начнем? - Он вел себя чуть более раскованно, чем в космопорту, но достаточно корректно, чтобы счесть его предложение лишь как присущую ему галантность.
        Я тяжело вздохнула, с мольбой посмотрев на портье. Тот прислушивался к нашему разговору. Видно, мы были далеко не первыми, кто интересовался архитектурой старханитов. Их народность исчезла, стертая современной цивилизацией, но стархи сохранили оставшиеся следы, выстраивая свои города вокруг свидетельств чужого величия.
        - Начните со святилища Сайто в Торханосе. Потом парк Калинри. Потом башня верности. Больше вам за день не успеть.
        Я поблагодарила улыбкой, повернулась к Таласки:
        - Вы можете просить пощады. Я даже готова вам подсказать приемлемое объяснение, почему вы больше не можете меня сопровождать. Самое действенное - вас ждут важные дела.
        Он улыбнулся одними глазами, губы были плотно сжаты. Интересное сочетание - стрелочки смеха вокруг глаз, четко очерченные, чуть напряженные скулы и раздвоенный подбородок. Сложная, неординарная личность.
        - Я - на отдыхе, прекрасная леди, до сих пор не назвавшая своего имени. У меня нет никаких дел, которые нельзя было бы перенести, так что я в вашем полном распоряжении.
        Слегка смутившись, я представилась.
        - Иранес Ханеш. Студентка исторического факультета университета Малены.
        - Малены? - удивился он. Сделал неловкое движение, хотел предложить мне руку, но вспомнил, что здесь это не принято. Извинился, опять взглядом. До чего же у него живые глаза! - Далеко же вас занесло.
        - Разве это далеко? - Сделай мне Стас голос повыше, я бы легко нашла способ от него избавиться, просто ошарашив своей говорливостью. Но с моим нынешним тембром подобное поведение совершенно не вязалось. - В прошлом году я летала на Хараб, вот это далеко. Жара, воды нормальной нет, хорошо еще, меня приютили в экспедиции, а то точно осталась бы в песках, на съедение местной живности.
        - На Хараб? - заинтересовался он.
        Вторая планета одноименной системы не выглядела гостеприимной. Когда ее открыли, она не была обитаема разумными. Впрочем, такой и осталась. Но космопорт там был и корабли залетали, Хараб привлекал археологов и туристов.
        Пески скрывали под собой доказательства того, что когда-то этот мир был населен странными, не похожими ни на одну из ныне живущих рас существами, а горячий воздух ткал картинки далекого прошлого. Зрелище невообразимое, увидишь, уже никогда не забудешь. Мне довелось увидеть, но не стандарт назад, а в самом начале карьеры перевозчицы.
        Сейчас я не зря упомянула о Харабе. Настоящая Иранес Ханеш действительно там была и именно в это время.
        - Вы там были? - Мы уже вышли из гостиницы и теперь направлялись к скоростной подземке. И Торханос, и Каринди считались историческими районами, кары туда не летали.
        - Нет, - Игорь качнул головой. Очень убедительно. - Но наслышан.
        - Интересуетесь далеким прошлым?
        Таласки подал мне руку, я ступила на движущуюся дорожку, достаточно широкую, чтобы он тут же встал рядом.
        - Скорее, настоящим.
        Я чуть приподняла бровь, то ли иронизируя, то ли удивляясь, но уточняющего вопроса не задала, сделала вид, что меня заинтересовало оформление станции подземки. С точки зрения моей легенды все выглядело правдоподобно - изображения были псевдоэтническими, подражанием старханитам. Они были выполнены весьма точно, мне пришлось хотя бы поверхностно разобраться с этим вопросом, чтобы случайно не попасть впросак.
        Тонкие, казалось бы, беспорядочные линии: чем больше вглядываешься, тем меньше понимаешь, но стоит просто заскользить по рисункам легким взглядом, как глаз начинал ловить картины прошлого. Не статичные - в движении.
        Сильные, крепкие тела, большинство обнажено либо слегка прикрыто тканью, через которую ясно проступают контуры. Много танцев, удивительно гармоничных, завораживающих, много сцен плотской любви, не вызывающих ни малейшего отвращения.
        Это была еще одна странность стархов. История в их восприятии существовала без ретуши. То, что являлось невозможным для внешнего проявления ныне живущих, без малейшего отторжения принималось для уже ушедших.
        - Предлагаю взять капсулу, - придержал меня Игорь, когда мы вошли в зал. - Мне кажется, вы излишне напряжены.
        Я дерзко вздернула нос, но он успел рассмеяться раньше, чем я - высказаться.
        - Не сердитесь, Иранес. Я когда впервые оказался на Таркане, тоже не сразу привык к ее контрастам.
        Легкой улыбкой я дала ему понять, что он прощен и позволила увести себя не в общий зал, а на отдельную стоянку.
        Капсулы были шестиместными. Таласки, продолжая проявлять галантность, помог мне устроиться удобнее - в длинном, до пят, платье сделать это было сложнее, чем в привычных брюках. Нельзя сказать, что последние категорически запрещались, просто наверх надевались либо рубашки, закрывающие бедра, либо туники. Меня это не устраивало, я предпочла кое-что прихватить с собой, спрятав под юбкой. Ничего запрещенного или выглядевшего таким, но я не привыкла оставаться совсем уж безоружной.
        - Святилище Сайто? - уточнил Игорь у меня, набирая на пульте конечную точку маршрута.
        Я задумалась на мгновение, мне нужно было к башне верности - именно там располагался дом девушки, которую мы собирались выкрасть, потом решительно кивнула. То, что в нужное место я попаду в первый же день, было удачей. Я рассчитывала добраться туда только завтра.
        Спустя минут двадцать - достаточно быстро, если учесть, что святилище находилось почти в двухстах километрах от места, где располагалась гостиница, мы поднялись на поверхность.
        Воздух здесь был жарче. Вокруг Сайто сохранили песчаный оазис - охладительные установки не работали, да и зеленых насаждений здесь тоже не было, так что и на тень рассчитывать не приходилось.
        Игорь, словно только сейчас вспомнил, с беспокойством посмотрел на меня. Я тут же улыбнулась многозначительно и… сжала небольшую пуговку на лифе. Та сразу же потемнела, включился режим адаптации.
        - Я подготовилась к прогулке, - заметила я, ожидая подобных действий.
        Пришел его черед улыбаться.
        - У меня эта функция автоматическая.
        А то я этого не знала!
        В Сайто мы оказались единственными посетителями, что было неудивительно. Наиболее красив этот комплекс на рассвете, большинство туристов-мужчин предпочитает появляться здесь именно в это время. Для женщин оставались только голографические слепки с эффектом присутствия в музеях. Рассвет в этом районе Таркана наступал около пяти.
        Набродившись между расположенных в кажущемся беспорядке стел: прямых, устремленных к небу, витых, полудуг, мы заглянули в небольшую забегаловку, пристроившуюся прямо под песчаной насыпью. Уютно, тихо, самобытно. Хотелось просто помолчать, впитывая в себя иллюзорную заброшенность этого места, легкую грусть, которой было пропитано все вокруг.
        Будь я одна, так бы и сделала, позволив чувствам хоть ненадолго, но взять власть над разумом. Но Игорь, стоило ему заметить тень меланхолии, тут же начал развлекать меня рассказами из своего боевого прошлого. Я догадывалась, что не все из этого было выдумкой, но смеялась. Даже тогда, когда ненароком в его повествовании встречались знакомые имена.
        У нас с ним было схожее прошлое, но он этого не знал.
        По парку Калинри мы просто пробежались. Чтобы внимательно рассмотреть все его достопримечательности, не хватило бы и пары десятков дней. Что уж говорить про те два несчастных часа, которые мы ему выделили.
        Я боялась ошибиться, но меня не отпускало ощущение, что к башне верности ему нужно не меньше, чем мне.
        Единственное место, у которого мы больше десяти минут простояли в полном молчании, было знаменитое древо Харум.
        Насколько я помнила, ему было более восьмисот лет, и оно осталось единственным из нескольких десятков подобных, которым повезло меньше. Результат страшного эксперимента, проведенного безумцем с извращенным складом ума.
        От одного ствола, как будто разделенного на дольки, расходились в стороны ветви семи разных деревьев. Хвойные, лиственные, вечнозеленые и теряющие свое одеяние… Смотрелось это… жутким напоминанием.
        Но не для всех. В то время как мы с Игорем кривились, видя за триумфом разума его тягу к безрассудству, большинство из глазевших восторгались этим уродцем.
        Ни он, ни я не активировали функцию съемки на своих коммах, чтобы запечатлеть себя рядом с чудовищем.
        По дороге к башне почти не разговаривали, все еще оставались под впечатлением. Но чем ближе становился район Шариван, где находилось тридцатиметровое каменное сооружение, в котором когда-то заточила себя верная девушка, дожидаясь своего жениха, тем чаще появлялись на наших лицах улыбки. Не знаю, чему радовался он, я же очень хорошо помнила план. Дом торговца прятался в густом парке напротив частично разрушенного входа.
        В исторических проспектах говорилось, что если бы не вовремя вернувшийся с очередной войны жених, эта девица так бы и померла там, замурованная.
        Туристические маршруты как раз тем и хороши, что на тебя вроде бы и все смотрят, но ты лишь один из множества похожих друг на друга. Соблюдай правила, и ты - невидимка. Ты растворишься среди таких же, обменивающихся мнением, снимающих, позирующих.
        И кому какое дело, что, остановившись на миг, чтобы вытряхнуть из туфельки затерявшиеся в них после посещения святилища песчинки, ты вместе с ними сбросишь жучок, который тут же вопьется в камень множеством тонких усиков? И разве можно тебя в чем заподозрить, если твой комм работает в режиме панорамной съемки, тут же передавая данные Костасу? И даже когда ты прислоняешься к узорчатой ограде, цепляясь рукой за металлические прутья, разве кто подумает, что в этот самый миг из твоего рукава выпадает в зелень травы кассетная граната, каждая капсула которой будет наведена на свою цель?
        Об этом мог догадаться только один человек - Игорь Таласки. Но что-то подсказывало мне - он и сам был занят чем-то, столь же подозрительным. Именно это мне и хотелось как можно скорее обсудить с Дарилом и Костасом.
        Но вместо этого я весело смеялась, позволяя ненавязчиво обнимать себя за талию, заглядывать в глаза, словно ища там ответы на извечные вопросы, и делать вид, что я верю в ту искренность, которую он мне демонстрирует.
        Мне было даже немного жаль, что я не смогла обмануться. Возможно, легкий флирт хоть ненадолго, но облегчил мою боль. Увы, даже на эту малость я не рассчитывала.
        Мы вернулись в гостиницу за полчаса до полуночи, договорившись увидеться утром.
        Я слегка стушевалась под тяжелым взглядом местного хранителя порядка, но тут же посмотрела дерзко. Игорь словно невзначай попытался встать между нами, то же самое, что во всеуслышание заявить, что «эта женщина со мной». Весьма серьезное заявление, с вояками из Галактического Союза здесь считались.
        Но я была достаточно подозрительной, чтобы поискать и иную причину такой заботливости. И… найти.
        Эта самая причина стояла вполоборота к нам и делала вид, что Игорь Таласки ее совершенно не интересует. Звали его Хар Тарши, один из верных - помощников Индарса по щекотливым делам.

* * *
        Скинув обувь я, едва не мурча, прошлась босиком по ковру. Как я в этот миг понимала Артура и Искандера. Странно, что раньше не замечала, какое это удовольствие.
        Прежде чем выйти на связь с Костасом, запустила сканер. Результат не то что удивил, заставил задуматься.
        Жучков не обнаружилось, но были следы. В моем номере в мое отсутствие кто-то что-то искал. Пятна высвечивались везде: сумки, одежда, постель, кресло, в котором я сидела, стеклянная стена, прижавшись к которой стояла.
        Мне это уже не нравилось. Неужели я умудрилась заинтересовать их настолько, что они решились взять образцы ДНК?! Мы со Стасом, конечно, такой вариант предусмотрели, каких только снадобий сейчас не найдешь на черных рынках, некоторые великолепно искажают результаты генетического кода, сами не поддаваясь определению, но факт тревожил. Сиди теперь и думай, то ли это я где прокололась, то ли стоит благодарить Игоря за столь пристальное внимание.
        Можно было, конечно, рискнуть и остаться, но я предпочитала перестраховаться и перейти к плану «Б», первому из десятка запасных. Набрав на комме нужный код, переоделась в другое платье и вышла в коридор. Десять минут до комендантского часа, но я успевала.
        Дошла до лифта, остановилась. Сканер «снимал» местонахождение камер, нащупывая
«мертвую» зону, приготовленную Костасом. Треугольник высветился как раз в тот момент, когда двери кабины разошлись, выпуская пару: демона и его спутницу, рабыню под хинаром.
        Мгновение, и хинар уже на мне, и теперь я, мелко семеня, иду вслед за Дарилом, а Тарас, способности которого позволяют ему уходить от любой слежки, приняв мой нынешний облик, исчезает в лифте.
        Остальное меня уже не интересует. Со своим черным юмором Тарас и сам разберется.
        Усталость накатила сразу, так что я махнула рукой на попытку Дарила узнать от меня последние новости и, приняв душ, расположилась на огромной постели. Уже засыпая, вспомнила, что для рабыни предназначалась узкая кровать у стены. Мысль отозвалась улыбкой, но это было единственное, на что меня хватило.
        Демон - большой мальчик, найдет, где спать. Если не сообразит, что нам обоим места хватит.
        Сообразил или нет, мне так и не стало известно. Проснулась я уже утром от заразительного смеха. Хохотали, пытаясь сдерживаться, двое.
        Догадка мелькнула раньше, чем я окончательно вынырнула из сна.
        - Надеюсь, он не заикается? - проворчала я обиженно. Капитан должен первым узнавать о проделках своих подчиненных.
        Тарас заглянул в спальню, исчез, чтобы спустя пару секунд появиться уже вместе с Дарилом.
        - Он - нет, а вот спецура стархов - да.
        Я приподнялась, села, откинувшись на подушки. Ладонью попыталась пригладить растрепавшиеся волосы, но бросила это занятие. Эти видели меня и не такую, потерпят.
        - Рассказывай.
        Ангел улыбнулся. Невинно. А я-то все думала, у кого научилась…
        - Да почти и нечего рассказывать, - попытался он набить себе цену, но стоило нам с Дарилом посмотреть строго, как Тарас сразу и проникся. - Вошел я в лифт и думаю, куда дальше исчезнуть. Одежды с собой никакой, хорошо еще, в приготовленное платье успел переодеться. А под ним… ничего.
        Он еще до сути не дошел, а я уже едва сдерживала смешок.
        Сменить образ для метаморфа не проблема, достаточно точно представить. Тарасу для этого хватало нескольких секунд, правда, уставал он сильно, потому и предпочитал делать все не торопясь.
        А вот с нарядами были проблемы. Особенно, если приходилось менять пол.
        - Не успел я сообразить, что делать, как лифт остановился. Как раз на том этаже, где твой Игорь поселился.
        - Он не мой! - фыркнула я, догадываясь, что сейчас начнется перепалка.
        Так бы и произошло, но Дарил рыкнул, требуя продолжения. А ведь явно слушал уже по второму разу!
        - В лифт вошел мужчина, строго посмотрел на меня. А до полуночи буквально одна минута осталась. Ну, я выскочил - и к номеру Таласки. Открыл тот сразу, как только я постучал. Но ждал не тебя, за это я ручаюсь. Закрыл за мной дверь, а взгляд такой… задумчивый. Все, думаю, пропал, придется вырубать и валить, пока не пришел тот некто, ради которого капитан настороже был. Вот тогда и вспомнил, как он тебе предлагал, если что, за помощью к нему обращаться.
        Я уже даже пожалела, что меня там не было. Актер из Тараса первоклассный. Он не просто был похож на того, с кого создавал новое тело, становился им.
        - Соскользнул я на пол, слезы текут, самого колотит.
        - Саму, - поправила я его с ухмылкой.
        Тот только усмехнулся в ответ.
        - Капитан меня поднял, поддерживая за плечи, повел в комнату. Поднес стакан с водой. Я еще немного его терпение потренировал, потом, едва сдерживаясь, рассказал, что у меня в номере кто-то рылся. Тот, невинно так, поинтересовался, как я это понял.
        - Поняла, - теперь уже вклинился Дарил.
        Самое главное в нашем опасном деле, не терять чувства юмора.
        - Ага, - откликнулся Тарас, скалясь, - поняла. Я ему и рассказал про сканер. Спросил, где сканер сейчас. Я ответил - бросила там, испугалась. Опять вопрос: где взяла? Я всхлипнула и выдала, что у нас на Малене без таких игрушек нельзя. Попросил у меня карточку. Я в ответ: там открыто. Игорь уточнил, может ли он ненадолго оставить меня одну, когда я вынужденно согласился, ушел.
        - Закрыв тебя внешним кодом? - небрежно поинтересовалась я. Лишь для того, чтобы убедиться, что мой новый знакомый привык делать все основательно.
        - Именно, - подтвердил Тарас. - Когда он вернулся, я уже спал, устроившись на диване в гостиной. Будить он меня не стал, только укрыл одеялом, а потом долго о чем-то разговаривал, включив глушилку. Жаль, услышать ничего не удалось.
        - И это все? - протянула я, когда мой ангел сделал паузу. - И чего тогда ржали?
        - Это только начало, - фыркнул довольно Дарил.
        А то я об этом не догадывалась. Слишком примитивно, не в характере Тараса.
        - Лег Игорь поздно. Перед тем как уйти в спальню, еще раз проверил меня, едва ли не пульс пощупал. - Я прикусила губу. Вот теперь все и начиналось. - А я лежу и думаю, как же мне утром уходить? Продолжать играть роль тебя мне совсем не хотелось. Ну и придумал. Проснулся он, подходит ко мне, будить, а я… в трансе. - Я сглотнула, смеяться было еще рано. - Ты видела, как это выглядит. По внешним признакам перед тобой труп, только медицинский сканер и может определить, что живой, а его-то и нет. Охать-ахать он не стал, тут же связался с каким-то Тарши. - Я сделала вид, что это имя мне ни о чем не говорит. То, что разговорчивость до добра не доводит, усвоила уже давно. Думаю, остальные в экипаже придерживались того же принципа. Как бы мы ни были близки друг к другу, когда-то это закончится. - Тот что-то ответил, я не услышал, разговор шел в спальне. Закончив, твой капитан оделся и вышел из номера.
        - Чем ты и воспользовался, - закончила за него я.
        - Точно! Прихватил у него костюмчик, стал собой и успел смыться до того, как Таласки вернулся.
        - Жучок-то хоть оставил? - поинтересовалась я, рассчитывая на положительный ответ. Удивилась бы, случись по-иному.
        - Обижаешь, капитан, - засмеялся он и… включил запись.
        Спустя пару минут мы втроем хохотали.
        Вернулся Игорь не один, а в сопровождении того же Хар Тарши и еще парочки типов, на физиономиях которых было огромными буквами написано, где именно они служат. Я, конечно, слегка преувеличивала, но лишь слегка.
        Жаль, узнать, чем закончилась эта история, не удалось. Сканер, который подтвердил, что еще недавно на диване лежало тело, обнаружил и жучок. Не мог он только ответить на вопрос: как, куда и с чьей помощью оно исчезло.
        Но нам и без этого было весело. Выражения лиц у всех были… запоминающиеся. Вряд ли в их практике раньше случалось что-либо подобное. И только Таласки, как мне показалось, улыбнулся самыми уголками глаз.
        Этот парень мне уже нравился. Главное, чтобы не оказался на другой стороне баррикады.
        Покинули мы гостиницу без проблем. Сначала ушел Тарас, он тоже значился среди постояльцев, затем мы с Дарилом. Я опять в роли рабыни. У демонов в богатых семействах еще сохранилась традиция - до брака иметь раба или рабыню для ночных утех.
        Перебрались мы в дом, который снял Костас. Как это чаще и бывало, не только первоначальный, но и большая часть запасных планов не выдерживала встречи с действительностью.
        На разведку мы себе давали два-три дня, провели ее за сутки. Но при этом были вынуждены начинать саму операцию раньше, чем собирались. Очень странное исчезновение Иранес Ханеш должно было привлечь внимание к ее персоне. И если за дело возьмутся спецы Индарса, среди которых идиотов не встречалось, уже скоро будет известно, что эта особа вполне может иметь отношение к перевозчице по имени Таши.
        Потом начнут трясти космопорты и выйдут на «Зверя», который сейчас изображал из себя ничем не примечательный торговый корабль. А оттуда уже совсем близко до Костаса - его хозяина.
        А тут еще Игорь Таласки… Кем бы он ни был: другом или врагом, сейчас он мешался у меня под ногами.
        Нужно было на что-то решаться, я же медлила. Перебирала в уме все, что мне было известно, прокручивала заново, перекладывая факты, тасуя догадки, и… молчала, пытаясь не замечать, как настороженно смотрят на меня остальные. Не было только Стаса и Валечки. Один продолжал сторожить корабль, второй… страховал нас.
        - Значит, так… - Я вздохнула, вторя невеселым мыслям, но… закончить не успела.
        - Капитан, - Костас вскинул руку, реагируя на тренькнувший планшет, - в сектор стархов входит перевозчик.
        - Кто? - соскочив с подоконника, на котором сидела, я подскочила к хакеру. Сдвинув недовольного Дарила, пристроилась рядом. - Так… Марси Ким.
        Хотелось выругаться, но вряд ли бы это помогло. Марси… тихий, незаметный, вечно на подхвате. Я помнила о нем лишь потому, что как-то Ивар ляпнул, что таких ублюдков, как этот, на его памяти в перевозке еще не было. Я тогда удивилась. Моего конкурента самого нельзя было назвать образцом добродетели.
        Однако что-то такое осталось после этих слов, что я невольно следила за этим экипажем. Но, как ни старалась, ничего, подтверждающего высказанное мнение, не нашла. Пока… Пока не заинтересовалась его неожиданными исчезновениями. Вроде вот он, только что был на виду, и нет. Ни на Гордоне, который уже давно стал нам родным домом, ни на Эори, еще одной окраинной планетке, где к вольным и перевозчикам относились весьма лояльно. И никаких слухов и разговоров, о том, что он взял контракт.
        Вот это и породило догадку, что работает он на кого-то из капитанов, выполняя их заказы. А перевозки… просто прикрытие для иной деятельности.
        Его появление у стархов не могло служить доказательством возникшей версии, но лично мне они были ни к чему.
        - Мне нужно, чтобы его задержали.
        Костас оторвался от экрана, с удивлением посмотрел на меня. О моем интересе к Марси он не знал.
        Но думал он быстро.
        - Подозрение в контрабанде айо тебя устроят?
        Айо - кровавые кристаллы, которые добывали на одноименной планете в системе Хараб. Баснословно дорогой медицинский препарат, способный как убить, так и даровать жизнь. Вояки уже давно наложили на него свою лапу, уж больно быстро поднимал раненых. Был у него, естественно, и побочный эффект, о котором мало распространялись. Уродства, начиная уже со следующего поколения.
        У стархов, насколько мне это было известно, и айо и все, что ее содержало, было запрещено.
        - Устроят, - кивнула я. - Операцию начинаем…
        Договорить мне не дал пискнувший комм. Сообщение опять было кратким: «Тебе стоит встретиться с Таласки. Он играет на твоей стороне».

* * *
        Индарс стоял у огромного окна в своем кабинете и улыбался. На экране за его спиной царила чехарда, а он едва ли не чувствовал себя счастливым.
        Последние сутки отдыхать ему не пришлось. Но это не огорчало. Если так и дальше пойдет, ему придется наградить эту девчонку. Такому количеству охотников, находящихся в галактическом розыске вольных, разного рода контрабандистов и прочих любителей быстрых денег, арестованных его спецслужбами, могли позавидовать другие правители.
        Они и завидовали. Кто-то молча, кто-то… Разговор с генералом оставил тяжелый осадок. Они оба понимали, что информация о его дочери была способом незаметно попасть на Таркан, отвлекая внимание на столь важные сведения, но в глазах Орлова Индарс видел надежду.
        - Мой император, - подал голос один из верных, - прибыл капитан Таласки.
        Индарсу уже было известно о ночном происшествии в гостинице его столицы, но хотелось еще раз услышать, уже из первых уст. Это должно было помочь подтвердить или окончательно опровергнуть некоторые догадки.
        - Пусть войдет, - обернулся он, вернув на лицо спокойное, чуть отстраненное выражение.
        А сам в это время думал о том, что если это проделки Таши… он даст ей шанс. Рано или поздно, но он не сдержится и заманит ее в ловушку, но… не сейчас.
        - Господин император!
        Таласки вошел в кабинет стремительно, так же резко остановился точно в центре, на миг опустил голову в принятом в Союзе приветствии.
        - Проходите, капитан, - радушно повел рукой Индарс. - И давайте обойдемся без лишней официальщины. Она утомляет на великосветских приемах.
        - Как прикажете, господин император, - не сменив тона, произнес Игорь и, подойдя к креслу, на которое указал Индарс, остановился рядом.
        Император приметил этого капитана еще на встрече. Тот старался держаться в тени, но Индарс не раз замечал взгляды, которые бросал Орлов на Таласки, прежде чем ответить или что-то сказать. То ли советуясь, то ли просто уточняя. Это говорило о многом. Ну а потом кто-то из его помощников высказал предположение, что этот офицер - не только эмпат, что было заметно, если знать, на что смотреть, но и интуитивщик. Очень интересное и весьма опасное для врагов сочетание.
        - Я вызвал вас… - Индарс сделал паузу, давая возможность капитану продолжить.
        Тот ею воспользовался.
        - Чтобы я доложил, как опростоволосился.
        Индарс посмотрел удивленно, потом улыбнулся.
        - Спасибо за новое слово в моем лексиконе.
        - Я не знал, что вы увлекаетесь…
        Индарс засмеялся. Теперь он понимал, о чем говорил Орлов, прося не поддаваться обаянию своего подчиненного.
        - Вы много обо мне знаете?
        Теперь уже улыбался Игорь. Одними глазами.
        - Мне перечислить все?
        - После того как доложите, как вы… опростоволосились. - Он произнес последнее слово медленно, но абсолютно правильно и сел в кресло.
        Таласки последовал его примеру.
        Рассказ не занял много времени. Сухие факты без малейшей попытки объяснить причины того или иного действия. И только во взгляде то вспыхивал азарт, то мелькала тень печали, то отражались отголоски ярости. Не владей Индарс техниками защиты, уже поддался бы этой замысловатой игре чувств.
        Неизвестно, насколько легко этот Таласки принимал чужие эмоции, но свои транслировал просто безупречно.
        - И что вы думаете об этом, капитан? - Индарс с удовольствием бы поднялся. Он любил, размышляя, ходить, но знал, что и «этот» тут же подскочит.

«Этот»… словно догадавшись, подскочил, предпочтя отвечать на вопрос стоя.
        Индарс, вставая, мысленно усмехнулся, но, вспомнив о талантах собеседника, снова усмехнулся, теперь уже не таясь.
        - Я думаю, что я столкнулся с капитаном перевозчика, взявшего заказ, но доказательств у меня нет.
        Индарс приподнял бровь, прося продолжать, но Таласки лишь качнул головой - больше сказать ему было нечего.
        Интуитивщикам запрещалось препарировать собственные догадки, ища им логические объяснения, выстраивая точки опоры для своих выводов. И хотя их называли аналитиками, работали они иначе.
        Индарсу об этом было известно, потому он и не стал настаивать. Заговорил сам.
        - Вы совершенно правы, капитан. Ваш рассказ как раз и является доказательством.
        Игорь чуть склонил голову, выдавая заинтересованность, но был вынужден отвлечься. Пискнул комм, привлекая внимание своего хозяина.
        Таласки взглядом попросил у Индарса разрешения проверить сообщение, тот в ответ кивнул. Они оба понимали, что их разговор не повод отложить иные дела.

«Тебе стоит пойти на контакт» - прочел Игорь, не совсем понимая смысла. Если бы не знакомый значок вместо подписи в конце, вообще счел бы чьей-то глупой шуткой. Но этот… человек к шуткам не был расположен.
        Что ж, если ОН считал, что ему, Игорю, стоит на что-то согласиться, он это сделает. Как только поймет, о чем идет речь.
        - Прошу меня извинить, - Таласки посмотрел на императора, но теперь уже тот жестом остановил его, вглядываясь в большой экран на стене, на котором высветилась алая надпись.
        Таласки машинально посмотрел туда же.
        - Айо?! Не может быть! - резко обронил он, спокойно выдержав оценивающий взгляд Индарса. - Они не сумели бы так быстро организовать еще один канал.
        - Да, я слышал о вашем успехе, капитан, - как-то уж очень равнодушно заметил император и распорядился: - Запретить перевозчику вхождение в сектор. При попытке прорваться - уничтожить.
        - Я смею поинтересоваться…
        Игорь мог ничего не говорить. Он, пусть и слабо, сквозь мощную ментальную защиту сильного, уверенного в себе человека, чувствовал императора.
        - Тот труп, который так необычно покинул вас сегодня утром, капитан, скорее всего, был одним из членов экипажа Таши.
        - Метаморф? - Игорь не сдержал улыбки. По-мальчишески дерзкой. Открывающей любому, кто ее видел, его склонность к пусть и взвешенному, но авантюризму. - Давно не слышал о таких.
        - Считайте, что не просто услышали, но и повстречались. - Индарс оглянулся на экран, по лбу пролегла морщинка. - Уверен, что и эта информация ее же рук дело. Как и весь остальной ажиотаж.
        Таласки ненадолго задумался и… кивнул соглашаясь.
        Игорю был известен весь расклад. Отец девушки не сразу нашел покупателя на свою дочь, да и ждал, когда хоть немного, но затихнет разгоревшийся скандал. Секретом ни для кого не было, куда потом исчезают вот такие, поддавшиеся собственным чувствам и решившие пойти против воли родителей девицы, но делалось это неявно. Продажа людей в империи была вроде как запрещена.
        Узнай Индарс об этой ситуации раньше, возможно, и сумел бы вмешаться, но… о любви дочери торговца и адъютанта Орлова ему сообщили лишь когда пришел официальный запрос. Действовать дипломатическим путем было уже поздно. Оставалась только хитрость.
        Игра капитана «Зверя» великолепно укладывалась в эту стратегию. Создать хаос, законы которого будет знать только она. Заставить спецслужбы перекрыть доступ в империю всем, кто может помешать ей выполнить задание. Натравить вольных и охотников друг на друга.
        Великолепный план! Игорю оставалось только не испортить его, сумев при этом оказаться рядом, если ей понадобится помощь.
        Словно отвечая на его мысли, вновь пискнул комм. Таласки чуть поморщился, в голове мелькнула какая-то идея, которая поспешила сбежать, воспользовавшись тем, что он отвлекся.
        Поднял взгляд на Индарса, тот чуть дернул плечами, словно напоминая, что уже давал разрешение, нажал на экран, принимая сообщение.
        Дрогнул уголок губы, выдав не растерянность, а попытку оценить.
        - Господин император, я могу вас покинуть?
        - Надеюсь, не плохие новости? - легкой тревогой в голосе дав понять, насколько важна для него эта операция, уточнил Индарс.
        - Скорее наоборот, - заверил его Таласки, но продолжать не стал. Интуиция, которой он привык доверять, заставила промолчать, не делясь информацией о предстоящей встрече с той самой Таши. - Как только будет что-то конкретное, я сообщу.
        Только выйдя из кабинета, прежде чем отправить подтверждение, еще раз прочел сообщение: «Если мой труп не напугал настолько, что ты откажешься меня видеть, то через два часа я буду в парке Калинри у того самого уродца».
        Этот день для Таласки начался с сюрприза. Так же и продолжался. Но Игорь был этому только рад. Жить скучно он не умел.

* * *
        Возвращать свою внешность я не торопилась, мало ли как события повернутся, может, как раз этот камуфляж и пригодится.
        Дарил порывался пойти со мной, но я ему показала кулак, а вот на умоляющий взгляд Тараса ответила небрежным движением указательного пальца по губам - держаться поблизости. Демон обиделся, но для него и Костаса была другая задачка. Вечером мы собирались пойти за «грузом». На них был контроль всего происходящего в секторе стархов и вокруг дома торговца.
        То, что перевозчик был остановлен на внешней границе, еще ничего не значило. Я могла ошибиться со своими предположениями, это мог быть отвлекающий маневр или… случайность. Так что расслабляться не стоило.
        Сообщение на комм Таласки отправила уже из парка. Если мой незнакомец не прав и капитан играет на чужом поле, я сумею это отследить. Как ни старайся, а определенной активности не скрыть. Ответ получила спустя несколько минут: «Буду. Один».
        Улыбнувшись такой лаконичности и предусмотрительности, я ушла с главной аллеи в глубь парка.
        Для встречи я выбрала узкие брюки, тунику с разрезами по бокам и длиннополый жилет. Мягкие сапожки и шарф завершали образ скромной туристки. Ткани неяркие, в глаза не бросаются, так что в толпе выделяться не буду, и за местную вряд ли примут. Это на случай, если он в форме придет.
        Минуты убегали в прошлое неторопливо, как всегда бывает, когда ждешь. Но я уже давно научилась находить удовольствие и в таком времяпрепровождении. Позволяла мыслям течь не спеша, любовалась, словно милыми сердцу безделушками.
        Вот и сейчас каждый мой шаг сопровождали образы.
        Вот я совсем ребенок, мы с мамой гуляем по такому же парку на Земле, в ожидании, когда освободится отец. Вот она вдруг останавливается, резко оборачивается, словно откликаясь на зов, а потом мы вместе с ней бежим навстречу самому надежному, самому любимому, самому лучшему…
        А потом была пограничная база на окраине Союза. Мы опять ждали отца - мама хотела отпраздновать мое десятилетие вместе. Вой тревоги, огонь, она меня куда-то тянет, я же ничего не понимаю от накатившего страха…
        Крейсер, на котором он находился, не успел подойти на подмогу. Маму хоронили в закрытом гробу.
        Общая беда должна была нас сплотить, но мы с каждым днем все сильнее отдалялись друг от друга. Впрочем, это было не сложно, на Земле я его почти и не видела.
        Спустя три года он привел в наш дом другую женщину.
        Это сейчас я понимала, что для него это была хоть какая-то возможность забыть о боли утраты, но тогда…
        Наши встречи становились все реже, после каждой оставался осадок непонимания. Закончилось все скандалом. Я собиралась поступать в академию, он… был категорически против. На его обещание сделать все, чтобы моей ноги там не было, я ответила резким: «У меня больше нет отца!»
        Глупо.
        - Капитан, вижу Таласки, - вывел меня из задумчивости голос Тараса.
        Я и не заметила, как пролетели два часа.
        - Он один? - одними губами прошептала я, прикрывая лицо шарфом.
        - Один. Продолжаю наблюдать.
        Тарас хотел пойти вместо меня…
        Они много чего хотели делать вместо меня, забывая, что это именно я собрала их в разных притонах, убедила, что только вместе мы сможем забыть то прошлое, от которого пытались сбежать.
        - Направляюсь к Харуму. Не светись.
        - Понял, держусь поблизости.
        Обнаружить Тараса я даже и не пыталась. И дело было не в любителях экзотики - их было много, они мельтешили перед глазами, постоянно двигаясь, неожиданно срываясь с места, неподвижно замирая, найдя удачный ракурс, - дело было в том, что даже со своей необычной внешностью он умел быть невидимкой. Из метаморфов получались самые лучшие убийцы.
        - Таласки не вижу. - Я не торопилась покидать боковую аллею, пристроившись к группке студентов. Откуда именно, я не поняла - говорили на межгалактическом, но все были людьми. Два года тому назад, когда я выполняла заказ Индарса, на улицах столицы они были редкостью.
        Это было моим упущением, я мало интересовалась теми изменениями, которые напрямую меня не касались.
        - Справа от тебя. Светло-серый летний костюм.
        Я чуть заметно улыбнулась. Интересно было посмотреть на этого мальчика в штатском.
        Стоило признать, что он сумел меня удивить. Несмотря на цивильную одежду, его военная выправка просто бросалась в глаза, но при этом взгляд замечал и какой-то изъян, словно тот не успел оправиться после ранения.
        Таласки не скрывал своей сути, но очень умело искажал впечатление о себе.
        - Вижу. Иду к нему. Костас, новостей нет?
        - Нет, - прорычал мой навигатор. А я-то думала, что так умеет только демон, - и это меня напрягает. - Очень похоже на зати…
        - Заткнись, - выдали мы одновременно с Тарасом. Уже заметили за Костасом эту способность - стоило ему ляпнуть невпопад, как все тут же начинало сбываться.
        - Так всегда, - грустно протянул тот и замолчал.
        Очень вовремя, я вплотную подошла к Игорю.
        - От тебя веет солнечным утром. Легким, бесшабашным. Я это отметил еще в космопорту, - заявил Игорь, не оборачиваясь.
        Он опередил меня буквально на мгновение.
        С шага я не сбилась, но вздохнула судорожно.
        - Эмпат! - раздалось прямо в ухе голосом Тараса.
        Поздно, это я уже и без него поняла.
        - Необычный повод для знакомства, - поравнялась я с ним.
        - Но ведь не ошибся, - с задором усмехнулся он, чуть обернувшись ко мне. Теперь мы шли рядом, даже подстраиваться друг под друга не пришлось.
        - Возможно, - не поддержала я его тон. Он ответил той самой улыбкой - одними глазами, которая меня поразила. - Но сейчас разговор не об этом.
        - Ты о том, что я могу помешать твоим планам?
        Он чуть коснулся моего локтя, уводя в сторону от двух ребятишек лет пяти. Мальчик и девочка. На Земле у меня остались сводные брат и сестра… Сейчас им было уже…
        - Собирайся ты помешать моим планам, не пришел бы без охраны. - Я остановилась напротив Харума. С той стороны, где с ветвей свисали похожие на длинные спирали листья. - Индарс знает, с кем именно ты сейчас встречаешься?
        Таласки встал так, чтобы я могла видеть его лицо. На губах не улыбка, а ее намек, глаза не видят, но ощущение есть. Как он выживает в этом мире со своей чувствительностью?!
        - Правитель стархов заинтересован в том, чтобы девушка благополучно добралась до крейсера, который находится на орбите Теи. При этом Союз не должен иметь к этому никакого отношения.
        Я кивнула. Таласки выразился предельно ясно. Про Тею я знала, именно эта планета значилась точкой доставки груза.
        - Твоя задача?
        Игорь вздернул бровь, словно намекая, что ему импонирует моя наглость, но, не дождавшись моей реакции, так же открыто, как и до этого, ответил:
        - Не путаться у тебя под ногами, но быть поблизости, если что пойдет не так.
        Большинство вопросов, которые у меня оставались, отпали сами собой. Теперь было понятно, и как Фарих сумел добраться до посредника, и почему так быстро спецура откликалась на разного рода нестандартные ситуации, которые мы им подбрасывали.
        От этого понимания стало легче. Это не игра Индарса. Подобный вывод, конечно, не исключал его вмешательства, но до определенного момента я могла не опасаться. Оставался Шахин. Вероятность того, что девушка - его ловушка для меня, теперь тоже казалась минимальной, но этот тип был не в меньшей степени непредсказуем, чем когда-то Ивар.
        - И как ты собираешься ее выполнять?
        Этот вопрос меня мало интересовал, но пауза становилась излишне продолжительной. Вот я и дала себе возможность додумать мысль до конца, не слишком напрягаясь в ожидании его ответа.
        Но я переиграла саму себя.
        - Именно так, как я тебе и сказал, - буквально промурлыкал он и… резко увел меня за спины компании, которая как раз проходила мимо. Потом опять быстрое перемещение, в боковую аллею. Остановились мы лишь тогда, когда стена идеально подстриженных кустов полностью закрыла нас от партера, где мы до этого находились.
        Пугаться или предпринимать какие-то действия я не торопилась. Я не была эмпатом, но подлости от этого человека не ждала.
        - И что это значило? - невинно поинтересовалась я.
        До этого он стоял, словно прислушиваясь к чему-то, тут же поднял на меня взгляд, заставив вздрогнуть и… отступить. Куда только делись его открытость и способность воспринимать мир радостно?
        В его глазах жил холод и… обещание очень больших проблем.
        Вот теперь я видела перед собой выкормыша Славы Шторма.
        - За мной следят.
        Я хотела спросить, не Тараса ли он имел в виду, но вовремя остановилась. Если он помнил ощущения от существа, с которым встречался, то вряд ли не «срисовал» моего ангела. Мимо него Игорю довелось пройти.
        - Сколько?
        - Двое… трое… не могу разобрать.
        Я повела рукой, «поправляя» шарфик.
        - Тарас, слышал?
        Игорь оттаял мгновенно, ему достаточно было услышать имя моего собеседника, чтобы во взгляде вновь появилась ирония.
        - Твой труп? - прошептал он одними губами.
        Я, улыбнувшись, кивнула. Эх, этого бы парня да ко мне в экипаж…
        Идея показалась заманчивой, но пока невыполнимой. Чтобы увести его от Шторма, утреннего розыгрыша будет мало.
        - Слышал, - многозначительно протянул ангел. Судя по всему, это относилось и к вопросу Игоря, - и даже видел. Заметались, твари, как только вы исчезли. Не спецура, это точно. И не охотники. Те бы на сей незамысловатый маневр не отреагировали столь резво. Так что, думаю, это люди Шахина.
        Мне пришлось повторить то же самое, но уже вслух. Специально для Игоря.
        - Люди? - уточнил Таласки, уводя меня на другую аллею. Похоже, в этом парке он ориентировался значительно лучше меня.
        - Не демоны - точно, остальное не скажу, - отозвался Тарас.
        Испорченное радио работало только в одном направлении.
        - Не демоны, - улыбнулась я капитану. И практически без перехода проворковала, стойко не замечая восторженный взгляд Игоря: - Посмотришь за ними?
        Похоже, мое безрассудство Таласки импонировало. Остаться с ним… без охраны…
        Будем надеяться, что ему не придется испытать на себе мою жестокость.
        - Если этот пообещает, что присмотрит за тобой.
        Я задумалась, потом воспроизвела, но уже с другими, более дружелюбными интонациями:
        - Тарас спрашивает, ты за мной присмотришь?
        Как хорошо, что мой ангел не видел того, как Игорь, подмигнув, прошелся по мне плотоядным взглядом. Снизу вверх.
        Наглец!
        А еще великолепный игрок. Ведь понимает, что мне приятно его внимание. Вроде и демонстративное, но скрывающее под собой искренний интерес.
        - Присмотрю, - хрипло выдавил он, вызвав у Тараса грозный рык.
        Все развлечение испортил Дарил. Его сообщение на комм рушило все наши планы:
«Шахин на Таркане. Костас нашел его логово».

* * *
        Это был риск. Будь он армеец, я бы решилась значительно быстрее, но контрразведка… Наш супернавороченный сканер мог ничего не обнаружить, будь Игорь даже утыкан всякого рода жучками, маячками и сэйвами.
        Сверхсекретные военные разработки, демоны их задери!
        Пока я взвешивала «за» и «против», Таласки стоял и смотрел на меня насмешливым взглядом, прекрасно ощущая мои сомнения. И ни малейшей подсказки, ни уверений, что он - чист, как тот самый ангел.
        Ненавижу спецуру!
        С другой стороны, Индарса я хоть и временно, но исключила из кандидатов во враги, а с Шахином Союз связываться не станет.
        - Тарас, - позвала я своего сопровождающего, - ты следишь за теми двумя. Дарил, - он слышал наши разговоры, но молчал, выполняя мой приказ не вмешиваться, - я возвращаюсь. - И добавила, специально для Игоря: - С гостем.
        - Понял, ждем, - отозвался мой помощник и вновь исчез из «эфира».
        А я обернулась к Таласки.
        - У меня трибунала нет. Если мне только покажется…
        Он не отвел взгляда, лишь на миг, скрывая удовлетворение, опустил ресницы.
        - Я знаю, Таши. Я знаю это лучше, чем кто-либо другой.
        Эмпат… Я и забыла.
        До нашей берлоги мы добрались минут через сорок. Могли бы и раньше, но Игорь предпочел слегка поплутать. Отговаривать я его не стала. Днем Шахин вряд ли пойдет за своей добычей, так что время у нас было.
        Еще на подходе заметила Стаса. Он о чем-то разговаривал с незнакомым мне мужчиной. Но поразило меня не это, а то, с какой уверенностью Игорь посмотрел в его сторону. Раньше, чем это сделала я.
        - Теперь я понимаю, почему именно ты…
        - Пока еще не понимаешь.
        Прозвучало это многообещающе, заставляя задуматься. Не об этой операции, здесь его роль была достаточно понятна. А вот отчего этого капитана так часто натравливали на вольных… С его-то ранимой душой!
        Но вот эти возникшие предположения можно было оставить на потом. Сейчас и других проблем хватало. Начиная с той, как встретит Игоря Дарил. Мой демон не любил спецуру больше, чем я. Сам к ней принадлежал.
        Стоило об этом подумать, как он тут же и возник. Причем у нас за спиной.
        - Догадывался я, что тебя нельзя одну…
        Закончить я ему не дала:
        - Заткнись. - Демон даже спорить не стал. - Дарил, это - Игорь. Игорь, это - Дарил. Считаем, что познакомились.
        Дом, в котором мы готовились воплощать в жизнь свой безрассудный план, находился в старой части столицы. Одноэтажной, раскинувшейся вдоль текущих в каменных руслах искусственных рек, укрытой от жаркого солнца ветвями деревьев, которые сверху казались раскинувшимся зеленым ковром с паутиной голубых прожилок. Здесь, как и в охраняемых районах, не было охлаждающих установок. Здесь царили тончайшие ткани на открытых легкому ветерку окнах, огромные парки, в глубине которых прятались похожие на сказочные жилища.
        Наше пристанище принадлежало другу друга Фариха, который сейчас был в отъезде и оставил код доступа друзьям для развлечений. Ему повезет, если он никогда не узнает, кто и как здесь развлекался.
        - Где?
        Как только мы вошли в зал, где расположили центр управления нашей операцией, я тут же направилась к Костасу. Тот сидел у стены, обложившись подушками.
        Услышав мой голос, поднял на меня ошалевший взгляд. Потом посмотрел на явно заинтересовавшегося моим хакером Игоря, но тут же забыл про присутствие постороннего, правильно рассудив, что раз я его привела, значит, так было нужно.
        - Ты не представляешь, какое гнездо свили на Таркане контрабандисты!
        Этой фразы оказалось достаточно, чтобы капитан пристроился рядом с Костасом.
        Я присела с другой стороны.
        А мой хакер, окрыленный таким вниманием, начал рассказывать. Не забывая при этом посматривать на меня в ожидании знака остановиться. У нашего альтруизма были свои пределы.
        - Несколько опорных точек. В их качестве - местные торговцы, которые работают и на внешний рынок. На первый взгляд ничего подозрительного. Если, конечно, не иметь информации по новеньким девушкам, которые поступили в заведения Гордона и Эори. Это из тех, что поближе.
        - А откуда она у тебя? - полюбопытствовал Игорь.
        Зря, своими секретами Костас не делится даже со мной.
        - Все комментарии за отдельную плату, - буркнул он, подмигнув мне. И продолжил, словно его и не перебивали: - Вот эти сделки, - он активировал внешний экран, чтобы мы не лезли к нему под руку, - по времени идеально совпадают с появлением вот этих особ. - Рядом с первым столбиком вспыхнул второй.
        - Посредники, - прорычала я. У меня были причины ненавидеть этих тварей. Я до сих пор помнила совсем молоденькую девчонку, которая умерла у меня на руках. Одна против команды Шахина… в тот раз я была бессильна что-либо сделать.
        - А теперь посмотри на этого дельца, - загадочно усмехнулся Костас, выводя на экран образ торговца. - Он тебе никого не напоминает?
        Чтобы увидеть сходство, идентификатор был не нужен. Это был… Шахин. Вот, значит, где он скрывался, когда его разыскивали по всей галактике. Мирно жил, пользуясь уважением соседей.
        Тварь!
        - Если мы передадим тебе информацию, сможете его придержать?
        Костас посмотрел на меня с обидой. В чем-то он был прав, но и с этим можно было разобраться позже.
        - Этот вариант не пройдет, - задумчиво качнул головой Игорь. - Доказательств нет. Начнем суетиться, спугнем, оборвем все ниточки. Нужно что-то другое.
        Я и сама это понимала, но в голову ничего умного не приходило. Только одно - в то время, когда мы отправимся за «грузом», у вольного должны быть иные заботы, чем будущее приобретение.
        Поднявшись с пола, я скинула шарфик - лишь сейчас вспомнила о нем, скомкав, бросила в угол. Дошла до двери, наткнувшись на стоявшего там Стаса, развернулась обратно.
        - Будем играть на живца, - выдала я, остановившись в центре комнаты. - План остается без изменений, но идете без меня.
        - Нет! - Игорь отреагировал на мое заявление первым. Не ожидала я от него столь резкой категоричности. - Это неоправданный риск.
        Пришел мой черед смотреть на этого мальчика с интересом. Что же такое, заставляющее его беспокоиться, он обо мне мог знать?!
        - Уверена, что другого варианта нет? - Это был уже Дарил.
        На демона я посмотрела с долей скепсиса.
        - На Таркане шухер. Сомневаюсь, что он не в курсе. Значит, будет сверхосторожен. Причина…
        Я замолчала, не договорив. Вот она - отгадка. Так близко и… так просто. Я сама сдала себя спецуре, устроив этот ажиотаж вокруг своего настоящего имени. Не сообразила, что даже если Индарс не передаст эту информацию Союзу, те и сами ее отследят без особых проблем.
        И не важно, появится у стархов вроде как погибшая Наталья Орлова или нет. Им достаточно будет найти того, кто стал источником.
        - Так в чем, говоришь, твоя задача?
        На этот раз способности Таласки не помогли. Мою тревогу он ощутил, но явно недооценил возможности ее разгадать. Дарил и Стас оказались у него за спиной до того, как я задала свой вопрос.
        - Не мешать тебе. - Признавать свой проигрыш он не торопился.
        - Не мешать доставить девушку к Тее?
        - Да. Я тебе об этом уже говорил.
        - И что потом? - Я подошла к нему вплотную. Настолько близко, что слышала стук его сердца. - Что потом, капитан?
        В его глазах была грусть. Как и в моей душе.
        - Предполагалось пригласить госпожу Таши на борт крейсера и выяснить, откуда она знает о Наталье Орловой, - тем не менее ответил он.
        - От меня, - усмехнулся Дарил. Искренне и… не скрывая раздражения. Я ему даже поверила. Оставалось выяснить, поверит ли этот тип. Странно, но он продолжал мне нравиться. - Когда стало известно, что обнаруженное ДНК сфальсифицировано, отец поручил мне разобраться с этим делом. Тогда я отказался. Вспомнил, когда разрабатывали план. Это была хорошая приманка.
        - Я именно так и думал, - продолжая смотреть только на меня, согласился Игорь.
        Я же, ощущая себя навороченным планшетом Костаса, перебирала оставшиеся у нас варианты. Их было немного.
        - Тарас, - позвала я, даже не шевельнувшись и продолжая чувствовать тепло тела Игоря, - что с теми двумя?
        - Тарканская шушера, - разочарованно отозвался он. - Похоже, тебя приняли за местную, вот и хотели накостылять нашему Игорьку.
        Подмигнула улыбнувшемуся Дарилу, закатила глаза в ответ на прыснувшего Костаса. Стас, как обычно, на подобного рода заявления никак не реагировал.
        - Когда будешь на базе?
        - Уже! - раздалось от двери.
        Я недовольно посмотрела на хакера, тот пожал плечами, мол, ты не спрашивала.
        Вот так всегда… чуть что, я сама и виновата.
        Но словно вот этой мелочи и не хватало, чтобы в душе воскрес тот самый кураж, которого мне не хватало.
        Ну, мальчики, на ваши ловушки и хитрости мы ответим… дерзостью и непредсказуемостью. Вряд ли кто-то будет ждать от меня такой наглости, как та, что я задумала.
        - Значит, так, - начала я, с удовлетворением отметив, как слегка напряглись «мои». Они хорошо знали эти интонации, пусть и звучавшие сейчас несколько по-иному, - действуем по плану…
        - Можешь рассчитывать на меня, - перебил Игорь.
        Я тяжело вздохнула. Я ему верила, но… зачем собаке пятая нога? Мы - слаженная команда. Каждый знает, что ему делать, без лишних слов, достаточно взгляда.
        - Костас, - я сделала вид, что Таласки не услышала, - ты возвращаешься на корабль. Забираешь с собой этого, - я показала на Игоря, - и смотришь, чтобы он никому и ничего не передал.
        Мой хакер-навигатор кивнул соглашаясь. Ему, конечно, хотелось в бой, но его задача была не менее, если не более важна.
        - Не доверяешь?
        Игоря я опять проигнорировала. Все - потом.
        - Тарас, ты - Шахин. С тобой Дарил, я - в роли его рабыни. Стас прикрывает. Валечка, - тот отозвался тяжелым вздохом - нелегка доля сторожа, - разводи пары. Будем сваливать очень быстро.
        - Ты хочешь сказать… - Игорь дернулся, но рука демона заставила его замереть.
        - Начинаем прямо сейчас. Идем без предупреждения.
        Моя команда смотрела на меня с обожанием. Ради этого можно было и рискнуть…

* * *
        Я остановилась, проходя мимо открытых створ кают-компании. Была у нас теперь и такая. Игорь полулежал на диванчике и перебирал струны гитары.
        Лебедь черный, лебедь белый,
        Отражение друг друга.
        Как печаль и радость вместе,
        Словно встреча и разлука…
        Голос у него был низкий, с легкой хрипотцой… Волнующий голос. Да и некоторая расхристанность в одежде ему шла, делала образ рубахи-парня законченным.
        Очень обманчивый образ.
        Заметив меня, он только двинул бровью, словно здороваясь, и продолжил:
        Лебедь-смерть и холод мрака,
        Лебедь-жизнь тепло и нега.
        Охраняющие Врата,
        Стражи верные у Неба…
        (Из стихотворения Марины Чернышевой.) Я уже собиралась идти дальше, когда он, положив ладонь на струны, погасил последний звук.
        - Капитан…
        - Скучно или есть предложения? - вяло отозвалась я.
        Не сказать, что я не оценила его помощи, но со спецурой стоило быть настороже. Не успеешь поблагодарить, как те начнут использовать тебя, как портовую девку.
        - Скучно, - сознался он, но спустя секунду поправился: - И есть предложение.
        - Ну тогда пойдем, - кивнула я ему в сторону своей каюты. Он был прав, пришло время поговорить.
        Два дня назад Таласки сыграл на нашей стороне, хоть я и сомневалась в нем до последнего, можно было попытаться договориться еще раз.
        А отработали мы ту сцену хоть и экспромтом, но на ура. Повторить вряд ли когда-нибудь получится, такое удается лишь раз, но гордиться вполне можно.
        Пока мы готовились к мероприятию, Игорь, в наручниках, сидел у стены и вот так же, как сейчас, что-то тихо напевал себе под нос. Когда я, переодевшись в форму с нашивками торгового флота и переброшенным через руку хинаром вышла в зал, оборвал песню на полуслове и, улыбнувшись своей обаятельной улыбкой, выдал:
        - У меня есть идея…
        Костас собирал разбросанное по комнате оборудование, сгребая его в одну кучу. Услышав его голос, бросил быстрый взгляд в нашу сторону. Был в нем холодок, который мне совершенно не понравился. У меня мелькнуло впечатление, что у моего хакера к этому типу личные счеты. Это стоило запомнить.
        - У тебя есть две минуты.
        - Хватит и одной, - усмехнулся Таласки, игриво поднимаясь. - О нашей встрече никто не знает, я смылся из-под наблюдения. Но те игрушки, которые я оставил у дома Шарея, продолжают работать. Вас засекут, как только вы подойдете. Уйти вы уже не успеете.
        - Только не говори, что ты можешь их отключить, - съязвила я. В подобный альтруизм я не верила.
        - Не могу, - несколько успокоил он меня. - Но это и не обязательно, достаточно отвлечь их внимание.
        - Как? - Наше общение становилось похожим на конструктивный диалог. Стороны, понимая острую необходимость друг в друге, пытались найти точки соприкосновения. Самое главное - продать себя подороже и купить его подешевле.
        О том, что торговца нет в доме, мы знали точно. И не только благодаря Фариху. Предпочитали использовать одновременно несколько источников информации.
        Наш наниматель нам был не страшен. Даже если это ловушка Шахина, в чем я все больше сомневалась, предупредить он не успеет. А та немногочисленная охрана, которая находилась в этот момент в доме, моим ребятам на один укус. Успеем разобраться раньше, чем их удивление перерастет в подозрения.
        А вот служаки Индарса и сопровождение Игоря были фигурами посерьезнее. За жесткие методы общения с ними можно было оказаться вне закона. Будучи перевозчиками, мы и так балансировали на грани, спасали только те самые принципы, благодаря которым выглядели меньшим злом. До нас просто руки не доходили.
        - Моя обувь, - он показал на пару модельных туфель, которые стояли у противоположной стены. Дарил, как чувствовал, заставил снять. Думаю, у него были и подкожные сэйвы, но то ли ему было с нами лучше, чем без нас, то ли… он реально оценивал способности моего хакера. - Я расскажу, как дать сигнал грозящей опасности. Если сделать это в районе логова Шахина, то вы не только стянете туда моих людей, но и заставите вольного сидеть тихо, пока шумиха не закончится.
        - А тебе с этого какой резон? - Его план был… в нашем духе. Вот только в бескорыстие я не верила.
        - Меня не похвалят, если у вас что-нибудь сорвется. Если уж не могу помешать безрассудству, так хотя бы поспособствую не сдохнуть раньше времени.
        - И это все? - посмотрела я на него с недоумением. Его аргумент меня устроил… почти, но я не собиралась облегчать его моральное состояние, радуя своим доверием.
        Игорь молчал, я - тоже. А время убегало. Я уже почти сдалась, когда Таласки заговорил вновь.
        - Юрка - мой друг.
        Я резко выдохнула. Против таких аргументов трудно было найти свои. Но это не значило, что я готова была оставить последнее слово за ним.
        - Но тогда на нас твое спасение, - подмигнула я ему.
        Тот замер, похоже, не понимая, потом несдержанно фыркнул и… захохотал. Мои, уже собравшиеся в зале, даже не улыбнулись.
        Дипломатические способности их капитана были им известны.
        - А возьмешь с собой? - отсмеявшись, он решил подвинуть меня с завоеванных позиций.
        - Нет! - жестко отрезала я, но тут же смягчилась: - Но если мы не сумеем чисто покинуть сектор, я дам тебе пострелять.
        - Ну хоть наручники снимешь?
        Я окинула Игоря долгим оценивающим взглядом… Расслабленный он, как же. Он в наручниках опасен, а без них… Костас, конечно, тоже не мальчик, чтобы за его шкурку беспокоиться, но зачем создавать себе проблемы собственными руками?!
        - Нет… но поселю на корабле в отдельной каюте.
        Теперь пришла его очередь тяжело вздыхать.
        - Согласен.
        Они с Костасом покинули наше прибежище первыми. Мы последовали за ними, но не на точку - я решила не рисковать. Вот получим весточку от хакера, что Игорь сыграл по нашим правилам, тогда и рванем.
        Ждать долго не пришлось. Спустя минут двадцать на комме появилось сообщение о том, что сигнал «ушел». Еще минут через пять Костас дал отмашку. Но мы и сами это заметили. Кое-какие отголоски долетели и до района, где мы находились. И первым был частичный запрет на полеты каров.
        Этот момент мы предусмотрели. Намеченный нами маршрут отхода проходил по другим зонам.
        Мы покинули машину на стоянке для аборигенов, туристов здесь не было. Наша компания вроде как была «своя».
        Дарил, пробежавшись по округе, вернулся к кару, кивнул Тарасу, игравшему роль Шахина. Возникшая мысль не имела отношения к операции, но я решила ее запомнить. Кожаные брюки и такая же жилетка, одетая поверх темной свободной рубахи, великолепно смотрелись на образе вольного. Интересно было проверить, пойдет ли она самому ангелу.
        А воображение тут же дорисовало золотистые локоны, падающие на иссиня-черную ткань…
        Тарас относился к тому типу мужчин, кому шло все. От совершенно невзрачной формы наемника до элегантных костюмов от лучших портных.
        - Ты остаешься? - чуть раздраженно прошептал наклонившийся ко мне демон, подавая руку.
        Он был прав, мелкие слабости до добра никого не доводили.
        Ответила ему улыбкой. Судя по тому, как Дарил ухмыльнулся, она была похожа на оскал.
        Это был кураж. Тот самый, перед которым падали все преграды.
        - Мальчики, - протянула я томно, - у нас семь минут. - И, на мгновение замерев, резко выдохнула: - Работаем!
        И понеслось…
        Двадцать секунд. Мы у ворот дома девушки. Охранник сохраняет спокойствие, но мне заметно, как мечется его взгляд между брезгливо-равнодушным Шахином и демоном, который шепчет всякие скабрезности рабыне под хинаром.
        Десять секунд назад Костас связался с Фарихом и настойчиво попросил встретить незваных гостей. После этого сработали поставленные мной глушилки. Я предпочитала обходиться без лишних сюрпризов.
        Сорок пять секунд. Я начинаю терять терпение, когда на дорожке показывается фигура нашего заказчика. Он удивлен и не скрывает этого. Как раз тот случай, когда ему не придется играть.
        Пока все идет по плану, которого вроде как нет. Но внутренние часы тикают: отстаем секунд на десять. Придется наверстывать.
        Минута пять секунд. Фарих приказывает пропустить гостей, но охранник не торопится выполнять.
        Не стоило злить Тараса, он и так с трудом себя сдерживал, сейчас же воспоминания о погибшей невесте требовали добавить к его прозвищу «ангел» эпитет «карающий». Парализатора никто не заметил, но наше препятствие начало заваливаться на ограду.
        Минута десять секунд. Заказчик не растерялся, хоть из нас троих и узнал лишь Дарила. Не только успел подхватить тело, но и сообразил ввести код допуска рукой охранника. Считаем, что его непричастность к проделкам вольного только что подтвердилась.
        Но это не значит, что будем действовать с меньшей осторожностью.
        Минута двадцать секунд. Мы у дома. Еще два охранника мирно укладываются у двери. Пока все тихо.
        - Где она?
        Тарас в состоянии холодной ярости. За семь лет я его таким вижу впервые.
        - В домике охраны. - Фарих отвел взгляд.
        Все… операция вышла из-под контроля!
        Рычу:
        - Тарас…
        Кажется, тот слегка приходит в себя.
        - Там есть комната для наказаний, - продолжает Фарих едва слышно.
        - Веди, - сквозь зубы цедит ангел.
        На месте старха я бы поспешила послушаться. Он - слушается.
        Минута пятьдесят секунд. Мы у дома охраны в дальней стороне сада. За нашими спинами еще трое. Удивительно, но живых.
        Мы запаздываем. Это чувствую не только я, но шуметь нельзя. По словам Фариха, у нас еще шестеро противников. Немного, если никто из них не успеет дать сигнал тревоги.
        Две минуты. Я и заказчик остаемся снаружи, Тарас и Дарил залетают внутрь небольшого одноэтажного сооружения. Стараюсь не вслушиваться в то, что там происходит, смотрю на старха. Симпатичный парень, но его красоту придется серьезно попортить.
        Парализаторы стояли почти на максимуме, так что никто из охранников не сможет заявить, что сын их господина помогал налетчикам. Если мы, конечно, создадим соответствующий антураж.
        Две минуты сорок секунд. Мое терпение заканчивается. Но вместо того чтобы высказаться, я отбрасываю на мгновение растерявшегося Фариха к себе за спину и сама отступаю к стене. На дорожке, ведущей к дому, показывается кто-то из прислуги.
        Сердце бьется гулко. Так и хочется скинуть хинар и… Сжимаю ладони в кулаки. Мы тихо пришли, тихо должны и уйти.
        Мечты!
        Словно вторя моим мыслям, дверь приоткрывается и нас вместе в Фарихом затаскивают в помещение.
        - Показывай!
        Дарил еще не успевает закончить, а старх уже ведет за собой. Коридор, тело… этот уже никогда не встанет. Фарих косится, потом кривится, словно собирается сплюнуть, но я одергиваю. Его здесь вроде как не было. Излучатели, которые у нас с собой,
«сожгут» внешние следы нашего присутствия. Если соблюдать некоторые правила осторожности. Мы пока еще о них помним.
        Вновь коридор, лестница вниз. Тараса не вижу, но, наверное, это и к лучшему.
        - Здесь код отца, - почему-то шепчет Фарих.
        К этому мы готовы. Костас изучил многое. Например, запоры какого производителя предпочитал отец девушки.
        Я скидываю хинар, мне он уже не понадобится. На то, чтобы взломать защиту двери, времени у нас нет, только вышибить мозги у псевдоискусственного интеллекта. Импульс широкополосный, но достаточно мощный, чтобы хватило одного выстрела. И я стреляю.
        У нас есть только один заряд и… столько же попыток.
        Вместо скрежета едва слышный щелчок. Не любит техника грубости, мы в очередной раз подтвердили эту истину.
        Дарил играючи открывает многослойную бункерную дверь, я, помня, что от неожиданностей мы не застрахованы, влетаю в комнату. В нос шибает запах затхлости и испражнений.
        Тварь!
        Девушка лежит на полу, на наше появление даже не реагирует. Бросаю хинар Дарилу, сама, возвращаясь в коридор, успеваю отвесить побледневшему Фариху пощечину. Получается оглушительно звонко, но эффект достигнут, старх приходит в себя.
        Жаль, что его отца нет поблизости!
        Пять минут сорок пять секунд. Тарас встречает нас на выходе. Интересоваться, где он был и что делал, я не собираюсь. Передаю Стасу команду готовности.
        И тут…
        Уйти тихо нам уже не удастся. Раздается вой тревожного сигнала, над деревьями, беззвучно в сплошном гуле, машут крыльями всполошившиеся птицы.
        Шесть минут тридцать секунд. Я - впереди, Дарил с ношей на плече - за мной. Заметив движение, вскидываю парализатор, краем глаза вижу, как падает Фарих. Тарас бьет жестко, не жалея, да тот и не сопротивляется. Такого он от нас не ожидал.
        Потом скажет спасибо. Теперь вряд ли кто заподозрит, что именно он открыл нам доступ. А камеры слежения… камерами занимался Костас, так что они не станут свидетелями его предательства своей семье.
        Семь минут… Мы не уложились, но это не повод опускать руки. Ограда остается позади. С площади у башни Верности доносятся крики. Я вижу, как к нам бегут местные стражи порядка, перевожу парализатор на минимум. Лишних проблем нам не надо.
        Из-за ближайших деревьев выступают две фигуры, преграждая путь… Лица закрыты черным. Оружие в моих руках ощущается приятной тяжестью, но прежде чем я пускаю его в ход, парочка расступается, пропуская нас.
        Что бы это значило, думать буду потом, пока просто пользуюсь возможностью.
        Дарил пролетает мимо, Тарас чуть задерживается рядом со мной, но я взглядом показываю ему на кар. Сейчас нам нужен талант ангела, чтобы оказаться вне зоны перехвата раньше, чем ее перекроют.
        Один из той парочки неожиданно оборачивается, мне кажется, еще миг, и я узнаю незнакомца, но Дарил орет что-то нечленораздельное, и я заставляю себя разорвать ниточку, что связывала нас.
        Кем бы он ни был, я его найду.

* * *
        Индарс смотрел на экран и улыбался. «Зверь», под ни чем не примечательным названием «Строптивица», только что запросил разрешение на взлет.
        Она справилась, хоть в какой-то момент он и испугался. Укрытая хинаром рабыни, Таши казалась такой хрупкой.
        - Мой император… - посмел поторопить его верный. Диспетчера ждали повеления Великого песчаного льва, как прозвали императора стархов его враги.
        Но тот медлил. Понимая, что, сказав «да», тут же начнет сожалеть об этом.
        Он желал эту женщину. Видеть, слышать, обладать. Не одну ночь, каждую из тех, которые у него еще остались. И не только ночь, он был бы счастлив отдать ей и отпущенные ему дни.
        Но жизнь оказалась к нему жестока. Он мог многое, кроме того, за что был готов пожертвовать собой.
        - Дать разрешение на взлет, - хрипло выдавил он из себя. Верные не осудят за мгновение слабости, для них император безгрешен. И не заметят влажного блеска глаз. - И передайте генералу: птичка вылетела из клетки.
        - А капитан…
        Прежде чем ответить, Индарс бросил на экран последний взгляд. Еще можно было передумать, но его успокаивала мысль о том, что точка в одной игре означала всего лишь начало другой.
        - Капитан… - задумчиво повторил император. - Он лучше других сумеет объяснить Орлову, что эта девочка шуршанию кредитов предпочтет свободу. И… дружбу.
        Сказал и подумал, что его это понимание не остановит. Он отпустил ее сегодня, но только для того, чтобы завтра начать выстраивать новую ловушку.
        Свой хатч они еще не закончили.

* * *
        - Прошу, - я сделала широкий жест рукой, предлагая Таласки войти первым. У меня он еще не был. Я обещала ему отдельную каюту, а не свободу передвижения.
        - Как Лили? - входя, обернулся он ко мне.
        А то не знал…
        Впрочем, кое о чем действительно не знал. Не думала, что для него это имело значение.
        - Физически - нормально. Похоже, Шахин запретил портить товар, насилия не было.
        Я собрала всю волю в кулак, чтобы не показать, настолько задела меня подоплека вопроса. Но опять забыла, что с этим мальчиком тягаться не стоило.
        - Я сказал что-то не то?
        В общении со мной он предпочитал прямолинейность. Иногда она ставила меня в тупик.
        - Для твоего друга имеет значение, невинна она или нет? - решила я последовать его примеру.
        Глядя на выражение растерянности на его лице, поняла, что метод действенен. Странно, что я раньше им не пользовалась.
        - Мне трудно понять, с чего ты сделала этот вывод, но мой ответ - нет. Тем не менее лично я рад, что насилия не было. С их отношением к чистоте брака она бы чувствовала себя виноватой.
        С ним невозможно было не согласиться.
        - Хорошо, - кивнула я, - считаем, что недоразумение благополучно улажено. О чем ты хотел поговорить?
        Я прошла к бару, вытащила бутылку вина, запасы которого в чисто медицинских целях пополнил на Таркане Стас. Вот ведь… все успели. Отдав вино Игорю - не женское это дело, бутылки открывать, выставила на стол бокалы. На закуску были только сладости и фрукты, опять же с Таркана, но ни меня, ни Таласки, насколько я видела, это не смущало.
        Уходили мы от стархов подозрительно тихо. Когда, сменив кар, добрались до торговой зоны космопорта, Валечка уже заканчивал общение с диспетчерами. Те были милы и благодушны.
        Хотите улететь - без проблем. Прямо сейчас - летите прямо сейчас. И ни тебе вопроса, с чего такая спешность, ни уточнений, куда держим курс…
        Ну, думаю, уйдем мы с орбиты, вот там нас и прихватят. Зажмет четверка пограничных крейсеров - и к себе на базу, для душещипательного разговора.
        Взлетаем, нам только ручками не машут. Проходим ближнюю орбиту - вслед пожелания счастливого полета. Приближаемся к дальней… Стас с девчонкой разбирается, у той после шока истерика. Никак поверить не может, что не в дом увеселений, а к жениху попадет. Пришлось Игоря на подмогу отправлять.
        Валечка в оружейной сидит, Дарил, на всякий случай, с ним же. Мы с Тарасом в рубке переглядываемся. Пронесет - не пронесет.
        Проходим и дальнюю и… снова ничего. Поразительная удачливость, в которую я не верю.
        Объяснений два. Либо знают, что у меня на борту Таласки, либо… Либо это - подарок Индарса, под тайным покровительством которого и прошла вся операция. Не исключала я и того варианта, где оба объяснения сливались в одно.
        Что ж, на то мы и перевозчики, чтобы нас использовать.
        - Что собираешься делать дальше? - Игорь подал мне наполненный больше чем наполовину бокал.
        Вдохнув легкий аромат, сделала первый глоток.
        - Доставить груз.
        Я старалась не думать об этой девушке. У меня это плохо получалось. В какой-то мере я ей завидовала, пусть и догадывалась, что для нее еще ничего не закончилось.
        - Вот так просто?
        Никаких гримас на лице, спокойный взгляд. Увидишь, ни за что не поверишь, что эмоции - суть его жизни.
        - Твое командование знает, где ты сейчас находишься? - разглядывая, как свет играет на гранях бокала, уточнила я. На Игоря не смотрела.
        - Конечно! - Он даже не сделал попытки солгать. - Неужели ты считала…
        - Нет, - очередной глоток скользнул в мгновенно пересохшее горло, - не считала. Была уверена, что ты нашпигован маячками. Но надеялась, что Костасу удастся их глушить.
        Таласки чуть смущенно пожал плечами.
        Так я ему и поверила…
        - Тебе не уйти из зоны контакта без разговора.
        Я прошлась по нему оценивающим взглядом, потом в задумчивости поджала губы. Уверенность Игоря звучала вызовом.
        - Я так и не услышала, что тебе от меня нужно.
        Хотелось сбросить обувь и забраться с ногами в уютное кресло, но, во-первых, игра еще не закончилась, а значит, расслабляться рано, а во-вторых, это вызывало совершенно ненужные сейчас воспоминания.
        - Я готов подтвердить слова Дарила, что именно он придумал ход с Натальей Орловой.
        - И что взамен? - Я пристроилась на краешке кресла. Это помогало сохранить выдержку.
        - Ты поговоришь с генералом Орловым…
        - …который сделает мне безумно любопытное предложение, - закончила я за него. - Знаешь, Игорь, я ведь могу поступить и иначе.
        - Например? - Ему действительно было интересно.
        - Например? - Я бросила взгляд на потолок, словно ища там ответы. - Я могу нарушить контракт и высадить вас с Лили на ближайшей к Союзу населенной планете. Пятьдесят тысяч кредитов не стоят головной боли, которую ты мне обещаешь. - Еще два глотка, чтобы не ощущать, как сжимает тисками сердце. - Или повторить то, что сделала с каниром Искандером, отправив вас в аварийных капсулах. Или… - скрывать нахлынувшую тоску больше не было сил, - я сделаю из тебя заложника. Как думаешь, генерал Орлов выберет твою жизнь или мою свободу?
        Он даже не задумался над моими словами. Не самое оптимистичное наблюдение.
        - Нас сопровождают с тех пор, как мы покинули сектор стархов. Системы защиты крейсеров позволяют им обманывать твои средства обнаружения. - Я кивнула, такое вполне могло быть. - Малейшее отклонение от курса - и у тебя останется только один вариант. Но и в этом случае будет достаточно точного выстрела, чтобы уже мое командование начало диктовать условия.
        Он был прав, но… Я дословно помнила последнее сообщение от незнакомца, который стал моим ангелом-хранителем.
        - Жаль… - протянула я, вставая с кресла и подходя к нему. Повторила: - Жаль. А ведь я хотела рассказать тебе, как сладок воздух вольницы, какой острой ощущается опасность, когда за твоей спиной не стоит громада флота.
        Он был удивлен. Приятно удивлен. Но это не помешало ему качнуть головой.
        - Я - офицер, Таши. Я сам выбрал свое будущее и не готов променять его даже на место в твоем экипаже. Хотя…
        - Хотя… - отозвалась я, чувствуя, как на глаза наворачиваются слезы. Когда-то я тоже выбирала свое будущее. Когда-то я тоже с гордостью произносила: «Я - офицер!»
        Теперь это стало далеким прошлым.
        - Хотя я бы не отказался поучаствовать в одной-другой авантюре под твоим командованием.
        - Но только после того, как я поговорю с генералом Орловым. - Мне вновь пришлось заканчивать за него.
        - Это всего-навсего разговор.
        - После которого вся вольница будет в курсе, что я - стукач. Потом на меня откроют охоту и, насколько бы удачливой я ни была, итога ждать недолго. Печального итога. Когда тебе сообщат о гибели экипажа «Зверя», ты продолжишь уверять самого себя, что это был всего-навсего разговор?
        Я блефовала. Шанс именно такого расклада был минимален. О заказе известно только посреднику, а Тосор будет молчать. И вряд ли кто-то из моих проговорится, как именно был выполнен контракт.
        Но это не значило, что такого быть не могло. Да и… я помнила про свои принципы. Они мне дорого дались.
        - Прости. - Игорь допил вино залпом.
        - Прощаю, - прошептала я ему в спину.
        Ушел он молча.
        Что-то часто в последнее время я со своими собеседниками не находила общего языка.
        - А ведь он прав, - заявил появившийся сразу после исчезновения Таласки Дарил. Задумчивый, но не унывающий.
        Я сразу активировала внутреннюю связь, как только мы с Игорем вошли в каюту. Одна голова хорошо, две… иногда и они не помогали.
        - Ты о разговоре или о том, что нас обложили?
        Демон забрал у меня из рук пустой бокал, поставил на столик.
        - Ты нам не доверяешь?
        Я только усмехнулась.
        - Тебе перестали нравиться мои сюрпризы?
        Дарил посмотрел на меня с любопытством.
        - Значит, как обычно, запасной вариант.
        Моя улыбка была грустной. Это был запасной вариант, но не мой. И кого благодарить за него, я пока еще не знала.

* * *
        Тея показалась на экранах на двенадцатый день полета. Мы могли уложиться и быстрее, но я решила испытать терпение наших сопровождающих.
        После того разговора с Таласки скрываться они перестали. Так и следовали, кто параллельным курсом, кто за нами, не предпринимая никаких действий и даже не пытаясь выйти на связь.
        Три тяжелых крейсера. Против дальнего разведчика.
        Смешно!
        Мои мальчики сначала нервничали, строили планы мести и пытались сорвать зло на Игоре. Но тот на провокации не поддавался, то отшучиваясь, то приглашая решить проблему по-мужски. Под последним он подразумевал банальный мордобой.
        Несмотря на то что выглядел он более щуплым, чем Дарил или Тарас, я не стала бы безоговорочно ставить на их победу. Те, по-видимому, тоже.
        Но я старалась не только ради их развлечения. Лили нужно было время, чтобы прийти в себя и осознать те изменения, которые с ней произошли. Я могла ей его дать.
        То ли на третий, то ли на четвертый день она впервые вышла из медотсека и присоединилась к нам в кают-компании. На восьмой перестала вздрагивать от громких звуков. На девятый улыбнулась шутке. На двенадцатый уже смеялась.
        Таласки больше не пытался вызвать меня на разговор, но иногда поглядывал задумчиво. Инъекции Стаса уже практически рассосались, краску с волос я смыла, так что теперь была похожа на ту Таши, которую среди вольных называли белокурой бестией. Возможно, он пытался понять, какая из двух моих внешностей ему импонировала больше. Так это или нет, я не спрашивала.
        Когда на экране появился четвертый крейсер, двигающийся нам навстречу, я была в рубке. Игорь - тоже.
        - Дай запрос, - повернулась я к Дарилу.
        Тот свел брови, насупившись, но сдвинул пульт к себе.
        - Это флагман генерала Орлова, - раздалось сбоку.
        На замечание Таласки я отреагировала спокойно.
        - Я знаю.
        Тарас с Дарилом переглянулись, но промолчали. Правда, тишина была не долгой.
        - Капитан, нас вызывают.
        - Передать на крейсер: на борту капитан Игорь Таласки и невеста Юрия Гарбушина - Лили. Готовы выслать катер.
        - Есть передать на крейсер, - отчеканил Дарил.
        Я невольно посмотрела на комм, который так и не сменила. Помнила, что и мой первый номер известен незнакомцу, но… боялась сглазить. Комм молчал.
        Неужели, поверив, я ошиблась?!
        - Они не пойдут на это, - нейтрально заметил Игорь.
        - Заткнись, - произнесли мы одновременно с Тарасом. Костас фыркнул, но промолчал. Чаще доставалось ему.
        - Капитан, требуют тебя.
        - Уже требуют? - улыбнулась я демону. - Передай, что капитан занят.
        - Есть передать, что капитан занят, - озорно блеснул тот взглядом. - А если спросят чем?
        Я задумалась лишь на мгновение. У меня был запасной вариант. Не очень изящный, на грани тех самых принципов, которым я следовала, но… не нужно было загонять меня в угол.
        - Если спросят, то передашь: думает, насколько повредит репутации генерала Орлова информация о том, что его офицер по особым поручениям связан на Таркане с поставщиками живого товара.
        Когда я откинулась на спинку пилот-ложемента, три пары глаз смотрели на меня с восхищением. А вот Игорь казался застывшим каменным изваянием.
        Неужели не понял, что за собственную свободу мы кому угодно глотку перегрызем?
        - Капитан, - опять нарушил тишину мой помощник, - они спрашивают.
        - Вызови на связь Орлова и воспроизведи то, что я сказала.
        - Ты же этого не сделаешь, - с похожей на упертость уверенностью произнес Таласки.
        Я на него даже не оглянулась. Я не собиралась ему объяснять, что наши методы выживания несколько отличаются от тех, к которым привык он.
        У меня были друзья и враги. Для друзей - моя верность, для врагов - все средства хороши.
        - Костас!
        - Да, мой капитан, - откликнулся хакер-навигатор.
        - Ты помнишь тот анализ, который показывал нам на Таркане?
        - Тот, который ты за просто так собиралась отдать Союзу? - с ехидством уточнил он.
        - Именно, - подтвердила я, вспоминая всех демонов недобрым словом. - Мне кажется, тебе не составит труда приплести туда же нашего гостя.
        Я сказала свое слово. Кажется, это начало доходить и до Таласки.
        - Пару минут - и у тебя будет компромат, - жестко отрезал Костас.
        - Даю тебе три минуты. И готовь пакет на отправку Индарсу.
        - Ты не сделаешь этого, - повторил Игорь, но теперь он был уже не столь уверен, как несколько мгновений назад.
        Если рассчитывал разжалобить - ошибся адресом. В таких ситуациях действует поговорка «Своя рубашка ближе к телу».
        - Капитан… - с каким-то священным трепетом позвал меня Тарас.
        А ведь я отвлеклась всего на секунду! Непростительная беспечность!
        Из-под прикрытия Теи выходил крейсер.
        Нет… это должно было прозвучать совершенно не так. Из-под прикрытия Теи выходил КРЕЙСЕР.
        Именно такой я видела совсем недавно.
        Одного взгляда на Таласки оказалось достаточно, чтобы понять - этот расклад ему уже не нравится. Похоже, мы обойдемся без компромата.
        - Капитан, скайлы просят открыть сквозной канал связи.
        - Раз просят… - протянула я, - открывай.
        Серое мерцание экрана дальней связи подернулось настроечной решеткой. Потом…
        - Мои приветствия капитану Таши. - Черное Искандеру шло.
        - Мои приветствия каниру Искандеру, - чуть склонила голову я. Чтобы не дать ему увидеть радость в моих глазах. - Надеюсь, вы не собираетесь присоединиться к просьбе генерала Орлова воспользоваться его гостеприимством?
        - Если я правильно помню эти интонации, то в вашем вопросе прозвучал сарказм. - Он даже слегка улыбнулся. Этого оказалось достаточно, чтобы дыхание сбилось и я едва не застонала от желания прикоснуться.
        Мое наваждение…
        - Наша последняя встреча закончилась несколько…
        Он не дал мне закончить.
        - Я вернулся в столицу триумфатором. На мне долг.
        Долг… Ногти впились в кожу, боль хоть слегка, но отрезвила. Сейчас не имело значения, что именно заставило его привести сюда свой корабль. Он был мне нужен.
        Ссориться с Союзом у меня не было никакого желания.
        - Генерал Орлов вызывает канира Искандера. - Второй экран так и остался темным. Дарил догадывался, что я еще не готова посмотреть в глаза отцу.
        - Канир Искандер приветствует генерала Орлова.
        Я чувствовала себя зрителем в театре абсурда. Вот только эффект присутствия был полным. С желанием рвать и метать, вцепиться кому-нибудь в глотку или дать приказ на залп главного калибра. Но я молчала, заставляя себя выглядеть спокойной.
        Я - капитан перевозчика. Для меня эти игры - удовольствие. А раз так… будем наслаждаться представлением.
        - Я могу поинтересоваться причиной появления вашего крейсера вблизи границ сектора, контролируемого Галактическим Союзом?
        Этот голос… Голос отца… Демоны вас задери, за что мне эта боль!
        - По приказу кангора я должен передать капитану Таши приглашение на личную аудиенцию. Ее заслуга перед моим народом настолько велика, что на моей родине ей присвоено звание литара - героя, со всеми привилегиями, которые к нему прилагаются.
        Это заявление повергло в шок Дарила, удивило Тараса и вернуло здравость рассуждения мне. Очень не хотелось попасть из одной заварушки в другую. Одно успокаивало: от Союза мог пострадать весь мой экипаж, от скайлов - только я. Такую цену я готова была заплатить.
        - Я не собираюсь препятствовать выполнению вами поручения вашего правителя, - выдал невидимый отец. За этой фразой должна была следовать другая. И я знала, с чего она начнется. - Но мне необходимо выяснить обстоятельства дела…
        Желание слушать у Искандера закончилось раньше, чем отец договорил. Странно, пока он гостил у нас на корабле, я не заметила у него проблем с самообладанием.
        - Генерал, - заговорил он холодно, - капитан Таши и ее экипаж находятся под защитой кангората. Именно мне поручено обеспечить ее безопасность. В приказе моего правителя было сказано: любой ценой. К сожалению, в эту формулировку входит и военный конфликт.
        Он блефовал! Об этом знали все, в том числе и сам Искандер. Но из его уст подобное заявление звучало настолько убедительно, что я поверила.
        Это было странно и страшно. Понимать, что из-за тебя две расы готовы открыть огонь и чувствовать себя при этом удивительно спокойно. Именно это со мной и происходило. Я была абсолютно уверена, что Искандер знает, что делает.
        - Мне кажется, - уже не столь категорично начал отец, - что мой разговор с капитаном перевозчика не стоит той напряженности, которую мы с вами создаем.
        - Мне кажется, - с легкой иронией возразил ему Искандер, - что вам стоит поблагодарить капитана перевозчика за столь фееричное завершение практически невыполнимого задания и позволить следовать своим курсом.
        Я была с Искандером полностью согласна, в отличие от отца, который выдерживал драматическую паузу.
        В этот момент я даже пожалела, что видеоканал был отключен. Хотелось проверить, сохранилась ли у него та привычка пристально смотреть собеседнику в глаза.
        Впрочем, он должен был понимать, что со скайлом такой номер может закончиться совершенно непредсказуемо.
        - Я хочу поговорить с капитаном Таласки.
        Искандер посмотрел на меня, я кивнула. Надеюсь, у Игоря хватит благоразумия не обострять ситуацию еще сильнее.
        - Дарил, - приказала я, - связь нашему гостю.
        - Понял, капитан, - подмигнул он мне задорно. Тоже мне… любитель остренького! - Связь нашему гостю. - И, обращаясь уже к Игорю, добавил: - Кайся, грешник.
        Тот в мою сторону даже не посмотрел.
        - Господин генерал…
        Отец оборвал резко:
        - Мой вопрос…
        Таласки ответил мгновенно.
        - Нет!
        Я не позволила себе даже шевельнуться. Все так же и сидела, откинувшись на спинку кресла.
        - Категорически?
        Второе «нет» было таким же четким.
        Испугаться я не успела. Даже осознать, что Игорь только что практически подписал нам всем смертный приговор. Мой отец…
        - Капитан Таласки, от лица Галактического Союза поблагодарите капитана перевозчика за блестяще проведенную операцию и возвращайтесь на крейсер.
        - Слушаюсь, господин генерал! - вытянувшись, склонил голову тот.
        Мне бы радоваться, но, кроме усталости, в душе не было ничего.
        Я к этому уже привыкла. Я отдала себя выполнению задания полностью. По-другому не умела.
        Но я продолжала держаться и тогда, когда, остановившись у створ шлюзовой камеры, Игорь спросил:
        - Хочешь знать, почему я подошел к тебе в космопорту?
        Я не хотела, но кивнула. Если придется еще раз встретиться с этим типом, лучше быть готовой ко всякого рода неожиданностям.
        - Ты вторая, рядом с кем у меня возникло ощущение ласкового тепла раннего летнего утра.
        - И кто же первый? - проявила я вежливость, призывая на его голову всех демонов.
        - Генерал Орлов, - улыбнулся он и шагнул вслед за Лили.
        Как же у него все просто…

* * *
        Мы подходили к Гордону. Схлынувшее напряжение оставило после себя усталость и апатию. Было огромное желание забыться, вытравить из воспоминаний грустную улыбку Игоря, легкое прикосновение ладони Лили к моему лицу и последние слова Искандера, прежде чем его крейсер исчез с наших экранов.
        Я знала, что даже если совсем прижмет, за помощью к нему не обращусь. Но так хотелось вляпаться во что-нибудь серьезное, чтобы наплевать на данное себе обещание и набрать на комме тот самый номер.
        Я уже собиралась покинуть рубку - Тарас сумеет посадить корабль и без меня, когда раздался сигнал вызова.
        Сердце дернулось тревогой. Безотчетной, но нахлынувшей леденящей волной.
        - Капитан, - скосил на меня взгляд Тарас, - Тандор.
        Символ базы Артура я и сама видела.
        - Здесь «Зверь», Тандор, слушаю вас.
        - Таши, - лицо помощника Артура казалось безжизненным, - двенадцать часов назад
«Химера» передала сигнал: веду бой с превосходящим противником. Больше на связь они не выходили.
        Я не была эмпатом, я не умела предощущать, но я знала, что именно это и произойдет.
        И в ту минуту, когда пролитое вино стекало по его полуобнаженному телу. И тогда, когда он надел кольцо мне на палец.
        Я это знала, но ничего не сделала, чтобы предотвратить.
        - Поняла, Карн. Мы летим к вам.
        Экран уже давно посерел, а я все всматривалась в его мерцание, пытаясь понять, что же я чувствую.
        Я не чувствовала ничего. Кроме пустоты.
        История 3
        Колдун и ведьма
        С трудом разлепив слипшиеся от гноя и песка ресницы, я поторопилась вновь зажмурить глаза. Стоящее в зените солнце светило немилосердно.
        Мысль о том, что лучше бы я сдохла не приходя в себя, стала лучшей иллюстрацией к моему плачевному состоянию. Будь у меня термокостюм, вода, передатчик… а еще лучше, корабль и экипаж к нему в придачу…
        Ничего этого у меня не было.
        Наверное, это был закономерный итог моей поразительной везучести, которая сопутствовала мне последние семь лет.
        Наверное, чаша терпения моих небесных покровителей, с ужасом взирающих на мое безрассудство, уже давно переполнилась.
        Наверное, пришло время отвечать за собственный эгоизм, благодаря которому между мной и отцом была не только пропасть непонимания, но и противостояние Галактического Союза и вольницы.
        Наверное. Вот только это нисколько не мешало мне хотеть жить.
        - Дарил, демоны тебя задери! Где ты шаришься, когда ты так нужен! - Я хотела закричать, но вместо этого произнесла шепотом. Кричи не кричи, все равно никого, кроме каких-то мелких тварюшек, посматривающих на меня с явно гастрономическим интересом, вокруг не было.
        Грустно и… до безобразия жаль себя. При таком раскладе даже щедрость Шахина, запретившего прикасаться ко мне, не становилась подспорьем.
        Оставалось рассчитывать на чудо. Но чудо…
        Я заставила себя открыть глаза, ощутив рядом с собой движение. Песок прекрасно передавал вибрацию. Попыталась приподнять голову, чтобы увидеть того, кто склонялся ко мне, но…
        - Капитан, проснись!
        Я дернулась, вырываясь из липкой паутины тревожного сна, открыла глаза, протерла, пытаясь поверить, что вижу перед собой именно Стаса.
        - А ты что здесь делаешь?
        Он смущенно отвел взгляд.
        - Давай, кайся, юный грешник, - протянула, заматываясь в плед и пытаясь удобнее устроиться на узкой лежанке. Спала я не в своей роскошной спальне, а в кабинете, больше похожем на рубку. Там мне все напоминало об Артуре, здесь… здесь я верила, что мне удастся найти друга.
        - Ты кричала, - уже без тех жалостливых интонаций произнес Стас.
        Кричала… Это было плохо. Мне нужен был здравый, холодный рассудок, я же начала сдавать, раз мои страхи нашли брешь в защите. Если вместо отдыха я буду вновь и вновь окунаться в кошмары…
        - А ты здесь случайно оказался… - язвительно уточнила я. Но тона не выдержала. Последнее дело срываться на собственном экипаже.
        Тот принял мой извиняющийся взгляд, кивнул. Сев в кресло у пульта, заговорил:
        - Костас подключился к твоей каюте, мы тебя слушаем.
        Прибить бы… кого-нибудь. Но бесполезно, они все равно будут считать, что имеют право заботиться обо мне. В какой-то мере мне это нравилось, пока не становилось чрезмерной опекой.
        - И что мне теперь делать? - Бить себя в грудь и кричать, что мне не нужна его помощь, я не собиралась. Таких медиков, как Стас, нужно еще поискать.
        Ну и жизненный опыт, конечно. Иногда стоило послушать чужие советы. Последую вряд ли, но на умную мысль натолкнуть вполне могут.
        - Тебе нужно возвращаться на Гордон и браться за очередной заказ. Тосор тебя уже сколько раз вызывал?
        Я улыбнулась. Грустно.
        - Четыре.
        - А ты?
        Прикрыв на мгновение глаза, я тяжело вздохнула.
        - Я не могу.
        Тот откликнулся почти сразу.
        - А ты пробовала? - Возразить он мне не дал. - Гибель «Химеры» не подтверждена. Мы сами облазили зону боя - ничего. Остаточные следы не доказательство. Ни один из вольных капитанов не взял на себя эту «победу». Разговоров много, конкретных данных - нет.
        Стас был прав.
        На Тандоре мы не задержались, только взяли маяк и сопровождение. Ну и переговорили с Карном. Я собиралась это отложить, но помощник Артура настоял.
        Лучше бы это сделала я, узнала бы о завещании своего «жениха» немного позже.
        Я могла предполагать все, что угодно, но только не получить в качестве наследства его базу. Хорошо еще, с несколько успокаивающей оговоркой: «Через половину стандартного года после известия о моей смерти. В течение этого срока за Тандор отвечает Карн Махи».
        - Мне уже почти стыдно, - пролепетала я, но его мое блеяние не обмануло.
        - Так-то лучше. - Он поднялся с кресла, подошел к двери. - Ты знаешь, мы за тебя кому угодно глотку перегрызем. Но когда ты раскисаешь, мы становимся похожими на слепых кутят. - И, не сделав даже паузы, спросил: - Передать Дарилу, чтобы готовил корабль к старту?
        Я покачала головой:
        - Сама.
        Сползла я с лежанки не сразу, дала себе несколько минут, чтобы осмыслить все, что он сказал. И дело было не только в том, что он озвучил мне мои же сомнения.
        Я не верила в смерть Артура. Он не был безрассудным, умел реально оценивать риск и чувствовал опасность. У него была только одна слабость - я, но даже в этом случае он вряд ли бы начал действовать спонтанно, не предусмотрев самого худшего варианта и не обезопасив себя. Свою жизнь он оценивал очень дорого.
        Это не значило, что он не был способен на спонтанные поступки, но даже они получались у него какими-то уж слишком разумными.
        Все было так. Но именно с его «Химеры» пришел сигнал: «Веду бой с превосходящим противником» - и именно его корабль после этого бесследно исчез.
        Но Стас затронул еще один момент, о котором я иногда забывала. Кроме собственной боли у меня были они - мой экипаж. Ради них я должна была оставаться сильной, чего бы мне это ни стоило.
        - Костас! - дожидаться, когда он отзовется, я не стала. Просто приказала, рассчитывая на его благоразумие: - Вырубай свою шарманку.
        Ответа не последовало. Или Стас попросил отключить слежение, прежде чем начать наш короткий, но очень своевременный разговор, или… у моего хакера удивительно вовремя сработал инстинкт самосохранения.
        Душ был удивительно приятным. Такое ощущение, как после долгой болезни…

«Отставить, лейтенант Орлова», - оборвала я сама себя. Потом фыркнула. Тело отреагировало в соответствии с тем, что было вбито годами обучения в академии - вытянуться и отдать честь. В голом виде да под бьющими струями воды… только и оставалось, что отдать…
        Истерический хохот заставил сползти на пол. Ассоциации выглядели нетривиально.
        Я вошла в рубку, улыбаясь, упакованная в новенькую форму. Мы с Артуром придумали ее давно, но все как-то не было случая, чтобы представить ее на суд моих мальчиков. Той самой улыбкой, которая заставляла моих сорванцов пугаться, обещая нашим врагам множество неприятностей.
        Дарил обернулся первым, окинул долгим взглядом.
        - Я тебя в таком виде на Гордон не пущу.
        Я посмотрела на Тараса, который наконец-то отвлекся от своего занятия.
        - А ты что скажешь?
        - Сексуально, - как-то задумчиво произнес ангел, - но с демоном согласен.
        Я надула губки:
        - Злые вы…
        - Что?! Курс рассчитывать? - суетливо влетел в рубку Костас и… замер, ошеломленно. Потом выдавил из себя: - Может, не стоило так откровенно?
        Я еще раз взглянула на собственное отражение в зеркальной панели. Ничего такого, из-за чего бы эта троица начала вести себя неадекватно.
        Ну, черные брючки в обтяжку. Ну, вместо ботинок высокие сапоги. Ну, тонкая белая рубашка с большим воротом, откинутым сейчас на плечи, и широкими рукавами, стянутыми манжетами. Ну, мелкие пуговички расстегнуты ниже, чем сделала бы скромная барышня.
        Лично я сама себе нравилась, а для женщины это много значит.
        - Рассчитывать, - повернулась я к Костасу. - И переодеваться не буду, меня уже достал тот серый балахон.
        На свое счастье, спорить со мной они не стали, лишь переглянулись. Заговорщицки. Кажется, по прибытии на Гордон меня ожидает сюрприз.
        С Карном мы распрощались мирно. Все эти дни, пока я трепала ему нервы, он только и мечтал, что избавиться от меня. Теперь, слегка успокоившись, я его понимала. Взбесившаяся женщина - страшное оружие.
        Поиски Артура он организовал - не придерешься. Я это понимала, но продолжала совать свой нос в чужую епархию, зная, что запретить мне это никто не в силах. Тень Артура была с нами, Карн никогда бы не пошел против своего хозяина. Даже сейчас. Потому и терпел меня, уговаривал, как малое дитя, пытался убедить, находя все новые и новые аргументы, но вынужденно сдавался - спорить со мной было бесполезно.
        Узнав, что мы покидаем Тандор, хоть и не выказал радости, но вздохнул с облегчением. Думал, я не замечу. Я заметила, но промолчала. Если ему будет нужна помощь - он позовет. А я - не откажу.
        Когда вышли из прокола, уже неподалеку от Гордона, я была в своей каюте, описывала в личном журнале последнюю доставку. Это было старой привычкой, многие детали по окончании истории выглядели совершенно иначе. А некоторым из них, переосмысленным благодаря новой информации, удавалось если и не спасти жизнь, так хотя бы помочь не вляпаться в расставленные ловушки.
        - Капитан, - донеслось до меня по корабельной связи, - ты нужна в рубке.
        Дарил не стал бы без причины поднимать панику, так что я, закрыв толстую тетрадь в сейфе, вышла в коридор.
        Чтобы добраться до командного модуля, мне потребовалось не больше пары минут.
«Зверь» хоть выглядел значительно больше моей бывшей «Легенды», был более компактным.
        Воспоминание о корабле заставило меня замереть у раскрытых створов рубки.

«Легенда»…
        Эта мысль была очень интересна, я точно помнила, что моей будущей яхты на Тандоре не было.
        Найду, удавлю сама.
        - Ну? - решительно шагнула я вперед.
        Спрашивала зря, причина вызова буквально бросалась в глаза. Такого нашествия перевозчиков на Гордон я еще не помнила. Ну, бывало, с пяток кораблей встречались на орбите да еще пара-тройка стояла в космопорту, но чтобы от позывных разбегались глаза… Не было такого.
        - Это еще что? Слет почтовиков или Торос решил устроить перекличку?
        Дарил обернулся на мгновение, хмыкнул, мол, ты капитан, вот и разбирайся, и вновь начал выбивать что-то на пульте. Сдается мне, договаривался о встрече с очередной девицей, которые его десятками дожидались в каждом порту.
        Так думали все, кроме меня. Я, к сожалению, знала истинную причину его частых отлучек.
        - Надеюсь, наша стоянка свободна? - попыталась я вновь привлечь к себе его внимание.
        Демон не отреагировал и на это. Только махнул рукой, показывая куда-то на экран.
        Ах, так…
        Ни он, ни Тарас не заметили, как я набрала на комме код.
        Сирена взвыла на ультразвуке, заставив их вскинуться в пилот-ложементах, абрис отсека вспыхнул алым, на боковых экранах пошла тревожная карта. На десятой секунде в рубку влетел Костас, ловко обойдя меня по дуге. Еще через пару секунд о готовности отрапортовали оружейный и медицинский отсек.
        И только после этого я отменила сигнал тревоги.
        Воцарившаяся тишина показалась оглушающей.
        - Капитан, ты чего? - с опаской посмотрел на меня Дарил, все еще не веря, что это была лишь шутка.
        Я мило улыбнулась.
        - Так что там с нашей стоянкой?
        Теперь, когда я знала, если и не куда, так хотя бы как исчез Артур, я могла позволить себе улыбаться. Осталось выяснить, что могло заставить его это сделать.

* * *
        Я подошла к дверям - створки даже не дернулись. На всякий случай оглянулась на остановившегося в двух шагах за спиной Дарила, тот только чуть заметно усмехнулся.
        Странно, мне хватило одного раза, чтобы начать удивляться.
        Кулак привычно впечатался в блок аварийного открывания. Похоже, силу не рассчитала, там не пискнуло - заверещало, пошел дымок, и… я вошла в зал.
        Летящий мне навстречу мордоворот резко остановился, узнав, но не сбежал, продолжал смотреть, словно не верил своим глазам.
        - Дарил! - проворчала я, намекая, что он забыл о своих прямых обязанностях.
        - А я тебя предупреждал, - прошипел он, выступая у меня из-за спины.
        Он действительно предупреждал, а я, как и предполагалось, его не послушалась, добавив к новому наряду длинный жилет, который стянула на поясе широким ремнем. Волосы убрала в высокий хвост, а шею украсила тонкой цепочкой, только подчеркнуть.
        Не успела я ему ничего ответить, взгляд наткнулся на знакомое лицо. Сидит один, хоть на него многие и косятся. Не любят здесь этого типа.
        - Скажи, - обернулась я к Дарилу, тот уже успел шугануть вышибалу, - это у меня проблемы со зрением или…
        Тот посмотрел в том же направлении и тяжело вздохнул.
        - Или.
        Пройти мимо, сделав вид, что не заметила, мне не удалось. Стоило поравняться с Шахином, как он поднялся, шагнул ко мне. Дарил попытался встать между нами, но я не дала, придержала жестом. Это была далеко не первая наша с вольным встреча, и мы оба знали, что когда-то состоится последняя.
        - За девку ты заплатишь собой, - холодно процедил он, заинтересованно посмотрев в вырез рубашки.
        - Тебе? - небрежно уточнила я, демонстративно втянув ноздрями воздух. От него пахло… лесом и опасностью. - Помойся сначала.
        - Ты… - он вскинул руку, хотел подцепить меня за подбородок, унижая, но мне были хорошо знакомы его повадки. Шаг в сторону, назад и… его ладонь застыла в воздухе.
        Демон не шевельнулся, но на месте Шахина я бы не стала испытывать его терпение.
        - Я тебя предупредил.
        Я мило улыбнулась.
        - Ради этого вылез из своего дерьма?
        Шахин даже не дернулся, видел, как напряглись все вокруг. Не скажу, что большинство из собравшихся в этом притоне пылало ко мне любовью, но… я была своя. С кем-то приходилось праздновать победы, с кем-то… хоронить друзей.
        Мы не ссорились с вольными, многим из них не приходилось выбирать свою судьбу, она сама выбрала их, чтобы закинуть на самое дно. Но даже среди них были те, кто пытался остаться человеком, к какой бы расе ни принадлежал.
        Шахин был тварью.
        - Мы еще встретимся, - процедил он сквозь зубы и, обойдя, направился к выходу.
        Он еще не успел уйти, а ко мне уже шел Тадеус, похожий на тяжелый крейсер среди мелюзги. Цыкнул что-то парочке охранников, бросившихся к нему, те опустили головы. Хозяин заведения был скор на руку, об этом знали многие, мне, к сожалению, довелось и видеть.
        - Кого не поделили? - пробасил он, остановившись напротив.
        Прежде чем ответить, дала знак Дарилу отойти. Наши дела с Тадеусом были только нашими делами.
        Демон демонстрировать свой гонор не стал, этому негру доверял едва ли не больше, чем себе.
        - Поднимемся к тебе? - Я на мгновение прижалась к другу, вновь поражаясь, как при своих габаритах он умудрялся быть настолько быстрым.
        Тот с затаенной грустью посмотрел на наш столик, потом обернулся к незаметной дверце, что вела в его апартаменты. Я его понимала, мало с кем он мог просто потрепаться за жизнь. Мы ему такую возможность предоставляли.
        Но раз он вышел из своей святая святых в зал, значит, ему было известно то, о чем стоило узнать и мне.
        - Пойдем, - обнял он меня своей ручищей и потащил за собой.
        Как ни странно, но Тадеус был единственным из мужчин, которого никогда не записывали в мои любовники.
        Створы этой двери разошлись, стоило нам приблизиться.
        Я усмехнулась, Тадеус крепче прижал меня к себе. Наверное, мне повезло, что я встретила его, Дарила, Тараса, Стаса, Костаса, Валечку… Артура. Но то, что мы стали больше, чем друзьями-соратниками, было нашей с ними общей заслугой.
        - Рассказывай, что ты еще успела натворить, раз тобой заинтересовался Шахин? - совершенно другим тоном поинтересовался Тадеус, как только мы остались одни.
        Прежде чем ответить, я подошла к камину - он, как и я, любил открытый огонь. Сдвинула поближе кожаное кресло, подтянула шкуру зверя, которого на его родине называли маймай.
        - Увела у него девку, - устроившись удобнее, протянула к нему руку. - Налей что-нибудь.
        Тот хмыкнул, но подошел к бару, несколько секунд звенел бутылками и бокалами.
        - Держи.
        В моей ладони оказался высокий стакан, в котором, не перемешиваясь, двигалось что-то разноцветное.
        - Это что? - с опаской протянула я. Даже зная, что в бокале нет ни грамма алкоголя - Тадеус на дух не переносил выпивших женщин, я с опаской поглядывала не результат его гастрономических экспериментов.
        Хозяин притона добродушно улыбнулся, но тут же вновь стал серьезным.
        - Что ты учудила, девочка?
        - Все настолько отвратительно? - Я сделала глоток, почмокала, оценивая оригинальный, приятный вкус. Кивнула в ответ на вопросительный взгляд. Мне понравилось.
        - На Гордоне делают на вас ставки.
        Еще одним глотком скрыла замешательство. Костас мне ничего подобного не говорил. Значит… Значит, играют пока лишь те, у кого информации больше, чем у других.
        - Откуда знаешь?
        Тадеус правильно понял суть вопроса.
        - Считай, что должник со мной рассчитался.
        Я опять кивнула. Вполне правдоподобный вариант. Это мне Тадеус обычно проигрывал, считая, что у меня должны быть в жизни небольшие радости. Для многих же он был бельмом в глазу.
        В самом большом порту вольницы выжить трудно, а еще труднее заслужить уважение или внушить страх. Он сумел. Меня не интересовало, то или другое.
        - И кто лидирует?
        Вопрос был отнюдь не риторическим.
        - Шахин, - без всяких эмоций ответил он. - Об исчезновении Шорна уже известно.
        - А о том, что я его наследница?
        Полные, навыкате, губы Тадеуса сложились в горькую усмешку.
        - Когда узнают, это сыграет против тебя. Кому нужна баба во главе такой базы.
        - Грустно, - прошептала я и залпом допила теперь уже безвкусное пойло. После такого… даже шаре показался бы пресным.
        - Рассказывай, - настойчиво потребовал Тадеус, придвигая второе кресло к моему. - Покумекаем, вдруг у тебя еще остались шансы.
        Я и рассказала. Все. Начиная со встречи в его притоне со скайлом и заканчивая передачей Союзу девчонки, вскользь упомянула про сеть Шахина у стархов. Кое-что, конечно, и упустила. Хотя бы о настойчивом приглашении генерала Орлова да о появлении Искандера, без чьей помощи мне вряд ли удалось бы так просто избавиться от внимания отца.
        Я замолчала. Пока он думал, смотрела на огонь. Пламя трепетало, облизывая поленья, танцевало искрами, ласкалось к каменным стенкам. Красиво, успокаивающе. И ни тревог тебе, ни тяжелых дум.
        Интересно, тот, кто создал огонь, понимал, что вложил в него душу?
        - Тебе известно, что задумал Артур?
        Я вскинулась, удивленно посмотрев на Тадеуса. Когда первый шок от вопроса прошел, спросила сама:
        - Думаешь, он меня использует как приманку?
        Тот кивнул, не размышляя и мгновения.
        - Я Шорна знаю, мы с ним много дел обделали, он под выстрел не подставится и в ловушку, не предусмотрев запасного выхода, не полезет. Врагов у него много, но тех, кто сумел бы понять его нутро, уже давно нет в живых. Артур от них избавился. Эта же шушера…
        Мой облегченный вздох заставил его улыбнуться.
        - Уже успела его оплакать?
        Покачала головой.
        - Я не тороплю событий.
        Опять удовлетворенный кивок. В исполнении этой громады выглядело весьма нетривиально, словно вершина скалы пыталась рухнуть вниз.
        - Тебе надо исчезнуть. Дать ему возможность разыграть свою партию.
        Рывком поднявшись с кресла, я прошлась по кабинету, по пути поставив стакан на барную стойку в дальнем углу.
        - Тосор назначил встречу с клиентом на завтра. О контракте молчит. Все, что узнала, решение по перевозчику принимает заказчик.
        - Стоимость? - повернулся в мою сторону Тадеус.
        - Восемьдесят тысяч.
        Скрывать сумму, которую мы могли получить, я не стала. Понимающему человеку она говорила о многом. Риск и проблемы, которые сулил заказ, чаще всего напрямую отражались в вознаграждении. Исключением в моей практике стал только последний случай. Он тянул как минимум на сотню тысяч. Но тут была несколько иная ситуация.
        - Если отпадет, я найду тебе работку месяца на два.
        От неожиданности я даже рассмеялась.
        - Возить тебе экзотические фрукты?
        Тот задумался, недовольно поджал губы, словно этот, такой очевидный вариант не пришел ему в голову.
        Со своей оценкой я ошиблась.
        - Легкомысленна ты стала, девочка. Играешь со смертью, а того не понимаешь, что она всегда выигрывает. И лучше возить фрукты, чем подставить себя и своих ребят.
        Теперь пришел мой черед хмуриться. Тадеус никогда раньше не позволял себе читать мне нотации. Раз уж дошло до этого…
        - Прости! - Я в три шага оказалась рядом с ним, обняла за могучую шею. Хоть и неудобно стоять, но зато насколько спокойнее.
        - Ты лучше побереги себя, чудо, - перетянул он меня к себе на колени. - Хоть одна родная душа появилась, да и та норовит во что-нибудь ввязаться.
        Я сделала вид, что не разобрала чуть слышного ворчания. Не стоило нам становиться настолько близкими друг к другу. При нашей жизни это лишнее.
        - А ты Артура давно знаешь? - чтобы отвлечь от своей персоны, спросила я.
        Тадеус понял, чего я добивалась. Прижал на мгновение покрепче, потом встал вместе со мной на руках. Чувствовала себя при этом пушинкой. Это же надо быть таким огромным!
        - А вот вернется, - уклонился от ответа он, ставя меня на пол, - ты у него и спросишь. А теперь отправляйся в зал, там твои уже готовят спасательную операцию. Испортят мне всю репутацию.
        Я возражать не стала, задерживаться тоже. Ему нужно было подумать, мне - продолжать играть свою роль.
        Об одном жалела, в этот раз поспорить нам не удалось. Так хотелось вновь поверить, что судьба на моей стороне. Мне бы это пригодилось.

* * *
        В приемную перед кабинетом Тосора мы с Дарилом вошли за одну минуту до назначенного времени. Помощник посредника тут же поднялся, указав демону на диван для посетителей, для меня открыл дверь.
        Ничего нового, все как обычно. Моя пунктуальность, равнодушное безразличие люценианца и игриво поскрипывающая кожа под… Дарилом.
        Единственное отличие, длинный плащ, который я в последний момент сбросила на руки помощнику. Как ни странно, тот не только его принял, но и сделал это весьма аккуратно.
        - А вот и она! - радостно заверещал Тосор, как только я перешагнула порог.
        Интересное начало! Так меня еще не встречали.
        Некоторое замешательство, которое я испытала, не помешало мне осмотреться. В обстановке изменений не заметила. Мебель добротная, но не кичливая, только подчеркнуть состоятельность хозяина кабинета.
        На стенах голографические слайды, за каждым из которых скрывались глушилки, сканеры и прочая дребедень того же назначения. Об этом я узнала от Костаса, которому однажды удалось притащить сюда весьма хитрую игрушку, доказывая мне, что он - лучший. Я это и так знала, но хакеру нужны были цели, я их ему предоставляла.
        Сбоку от стола, за которым восседал Тосор, сидела женщина. За ее спиной стоял мужчина.
        На него я взглянула только раз, сразу отметив породистость его лица. Строгий черный костюм, белоснежный шейный платок, темные волосы зачесаны назад, крупный бриллиант в ухе, на правой руке, которая лежала на плече его спутницы, золотой ободок обручального кольца.
        Интересный экземпляр, но совершенно меркнущий перед экзотической красотой своей… жены.
        Зеленые, с поволокой, глаза в обрамлении густых черных ресниц, бархатная кожа, тонкие черты лица, влажные от блеска прекрасно очерченные губы, похожие на расплавленное золото локоны. Больше тридцати не дашь, но я была готова поставить на кон «Зверя», что ей уже далеко за сотню. Что-то такое мелькало в ее чуточку насмешливом взгляде, позволяющее сделать подобный вывод.
        Не успела я поприветствовать Тосора и заказчиков - в том, что это были именно они, сомневаться не приходилось, как женщина поднялась с кресла и произнесла, обращаясь к мужчине.
        - Я же тебе говорила!
        Тот не столько смущенно, сколько с хитринкой отвел взгляд.
        Необычная пара!
        - Насколько я понимаю, ждали только меня, - подмигнула я Тосору, чуть склонила голову в сторону заказчиков и, не дожидаясь приглашения, присела на приготовленный для меня стул. - Раз я здесь, можем начинать.
        - Она великолепна! - прошептала женщина, прижимаясь к мужу. - Какое необычное сочетание силы и хрупкости.
        - Милая, - у него оказался густой низкий голос, - ты смущаешь девушку.
        - Я вас смущаю, голубушка? - Заказчица неожиданно оказалась рядом со мной, едва ли не заглядывая мне в глаза. - Ну, скажите этому твердолобому…
        - Моя радость, - вслед за ней мужчина тоже приблизился вплотную, но, заметив, как я нахмурилась, сделал шаг назад, - давай сначала обсудим наше дело, а потом…
        Тосор смотрел на это представление с безразличием сытого хищника, что не очень-то вязалось с его образом добродушного толстячка. Похоже, эта парочка успела потрепать ему нервы.
        - Как скажешь, мой сокол, - мило улыбнулась она мужу, возвращаясь в кресло.
        Мысль о том, что эти двое с Земли, пришла мне в голову сразу, как только я вошла. Сейчас же я только утвердилась в этом мнении. Смущало только одно - они словно сошли с гравюр далекого прошлого.
        Насколько я была права, убедилась довольно скоро.
        - Вы уверены, что капитан Таши это именно то, что вам нужно? - уточнил Тосор у женщины, когда она расправила складки широкой юбки.
        - Уверена ли я? - удивленно переспросила она у него. Посмотрела на мужа, словно ища у него поддержки, но, не дождавшись отклика, повернулась к посреднику. - Я всегда уверена в своих впечатлениях. - Это стоило запомнить. - Мы готовы нанять капитана Таши и ее корабль для выполнения заказа.
        Я не стала говорить, что, в отличие от нее, не уверена, что соглашусь на этот контракт, но в этот момент мужчина, глядя на меня, чуть улыбнулся, словно приоткрываясь.
        Это был странный момент. Я не знала, ни кто они, ни откуда, ни зачем им понадобился перевозчик, но зато ясно видела, насколько эти двое созданы друг для друга. Некоторая, скорее наигранная, чем действительно ей присущая взбалмошность супруги и легкая снисходительность к ее невинным развлечениям у него. Она была яркой, экспрессивной, требующей к себе внимания, он - спокойным, рассудительным и твердым.
        - Тогда позвольте, - продолжил Тосор, похоже, не заметив мига откровений и открытий, - я представлю вас капитану. - Дождался кивка и торжественно произнес: - Лорд Данкин Уэлри и леди Джессика Уэлри.
        Я приподняла бровь: с лордами и леди мне раньше не приходилось сталкиваться. Но женщина вдруг озорно рассмеялась.
        - Это он, - нежно коснулась она руки мужа, - лорд, а я так… И зовите меня просто Джесси.
        Взгляд Данкина на жену был полон любви.
        - Вся моя родня до сих пор считает, что это именно ты снизошла до меня…
        - А то мы не знаем, - щеки Джессики вспыхнули, - чем именно я сумела покорить твою маменьку…
        Ах! Какая изящная, тонкая игра! Не для меня - я была лишь невольным свидетелем - друг для друга. Они словно вели незримый для остальных бой, пытались атаковать, прощупывая оборону противника, затем отступали, увлекая за собой…
        Это было интересно, но… немного грустно.
        - Так куда летим, что везем? - холоднее, чем стоило, спросила я. Их страсть напомнила мне об Искандере. Не самое лучшее воспоминание.
        Как он там сказал… «Я вернулся триумфатором. На мне долг».
        - Ах, милочка, - Джесси тут же отвлеклась от мужа, - разве мы еще не сказали?
        Мне бы закатить глаза, но пелена усталости на лице Тосора заставила держаться настороже. Что-то не так с этой парочкой. Вот только разве тот чем поделится?! Опять придется разбираться самой, во что вляпываюсь.
        Ответить что-нибудь в своем духе я не успела. Заговорил Данкин, словно почувствовав мою готовность отправить их демонам и самой последовать следом. На Ярлтон.
        - Мы с леди Джесси направляемся на свадьбу нашей… - Данкин чуть замялся, когда он закончил, я поняла, почему, - правнучки.
        Я не стала уверять, что никогда бы не подумала, что у них может быть выходящая замуж правнучка. Это было банально. Эти двое прекрасно осознавали, что не только выглядят очень молодо, но ощущаются таковыми. Да и в наше время не только прабабушками, но и прапрабабушками с… дедушками мало кого удивишь.
        - Прошу меня простить, но у меня - перевозчик, а не прогулочная яхта.
        Я поднялась, чтобы покинуть кабинет. Высказать Тосору все, что думаю о его предложении, я могла и позже. Но меня остановили. Все тот же лорд.
        - В нашем роду принято, чтобы при таких событиях присутствовала семейная реликвия. Считайте, что мы - лишь ее сопровождение.
        Это был уже другой разговор. Более понятный.
        - Я не смогу предоставить вам условия, соответствующие вашему статусу.
        - Ох, милочка… - начала она, но мужчина ее перебил.
        - Дорогая, позволь мне. Ты своим темпераментом несколько пугаешь капитана. - Джесси изумленно посмотрела на меня, но смолчала. А лорд, приняв это молчание за согласие, продолжил: - Поверьте, капитан Таши, мы менее прихотливы, чем это кажется на первый взгляд.
        - Двухместная каюта, питание вместе с экипажем. - Тот взглядом дал понять, что ничего против не имеет.
        - На какой срок заключается контракт?
        - Шестьдесят стандартных дней. Доставка туда и обратно.
        Для меня - практически идеально. Остается сообразить, в чем подвох. Но… остальные нюансы я смогу выяснить только в отсутствие посредника. Подробности контракта, которые не касались наших с ним расчетов, его не интересовали. Очень мудрое правило.
        - Когда вылет?
        Лорд Уэлри посмотрел на меня с уважением. Похоже, ему импонировала четкость. Как же он тогда мирился со своей ветреной супругой?
        - По готовности, но чем раньше…
        - Можете не продолжать, - кивнула я, даже не улыбнувшись. - Если у вас больше нет вопросов к господину Тосору, то приглашаю к себе на корабль. Там мы продолжим обсуждение условий контракта. Договоримся - стартуем по вашей готовности.
        В глазах посредника появилась надежда. Да… кажется, я чего-то не понимала.
        Добирались мы до «Зверя» на нашем каре. Я взяла управление на себя, а Дарил на смеси своего родного языка и принятого в нашей среде жаргонного межгалактического рассказывал по внутренней связи то, что ему поведал помощник Тосора.
        Оказалось, запрос на доставку пришел еще дней двадцать тому назад. Мы как раз активно развлекались с прошлым заказом. Среди множества вполне привычных критериев отбора был один, с которым посреднику пришлось смириться, уж больно хорошим оказалось его личное вознаграждение. Экипаж должен был выбрать сам заказчик.
        Заказчик так заказчик. Тосор требование проглотил и начал потихоньку собирать перевозчиков на Гордоне. Вот последние десять суток этим и занимался. Некоторых эта парочка отвергла сразу, вокруг других задумчиво ходила кругами, не говоря ни
«да», ни «нет». Таких ко вчерашнему дню набралось тринадцать.
        Теперь, когда лорд и леди наконец определились, Тосору придется еще объясняться с капитанами других кораблей. И не все из них спокойно воспримут отказ от сделки, да еще и в последний момент.
        Но это издержки его ремесла, он за это мзду получает и от них, и от нас.
        - Так почему все-таки мы? - скосила я взгляд назад, когда Дарил закончил.
        Ответила, как я и ожидала, Джессика. Если я была права в своих ощущениях, большинство вопросов Данкин позволял решать ей, оставляя для себя лишь те, которые считал принципиальными. Я не слишком разбиралась в семейных парах, но лорд напоминал мне моих мальчиков. Из них можно было вить веревки, пока дело не касалось жизни и смерти. Тогда последнее слово было за ними.
        - Я вас, милочка, видела во сне.
        Подмигнув Дарилу, который несколько опешил от такой откровенности, я вновь обратилась к леди.
        - Предположим, что это была действительно я. Но не кажется ли вам, что это не повод доверять семейную реликвию именно моему экипажу?
        - В любом другом случае - да, - загадочно произнес наш наниматель, - но когда речь идет о моей жене, его более чем достаточно.
        Я не стала заострять внимания на этом моменте, каких только чудес в галактике не встречается. Достаточно было вспомнить об Игоре.
        В тот момент я еще не знала, что это имя не просто так выплыло из памяти. Моя новая встреча с Таласки была ближе, чем мне бы этого хотелось.

* * *
        Диспетчер медленно зверел, я - тоже. Мы должны были взлететь час назад, но продолжали занимать стартовый стол. Причина была неординарной - ждали внучатого племянника леди Джессики, которого она уговорила меня взять с собой.
        Еще тогда, когда доказывала, какой он прелестный мальчик, я уже чувствовала подвох. Но не думала, что проблемы с ним начнутся до того, как он поднимется на борт.
        - Если через десять минут… - донеслось до меня рычание, звук которого Тарас вовремя приглушил. Знал, что, когда я разъяренная, меня лучше лишний раз не нервировать. А портовый диспетчер именно этим и занимался.
        Увы, предосторожность ангела запоздала, я уже все услышала.
        - Если через десять минут… - повернулась я к лорду Данкину, который стоял на пороге рубки - входить в отсек я этой парочке категорически запретила.
        - Капитан, у нас гость, - как-то очень задумчиво протянул Валечка, который как раз был на вахте. - Боюсь, что тебе это не понравится.
        - Мне и так уже многое не нравится, - пробурчала я чуть слышно, заметив, как Демон и Тарас старательно отводят взгляд. - Тащи его сюда. - И повернувшись к ангелу, рявкнула: - Разводи пары!
        Валечка тяжело вздохнул по внутренней связи, а я напряглась. Мой первый оружейник и по совместительству второй пилот до этого момента не отличался тягой к излишнему драматизму.
        - Я бы на твоем месте не торопился, - выдал он, спустя мгновение.
        Я вновь оглянулась на лорда - тот был невозмутим.
        Впрочем, в его самообладании я уже успела сегодня убедиться.
        Когда прибыли на корабль, я пригласила их в кают-компанию. Предложила вина - отказались, предпочли сразу перейти к делу. Я настаивать не стала, мне тоже хотелось как можно скорее прояснить некоторые моменты. С заправкой и запасами в общих чертах было понятно - срок контракта о многом говорил, а вот с вооружением…
        Насколько ценный груз, представляет ли он интерес для любителей редких безделушек, случались ли раньше попытки выкрасть семейную реликвию, кто, кроме них и приглашенных на торжество гостей, знает о традиции…
        Я выдала все вопросы сразу, предпочтя не растягивать удовольствие. Если вдруг что выяснится в процессе ответов - можно и уточнить.
        Прежде чем приступить к откровениям, эта парочка переглянулась. Леди сидела в моем любимом кресле, безошибочно выбрав его из всех других. Меня это нервировало, но я уже давно привыкла к самодурству клиентов, так что почти не замечала, как вольготно она в нем расположилась.
        Лорд стоял сбоку от нее, как верный страж.
        К этой ассоциации стоило присмотреться, просто так в мою голову подобное вряд ли могло прийти.
        - Груз ценный… для семьи, - произнес с улыбкой Данкин и… весьма многозначительно посмотрел на свою жену.
        Та ответила ему лукавым блеском глаз.
        Я - нахмурилась. Не похоже, чтобы для этой доставки нужен был именно мой экипаж.
        Собрав всю волю в кулак, продолжила расспросы. Добровольно, как я надеялась, удовлетворять мое любопытство они не собирались:
        - Стоит ли ожидать сюрпризов?
        Опять переглядываются. Несмотря на то что на этот раз его лицо остается отстраненно равнодушным, я буквально слышу, как он смеется.
        - Стоит! - по-кошачьи фыркает она. - Но не тех, о которых вы, милочка, говорите.
        Если она еще раз назовет меня милочкой…
        Держу себя в руках.
        - Могу ли я уточнить…
        Закончить мне не дают.
        - Ни один охотник за редкостями не рискнет связываться с этими реликвиями. Они знают, чем это им грозит.
        Так… реликвий уже несколько. Впрочем, мне все равно.
        - Требуются ли грузу особые условия хранения?
        Эти двое смотрят на меня, как на…
        Встаю из-за стола, неторопливо меряю шагами диагональ каюты. А ведь мы еще даже не взлетели!
        Мысль о том, чтобы отказаться от контракта, уничтожаю на корню. После разговора с Тадеусом у меня два варианта: заказ или… таскать ему экзотические фрукты. Согласись я на второе, на моей репутации можно ставить жирный крест.
        Резко оборачиваюсь, натыкаюсь на сочувствующий взгляд лорда. Это успокаивает. Только его жалости мне не хватало.
        С решением несколько поспешила, он мне это тут же доказал.
        - Нет. Они будут находиться в нашей каюте.
        Я проглатываю и это. Они платят, и платят хорошо.
        Пытаюсь зайти с другой стороны.
        - Место доставки.
        - Новая Земля, - мгновенно отвечает мужчина.
        Я замираю, Дарил опускает голову.
        - Новая Земля - миф. - Произношу медленно, чтобы не взорваться. Такого розыгрыша от Тосора я не ожидала.
        Но лорд выглядит достаточно серьезным.
        - Мы должны быть здесь, - Данкин передает мне навигационный стержень, - через двадцать стандартных суток. Там нас будут ждать.
        Отдаю добычу Дарилу, тот уходит к Костасу. Пока он введет координаты и выведет на мой планшет, у меня есть время подумать. Хотя бы о том, долго ли живут те, кто получает в свои руки такие сведения.
        Похоже, что-то такое отражается на моем лице, потому что мужчина продолжает:
        - Это место встречи. На Новую Землю нас доставит их крейсер, после торжества вернет обратно. Так что за свою жизнь можете не беспокоиться.
        Утешил! Но тем не менее я киваю. Благодаря.
        Не успела я слегка расслабиться, как в наш с лордом разговор вмешалась Джессика.
        - Вас, милочка, того прелестного белокурого мальчика, а еще чернявенького и демона мы приглашаем с собой.
        От неожиданности я даже не обратила внимания, что она опять назвала меня милочкой.
        - Опасаетесь, что не дождемся? - демонстрируя удивление, приподняла я бровь.
        - Что вы! - расцвела она улыбкой. - Вы мне приглянулись, хочу сделать вам подарок.
        Отреагировать я не успела, вернулся Дарил.
        На мой вопросительный взгляд опустил ресницы - все готово, потом не удержался, посмотрел на нашу гостью. Он слышал весь разговор.
        Когда на вспыхнувшем в воздухе мерцающем облаке вспыхнула конечная точка нашего будущего путешествия, я присвистнула. Такое ощущение, что основная задача будущего маршрута - как следует отдохнуть перед предстоящим мероприятием. И после… когда будем возвращаться обратно.
        Другой конец галактики. Но дело даже не в этом. На короткий путь рассчитывать не приходится - между нами контролируемые сектора. А туда я соваться не собираюсь.
        Однако заставило меня задуматься не только это. Костас уже успел накидать приблизительный курс - мы просто идеально укладывались в те самые двадцать суток, о которых предупредил лорд. Даже с учетом дозаправки, которой нам не избежать. Кто-то очень тщательно готовился к путешествию.
        Вот на фоне этих размышлений я как-то пропустила тот момент, когда леди спросила, можем ли мы взять на борт еще и ее родственника. И добавила, прежде чем я машинально сказала «нет»:
        - Еще двадцать тысяч кредитов.
        Мне бы почувствовать подвох… я же подумала лишь о том, что смогу побаловать себя и своих мальчиков. Последние пару лет мы почти не отдыхали.
        Теперь мне предстояло узнать, на что же я подписалась.
        Шагов я не услышала, но лорд отступил в сторону, пропуская…
        Цивильная одежда ему шла не меньше, чем форма. Но в этом у меня уже была возможность убедиться.
        - Мне дали отпуск. - И взгляд… тот самый взгляд, от которого еще долго хочется беспричинно улыбаться.
        - Про трибунал помнишь? - вместо того чтобы осчастливить его своей радостной физиономией, прошипела я.
        Лорд Данкин посмотрел на меня с легким изумлением, потом, точно так же, на Игоря.
        - Помню. Но я вроде как…
        Пришлось прервать, чтобы не наглел.
        - Я забуду об этом. - И резко обернулась к Дарилу. - Убрать посторонних из рубки! - И чуть тише: - Проходной двор устроили. - Услышали все, но высказаться не удалось никому, я жестко приказала: - Тарас, взлетаем!
        - Принято, капитан! - бодро отчеканил он. - Взлетаем!

* * *
        Генерал Орлов слушал доклад Таласки и довольно щурился. Нельзя сказать, что он был полностью доволен проделанной работой. Но… основных целей они достигли.
        Как только стало известно, что один из его новых адъютантов заинтересовался девушкой с Таркана, они с Игорем начали готовить операцию. Чем закончится подобное знакомство, было понятно. Нравы стархов Орлов успел изучить еще в то время, когда его нашивки были такими же, как у лейтенанта Гарбушина.
        Не оказаться замешанным в очень неприятную историю ему тогда помогла врожденная осторожность. Ну и везучесть, конечно. Это было у них семейное.
        Подумав об этом, генерал нахмурился. Семейное-то семейное, но в тот день, когда он потерял первую жену, везение ему не помогло. Не почувствовал он беды, не ощутил, что смерть грозит самым дорогим для него людям. Сработай тогда предчувствие…
        Гадать, что было бы в этом случае, дело бесполезное и глупое. Изменить уже ничего нельзя. Если только поправить, но… слишком серьезными оказались допущенные им ошибки, чтобы так просто было теперь через них переступить.
        - Есть шанс, что Наташа все-таки передаст нам сведения? - остановил Орлов Игоря вопросом.
        О том, что капитан перевозчика Таши и есть его пропавшая дочь, известно ему было с самого начала. Проследить ее путь до Ярлтона не составило труда, узнать о встрече с Дарилом - тоже. Все остальное решило его слово - не трогать. Оставить в покое, дать прийти в себя.
        В тот раз он опять не успел, буквально на один день. Вмешиваться в ситуацию не собирался, знал, что она была бы против. Не зря же на вопрос: «Не родственники ли вы с генералом Орловым?» - всегда отвечала: «Даже не однофамильцы. Он - Орлов, а я - Орлова».
        Его именем она никогда не прикрывалась. И не только потому, что однажды между ними пробежала черная кошка. Предпочитала добиваться всего сама. В этом она пошла в него.
        С тех пор он, как мог, приглядывал за ней. Где-то, если удавалось, помогал сам, где-то использовал свои многочисленные связи, а то и влияние. Службу и личное не путал. Но был уверен - если придется, пойдет и на это. Наташа была его единственной реальной памятью о первой любви.
        Таласки, выслушав генерала, на мгновение задумался, словно взвешивая.
        - Нам - не уверен, императору - вполне.
        Теперь уже размышлял Орлов. По большому счету какая разница - кому именно, но…
        Вот с этого «но» все и начиналось. Получив сведения, они вполне могли бы внедрить своих людей в разветвленную сеть торговцев живым товаром, используя ее в своих интересах.
        Император Индарс поступит совершенно иначе.
        Удивительно, что даже показательные казни на центральной площади столицы не способны убить в разумных тягу к наживе.
        - Необходимо этого не допустить, - жестко сказал генерал, вставая из рабочего кресла. - Отрубленные головы смотрятся, конечно, эффектно, но пройдет пара лет и они забудутся.
        Он знал, о чем говорил, доводилось видеть. И прочувствовать разницу. Одно дело, когда смерть на войне: больно, но никого не удивишь, другое - когда вокруг замершая толпа, для которой это едва ли не трансцендентальный опыт.
        - Тогда, - Игорь не поднял взгляда на генерала, продолжал смотреть в открытое окно на сороковом этаже, - прошу разрешить операцию «Тетушка».
        Произнесено это было таким тоном, что Орлов хмыкнул.
        Об этой «тетушке» впору было складывать легенды.
        Леди Джессика Уэлри не входила в круг его близких знакомых, но встречаться им доводилось. Благодаря Таласки, который приходился ей внучатым племянником.
        Поразительно красивая женщина и… весьма опасная. Им всем повезло, что сфера ее интересов лежала совершенно в иной плоскости.
        - Она согласится помочь?
        - Вы не читали ее последнего письма… - интригуя, произнес Таласки. Чуть улыбнулся, реагируя на вопросительный взгляд генерала. Активировав личный комм, набрал запрос и начал декламировать, со всеми приличествующими такому посланию интонациями. - Мой малыш! - Игорь даже не споткнулся на этом обращении, генерал Орлов тоже выслушал его спокойно. Зная эту женщину… Чем-то она напоминала ему мать Наташи, и от этого к восторгу от нее всегда добавлялась нотка грусти. - Передай Николя, что ты сопровождаешь меня на свадьбу крошки Жосси. Если он попытается отказать тебе в отпуске, скажи, что я на него сильно рассержусь. А в гневе… впрочем, об этом можешь не упоминать, он умный мальчик, догадается сам. Будет упорствовать, милый проказник, намекни, что я готова помочь ему решить проблему с дочерью. Нечего ей мотаться по галактике, пора уже деток заводить. Кстати, я ей нашла жениха, просто идеально подходят друг другу. Она, как огонь, он… так похож на моего Данкина в молодости. А еще… - Игорь замолчал, спрятал лукавство под опущенными ресницами. - Прошу простить, господин генерал, но там уже очень личное.
        - И где будет проходить торжество? - Орлов использовал ту же игривость, с которой читал письмо Игорь. - На Новой Земле?
        Таласки даже не стал смотреть на генерала со щенячьим восторгом. На его памяти такие вот моменты случались нередко. Откуда его начальнику было столько известно, оставалось только догадываться, но… потому Игорю и было интересно служить под началом Орлова. Было чему поучиться.
        - Пока точно не знаю. Мне было приказано явиться в порт Гордона.
        Генерал еще не сказал своего последнего слова, а эта женщина все решила. За него. Впрочем, она не злоупотребляла своим влиянием на Орлова и никогда не загоняла в угол, прося о невозможном. Так что на положительный ответ вполне могла рассчитывать.
        - Тогда передай леди Джессике мои наилучшие пожелания. И…
        - Николай Сергеевич, - тут же нахмурился Таласки, - у вас есть шанс вернуть дочь, но работать на нас она не будет. - Орлов слушал своего офицера спокойно. Уже не раз убеждался, насколько точен Таласки в своих оценках. - Для нее все беды ассоциируются с нашей службой. Разум тут бессилен, это отложилось слишком глубоко в ее душе.
        Орлов, вмиг постаревший, устало потер ладонью лоб.
        - Я помню, ты это уже говорил.
        - Дайте ей время и… доверьтесь Джесси. Если она сказала…
        Мужчинам оставалось только понимающе переглянуться. Как бы странно это ни звучало в их время, но леди Джессика Уэлри была потомственной ведьмой.
        Настоящей ведьмой!

* * *
        - Милочка, вы не составите мне компанию?
        Как бы тихо я ни старалась проходить мимо их каюты, она меня словно бы чувствовала. Вот и в этот раз, не успела я оказаться поблизости, как створы двери разошлись, открывая мне ничуть не изменившуюся с их появлением обстановку. Они и вправду оказались непритязательны.
        - Я…
        В присутствии этой женщины я чувствовала себя нашкодившим ребенком, который всячески пытается избежать заслуженного наказания. Если так и дальше будет продолжаться, скоро надо мной начнет смеяться весь экипаж. Ну, или мы будем дружно хохотать друг над другом. Остальные тоже старались не попадаться этой леди на глаза.
        При этом присутствие лорда никого из нас нисколько не напрягало. Он был вежлив, корректен и, что делало ему честь, не путался под ногами.
        - Не отказывайтесь, милочка. Мои мужчины оставили меня скучать в одиночестве. Предпочитают разговоры о политике. Я же считаю их утомительными.
        В принципе, я была с ними полностью согласна. Если она сумела довести меня до того, что я пробовала скрываться на собственном корабле, то что говорить о них.
        А уж Игорь с его-то чувствительностью…
        И чего это я взялась беспокоиться о Таласки?
        Сообразив, что на этот раз отвертеться от своей участи мне не удастся, вошла в каюту. Быстро осмотрелась - вдруг что пропустила - и застыла, наткнувшись взглядом на двух кукол, которые стояли на подставках, обшитых изысканными сельвинскими кружевами.
        - Нравятся? - доброжелательно улыбнулась она, поднимаясь из-за стола, на котором раскладывала пасьянс. - Вот это и есть те самые семейные реликвии.
        - Куклы? - не скрыла я своего изумления.
        - Куклы, - все так же, лучась радушием, подтвердила она. - Не спешите делать выводы. Некоторые, чтобы заполучить их, были готовы заложить свою душу дьяволу.
        Я даже вздрогнула, настолько многообещающе это было произнесено.
        - И что же в них такого удивительного? - решив последовать ее совету, спросила я, подойдя поближе.
        Внешне - куклы как куклы. Ну, может быть, самые красивые из тех, которые я видела. Кажущиеся живыми лица, глаза, глядя в которые возникало ощущение, что и они смотрят на тебя, великолепно подобранная одежда.
        Мужчина и женщина. Он - олицетворение черного и белого, она - золото и зелень. Прямо как лорд и леди Уэлри.
        - Они исполняют желания. - Прозвучало это зловеще.
        - Прямо вот так и исполняют? - усмехнулась я недоверчиво.
        О многом мне пришлось услышать за те семь лет, что я бороздила просторы галактики, но чаще всего сказанное очень сильно отличалось от действительности. О магии, всякого рода амулетах и артефактах говорили и в тех мирах, что едва высовывали свой нос за внешнюю орбиту своих планет, и в тех, где за чудеса уже давно отвечали невообразимые технологии.
        Но это были лишь разговоры.
        Джесси сделала вид, что не заметила моего скепсиса.
        - Не прямо так и не все желания. Но… - она посмотрела на меня заговорщицки. - А давайте я вам погадаю.
        - Что?! - опешила я. Даже отступила на шаг. Хорошо еще, успела взять себя в руки. Вот бы смешно было, узнай кто о подобной трусости капитана «Зверя».
        - Погадаю, - повторила она. - Хотите по руке, но лучше на картах. Те что хочешь расскажут. Сплетники.
        - Кто? - опять растерялась я.
        - Карты, карты, - промурчала она, подхватив меня под локоть и потянув к столу. - Им только дай поворковать, все тайны выдадут, дорого не возьмут. Присаживайтесь, я знаю, вам это нужно.
        - Что - это? - Все, что она говорила и делала, было похоже на паутину. Сладостную паутину, в которой хотелось запутаться, раствориться, остаться.
        - А вот сейчас и посмотрим.
        Она ласково коснулась моего плеча, заставив опуститься в кресло, сама устроилась напротив. Достала из бархатного мешочка, прикрепленного к широкому поясу, колоду карт.
        Перетасовав, дала мне сдвинуть. Я не собиралась этого делать, хотела встать и уйти, но вместо этого выполнила ее просьбу.
        - И за что же тебя прозвали белокурой бестией? - выложив первую карту на темную скатерть, спросила она. Сама у себя, я для нее словно перестала существовать. - Ах вот оно что! - подняла она на меня взгляд, укладывая еще две.
        Не знаю, что увидела она, а я хорошо помнила тот полет, после которого меня впервые так назвали.
        За грузом охотились. Большинство перевозчиков отказались от заказа, не прельстившись даже огромной суммой. Риск того не стоил.
        Мы тогда были еще новичками. Молодые, дерзкие, пытающиеся доказать не только другим, но и самим себе, что сумеем справиться даже с невозможным. Короче, идиоты.
        Первый раз нас спас вовремя показавшийся на траверзе крейсер Союза. Пока капитан вольных решался, мы успели добраться до точки прокола и исчезнуть.
        Во второй тоже отрывались, уйдя в прыжок. На самой границе зоны. Это был самоубийственный трюк, но он нам удался, и очень скоро нас по нему и опознавали.
        В третий нам пришлось петлять, как зайцам, через астероидное поле. Не всем удалось пройти его от начала до конца. Мы - справились. Правда, за те несколько часов мой лексикон значительно разнообразился. Ни Дарил, ни Тарас, ни Валечка не стеснялись в выражениях.
        Самые настойчивые пытались подловить нас у места доставки, но тут уж постарался Костас. Он слил подкорректированную информацию, заменив всего лишь одну букву в названии планеты, к которой мы так стремились. Результат для наших преследователей оказался плачевным.
        Вот тогда-то Тосор и произнес сакраментальное: «Ну ты и бестия! Белокурая!» С тех пор и пошло.
        Теперь это было далекое прошлое. Так мне казалось.
        - Ах, какой красавец! - выдала восторженно Джессика, но тут же посмурнела. - Он, конечно, красавчик, но тебе, девонька, лучше бы его не знать.
        Я насторожилась, хоть и не верила в гадание. В везение - да, в возможность предсказать судьбу - нет.
        А она между тем продолжала:
        - Могущественный он, знает, что такое долг, но и про прихоти свои не забывает. Хорош собой, умен, хитер. Играла ты с ним, пусть и не по своей воле - так жизнь распорядилась, но сумела запасть ему в душу. Болен он тобой. Пытается с собой бороться, но знает, что не отступится.
        Она говорила, а я, словно рядом стоял, видела Индарса. Вроде слова ее могли не только к нему относиться, но я знала, что не ошибаюсь.
        - А я что же? - заставив себя улыбнуться, спросила я. Только чтобы услышать свой голос.
        - А ты? - подняла она на меня взгляд. - Твоя вина в его гибельном чувстве к тебе есть. Поддавшись горечи, была ты с ним. Позволила целовать себя, прикасаться к своему телу. Обожгла его огнем. - Я сглотнула, выпутываясь из ее чар, но она неожиданно задорно подмигнула. - Близка ты к гибели будешь, но не ему предназначена. Не сразу, но смирится он с потерей. Друзьями не станете, но и врагами не будете. Пригодится он тебе еще, да и ты ему тоже поможешь.
        Мне бы вздохнуть с облегчением, но леди Уэлри уже открывала очередную карту. И на ее лице выражение такого задора, словно за ней была великая тайна.
        - А вот и он!
        - Кто? - не сдержалась я. Несмотря на то что я не верила в гадание, в исполнении Джесси это выглядело… очень притягательно. Она даже стала мне чуточку симпатичнее.
        - Тот, кто сумеет обуздать твой свободолюбивый темперамент. Ох! - тут же нахмурилась она и я вслед за нею. - Как же ты, мальчик, поторопился!
        Ее огорчение было настолько искренним, что я поймала себя на том, что сочувствую этому незнакомцу.
        Мне оставалось только надеяться, что ни у кого из экипажа не родится вдруг мысль поискать своего капитана. Если меня застукают здесь, да еще за подобным занятием…
        Мысленно махнув рукой, я с интересом спросила у своей заказчицы:
        - А что он сделал?
        - А то ты сама не знаешь?! - возмутилась она. - Не разобравшись, обвинила его в том, в чем он совершенно невинен. Да ладно бы это… Ты же ему даже оправдаться не дала. Бедный мальчик…
        Это она про Искандера, что ли? Или об Игоре? Хотя при чем тут Игорь?
        - Не знаю, - прорычала я. Кто из нас гадает - я или она?
        - Черненький он. Тоже могущественный, но к власти не рвется. Любит тебя, готов отказаться от всего, лишь бы рядом быть… Вроде уже и не мальчик, но до чего же иногда наивный. И кто же ему позволит… - Она, будто уже и забыла обо мне, что-то бормотала себе под нос. - А вот это важно, - вдруг вскинулась Джесси. - Не теряй надежду, даже когда смерть подступит совсем близко. Не дадут тебе умереть. Заставят косматую отступить.
        - И когда это я так вляпаюсь? - поинтересовалась я. Чтобы быть готовой к неожиданностям.
        Леди Уэлри посмотрела на меня, как могла бы посмотреть мать на непутевую дочь.
        - Была бы уверена, что это поможет избежать неприятностей, сказала бы. Но тебе же не терпится в очередной раз сыграть в рулетку с судьбой. Бедный… - Она тяжело вздохнула и отвела взгляд. - Ты даже не догадываешься, сколько любящих тебя людей не спят ночами, когда ты ввязываешься в очередную авантюру.
        Не успела я еще ничего произнести в ответ - огрызаться не собиралась, хотела дать понять, что не ее это дело, как она неожиданно фыркнула, доставая новую карту. Это опять был король.
        - Этот вертлявый и здесь успел?! Вот ведь… талант. И что же мне теперь делать?
        - Кто вертлявый? - удивилась я. - И почему вам?
        - Ах, милочка, ты меня не слушай. Это я сама с собой, - сделала она попытку уклониться. Но только сильнее заинтриговала.
        - Нет уж, раз взялись гадать, рассказывайте все! - потребовала я, только что не стукнув кулаком по столу. И почему-то оглянулась на стоящих за спиной кукол.
        Как не проглотила собственный язык - не знаю. Как раз в этот момент кукла-женщина строго посмотрела на мою собеседницу, а кукла-мужчина… подмигнула мне.
        Но стоило мне моргнуть и… все исчезло.
        Хотелось бы знать, что же такое я съела, если мне начало мерещиться подобное?!
        - Да как же я расскажу! - принялась она причитать. Очень неискренне. - Я уж хотела тебе счастья пожелать, а тут еще один выскочил, как черт из табакерки. И ведь не любит… пока. Чуть не уследишь, потом разбитое сердце склеивать придется.
        - А вы его что, знаете? - удивилась я. Она так убежденно говорила, что как бы необычно ни звучала эта версия, я в нее уже почти поверила.
        Оказалось, изумлялась я рано.
        Джесси медленно подняла ресницы, посмотрела на меня пристально. Не хочешь, а почувствуешь себя полной идиоткой.
        - Конечно, знаю. Всех троих.
        Вот и погадали! А я ведь еще не спросила про Артура…

* * *
        Дежавю! Я сбавила шаг, проходя мимо открытых створов кают-компании. Игорь полулежал на диванчике и перебирал струны гитары.
        Мне бы сделать вид, что не увидела и не услышала, но слова веселой песенки, которую напевал Таласки не оставили мне такой возможности.
        То ли правда, то ли бредни…
        Расскажу вам об одном
        Поединке серой ведьмы
        С черно-белым колдуном.
        Не сдержавшись, переступила через порог. На Игоря старалась не смотреть. Кожаная безрукавка надета на голое тело, штаны обтягивают узкие бедра так, что в голове единственная здравая мысль: «Он пытается меня соблазнить». Почему именно меня, вопрос не возникает: не свою же родственницу.
        Он же будто и не замечает моего смущения, глядя мне прямо в глаза, продолжает:
        Что делили - перстень новый
        Или старый амулет?
        Это был, конечно повод,
        Не причина. Он предмет.
        Уступать никак не хочет:
        Я ей не хухры-мухры.
        Что с того, что снятся ночью
        Ведьмы черные вихры?!
        Подмигнул, взглядом показал на место рядом с собой, даже чуть сдвинулся. Я нахмурила брови, демонстрируя напряженную работу мысли, потом покачала головой. Он закончил проигрыш и запел дальше, беря чуть выше и удачно копируя интонации:
        А она улыбку прячет,
        Опускает вниз глаза:
        «Гордый мальчик, глупый мальчик!
        Что ж без драки нам нельзя?»
        И опять он стал лишь рассказчиком. Менестрелем, перепутавшим то ли свое время, то ли свой мир.
        И она идет в атаку,
        Только молнии летят.
        Затевают двое драку,
        Хоть сражаться не хотят.
        Но его крепка защита,
        В нападенье быстр он:
        Я - волшебник знаменитый,
        Против ведьмы выстою.
        А она все ближе, ближе,
        Озорная, ладная:
        - Ты меня боишься, вижу,
        Словно черти ладана.
        - Я боюсь?! С чего взяла ты?
        Погоди, негодница!
        Не уйдешь ты от расплаты!
        Я где раки водятся
        Покажу! - А ведьма в смех.
        Он ее как схватит.
        И тотчас же, как на грех,
        Разорвалось платье.
        Он на мгновение замирает, последний тревожный аккорд растекается в воздухе. Я не замечаю, как перестаю дышать в ожидании окончания этой истории.
        А в глазах Таласки плещется лукавство. Накатывает волнами, грозя потопить его… вместе со мной. Потому что, желая того или нет, но я уже поддалась его чарам.
        И он заканчивает, не отводя от меня пристального взгляда и медленно, словно старое вино, смакуя каждый звук:
        Сверху вниз поехал шов…
        Ум зашел за разум…
        Поединок перешел
        Тут в другую фазу[Стихотворение Наталии Фейгиной.] .
        - Ты меня избегаешь?
        Гитара звучала аккомпанементом его голосу, так что я не сразу сообразила, что вопрос имеет отношение ко мне, а не к песне.
        Недоумевая, пожала плечами.
        - С чего ты решил?
        Он отложил гитару, чуть задев струну, от чего та жалобно тренькнула. Посмотрел на нее задумчиво, словно пытаясь понять, что же именно она ему хотела сказать, потом поднялся и направился ко мне.
        Мне бы сбежать, но я в последнее время и так часто бегала. То от леди Джессики, то… от него. Прямо как невинная девица от настойчивого кавалера.
        От усмешки над самой собой я удержалась, хоть и с трудом. Нервы… нервы…
        И это жалуется капитан перевозчика!
        Но в одном он был прав, разговаривать с ним после того контракта мне не хотелось.
        И не сказать, что гложет обида. Каждый из нас делал свое дело. В чем-то больше повезло ему, в чем-то… мне. В конце концов, именно себя, имея на то все основания, я считала победительницей в нашем противостоянии. Заказ выполнен, девушка спасена и доставлена жениху. Кредиты получены и поделены по-братски. Львиная доля отдана на содержание «Зверя», все остальное - экипажу.
        Моя часть была немногим больше, чем у остальных, лишь подчеркнуть, что я - главная. Когда-то они пытались со мной спорить, но… чаще всего я бываю настолько убедительна, что возразить им уже нечего.
        Да и расстались мы с Игорем вполне мирно. Я приглашала заглядывать, если будет на Гордоне, он не отказался.
        Да только осадок остался. Как несбывшаяся надежда.
        - Ты забыла, что я - чувствую?
        Я улыбнулась, как можно беспечнее.
        - Такое забудешь!
        - Тебе понравилась баллада? - неожиданно спросил он.
        Смена темы разговора обрадовала, но не обманула. Общение с этим мальчиком давалось мне значительно тяжелее, чем переговоры с Тосором. А ведь тот за пару кредитов из кожи вон вылезет.
        Посчитав, что пусть и крошечная, но передышка мне не повредит, радостно закивала:
        - Очень!
        Прищур Игоря выглядел многообещающе. Кажется, сама того не желая, я загнала себя в ловушку. Ну что за день такой!
        - Леди и лорду Уэлри будет приятно услышать об этом, - продолжая неоднозначно улыбаться, заверил он меня. Явно напрашиваясь на следующий вопрос.
        Шли пятнадцатые сутки полета, а мне уже хотелось повернуть обратно.
        - А они тут при чем? - сдалась я лукавству в его голубых глазах. Знала ведь, что не стоит идти у него на поводу, но не могла отказать ему в удовольствии ответить.
        - Эта баллада написана их первенцем. И… - Ему бы на сцену, срывать аплодисменты умением держать паузы, а он - в спецуру. Такой талант загубил! - В ней описана история любви Джессики и Данкина.
        - Что?! - не сдержалась я. - Так, - бросила резко. - Или я узнаю все с начала до конца, или…
        - Или? - подошел он ближе, почти вплотную.
        Игрок доморощенный!
        - Капитан! - Голос Дарила, дежурившего в рубке, сомнений не оставлял: что-то случилось. - Кажется, у нас проблемы!
        - Извини, - наклонившись, прошептала я, задев губами прядь волос Игоря. - Ты мне расскажешь эту историю позже.
        Отстраниться я не успела, он придержал меня за локоть, не давая уйти.
        - Обещаю! Как только поймаю в следующий раз. - От его дыхания по коже побежали мурашки. - Можно с тобой?
        Гнать меня надо с капитанства, если я так реагирую на залетных блондинов. Еле сдержавшись, чтобы не послать его к демонам, кивнула. У мальчика весьма нестандартное мышление, его советы могли пригодиться.
        В рубке мы были меньше чем через минуту. Лифтовая шахта находилась в нескольких шагах от кают-компании.
        Спрашивать, что еще у нас произошло, мне не пришлось, вся раскладка была на экране.
        - Вероятность, что он нас видит?
        Первым откликнулся Валечка, опередив Дарила буквально на мгновение.
        - Пока еще нет, но как только выйдем вот сюда, - он повел рукой, активировав внешнее управление, и на курсовой линии замигала алая точка, - откроемся для их систем.
        - Время контакта?
        Теперь уже отличился демон.
        - Одиннадцать минут.
        - Что по опознаванию?
        Я уже устроилась за своим пультом, но давала себе возможность обдумывать ситуацию, пока они отвечают на мои вопросы. Их голоса создавали соответствующий антураж. Все самые неожиданные решения приходили в мою голову именно в такой обстановке.
        - На семьдесят процентов средний крейсер класса F. Но не типовой, контуры не идут.
        Класс F. Повышенная маневренность, довольно серьезное бортовое вооружение. Тактические решения боя - быстрый контакт и уход, точечные удары. Стоял на вооружении у люценианцев, массово списан с десяток лет тому назад. Артур на своей базе много их переделал. Под нужды вольных.
        - Приготовиться…
        - Не стоит, - тихо донеслось от двери.
        Не рубка, а проходной двор.
        - Простите, лорд…
        Меня опять перебили, но теперь уже Игорь.
        - Позволь ему. Он знает, что делать.
        Похоже, последние дни лишили меня остатков рассудительности. Чем иным можно было объяснить тот радушный жест, которым я пригласила Данкина войти?

* * *
        С трудом разлепив слипшиеся от гноя и песка ресницы, я поторопилась вновь зажмурить глаза. Стоящее в зените солнце светило немилосердно.
        Мысль о том, что лучше бы я сдохла, не приходя в себя, стала лучшей иллюстрацией к моему плачевному состоянию. Будь у меня термокостюм, вода, передатчик… а еще лучше, корабль и экипаж к нему в придачу…
        Ничего этого у меня не было…
        Воспоминания о сне, который повторялся с пугающей периодичностью, настроения мне не подняли. Как и та чертовщина, что творилась на моем корабле.
        Я была слишком здравомыслящей, чтобы поверить в объяснения, данные мне лордом Уэлри. Но я видела все своими глазами, а уж не доверять им как-то не хотелось.
        - Будущего не избежать, госпожа капитан. К нему можно только подготовиться.
        Я резко обернулась. Это было единственное место на корабле, где до этого момента мне удавалось скрываться. Смотровая палуба.

«Мои» знали об этой моей слабости и старались здесь не появляться, если не были абсолютно уверены, что меня тут нет. А гости… я предпочитала держать их подальше от служебного уровня.
        Но, похоже, Данкин счел для себя возможным проигнорировать мои правила. Впрочем, после тех событий, произошедших на пятнадцатые сутки полета, я уже ничему не удивлялась.
        - Это вы к чему, лорд Данкин?
        Колдун! Не думала я, что мне придется когда-нибудь встретиться с чем-то подобным. Как говорил кто-то из далеких предков: «Не зарекайся…»
        - Я о вашем сне.
        Реагировать я не торопилась, окинула долгим, но лишенным всякого интереса взглядом. Лишь констатация фактов, ничего более.
        Черный костюм, черная рубашка, черные туфли, темные, зачесанные назад волосы, серые, кажущиеся сейчас черными глаза, черный бриллиант в ухе, белый шейный платок, массивный серебряный перстень на пальце. Золотого ободка обручального кольца на пальце нет. Странно, что заметила это только сейчас. А ведь если напрячь память, то видела я его лишь один раз, во время встречи с посредником.
        - О каком? - делая вид, что несколько смущена, приподняла я бровь. - Я не помню, чтобы вам что-нибудь рассказывала о своих снах.
        Его губы чуть дернулись, намечая улыбку.
        - Глупо отказываться от помощи. Тем более что предлагают ее вам бескорыстно.
        Он сделал несколько шагов в мою сторону, но заметив тень недовольства на моем лице, остановился.
        - Лорд…
        - Называйте меня просто - Данкин.
        - Хорошо, - не стала спорить я, - просто Данкин так просто Данкин. Так вот, лорд Данкин, в нашем контракте довольно четко прописано, что должна сделать я и на что имеете право вы. - Он дернулся возразить, но я прервала его жестом. - Я не знаю, что тогда было: стечение обстоятельств или то, что вы назвали магией, но я вам благодарна. И давайте на этом и закончим, довольные друг другом.
        Что бы я ни утверждала сейчас, в тот момент, когда на экране отобразился позывной идущего параллельным с нами курсом корабля, я думала иначе. Не сказать, что догадывалась, чему именно стану свидетелем, скорее, доверилась Таласки, которого уже видела в деле. Так что свой шанс лорд получил.
        Первую пару минут ничего не происходило.
        Я, сделав это незаметно, дала команду готовности к бою.
        Уэлри продолжал стоять в шаге от входа в рубку, не шевелясь и смотря куда-то мимо меня. Если он что-то и видел, то ведомое только ему. В его глазах царила пустота и лишь ставшие более резкими черты лица выдавали напряжение, в котором он пребывал.

«Очнулся» он, когда я уже собиралась прекратить это представление. Склонил голову и чуть двинул рукой, словно убирая что-то перед собой.
        А спустя еще минуту крейсер начал резко менять курс, будто уходя от столкновения. То, что это именно так и было, мы убедились довольно скоро. Шальной метеорит вылетел из-за скрывавшего его от нас астероида. Очень вовремя и весьма точно. Если бы не маневр уклонения… их защите бы серьезно досталось.
        - Мне кажется, у вас сложилось превратное впечатление о моих способностях, - начал он витиевато, но вновь был вынужден замолчать.
        Я, практически демонстративно, отвернулась. Настаивать на продолжении разговора он не стал, так и стоял за спиной: невидимый и неслышимый. Можно было и забыть о его присутствии (похожая на мертвую пустыню пустота перед нами способствовала этому), если бы не ощущение едва сдерживаемой силы, исходящей от него.
        Хорошо еще, надолго это не затянулось.
        - Капитан, - с какой-то непонятной мне интонацией вызвал меня Дарил. - Кажется, они уже здесь.
        - Сейчас буду, - откликнулась я. И добавила, развернувшись и обращаясь уже к лорду: - За вами прибыли.
        - Я знаю, - он даже не улыбнулся, - разговаривал с капитаном этой ночью.
        Я только усмехнулась и… прошла мимо к выходу. Что можно сказать на подобное заявление?
        Лишь промолчать. Потому как ничего вежливого в голову не приходило.
        - Ну и кто у нас тут? - стараясь, чтобы мой голос звучал бодро, поинтересовалась я у Тараса, входя в рубку.
        Ответа дожидаться не стала - он был на экране связи.
        Выдержки, чтобы не вспомнить все проклятия, мне хватило.
        - Приветствую вас, канир Искандер. Не ожидала, что именно вы выступите в роли курьера. - От язвительности я все-таки не удержалась. Слишком неожиданной оказалась для меня эта встреча.
        - Приветствую вас, капитан Таши. - Моего тона он словно и не заметил. - Рад видеть тебя, Данкин. Спокойно долетели?
        Я даже слегка опешила: обращался скайл не ко мне, а к лорду. Тот мое замешательство заметил, уголок губы дернулся, выдавая улыбку.
        - Простите, капитан, - повернулся мой пассажир ко мне, - но я обещал своему другу за вами присмотреть.
        - Вашему другу? - нахмурившись, уточнила я, успев скептически посмотреть на Дарила.
        Тот взгляд отвел. Или знал, но промолчал, что плохо, или… не знал, что тоже не хорошо. В любом случае это была тема для разговора.
        Резко подняв ладонь, я прекратила этот балаган.
        - Канир Искандер, когда вы готовы выслать катер?
        - Как только вы доложите о готовности его принять, - тут же отозвался он. Опять отстраненно холодный и собранный. - Жду вашего вызова, - добавил он и… отключился. Оставив последнее слово за собой.
        Что ж… орать ему вслед все, что накопилось у меня на душе, я не собиралась. У меня были и другие проблемы. В собственном экипаже.
        Поманив демона пальцем, я направилась к выходу. Со всеми остальными, кому было медом в рубке намазано, Тарас разберется и сам.
        Уже неподалеку от моей каюты, куда мы шли, навстречу попался Игорь. Посмотрел на меня, на Дарила и… подмигнул ему. Кажется, мне пора было вновь напоминать не только команде, но и гостям, кто на этом корабле капитан. Жаль, пока не вернемся с Новой Земли, мое решение смысла не имело. Успеют забыть.
        - Ни о чем не хочешь рассказать? - как только за нами закрылись створы двери, прошипела я.
        Дарил фыркнул, но промолчал.
        Как ни странно, но нескольких мгновений тишины оказалось достаточно, чтобы я успокоилась. Впрочем, присутствие рядом демона всегда действовало на меня отрезвляюще.
        - Если я правильно поняла, то в авантюре Артура ты тоже принял участие.
        Мой помощник отнекиваться не стал, посмотрел на меня удовлетворенно.
        Трудно иметь дело с лучшими. Они почему-то считают, что знают все не хуже тебя, не отказывая себе в праве засунуть свой нос куда не следует. А потом, когда все закрутится не так, как они предполагали, приползут к тебе, преданно глядя в глаза и умоляя помочь им выпутаться.
        Я, конечно, слегка преувеличивала, но… только слегка.
        - Что он задумал? - До этого момента мой монолог все никак не переходил в наш диалог. Я надеялась, что хотя бы сейчас он мне что-нибудь ответит.
        Зря! Он только закатил глаза и пожал плечами.
        - А этот заказ?
        Опять попытка рассмотреть что-то на потолке и качнуть головой, отрицая свое участие. Выглядело это не очень убедительно.
        - Считай, что тебе повезло, - проворчала я. - Но однажды я забуду, что именно на тебя взвалила обеспечение своей безопасности. И вот тогда…
        Он развел руками и покаянно опустил голову.
        И вот как на такого сердиться?!
        - Иди, собирайся, помощничек, - добродушно фыркнула я, выталкивая его в коридор. - И смотри не заиграйся.
        Он медлить не стал, видно, побоялся, что я передумаю.
        Вполне могла, но смысла это не имело. Как наказание - не подействует. Поздно их перевоспитывать, можно только принимать такими, какие есть, и максимально использовать то, что умеют.
        Наверное, у меня это получалось, раз мы были еще живы.
        Эта мысль стала толчком, чтобы разрозненные до этого факты начали складываться в пусть пока и не полную, но мозаику.
        Костас, который продолжал коситься на Игоря, словно они были знакомы и раньше. Артур с моей «Легендой». Дружба, которая связывала лорда Уэлри и канира кангората. Опять Таласки, но теперь со своими родственными связями с этой парочкой. Дарил, который по-своему понимал свои обязанности на этом корабле. Снова демон, но уже офицер специального корпуса, откуда его, по его словам, турнули с треском. Индарс, повелитель и… мой отец.
        Все это очень напоминало хатч. И я опять играла двумя фигурами, и вновь моей целью был экилибр.

* * *
        - Милочка, - донесся до меня голос Джессики, - я вас повсюду ищу!
        Предупредив своих, что, если увижу кого-то из них - прибью, я отправилась гулять в парке, который протянулся вдоль широкой реки. Те поворчали для вида и исчезли. Где именно их искать в случае чего, я знала. Успела заметить стайку девиц, которые стреляли в их сторону глазками.
        - Леди Уэлри, - я обернулась к своей заказчице, - вы меня преследуете?
        - Что вы, моя дорогая, - улыбнулась она, - просто хочу, чтобы вы примерили платье, приготовленное для вас.
        - Платье? - несколько опешила я. Насколько я помнила контракт, наше пребывание на Новой Земле там оговаривалось, а вот участие в торжествах - нет. - Уж не считаете ли вы…
        - Неужели вы не хотите присутствовать на королевской свадьбе? - Ее бровь взлетела крылом, а в глазах отражалось искреннее удивление.
        - На королевской? - От неожиданности я даже сглотнула. - Вы не упоминали…
        - Ах, милочка, это все моя забывчивость! - подхватила она мне под локоть. - Пойдемте же скорее. Вам должно понравиться это чудо.
        - Леди Уэлри… - попыталась я ее остановить. Увы, разве можно остановить разогнавшийся для прыжка супертяж?
        Как ни странно, тащила она меня в мою же комнату. Точнее, в комнаты. Из небольшой гостиной, которая по местным обычаям не закрывалась, дверь вела в другую. Тоже гостиную, но уже личную. За ней была небольшая, но очень уютная спальня, затем гардеробная и купальня. Насколько мне было известно, моих мальчиков разместили не менее помпезно.
        Все мои попытки хоть что-то выяснить по дороге оказались бесполезными. Она отшучивалась, отнекивалась, обещала рассказать все немного позже.
        Это вновь возвращало меня к одной парадоксальной мысли: из них двоих - ее и Шахина, во врагах я предпочитала иметь его. Эта дама… только выглядела беззащитной. Она была ураганом, который сметал все на своем пути. И не сбежать от него, не укрыться.
        - А вот и оно! Правда ли, платье просто великолепно?! - воскликнула она, буквально впихивая меня в мою же комнату.
        Я, конечно, могла бы и воспротивиться, но предпочла смириться. Пока что она не сделала мне ничего плохого. Ну а то, что Таласки оказался ее внучатым племянником, а Искандер - другом ее мужа… всего лишь стечение обстоятельств.
        Но все эти мысли мелькнули и… сбежали, сдавшись перед восхищением, которое заставило меня застыть.
        Нежно-голубое, словно укутанное снежным кружевом. Узкий лиф, который должен был оставить открытыми мои плечи, широкая, многослойная юбка.
        - Говорите, королевская свадьба… - только и сумела промолвить я. В последнее время все слова, которые мне хотелось бы произнести, были весьма неприличными.
        - Жосси - принцесса, - снизошла она до объяснений, поправляя наряд. Даже не прикасаясь к нему, я видела, как ткань струится под ее пальцами. - Моя внучка, Таисия, стала супругой короля Иоланта. Познакомились они, кстати, на Земле. Он, тогда еще наследник, путешествовал инкогнито и был очарован нашей крошкой, с которой познакомился на горнолыжном курорте.
        - Очарован? - усмехнулась я беззлобно, боясь подойти ближе к лежащему на диване наряду.
        - Ах! - Она на миг обернулась ко мне. - Он на лыжах стоял тогда, как… - она замялась, потом лукаво улыбнулась, мол, мы друг друга поняли, и когда я кивнула, продолжила: - Ну моя Таси и высказала ему много чего разного. До этого еще ни одна девушка с ним так… не говорила. Он сделал ей предложение прямо там, а она его…
        - Отправила к праотцам, - не сдержалась я. Уж больно умильным получался ее рассказ.
        - Нет, - фыркнула она. - Значительно дальше. - Как вы понимаете, милочка, закончилось все свадьбой. А спустя год появилась Жосси. Так Иолант души в ней не чает. Представляю, как ему тяжело было дать согласие на этот брак.
        Я насторожилась. Кажется, начиналось самое интересное.
        - Может, попьем чайку? - закинула я крючок.
        Джессика заинтересованно посмотрела на меня и уточнила:
        - С ликерчиком?
        Минут через десять мы уже сидели у столика в малой гостиной. Душистый чай нам подала розовощекая служанка, она же унесла в гардеробную платье.
        - Так что там с браком? - чуть склонив голову, вернулась я к прерванному разговору, когда мы оценили по достоинству оба напитка.
        - В принципе, - протянула она, задумавшись, - мы все понимаем, как Жосси и ее избранник любят друг друга. Не заметить этого просто невозможно. Да и не смогла бы она пройти их обряд… - Она взмахнула длиннющими ресницами, с легкой грустью посмотрела на меня. - Андерс - скайл.
        - Что?! - вскочила я, чуть не пролив остатки чая. - Скайл?
        - А что в этом удивительного? - хитро прищурилась она. - Эти мальчики частенько обнаруживаются там, где их не ожидают увидеть. Другое дело, что они прекрасно вписываются в любой антураж.
        - Конечно! - с горечью усмехнулась я, присаживаясь. С нервами нужно было что-то срочно делать. - Они же…
        - Ментаты, милочка. Очень сильные ментаты.
        - Звучит почти как прокаженные…
        Она посмотрела на меня с любопытством.
        - Ты к ним несправедлива. То, что тебя обидел один из них, не значит, что и остальные такие же. Да и не обижал он тебя, ты же ему просто не дала объясниться.
        - Объясниться! - взвилась я, но тут же заставила себя успокоиться. Эта женщина была кладезем информации. - И что же он должен был мне объяснить?
        Джессика взглядом дала понять, что моя покладистость ее не обманула. Я уже подумала, что продолжения не последует, но она решила закончить свой рассказ.
        - Их женщины чем-то сродни нам, ведьмам, но им не дано той внутренней мощи, которую имеем мы. - Еще одна пометка, но уже про ведьм. Я так и не поняла, в чем конкретно заключались их способности. Если не считать того сна, конечно, о котором Джессика упоминала на встрече с посредником. - Им подвластны силы природы, но это привязывает их к планете, на которой они родились. Они красивы, очень хрупки физически и полностью зависят от своих мужчин. - Я с трудом представляла себе то, о чем она рассказывала, но кое-что это объясняло. Хотя бы то, почему никто и никогда их не видел. - Если смотреть на их жизнь с точки зрения нашего опыта, многое трудно принять. Закрытость их мира, жесткость и жестокость некоторых обрядов. Но для них это способ выживания расы. Способности мужчин могут уничтожить, убить женщину. Поэтому, прежде чем сделать выбор, скайлы проводят ритуал на совместимость. Узнают, насколько два сознания способны находиться рядом. Не день, не месяц - всю их долгую жизнь.
        Ее откровенность меня несколько испугала. Чужой мир, чужие законы, и такая знакомая необходимость делать выбор между большим и малым злом. Это не оправдывало Искандера в моих глазах, лишь добавляло понимания его поступкам.
        - У них нет разводов?
        В ее взгляде мелькнула грусть.
        - Мужчина становится для женщины единственной опорой в мире, где для нее все зыбко, как волнующееся море. Если он откажется от нее, она погибнет. Потому скайлы и проходят долгое обучение, которое позволяет им контролировать свои эмоции. Они знают, как многое зависит от этого их умения.
        - А женщины других рас?
        - А что это меняет?
        Ее вопрос заставил меня кивнуть, соглашаясь. Таких, как скайлы, не переделаешь.
        - А защититься от них можно? - Мой интерес был чисто практическим. Если мне предстоит общаться с каниром…
        Кажется, я сама себя чуть не перехитрила. И с чего это мне предстоит с ним общаться?!
        - А зачем от них защищаться? - фыркнула она, смеясь одними глазами. - Они прекрасные любовники…
        Я от неожиданности прыснула, закрыв лицо руками. Но тут же нашлась:
        - А вы откуда знаете?
        - А ты еще не догадалась? - В ее изумлении была капелька обиды, что я не оправдала ее надежд.
        - Данкин? - Я чуть язык не проглотила от такого предположения.
        Теперь пришел ее черед смеяться.
        - Что ты! Вот ведь придумала! Данкин - потомок древнего рода английских лордов. Чистокровный человек без малейшей примеси инопланетной крови, чем в свое время очень гордился.
        - Тогда откуда? - продолжила настаивать я, только теперь сообразив, кто мог быть источником таких сведений. Ох уж эти женщины! Нам только дай потрепаться! А любимая тема… мужчины.
        Джессика мою догадку подтвердила.
        - Жосси хвалилась. Говорила, что таких, как ее Андерс, больше не бывает.
        - А как же честь принцессы… - тоном поборника морали протянула я.
        Леди оценила мою попытку заговорщическим взглядом.
        - А я на что?
        Теперь хохотали мы обе. Смеялись взахлеб, вытирая подступившие слезы. Останавливаясь, но тут же начиная вновь, стоило только посмотреть друг на дружку.
        Потом так же дружно успокаивались, балуя себя тягучим, но поразительно вкусным ликерчиком, чтобы снова предаться веселью, когда кто-нибудь из нас выдавал очередной перл.
        Когда в дверь постучали, мы обе были уже хороши. Сладенький напиток оказался коварным. Ничем другим нельзя было объяснить, что я свою нанимательницу звала Джесс и на «ты», а она меня, то Таши, то… Талочкой.
        - Войдите! - разрешили мы с ней одновременно, пытаясь держать осанку. Как объяснила мне моя новая подруга, осанка для женщины главное. Пока ты держишь спину прямо, сломать тебя никто не сможет.
        В этом я с ней согласилась. Сразу. Хоть и знала, что иногда путь уловок и хитрости мог оказаться значительно короче, но… Я редко пользовалась в своей жизни этим знанием. Потому и набивала шишки там, где другие легко избегали проблем.
        - Кажется, мы слегка опоздали. - Голос Искандера звучал ровно, но мне в нем послышались насмешливые нотки.
        Или это просто мне было весело?
        - Извини, - это уже был лорд Данкин, - я тебе не поверил.
        - Да… - задумчиво протянул третий, которого я опознала как Игоря.
        Какая интересная компания.
        - И что будем делать? - Это опять был Искандер.
        Я попыталась возмутиться, но Джесс посмотрела на меня совершенно трезвым взглядом и подмигнула.
        Ну… такие фокусы знала и я.
        - Что делать? - переспросил Данкин. - Леди Джессику я беру на себя. А вот госпожу капитана…
        Я видела, как он перевел взгляд с одного на другого. Оценивающий взгляд.
        - А за госпожой капитаном пригляжу я, - раздалось от двери голосом Дарила. - Это входит в мои обязанности.
        Когда-нибудь я скажу ему, насколько вовремя он появился и… как поспешил.

* * *
        Пятый день на Новой Земле. Вечер. Я, в сопровождении Искандера и Игоря, которые тоже оказались не просто знакомы, называли себя друзьями, гуляю по парку. Одному необходимо срочно со мной поговорить, другому - объясниться. Мне не нужно ни того ни другого, но вариантов мне не оставили, Джесс очень просила присмотреть за мальчиками. А так как мы с ней нынче лучшие подруги…
        Эта женщина, при всей своей внешней мягкости, была одна страшнее, чем Индарс, Орлов, Ивар и Шихан, вместе взятые.
        Но это не значило, что я не собиралась повернуть эту ситуацию в нужное мне русло. Самое главное, что для этого и делать ничего не надо было.
        Объявив, что ухожу на свидание сразу с двумя, я запустила операцию под кодовым названием «Третий лишний».
        Ее начало было вполне ожидаемым.
        Чтобы меня отпустили, потребовалось достаточно серьезно поругаться с Дарилом, напомнить Костасу, что я все еще на него обижена из-за взлома нашего последнего хатча, и выслушать лекцию Тараса на тему, как должна себя вести воспитанная барышня.
        Их доверие я потеряла после того разговора с Джессикой, когда мы с ней под ликерчик перемалывали косточки знакомым мужчинам. Общий для меня и нее список оказался не очень значительным, так что всем, кто в него попал, досталось больше всего. Когда нас прервали на самом интересном месте, и я решила поиздеваться над демоном, продемонстрировав деспотизм капитана, тот призвал на помощь всех остальных.
        Одна против троих я не выстояла и вынуждена была отправиться спать. А они - меня караулить.
        Ни один из них в тот день так и не пошел на «вечернюю прогулку». Виновата была я.
        Теперь они отыгрывались.
        После того как я пообещала, что не уроню честь капитана «Зверя», меня заставили взять с собой комм и постоянно быть на связи. Я ругалась, рычала, напоминала, кто они, а кто я, в то время как на глаза наворачивались слезы от душившего меня смеха.
        Удивляюсь, как парням удавалось сохранить свои физиономии серьезными.
        - Как тебе Андерс? - спросил Таласки, когда тишина начала действовать на нервы не только мне.
        Посчитав, что это они должны меня развлекать, я любовалась рекой, расцвеченной лучами заходящей звезды. Здесь ее тоже называли Солнцем, хоть и относилась она совершенно к другому классу.
        Я, задумавшись на мгновение, совершенно искренне ответила:
        - Совершенно не похож на тех скайлов, с которыми мне приходилось встречаться.
        - И со многими скайлами вам приходилось встречаться? - поинтересовался Искандер.
        Похоже, мой ответ ему чем-то не понравился.
        Удовлетворить его любопытство я не успела. Экран комма засветился, сообщая, что мне пришло послание. Остановившись, открыла привет от Дарила.

«Помощь не нужна?»
        Вернусь, убью! Сама! Или запрещу покидать корабль во время стоянок в порту. Пара дней - и сам заявится молить о пощаде!
        - Так о чем мы? - переспросила я, с трудом справившись с накатившим приступом икоты.
        Кажется, мальчики правильно поняли свою задачу и теперь демонстрировали взятие меня измором.
        - О том, со многими ли скайлами тебе приходилось встречаться? - повторил Игорь вопрос канира.
        - Мне оказалось достаточно одного, - тихо пробурчала я, делая вид, что заинтересовалась мерцающей в закатном сумраке статуей. Не знаю, что это был за материал, но танцовщица выглядела живой.
        Мои сопровождающие сочли необходимым мне подыграть. Тоже замерли рядышком, не сводя с нее взгляда.
        Идиллию нарушил голос Костаса, неожиданно раздавшийся прямо ухе. Я даже вздрогнула.
        - Капитан! Они к тебе не пристают?
        Едва сдержав смешок, я прорычала:
        - Если ты еще раз…
        Игорь с Искандером резко обернулись ко мне, явно озадаченные происходящим.
        Ах, так…
        - Тут Костас спрашивает, не пристаете ли вы ко мне.
        Парочка смущенно потупилась.
        Я им так и поверила.
        - Игорь, - решила прийти я им на помощь, - а как ты познакомился с каниром?
        Опять переглянулись и как-то очень похоже вздохнули. Сдается мне, эту историю я не услышу.
        Мы прошли уже до конца аллеи и свернули к фонтану, неподалеку от которого прятались в зелени несколько беседок, когда Таласки наконец-то подал голос:
        - Морду он мне набил.
        - Это как? - тут же полюбопытствовала я, осматриваясь.
        Струи воды били внутри стеклянного купола, стекали вниз, подсвеченные снизу. Красиво, но… щемяще грустно.
        Впрочем, весь этот мир воспринимался мною именно так. Странный мир, построенный на контрастах. И один из немногих, где небо было таким же бесконечно голубым, как и на родной Земле.
        Космопорт на планете присутствовал, причем ничем не уступавший тем, на которых мне доводилось садиться. Людей минимум, все автоматизировано. Еще когда приземлялись на катере, успела переброситься с Дарилом понимающими взглядами. Это не бросалось в глаза, но за периметром посадочного поля можно было разглядеть контуры оружейных модулей. Да и кары, на которых летели к одному из трех крупных городов на этом материке, выглядели вполне тривиально.
        На этом сходство с внешними мирами заканчивалось и началась сказка. Самым большим зданием, которое мне довелось видеть, был королевский дворец, похожий издалека на хрустальную друзу. Про длинные платья, шлейфы, высокие прически, камзолы, прогулки верхом, дуэльный кодекс, который разрешал бои холодным оружием и только до первой крови, я вообще предпочитала не вспоминать.
        Воспринималось это… чудачеством. Но было до слез притягательно.
        - Мы проводили операцию на одной из окраинных планет… - начал рассказывать Игорь, вырывая меня из объятий нахлынувшей грусти, но внезапно замер, посмотрев не на меня, а на мою руку.
        Спустя мгновение вспыхнул экран комма.
        - О нет! - простонала я, открывая сообщение.

«Помни, ты обещала…»
        Я выдохнула сквозь стиснутые зубы.
        Игорь, отвернувшись, хмыкнул. Искандер рассматривал что-то у себя под ногами.
        И зачем я согласилась на эту прогулку?
        - И что было потом? - взяв себя в руки, поторопила я Таласки.
        Тот посмотрел на скайла и… продолжил.
        - Я среди вольных за своего уже был, но, видно, где-то не совсем чисто сработал. В открытую мне обвинений еще не бросали, но взгляды я на себе ловил.
        Знала я это чувство, когда холодок в спину, когда за каждым резким движением тебе чудится тот роковой удар, после которого от тебя останется только имя. Не позавидуешь. Но это было частью нашей жизни.
        - А я его сразу узнал, - неожиданно заговорил Искандер. - Видел на выпуске в академии, когда мы были с визитом на Земле. Что эмпат, определил сразу, потому и запомнил. Когда в таверну зашел и заметил, как он дернулся на мое появление, тогда и признал.
        - Я-то думал еще несколько дней продержаться, пока меня вытащат, а он по-своему решил.
        - Так тебя убивать собрались, вот и пришлось действовать экспромтом. Хорошо еще, ты подыграть сообразил.
        - А как не сообразишь, если от тебя такой волной шибануло, я кураж и поймал. Чувствую, все… Один против всех готов пойти. Самоконтроль сбило, эмоции штормят… Больше никогда, ни до, ни после этого, подобного не испытывал.
        - Ну а я догадался, что переборщил, ничего другого не придумал, как устроить драку. А этот, - скайл кивнул на смутившегося Таласки, - все никак не унимается. Я его пытаюсь за спину отодвинуть, а он мне под руку лезет.
        - Пришел в себя у него на крейсере. Опустошенность дикая, в таком состоянии только в петлю лезть.
        - Сутки от него не отходил, опасался, что руки на себя наложит. Ментально воздействовать поостерегся, человеческое сознание штука тонкая, можно ненароком повредить. А на третий кое-что в его поведении мне стало казаться подозрительным. Вот тогда и сообразил, что он меня изучает.
        - И снова набил морду.
        - А что мне оставалось делать?
        - А поговорить сложно было?
        - С кем? С тобой? Да от одной твоей ехидной улыбки…
        - Стоп! - рявкнула я. Посмотрела на одного, на другого. - Теперь вместе решили провести эксперимент надо мной?
        Ответить им не дал пискнувший комм.
        - У тебя есть оружие? - обернулась я к Искандеру.
        Тот замялся и… мотнул головой. «Есть, но не даст», - перевела я.
        - А у тебя? - поинтересовалась я у Игоря.
        Этот кивнул и пожал плечами.
        - Вот и рассчитывай на вас, - огорченно проворчала я и, подняв подол длинной юбки, достала импульсный разрядник. Экрана коснулась только после этого.

«Не бросай нас…»
        Жалобно застонав, я перевела генератор на минимальную мощность.
        - Вы со мной? - перевела я взгляд со скайла на капитана. - Или боитесь?
        Аллеи были хорошо освещены, так что я без труда заметила, как Таласки побледнел. Похоже, принял мою злость за чистую монету.
        - Знаешь, Искандер, а ведь она серьезно…
        Как я и думала.
        - Знаешь, Игорь, - таким же тоном, что и Таласки, произнес канир, - а ведь она тебя только что сделала.
        Я бы, может, и посочувствовала огорчившемуся после этого заявления капитану, но тут в ухе опять раздалось голосом Костаса: «Таши, тебе пора баиньки», - и я, взревев, кинулась в сторону гостевого дома, где нас разместили.
        Таласки и Искандер бросились за мной.
        Молодцы, мальчики… В следующий раз эти двое подумают, прежде чем приглашать меня на прогулку.

* * *
        О том, зачем леди и лорду Уэлри понадобился перевозчик, я задумалась еще на второй день полета.
        В какой-то мере ответить на этот вопрос можно было после памятного гадания, но я не стала этого делать. Не столь уж важной персоной я была, чтобы ради меня затевать такую игру. А тем более сводить в одном месте столь разношерстную компанию, как мой экипаж, Таласки и Искандер.
        Объяснение вроде того, что Игорь - ее внучатый племянник, а канир - друг жениха, я отвергла сразу. У спецуры специфический юмор, не зря же именно среди них родилась поговорка, что дело развлечению не помеха.
        Одно меня успокаивало: ни с какими предложениями ко мне больше никто не лез. Ни о возможном сотрудничестве с Орловым, ни о… прогулке при луне.
        - Ты уже готова? - впорхнула в мою гостиную Джесс. Черное платье облегало ее, словно вторая кожа. И никаких украшений, лишь широкая черная лента на высокой шее.
        - А лорд будет в белом? - вяло поинтересовалась я, чувствуя себя рядом с ней задохлым воробушком.
        - Как ты догадалась? - с насквозь фальшивым изумлением вскинула она руками.
        - Классика жанра, - пробурчала я, поправляя на поясе матерчатую сумочку в тон платью. Самое главное в ней - танцевальная карта. Леди Уэлри предсказала, что я буду пользоваться у мужчин успехом.
        Хорошо, что моя троица этого не слышала. Они и так с трудом пережили тот факт, что я оказалась в группе гостей, которая должна была присутствовать на самом обряде бракосочетания. Искандер, понятно, был свидетелем со стороны жениха, Игорь - довольно близкий родственник, а - я…
        Вопрос так и остался открытым.
        Ответ нашелся сам, чуть позже, когда новоиспеченные муж и жена, канир Андерс и канна Жозеф, надели друг другу на руки брачные браслеты.
        Я успела стереть с щеки трогательную слезинку, которая скатилась, когда склонившийся к другу Искандер шепнул тому что-то на ухо и молодой супруг, подхватив свою любимую на руки, под восторженные крики понес ее к выходу из собора.
        Посчитав, что это прекрасная возможность раствориться в толпе, избежав излишне настойчивой опеки лорда и леди Уэлри, я поторопилась исполнить свой план. Увы, он оказался неудачным.
        Не сделав еще и шага, я вдруг оказалась между четырьмя скайлами, а ко мне подходили еще двое. Пугаться я не спешила, одним из той пары был Искандер. И когда только все успевает?!
        - С кем имею честь… - холодно обратилась я ко второму. То, что он в этой компании главный, было видно невооруженным глазом.
        Искандер опустил ресницы, пряча взгляд. Если я правильно успела заметить, то в них был смех.
        - Кангор Синтар к вашим услугам, госпожа Таши, - чуть склонил он голову, представляясь.
        В первый момент почувствовала себя королевой, потом - опешила. Я не была сильна в дипломатических протоколах, но чувствовала, что напрашиваюсь на главное действующее лицо международного скандала.
        - Прошу меня простить… - замялась я, кляня и леди Джессику, которая просто не могла не знать про эту «незапланированную» встречу, и канира, явно участвовавшего в ее организации.
        Хорошо еще, моего визави эта ситуации скорее забавляла.
        - Обращайтесь ко мне кангор Синтар или господин Синтар, как вам удобнее. Я здесь с неофициальным визитом, так что обойдемся без лишней помпезности.
        Он согнул локоть, предлагая мне опереться на его руку, мне… ничего другого не оставалось.
        - Ваше внимание ко мне…
        Правитель скайлов коснулся затянутой в черную перчатку ладонью моей руки, прося прерваться, потом резким жестом потребовал, чтобы охрана отошла дальше. Только теперь я рассмотрела, что их было не четверо, а значительно больше. Все остальные весьма искусно растворились в толпе гостей.
        Что заинтересовало, Искандер тоже нас покинул.
        - Я хотел встретиться с вами, госпожа Таши…
        Я набралась смелости и перебила:
        - Раз уж мы обходимся без излишнего пиетета, то можете называть меня просто Таши.
        Опять легкий наклон головы, как согласие.
        - Хотел бы я просить вас о том же, но ведь вы откажетесь.
        - Это что-то значит? - заинтересовалась я. Впрочем, на ответ не сильно и рассчитывала, чувствовала подвох.
        - Слишком многое, - подтвердил он мои догадки, но вдаваться в подробности не стал. - Я хотел бы поблагодарить вас, Таши, - продолжил он, выдержав короткую паузу. - Даже не столько как кангор, сколько как скайл, которому дорога его жизнь.
        Я попыталась остановиться, несколько опешив от подобного заявления, но вынуждена была последовать за ним. Я была не в его весовой категории.
        - У меня такое чувство, что мне стоит дать клятву, что все услышанное останется между нами, - позволила я себе легкий сарказм. Продвигались мы к выходу, но явно не к тому, к которому следовали все остальные.
        Как ни странно, мои слова он воспринял всерьез.
        - Я не потребую ее от вас, Таши. Вы сами решите, стоит или нет делиться с кем-либо тем, что я скажу.
        - Звучит многообещающе, - прошептала я чуть слышно. И подумала, что, наверное, ему стоит сказать о связи, которую я никогда не отключаю. Вот только озвучить не успела, он это сделал за меня.
        - Нас глушат, если вы об этом. - И, опередив мой вопрос, добавил: - Вашим друзьям знать не стоит, для них вы сейчас в зоне сигнала.
        Я не стала его разочаровывать, просто сделала для себя заметку. Нужно было срочно разобраться с техникой скайлов.
        - Я уже теряюсь в догадках, кангор Синтар. Неужели все это, - я кивнула на наше окружение, - лишь ради того, чтобы высказать свою благодарность?
        - К сожалению, - мне показалось, что он тяжело вздохнул, - это обычные меры предосторожности. Кстати, для меня самого это - парадокс.
        - Парадокс? - повторила я машинально. Ничего необычного в охране правителя я не видела.
        Как оказалось, ошибалась.
        - Титул кангора означает самого сильного воина. Тогда возникает вопрос: если он самый сильный, то зачем ему столь многочисленное сопровождение?
        Я усмехнулась - пришедшая в голову мысль была оригинальной. Вот только воспроизводить ее я не собиралась. Кто его знает, понимает ли правитель скайлов шутки.
        Однако Синтар решил по-своему. Остановился, внимательно смотря на меня.
        Что ж… была не была.
        - Ну, если вас охранять нет необходимости, так, может, они охраняют от вас…
        Тот молчал пару мгновений, я даже дыхание задержала, как мышь перед удавом, потом кивнул, улыбнувшись уголками губ.
        - Действительно, так и получается. Вы позволите воспользоваться вашим предположением как аргументом на очередном заседании каниров?
        Я только пожала плечами:
        - Не думаю, что это их убедит, но почему бы не попробовать.
        Первым из собора вышел Искандер с двумя телохранителями, через минуту вернулся, кивнул, разрешая нам двигаться дальше. Вряд ли здесь кангору что-либо грозило, но, видно, права была Джесс, говоря, что не стоит подходить к скайлам со своим пониманием.
        Они были другими, с этим можно было только смириться.
        - Я бы хотел попросить у вас прощения за действия брата, - неожиданно произнес он, когда мы, спустившись со ступенек, вышли на пустынную аллею.
        - Брата? - не поняла я.
        - Искандер - мой младший брат. Он не должен был начинать ритуал, не объяснив его сути.
        - Это могло что-то изменить? - холодно уточнила я. Это была та тема, которую я не собиралась ни с кем обсуждать.
        - Могло, - уверенно и спокойно отреагировал он. - Этот ритуал проводится не только для тех, кто может стать возлюбленным или возлюбленной. Он просто позволяет узнать, насколько жестким должен быть контроль скайла в присутствии этого человека.
        - Мне кажется, ваш брат был с вами не совсем искренним, - возразила я ему, вспоминая жаркий шепот Искандера.
        - Он не мог быть со мной не искренним, - все так же бесстрастно отреагировал тот на мой выпад. - Но я понимаю, о чем именно вы говорите и не нахожу для него оправдания, кроме одного. Но сейчас речь не об этом.
        - А о чем же? - полюбопытствовала я, слегка сожалея, что кангор не сказал того, что я боялась, но желала услышать. Правду. Чтобы не тешить себя ложными надеждами или… поверить в то, что он меня любит.
        - Мне известно, что канир Искандер сказал о звании, которое вам присвоили моим указом.
        - Я посчитала это тактическим ходом, - призналась я, смущаясь. Кажется, до меня только сейчас начало доходить, с кем именно я разговариваю.
        Но тот словно и не заметил моего состояния.
        - Нет, Таши, это не был тактический ход. Вы просто многого не знаете о скайлах, чтобы оценить, что именно вы сделали для нашего народа и для меня. И я очень хотел бы ликвидировать этот пробел.
        - Это приглашение? - остановилась я. На этот раз он сделал то же самое.
        - Да! Приглашение, подкрепленное моими гарантиями вашей безопасности. Если вам будет спокойнее, то на время вашего пребывания в кангорате канир Искандер не покинет границ своих владений.
        Изящно! Интересно, он играл когда-нибудь в хатч? Судя по тому, что моему бывшему нанимателю эта игра известна, то - да.
        - Это будет бесчестно по отношению к нему, - понимая, что он практически загнал меня в угол, чуть слышно произнесла я.
        - Это станет для него хорошим уроком, - совершенно равнодушно парировал кангор.
        Возразить ему было трудно, но я сделала это, догадываясь, что именно ради этих слов и был затеян весь разговор.
        - Давайте считать, что я его уже простила.
        - Звучит как ваше согласие. - В его глазах я увидела удовлетворение сытого хищника.
        Впрочем, меня это нисколько не пугало. У каждого из нас была своя роль. Он свою сыграл до конца, добившись того, что ему было необходимо. Ну а я… я - проиграла.
        Но кто знал, не за этим ли проигрышем скрывалась моя победа.

* * *
        - Извините, но леди Таши больше не танцует! - Джессика очень ловко выхватила меня из рук очередного кавалера и потянула за собой.
        Я не смогла даже огрызнуться.
        Сначала разговор с Синтаром, который исчез сразу после него. Затем представление молодой чете, которая оказалась настолько рада знакомству со мной, что приглашала наведываться в гости. В тот же самый кангорат, куда меня настойчиво зазывал кангор. Потом…
        Потом были танцы, о которых так много рассказывала Джесс. В ее представлении это было что-то легкое, увлекательное, похожее на чудесный сон.
        Я бы назвала это кошмаром.
        Ее предсказание, что я буду пользоваться популярностью, полностью сбылось. Но чаще других мелькали лица двоих, явно взявших надо мной шефство.
        В тот момент, когда леди Уэлри вырвала меня из круга, я только что выбила себе право оказаться в объятиях кого-нибудь другого, кроме Игоря и Искандера.
        - Куда ты меня тащишь? - прошипела я, уже не в силах удерживать на лице добродушный оскал.
        Та в ответ только фыркнула.
        - Потом спасибо скажешь!
        Мне ничего не оставалось, как смириться. Против темперамента Джесс у меня не было действенного оружия. Насколько я успела понять, иногда перед ним пасовал и сам лорд Уэлри.
        Или делал вид, что пасовал.
        Пока добирались до моих покоев, а тянула она меня именно туда, я вспомнила об одной странности, что сначала не бросилась мне в глаза, а вот теперь вдруг показалась очень важной.
        Увы, спросить, куда делась сначала моя троица, а потом и парочка - капитан и канир, - я не успела. Мы уже пришли.
        - Переодевайся, - сунув мне в руки длинную белую рубаху, до этого лежавшую на диване, она толкнула она меня в сторону гардеробной. - И быстрее.
        - Это что? - вместо того чтобы молча исполнить ее просьбу, уточнила я.
        - Это? - удивленно переспросила Джесс. Потом закатила глаза и выдала: - Сама все увидишь.
        И я опять сдалась, надеясь, что мне это когда-нибудь зачтется.
        Когда вернулась обратно в гостиную, облаченная в белый балахон с разрезами от бедра, моя подруга уже тоже преобразилась. Ее наряд не был более скромным, чем мой, но смотрелся он… восхитительно. Не будь мне известно, сколько ей лет, не дала бы и двадцати.
        - Я знала, что тебе пойдет, - довольно фыркнула она. - Но твоя прическа меня смущает.
        Моя прическа… меня смущала с самого утра этого очень длинного дня. Мои и так от природы вьющиеся волосы завивали в еще более тугие спиральки, начесывали, укладывали, утыкали шпильками, украшенными камнями.
        Леди Уэлри сказала, что получилось просто замечательно, и была очень удивлена, когда я ляпнула, что предпочла бы очередной заказ тысяч на двести, чем пережить еще раз подобную пытку.
        Что делать, у нас с ней оказались несколько разные взгляды на жизнь.
        И вот теперь та же самая прическа ее совершенно не устраивала.
        - Давай-ка сделаем вот так… - многообещающе произнесла она и слегка двинула рукой.
        А ведь я уже почти забыла, что она называла себя ведьмой.
        Все шпильки, заколки, цветочки и ленты, что удерживали сооружение из моих волос, повинуясь ее жесту, упали на пол.
        Так просто…
        - Пойдем босиком? - уточнила я, сделав вид, что демонстрация ее способностей меня нисколько не удивила. Ну, подумаешь… одним движением полностью разобрать всю прическу и даже избавить волосы от блесток, которыми меня щедро осыпали, закрепив прическу.
        - Ой! - всплеснула она руками. - Я и забыла.
        Я ей так и поверила…
        Но собственное чувство тут же забылось, когда у моих ног появились маленькие тапочки с длинными лентами.
        - Это что? - заставляя себя оставаться спокойной, спросила я.
        - Последний писк ведьмовской моды, - улыбнулась она мне, надевая такие же. Ленты уже самостоятельно обмотались вокруг ее голеней, завязавшись игривыми бантиками. - Ну же, нас уже ждут.
        Понимая, что спорить бесполезно, я подчинилась. Мысль о том, что это все скоро закончится, успокаивала, но не очень. До этого дня нужно было еще дожить.
        - Ну и куда теперь? - проворчала я, когда мы вышли в парк. Ночь была теплой, но не для наших нарядов.
        - Скоро узнаешь, - проворковала она, продолжая тянуть меня за руку. А ведь внешне такая хрупкая…
        - Джесс, - решила я воспользоваться возможностью и кое-что разузнать об этом мире, - а Новая Земля - в секторе скайлов?
        Она не остановилась, только фыркнула, усмехнувшись.
        - Умеешь ты делать правильные выводы.
        - Я буду молчать, - продолжила я, убеждая и ее и себя.
        - Конечно, будешь, - как-то очень многообещающе произнесла она, но тут же меня успокоила: - Во-первых, тебе никто не поверит, а во-вторых… - она на секунду задумалась, напугав меня этой короткой паузой, - ты уже взрослая девочка, чтобы знать цену некоторым словам.
        Вздохнув с облегчением, я посчитала, что раз уж она начала отвечать на мои вопросы, то грех этим не воспользоваться.
        - А зачем вы скайлам?
        Вот теперь она притормозила. Посмотрела на меня, как на диковинку.
        - Как думаешь, кто был первооткрывателем Новой Земли?
        Я только пожала плечами. Слишком мало информации для подобных выводов.
        - Один из пропавших экипажей дальней разведки, - ответила она и вновь направилась к дальнему концу парка. - Тогда этот край Галактики был совершенно не изучен. Никто из них не знал, как их сюда занесло и что им делать дальше. Если бы не скайлы, ту горстку авантюристов навсегда вычеркнули бы из списков, как без вести пропавших. А так назвали колонизаторами.
        - И они не захотели вернуться домой? - удивилась я.
        - Кто-то захотел, кто-то - нет, - пожала она плечами. - Некоторые перевезли сюда семьи, опять же с помощью скайлов.
        - Но почему они не вступают в контакт с остальными?
        Спросила, но тут же поняла, что поторопилась. Это был мир-утопия, мир-сказка. Думаю, здесь не столько жили постоянно, сколько… Эта мысль была настолько неожиданной, что я даже присвистнула, заставив засмеяться Джесс.
        - Да, ты права. - А ведь я ей еще ничего не сказала. - И - не права. Кто-то живет здесь постоянно, решив, что именно тут его дом, кто-то приезжает погостить, отдохнуть от внешней суеты. Но всех нас объединяет одно.
        - Ведьмы и колдуны? - с легкой насмешкой уточнила я.
        Она улыбнулась и поправила:
        - Некоторые не совсем обычные способности.
        Я только кивнула, понимая, что другого ответа не дождусь.
        - И куда теперь? - поинтересовалась я, когда мы уперлись в ограду.
        Было довольно светло, на небе ярким пятном выделялась круглая луна, добавляя сходства с моей родной планетой. Зыбкие тени создавали загадочный антураж, намекая на тайны, каждая из которых может стать смертельной. Порывы ветра, заставлявшие скрипеть старые деревья и трепетать листья, добавляли в эту пьесу музыкального сопровождения.
        Но, похоже, все это смотрелось драматично только для меня. Джесс выглядела совершенно спокойной.
        - А вот сюда! - коснулась она металлического цветка в ограде.
        От неожиданности я даже отступила на шаг назад. Черный провал в золотистом сиянии напоминал…
        - Это же телепортационная установка!
        - А ты что думала, - довольно заулыбалась она, - мы все по старинке, на метлах?
        - Ничего я не думала, - пробурчала я, вслед за ней ступая в клубящееся марево. Было не по себе, но не показывать же ей, что я боюсь.
        - Что же вы так долго?! - бросился к нам лорд Уэлри, когда мы вышли на освещенном светом огромных костров поле.
        Где-то неподалеку чуть слышно пела река, у нас за спиной темным пятном выделялась рощица.
        - Да вот, юную ведьмочку пугала, - фыркнула Джесс, кинувшись ему на шею.
        Я отвела взгляд. Не потому, что такое откровенное проявление чувств меня смутило. Просто не ожидала увидела Данкина в простых холщовых штанах и рубашке нараспашку, не скрывающей его великолепной мускулатуры.
        - А ты, кажется, уже не справлялся? - продолжила она, прервав долгий поцелуй.
        - С ними справишься, - добродушно проворчал он. - Вот ведь ненасытные…
        - Только не говори, - шутливо нахмурилась Джесс, - что эти проказницы решили и с тобой поиграть?
        Тот только замахал руками.
        - На мое счастье, тут и без меня есть кого околдовать. - И тут же повернулся ко мне: - Таши, прекрасно выглядишь.
        - Спасибо, - пробурчала я. Кое-что я уже начала понимать, но только… кое-что. - Мои тоже здесь?
        - А как же! - улыбнулась Джесс. - Здесь все незамужние барышни и не обремененные семьей мужчины. Это ведь ночь любви!
        - А вы?! - слегка съязвила я, намекая на их явно женатое состояние.
        - Кто-то же должен за вами приглядывать, - с милой улыбкой ответила мне моя нанимательница и потянула мужа в сторону центрального костра. И лишь отойдя на несколько шагов, оглянулась: - Веселись, девочка! Эта ночь коротка, но она - наша. Не потеряй из нее ни одного мгновения. И… не жалей ни о чем!
        Хорошее напутствие. Многообещающее.

* * *
        - Красавица, не меня ищешь? - подскочил ко мне чернявый парень и, не дождавшись ответа, прихватил за руку и потащил в круг.
        Я хотела вырваться, но отовсюду доносился смех, громкие голоса, песни… Да и сам воздух пьянил, заставляя забыть обо всем, что осталось за гранями этого сумасшествия.
        Везде девушки в таких же нарядах, что и у меня. С распущенными волосами, венками на голове, с маленькими букетиками в руках.
        Мужчины, разгоряченные плясками и шутливой борьбой, с пылающими, восхищенными взглядами…
        - А вот и ты! - подхватил меня кто-то, подбрасывая в воздух. Только вновь оказавшись на земле, я узнала Дарила. Шального, взъерошенного, с вплетенным в тонкую косичку на виске цветком. - Пойдем, там сейчас ребята будут соревноваться.
        Сказать что-нибудь в ответ он мне не дал. Поднял на руки и, рассказывая на ухо, какие здесь заводные барышни, понес к костру.
        Я попыталась вырваться - платье задралось, открывая ноги, но он этого словно и не замечал. Подойдя ближе, свистнул - удивительно, но его услышали. Чьи-то крепкие руки забрали меня у демона, передали дальше, потом опустили на укрытое рубашкой бревно. Чьей именно, я сообразила, как только рядом пристроился Искандер. С обнаженным торсом.
        Лучше бы он этого не делал. Все, что дремало во мне до этого мгновения, вдруг проснулось разом, сметая убеждение, что со скайлами лучше не связываться.
        - Продолжим? - раздалось неподалеку.
        По голосу я узнала Игоря. Тот сидел чуть в стороне, окруженный ватагой юных дев, не сводящих с него восхищенных взглядов.
        - Конечно! - усмехнулся Искандер и, наклонившись ко мне, спросил: - Ты за кого?
        - А что здесь происходит? - шепотом спросила я, машинально беря поданную мне кем-то сбоку кружку.
        - Конкурс менестрелей, - усмехнулся он, почти касаясь губами уха.
        - И кто побеждает, - лишь бы что-нибудь сказать, пробормотала я. Потом сделала глоток, хоть слегка смочить мгновенно пересохшее горло. Обжигающая жидкость опалила язык, лавой скользнула в глотку.
        Шаре!
        Возмутиться я не успела. Игорь, поднявшись, босой и со съехавшей с одного плеча рубашкой, начал свой стихотворный рассказ:
        Король, женившись, разделить решил заботы.
        Себе взял важные дела - пиры, охоту,
        А остальные нерешенные задачи
        Он уступил своей супруге новобрачной,
        Хотя задач неразрешенных было много:
        В лесу разбойник и в колдобинах дорога,
        А казначей удрал с казною за границу -
        С портным и булочником нечем расплатиться.
        У него за спиной дружно засмеялись. И только после этого я заметила в той компании еще два знакомых лица: Андерса и Жосси. Кажется, они болели за Таласки.
        А тот, чуть склонив голову в сторону молодой четы, продолжил. С выражением и в лицах.
        Взялась за дело королева энергично:
        Корону в банке заложила заграничном,
        И за работу заплатив совсем немного,
        Она дракона наняла чинить дорогу.
        Дракон с дорогами расправился так быстро,
        Что не успели сосчитать до трех министры.
        А до пяти пока считали ротозеи,
        В страну, укрывшую мерзавца-казначея,
        Она отправилась и вечером воскресным,
        Там тайно встретилася с государем местным.
        Наедине, хотя придворный этикет
        Никак не допускал подобный tete-a-tete.
        Опять смешки, но теперь уже с нашей стороны. Вот только мне не до смеха, рука Искандера все увереннее ведет себя на моей талии, придвигая меня ближе к горячему телу.
        Мне бы оттолкнуть, отстраниться, но его запах уже мутит разум, а среди немногих разумных мыслей бьется одна: «Одна ночь… Только одна ночь…»
        На подмогу приходит Таласки, вдруг оказавшийся рядом. Он останавливается напротив, опускается передо мной на одно колено, сделав короткую паузу, нежно целует мою ладонь, вызвав у скайла недовольный взгляд, и, поднявшись, декламирует дальше:
        Она домой вернулась с мирным договором,
        С казною полною и казначеем-вором,
        Но королю, который гнался за оленем,
        Враз доложили о супружеской измене.
        Король, взбешенный тем, что прервана охота,
        Вдруг обнаружил, что министры без работы,
        Что все дела уже улажены и даже
        Разбойник схвачен наконец дворцовой стражей.
        Король тогда созвал гостей со всей округи,
        Чтоб поведенье обсудить своей супруги.
        И, отодвинув все дела на выходные,
        К нему приехали соседи и родные.
        Они постановили дружно: быть не может
        Претензий к королеве никаких, и все же…
        Пренебрежение делами государства -
        Болезнь опасная. Есть верное лекарство,
        Для тех, кто занят лишь едой, питьем и спортом.
        Король-бездельник стал с тех пор простым консортом[Наталия Фейгина. Брак по-королевски.] .
        Шутливо поклонившись во все стороны, под бурные аплодисменты и крики он вернулся на свое место. Прежде чем сесть на расстеленное покрывало, повел раскрытой ладонью, передавая эстафету Искандеру.
        - Пожелаешь мне удачи? - обернулся тот ко мне.
        - Желаю! - пробормотала я, заставляя себя не смотреть на его губы. Такие близкие, такие манящие.
        Ему такого пожелания оказалось мало. Он поднялся, утягивая меня за собой и, нисколько не смущаясь присутствием поблизости моего экипажа, крепко поцеловал.
        Мое сердце зашлось, руки-предательницы обвились вокруг его шеи, прижимая меня к нему крепче.
        Кажется, вокруг кричали, подбадривая, кто-то считал, кто-то смеялся…
        Мне было все равно. Во всем мире существовали сейчас только он и… я. Все остальное было иллюзией.
        - Спасибо! - шепнул он, отрываясь. - Теперь я тебя никуда не отпущу. Ты - моя.
        И я, понимая, что буду корить себя за это, так же тихо ответила: «Твоя!» - и оттолкнула.
        Он не оглянулся, когда шел к костру, но я чувствовала, что все его мысли сейчас были только обо мне.
        - Ну, ты даешь! - восторженно заявил Дарил, пристраиваясь рядом. Только его мне сейчас не хватало. - Не пожалеешь?
        В его словах была доля истины, но думать об этом мне не хотелось.
        - Это будет завтра, - заверила я его, получив в ответ понимающую улыбку. - А ты чего здесь, а не там? - Я кивнула в сторону других костров, где тоже пели и танцевали.
        - Небольшая передышка, - успокоил меня демон. - Да и не хочу составлять конкуренцию Тарасу и Костасу. Пусть пока повеселятся.
        Я хотела сказать, что мне импонирует его самоуверенность, но не успела. Искандер ладонью зачесал волосы назад и, приняв царственную позу, начал свой раунд.
        Держава процветает. Все налоги,
        Вплоть до полтины собраны в казну.
        Устроен быт. Устроены дороги.
        И контрабанда ввозится в страну
        Лишь с дозволенья пограничной стражи
        (Прево немного на руку нечист -
        Берёт щенками… Но и это даже
        Не портит ежедневный лист
        На имя высочайшее доклада).
        Он выдержал драматическую паузу, обвел всех тяжелым взглядом, словно выискивая того самого прево, который берет щенками. Получилось настолько правдоподобно, что я даже слегка съежилась, ощутив исходящее от него напряжение. Но вот он глубоко вздохнул и, сменив тон на более радостный, продолжил:
        И процветанью радоваться надо;
        И одобрять и голосом, и жестом
        Курс политический… Но вот глава семейства,
        От Бога Их Величество король,
        Вернувшись неожиданно домой,
        После нелегкой пафорсной охоты,
        Снимая запылённые ботфорты,
        Спросил жену:
        - Что слышно в королевстве?
        - У нас вот прибавление в семействе…
        И опять мгновение тишины, во время которого он преображается. В его взгляде пылает едва сдерживаемая ярость. Он - в гневе! И даже огонь за его спиной откликается на эмоции скайла треском и россыпью искр.
        - Ужель? - король слегка перекосился
        (Он года два в охоте да в пирах
        По дальним замкам находился,
        А тут вдруг столь нежданный реприманд -
        Естественно, король слегка не рад…)
        Вы думаете, «сон златой» державы
        И царствованья «лежа на боку»
        Комфорт привычный удержали
        От крайних мер его? Мерси боку,
        Вам, господа, за праведные мысли!
        Советчики все тут же скисли,
        Соседи на границах карантин
        Ввели (ну, так, на всякий случай),
        А королеву на возке трясучем
        На брег морской… Ее (а равно и приплод),
        Тайком спустили в бездну вод…
        Король-охотник мыслил так:
        «Предпочитаю я бардак
        В стране, а не в опочивальне…»
        Мы даже замерли, когда он, демонстрируя грусть и смирение и опустив голову, закончил:
        Мораль истории печальной:
        Какой король ни разгильдяй,
        А все ж в супружескую спальню
        Кого попало не пускай!
        Смеяться никому не хотелось. И хотя было понятно, что поединок шутливый, после этих слов остался тяжелый осадок.
        Но, как оказалась, точка в представлении еще не была поставлена. И Искандер, залихватски тряхнув головой, продолжил, под переходящий в стоны смех:
        Что дальше было? Море, бочка,
        Под боком - маленькая дочка,
        Пустынный берег, чайки, коршун,
        Спасенье колдуна и «Порше»,
        А может быть, и «Мерседес»,
        Дворец на острове, и снова
        Опочивальня… Рать готова
        Сражаться за ее права…
        Мораль сей сказки такова:
        Король, в каком бы ни был гневе,
        Дерзить не должен королеве![Вит. Балашов. Королевский брак.]
        Я бросилась к нему первой. Искандер подхватил меня, держа одной рукой, другой пожимал протянутые к нему ладони, кому-то улыбался, кивал, смеялся взахлеб, целовал меня в висок, продолжая продираться через окружившую его толпу.
        Странно, но, несмотря на множество лиц вокруг, я увидела, как с грустью смотрит на меня Дарил, словно догадываясь, что уже утром я буду сожалеть о своем решении, как перемигиваются лорд и леди Уэлри, разгоряченные, растрепанные и счастливые, как… хмурится Игорь.
        Но проходит миг, и в его глазах я вижу решимость, а губы шепчут неслышимое. Но я понимаю, что именно он произнес: «Это еще не конец».
        В ответ качнула головой. Мое сердце отдано другому, этого не изменить.
        Я не знала, что будет завтра, я не верила, что эта ночь навсегда свяжет наши жизни, я не забыла, что он - канир, старший в роду, а я - капитан перевозчика, почти изгой, но… сейчас это все не имело никакого значения.
        И потому я не оттолкнула скайла, когда он опустил меня на теплый песок у самой воды.
        Лишь искала его губы, когда его ладони блуждали по моему телу, заставляя извиваться, требовать ласки, огня, безрассудства.
        Лишь шепнула «Да» в ответ на безмолвный вопрос в его глазах, лишь кричала его имя, когда перед нами открылась вечность.
        Если тому сну предстоит сбыться, пусть последнее, что я вспомню в своей жизни, будет эта ночь.
        Наша с ним безумная ночь.

* * *
        - Ты за ней следишь? - не дождавшись ответа на свой предыдущий вопрос, спросил Таласки у стоящего у обзорного экрана в своей капитанской каюте Искандера.
        Тот медленно обернулся.
        - Тебе не говорили, что ты излишне любопытен?
        - Это намек, предупреждение или ты так витиевато решил подтвердить то, о чем я и так догадался? - усмехнулся Игорь, вот только взгляд его был… многообещающе спокойным.
        Таши не встала между ними, скорее уж добавила остроты их взаимоотношениям. Женщина женщиной, а служба…
        Впрочем, сам Таласки понимал, что глубокого чувства к дочери генерала он не испытывал.
        Был увлечен - да, и даже очень. Таких, с одной стороны противоречивых, с другой - цельных, среди его прекрасных дам Игорю еще встречать не доводилось. То ли не там искал, то ли… просто не искал. Не до них ему было последние лет так… пятнадцать.
        Монахом не жил, но о серьезных чувствах не думал.
        А вот встретил Таши и задумался. О ней или нет, еще не знал, но пустоту от прошлой легкомысленности ощущал.
        А теперь к этому добавилось еще и соперничество… Отказываться от такого подарка судьбы он не собирался.
        - Реши сам, - отозвался канир. - И передай генералу…
        - Я ничего ему передавать не буду, - совершенно иным тоном произнес капитан. - Мой визит сюда является неофициальным.
        - Ты сам-то себе веришь? - даже не усмехнулся Искандер. - Кажется, мы с тобой уже говорили об этом.
        Игорь помолчал, потом кивнул, явно своим мыслям, и заметил, с долей ехидного превосходства:
        - Орлов не отдаст тебе свою дочь. Об этом мы тоже говорили.
        Взгляд скайла стал холодным, но Таласки лишь чуть поморщился да передернул плечами, словно стряхивая с себя тяжесть. Искандер на мгновение прикрыл глаза, разрывая ментальную связь, потом удовлетворенно улыбнулся. Игорь научился закрываться от его воздействия. Канира успехи друга радовали, находиться рядом с людьми ему было тяжело.
        А память, словно опровергая, вновь напомнила о той ночи. О горячих, влажных губах, с которых срывались сладостные стоны, о теле, гибком, податливом, желанном.
        Ночь даровала, день… отнял.
        Настаивать он не стал, ей нужно было время. Все, что он мог, - быть поблизости.
        - Мои возможности ограниченны. Я не могу одновременно прикрывать ее и Шорна.
        На лице Игоря появилось удовлетворение:
        - Вы уже начали создавать сеть?
        Таласки догадывался, что скайлы не просто так настаивали именно на своем плане борьбы с вольными. Похоже, они просто озвучили то, что уже реализовывали. До того момента в одиночку, на встрече же на Таркане просто искали союзников. Орлов с его мнением согласился.
        И вот теперь Искандер, не без приказа, естественно, подтвердил догадки. Это значило… Это так много значило, что у Игоря просто дух захватывало.
        Видно, не зря Джесс продолжала называть его мальчишкой.
        - Артур не знает о своей роли, - слегка охладил восторг Таласки канир.
        - Ну еще бы! - Игорь резко поднялся с кресла, в котором сидел. - Так вся эта шумиха вокруг его базы - твоя работа?
        Искандер недовольно поморщился, но ответил:
        - Скажем так, мы не стали ей препятствовать.
        - Подставив ее под Шахина и его свору, - закончил за него Игорь, хитровато улыбаясь. - Как думаешь, что она скажет, когда узнает?
        - А что она скажет, когда ей станет известно, что этот контракт - твоя затея? - легко парировал Искандер.
        - Не моя, - усмехнулся Таласки. - Джессика сама решила вернуть блудную дочь в лоно семьи.
        - И как-то резко передумала, - сыронизировал канир. - С чего бы это?
        - Она - ведьма, - равнодушно отреагировал на выпад скайла Игорь. Думал он уже совершенно об ином. Но закончил: - Не мне судить о ее решениях.
        Искандер ощутил эту перемену.
        - Ты же сам видишь, она не готова вернуться. Не говоря уже о том, чтобы работать на службу.
        Игорь вздохнул и… кивнул.
        - Вижу. Но ты попробуй объясни это отцу, для которого каждая секунда - ожидание последнего известия!
        Искандер хотел сказать, что ему бы кто объяснил, куда девается его выдержка, когда речь заходит о ней, но не стал. С собой он сам справится.
        - Если ты не будешь мне мешать, я попробую убедить ее встретиться с ним.
        - Вот как? - насмешливо приподнял бровь Игорь. - Считаешь, что она уже у тебя в руках?
        - Не считаю, - холодно отрезал Искандер. Ему неприятна была даже мысль о возможном насилии над Таши. Она сама должна прийти к нему. Как уже пришла… однажды. - Но все, что связано с Союзом, ее сейчас отпугнет.
        - Хорошо, - после недолгого молчания согласился Таласки. Он и сам понимал, что надежды Орлова все еще беспочвенны. И дело было не в той застарелой обиде. Наташа уже давно пережила мнимое предательство отца, простила его. Просто видимость свободы, возможность самостоятельно принимать решения, друзья, которых она обрела, значили для нее настолько много, что перевешивали то прошлое, которое у нее было. Прав канир был и в другом. Последняя операция насторожила Таши, заставила остерегаться всего, что связано с бывшей родиной. Пока что с этим приходилось считаться. Пока что… - Я попытаюсь прикрыть тебя с Шорном. Но только после того, как доложусь генералу. Как думаешь, время у нас еще есть?
        - Думаю, что мы уже опоздали. - И, поймав удивленный взгляд Таласки, добавил: - Артур знает, когда «Зверь» должен вернуться на Гордон. Он начнет действовать раньше.
        - И что будем делать? - Игорь не был склонен паниковать, но… в том, что когда-то схематично обсуждали генерал Орлов, канир Искандер и он, как посредник между Союзом и скайлами, база Шорна играла довольно важную роль. Правда, тот об этом все еще не знал. По крайней мере, Игорь так предполагал.
        - Я - работать, - равнодушно заметил Искандер, активируя планшет. - А ты - присматривать за Таши, пока я буду несколько занят. И только попробуй…
        Он не договорил, но Игорь, догадавшись о смысле предупреждения, криво усмехнулся.
        - А вот тут будет выбирать она сама. - Он отошел к двери, но прежде чем открыть ее, обернулся к Искандеру. - Мы друзья, но в этом - каждый по себе. И если у меня будет хоть шанс, я его не упущу.
        Ответа он дожидаться не стал, просто вышел в коридор. Потому и не видел, как Искандер, грустно усмехнувшись, ввел в систему приказ на изменение курса.
        Скайлу оставалось лишь надеяться, что он успеет вернуться на Гордон до того, как Шахин подберется к Таши совсем близко.

* * *
        - Так зачем все-таки куклы? - вместо обычного пожелания обращаться, если вдруг понадобится наша помощь, спросила я у леди Джессики, прежде чем они с мужем покинули борт «Зверя».
        Игорь исчез первым, пожелав всем удачи и взяв с меня обещание, что я буду очень осторожна.
        Я пообещала. Чего не сделаешь, лишь бы отвязаться.
        Несмотря на мои опасения, последние двадцать дней контракта прошли довольно мирно. Большую часть времени я проводила в своей каюте, изучала информацию, которой меня щедро снабжал Костас. Пока мы гостили на Новой Земле, он успел соскучиться по своей виртуальной реальности и потому, как только появилась возможность, нырнул туда, отказываясь возвращаться обратно.
        Так что у меня было над чем поразмышлять. У вольных давно назревал раскол. На смену старым капитанам, привыкшим к своим правилам, в которых жестокость четко соразмерялась с необходимостью, шли молодые. Рвущиеся не столько к власти, сколько к громкой славе.
        Рамками морали они себя не ограничивали.
        К старой гвардии, что было для меня совсем неудивительно, примкнул когда-то и Артур. Лидером новой был Шахин. Если Тадеус был прав - а он был всегда прав, когда дело касалось драчки, - то вот-вот должна была состояться очередная, но, возможно, далеко не последняя их битва.
        И мне оставалось только верить, что судьба и мои безмолвные молитвы сделают свое дело и сохранят Шорна для меня.
        Таласки тоже редко появлялся где-нибудь, кроме кают-компании. Когда мы, неожиданно для нас обоих, встречались, смотрел с грустью, но заговорить даже не пытался. Кивал, проходил мимо, иногда оглядывался, пристально смотря вслед. И молчал. Сначала меня это нервировало, потом привыкла. Но тоска в его живых глазах заставляла чувствовать вину. За то, в чем я не была виновата.
        То, что он стал невольным свидетелем моего прощального разговора с Искандером, было случайностью. Нелепой, но болезненной. Канир ни на чем не настаивал, ни о чем не просил, будто ощущая, что даже не слово, намек может стать для нас обоих роковым.
        Мое сердце тянулось к нему, но мы были слишком разными, чтобы рассчитывать на чудо.
        Это было мое мнение, он… его принял. От этого хотелось выть, оправдывая все, что когда-либо говорилось о пресловутой женской логике, но я вновь и вновь заставляла себя поверить, что так будет лучше. Для нас обоих.
        Вот после этого Игорь и решил пойти ва-банк, посчитав, что если я отказала одному, то вполне могу ответить согласием другому. Не знаю, что заставило его так думать, но спас его Дарил, отиравшийся поблизости. Тот за семь лет успел меня изучить настолько хорошо, что знал - иногда мне лучше просто не попадаться на глаза. Он-то и увел Таласки, избавляя и его и себя от больших проблем. Аварийных тренировок я уже давно не проводила.
        - А ты еще не поняла? - улыбнулась она мне.
        С Джессикой мы еще несколько раз баловались ликером. Не со столь драматическими последствиями, как в первый раз, но успевая дойти до той кондиции, когда запретных тем больше не существует.
        В один из таких моментов я и рассказала ей о себе и отце.
        Вокруг меня было так много сильных мужчин, что я просто вынуждена была изгонять из себя малейшую слабость. Чтобы быть достойной их, чтобы каждый из них с гордостью произносил мое имя, как друга, как того, на кого он мог положиться.
        С ней я могла быть просто девчонкой. Глупой, многого не понимающей, совершающей ошибки, после которых только и остается приползти к единственному существу, способному тебя понять и утешить.
        Она не была мне матерью, но она была ею для других девчонок, в чем-то похожих на меня. Это делало нас ближе.
        - Нет, - мотнула я головой. Я знала, зачем они были нужны, вот только ей признаваться не собиралась. Это тоже была игра, ее нужно было довести до конца.
        - Глупая ты еще, - добродушно хмыкнула она. - Все тебе объяснять надо.
        Я сделала вид, что смутилась, но тут же кивнула, соглашаясь.
        - Ты же видела, какие мы с Данкином разные, - совершенно серьезно произнесла она, несколько удивив меня таким признанием. - Он - холоден, как лед, я - огонь, не могу усидеть на месте. Нас свела вместе любовь, но вряд ли бы она смогла удержать нас так долго.
        Мы стояли одни. Я и она. Лорд, в сопровождении Дарила, дожидался супругу в каре. Тарас, который был на вахте, проявил скромность и отправился в рубку.
        - Но вы кажетесь…
        Она не дала мне закончить.
        - Лишь кажемся, Таши. Мы так и остались: он - колдун, я - ведьма. Но зато теперь мы знаем, что быть разными - не означает невозможность найти то общее, что сделает из двоих целое. Сначала это была цель, потом дети, внуки, правнуки. Все переплелось настолько, что уже не разорвать. Но ведь когда-то было совсем иначе. И эти куклы постоянное напоминание. А еще… они исполняют желания. Потому что первое, которое я загадала, все еще сбывается.
        - Это намек на меня и Искандера?
        Она усмехнулась.
        - Это просто намек. - И даже не сделав паузы, неожиданно продолжила: - А с отцом встреться. Не оставляй его с тем чувством вины, что его гложет.
        Удивительно, но сказала она это только сейчас. Тогда же просто выслушала. Не пытаясь посочувствовать, объяснить, подсказать. Просто молчаливый свидетель исповеди.
        Как ни странно, но даже от этого мне стало легче.
        - Я буду рада увидеть тебя еще.
        Это было самое малое, что я могла ей сказать. Не рассказать же, что сканеры Костаса поведали мне совершенно иную версию об этих двух куклах.
        Если он не ошибся, а это вряд ли, то внутри них на Землю возвращалось грамм четыреста туарона - редчайшего в галактике кристалла, который использовался в новейших навигационных системах.
        И мне было все равно, известно ли об этом скайлам и не является ли это просто частью договоренности о сотрудничестве между ними и Союзом. В дела политики я лезть не собиралась.
        Кар уже давно покинул стояночную зону, а я все продолжала смотреть ему вслед.
        Этой женщине удалось сделать то, что не сумели прошедшие годы. Я вспомнила все глупые слова, которые бросала в лицо отцу, свое сумасбродство. Совершенно по-иному оценивала собственные поступки.
        Имей я возможность что-либо изменить… Такой возможности я не имела.
        - Капитан, - вывел меня из задумчивости голос Тараса, - тебя вызывает Тосор.
        - Передай ему, - отозвалась я, - что у меня заслуженный отдых.
        - Я так и сказал, - фыркнул ангел. - Но он говорит, что у него есть для тебя кое-что интересное. Причем очень срочно.
        В принципе, посредник был прав, вызывая меня именно сейчас. Лучшее средство от хандры - новый контракт. Жаль только, что с Тадеусом перекинуться словечком не успела. Слишком быстро меня выловил Тосор.
        - Скажи, что скоро буду. И подготовь второй кар.
        Тот замолчал на мгновение, потом уточнил:
        - Готовить сейчас или ты дождешься Дарила?
        Я усмехнулась. А то он не знал…
        - Готовь сейчас. Не стоит демону срывать свидание, он потом будет очень недоволен.
        - Понял. Предупрежу Стаса.
        Я спорить не стала. Отправляться к посреднику совсем уж одной было верхом безрассудства. Стас, конечно, не демон, но как защита для тыла вполне сойдет.
        Через полчаса, переодевшись в менее заметный наряд и вооружившись до зубов, я покинула космопорт. Несмотря на недавнее прощание, настроение было великолепным. Шальным.
        Я понимала, насколько опасно подобное состояние, когда чувства затмевают разум, когда расшалившиеся эмоции не позволяют здраво воспринимать происходящее. Но даже это понимание было каким-то далеким.
        Стас, как всегда, оставил кар на стоянке. Вслед за мной вошел в ничем не примечательное здание, на первом этаже которого расположилась лавка с сувенирами со всех концов галактики - прикрытие для совершенно иной деятельности посредника.
        Дарил обычно провожал меня до кабинета, спрятанного за чередой витрин. Каждая из них могла при необходимости стать неприступной преградой, давая время Тосору покинуть опасную зону через другой выход. Стаса же я попросила остаться в зале. Это была старая договоренность - он общается только со мной или демоном.
        Помощник поднялся навстречу. Благодаря системам слежения он уже давно знал о моем появлении. Как всегда, подошел к двери, чтобы открыть ее для меня.
        Все было привычно, ничего не выбивалось из сотканного годами сотрудничества ритуала. Вот только сердце дрогнуло, словно пытаясь о чем-то предупредить.
        Мне бы остановиться, поймав тень напряжения во взгляде застывшего у двери люценианца, но я только улыбнулась, радуясь, что можно будет хоть на время забыться в новом контракте.
        Мне бы удивиться, что вместо знакомого бурчания себе под нос, давно ставшего поводом для множества шуток среди нашей братии, Тосор встретил меня лишь приглашающим жестом.
        Но когда я поняла, что здесь не все чисто, было уже поздно что-либо предпринимать.
        Достать оружие я не успела.
        История 4
        Айо
        С трудом разлепив слипшиеся от гноя и песка ресницы, я поторопилась вновь зажмурить глаза. Стоящее в зените солнце светило немилосердно.
        Мысль о том, что лучше бы я сдохла, не приходя в себя, стала лучшей иллюстрацией к моему плачевному состоянию. Будь у меня термокостюм, вода, передатчик… а еще лучше, корабль и экипаж к нему в придачу…
        Ничего этого у меня не было.
        Наверное, это был закономерный итог моей поразительной везучести, которая сопутствовала мне последние семь лет. Наверное, чаша терпения небесных покровителей, с ужасом взирающих на мое безрассудство, уже давно переполнилась. Наверное, пришло время отвечать за собственный эгоизм, благодаря которому между мной и отцом была не только пропасть непонимания, но и противостояние Галактического Союза и вольницы.
        Наверное. Вот только это нисколько не мешало мне желать жить.
        - Дарил, демоны тебя задери! Где ты шаришься, когда ты так нужен! - Я хотела закричать, но вместо этого произнесла шепотом. Кричи не кричи, никого, кроме каких-то мелких тварюшек, посматривающих на меня с явно гастрономическим интересом, вокруг не было.
        Грустно и… до безобразия жаль себя. Щедрости Шахина хватило лишь на то, чтобы не отдать меня своим парням в качестве развлечения. Избивал меня, требуя исповеди, он сам. Сначала даже лицо не трогал, но потом, когда понял, что ответов не дождется, совсем озверел. Ладно еще не насиловал, сказал, что не в его вкусе.
        Правда, сейчас я не знала, радоваться этому или нет. Используй он меня как бабу, может, и прожила бы подольше, увеличивая свои шансы на чудо.
        Теперь же…
        Я заставила себя открыть заплывшие глаза, ощутив рядом с собой движение. Песок прекрасно передавал вибрацию. Попыталась приподнять голову, чтобы увидеть того, кто склонялся ко мне, но…
        Луч парализатора заставил зайтись в немом крике, прежде чем провалиться в черную бездну, ставшую для меня спасением…
        Первое, что почувствовала, возвращаясь из беспамятства, - жуткий зуд. Попытка шевельнуть рукой, чтобы избавиться от раздражающего ощущения, ни к чему не привела. Руки зафиксированы, ноги, как тут же выяснилось, - тоже.
        - Я сейчас сменю режим. - В поле моего зрения на мгновение появилось лицо, показавшееся знакомым.
        Но сейчас даже эта новость ничто по сравнению с тем, как жжет, чешется и покалывает кожа.
        - Как теперь? - Мужчина возник снова, и лишь теперь я заметила, что свет, только что бывший ярко-оранжевым, сменился на холодновато-голубой. И действительно, стало легче.
        Теперь я могла сказать и где я, и что со мной происходит. Капсула с регенерирующим гелем. Довольно дорогая штука, но действенная. Артур меня…
        Воспоминания словно и ждали этого момента, навалились лавиной, тяжестью сдавив грудь.
        - Тебе не стоит волноваться, - тут же откликнулся люценианец (узор на коже из едва видимых кругов не оставлял сомнений в его расе). - Я сейчас позову капитана, он все объяснит.
        То ли капитан был где-то поблизости, то ли время для меня текло иначе, но не успела я еще кивнуть, как к первому голосу добавился еще один.
        - Как она?
        Ивар?! Вот так встреча… Значит, я его не убила. На душе стало легче, его смерть меня не радовала, но предчувствие напомнило о мстительном характере конкурента. Я не была уверена, что вскорости не пожалею о том, что мощность залпа была на минимуме.
        - Как ты и приказал, жива. Для всего остального нужно более серьезное оборудование или…
        - Айо я на нее тратить не собираюсь. - Шорох, и он остановился так, чтобы я могла его видеть. Пару мгновений смотрел на меня, без ярости, которую можно было бы ожидать, но и без сочувствия, на которое я хотела бы надеяться. - Не думал я, что ты доиграешься до подобного.
        - Я тоже, - прошептала я. Говорить было тяжело.
        - Тебе повезло, что меня заинтересовало появление Шахина на Харабе. Не слышал, чтобы его считали любителем археологии.
        - Ты вроде в увлечении стариной тоже замечен не был, - попыталась съязвить я, но продолжать не стала, наткнувшись на похожую на оскал улыбку.
        - Так твоими стараниями, Таши. Твоими. Впрочем, за это мне стоит тебя благодарить. Тот выстрел не только спас мне жизнь, но и вовремя вывел из игры.
        Намек был слишком прозрачным, чтобы его не понять. Шахин начал войну. И я была его не первым ходом, но очередным.
        К чему он должен был привести, догадаться не сложно. Если известие о моей смерти дойдет до логова, где прячется Артур…
        Только не это!
        - Сообразила, - усмехнулся он. - Тогда у тебя есть время догадаться, что будет дальше. И… - он сделал паузу, которая мне совершенно не понравилась, - кто будет дальше.
        Подумать в этот раз не удалось. Не знаю, ослушался ли медик своего капитана или Ивар решил, что мне нужна передышка, но воздух вокруг меня неожиданно стал плотным, с легким сладковатым привкусом. Сознание еще пыталось ухватиться за этот аромат, но вынуждено было сдаться, став похожим на клочья утреннего тумана.
        Следующее возвращение было более приятным. Ощущение легкости в теле было наполнено бодростью. Мышцы требовали действия, неподвижность воспринималась как нечто кощунственное.
        - Поднимайся, - тут же раздался голос из темноты. - Тебе уже можно вставать.
        - Света пожалел, - проворчала я, делая попытку сесть. Кровать, на которой я лежала, была жесткой, но упругой.
        - Не пожалел, - равнодушно откликнулся он. - Посчитал, что тебе рано пока на себя смотреть.
        Как ни странно, но его слова меня не напугали, просто заставили взглянуть на ситуацию более здраво.
        Шахин не собирался оставлять меня в живых, потому и бил не щадя.
        Сломанные ребра, пальцы, выбитые суставы, отбитые органы, внутреннее кровотечение… Он знал, когда остановиться, чтобы продлить мою агонию. Без своевременной медицинской помощи на Харабе я сдохла бы через несколько часов. Очень мучительных для меня часов. Это было хорошей местью. Никто и никогда не нашел бы моего тела. Слишком далеко, слишком невероятно.
        Не учел он лишь одной случайности. Но на то они и случайности, чтобы… случаться.
        Каламбур был печальным. Я хорошо помнила удары по лицу. Ладонью, унизительно небрежно. И массивный перстень на указательном пальце, перевернутый камнем внутрь. Раны от такого должны были получиться рваными, шрамы…
        Интересно, зачем я нужна Ивару, что он приказал восстановить лишь мое тело.
        - Все настолько страшно? - вставая, спросила я. Необходимость контролировать каждое движение заставила говорить спокойно, если даже не равнодушно.
        - Вряд ли в тебе кто-то узнает белокурую бестию. Да и волосы…
        Я машинально подняла руку, провела по короткому колючему ежику, который остался от шикарной шевелюры. Пальцы нащупали кривой бугорок.
        - Ну, хотя бы не бросил подыхать, - пробормотала я, пытаясь удержать остатки самообладания.
        Поступая в академию, я знала, как оно иногда бывает. Но, как и большинство из тех, чьи имена навечно остались в списках космических сил, в графе «Мы о них помним», надеялась, что меня-то эта участь обязательно минует. А уж после спецкурса, когда нам знатоки своего дела вдалбливали в головы высокопарную хрень о самопожертвовании, готова была и без скафандра в космос, если это на благо Союза. Самое смешное, что я так думала и без психологической обработки. Продолжала думать и сейчас. Слишком много повидала, слишком со многим столкнулась на просторах галактики. Сумела сравнить.
        И дело было не в пресловутом «хорошо, где нас нет». Не в том, что это - свое. Просто по совокупности «за» и «против», взвешенных в здравом рассудке, выбор выглядел однозначным.
        Вот только сейчас уже было не до лозунгов и красивых фраз. Все было более банально - это была я, со своей привычной и любимой шкуркой.
        Он выступил из сгустившегося в углу сумрака, подошел ко мне. Пальцами поддернул подбородок, разворачивая лицо в сторону аварийного освещения. Я дергаться не стала. Не было смысла демонстрировать ему сейчас собственную гордость. Он знал меня, я знала его. Если только потешить собственное самолюбие… тоже смысла не имело.
        - Ты уверена, что так было лучше?
        - Ивар, - я поморщилась, чувствуя предательскую слабость в ногах, - ты ведь не просто так вытащил меня с Хараба. Да еще и расщедрился на капсулу. Может, сразу скажешь, что тебе от меня надо?
        - Мозги он тебе не отбил, - осклабившись, заметил он. - Но с ответом на твой вопрос я повременю. - Он еще раз окинул меня долгим взглядом. Ни капли сочувствия, ни намека на презрение. Просто пустое место. - Ты не стесняйся, вон кресло, а то смотреть противно.
        - Не пожалел бы геля, - прошипела я, как кошка, - не было бы противно. Или со шрамами правдоподобнее?
        - Умная девочка, - усмехнулся он, но как-то безразлично. - А если будешь еще и послушной, так от щедрот моих еще и на новую морду получишь. А там… как знать, вдруг удача о тебе вспомнит.
        - Это ты про то, что еще сумею и тебе все припомнить?
        - Не стоит нарываться. - Он дождался, когда я буквально рухну в ближайшее кресло. Ощущение бодрости, с которым я поднялась, оказалось обманчивым. - Я все равно не сорвусь. И ты это знаешь не хуже меня.
        - Знаю, - кивнула я, теребя рукав рубашки. Из одежды на мне была только она и пижамные штаны. Это только подтверждало его слова о случайности нашей встречи. Вряд ли бы он стал уделять внимание таким мелочам. - С самообладанием у тебя всегда было в порядке. Как же ты со своей выдержкой и осторожностью попался на крючок к Шахину?
        Тот посмотрел на меня с явным одобрением, словно моя собранность в подобных обстоятельствах его радовала.
        Если это было так, то он ошибался. Была паника, которую я пыталась задушить, говоря о том, что давно стало привычкой. Факты, которые у меня уже были, откровенно пугали. Но страх, это последнее, чему я должна была сейчас поддаться.
        - Сообразила?
        - Ты с ним никогда дружбы не водил, так что вряд ли по доброй воле согласился преследовать меня. Контрабанда?
        - Я уже не жалею, что вытащил тебя. Будешь продолжать в том же духе, все может измениться и к лучшему.
        - Ты уже об этом говорил, - прервала я его заигрывание со мной. Чтобы поверить хоть одному его обещанию, нужно было быть идиоткой. Впрочем, если вспомнить, как я попалась…
        - Контрабанда, - кивнул он, нисколько не возмутившись моим выпадом. - У меня были клиенты на Таркане, вот я и решил через них организовать свой маленький бизнес.
        Не знаю, как выглядела усмешка в моем исполнении, но во взгляде Ивара что-то мелькнуло. Жалость?
        Это предположение резануло болью и отчаянием. Меня никогда раньше не волновала собственная внешность. Наверное, просто потому, что мне не стоило из-за нее беспокоиться. Я нравилась мужчинам. Не всем, но так получалось, что я интересовала тех, кого выделала среди других сама.
        И хотя сейчас этот факт был не самым печальным, он усугублял все остальные.
        - Не зная, что Шахин уже давно играет на этом поле, - заставила я себя произнести, заглушая рвущийся из груди вой.
        - Вот видишь, - он бросил быстрый взгляд на вспыхнувший экран комма, что-то на нем набрал и направился к выходу. Заканчивал уже там: - Ты о многом сама в состоянии догадаться.
        - Еще бы догадаться, - понимая, что сдерживаться осталось недолго, твердо произнесла я, - чем ты собираешься шантажировать меня.
        - Скоро узнаешь, - улыбнулся он обещающе. - Но боюсь, что особой радости тебе эти знания не принесут.
        Не в моих правилах было жалеть об упущенном. Но сейчас я желала. О том, что так и не нашла в себе смелости, чтобы встретиться с отцом и сказать, что я его люблю.
        Как оказалось, близость смерти очень быстро меняет приоритеты.

* * *
        Таким генерала Орлова Игорь еще никогда не видел. Нет, внешне он был… не спокоен - бесстрастен, но внутри все рвалось и кровоточило. Таласки это чувствовал, пусть и использовал методики максимального отстранения. Не помогало. Боль Орлова пробивала все барьеры, растекаясь по телу Игоря спазмами, сжимающими горло, заставляющими сбиваться с ритма сердце.
        - Сведения достоверны? - спросил генерал холодно, мимоходом бросив взгляд на экран, на котором постоянно обновлялась информация со всего сектора, контролируемого Союзом.
        На ходу, а то и беседуя с самим собой, споря, Орлову думалось легче. Оппонентом он был язвительным, ошибок, глупостей, беспричинного бахвальства и показушного риска не прощал. Сейчас же тот, второй, молчал, захлебнувшись отчаянием.
        Но дела не ждали, когда схлынет первая волна, в очередной раз разделив его жизнь на ту и… эту.
        Крупные сектора, имеющие большой флот и достаточные человеческие и материальные ресурсы, чтобы худо-бедно контролировать границы, обеспечивали защиту своих транспортов от набегов вольных. Да и контрабанду держали в узде. Относительной, конечно, но три, шесть и восемь процентов неучтенного таможней товара у Союза, империи демонов или стархов выглядели весьма скромно по сравнению с семьюдесятью, например, у люценианцев.
        В обратную сторону потоки тоже шли. Не менее, а то и более страшные. Люди, сверхсекретные разработки, технологии.
        Про то, что творилось на окраинах галактики, даже думать не хотелось. А с каждым годом ситуация только ухудшалась. И если они хотели обезопасить будущее своих детей…
        Орлов хотел, но, кажется, опять опоздал.
        - На Харабе обнаружены остатки ее одежды, следы крови. Сканеры подтвердили, что она там была. Живая или мертвая…
        - А сэйвы скайлов? - повел он головой, словно воротник-стойка кителя стал тесен.
        Игорь непроизвольно сглотнул, вспомнив свой разговор с Искандером. Морду тот не набил, но смотрел так, что захотелось пойти и застрелиться самому.
        И ведь не объяснишь…
        Объяснять что-либо не имело смысла, канир и сам все понимал.
        Цейтнот! Чего-то не предусмотрели, где-то не учли. А главное, никто не ожидал, что у Шахина хватит наглости нанести удар раньше, чем его действия одобрят двое из старейших капитанов вольных, которых тот перетягивал на свою сторону. Сейчас искали, кто «слил» о них ложную информацию. Психоматрица, на основании которой аналитики делали свои выводы, оказалась искаженной.
        - Нет отклика. Или уничтожены, но такое возможно только при очень сильных и весьма точных физических повреждениях, либо…
        Таласки не договорил. Орлов и сам знал, что многие игрушки скайлов работали только на живых объектах.
        - Где сейчас экипаж «Зверя»?
        Игорь почувствовал, как вслед за огненной волной его обдало холодом.
        Про таких, как генерал, говорили - служака до мозга костей. В какой-то мере оно так и было. То, что Таласки сейчас наблюдал, у них, эмпатов, называлось коллапсом. Генерал замыкался, уходил в себя, обрывая связи с внешним миром.
        Он еще будет улыбаться, но только губами. Он будет, встречаясь, спрашивать, как дела, но все это останется для него лишь внешним фоном.
        И единственное, что в таком состоянии будет поддерживать его существование, - работа. С минимальным отдыхом, лишь бы только не свалиться и внятно думать.
        Аргумент, что кроме Наташи у него есть еще двое детей, вряд ли будет услышан. Да, они есть, но… ее нет.
        При всем желании помочь генералу хоть немного забыться Игорь не мог. И сам сейчас был похож на ушедший вразнос разгонный двигатель. Неизвестно, когда рванет. Чаще всего способности предков служили ему подспорьем в работе, но в такие моменты он был готов проклинать тех, от кого получил этот дар.
        - Я приказал их задержать.
        Орлов поднял на Игоря взгляд, обычно Таласки хотя бы ставил в известность, прежде чем сотворить подобное, но тут же кивнул. Вряд ли у того было время, чтобы с кем-нибудь связаться. Эти ребята, выйдя из-под контроля, могли натворить много чего лишнего. И так вся операция, продуманная и просчитанная десятками лучших аналитиков, летела в тартарары.
        - Твоя задача вытрясти из них информацию по Сети на Таркане. Если мы ее получим, сможем ударить ему в тыл. Иначе…
        Что будет иначе, Таласки было приблизительно известно. Еще несколько лет он будет носиться по галактике, выискивая концы, которые приведут его к логову вольного. А тот в это время перетрясет устоявшиеся связи, сумеет подмять под себя основные каналы сбыта не только живого товара - это был малый источник его доходов, - но, что было более важно, айо и прочей дряни.
        Так что генерал был прав, отдавая приказ. Еще бы понять, как его выполнить, если из троих, с кем можно было вести разговор, двое раньше проходили спецподготовку. А Тарас хоть и избежал этой весьма сомнительной участи, по своим убеждениям со спецурой дела не имел.
        - Я могу воспользоваться помощью Искандера?
        Орлов думал недолго. Скайлы шли на контакт, четко исполняя все предварительные договоренности. Да и технологии, которые они частично предоставляли в пользование Союзу, значительно превосходили собственные разработки.
        К тому же именно канира кангор предлагал на должность главы новой службы. Командующий против нее не возражал.
        - Можешь, - жестко отрезал он, вспомнив еще и о личной заинтересованности Искандера в решении этой задачи. Насколько Орлов понял из рассказа Таласки, именно о канире говорила Джессика, как об идеальном женихе для его дочери. Не сказать, что он был доволен выбором, но…
        Случись так, он бы не отказал. Пусть скайл, пусть канир… Какая разница, лишь бы была жива и… счастлива. Увы, говорить о втором сейчас было глупо, подтвердилось бы первое.
        - И знаешь что… - Орлов бросил на Игоря взгляд, в котором мелькало безумие, - организуй мне встречу с леди Джессикой.
        Таласки даже опешил. Не потому, что его начальник до этого дня довольно скептически относился к талантам его тетушки, пусть и не брезгуя ими пользоваться, когда для этого случалась необходимость.
        Он не мог понять, почему эта мысль не пришла в его голову.

* * *
        Четыре дня ничего не происходило. Ивар не давал о себе знать, я этому только радовалась. Было время подумать. Всю информацию, которая мне была необходима, чтобы осознать собственную участь и ее перспективы, он дал. А без тех мелочей, которых не хватало для полноты картины, я вполне обходилась.
        Несколько раз за это время меня навещал медик. Просил лечь, проходился вдоль тела диагностом. Насколько я поняла по его одобрительному взгляду, особых претензий у него к собственной работе не было. Мог бы и у меня спросить, я бы ему то же самое сказала.
        Слабость еще была, но и она сдавалась перед моей упертостью. Количество повторений я уменьшила, но свой обычный комплекс упражнений проделывала от начала и до конца.
        А еще он обрабатывал мое лицо гелем. Не тем, от которого очень быстро восстанавливались ткани, с ним мне и раньше приходилось встречаться, так что ощущения после его нанесения мне были знакомы. От этого же кожу жгло, словно разъедало, а рубцы, казалось, расползались. Зеркала мне так и не дали, определяла я изменения на ощупь.
        Но вряд ли они теперь были похожи на следы от ударов, скорее уж…
        Семь лет перевозчиком, семь лет, как губка, впитывать в себя информацию, которая на первый взгляд совершенно не нужна. Там услышала, тут увидела, там чуть случайно не оказалась, оттуда вовремя унесла ноги.
        А потом наступает момент, и мелькнувшая на информере строка становится ключом к разгадке. Страшной разгадке.
        Можно было, конечно, пойти и побиться головой о ближайшую переборку, каюта из вспомогательных, никакой дополнительной отделки, один металл. Или покататься по полу в истерике. Или выстроить безумный план захвата в одиночку корабля Ивара. Вариант с его соблазнением я отбросила сразу. Как женщина я его теперь не интересовала, не в своем нынешнем виде…
        - Не скучала? - Ивар появился в вечернюю вахту. Как всегда, образец для подражания. Начиная с формы, которая сидела на нем как влитая, и заканчивая идеально ухоженными ногтями.
        И когда он успевает следить за собой?
        Ответ меня интересовал с практической точки зрения. Несмотря на мой лучший… воспоминание о мальчиках сбило дыхание, но я тут же восстановила его, вновь опускаясь к полу на согнутых руках. С его появлением тренировку я не прекратила.
        Поднялась, когда досчитала до ста. В недавние времена я бы этой нагрузки почти не заметила, теперь же она далась мне тяжело. На собственном самолюбии и уверенности, что хорошая физическая форма мне еще пригодится.
        - Как видишь, нет, - стирая полотенцем пот с лица и шеи, прерывисто произнесла я. - А ты?
        Он усмехнулся - довольно, прошел мимо меня к единственному креслу, сел.
        - Пришло время поговорить.
        Я кивнула и вновь сползла на пол, делать растяжку. Без необходимости, мне просто нужно было чем-нибудь занять себя, чтобы не пересилило желание вцепиться ему в глотку.
        - Шахин вышел на охоту. Драчки пока еще нет, все только присматриваются друг к другу, оценивают шансы.
        - Самое время, - выдохнула я, - под шумок прибрать к рукам то, на что его внимания не хватит.
        - Я не ошибся в тебе, - удовлетворенно заметил он, равнодушно наблюдая за мной.
        - Ты об этом уже говорил, - сев в поперечный шпагат, с сарказмом заметила я. Подвигалась, чувствуя легкую боль в тазобедренном суставе, находя правильное положение. Поставив ладони в упор, поднялась на руках, застыла, вытянувшись.
        Эти нехитрые действия позволяли удерживать контроль, не давали панике лишить меня остатков самообладания.
        - Мне нужен курьер на Таркан, - сменив тон, жестко сказал он. - Им будешь ты.
        Снизу вверх смотреть на него было смешно. Вот только я не смеялась.
        Встав на ноги, прошлась по каюте. Она была небольшой, сильно не разойдешься, но и это стало подспорьем.
        - С моей приметной внешностью?
        - Она тебе не помешает.
        Пока что каждое его слово только подтверждало мои догадки.
        Лучше бы я была дурой! Увы, идиоток в академию не брали.
        - Насколько я поняла, речь идет об айо? - Тот усмехнулся и откинулся в кресле, закинув ногу на ногу. - Смертная казнь. Отрубают голову.
        - Вряд ли тебя заподозрят. Слишком будешь бросаться в глаза.
        - А если еще и сделать нужные документы… - протянула я, думая о том, что он хоть и тварь, но - умная. Ловко придумал.
        Около шести лет назад на заводе, где получали одну из присадок для топлива маршевых двигателей, произошел взрыв. Я не помнила, как называлась та дрянь, попавшая в воздух, но не забыла кадры, которые демонстрировали многие информканалы. И не только у стархов.
        Тысячи пострадавших. Жуткие язвы на теле в местах, где на кожу попадал токсичный пепел. Сильнее всего досталось приюту для девочек, расположенному как раз на розе ветров. Воспитанницы от четырнадцати до двадцати лет. Большинство уроков проводилось под открытым небом.
        Произошедшее, как это часто бывает, попытались скрыть. Я специально не интересовалась этим вопросом, но Стас уже позже, когда поднялась шумиха, утверждал, что если бы приняли меры в первые сутки, можно было избежать тяжелых последствий.
        Не приняли, не избежали. Теперь на Таркане встречались живые свидетельства тех дней. Для женщин это чаще всего были изуродованные лица.
        - Будем считать, что ты вновь оправдала мои ожидания, - без малейшего намека на сарказм откликнулся он. - Я высажу тебя в порту Асмакан. Оттуда на скоростном траше ты доберешься до Таркана. Там тебе передадут адрес покупателя.
        - А не боишься отпускать одну? Я ведь могу и исчезнуть с товаром?
        - Не исчезнешь, - усмехнулся он, намекая, что до крючка, на котором он будет меня держать, мы еще и не дошли. - К тому же тебя будут сопровождать. Если что-то не понравится…
        - Убьете?
        - Зачем? - Он резко поднялся, подошел ко мне. - Я не собираюсь убивать тебя… своими руками. Для этого достаточно службы порядка. Даже если ты постараешься избавиться от порошка, его следы останутся на тебе.
        - Хорошо, - кивнула я. - Добралась я до покупателя, передала ему товар. Что дальше? Второй раз я по этому маршруту не пройду. В первый раз моя… заметность станет помощницей, в следующий - приговором.
        - А следующего и не надо. - Он был уверен в моем согласии. Значило это только одно: у него на меня было что-то очень серьезное. Такое, что заставит меня смириться. В голову ничего не приходило. Если только кто-то из моих подставился… - Мне нужно лишь согласие работать со мной, все остальное - не твоя забота.
        - Не моя?! - возмутилась я. - Ивар, ты сам сказал, что мозги мне Шахин не отбил. Сколько партий ты успеешь толкнуть, прежде чем вольный засечет уменьшение его доходов? Одну? Две? Вряд ли больше. Если с первой иду я, то перед второй ты от меня просто избавишься. Как от слишком умной. Или? - Я закрыла ладонями лицо. Когда спустя пару мгновений отняла их, заметила во взгляде своего вечного конкурента уважение. Приятно, конечно, но не засунул бы он его себе… - Скажи, что договоренность уже есть.
        - Есть.
        - И я не первая, вторая.
        - Сделаешь, я сам отведу тебя в лучшую клинику Гордона и заплачу за твое лицо.
        - Тварь же ты, Ивар! - не сдержалась я. Слишком много всего свалилось, чтобы даже мой жизненный пофигизм дал пробоину.
        - Ты вроде как тоже не ангел, - спокойно отреагировал он на мой выпад. - Ведь смотрела мне в глаза.
        - Так и ты не на свидание пригласить заявился. Где айо взял, не скажешь?
        - Оставлю тебе шанс выжить, - процедил он. - У тебя два дня на то, чтобы свыкнуться с этой мыслью. Мы уже подходим к сектору стархов.
        - А если я откажусь? - спросила я, когда он был уже у двери.
        - Мне придется сделать подлость, - обернулся он ко мне.
        - Тебя это пугает? - усмехнулась я. Как же я жалела, что не выставила тогда мощность на максимум. Но… история не терпит сослагательного наклонения. Изменить прошлое было не в моих силах.
        Дернулся краешек губы в предвкушении, заставив меня насторожиться.
        - Семь лет тому назад в деле лейтенанта пограничной службы космических войск Натальи Орловой была сделала окончательная запись: выбыла из списочного состава в связи с гибелью. А чуть позже там появилась пометка: смерть не подтверждена, считать пропавшей без вести.
        У каждого из нас были свои источники информации. Вот только мои так и не смогли внятно ответить, кем был Ивар, прежде чем стать перевозчиком.
        Сначала меня это волновало, но потом… это было моим упущением. Возможно, одним из самых серьезных.
        - Что ты собираешься сделать с этими сведениями? - Надеюсь, он не заметил отчаяния, мелькнувшего в моем взгляде.
        - Ничего, - очень убедительно произнес он. - Если ты выполнишь мое задание, я забуду об этом, как не помнил целых семь лет.
        Оставив последнее слово за собой, он вышел из каюты. А я… я даже завыть не могла. Не стоило тратить силы на то, что мне не могло помочь.

* * *
        - Брысь, - как только они с Игорем вошли в зал, Искандер точным ударом вырубил подскочившего мордоворота. Навстречу кинулся еще один, но канир лишь чуть отвел полу длинного кителя, чтобы тот сразу остановился.
        Игрушка, закрепленная у него на бедре, была волновым излучателем, запрещенным даже на окраинах. Но скайла, кажется, это нисколько не смущало.
        - Где хозяин? - выступил из-за спины Искандера Таласки. Выглядел он не столь грозно, но его внешняя мягкость никого не обманула. Посетители этого притона умели разбираться в незваных гостях.
        - У себя. - В отличие от несколько растерявшегося охранника, официант сразу сообразил, что лучший способ как можно скорее избавиться от этой колоритной парочки - сотрудничать с ними. Это был тот самый парень, который когда-то передавал Таши записку Искандера - Я сейчас позову.
        Игорь только усмехнулся так, что официант побледнел.
        - Я считаю до трех, и если он…
        - Господа, - незаметная, но известная большинству завсегдатаев дверь слева от лестницы отошла в сторону, на пороге показалась довольно массивная фигура Тадеуса, - к чему это представление?
        И вроде говорил он не громко, но в тишине, больше похожей на затишье, его голос прозвучал тем самым первым громом. Хорошо еще, не сигналом. Но все в зале, в том числе и Игорь с Искандером, понимали - все настолько зыбко и непредсказуемо, что любая случайность могла стать искрой, породившей огонь.
        - Благодаря этому, как вы выразились, представлению, - уголок губы Таласки дернулся, выглядело это… многообещающе, - нам не пришлось долго настаивать на встрече. - И, сделав вид, что не замечает направленных на них взглядов, добавил: - Нужно поговорить.
        - Прошу. - Тадеус сдвинулся, жестом приглашая в кабинет.
        - А у нас нет ни от кого секретов, - улыбнулся Игорь. - Да и терять нам тоже нечего.
        Тадеус нахмурился, но лишь на мгновение. Искандера он знал. Более того, не только в лицо и по имени. Ему было известно, какое именно место он занимал среди старших родов скайлов, да и о его отношении к Таши тоже. Артур поделился, прежде чем исчезнуть.
        Он ведь не просто так советовал капитану «Зверя» побыть некоторое время подальше от Гордона. Задумку они готовили вместе с Шорном. Как видно, просчитались тоже вместе. Точнее, просчитался лишь один, даже не догадываясь об этом.
        А вот Таласки он видел впервые, и этот тип Тадеусу очень не понравился. А он в людях разбирался.
        - Тогда слушаю вас, - не стал он настаивать на уединении. Более того, сделал несколько шагов в их сторону.
        Двое против… Тадеус не обольщался. В этом зале, несмотря на его запрет, было оружие. О сканерах на входе знала только Таши, все остальные были уверены, что договоренности о нейтралитете соблюдаются свято. О какой святости говорить…
        Не ошибался он и в отношении другого: лучше бы особо ретивым не показывать свой гонор. Эти пойдут до конца. Не своего, естественно.
        Что делает эта парочка, Тадеус тоже понимал. Вносят в чужую игру фактор непредсказуемости. Теперь, прежде чем сделать ход, обе стороны сначала задумаются. Не друг о друге, об этих самоубийцах.
        Впрочем, самоубийцами они тоже не выглядели.
        - Это хорошо, что слуша… - Таласки не договорил. Парализатор он достал в развороте. Голубоватый луч - еще не максимальная мощность, но несколько часов естественные потребности будет справлять под себя, - прорезал зал. Отреагировать никто не успел, второй луч ринулся в ту же сторону.
        - Не стрелять! - заревел Тадеус, тонко зазвенели хрустальные люстры. - Не стрелять! - повторил он чуть тише.
        Его послушались. Те, кто успел вскочить, на свои места не вернулись, продолжали стоять в ожидании дальнейших событий, но пока что итогом не выдержавших нервов стали лишь два условно живых тела.
        А ведь могло быть значительно хуже. Хрустальные слезы отзвенели и успокоились, а вот едва слышимый звук остался. Именно так, воспринимаемый не слухом, а кожей, заявлял о готовности разнести все вокруг излучатель. Действовал он на атомно-молекулярном уровне. Последствия были чаще всего печальными.
        - А ты говорил, что готов слушать, - с язвительной ухмылочкой протянул Игорь, опуская ствол вниз. - И, кажется, твои правила писаны не для всех.
        - Что вам нужно? - чуть разведя руки, как свидетельство своей безобидности, медленно поднялся один из вольных. Пусть и негласно, но старший в этом зале. Четыре корабля и более десяти стандартов в космосе создали ему определенную репутацию.
        Искандер дал знак Таласки оставаться на месте, а сам направился к капитану.
        Не столько хорошая память, сколько ответ из системы, выдал и имя - Ван Хилд, и общие сведения о нем. Этот был из тех, кто предпочитал не лезть в драки желающих власти. Подобные нынешнему переделы были не редкостью, и переживали их единицы. Ему удавалось.
        - Нам нужна информация о Таши.
        Вольный взгляда не отвел, но было заметно, что далось ему это с трудом. Скайл давил одним своим присутствием рядом.
        - Здесь многие хотели бы ее получить, - обтекаемо ответил он.
        О том, что исчезновение перевозчицы дело рук Шахина, догадывались все, но свидетелей не было. Посредник мертв, его помощник - тоже. Стасу, ее медику, пусть и тяжело раненному, но чудом удалось уйти. Вовремя заподозрил неладное, вызвал помощь.
        Следов тоже не осталось. Тот, кто это затеял, предпочитал категоричные решения. Взрыв полностью уничтожил кабинет Тосора.
        - Нам нужно все, - жестко повторил Таласки, позволив проявиться своему нутру. Даже Искандер на мгновение обернулся. Заинтересованно. - Кто что знает, слышал, предположения.
        - И почему ты считаешь, что мы тебе это дадим? - холодно уточнил капитан.
        Для себя он уже все решил. Кажется, на этот раз удача от него отвернулась, раз на его пути встретились эти два отморозка. Со скайлами он и до этого предпочитал не связываться, довелось стать очевидцем одного боя. Приказ сдаться, минута на обдумывание предложения и… залп.
        Второй был слеплен из того же теста.
        - Потому что, - вместо Игоря заговорил Искандер, - за спасение реликвии моего народа кангор Синтар дал Таши звание героя.
        Капитан и так был бледен, теперь же лицо начало приобретать зеленоватый оттенок. И не только у него. Среди вольных, перевозчиков и прочего сброда, здесь обитающего, дураков не было. Да и о скайлах все были наслышаны.
        До этого момента в дела братии те особо не лезли, если, конечно, это не касалось их лично. Теперь же то благополучное время, когда самым страшным были жестокие драки в порту да стычки в космосе (но это уже с участием совсем уж лишенных инстинкта самосохранения), можно было считать прошлым.
        Скайлы вышли на тропу войны. Нынче предстояло решать: не «за» или «против» Шахина выступить, а как бы не оказаться в списке подлежащих уничтожению лишь самым фактом принадлежности к вольнице. Вряд ли скайлы будут долго разбираться, кто прав, а кто…
        - Кому передать сведения? - смирившись с собственной участью, произнес капитан. Во взглядах остальных присутствующих в зале он видел отзвуки своих мыслей. - Тадеусу?
        Канир жестом дал понять Игорю, чтобы тот его страховал, подошел к негру. Пристально посмотрел в глаза, словно пытался прочесть, что у того на уме. В какой-то мере оно так и было. Его сканер засек наличие у хозяина притона такого же передатчика, как и у него. И даже опознал позывные. Их шифр ему передал кангор. Он же и рассказал о судьбе брата.
        Когда Искандер был здесь в первый раз, уловил ментальные следы Артура. Теперь получил этому подтверждение.

«Передай Шорну, что мне нужно с ним встретиться».
        Тадеус, хоть и было удивлен, «услышав» не тот голос, который должен был, вида не подал. Но и не ответил.
        Впрочем, Искандеру это было и не нужно, потому он и продолжил:

«Расскажи обо всем. Пусть снимет мой код и свяжется. Это - срочно».
        - Нет! - отвернулся от Тадеуса канир. - Ему! - указал на официанта, который едва штаны не обмочил от подобной перспективы.
        - Я… - попытался он отказаться, но два взгляда - Искандера и Игоря - заставили его замолчать.
        - И еще, - Таласки усмехнулся той самой усмешкой, что сорвала с него маску безобидного, - если с ним что-нибудь случится…
        Угроза не была произнесена, но это не значило, что никто не догадался о возможных последствиях.
        - Как… мммнне… - Парень не был трусом, работа в таком месте давно уже закалила его характер. Но сейчас он боялся.
        - Мы сами тебя найдем, - успокоил его взглядом Искандер. И, не опасаясь выстрела в спину, двинулся к двери.
        Игорь, подмигнув Тадеусу, направился следом.
        Выйдя в холл, из которого начинался лабиринт запутанных коридоров, довольно переглянулись. У них были все основания праздновать пусть маленькую, но победу.
        Вряд ли кто сумеет распознать истинную причину их появления в этом месте. О близком знакомстве хозяина притона и Артура не было известно даже помощнику Шорна. В этом Искандер был полностью уверен. Ну а о том, что хозяин базы на Тандоре его брат, - лишь кангору да старшему дакири, который готовил своего подопечного к заданию.
        Сам Артур, агент внутреннего круга - их аналога специального корпуса, - что такое осторожность знал очень хорошо. Иначе… так долго не продержался бы в среде, где чужая жизнь мало что значила. Даже когда они случайно встретились, повел себя как чужой.
        Единственный, о ком мимолетно пожалел Искандер, - об официанте. Был уверен - того убьют, не простят одобренного ими же предательства.
        Но с такими жертвами приходилось мириться. Слишком серьезная началась игра. В ней было не до сантиментов.

* * *
        - Одевайся! - Ивар зашел в каюту, бросил одежду на кровать. - Пора. Через час приземляемся.
        Я, ни слова не говоря, встала, подошла к куче тряпок. Вытащила одну.
        - Значит, ты не передумал.
        После того разговора у нас был еще один. Будь у него свидетели, могли бы посчитать, что мирно беседуют два давно не видевшихся друга. Вспоминают прошлое, перебирают имена тех, кого оба знали.
        В какой-то мере так оно и было. Он рассказывал о ситуации на окраинах. Так, как видел ее. Я дополняла, где-то не соглашалась, даже спорила.
        Собранная общими усилиями картина выглядела страшно. Судя по всему, переворот в вольнице Шахин задумал уже давно. Из пары десятков капитанов, с которыми предпочитали считаться, за последние пять стандартов отправилась к праотцам или исчезла с глаз почти половина. Чей-то корабль не вышел из прыжка или… вышел неудачно. Кто-то погиб в портовых разборках. Кто-то… предпочел тихую и незаметную жизнь. Остались лишь те, кто поддерживал Шахина или… старались сохранять нейтралитет.
        Из откровенных врагов мы смогли назвать только одного - Артура Шорна. Не тем, что выступал против, - не позволял забывать о себе. К тому же его база была лакомым кусочком. Ремонтные станции, склады вооружения, высокоточные навигационные карты, топливо для основных классов кораблей.
        Странно, но лишь во время этой беседы у меня появился вопрос: а откуда это все? Жаль, ответа не было.
        Из тех, чье мнение для вольного что-то значило, - двое. Я лично с ними не сталкивалась, но Ивар сказал, что эта парочка из последних тварей. В его устах подобное определение звучало весомо.
        - Теперь понятно, зачем тебе такие деньги, - усмехнулась я тогда. - Решил исчезнуть совсем.
        Он окинул жестким взглядом.
        - Власть Шахина - конец для свободных перевозчиков.
        Я кивнула соглашаясь. Убеждать меня в очевидном не стоило.
        Обидно, демоны его задери! У меня была возможность избавить от него окраины, но я… я решила придержать информацию и теперь расплачивалась за собственную жадность.
        - Считаешь, он поверил в гибель «Черной дыры»?
        Его ответ был похож на размышления. Не в первый раз и, возможно, не в последний. Он убеждал не только меня, но и себя.
        - Даже если у него были сомнения, то вспомнит он о них не сейчас. Да и ты сработала чисто. Мне повезло, что маршевые двигатели были в режиме, в прокол мы не свалились, а вошли. Полный запас топлива, ну и пара дозаправок припрятана в известных только мне местах. - Он качнул головой, вторя своим словам. - Нет! Если он меня и заподозрит, то когда других версий уже не останется.
        И ведь не только Шахин не заподозрит.
        Я была уверена, что меня ищут. Но кто подумает, что я могу оказаться в руках у Ивара?! Того самого Ивара, которого сама же не пощадила.
        Когда он ушел в тот день, у меня еще оставалась надежда. Теперь ее больше не было.
        - Не отвернешься? - уточнила я.
        Я не испытывала особого стеснения, он для меня перестал быть мужчиной, просто боялась, что не сдержу рвущихся наружу слез.
        Я долго добивалась чужого признания. Доказывала, что могу быть наравне с ними, что даже моя слабость способна стать подспорьем.
        Наступило время, и они приняли меня. Но не предупредили, что в тот момент, когда это произошло, правила игры изменились. Для меня, для них они всегда были иными. Теперь я пожинала плоды собственного самодурства.
        Как ни странно, но он выполнил мою просьбу.
        Незначительная поблажка и… бессмысленная.
        - Запоминай, - начал он, стоя ко мне спиной. - Ты - Хиш Кара. Выпускница того самого приюта. Шесть лет тому назад тебе было восемнадцать. Имя реальное, данные сброшены на твой чип. На волне милосердия тебя в свой дом забрал один из торговцев, помогать жене. Имя торговца - Син Кадари. Его жена - Валина. Место проживания…
        Я не дала ему закончить. Все демоны вселенной! Его план был практически идеален!
        - Кантори. Купольная планета Харидаш, - перебила его я, застегивая жесткую нижнюю рубашку.
        Син Кадари… Один из моих бывших заказчиков. Ивар тогда отказался от контракта, а я - согласилась. И видела девушку, которая сопровождала Валину. Вот только имени не знала, те называли ее янори. На их диалекте это значило: чужая, но наша. Так обращались к приемным детям.
        - Я и рассчитывал на твою память, - с удовлетворением отозвался Ивар. - Год тому назад император Индарс объявил, что все жертвы той аварии должны получить максимально возможную помощь. Под его патронажем был создан медицинский центр, в котором велись исследования по нейтрализации токсического воздействия присадки. Кожные проявления оказались лишь его частью. Когда об этом стало известно Кадари, тот направил запрос от имени Хиш.
        - И теперь ей пришло приглашение прибыть на Таркан. - Длинная туника тоже была надета. Плотная ткань, высокий воротник полностью закрывал шею, рукава стянуты манжетами. Остались тонкие перчатки, маска для лица и непрозрачный шарф.
        - Пока не пришло, - словно догадавшись, что я уже готова, повернулся ко мне Ивар. - Мне удалось его перехватить. Как только ты доставишь груз и вернешься с кредитами, его отправят девушке.
        - Добренький? - съязвила я.
        Тот даже не дернулся.
        - Я - тварь, Таши. Такая же, как и ты. Но мы с тобой, в отличие от Шахина, убиваем только ради жратвы и выживания. Я не собираюсь забирать у этой девчонки шанс вернуть себе здоровье и красоту, встретить мужика и нарожать ему детей. Как не собираюсь лишать тебя возможности забыть обо мне, как о страшном сне. Сделаешь и вали.
        Наверное, это было глупо, но я ему верила. Почти.
        Он забыл упомянуть, что судьба непредсказуема. И обычно столь тщательно выверенные планы имеют обыкновение рушиться из-за мелочей, предугадать которые практически невозможно.
        И сколько их будет ждать меня на пути до Таркана…
        Про столицу я даже думать боялась. Айо уже давно был включен в список запрещенных в империи веществ. Будь рядом Костас… без карты размещения датчиков я могла спалиться в любой момент. Неужели Ивар об этом не знал?
        Словно вторя моим размышлениям, тот произнес:
        - На твой комм введена информация о местах, куда тебе соваться не стоит. Посмотришь, пока будешь добираться. Там же точка, куда ты должна прибыть. Как только окажешься там, отправишь мне сообщение. Тогда получишь имя покупателя.
        - Сколько я доставляю?
        Он окинул меня взглядом, задержавшись на талии чуть дольше. Понятно, поясной контейнер. Хорошо еще, одежда стархов великолепно скрывает фигуру.
        - Пятьсот единиц.
        Я присвистнула.
        Пятьсот единиц, каждая по два грамма. Стоимость одного грамма - пятнадцать тысяч кредитов.
        Это даже не наглость, нечто запредельное!
        - Только умерев можно так рисковать… - протянула я восхищенно. Мое собственное положение не помешало по достоинству оценить его план. - Я начинаю сожалеть, что дала команду на тот залп. - Всего лишь слова, но… произнесенные вовремя они открыли то, о чем он предпочел не говорить. Раня мое самолюбие? Предпочитая оставить мне уверенность в самой себе? Просто не посчитав нужным? - А ведь ты тогда меня просчитал.
        Его улыбка была едва заметной, но в ней была необъяснимая горечь.
        - Я предпочел поставить на кон все и…
        - Выиграть! - закончила за него я.
        Что ж, обидно, но игра еще не закончена. Даже если меня не найдут мои мальчики…
        Я оборвала себя, не позволив продолжить мысль. Рассчитывать я должна была только на себя. Придет помощь или нет, успеют они или опоздают, это не имело значения. Если я буду надеяться на чудо, ничего не делая, чтобы оно случилось… грош мне цена, как капитану перевозчика.
        А я все еще была им. Я все еще дышала, двигалась и даже была относительно здорова. Что же касалось внешности… в этом тоже был свой плюс. Научусь ценить то, что мне было дано.
        - Как я буду возвращаться?
        Вопрос был едва ли не самым серьезным. Айо оставлял следы. На одежде, коже, волосах. Просто так избавиться от него было невозможно. Вряд ли Ивар собирался рисковать настолько, чтобы не предусмотреть этого.
        Мои надежды он оправдал.
        - При передаче денег покупатель обработает тебя излучателем. Об этом есть отдельная договоренность. Как только ты покинешь его дом, я тебя встречу.
        - Остался только вопрос с внешностью.
        Мой жесткий взгляд он выдержал спокойно.
        - Считай это моим подарком. - Его молчание длилось не более пары секунд, но мне они показались самыми напряженными за весь разговор. - Я введу тебе препарат, блокирующий память, и сообщу службе порядка твое настоящее имя. Думаю, на этом твои проблемы и закончатся. А чтобы Индарс не вздумал тебя припрятать, о твоем нахождении узнает и Дарил. Такой вариант тебя устроит?
        Мне ничего не оставалось, как кивнуть. Вряд ли стоило рассчитывать на большее. На мой взгляд, он и так был готов проявить невиданную щедрость.

* * *
        - Ее смерть подтверждается из всех источников. - Таласки не смотрел на Искандера. Не мог.
        Генерал Орлов принял возможную смерть дочери тяжело, но… у Игоря создалось впечатление, что тот чего-то подобного и ждал. Каждый год, все эти семь лет.
        Ожидание было тяжелым, оно по капле выпивало его надежду на возвращение Натальи, но когда это случилось, Орлов вздохнул с облегчением. Где-то там, глубоко в душе, не признаваясь самому себе. Ему не было больше нужды подспудно бояться каждого известия. Оно уже пришло, теперь предстояло просто учиться жить дальше.
        Со скайлом все было иначе. Вместо бури - пустота, провал, полное неприятие. Факты говорили одно, Искандер, не словами - взглядом, утверждал другое.
        - Она не могла выжить…
        - Оставь свою убежденность для другого раза, - холодно бросил Искандер и вошел в кают-компанию. Экипаж «Зверя» уже давно был там. Ждали только их.
        Встретили их молчанием. Рассчитывать на иное не приходилось, по приказу Таласки корабль сопроводили к ближайшему крейсеру Союза. Им предлагали каюты на борту военного корабля, но… они предпочли остаться на перевозчике, томившемся в посадочном ангаре.
        Вряд ли рассчитывали провернуть операцию по собственному спасению, скорее уж надеялись на благоразумие генерала Орлова. Как-никак, а среди них был сын повелителя империи демонов.
        Если так, надеялись зря. Тот не торопился заниматься судьбой своего отпрыска.
        - Вопреки его заверениям, - войдя в отсек, вместо приветствия произнес канир, кивнув на Игоря (их разговор должны были услышать), - Таши - жива. - И добавил, поморщившись: - Пока еще жива.
        Дарил поднялся первым, медленно приблизился к Искандеру, остановился в шаге. Глядя на демона и не сказать, что внутри напряжен настолько, что напоминает взведенный волновик.
        Но Игорь ощущал.
        Ему не страшно было заявиться вдвоем с Искандером в притон Тадеуса, только адреналин вспенивал кровь, здесь же он чувствовал себя играющим со смертью.
        - Ты сам говорил… - между тем произнес Дарил, но не закончил. Горло сжало спазмом.
        Но и без того не только канир догадался, что именно осталось недосказанным. Демон намекал на сэйвы скайлов, которые Искандер сумел вживить их капитану во время истории с короной кангора. О том, что они перестали подавать сигналы, канир упомянул в их первую встречу.
        Закончилась та… грустно. Для обеих сторон. В тот вечер было сказано много лишнего, нервы сдали у всех. Не сдержался даже хладнокровный Искандер. Хорошо еще, каждый из них понимал, что как бойцы они все одного уровня. А то ведь могло зайти значительно дальше слов.
        С тех пор прошло несколько дней, пришло время для нового разговора. Не без сюрпризов.
        Взгляд скайла метнулся, как если бы он оценивал противников. Демон едва заметной усмешкой дал понять, что это не прошло мимо его внимания. Вот только сам скайл, которому это откровение было предназначено, его проигнорировал.
        - Она жива, - повторил Искандер, проходя мимо Дарила. Подошел к стулу, что стоял сбоку от стола, не сел - буквально рухнул, как если бы до этого момента заставлял себя держаться, а тут… больше не оказалось сил. - На Новой Земле она завершила ритуал.
        - Ритуал?! - выдохнул Игорь, в два шага оказавшийся рядом со скайлом. Остальное было слишком быстро и неожиданно. Схватив Искандера за грудки, Таласки резко дернул, поднимая. - Ритуал, говоришь?! Так чего же ты раньше молчал!
        Остальные и рады были бы присоединиться, но не знали, к чему. От происходящего веяло смутной надеждой, но вот на чем она основывалась, оставалось непонятным. Но и этой малости хватило, чтобы лица Тараса и Валечки слегка расслабились.
        Именно они оказались вдруг лишними. Костас не выползал из своего виртуального мира, собирая крохи информации. Им ограничили свободу, но не доступ к информсети.
        Стас еще не до конца оправился от ранения. Хоть и сбежал из госпиталя, куда его запихнул все тот же вездесущий Таласки, но продолжал находиться под надзором медиков крейсера. Те побега не простили, так что Стас чаще всего спал.
        Ему завидовали, не признаваясь в этом самим себе, но поменяться местами не жаждал никто. Если только… если только тем вечером оказаться вместо него у конторы Тосора. Вдруг заметили бы то, что пропустил он.
        Стаса не винили, раз Таши вошла внутрь, значит, признаков опасности не было. Но… это доводом не становилось. Все они верили в себя и… чудо.
        Ну а на Дарила свалилось все - как-никак, а помощник Таши. Он ругался с Таласки, с генералом Орловым. С последним ему удалось связаться лишь благодаря тому, что он довел до бешенства капитана крейсера, на котором они вынужденно квартировали. Выяснял отношения и с Искандером, опять же заслужив возможность связи с ним богатым лексиконом.
        А до этого был Гордон.
        Известие об исчезновении Таши застало его не в объятиях очередной красотки, как считали все, а во время разговора с отцом. Тот благодарил за собранные сведения о стархах. Две империи не то чтобы враждовали, но относились друг к другу настороженно. Дарилу удалось добыть доказательства того, что опасения повелителя были небезосновательны. Армия императора Индарса значительно превосходила ту, что он декларировал.
        И та страшная ночь. Бессильная злоба, отчаяние, понимание, что изменить ничего нельзя. Хорошо еще, Тадеус не оставил без помощи. Будь иначе, могли потерять и Стаса. Как ему сказали, ранения были не совместимы с жизнью. Правда, сам Стас считал иначе, потому и выжил.
        - Не был уверен, - почти прошептал Искандер, но его услышали. Тишина стояла… могильная. Поднял взгляд на Таласки. - Слишком глубоко, а я жестко держал самоконтроль, отсекая все, что могло бы сбить, лишить силы. Да и Таши, похоже, была без сознания.
        - Можешь хотя бы приблизительно определить, где она?
        Канир шевельнулся, намекая, что его пора бы уже отпустить. Таласки подчинился. Очень нехотя.
        - Нет. Но смогу, если окажусь рядом. Одно знаю, она в опасности. - Его взгляд был бесстрастным, но это никого не обманывало. Все они умели держать удар. Имело бы это смысл. - Смертельной опасности.
        - Версии? - Игорь отошел от Искандера, но недалеко. Остановился, опершись ладонями на стол.
        - Начнем с исходных данных. - Костас встряхнул гривой черных волос, активировал голографический экран. - Тринадцать стандартных суток назад мы приземлились в порту Гордона.
        - Через четыре часа после посадки оттуда же взлетел «Ястреб». Его капитан примкнул к Шахину уже давно и этого не скрывал. Курс неизвестен.
        - Известен, - поправил Дарила Костас. Искандер и Таласки одновременно посмотрели в сторону навигатора. Им он об этом не сообщал. Но хакер их недовольства даже не заметил. - Через сутки его засекли на границе сектора люценианцев. Вот здесь. - На звездной карте нужной зоны вспыхнула точка.
        - Откуда сведения? - мрачно уточнил Игорь.
        - От верных людей, - фыркнул Костас. - Но еще интереснее тот факт, что за двенадцать часов до этого так же отсветил и «Харук».
        - Шахин! - процедил сквозь зубы Таласки. Искандер просто слушал. - Что дальше?
        - А дальше Хараб, - ответил Костас. Курсовая линия поползла между звездами, исчезая в проколах и вновь появляясь, словно из ниоткуда. - Если они никуда не заворачивали, то на планете были десять суток назад.
        - А девять суток назад археологическая экспедиция зафиксировала выход на орбиту челнока. Посчитав, что это могут быть контрабандисты, направили патруль к месту старта. И обнаружили там остатки одежды и кровь Таши, - продолжил Дарил. Закончив, посмотрел ожидающе на Искандера.
        Тот продолжил:
        - Первый всплеск восемь суток тому назад. Потом провал. Двое суток - ничего. Потом едва заметная тревога. С каждым днем ощущения становятся все сильнее и четче.
        - Если на Харабе ее выкинул Шахин, то кто подобрал?
        - Не менее опасный, чем Шахин, - уточнил вопрос Тараса Дарил.
        - Что по «Ястребу»? - Игорь взял беседу на себя. Впрочем, ему было не привыкать.
        Костас хмыкнул, но ответил.
        - Вернулся на Гордон. Похоже, передал Таши и отчалил.
        - Значит, у нас два вопроса. - Искандер жестко посмотрел на Таласки, тот опустил на миг ресницы, словно отвечая на незаданный вопрос. - Кто и зачем?
        - Я знаю, - многообещающе улыбнулся Игорь, оглянувшись на Костаса, - где можно поискать их следы.
        - Без нее приказа я не отдам! - тут же догадался, о чем идет речь, хакер-навигатор.
        - Отдашь! - Демон голоса не повышал, но Костас вздрогнул. - Мне плевать, кому достанется эта информация, лишь бы она помогла ее найти. Но ты, - Дарил вновь подошел к Искандеру. Были они одного роста, да и в одной весовой категории. И хотя демон редко когда показывал свою сущность, сейчас он предпочел ее не скрывать, - сделаешь для этого все.
        - Он сделает, - вместо канира ответил Игорь. С затаенной болью. - По законам скайлов Таши теперь его жена.
        Их уже трудно было чем-то удивить, но Таласки это удалось.
        И ведь что странно, никто даже не посчитал сказанное шуткой…

* * *
        В Асмакане мы приземлились уже поздним вечером. Порт был небольшим и находился в паре сотне километров от ветки траше, наиболее популярном на этой планете средстве передвижения. Длинная сигара поднималась на высоту около километра и брала на борт одновременно до одной тысячи пассажиров. Это для тех, кто любил путешествовать со всеми удобствами или не был ограничен по времени. Их хоть и называли скоростными, но это по сравнению с более медленным акраше - наземном варианте траше. Высота его
«полета» была всего несколько метров, ну и, конечно, совершенно иные скорости.
        Кары на этой планете не являлись редкостью, но для их должного распространения было слишком много ограничений. Сельскохозяйственные районы, памятники старины, природоохранные зоны. Да и в городах не обходилось без запретов. Антигравитационные экземпляры были дороги сами по себе, а для твердотопливных поражала цена топливных капсул.
        Делалось это не без умысла. Большая часть общественного транспорта находилась под контролем императора. Этим фактом мало кто возмущался. Проблем с тем, чтобы добраться из одной точки империи в другую, ни у кого не возникало.
        Офицер при входе в небольшой холл космопорта считал с чипа мои данные, попросил снять маску. Я тяжело вздохнула, в его взгляде проявилось сожаление, и я выполнила его просьбу.
        По сведениям Ивара, сканер айо в Асмакане был. И находился именно на выходе из посадочного терминала. Но он не работал. Банальное разгильдяйство, которого везде хватало.
        Кто-то кому-то вовремя не доложил, кто-то забыл вовремя передать выше, там не хватило кредитов. Порт считался тихим, обслуживал в большинстве своем внутренние рейсы, так что на поломку махнули рукой и… почти забыли. До очередной проверки.
        Был там и второй, стационарный, который проверял ввозимые грузы. Вызови я хоть малейшее подозрение, меня бы отправили на досмотр туда. Некоторые умельцы пропитывали раствором айо вещи. Ни вкуса, ни запаха. Идеальная контрабанда.
        Но разве я могла хоть чем-то насторожить пограничника? Да он лишний раз смотреть на меня стеснялся. Для него я была живым воплощением порочности системы, к которой он принадлежал. Я была свидетельством того, что они, мужчины, не смогли защитить меня - женщину.
        Это не значило, что мои товарки не подвергались побоям или насилию на своих, женских половинах домов. Но это было другое… Там все в их власти, под их контролем. Здесь же все на виду, все бросается в глаза.
        - Цель вашего прибытия?
        Я, ни слова не говоря, подала ему официальное приглашение. Он принял пластиковый жетон, поднес его к считывающему терминалу.
        Это был один из скользких моментов плана Ивара. Одно дело лишь считать информацию, другое - внести данные в информсеть. Мой талантливый соперник не знал, отслеживается ли прибытие девушек или регистрация происходит уже в самом центре.
        Настоящей Хиш повезло. Мне тут же вернули карточку и пожелали скорейшего выздоровления.
        Получив багаж, я спустилась в подземку, вход в нее был прямо из зала прилетов. Дождавшись общей капсулы, которая двигалась в нужном мне направлении, я устроилась в дальнем углу. Благо в это время народу было немного.
        У меня было минут двадцать, чтобы дать себе передышку и оценить первые шаги по империи стархов.
        Подозрений я не вызвала. Это еще не давало надежды, что и дальше продолжится так же, но… добавляло шансов.
        Я должна была любой ценой добраться до Таркана. Не ради замыслов Ивара - у меня была совершенно иная причина стремиться туда. Именно там находился один из контактов, которые дал мне Артур. Его колечко, как ни странно, осталось при мне. Шахина оно не заинтересовало, а Ивар поверил романтическим бредням и позволил взять его с собой, повесив на шею на тонкой цепочке.
        Когда захочешь жить, научишься убеждать других.
        Чем дальше от космопорта продвигалась капсула, тем больше вокруг меня становилось народу. Но я и не рассчитывала на уединение.
        На меня косились. Одежда хоть и соответствовала требованиям стархов, но выдавала свое инопланетное происхождение. Другие ткани, расцветки, фасон. Ивар сделал все, чтобы привлечь ко мне внимание, но в рамках той легенды, которую создал.
        К тому же даже вечером, даже в подземке, где работали охладители, было весьма тепло. А для меня, укутанной в плотную ткань, и вовсе жарко. Но это были такие мелочи по сравнению со всем остальным.
        На поверхность я вышла в самом Асмакане. Не на центральной площади, а ближе к окраине. Там, в крошечной гостинице, для меня был забронирован номер. Опять же все в соответствии с новым имиджем. Дело было не в кредитах - вряд ли бы Син Кадари пожалел для приемной дочери нескольких лишних сотен - в вынужденной «скромности» девушки.
        Получив карточку-ключ у пожилой женщины-портье, я поднялась на второй этаж пятиэтажного здания. Высотные сооружения в этом городе были редкостью. Довольно далеко от столицы, совершенно иные привычки.
        Мальчишка, ее внук, уже затащил мою небольшую сумку в комнату и успел проскочить обратно, не заикнувшись о монетах. Это было странно, зарабатывать стархи начинали с детства, цену своему труду знали. То ли его предупредили, что не стоит меня тревожить лишний раз, то ли… сам испугался моего уродства.
        Закрыв за собой дверь и сбросив верхний жилет, я тяжело опустилась на кровать. Стол, стул да крошечный шкаф - вот и вся мебель. Мне большего и не нужно.
        Адреналин, схлынув, оставил после себя усталость. И осознание, которого хотелось бы избежать. Я - одна. Мне не связаться с командой, с Искандером, отцом и… даже Индарсом. Попытайся я это сделать, шансов ему не оставлю, он должен будет приговорить меня к смерти. За айо отрубали головы. На площади перед его дворцом.
        Наши отношения с императором были сложными, но я не хотела ему такой судьбы. И себе… тоже.
        В дверь осторожно постучали. Я вздрогнула от неожиданности: контакты с Иваром до встречи с продавцом не были предусмотрены.
        Посчитав, что паниковать рано, я надела маску, открыла дверь.
        Я ожидала увидеть кого угодно, но только не женщину-портье. В руках она держала поднос с двумя большими тарелками, накрытыми крышками, и кувшином.
        - Я подумала, - смутившись, заговорила она, наткнувшись на мой удивленный взгляд, - что вы не захотите спуститься вниз. - Я смотрела все еще непонимающе. - На ужин. У нас едят в общем зале.
        Первые мелочи, о которых я уже не раз думала. Эта была невинной.
        - Спасибо, - пропуская ее в комнату, проговорила я. Безжизненно. - Я заплачу.
        - Не надо, - накрывая на стол, она обернулась лишь на миг, но в ее взгляде… Слезы выступили у меня на глазах, не выполняя приказ «Держаться!». - Это малое, что я могу для вас сделать.
        Бежать! Бежать отсюда, чтобы не видеть, не чувствовать, не быть!
        Почему он не добил меня, почему просто не увеличил мощность парализатора, заставив сердце остановиться?!
        Знал ли Ивар, на что меня обрекает?!
        Не знал и даже не догадывался. Он был мужчиной, для него мои метания выглядели бессмысленно. У него была цель, я могла помочь ему ее добиться. Все остальное не имело значения.
        - Спасибо! - прошептала я вновь слова благодарности. Хотелось закрыть лицо руками, чтобы она не видела, как влага мутит мой взгляд, как судорожно я ломаю пальцы в попытке взять себя в руки.
        Мне повезло, она не стала навязывать своего сочувствия. Лишь улыбнулась грустно и покинула номер, оставив вместо себя легкий аромат духов.
        Я даже знала, масло каких именно цветов стал их основой.
        Тем утром, когда я сбегала из спальни Индарса, их букет стоял у изголовья кровати.
        Рыдания рвались из груди, не сдерживаемые ни силой воли, ни пониманием, что изменить они ничего не в силах.
        Мне было страшно! Наверное, впервые в жизни страшно до желания прекратить все одним точным ударом. Это было так просто…
        Но не для меня. У меня было для чего жить. Ради отца, которому я не сказала, что уже давно простила его за все. Ради Искандера, который совершил ошибку и полюбил меня. Ради своего экипажа, который без меня больше не будет лучшим.
        Ради мести, которая обязательно свершится.
        Потому что этой боли я Шахину не прощу! Ивара я уже почти оправдала.

* * *
        - Я сам выбрал свою судьбу и не жалею об этом.
        Артур сообщил место и время встречи, как раз только добраться. Искандер такой предосторожности не удивился. И даже мысли не возникло, что брат не доверяет. Просто… у каждого из них была своя игра, свои правила.
        - Разве сейчас об этом идет речь? - Канир остался у двери, прислушиваясь к звукам, доносящимся из коридора. Артур контролировал окно, пристроившись сбоку от него.
        Сканерам, глушилкам и прочей технике доверяли, но… предусмотрительность уже давно стала инстинктом.
        - Я чувствую твое осуждение, - заметил младший, на миг взглянув в глаза старшему. Комната была небольшой, метра четыре. Как раз, чтобы чуть коснуться сознаниями, не проникая глубже.
        - Но не знаешь, к чему оно относится, - спокойно заметил Искандер.
        - Объяснишь? - Взгляд Артура метнулся к комму, но его экран так и остался темным.
        В отличие от всех остальных, он надеялся не только на чудо, но и на удачливость Таши. Если ей удастся добраться до кого-нибудь из его друзей…
        Сэйвы не отвечали, но оставалось кольцо. Голос Шахина был язвительным, когда он сказал, что оставил ей свидетельство помолвки, даже не догадываясь, что испытал Артур, услышав его слова.
        Шанс. Минимальный, но он был, давая надежду.
        - Я столько лет считал тебя отступником…
        - Не меня, - поправил его Шорн, кажущимся безразличием скрывая легкую горечь. - Тамраса. Я - не он.
        Как будущий кангор отрекался от своего рода, клянясь быть родичем для каждого скайла, так и переходя на службу кангората отказывались от своей крови. Для одних эта церемония проходила в большом зале дворца правителя. Торжественно, в присутствии всех каниров, присягая словами, которые произносили предки на протяжении тысяч лет.
        Для других служение становилось клеймом отступника. Их тоже вычеркивали из родовых книг, но не с гордостью - с презрением. Об их дальнейшей судьбе предпочитали не думать, не догадываясь, что скрывалось за мнимым предательством своему народу.
        Искандеру, как каниру, было известно больше, чем другим. Но и он не мог предположить, кем стал один из его братьев, которого он сам назвал отступником.
        - Знаю, - усмехнулся Искандер. - Но это тяжело, вас у меня было шестеро, остался…
        - Двоих на род вполне хватит, - теперь улыбка Артура была насмешливой. Но она тут же погасла. - А ведь ты меня опередил.
        - Я не вижу, чтобы ты был этим расстроен. - Сканер очерчивал круг за кругом, от глушилки было лишь едва заметное, но неприятное ощущение. Работала она на полную мощность.
        К Шорну в среде вольных относились по-разному, но и друзья и враги сходились в одном - он был сам по себе. Стань кому известно об этой встрече, столь тщательно создаваемая легенда могла рухнуть в одночасье.
        - Ты ведь пришел не за этим? - Взгляд Артура стал жестким. Продолжать говорить о Таши он не хотел. Понимал, что в ее исчезновении нет его вины, он сделал все, чтобы вывести девушку из-под удара. Вот только оказалось, что этого всего - мало.
        То ли дерзость Таши переполнила чашу терпения Шахина, то ли ему стало известно об ее довольно-таки близких контактах с Союзом, то ли… то ли он понимал, что ее смерть вызовет именно ту волну, которая ему и была нужна.
        Себя как причину он не рассматривал, если только косвенную. Он доказывал это Тадеусу, который не хотел принимать его мнение во внимание, он готов был убедить в этом, если потребуется, и Искандера. Шахину не нужна была его база, Шахину нужен был он, лояльный, на этой базе.
        Будь иначе, разве сообщил бы, где сбросил умирающую Таши?!
        Вот только он не успел. Совсем немного.
        - Мы получили сведения о сети Шахина. У стархов, люценианцев, демонов и даже в Союзе. Часть информации передали Индарсу, остальное приберегли. Если начнем гнать со всех сторон, можем упустить. Вряд ли сумели вскрыть всю.
        - Хочешь, чтобы я этим занялся? - Артур оценил успехи брата. О своих он предпочитал просто молчать.
        - Нет, - качнул головой Искандер, - для этого есть и другие. Твоя задача - вернуться на Тангор. Не сильно афишируя, но позволив Шахину об этом узнать.
        - Он не клюнет.
        - И не надо, - легко согласился с ним Искандер. - Признай, что проиграл. Твоя мнимая смерть его не обманула. Твоя ловушка не сработала. Ты ждал, что он займется твоей базой и подготовился к этому, а он нанес удар совершенно с другой стороны.
        - Это ты к чему? - В голосе Артура прозвучала заинтересованность.
        Искандер всегда являлся для него ориентиром. Недосягаемым ориентиром. Наверное, это была одна из причин, по которой он подался во внутренний круг. Там не было старшего брата.
        Только позже понял, что им просто тесно было в одном роду. Искандер не был амбициозным, скорее уж тяготился и своим положением, и теми талантами, которыми обладал. Но это не мешало ему всегда быть первым.
        Артур, тогда еще Тамрас, наоборот, особыми способностями не отличался, но с лихвой покрывал это врожденной упертостью. Если он ставил перед собой цель - добивался ее всегда. Сколько попыток придется для этого сделать - значения для него не имело.
        - К тому, - легкой улыбкой Искандер дал понять, что заметил любопытство брата, - что уж больно Шахин на виду. Да и в его действиях не все гладко. То он хитер, а его операции преисполнены изящества, то слишком прост и груб.
        - Считаешь, - задумчиво протянула Артур, - за его спиной кто-то есть?
        - Есть, - жестко произнес Искандер. - И этот кто-то умнее нас с тобой.
        - Или… - вдруг резко обернулся к брату Шорн, - очень близко к нам. И тогда понятно, почему именно Таши…
        Искандер и хотел бы возразить, но не смог. Артур был прав, это объясняло многое.
        Экран комма все-таки вспыхнул, но не у Шорна. Канир открыл сообщение, нахмурился.
        - Я должен идти, - глухо ответил он на вопросительный взгляд брата. - Вызывает кангор. И, кажется, мне придется покинуть Гордон.
        - Договоренности с Союзом? - продемонстрировал свою осведомленность Артур, но тут же приподнял ладони, жестом говоря, что это не его дело.
        Но Искандер словно и не заметил обмолвки брата. Только посмотрел, не скрывая грусти.
        - Ты береги себя.
        Артур дернул плечом.
        - Постараюсь.
        О том, что Искандер и в любви оказался удачливее Артура, не было сказано ни слова. Они оба понимали, что сейчас просто нужно ее спасти.

* * *
        До Таркана было два дня пути. Я потратилась на одноместный тшор с крошечной гигиенической комнатой. Еду предпочла из автомата. Можно было заказать доставку, получалось недорого, да и в средствах я не была стеснена, но опасалась, что даже малейшие поблажки самой себе могут вновь спровоцировать срыв. В моем положении это было очень опасно.
        Служба охраны на траше была, но и у этих я не вызвала подозрений. Волнение, которое я пыталась безуспешно скрыть, играло мне на пользу. Было бы удивительно, если бы я демонстрировала абсолютное спокойствие, направляясь туда, где мне могли вернуть утраченное здоровье и красоту.
        Один из охранников даже помог донести сумку и настоял, чтобы я ввела его номер в свой комм. На всякий случай, если вдруг кто попытается обидеть.
        Он был уже не молод, наверное, имел своих взрослых детей, а то и внуков. Смотрел на меня без смущения, но и без брезгливости. С ней мне уже тоже пришлось столкнуться. А кто-то даже бросил камень в спину. Правда, когда я споткнулась, ко мне бросились сразу двое, пытаясь поддержать, но… на душе стало гадко. Не за себя, за настоящую Хиш. Впрочем, не только в этом мире красотой восхищались, прежде чем втоптать в грязь, а за уродства убивали, чтобы не портили собой окружающий антураж.
        Я пыталась спать, но убеждения, что так время пролетит быстрее, не помогали. Нужны были иные техники самовнушения, но в академии мы проходили их лишь поверхностно. Отстраниться от боли я бы смогла, а вот уснуть… не получалось.
        Единственное, что сумела, не позволить себе вспоминать, перечеркнув прошлое. У меня не было родных, друзей, любимых. Я осталась одна во всем мире и могла рассчитывать только на себя.
        Только на себя.
        Эти слова стали молитвой. Я их повторяла так часто, что в какой-то момент поверила. Легче не стало, но я вздохнула с облегчением.
        Наталья Орлова умерла, чтобы появилась Таши. Таши тоже умерла. Меня больше не существовало. До тех пор, пока не придет момент вновь стать собой.
        За несколько часов до столицы по уровням траше прошелся патруль. Вполне ожидаемый, но меня он заставил понервничать. Кроме того пожилого охранника в нем были еще двое в форме личной гвардии императора. Неприятный сюрприз.
        Уже позже, когда они, проверив чип и жетон-приглашение, ушли, я подслушала разговор других пассажиров. Как оказалось, в городе шли аресты. Что-то связанное с вольными.
        Подспудная тревога начала проявлять свои черты. Я заставила себя забыть об экипаже, но вряд ли они забыли обо мне. А были еще Таласки и Искандер. Если им удалось убедить Дарила передать нарытые Костасом сведения, я вполне могла попасть в ловушку.
        Мысль об этом была ужасна, но мне ничего не оставалось, как идти вперед.
        Убеждая себя, что все будет хорошо, я сидела у круглого окна. Антигравитационные установки удерживали сигару на высоте около километра. Деталей внизу не разглядеть, но пейзажи, над которыми мы летели, транслировались на экраны. Нужно было лишь дать команду, но я отказалась и от этого, предпочтя просто наблюдать за тем, как меняются цвета, как проплывают под нами облака, как играют полутона, завораживая и… умоляя верить.
        Как бы мне хотелось избавиться от эмоций, не позволяя им отравлять мою душу! Увы, это оказалось свыше моих сил. Уходить в прокол в последнюю долю секунды, давать приказ на уничтожение противника, продираться сквозь лабиринты астероидных полей было значительно проще.
        Приземлился траше в южном порту. Трудно считать это удачей, все составы из сектора Асмакана садились именно там, но отсюда был самый короткий и, как я надеялась, самый безопасный путь до названного мне Иваром места.
        Когда объявили, что пассажиры могут покинуть свои тшоры, я торопиться не стала. Вряд ли бы Хиш жаждала оказаться в толпе. Даже желание как можно скорее добраться до медицинского центра не стоило взглядов и перешептываний. Стархи, как и люди, бывали жестоки.
        Судьба - тоже. Особенно к своим любимчикам.
        Стоило мне выйти в коридор, как ко мне направился тот самый охранник. Он стоял неподалеку и словно ждал именно меня. Гвардеец, дежуривший на выходе, отреагировал на движение и посмотрел ему вслед долгим взглядом.
        Мое сердце бешено колотилось, но я лишь сильнее прикрыла лицо тканью, уповая на очередное чудо.
        Оружия у меня не было, да и сама мысль в одиночку противостоять выкормышам Индарса вызывала истерический смех. За их подготовкой император следил лично.
        - Пойдемте, - приблизившись, произнес он, - я провожу вас.
        Сердце продолжало бешено биться, но с дыханием я справилась.
        - Мне неудобно пользоваться вашей добротой, - пробормотала я.
        Будь у меня иная цель, я не испытывала бы стыда. Сейчас же…
        Отринув все сомнения, я посмотрела на эту ситуацию с другой стороны. Для меня было важно выжить. И… отомстить. Заниматься рефлексиями я смогу и потом. А если уж совсем совесть замучает, найду его и извинюсь.
        Впрочем, ему лучше не знать, кому именно он помогал. Будет спокойнее. Да и смотришь, в следующий раз не станет задумываться, не окажется ли под личиной невинной жертвы еще одна тварь типа меня.
        - Идемте, - улыбнулся он, забирая у меня сумку. - Там толчея, идут проверки, а вы ведь не полезете вперед?
        - Нет, конечно, - прошептала я. - Что-то случилось?
        Он посмотрел на меня чуточку удивленно.
        - Вы не смотрели инфорканалы?
        Я качнула головой.
        Для меня - Хиш - это было оправданным. Меня не интересовало ничего, кроме собственного будущего, к которому я и стремилась. Для меня - Таши - являлось предосторожностью. Лишний раз засвечивать свой комм, подключаясь к Сети, я не собиралась. Знала о методах проверки и контроля.
        Общие же визоры были только в многоместных тшорах и на общих палубах, где мне появляться тоже не стоило.
        Кажется, он нашел свое объяснение моему молчанию. Пропустил первой пройти мимо стоявших с двух сторон у выхода в терминал гвардцейцев. Заговорил, когда мы оказались уже в зале.
        - В столице беспорядки. Спецслужбам стало известно, что некоторые девушки, считавшиеся пропавшими без вести, попали в руки продавцов живым товаром.
        Я вскинула на него ошарашенный взгляд, словно не веря тому, что он сказал. Потом тяжело вдохнула.
        - Я слышала подобное от приемного отца. У нас тоже… - я опустила ресницы, демонстрируя горечь, - исчезали красивые девушки.
        Сообразив, что затронул не самую приятную для меня тему, он замолчал. Я тоже не собиралась поддерживать беседу. Одно дело пользоваться его добротой, другое… напрашиваться на нее.
        Мы прошли мимо еще двух постов. Мой спутник подходил к ним, оставляя меня стоять в стороне. О чем-то говорил, показывая сначала на экран своего комма, потом на меня. И возвращался, ведя меня дальше, к станции подземки.
        Неужели Ивар предусмотрел и подобное отношение ко мне?!
        Вполне мог. Иначе вряд ли бы продержался в перевозке семь стандартов. Глупцы у нас не выживали.
        Уже перед входом охранник остановился.
        - У тебя есть где переночевать?
        В ответ кивнула.
        - Да, у меня заказан номер в Гитмаре. - Эта гостиница была неподалеку от центра, куда я якобы направлялась.
        Будет очень жаль, если он вздумает проверить. Я все еще думала о настоящей Хиш.
        Не знаю, устроило его сказанное или нет, но он, передав мне сумку, отдал честь и, резко развернувшись, отправился обратно.
        А я стояла и смотрела ему вслед.
        Вот именно из-за таких, как он, я и продолжала сожалеть о нашивках лейтенанта космических войск. Я продолжала верить, что среди зла и алчности еще есть бескорыстие и готовность отдать свою жизнь за других. Есть верность и честь.
        Наверное, это было глупо, но глядя на его прямую спину, на гордо поднятую голову, на четкий ритм его шагов, я дала сама себе обещание.
        Если я выпутаюсь… я приду к отцу.

* * *
        Вместо Гитмара, о котором упомянула охраннику, я направилась в другую сторону. Правда, на всякий случай сделала крюк. Это было опасно - чем больше я гуляла по городу, тем выше был шанс, что где-нибудь нарвусь на сканер. Но если вдруг он решит проверить мои слова, то хотя бы часть из них подтвердится. Об этом тоже не стоило забывать.
        Вышла я из подземки, не доезжая одной станции. Поднялась на поверхность. Уже вечерело, на улице было довольно многолюдно - заканчивался рабочий день. Кто-то спешил домой, кто-то… Увеселительных заведений в столице хватало.
        В этой обыденности все происходящее со мной воспринималось острее. Запреты запретами, но у меня не получалось не чувствовать. Это был их мир, я была в нем чужой. Хорошо еще, на меня почти не обращали внимания. Район не туристический, здесь не глазели по сторонам.
        Духота добавляла неудобства, кожа под широким поясом, набитым айо, слегка чесалась. Специальная прослойка впитывала пот, но сама по себе раздражала. Она не давала забыть о роли, которую я была вынуждена играть.
        Пройдя несколько улиц и не ощутив опасности, я вновь спустилась вниз. До точки, указанной Иваром, добралась минут через сорок, сделав еще две пересадки.
        Это казалось глупым, но причиной моих метаний была не предосторожность - страх. Не предстоящей встречи с покупателем, я надеялась, что ее вообще не будет. Я опасалась, что старх, контакт которого оставил мне Артур, откажет в помощи. Вот тогда у меня шансов точно не останется.
        Не верила я, что Ивар сдержит свое слово. Не в его характере проявлять милосердие.
        Точкой связи оказался небольшой парк в центре жилого района. По дороге к нему я наткнулась на патруль, столкнувшись с ним нос к носу. Удача оказалась на моей стороне, их больше заинтересовала парочка мужчин, воровато оглядывавшихся. Но ощущение холодка, ползущего по позвоночнику, осталось. Судьба словно напоминала, что мне не стоит доверять ей.
        Я была бы рада подчиниться, но… она же сама и загнала меня в эту ловушку. Теперь мне ничего не оставалось, как пытаться выкрутиться. Снять груз мог только покупатель.
        Войдя под сень деревьев, добралась до ближайшей лавочки. Сумка была легкой, но гнетущее напряжение сковывало меня последние дни.
        Активировав комм, набрала набор цифр, продиктованный Иваром на корабле.
        Ответ пришел буквально через пару минут. Имя, место, время.
        До встречи оставалось три часа. Три долгих часа, как шанс на удачу. Мне не нужна была карта столицы, чтобы определить: добираясь до адреса, который дал Артур, мне не придется нарезать круги по городу. Всего лишь один раз подняться на поверхность.
        Вряд ли за мной следили. Капитан «Черной дыры» не доверял никому, кроме себя.
        На выходе из парка я вновь наткнулась на патруль. На этот раз они смотрели на меня с подозрением.
        Тело отреагировало быстрее, чем мысль. Опустились плечи, сделав походку усталой, я чуть обернулась в их сторону, давая себя разглядеть, спокойно встретила взгляд одного из них, которого определила старшим. Смущения на его лице не было, но настороженность исчезла. А на большее я и не рассчитывала.
        До комендантского часа оставалось чуть больше четырех часов. До встречи немногим меньше трех. Страх, сомнения, волнение - все ушло, наступило время для действий.
        Зал подземки встретил шумом и гамом. Туристы, в ярких одеждах, с открытыми лицами, веселые, громкоголосые. Они стояли отдельным островком, обтекаемые со всех сторон. Кто-то кидал на них недовольные взгляды, кто-то… завистливые. Я на мгновение замешкалась, мне предстояло пройти мимо них, и как раз в этот момент проходящий мимо мужчина сделал замечание особо ретивому.
        Парень, к которому обратился старх, порывисто обернулся, заставив меня вздрогнуть. Демон, а рядом с ним рабыня под хинаром.
        Дарил?! Сердце пропустило удар…
        Они были похожи. Молодостью, задором, сквозившим в каждом движении, самоуверенностью, которая только подчеркивалась внешним лоском. Но это был не Дарил.
        Когда я поравнялась с ним, он окинул меня внимательным взглядом. Чувство опасности опалило огнем, он напрягся, словно собираясь сделать шаг, но тут к их компании подошла охрана, прося вести себя тише и не смущать местных жителей своим поведением, и он отвернулся.
        А ощущение обреченности осталось.
        Послав его к тем самым демонам, я быстро проскользнула мимо. У меня была цель, все остальное не имело значения.
        В районе, где жил контакт Артура, я была через час. Еще десять минут понадобилось, чтобы добраться до нужного дома. И вот тут меня ждал неприятный сюрприз. Рядом с калиткой, в которую я должна была войти, стояли три офицера с нашивками службы розыска.
        Резко менять направление - привлеку внимание. Стояночная площадка для каров, вокруг которой цветком были выстроены двухэтажные дома на две квартиры каждый, была ярко освещена. Идти дальше - сворачивать некуда.
        А они все ближе.
        Между нами пятнадцать шагов. Усталость уже не напускная, тело давно требует отдыха. Подлатать меня медик Ивара подлатал, но организм нуждался в более длительном восстановлении.
        Но мне ничего не оставалось, как идти дальше.
        Десять шагов. Один, тот, что стоял ко мне лицом, скользнул взглядом, равнодушно. Ждут не меня. Хотя… они - профессионалы.
        Пять шагов. Продолжают увлеченно беседовать и расходиться явно не собираются.
        Я просчитала варианты, но не нашла ни одного, который мог бы мне помочь. О том, что кто-то из них здесь живет, я догадалась сразу. Собственнические взгляды в сторону парка, среди деревьев которого и стоит дом. Некоторая вальяжность, ему уже никуда не надо торопиться. Признаки довольно очевидны, чтобы ошибиться.
        Двое других, скорее всего, сослуживцы. Одно не понять: он их выпроваживает или живут по соседству?
        Три шага. Тот, который смотрел на меня, слегка напрягся. Остальные, машинально, тоже. Хорошая выучка.
        Один шаг… Выбора нет. Плохо то, что даже если не спалюсь сама, могу выдать друга Артура. Вот ведь…
        Демоны их задери!
        - Простите, - я прикрыла лицо, но маска, закрывающая нижнюю часть лица, слегка видна. Как и шрамы, что выглядывают из-под нее. Двое, стоявших спиной, обернулись одновременно. - Я ищу Камила Рауле.
        Все трое расслабились, но не до конца. Эти знают, что опасность может подстерегать их в образе столь невинной особы.
        - Камила? - несколько удивленно произнес один. - Так он на дежурстве, сменится только утром.
        На дежурстве… Сменится…
        Кажется, моя надежда только что застрелилась.
        - Простите, - опустила я голову. Не для них, для себя. Мне нужно было хотя бы мгновение передышки, чтобы справиться с отчаянием. - Я забыла предупредить его о своем приезде.
        - Вы приходитесь ему родственницей? - Вопрос прозвучал с участием. Вот только его заботе я не поверила. Взгляд сочувствующий, а за ним скрывается холодная оценка. Сталкивалась.
        - Нет, - качнула я головой. - Мой приемный отец просил передать ему слова благодарности. Завтра я уже не успею это сделать, вот решила попробовать сегодня…
        Не поверил, но посчитал, что такое вполне может быть.
        - Подождите, - остановил он меня, когда я, извинившись за беспокойство, развернулась, чтобы уйти. - Я попробую с ним связаться.
        Не дожидаясь моей реакции, набрал код на личном комме. Несколько мгновений вглядывался в экран. Я все это время старалась не дышать. Не столько надеясь на чудо, сколько моля удачу о снисхождении.
        Увы, ее милость сегодня принадлежала не мне.
        - Он на задании, - посмотрел он на меня. - Назовитесь, я передам, что вы хотели его увидеть.
        Мне ничего не оставалось, как ответить.
        - Меня зовут Хиш. Моего приемного отца - Артур. Передайте, что я остановилась в гостинице Гитмара. - Я склонила голову, благодаря и прощаясь.
        Задерживать меня не стали, я перестала быть им интересна, как только дала более-менее разумное объяснение своего появления. Вряд ли каждую неожиданную встречу они готовы рассматривать как подозрительную.
        Возвращаясь к подземке, я еле передвигала ноги. Шансов у меня больше не было. Даже если я сейчас развернусь и попробую сдаться…
        Для доставщиков айо не было смягчающих обстоятельств. Я это знала. Индарс не признавал чужой слабости.
        Что ж… проигрывать тоже надо уметь. К тому же я помнила, что говорил наш инструктор по тактике боя: «От поражения до победы - один шаг. Ваше стремление к ней».
        У дома покупателя я была в точно назначенное время. Слежки за собой не заметила. То ли Ивар настолько был уверен, что мне деваться некуда, то ли, что было более вероятно, не доверял никому из своего экипажа настолько, чтобы посвятить в свои планы.
        Обычные проблемы вольных и перевозчиков. Одиночки не только по внутренней сути, но и по обстоятельствам.
        Мой экипаж являл собой счастливое исключение. Впрочем, уверенности в этом у меня уже давно не было. Прошлое каждого из нас диктовало свои условия. Мы были вынуждены ему подчиняться.
        В окнах первого этажа призывно горел свет, через открытые окна доносились звуки музыки. Ничего подозрительного, но каждый шаг ощущался, как последний в жизни. Сюда бы Таласки… Игорь был далеко, а я его талантами не обладала.
        Вот только инстинкт самосохранения вопил, что мне стоит оказаться как можно дальше от этого места.
        Связаться с Иваром… Моя попытка выйти на связь не увенчалась успехом. Ответа я не получила.
        Это тоже было объяснимо. Код, который я отправляла, «ушел» на одноразовый комм. Не идиот же он, чтобы так подставляться.
        Замерев у ограды (поздний вечер и низкие ветви стоящего рядом дерева служили мне хоть и слабым, но укрытием), я еще раз взвесила все «за» и «против».
        От груза мне не избавиться, в этом сомнений не было. Более того, я не исключала и наличие в контейнере блока самоуничтожения. Для всех Ивар был мертв, вряд ли он желал воскреснуть до того, как станет ясно, кто останется из желающих править на окраинах.
        Это было из минусов. Из плюсов… только то, что я сюда добралась.
        Решительно нажав на вызов, чтобы не передумать, расслабилась, как учил меня Дарил. Переставая быть, воспринимая все максимально отстраненно.
        Голоса за спиной… Просто идут мимо. Двое, мужчина и женщина. Не опасны.
        Звук приземляющегося неподалеку кара. Модель из старых, спецы такими не пользуются.
        Порыв ветра треплет листву… Похоже, ночью будет дождь. Надо иметь это в виду. На всякий случай.
        Детский смех, которому вторит женский… Это из соседнего дома. Наверное, мать и дочь.
        - Назовите себя и цель вашего визита, - сработал автомат-портье, когда я уже начала слегка нервничать.
        Ивар предупреждал…
        - Я - Хиш. Вы обещали моему отцу, что позволите мне переночевать на женской половине.
        Отступать некуда. Но я и не собиралась.
        - Входите. - Калитка открылась, лишая меня возможности что-либо изменить…
        О том, что я попалась, поняла, как только вошла в дом. Не было ни единой причины так думать, но я буквально чувствовала, как сжимается на моей шее петля. Потому и не удивилась, когда в комнате, где находились мы с покупателем, вдруг стало тесно.
        Еще бы мгновение и… излучатель стер следы айо с моей одежды и тела. Но именно его и не хватило, чтобы я могла стать свободной.
        Разбитые окна, громкие голоса, команды, стархи в форме службы розыска, гвардейцы императора… Наручники на моих руках, стул, на который меня насильно усадили, вопросы… на которые я не отвечала.
        Все это проходило мимо меня фоном, и только одно имя, произнесенное кем-то из офицеров, заставило меня вздрогнуть.
        - Молодец, Рауле! Чисто сработано!

* * *
        Встреча с леди Уэлри облегчения Орлову не принесла. Та выразила сочувствие, но не более того.
        Генерал попытался проявить настойчивость, это только усугубило ситуацию. Джессика решительно указала ему на дверь.
        И лишь когда покидал особняк, уже у самой двери его окликнул Данкин. Извинился за жену и… за то, что тоже ничего сказать не может. Не потому, что не хочет, каждое произнесенное им слово может повлиять на происходящее. А оно и так очень зыбко.
        Орлов не все понял, но о том, что надежда еще есть, догадался.
        Возвращался на крейсер не успокоенным, но хотя бы не отчаявшимся.
        Подписанный командующим приказ о создании единой Службы внешних границ застал его уже на борту. Кангор утвердил такой же. Император демонов все еще думал, как и правитель стархов. Люценианцев идея не заинтересовала еще во время той памятной встречи, как и глав двух небольших секторов. Последние вообще существовали за счет вольных и контрабанды, так что их позиция была абсолютно понятна. Они собирались, насколько это возможно, противодействовать коалиции.
        Это была, конечно, уже не его проблема, но… ему ею тоже придется заниматься. Поэтому Орлов и держал все в памяти.
        Структура нового корпуса повторяла иерархию объединенного флота Галактического Союза. Во главе ее, в звании вице-адмирала становился представитель скайлов, канир Искандер.
        Для Орлова такое решение новостью не стало, предварительная договоренность была. Сам генерал назначался советником с правом голоса, капитан Таласки - координатором. То, что функции Игоря будут несколько отличаться от тех, что декларировал приказ, понятно было не только Орлову. Глупо не использовать таланты офицера, если он и сам от этого не отказывается.
        А вот со всем остальным было значительно хуже.
        Лучшим вариантом могло стать размещение Управления на Ярлтоне, но Хандарс молчал. Второй вариант - Таркан, был более вероятен, Индарс вел с контрабандой непримиримую борьбу, и в его положительном решении почти не сомневались. Но вот понравится ли ему присутствие в своем секторе пусть небольшого, но весьма мобильного и хорошо технически оснащенного флота?
        Скайлы предлагали одну из своих окраинных планет, но их зона контроля была значительно «дальше» от места будущей службы. Это понятие было, конечно, условно, но создавало дополнительные проблемы, с которыми им предстояло столкнуться. К тому же накладывало определенные запреты и ограничения. И первым было - временная закрытость создаваемой базы от местного населения. Опасения кангора касались влияния гостей на их весьма хрупких женщин.
        Но это было только начало сложностей. Самая тяжелая задача, которую предстояло решить, - действующий состав. Аналитики, технари, обслуживающий персонал - все это было решаемо. А вот экипажи… Здесь нужен был не только боевой опыт - способность ставить себя на место тех, с кем придется бороться. А это совершенно иной уровень, в академиях к этому не готовили.
        Орлов обсуждал данный вопрос не только с командующим, но и с каниром, на которого все это и свалится. Идеи были, некоторые весьма неожиданные, но…
        Интересными они казались именно на стадии обсуждения. Амнистия для капитанов, перевозчиков и вольных… Вот только нужна ли она им?
        Весь день прошел в переговорах. Если бы не адъютант, о еде бы Орлов даже не вспомнил. Работа позволяла хоть немного, но забыться. Он этому был только рад.
        Где сейчас была его Наташа…
        Воспоминания о пропавшей дочери пробудили совесть. У него было еще двое детей, они тоже требовали внимания. Чтобы не стало поздно.
        Разговор с ними поднял настроение. Двойняшки были не просто смешливыми, казалось, что они излучают свое радостное отношение к жизни. Таласки с ними как-то общался, сказал, что как только им исполнится четырнадцать, нужно будет протестировать на повышенную эмпатию. Почувствовал он что-то родственное.
        А вот беседа с женой, уже один на один, вновь вернула обеспокоенность и усталость. Все эти семь долгих лет Катрин поддерживала его, но и у нее, похоже, уже закончились силы. Нечастые встречи, постоянная опасность, которая сопровождала каждую его командировку, тоска в глазах… ее терпение оказалось не безграничным. Она не выговаривала ему, но он ясно чувствовал то напряжение, в котором она находилась.
        Дав себе обещание, что как только… Этих обещаний он давал себе уже множество. Но каждый раз случалось что-то, мешающее их исполнить.
        Он понимал, что может потерять и эту семью, как когда-то, пусть и по иной причине, потерял первую, но сейчас ему было все равно. Он должен был найти Наталью, он должен был вытащить дочь из той жизни, которая ее затянула.
        Создаваемая с его помощью служба могла помочь и с тем, и с другим. Вроде боевого крещения, обкатки.
        Уже поздней ночью, по корабельному времени, пришел еще один вызов. Искандер. Официально он еще не вступил в должность и, по словам Таласки, активно пользовался своим подвешенным состоянием. На ближайшие десять лет - срок полномочий, кангор освободил его от ответственности за канират, хоть и сохранил за ним титул, так что он был вроде «вольного стрелка». Обернулась эта свобода тем, что власть в свободном порту Гордона практически перешла к нему.
        Орлов на этот факт закрыл глаза, доложив командующему как о подготовительном этапе к дальнейшей деятельности. Оба понимали, что в действительности все далеко не так, но… это с какой стороны посмотреть. С их стороны, это шло на пользу всем. Канир занимался розыском, как теперь выяснилось, своей жены, параллельно налаживая связи с вольными, которые готовы были пусть минимально, но сотрудничать.
        Известие о том, что по законам скайлов Искандер является мужем его дочери, Орлов воспринял спокойно. Как и казус: по законам Галактического Союза, подданной которого Наталья являлась, она все еще была не замужем.
        Несмотря на внешнюю собранность, от генерала не укрылось, что канир был встревожен. Первая мысль о дочери, но Искандер успел ее опровергнуть до того, как в груди болезненно сжалось.
        - Мой кангор имел беседу с императором Индарсом. Тот готов продолжить переговоры и ждет нас обоих. Как можно скорее.
        - Я смогу быть на Таркане, - генерал дал запрос навигаторам, те ответили буквально через пару секунд. Основные возможные курсы всегда поддерживались в актуальном состоянии, - через трое стандартных суток.
        - Так и договоримся, - кивнул Искандер, но прежде чем отключиться (говорить им пока что было особо не о чем, Игорь великолепно исполнял роль посредника) качнул головой, отвечая на безмолвный вопрос.
        Сведений о Таши так и не было.
        Как ни парадоксально, но Орлова это радовало. Значит, надежда у него все еще была.

* * *
        - Назовите ваше имя. - Рауле был подчеркнуто вежлив.
        До этого момента я не интересовалась, но мне предстояло много узнать об этой стороне жизни стархов.
        Я ничего не ответила. Молчала там, в доме покупателя, не собиралась говорить и здесь, в допросной службы розыска.
        Как только был введен код на контейнере, с моего чипа и жетона-приглашения стерлась вся информация. Это тоже было оговорено с Иваром. Мера предосторожности. Как оказалось, для нас обоих. Теперь я была никем. Растворилась среди миров, исчезла, потеряв себя.
        Так было лучше. Я не имела права воскреснуть. Не с такими обвинениями, как это. Это самое малое, что я могла сделать для отца.
        - Медицинский сканер показал у вас множественные травмы. Совсем свежие. Вас сильно избивали. Внутренние следы шрамов на лице говорят о том же. Я понимаю, что вас заставили…
        Я не сдержалась, подняла на него взгляд, в котором он при желании мог увидеть усмешку.
        Заставили, не заставили… Итог один.
        А он симпатичный. И совсем молодой. Интересно, где он успел пересечься с Артуром?
        Не интересно.
        - Вы же понимаете, что я сумею проследить весь ваш путь до покупателя айо? Где-то с кем-то вы разговаривали. Кому-то назывались. Ваше лицо слишком приметное, чтобы вас никто не опознал.
        Наручники с меня сняли сразу, как только завели в эту комнату. Свет неяркий, располагающий к спокойной беседе.
        Еще один факт… Еще один ненужный факт. Всего лишь привычка все подмечать.
        Стол, два стула, планшет с функцией голографического экрана. Стакан с водой, как он сказал, для меня. Я не стала отказываться, в горле настолько пересохло, что даже саднило. Если в ней и были препараты, которые могли заставить стать разговорчивей, на меня они вряд ли подействуют. Кое-какие кодировки мы проходили в академии, что-то потом добавил Стас. Потому Шахин и бил меня, что другими способами получить нужное ему было невозможно.
        - Молчите? - осуждающе качнул он головой. Сел напротив, перестав мельтешить перед глазами. - Вы совсем не похожи на тех, с кем мне приходилось работать раньше.
        Я позволила глазам отразить легкую заинтересованность. Пока он говорил, мне было не так страшно.
        Я не боялась боли, я не страшилась умереть. Слишком привыкла, перестала реагировать.
        Как оказалось, кое в чем я себе лгала. Мне не хотелось умереть в одиночестве. Просто взять и перестать быть. И никого, с кем можно было бы проститься, чей печальный взгляд провожал бы тебя в небытие. Ни отца, ни ребят… Искандера.
        Я зря вспомнила о скайле. Мое самообладание уже давно дало течь, сейчас же вообще пошло трещинами. Пришлось прикусить губу, чтобы сдержать слезы. Мне простительно… я - женщина.
        Твари!
        Воспоминания о Шахине и Иваре помогли справиться с мгновением слабости, но было уже поздно. В глазах Рауле я заметила торжество.
        Рано, мальчик, радуешься. Рано!
        - Я могу сообщить вашим родственникам…
        Моя усмешка не позволила ему договорить эту откровенную глупость, а вошедший в комнату офицер - сказать что-нибудь еще.
        - Молчит? - Я видела его в доме покупателя. Запомнила хорошо, был в нем тщательно скрываемый от других садизм. Когда надевал наручники, старался сильнее вывернуть руки, причиняя большую боль. - Это было у нее. Все проверили, везде чисто. - На стол лег мой комм и… кольцо Артура. - Наверное, подарок жениха.
        - Я разберусь, - произнес Камил, переведя тяжелый взгляд с тонкого ободка на меня.
        Надеюсь, я не побледнела.
        Он дождался, когда его напарник выйдет из допросной, взял кольцо в руки, поднес поближе, рассматривая. Внутри была гравировка на межгалактическом.

«Ты и я».
        - Вы помолвлены? - Его голос был все таким же безукоризненным, да и в глазах я не видела ни малейшего признака узнавания.
        Вот только я была уверена в этом. Как? Откуда? Что давало мне основания так думать? Я не знала и не хотела знать.
        Артур тогда сказал: «Только покажи кольцо…»
        - Я не смогу вам помочь, если вы продолжите упорствовать. - Четко, холодно. Как приговор.
        Или… попытка дать понять, что он готов пойти на риск и вытащить меня отсюда. Слишком быстро, слишком неожиданно. Или он был настолько обязан Шорну, что для решения хватило одного взгляда на мой подарок?
        Зная Артура, нечто подобное нетрудно было предположить. Мой жених умел совершать
«поступки», заводя безгранично преданных друзей. Один его помощник чего стоил.
        Но сейчас речь шла не о Карне, а обо мне.
        Я не была готова принять этот риск, поменять его жизнь на свою. У меня были свои принципы.
        - Вы ведь совсем молоды…
        Опять моя усмешка. Кажется, я начинаю его злить.
        - Хорошо, - он поднялся, все так же держа кольцо в сжатой ладони, - давайте поговорим о другом. - Отойдя к дальнему углу, на мгновение замер, потом, резко развернувшись, продолжил: - То, что вы лишь доставщик груза, ясно и без ваших объяснений. Кстати, - он чуть склонил голову, наблюдая за моей реакцией, - вы знали, что в контейнере находилось устройство ликвидации?
        Не знала, но догадывалась.
        - Знали, - правильно расшифровал мое молчание Рауле. - И о том, что их было два?
        Моим ответом послужило равнодушие. Его это устроило.
        - Тот, кто отправил вас, не оставил вам шансов. Тот излучатель слишком слаб, чтобы уничтожить следы с тела. Да и одежда была очень плотной. Даже отпусти он вас…
        А я ведь его почти простила…
        Тварь! Жаль, что не убила. С другой стороны, все по-честному. Мой выстрел оставил ему жизнь, его…
        - Кажется, вас это огорчило. - Склонившись, он оперся на крышку стола напротив меня.
        Он был старше, чем казался. Да и чин старшего разыскника соответствовал армейскому капитану…
        Не слишком ли много капитанов вокруг меня?
        - Если мы найдем его, у вас будет возможность просить императора о милосердии. Вы лишь жертва, нам же нужен тот, кто все это организовал.
        Мне пришлось опустить ресницы, пряча под ними вспыхнувшую ярость. О каком милосердии он говорил?!
        Впрочем, он же не мог знать, что точка зрения Индарса на контрабанду айо мне хорошо известна.
        К реальности меня вернул тонкий звук. Кольцо легло на стол рядом с моей рукой.
        - Ради него…
        Черты лица Рауле стали вдруг резкими, взгляд жестким. Глядя на него сейчас, я уже не удивлялась его знакомству с Артуром. Было в них обоих что-то… волчье.
        - Своим молчанием вы меня только сильнее интригуете, - выпрямился он. - Ведь теперь для меня станет делом чести выяснить все о вашем прошлом. И вы должны понимать, что мне это по силам. А пока я буду этим заниматься, вы будете находиться в камере. Поверьте, для вас не самый лучший вариант. У нас не любят увечных.
        Он говорил и наблюдал за мной. Ловил малейшие изменения на моем лице.
        Но разве можно на нем что-либо заметить, если оно уже давно стало послушным мне?! Мгновения смятения прошли, поставив меня перед выбором. Я его сделала. Не в свою пользу.
        Законы стархов были справедливы и… жестоки. За предательство ответит не только он, но и близкие ему люди. Не попади я сюда, риск не был бы столь велик. Но… я уже здесь.
        Глупо! Обидно! Но я не собиралась сохранить свою жизнь ценой бесчестья другого.
        - По-видимому, - он дернулся, словно догадавшись о моем решении, - я не сумел найти достойных доводов. - Отошел от стола к двери, остановился там, продолжая пристально смотреть на меня. - Я дам вам возможность взвесить все еще раз. Спокойно и… - пауза была короткой, но многозначительной, - в одиночестве. Надеюсь, вы поймете, что молчание - худшее в вашем положении.
        Он не сделал ни одного движения, но дверь раскрылась, и в помещение вошли два охранника.
        Я поднялась, расценив это как приглашение. Вытянула вперед руки, когда один из них достал ленту наручников.
        - Завтра мы продолжим наш разговор, - раздалось уже у меня за спиной. Я не обернулась. - И я очень рассчитываю на то, что услышу ваш голос.
        Вот уж чего не будет, так именно этого. Мой ДНК был изменен препаратом, который ввел медик Ивара, лицо вообще не поддавалось опознанию. Радужка… скан радужки был только в базе Объединенных космических войск Союза. Про отпечатки пальцев даже говорить не стоило. Оставался только голос.
        Он мог назвать им мое имя. Я не должна была этого допустить.

* * *
        Я не стала ломать голову, зачем именно Рауле решил поместить меня в одиночку. Оказалось достаточно двух версий, первыми пришедших в голову.
        Если этот Рауле был тем самым, к которому я должна была обратиться за помощью и который, узнав кольцо, все же решился на самоубийственный для него поступок, то эта камера была для моей же безопасности.
        Если же нет… то его слова все объясняли. Он действительно давал мне время и возможность для размышлений.
        Помещение оказалось весьма приличным. По крайней мере, идя по длинному коридору, я предполагала увидеть что-нибудь более ужасающее. Довольно узкий прямоугольник с небольшим окном под самым потолком. Серые стены, лежанка, накрытая серым одеялом, крошечный стол, впаянный в пол, стул. Слева от входа закрытый непрозрачной перегородкой уголок. Заглянув туда, я даже приятно удивилась - там был душ. И, судя по подсветке управляющей панели, горячая вода.
        Еще бы покормили… Но это уже был верх мечтаний.
        Словно опровергая мои мысли, дверь камеры открылась, а на пороге показался охранник. Осмотревшись, он знаком приказал мне отойти к стене. Когда я подчинилась, отступил, пропуская внутрь еще одного мужчину, тоже в форме охраны. В руках у того был пластиковый поднос.
        - Ваш ужин, - не равнодушно, но спокойно, произнес он. - Посуду заберу утром. Она должна быть чистой.
        Я кивнула в знак того, что поняла.
        Оставшись одна, первым делом заглянула в тарелку. Смотрелось это нечто не очень, но запах показался мне вполне съедобным. Зачерпнув одну ложку, лишь бы забить чувство голода и легкий привкус препаратов, которые все-таки были в воде, я решила сначала смыть с себя пот. Мое будущее было совершенно непредсказуемым, нужно было пользоваться моментом.
        От воды пахло дезинфицирующими средствами, каша с мясом была пресной, ягодный напиток горчил, но… по сравнению со всем остальным это были такие мелочи, на которые не стоило обращать внимания.
        Сколько мне осталось? День, два… насколько мне было известно, в таких случаях, как у меня, приговор выносили очень быстро. Какие еще нужны доказательства, если меня взяли с грузом порошка?! Отправят на тот свет даже без имени. Зачем оно им…
        Ивар даже это просчитал. Десять дней - и самый простой тест выдаст им мой настоящий ДНК.
        Но я до этого момента вряд ли доживу, так что можно было не беспокоиться.
        Будущее не пугало, я столько раз была на краю, что итог выглядел закономерно. Когда-то это должно было закончиться, так почему же не сейчас?
        Я понимала, что в какой-то мере это было бравадой, стремлением не позволить ужасу, который скрывался за внешним безразличием к собственной судьбе, вырваться наружу. Но знала я и другое. На этот раз выхода нет. Не потому, что я не могла его найти, не потому, что у меня не хватало информации, не потому, что у меня просто не доставало наглости сделать невозможное.
        Его просто не было. Не за ту цену, которую он требовал за себя.
        Эти мысли не помешали мне заснуть. Рвать себя на части истериками я точно не собиралась. Уж если суждено быть казненной…
        У меня была та ночь. Жаль, конечно, что только одна, но, быть может, так даже лучше.
        Разбудил меня шорох. Слишком тихий для этого места, слишком опасный. Затем еще один, теперь совсем рядом. И едва слышимое дыхание.
        Ощущение присутствия становилось все более ярким, тепло чужого тела все явственнее.
        Когда чья-то ладонь грубо закрыла мне рот, я уже была готова к такому повороту. Узнала запах офицера, которого посчитала садистом. Ему не стоило пользоваться столь экзотическим парфюмом.
        Удар в горло стал для него полной неожиданностью.
        Вот только мой противник дилетантом не был, успел уклониться в последний момент. Но даже мгновения замешательства мне хватило, чтобы слететь с кровати и отскочить к стене.
        - Вот ты как! - прорычал он негромко, с ухмылкой поглядывая на меня. - Хочешь поиграть?
        В его глазах пылали ярость и… похоть.
        На такую ночь я точно не рассчитывала!
        Мысль о том, что это могла быть просто провокация, мелькнула и пропала. Если бы ему нужен был мой голос, не стал бы пытаться зажать мне рот.
        Не шаг, намек на него. Я в ответ чуть пружиню, давая ему сообразить, что его охота легкой не будет.
        Усмешка мужчины стала более плотоядной. Кажется, мое сопротивление его только распалило.
        Проблема в том, что сдаваться я не собиралась. Если надо будет убить… Для меня итог все равно будет один.
        - А вот так?!
        Его бросок я не пропустила. Не увидела - почувствовала. Успела уйти из-под удара, ускользнула и от второго, только воздухом обдало.
        - А ты не так проста, как кажешься! - с удовлетворением произнес он, ни на миг не переставая двигаться. Очень неплохо, но ему бы поиграть в эти игры с Дарилом, тогда бы понял, что такое мастерство.
        Замысловатое па, и мы меняемся местами. Но проход к двери для меня все так же закрыт. Кажется, лишний шум ему ни к чему.
        Что ж, тогда у него появился шанс выйти отсюда живым.
        Тянуть я не стала. Рывок. Он попытался меня перехватить, и ему это даже удалось, но лишь потому, что я сама пошла на контакт. Вот только стол оказался слишком близко, и стул, единственный предмет из мебели, не приваренный намертво, полетел в стену.
        Грохот, он поспешил отстраниться, подтверждая мои догадки, но я потянула его на себя. Усталость не в счет, мне в этот миг сам черт не был страшен.
        А если бы вместо меня была другая…
        Одежда на мне треснула, за дверью раздался шум, еще одна его попытка вырваться, во время которой я весьма серьезно приложилась головой о стену, на виске стало влажно и тепло…
        - Что здесь происходит?!
        Я позволила себе обмякнуть в его руках и скатиться с лежака на пол, когда он резко отбросил меня от себя.
        - Медика сюда! - закричал Рауле от двери. - Тебе придется кое-что объяснить! - Уже ближе и явно моему несостоявшемуся насильнику.
        - Ты… - попробовал тот что-то сказать, но замолчал.
        Причина такой покладистости меня не интересовала.
        Уже спустя несколько минут в камере стало тесно. Рауле сам поднял меня, уложил поверх одеяла. Отошел в сторону, но оставался в пределах видимости, пока не появился медик. Потом вошел кто-то из начальства повыше, потому что Рауле на мгновение вытянулся.
        Ох уж эта субординация! О чем они говорили, я не слышала, разговаривали шепотом.
        Все остальное я уже воспринимала сквозь пелену. Не знаю, что мне вкололи, но подействовало почти молниеносно.
        Это было к лучшему. Не провались я в глубокий сон, вряд ли смогла бы остаться сильной.

* * *
        - А ведь вы меня искали.
        Утренний допрос снова вел Рауле. А должен был смениться с дежурства! Или все-таки решил разгадать мою загадку?
        Глупец, зачем создавать себе проблемы.
        Я продолжала молчать, хоть и испытывала к нему благодарность. Так, совсем немножко. Еще неизвестно, что стояло за всеми его попытками облегчить мою жизнь.
        - Крен рассказал о вашем визите. - Мы сидели в той же допросной, и рядом со мной снова стоял стакан с водой. - Я доложил обо всем начальству. Меня могут отстранить от дела.
        Вопреки сказанному, никакого волнения я не заметила. То ли был уверен в себе, то ли… считал, что так будет лучше.
        Я тоже так считала, но… почему бы не помочь ему, раз уж сама втянула в эту историю. К тому же мне эта благотворительность ничего не стоила.
        Посмотрела на него задорно, мол, прорвусь. Он усмехнулся. Я, сделав движение рукой по столу, словно писала, откинулась на спинку стула.
        Сегодня на мне был женский вариант тюремной робы. Узкие штаны и длинная туника с глухим воротом и длинными рукавами. Все ядовито-серое, грубое. Только плотный шарф чуть помягче.
        Рауле намек понял, вышел из комнаты, буквально через минуту вернулся с листом бумаги и карандашом. Подал, но не отошел, остался стоять у меня за спиной.
        Меня его присутствие так близко нисколько не смущало. Так что если он собирался таким образом действовать мне на нервы, то прогадал.
        Повертев карандаш в руке и улыбнувшись своим мыслям, я написала только одно слово:
«убить». Сдвинула листок, предлагая забрать.
        Он взял бумагу, отошел, словно в надежде, что там появится что-нибудь еще.
        - У вас не нашли оружия.
        Я закатила глаза и протянула руку.
        Написала еще одно слово: «выбросила» и вернула ему.
        - Где?
        Теперь он уже сам подал мне листок.

«Не помню».
        Он кивнул, словно ничего иного и не ожидая.
        - Вас ведь зовут не Хиш?
        Я как можно беззаботнее качнула головой. Жаль, что я не назвалась его соседу другим именем, но если бы те вздумали проверить…
        Они обязательно найдут мои следы, когда начнут искать. Меня это не пугало. Там, где могла вестись запись, я молчала.
        - Кто такой Артур?
        Он остановился сбоку, мне пришлось повернуться, чтобы он мог увидеть, как я приподняла бровь.
        - Первое попавшееся?
        Я кивнула.
        - Заметьте, первое попавшееся имя, пришедшее вам в голову, принадлежит явно не старху. Для нас оно редкое. У вас крепкое, тренированное тело. Вы владеете приемами рукопашного боя, причем весьма оригинального. - Я чуть смутилась, признавая его правоту, а он все так же доброжелательно продолжил: - Я видел запись ночного происшествия и сумел оценить ваши навыки. Ограниченное пространство, сильный, подготовленный противник… Думаю, если дать посмотреть специалистам, те быстро разберутся, где вас могли так научить.
        Отведя взгляд, я вспомнила про демонов. Ведь была мысль про подставу… Но, чтобы придумать этот ход, нужны были хоть какие-то основания. А их не было!
        Будто вторя моим мыслям, он заговорил вновь:
        - Если бы не это происшествие, ваше прошлое для меня выглядело бы совершенно иначе.
        Хотела бы я ему ответить, но… не могла.
        - А еще я надеялся на ваше благоразумие. - Он опять остановился напротив. - Но, кажется, вы не знаете, что это такое.
        Я чуть заметно улыбнулась.
        Рауле был прав: когда я родилась, это весьма незаменимое для выживания качество уже закончилось.
        - Хиш! - неожиданно для меня повысил он голос. Я вздрогнула, но лишь потому, что имя было чужим. Он понял, что перестарался, поэтому дальше говорил тише. - Неужели вы готовы умереть? Или все еще не понимаете, что это все всерьез?
        Он казался заботливым. Слишком.
        Я тяжело вздохнула и закрыла глаза.
        Я устала. От него, от бесполезного разговора, от всего.
        - Что ж, - Рауле тяжело опустился на стул. - Попробуем еще раз.
        Моих намеков он не понимал, или… не хотел. Мужчина! Пойдет до конца…
        - Вы пришли ко мне, чтобы я вам помог?
        Мне хотелось кивнуть, но… я не могла этого сделать. Ради него.
        Показала взглядом на листок.
        - Убить… - В его голосе мне послышалась нотка отчаяния. Я ошибалась, этого быть не могло. - Я вам не верю. И не потому, что мне не хочется верить в эту откровенную чушь, просто ни один здравомыслящий продавец не отправит своего доставщика с товаром, приказав ему по пути убить офицера службы розыска. Звучит бредом.
        Пожав плечами, снова посмотрела на листок.
        Наше общение затягивалось. Слишком. Молчать я могла долго, но лучше бы все закончилось скорее.
        Моим спасением от него вспыхнул экран комма. Рауле прочитал сообщение, нахмурился.
        - Мне приказано прекратить допрос.
        Улыбаться мне тоже надоело, но я сделала это. Опять для него.
        - Вы рано радуетесь, - жестко произнес он, заставив меня насторожиться. - Пока вы были здесь, у вас были шансы. Минимальные, но были. - Недоверие на моем лице он проигнорировал. - Завтра вас переведут в императорскую тюрьму. Оттуда у вас будет только один выход.
        Императорская тюрьма… Четырехугольное сооружение на самой границе дворцового комплекса. Охранялось личной гвардией императора. Ни одного побега за все время ее существования.
        Я знала, Индарс как-то показывал. Издалека.
        Я могла утешить себя, что мой арест нарушил планы Ивара, но не стала этого делать. Он, Шахин… все в прошлом.
        - А вы ведь не боитесь, - удивленно заметил он, когда я подняла на него взгляд. - Что же такое было в вашей жизни, что смерть вас больше не страшит?
        Он бы, наверное, удивился, расскажи я ему о том, насколько он не прав и что именно помогает мне держаться. Но это было только моей памятью. И, возможно, Искандера.
        Та ночь была сказкой, сейчас она стала мне опорой.
        - Мне жаль, - поднялся он, словно приняв решение, - что вы так просто сдались. Мне казалось, вы - сильнее. Но больше я для вас ничего не могу сделать. - Он подошел к двери, та открылась почти мгновенно. - У вас все еще есть время подумать, - произнес он, когда я, уже в наручниках, проходила мимо. И добавил: - Эта ночь.
        Последние слова прозвучали чуть тише, словно привлекая мое внимание.
        Или… мне это просто показалось?

* * *
        Узнать, права я или нет, мне так и не удалось. Вечером за мной пришли гвардейцы императора.
        Тюремный кар взлетел с одного огороженного обманчиво невысокой оградой двора, приземлился уже на другом. Высокие горы с одной стороны, темные каменные стены - с трех других.
        Со мной не церемонились. Бить не били, но в каждом движении сопровождающих ощущалась моя дальнейшая судьба. Я для них была лишь одной из многих. Сегодня появилась, завтра уже не будет.
        Несколько минут в дезинфекционной камере, на выходе снова роба, но уже черного цвета. Меня еще не приговорили, но это было лишь формальностью.
        В камере, рассчитанной не больше чем на двоих, находилось пятеро. Вместо лежаков на полу тонкие синтетические матрацы. Судя по всему, на меня здесь не рассчитывали, все уже заняты.
        - Новенькая, - хрипло протянула одна из моих товарок, поднявшись. Крупная, высокая, жилистая. Нос кривой, видно, сломан в драке. Руки длинные, пальцы цепкие, со сбитыми костяшками. Не дойдя буквально шага, остановилась. Свет был приглушенным, мое лицо она разглядела только теперь. - Как зовут? - в ее голосе слышалась брезгливость.
        Вместо ответа я качнула головой. Молчание было моим спасением. От бесчестья.
        - Немая, что ли? - спросила она, кривясь. Пришлось кивнуть. Она обернулась к остальным, те явно прислушивались к нашему разговору. - Она немая!
        Кажется, этот факт их воодушевил, оставалось понять, на что именно. Их шевеление мне явно не понравилось.
        Стая! Они были стаей, я для них выглядела легкой добычей.
        Все, что я могла, - действовать на опережение. Прояви хоть намек на слабость, лишилась бы шансов дожить до утра.
        Вот ведь парадокс: все равно умирать, но как же жить хочется!
        Эта мысль мелькнула и пропала. Было не до нее.
        Быстрого движения не заметил никто, а моя слишком активная собеседница уже лежала на полу и корчилась от боли. Урок не прошел даром, хоть одна и попыталась подскочить. Не знаю, что ее остановило: мой полный безумия взгляд или то, как раздувались ноздри.
        Спустя минуту после этой демонстрации у меня было свое место. Среди них бешеным зверем была только я, остальные так… шавки.
        Ночь я не спала, дремала вполглаза. Стоило мне затихнуть, как явственнее становились шорохи. Они, как часто и бывает, считали, что количество решает все.
        Смешно, я могла, не запыхавшись, убить их всех, но не сумела уберечь себя от беды.
        Утро было ранним. Небо только-только посветлело, когда в камеру вошли гвардейцы. Дав лишь справить нужду, выстроили всех у стены. Вместо тонких и легких пластиковых наручников на руках застегнули широкие металлические полосы, к которым крепились длинные цепи.
        Жаль, не удастся сказать Индарсу, что у него паранойя. Отсюда и так не сбежать, к чему такие предосторожности?
        Или чтобы смогли осознать, в каком дерьме оказались? Так и без этого понятно.
        Внутренний сарказм помог справиться с нахлынувшим отчаянием. До меня лишь сейчас начало доходить, что смерть - это необратимо. Удивительное открытие для девушки, которая каждый день рисковала своей жизнью.
        По коридору нас вели по одной. Два гвардейца впереди, двое сзади. Чеканный шаг и дребезжанье цепей. Не будь я действующим лицом этого абсурда, могла бы и посмеяться.
        Зал, в который нас загнали, оказался небольшим. У дальней стены голографический экран, у той, рядом с которой выстроили нас, столбы с крюками. Мое не вовремя проснувшееся ехидство нашло сходство со скотобойней и… заткнулось.
        Стоявшая справа от меня начала тихо подвывать. Та, что пыталась повеселиться со мной ночью, горланила что-то неприличное. Еще одна рыдала…
        Похоже, не только для меня поход сюда стал откровением. Зная, что нас ждет, мы все продолжали на что-то надеяться. Даже я… Наверное, это было глупо.
        Судом происходящее назвать было трудно. Вошедший в зал последним мужчина называл имя, тот, что был на экране, не поднимая головы от бумаг, произносил: «Смертная казнь», и переходили к следующей.
        Заминка возникла лишь со мной, но и здесь они выкрутились. Безымянная. Приговор:
«Смертная казнь».
        Я ему не удивилась.
        После этого шоу нас развели по одиночкам. Привычка даже в плохом находить хорошее не подвела меня и сейчас. Появилась мысль, что я смогу хотя бы выспаться.
        Как ни странно, но действительно смогла. Голод, накопившаяся усталость, понимание, что своей участи не избежать, смирение…
        Уйти я готовилась со спокойной душой. Жаль, конечно, что не в бою, но не в моем положении выбирать.
        А спустя два дня я стояла у позорной стены на площади у городской ратуши. Одна из пары десятков таких же. Заблудившихся в лабиринте своих амбиций, посчитавших когда-то, что жизнь - игра, а правила ее знаешь лишь ты. Потерявших все и, что было страшнее всего, самих себя.
        После судилища, больше похожего на фарс, меня не кормили. Других, кажется, тоже. Отупевшие от отчаяния лица, пустые взгляды, вялые движения, не крики, скорее стоны.
        Мне было все равно, как я выгляжу. Лишь бы скорее все закончилось.
        Но судьба, посчитав, что мало поиздевалась надо мной в последнее время, приготовила еще одно испытание. После долгой речи, предназначенной больше собравшейся толпе, чем нам, на площадь, под восторженные вопли и пожелания долгих лет жизни вышел… Индарс.
        Царственная походка, внимательный, участливый взгляд… Мне приходилось видеть его на церемониях, так что я помнила, какое именно впечатление он производит.
        Сказав что-то верному, который тут же отошел, он направился к нам.
        Последнее милосердие… В отличие от остальных я в него не верила. Кому-то, конечно, повезет, но та единственная, которую сегодня не казнят, будет его подсадной уткой. Должен же он поддерживать мифы о своей справедливости.
        Язвила я зря. Такого правителя, как Индарс, нужно было заслужить.
        Закрыв глаза и опустив голову, вместо молитвы я мысленно шептала слова клятвы, которую когда-то давала в академии. Это были единственные слова, пришедшие мне в голову.

«Клянусь… честью… быть образцом… не жалеть жизни… защищать…»
        - Подведите ее, - неожиданно раздалось очень близко от меня и таким знакомым голосом. Стоявший за моей спиной стражник снял цепь с крюка, грубо толкнул вперед.
        Ноги едва слушались, но я шла, не горбясь, помня, что мне однажды сказала Джесс. Самое главное для женщины - осанка.
        Нас разделяло шагов десять, когда дернув за поводок, меня заставили остановиться.
        - В чем ее обвиняют? - Император выглядел спокойным до равнодушия.
        - Контрабанда айо, - вытянувшись, ответил стражник.
        - Как ее имя? - последовал новый вопрос.
        - Она не назвала себя, а ее ДНК нет в нашей системе.
        Они говорили обо мне так, словно меня уже не существовало. Впрочем, так оно и было.
        - Совсем молодая, - как-то очень задумчиво протянул Индарс.
        - Тест показал, что ей нет тридцати, мой император. Если бы ее не изуродовали, была бы очень красивой. Прикажете ее помиловать?
        Он узнал меня, я это видела по его взгляду, который он от меня не отводил.
        Сначала в нем было недоумение, потом мелькнула радость, тут же сменившаяся болью, отчаянием и гневом. За ввоз айо в империю стархов полагалась смерть. Даже он, Великий песчаный лев, как Индарса называли его подданные, не мог с этим ничего поделать.
        Все, что было в его власти, - облегчить мне последние мгновения.
        Но, как оказалось, его ярость была сильнее, чем моя надежда на милость.
        - Прикажете ее помиловать? - повторил стражник, не понимая причины, по которой его император так долго не произносит своего последнего слова.
        - Помиловать? - «очнулся» тот от дум, отворачиваясь от меня. - Нет! Повесить.
        Больше надеяться мне было не на что. Наверное, это и к лучшему. Вся жизнь из ошибок… такой конец был закономерным.

* * *
        Индарс стоял на балконе и смотрел вниз. Там бушевала толпа. Впрочем, так было всегда. Сотрудники специальной службы очень тонко направляли эмоции собравшихся, отслеживая их малейшие нюансы. Контрабанда, торговля живым товаром, организация детской проституции… Все это должно вызывать гнев, отторжение.
        Или хотя бы страх перед неминуемым наказанием.
        Его милосердие лишь для тех, кто не успел завязнуть и искренне раскаялся.
        Удачный трюк.
        Он отвлекся на тихий скрип открывающейся двери, поморщился. Он любил тишину, но… это был всего лишь его кабинет в ратуше, где он бывал нечасто. Можно было, конечно, и проявить самодурство, но… как-нибудь в следующий раз. Сейчас у него были дела и поважнее.
        Верный вошел первым, остановился и, только получив взглядом разрешение, пропустил внутрь генерала Орлова и канира Искандера. Жестом показал, куда следует следовать, и тенью скользнул в угол.
        В другой раз если и не оба, то хотя бы один из вошедших точно проводил тайного воина взглядом, уж больно легкими и грациозными казались его движения, но повод для сегодняшней встречи был слишком серьезным, чтобы отвлекаться на мелочи.
        - Господин император… - Орлов заговорил первым, когда Индарс полностью повернулся к ним, резко наклонил голову, приветствуя главу дружественного сектора.
        Искандер был вторым, жестко приложив согнутую руку к груди.
        - Не очень удачный день, - произнес Индарс, кивнув на площадь. - День казни.
        - К сожалению…
        - Не оправдывайтесь, канир, - оборвал он Искандера. - Это ведь мое решение привело вас сюда.
        - Кангора оно очень интересует, - не стал тянуть с очевидным канир.
        - Командование Союза тоже? - отвернувшись от них, спросил Индарс. К виселице как раз подводили девушку.
        Она едва шла, то ли от слабости, то ли от страха. Черный балахон вместо платья, плотный шарф покрывал голову, скрывал шею.
        Орлов уже собирался ответить, но вынужденно замолчал, заметив, как побледнел обычно невозмутимый канир.
        Ощутив заминку, Индарс резко обернулся, тоже с некоторым удивлением посмотрел на скайла, который тяжело дышал, словно от удушья.
        - Что с вами, канир? - с тревогой спросил он… лицемеря.
        Кангор дал ему подсказку, пусть и осознал ее Индарс только сейчас.
        - Она здесь, - тяжело облокотившись на спинку стула, прохрипел скайл. Его глаза метались по толпе, выискивая кого-то, губы лихорадочно дергались, воздух со свистом проходил через стиснутые зубы. - Здесь…
        - Кто - она? - демонстрируя недоумение, уточнил Индарс, в душе радуясь, что эта парочка появилась как нельзя вовремя.
        Не без его и кангора, конечно, стараний, но…
        И генерал и канир были весьма хитрыми… Он чуть не назвал их противниками, но, спохватившись, поправился - оба были весьма хитрыми… союзниками. Даже в мыслях не стоило противопоставлять себя и их.
        - Наташа… Таши…
        - Наташа? - вздрогнул Орлов, но с места не двинулся. - Уверен?
        - Я могу поинтересоваться, о ком именно идет речь?
        Взгляд Индарса был спокоен, но Орлова это не обмануло. Он слишком давно играл в эти игры, чтобы не заподозрить подвох даже там, где ничто на него не указывало.
        - Господин император! - Генералу хватило одного мгновения, чтобы и оценить непредсказуемость ситуации, и просчитать возможные последствия. За срыв переговоров о сотрудничестве со стархами его не похвалят. Но это был тот самый момент, о котором он уже не раз думал. Выбор. Между долгом перед родиной и… дочерью. Не желая, чтобы это все-таки случилось, он был к нему готов. - Канир Искандер говорит о моей дочери, Наталье Орловой, его…
        - Моей жене, господин император, - выпрямился канир, справившись со слабостью, которая сопровождала принудительную связь со своей парой. Тут же вновь став олицетворением той опасности, что ощущалась, когда речь шла о скайлах.
        Индарс смутился, хоть и не подал вида. Об этом правитель Синтар его не предупредил. Не знал? Возможно, но маловероятно.
        Брак скайлов нерушим.
        Что ж… Индарс был согласен и на это. Он все равно ее потерял и теперь уже окончательно. Еще в тот день, когда с ним связался кангор.
        Вызов был неожиданным, Индарс не видел ни одной причины для такой срочности. Как оказалось, она была. Аварийный передатчик, переданный Таши в виде подарка. От жениха…
        Она была сильной, Индарс всегда это знал. Но истоком ее силы было безграничное мужество в принятии всего, что выпадало на ее долю. Это импонировало ему, рождая желание помочь, поддержать, оказаться рядом тогда, когда одной ее воли не хватит.
        Подобные чувства возникали не только у него.
        Он ревновал, представляя Таши не с собой, но раз за разом отступал, позволяя ей идти дальше. Сломать так просто, когда у тебя есть власть. У него она была. Вот только ему не нужна была птица без крыльев, а ей… не нужен был он.
        Синтар не просил о помощи, не пытался сыграть на его чувствах, о которых, по-видимому, каким-то образом догадался. Он просто рассказывал. О своем подданном, который отказался от рода, чтобы стать своим среди вольных. О девушке, которая спасла не только честь кангора, но и его жизнь. О кольце, которое символизировало помолвку, но являлось для Таши последним шансом. О том, как ее искали по всей галактике, а обнаружили… на Таркане. О случайности, благодаря которой оно попало в руки старха, знающего, как его активировать. О том, что теперь только в его, императора, праве покарать своего подданного за предательство или наградить за спасение женщины, которая в кангорате названа героем. О том, что он, Синтар, примет любое его решение и это никак не скажется на тех связах, что начали складываться между их секторами.
        О том, что она - дочь Орлова, Синтар не упомянул. Не без умысла. Союз - далеко, а скайлы - близко. Несказанное оказалось значительно важнее того, что кангор произнес.
        Индарс тогда ничего не ответил, но когда ему принесли записи ареста и допроса Таши…
        В тот день он растерялся впервые в своей жизни. И озверел - тоже. Он, прозванный песчаным львом, в том числе и за выдержку, с которой охотился на своих недругов, с трудом нашел в себе силы подавить разгоревшуюся в душе ярость.
        Тот, кто сделал это с нею, стал его личным врагом.
        Воспоминание об этом отдалось жгучей тоской и горечью, но он сумел справиться с собой. Теперь все было позади. Почти.
        Очень своевременное появление верного на балконе не позволило ему что-либо сказать. Да и разве могло быть иначе, если они беспрекословно повиновались приказам своего господина?
        - Начинайте казнь. - Воин глубоко поклонился и… исчез. Лишь после этого старх посмотрел на канира. - Я приказал оцепить площадь. Если она, как вы говорите, находится там, ее найдут. Хотя… я очень удивлен вашим словам.
        - Тому, что она оказалась столь близко от вашей резиденции, господин император, или тем фактом, что она жива? - Даже продолжая разговор, Искандер взглядом выискивал ту, которую ощущал и на расстоянии. Боль, не его - ее, продолжала терзать тело, но он и мысли не допустил, чтобы заблокировать эти ощущения. Все, что угодно, но найти. - Наши ритуалы позволяют соединять сознания. Иногда это происходит по неосторожности.
        - Как в вашем случае? - Грохот барабанов не заглушил голос Индарса.
        Первую обвиняемую вывели на помост, где ее ждал палач. Пятерым должны были отрубить головы, одну - повесить. Редкое зрелище, таких приговоров император в последние годы не выносил. Остальных, за более невинные проступки, секли плетьми.
        - В моем случае, - канир сморщился, когда топор опустился на шею бедолаги и толпа испуганно-восторженно ахнула. Такая смерть отзывалась в нем гневом. Среди скайлов практически не было преступников. Если только отступники. Иногда очень дорогие сердцу отступники - этот союз был желанен. Иначе я не смог бы сейчас утверждать, что являюсь ее мужем.
        Появившийся вновь верный заставил всех замолчать. Правда, ненадолго. Короткий жест слева направо пальцами в воздухе - пока результата нет, и он вновь покинул балкон.
        - Передайте кангору, - Индарс поднял руку, привлекая к себе внимание палача. Женщина, которую как раз втащили на площадку для казни, упала на колени, замерев в надежде на чудо. Индарс помнил, за что ее приговорили к смерти. Жизнь за жизнь. Она убила втайне рожденного ребенка. Ни родителей, ни мужа, ни мужчины, который смог бы взять на себя ответственность за нее и дитя. Кто был его отцом… Если бы она назвала его имя, одним смертником сегодня стало бы больше. Не ему отменять древние традиции, не ему оправдывать. Но откуда тогда эта жалость… Словно не уследил. Эта мысль решила ее судьбу. Качнул головой - рудники, и повернулся к Искандеру: - Мое предварительное согласие у него есть.
        Он старался не смотреть туда, но взгляд вновь стремился к виселице, рядом с которой стояла она.
        Ее глаза не дали ему заснуть в эти ночи. Но это было уже его наказание. Когда-то он признавался самому себе, что любит и… не уберег.
        Она все поняла. И то, что он ее узнал, и то… что не собирался пощадить.
        Но разве он мог?!
        Мог!
        Он мог все, начиная с лазейки, которая всегда находилась, стоило ее поискать, и заканчивая проявлением самодурства. Но он выбрал иной путь. Более жестокий. Для нее, себя и, как оказалось, для Искандера.
        - Я думал, что повешение у вас давно не практикуется? - Генерал пытался выглядеть спокойным, но ему это не удавалось. Хваленая выдержка подводила.
        - Это исключительный случай. Контрабанда айо.
        Палач, поправив наброшенный на голову девушки мешок, накинул петлю и, отступив, взялся за рукоять рычага. Под ногами жертвы был люк.
        Несмотря на уверения верного, что все сделано так, как он и приказал, Индарс волновался.
        А если не подействовал препарат, который ей ввели, когда прятали под грубой тканью ее лицо? А если неплотно закрепили корсет, который должен был защитить ее шею? А если…
        - Айо? - Лицо скайла осталось бесстрастным, но в глазах мелькнуло что-то, похожее на озарение. - Айо?! - переспросил он, поворачиваясь в сторону площади как раз в тот момент, когда палач потянул рычаг и тело девушки медленно, словно нехотя, рухнуло вниз, повиснув на веревке… - Нет!
        Канир захлебнулся криком, сжимая виски побелевшими пальцами.
        Лицо генерала, который понял все без объяснений, закаменело, став похожим на маску. Единственная мысль, которая пробивалась сквозь тьму бешенства и… горечи:
«Почему? Почему он ничего не потребовал за ее жизнь?»
        - Вам ведь было все известно, господин император? - В его голосе не было сарказма, только дикая, невыносимая усталость.
        Ответ его не интересовал. Сейчас Орлова мало что интересовало. Когда-то он похоронил жену, сейчас его ошибки убили дочь.
        Будь виноват кто-то другой, возможно, стало бы легче, но…
        Тяжело не было, было никак.
        - Вы позволите вас покинуть?
        Свое решение Орлов принял: прошение об отставке уйдет командующему, как только он окажется на борту крейсера. И если кто-нибудь назовет это слабостью… он согласится с этим. Молча. И не желая своему визави пройти через то, через что довелось пройти ему.
        - Хикар действует двенадцать часов. Документы на вывоз тела вам передадут. С остальным разберетесь сами. И… - Индарс с горькой улыбкой посмотрел на ничего не понимающего генерала - удивительное зрелище, вряд ли когда еще доведется увидеть, - когда она придет в себя, скажите, что та игра в хатч была самой непредсказуемой. Но эту выиграл я.
        История 5
        Миражи
        Я проснулась, но открывать глаза не торопилась. Было настолько спокойно, что единственное объяснение, которое пришло мне в голову: я умерла.
        Умерла?!
        Воздух комом встал в горле, рука машинально дернулась к лицу, сорвать ненавистную ткань!
        Не воспоминания - испытанные ощущения накатили разом, не просто сбивая дыхание - заставляя сердце трепыхаться в груди. Я задыхалась; ужас, желание жить и смирение перед неизбежным, смешиваясь воедино, мутили разум; надежда, которая продолжалась цепляться за этот мир, сменялась отчаянием…
        А затем… ничего. В какое-то мгновение все это прекратилось, исчезло вместе со мной.
        Как оказалось, не навсегда.
        - А вот этого делать пока не стоит. - Мою кисть очень аккуратно перехватили и вернули на место. - И посмотри уже на меня! Уверяю, к потусторонним кошмарам я не имею никакого отношения.
        Голос Стаса был насмешливым. Но, самое главное, он - был.
        - Живой, - выдохнула я, подчинившись просьбе своего медика, сидевшего на краю моей постели. Приподнявшись, не отказывая себе в порыве, потянулась к нему, обнять и… спрятать от него выступившие слезы. Все эти долгие дни я предпочитала отгонять от себя мысли о нем. Шансов, что Стасу удалось спастись, не было никаких. - Живой…
        - …удивилась она, вернувшись с того света, - съязвил мой помощник, отходя от стены, рядом с которой стоял. Заметила я его, только когда он заговорил.
        - Демоны тебя задери, Дарил! - возмутилась я, отстраняясь от Стаса, который только хмыкнул, но отпустил. - Такой момент испортил!
        - А меня? - уточнили с другой стороны.
        Костас сидел в кресле, как всегда со своим планшетом. Тарас стоял рядом с ним. Вопрос задал ангел, хакер только поднял взгляд и вновь уткнулся в дисплей.
        Есть все-таки в этом мире постоянство!
        Валечка тоже был с ними, пристроился плечом к плечу с Тарасом. Удивительная сплоченность.
        Я была, конечно, рада, что не умерла. Многие, оказавшиеся с петлей на шее, предпочли бы какое угодно существование, лишь бы дышать, видеть, чувствовать.
        Но до чего же жизнь любит парадоксы! Получив желаемое, тут же начинаешь сомневаться, а этого ли ты хотел.
        - Где мы? - нахмурившись, посмотрела я на своего помощника.
        Тот, вместо того чтобы вытянуться по струнке и отрапортовать, переглянулся с Тарасом. Выглядел при этом довольным.
        Точно за дуру держат!
        - Половина моя, - категорично бросила я, опуская ноги на пол. Демон согласно кивнул. Опять поспорил с ангелом и снова выиграл. Запрещай не запрещай… Вот разберусь с первоочередными проблемами, займусь и ими. Профилактических бесед обычно хватало ненадолго, но это лучше, чем совсем ничего.
        Поднявшись, постояла пару мгновений, игнорируя их напряженное внимание, прошлась по каюте, стараясь не наступать им на ноги. Моя спальня не была рассчитана на столь многочисленные компании.
        Мой вид нельзя было назвать скромным, из всей одежды тонкая, хоть и длинная сорочка. Но этот факт, в отличие от других, меня не смущал. И не такую видели, не покраснеют.
        - Очень страшно? - спросила я, в очередной раз поравнявшись со Стасом. Тот молча протянул зеркальце и… вздохнул. Понятно. Еще один проигравший.
        Прежде чем уточнить, стоит ли мне ждать реакции на свой первый вопрос, посмотрела на собственное отражение.
        Лицо чистое, без малейшего намека на шрамы. Только кожа слегка блестит, но это заживляющая пленка, сама рассосется, как только выполнит свое предназначение. Стас потому и придержал руки, что лучше ее не трогать. Видно, нанес недавно, часов через двенадцать от нее уже и следа не остается.
        Волосы слегка отросли. Пока еще ежик, но уже не колючий. Обидно, но это такая мелочь по сравнению с тем, что для меня еще ничего не закончилось.
        - Я не услышала ответа, - ласково протянула я, отдавая зеркало Стасу. На мой благодарный взгляд тот ответил чуть заметной улыбкой, за которой прятались извинения.
        Сколько пройдет времени, прежде чем для нас с ними все станет как раньше?! И произойдет ли это когда-нибудь…
        Потерять капитана для экипажа… В Союзе бы сразу расформировали. И подальше с глаз долой, чтобы в следующий раз знали, кто имеет право рисковать своей жизнью, а кто может делать это только на словах.
        Но мы были не в Союзе, да и подставилась я сама.
        Еще бы им это объяснить.
        - На борту «Зверя».
        Я посмотрела на Дарила с ухмылкой.
        - Я чуть не сдохла, а не лишилась ума. Все системы отключены, сидим на аварийных. Будь мы в порту…
        - Мы в ангаре флагманского крейсера «Аурели», - понял мой намек демон, а Тарас, что меня несколько удивило, облегченно вздохнул. Кажется, у них тут были некоторые разногласия. Впрочем, ничего иного я и не ожидала. Они продолжали оставаться лучшими, но одиночками. Вместе они были только со мной. - Пока тебя не было, вроде как находились под домашним арестом. А сейчас…
        Он не договорил, но это было и ни к чему. А сейчас уже нас всех продолжали держать до разговора. Со мной.
        А может… О худшем варианте думать не хотелось, но с некоторых пор от собственной судьбы я ничего хорошего не ждала.
        Имела полное право!
        - Давно я здесь? - Теперь я обращалась к Стасу.
        - Четыре дня, - не помедлил тот с ответом. - Генерал Орлов хотел, чтобы тобой занялись корабельные медики, но адмирал Искандер…
        - Адмирал Искандер? - приподняла я бровь.
        С момента моего исчезновения прошло чуть больше двадцати стандартных суток, а тут такие изменения.
        - О… - протянул Дарил, словно обрадовавшись новой теме для разговора, - ты еще многого не знаешь.
        Сделав себе пометку в памяти - ох уж эти мальчики, их ни в коем случае нельзя надолго оставлять без присмотра, - вновь забралась на кровать. Под взгляды, в которых было поровну восторга и облегчения, подогнула под себя ноги, устраиваясь поудобнее. Прикрылась пледом, чтобы совсем уж не испытывать их выдержки.
        Улыбнувшись кровожадно, уточнила:
        - С кого начнем?
        Парни переглянулись и дружно посмотрели на… Костаса.
        Я едва не прослезилась от умиления. Если бы еще их игра не трещала по швам, выдавая усилия не сказать чего лишнего. А этого за время моего отсутствия, похоже, набралось немало.
        - Ну что я могу сказать… - протянул мой хакер-навигатор, когда я уже начала хмуриться в ожидании его исповеди. И… сказал, да так, что я едва удержала серьезное выражение на своем лице. - И Союз, и скайлы про…ли свои операции.
        Остальные, соглашаясь, кивнули. Клоуны!
        - А вот с этого места подробнее, - попросила я, делая вид, что не замечаю едва заметной тревоги на морде демона.
        Для выводов пока что было мало информации, но на пару догадок хватало. Или… слил нарытую Костасом информацию, или… считает себя виновным в моих проблемах. Со вторым хуже, переубедить будет трудно. Он хоть и занимался… шпионажем с моего молчаливого благословления, вел себя при этом как нашкодивший щенок. Говоря, что отправляется к «девочкам», старался не смотреть мне в глаза, тяжело вздыхал, тер пятерней затылок.
        Хорошо, происходило это обычно без свидетелей. Еще неизвестно, что подумали бы мальчики о подобной реакции на вроде как невинные развлечения.
        Я, конечно, не слишком верила, но его игру поддерживала. Раз ему так было проще.
        Мог быть, конечно, и иной вариант, но это уже маловероятно. За семь лет я успела изучить повадки этого зверя.
        О том, кем на самом деле являлся мой помощник, я догадалась к концу второго года нашей совместной деятельности. Первый угар свободы сошел на нет, поиски экипажа, уговоры, притирка, самые жестокие стычки за контракты, все это осталось позади, появилось время подумать. Вот тогда я связала воедино все странности, которые замечала и раньше, но не давала им должного объяснения.
        Дарил был не только сыном повелителя, но и сотрудником одного из подразделений внешней разведки демонов. Став моей правой рукой, он получил шикарное прикрытие и доступ к нужной ему информации. Мотались мы по всей галактике.
        А ведь вначале все выглядело как желание избалованного сынка вместе с понравившейся ему девчонкой поиграть в перевозчиков!
        Тогда наш разговор едва не стал последним. Дарил многое для меня сделал, но… я не терпела лжи. Скажи он, когда дарил мне «Легенду», зачем ему понадобилась, я бы…
        Я бы отправила его к его же предкам.
        Он это понимал, потому и промолчал. Потому и позволял увидеть некоторые несуразности, чтобы я могла сделать правильный вывод. Потому и не дернулся, когда я двинула ему в челюсть, хоть это и было для него унизительно.
        Он знал, что скрывать долго не получится, но ждал, когда наши с ним отношения станут более доверительными.
        Я потом извинилась, он - тоже. Но холодок оставался еще долго. Ну не любила я, когда меня используют. Впрочем, пока носила нашивки, именно это и происходило, хоть и называлось по-другому.
        Но сейчас все это было уже далеким прошлым. Демона интересовали вольные и… стархи. К Союзу его тайные делишки отношения не имели. Это был наш уговор. Нарушь он его… Это стало бы проблемой моей совести. Это ведь я ему поверила.
        Но пока что он свято соблюдал данное им слово. Я не видела причин думать иначе.
        - Подробнее? - не без подтекста уточнил Костас.
        Я, конечно, осознавала, что могу ненароком дать команду открыть ящик Пандоры, но уж больно было интересно, что творилось здесь в мое отсутствие. Ну и хотелось кое с чем разобраться.
        Последний разговор с Иваром оставил странный осадок. Вроде бы все кусочки мозаики идеально подошли друг к другу, но я так и не смогла отделаться от впечатления, что ее рисунок был двойным.
        В следующие двадцать минут на меня обрушился такой вал информации, что я лишь успевала качать головой. То неверяще, то не в состоянии иначе выразить свой восторг. Я даже знать не хотела, сколько всего он взломал, чтобы добыть эти сведения. Но раз был все еще с нами, значит, мне волноваться не стоило. «Уходил» он чисто.
        А вот с его выводами я не согласилась, хоть и промолчала. Костас считал, что все крутилось вокруг внезапно возросших запросов Шахина. Кредитов тому стало мало, он захотел еще и власти.
        Что ж, внешне все выглядело именно так. Дерзкий, беспринципный, харизматичный. Ему доставало осторожности до поры до времени оставаться в относительной тени, но наступил момент, и амбиции взяли верх над осмотрительностью. И вот он - новый лидер вольницы!
        Тогда зачем, скажите мне, ему была нужна я?! Поймать Артура, используя меня в качестве наживки? Так чего же не ловил? Держал бы при себе, ну, в крайнем случае, дал поразвлечься команде, если уж сам брезговал. Так ведь нет…
        А потому «нет», что не Шорн ему был нужен, а я. Настойчивость, с которой он добивался ответов на свои вопросы, только подтверждала мое предположение.
        И вот в этом месте и возникала мысль, которая меня пугала. Не для себя он добывал информацию - для того, кто прятался в его тени. Слишком умный, чтобы играть другой фигурой, и слишком хитрый, чтобы дать это понять.
        А еще у этой догадки было не менее шокирующее продолжение. Этот «кто-то» находился очень близко от меня, среди тех, кому я доверяла настолько, чтобы невольно стать причиной провала подготовленной двумя спецслужбами операции. Других причин для подобного результата я не видела.
        Слишком хорошо я помнила вопросы, которые мне задавал Шахин. И ответы, которые давала.
        А вот откуда ему стало известно, что я способна была ответить?!
        Мог быть, конечно, и другой вариант. Если среди аналитиков Союза и скайлов сидели сплошь клинические идиоты!
        Это были страшные подозрения, но избавиться от них волевым усилием казалось невозможным. Либо доказать самой себе, что неправа, либо… найти эту тварь.
        Именно этим я и собиралась заняться, избавившись от гостеприимства отца.
        Следующим после замолчавшего Костаса должен был каяться Дарил. Но ему не удалось поведать мне, как Искандер, а может и Игорь, а то и оба вместе, загнали его в угол.
        Демон только открыл рот, но был вынужден проглотить так и не сказанные слова, напоровшись на мой взгляд.
        - Правильно сделал, - твердо произнесла я, будучи уверена, что угадала. - Жалею, что поздно.
        Очень скоро демон сложит два и два и поймет, что именно те данные стали причиной моего ареста, приведшего к смертному приговору. Но к тому времени, как это произойдет, более важным станет другое. Уж это я ему обеспечу.
        - Я, конечно, понимаю, - задумчиво начала я, признавая с грустью, что проблемы, о которых я так долго предпочитала забывать, не только догнали меня, но и не оставили мне выбора, - что возвращение капитана с того света - отличный повод для грандиозной попойки, но прежде мне хотелось бы узнать, кто у нас сегодня вахтенный?
        Кажется, до них начало доходить, что их отпуск закончился. Судя по довольному выражению лиц вокруг меня, это никого не испугало.
        Я еще не успела обвести всех тяжелым «начальственным» взглядом, как Тарас отлепился от стены, вытянулся, демонстрируя готовность незамедлительно выполнять мои приказы.
        - Я!
        Моя пауза не затянулась, но заставила их слегка понервничать. Чего ожидать от меня после таких приключений, они не знали.
        Я собиралась их убедить, что ничего не изменилось. Сначала вряд ли поверят, но потом… я надеялась, что привыкнут.
        - Тогда вали в рубку и от моего имени пригласи генералов Орлова и Искандера на борт «Зверя». Пора нам поговорить. По-взрослому.
        Похоже, я еще не разучилась удивлять.
        Себя.

* * *
        Каждый из этих четырех дней был едва ли не самым длинным в жизни Орлова. Наташа находилась здесь, рядом, а он… был вынужден справляться о состоянии дочери через Искандера.
        Как бы тяжело ему ни было, он согласился с каниром, понимая - так будет правильнее. Женщина, которую доставили на борт «Аурели», являлась капитаном
«Зверя», перевозчицей. Никому, кроме троих, ее настоящее имя на крейсере известно не было.
        Прикрытие безукоризненное. Героиня скайлов, спасительница символа власти кангора, оказавшаяся втянутой в противостояние вольных и передавшая Союзу очень важные сведения. Подозрений не возникло ни у кого. Таласки отслеживал малейшие проявления интереса.
        А тот был. И первой причиной для любопытства стал сам генерал. Те мгновения, когда Наташа висела с петлей на шее, не прошли для него даром. Темные волосы на висках засеребрились сединой, став памятью и напоминанием. Даже капитан крейсера, на котором он последние стандартов пять проводил времени больше, чем на Земле, не удержался от вопроса.
        Орлов тогда списал все на неудачный эксперимент. Мол, напросился на ментальный контакт со скайлом, результат оказался неожиданным. Ответ тоже подсказал Искандер, заверив, что такое вполне возможно.
        Канир вообще все эти дни старался быть рядом, благо даже причину придумывать не пришлось. Вопросов по организации службы становилось все больше.
        Как лавина: только тронь - и снесет.
        Он же вовремя останавливал, когда ноги сами несли Орлова в сторону посадочного ангара. Вряд ли это могло навести на ненужные мысли, но оба сочли, что лучше не рисковать.
        Только сказать было легко, сдержать слово оказалось сложно. Хорошо еще, Стас и сам, без запросов, едва ли не ежечасно передавал сведения о состоянии дочери.
        Когда действие хикара начало подходить к концу, он вместе с медиками крейсера решил не допускать ее пробуждения, пока не закончат с восстановлением лица. Таши хватило потрясений, можно было обойтись еще без одного.
        - Индарс передал координаты для орбитальной базы, - получив разрешение войти, прямо от двери произнес Искандер.
        С тех пор как правитель стархов официально подтвердил не только свое вхождение в коалицию, но и готовность разместить Управление новой службы на центральной планете своего сектора, подвешенное состояние для новоявленного вице-адмирала закончилось.
        Вот только Орлов сомневался, что этот факт помешает Искандеру поддерживать контакты на Гордоне. У скайла был собственный взгляд на руководство службой. Орлов как-то попытался разобраться в нем, вызвав канира на откровенный разговор, но очень скоро махнул рукой. Слишком много «если», которые сводились к одному: передо мной поставлена задача, и я ее выполню. Любой ценой.
        В какой-то мере Орлов был с ним согласен, осталось только выяснить - в какой.
        - Хочешь, чтобы я этим занялся?
        - Хотел бы, - как-то по-мальчишески улыбнулся Искандер, заставляя Орлова вновь задуматься о том, что при каждой встрече со скайлом смотрит на него не столько как на главу новой службы, сколько… как на сына, - но опасаюсь, что вы скоро из советника станете моей правой рукой.
        Эта мысль Орлову тоже приходила в голову. Как ни странно, но отторжения она не вызывала. Так уж получилось, что он лишился и второй семьи. Последний разговор с Катрин стал для нее решающим. Уже на следующий день он получил на комм уведомление, что жена подала на развод. Свою подпись на электронном сообщении он поставил не раздумывая. С детьми она ему общаться не запрещала, а все остальное для него значения не имело.
        - А мы об этом никому не скажем. - На душе Орлова стало неожиданно легко. И хотя еще ничего не закончилось, скорее, начиналось самое серьезное, будущее уже не казалось ему написанным в черных тонах.
        - Ну, раз так…
        Дослушать Орлову не пришлось, вызов по внутренней связи прервал их разговор. Капитан «Зверя» приглашала генералов на борт перевозчика.
        - И ты не сказал? - с легким недовольством произнес Орлов, намекая, что уж Искандер должен был ощутить ее пробуждение.
        - А что бы от этого изменилось? - легко парировал Искандер. - Вы бы только сильнее беспокоились. А так… считайте внезапным нападением.
        Аналогия была странной, но генерал ее понял. На борту перевозчика их ожидал сюрприз.
        Канир и на этот раз оказался прав, случалось подобное чаще, чем хотелось бы Орлову. Последние полчаса перед встречей измотали его настолько, что если бы не присутствие скайла, он бы точно совершил какую-нибудь глупость. А так был вынужден создавать хотя бы видимость собранности.
        Как она их примет? Что скажет? Поймет ли…
        Впору издеваться над самим собой. Вроде давно уже не мальчик, чтобы смущаться, да и не на свидание к девушке собирается. И в боях поучаствовать пришлось, и на гибель посылать, что было значительно тяжелее, чем рисковать самому. И пережить смерть ее матери.
        Но все это меркло перед тем, что предстояло. Либо он ее сейчас вернет, либо…
        - Ее экипаж будет молчать.
        Орлов так глубоко погрузился в собственные переживания, что едва не упустил тот момент, когда Искандер заговорил.
        - О чем? - вскинулся он, понимая, что растерян настолько, что не может даже предположить, о чем идет речь.
        От Искандера нервозность генерала не ускользнула, но он ничем не дал понять, что заметил. Самого выдержка подводила. А ведь ему было легче, он мог ее чувствовать. Едва ощутимо, на самом краешке сознания, но это было значительно больше, чем полная пустота, чем быть мертвым вместе с ней.
        Все двенадцать часов, которые действовал препарат, он даже дышал с трудом. Волна небытия накрыла, дав ему возможность осознать то, о чем он знал чисто теоретически. В их мире не только женщины не могли существовать без своих мужчин. Двое действительно становились одним целым. Уходил один, следом прощался с родными и другой. Тяжесть потери выдерживали единицы, если удержаться на грани им помогал долг. Перед не достигшими возраста зрелости детьми, перед ответственностью, которую они на себя приняли.
        - О том, что она признала меня своим мужем, - нисколько не смутившись, ответил Искандер.
        - Разве не этого ты добивался? - Орлов догадывался о причине, но предпочел точно знать ответ. Им вместе служить, стоит лучше разобраться во внутренних побуждениях скайла.
        - Не хочу, чтобы она ответила мне «нет».
        - Собираешься дать ей время?
        Искандер задумчиво посмотрел на генерала.
        - И не только время.
        И вновь Орлов, как уже было не раз, почувствовал, что настаивать бесполезно. Словно стена появлялась между ними. Внешне придраться не к чему, а вот внутри…
        В другой ситуации генерал бы просто промолчал, сейчас не смог. Все, что было связано с дочерью, стало настолько важным, что он был готов рискнуть.
        - Ты что-то задумал?
        Похоже, Искандер понял, что не только он способен идти до конца, потому и прервал молчание.
        - Я хочу ей дать то, чего она хочет. Но дать так, чтобы она не смогла отказаться.
        Генерал даже усмехнулся, настолько неожиданно и необычно это прозвучало.
        - И тебе известно, о чем она мечтает?
        А вот Искандер даже не улыбнулся.
        - Она мечтает летать. И я не собираюсь лишать ее мечты.
        Канир говорил о себе, но Орлов услышал в его словах предупреждение. И касалось оно его.
        Произойди это еще год тому назад…
        Как хорошо, что это не произошло год тому назад. Тогда он еще не был готов согласиться со столь очевидным.

* * *
        Я сидела в своем любимом кресле в кают-компании. Остальные, кроме Тараса, который продолжал исполнять роль вахтенного, расположились поблизости, изображая раздолбаев.
        Не знаю, чего ожидали отец и Искандер, но я собиралась устроить им небольшой сюрприз.
        В отличие от них, я не была готова к этому разговору, а значит… нужно было ломать все их заготовки и не давать вернуться к выстроенному плану. А он просто обязан был быть, уж больно тема для беседы… скользкая.
        Стоявший у двери Дарил бросил на меня быстрый взгляд. В глазах - шальной угар, ему моя задумка явно импонировала.
        А вот мне, несмотря на то что я пыталась хорохориться, так не казалось. Да и куража не хватало. Как я ни пыталась придушить прятавшийся в душе страх, он все равно находил лазейку.
        Я не видела отца семь лет. Сначала старалась даже не вспоминать, затем, когда вместе со множеством навалившихся проблем пришло и понимание своей ответственности за их решения, мысли вновь и вновь возвращались к нему. К его поступкам, к словам, которые он когда-то произносил, к смыслу, который сейчас виделся совершенно другим.
        Опыт сделал то, что не удалось когда-то объяснениям. Теперь я знала, он не мог поступить иначе. Хотел или нет - другой вопрос, но… не мог.
        - Может, не стоит? - Стас повел подбородком в сторону моих лежащих на столе ног.
        Я и сама осознавала излишнюю эпатажность и собственного наряда, и позы. Но мне нужна была поддержка, хотя бы такая, иллюзорная.
        Ответить я не успела, вспыхнул дисплей комма, сообщая, что наши гости уже на борту.
        Впрочем, еще нужно было разобраться, кто и у кого. Но этот казус был давно прописан в правилах судовождения. Именно по ним, даже находясь в ангаре крейсера, мы продолжали оставаться на своей территории. Вот если бы мальчики приняли приглашение и разместились за пределами корабля…
        Я бы придумала что-нибудь иное.
        - Прошу!
        Створа двери отошла в сторону. Генерал и вице-адмирал, один в темно-синей форме, второй - в черной застыли, сделав всего лишь шаг.
        Один ноль в мою пользу.
        Мои парни недовольно посмотрели на прибывших, потом на меня и… начали медленно подниматься. Я даже не шевельнулась, с любопытством разглядывая вошедших.
        Сердце сжалось от боли, виски отца были словно присыпаны пеплом, но на моем лице ничего не отразилось. Все потом, наедине. Сейчас было важнее другое.
        - Приветствую вас на борту моего корабля. - Резко развернувшись в кресле, я рывком опустила ноги. Вставала уже не торопясь, давая себя разглядеть. Искандер должен был помнить и эти коротенькие шортики, и топик с надписью на межгалактическом:
«Поцелуй меня в попку». Отца же мог заинтересовать волновик, закрепленный в кобуре на моем бедре. Все оружие вроде как было изъято его молодчиками. - Что предпочитаете пить?
        Моя задумка с треском провалилась. Это стало понятно еще до того, как первый из них заговорил. Отец выглядел слишком спокойным, Искандер… этот щурился, как обожравшийся валерьянки кот, напоминая мне нашу с ним первую встречу.
        Как ни странно, но именно это воспоминание сбросило с моих плеч невидимую тяжесть. А его присутствие рядом добавило уверенности в своих силах и вернуло сдохнувшее на Таркане самообладание.
        - Как насчет шаре? - подмигнув мне, Искандер достал тонкую фляжку прямо из воздуха. Добавил с искренним сожалением: - Только здесь на всех не хватит.
        - Стас, - повернулась я к насупленному медику. По правилам игры он был всем недоволен, - тащи наш стратегический запас.
        - А… - Договорить я ему не дала, оборвав условным знаком. Оговоренная тактика не сработала, теперь мы играли в полную импровизацию. - Понял, - тут же залихватски кивнул он, «поймав» ту же волну, что и я, - уже несу.
        - Присаживайтесь, - указала я жестом на два оставленных для них кресла. Как раз напротив меня. - Тарас, ставь бокалы.
        - Принято, капитан, - тряхнул он белокурой гривой и… повторил трюк Искандера.
        Три кубка из рога диковинного хишра появились в его руках настолько быстро, что вряд ли кто заметил, откуда он их вытащил. Искандер одобрительно улыбнулся, оценив мастерство ангела, я, стараясь не встретиться взглядом с отцом, показала на остальных.
        Жаль, продолжение было не столь изящным, бокалы доставались из шкафчика, но это никого не смутило. К тому же вернулся Стас, неся две темные бутылки с шаре.
        - Разливай! - приказала я медику, ожидая реакции гостей. Я хорошо помнила не только о том, что этот напиток способствует раскрепощенности, но и еще об одной его особенности. Кодировок от него не существовало.
        Вопреки ожиданиям, на мою попытку развязать им языки эта парочка отреагировала совершенно равнодушно. Вряд ли жест доверия, скорее согласие с тем, что во время предстоящего разговора не должно возникнуть даже мысли об обмане.
        Искандер поднял свой кубок первым.
        - За капитана! - Сделал глоток, покатал во рту, давая раскрыться вкусу. Допил залпом, обернулся к отцу. - Контрабанда, но даже лучше, чем у меня.
        - Подарок кангора, - наигранно возмутилась я, вспоминая, как вечером в своих покоях на Новой Земле обнаружила несколько бутылок и коротенькое послание. В нем был личный номер правителя скайлов. Не став дожидаться отца, отпила, посмаковала. На этот раз во вкусе переплелись свежие и пряные нотки. Неожиданно приятно. - А вы, генерал? - вынуждена была я обратиться к нему, с сожалением сделав последний глоток. - Или мы чем обидели?
        Два-один в их пользу. Он вынудил меня заговорить первой.
        - За капитана! - поднявшись, отсалютовал он мне кубком. Ладный, подтянутый. И взгляд все тот же, быстрый, острый, но с капелькой участия. Как раз все заметить, оценить, но не обидеть.
        Мои мальчики выпили молча, и только Тарас отличился. Прежде чем поднести бокал к губам, подмигнул скайлу и… устроился на полу у моих ног. Как обычно делал в притоне Тадеуса.
        Я не видела причин для такой демонстрации, но судя по тому, как на мгновение потяжелел взгляд Искандера, это что-то значило.
        Еще одна загадка в общую копилку.
        - Что я должна сделать, чтобы вы отпустили мой экипаж? - спросила я, обращаясь вроде как к обоим. Это было сложно, мне хотелось внимательнее рассмотреть отца. Но и Искандер тоже притягивал внимание.
        Ангел не шелохнулся, но я его расслабленности не поверила. Как и кривой усмешке Дарила.
        Удивить я их удивила, но с постановкой вопроса они не были согласны.
        Ответить собирался отец, однако Искандер взял разговор на себя.
        - Ничего. - Я удивленно приподняла бровь, прося разъяснений. И получила их. - Экипаж «Зверя» был задержан лишь с одной целью: уберечь от глупостей. Теперь ты на борту, они, - он пристально посмотрел на Тараса, - под присмотром. У нас нет оснований ограничивать вашу свободу.
        - Под вашу…
        Он кивнул, не дав мне закончить:
        - …попадают все, включая тебя. Мы можем только просить, прежде чем скрыться от нашего гостеприимства, рассказать обо всем, что с тобой произошло.
        Я, не скрывая этого, переглянулась с Дарилом. Тот даже не думал, просто кивнул. А вот я… все шло наперекосяк, лишая меня не уверенности, чего-то более важного, того, что скрывалось глубже. Ощущения правильности.
        Все было не так. И приглашение. И одежда, и то, как смотрел на меня снизу вверх ангел.
        - Я сейчас вернусь, - переступив через Тараса, я направилась к выходу. - А вы продолжайте, - махнула я рукой в сторону бутылок, - не стесняйтесь.
        Эти несколько шагов дались мне не менее тяжело, чем путь к виселице. Но там меня толкали в спину, здесь же приходилось идти самой.
        Створ щелкнул уже за моей спиной, даря то самое одиночество, в котором я нуждалась. Хотя бы одно мгновение, только сделать вдох, только ощутить, что и правда жива. Только понять, что все это - мой выбор, пусть и сделанный семь лет тому назад. Что все это - я, просто слегка согнутая.
        Я должна была держаться, перечеркнув те двадцать дней, но как же это было непросто!
        Заставив себя оторваться от стены, двинулась в сторону своей каюты. Я переиграла саму себя. Говорить о Шахине, Иваре и… приговоре в моем наряде было то же самое, что глумиться над собой.
        Когда я вернулась, переодевшись в обычную черную форму, в кают-компании ничего не изменилось. Можно было предположить, что они даже не дышали, дожидаясь меня.
        - Тарас, налей, - попросила я прямо с порога. Шаре - не алкоголь, разум не мутит. Но зашкалившее напряжение скинуть поможет.
        Вот только ангел не поторопился исполнить мой приказ. Чуть дернулся, но тут же вернулся на место, подчинившись тяжелому взгляду отца. Он и подал наполненный до краев кубок.
        Придержал мою руку, когда я попыталась опрокинуть напиток в себя. Налил еще два, один подал Искандеру. И только после этого произнес:
        - За тебя.
        Ответить я ничего не смогла, только усмехнулась.
        Жидкий огонь опалил язык, глотку, растекся по телу, словно пытался выжечь все, что мне пришлось перенести. Теперь это казалось закономерным итогом.
        Тогда я просто хотела выжить.
        - Шахина интересовала не я - технические возможности скайлов и навигационные координаты Новой Земли. Остальное так… по мелочи.
        - Ты уверена в этом? - Отец продолжал стоять рядом. Между мною и креслом, между мною и… экипажем.
        Это была глупая ассоциация, но она была. Как и выбор, который мне предстояло сделать. Не сейчас, как только я найду Шахина и Ивара.
        - Я еще помню, чему меня учили в академии, - усмехнулась я. - Вопросов было много, но настойчивее всего вольный был, когда выяснял у меня подробности последнего заказа. Ну и моих отношений с Искандером. Откуда он узнал о контракте, я не знаю, но догадываюсь. Скорее всего слил Тосор. Видно, и его прижали.
        - Кому, кроме экипажа, известно о наших отношениях? - вступил в дело канир.
        Я была к этому готова. Хоть и слегка напряглась, когда он интонациями дал понять, что для него все произошедшее между нами не стало прошлым.
        Смешной! Все эти годы я тщательно скрывала свое имя, лишь бы не создать проблем отцу. Узнай командование, где его дочь…
        Я могла ошибаться, но рисковать, проверяя это, не собиралась. Теперь же к титулу канира, который уже стал для меня непреодолимой стеной, добавились нашивки вице-адмирала.
        Пока я ничего не решу… все останется как есть.
        И не важно, что меня к нему тянет. До болезненного ощущения, до стиснутых зубов, сдерживающих стон, до невыносимого желания плюнуть на все и всех и прижаться к нему, отдаваясь во власть его силы.
        - Артур Шорн, его помощник, частично Тадеус. Ну и лорд и леди Уэлри, - холодно ответила я, уговаривая себя не реагировать на его присутствие поблизости.
        - Он получил ответы?
        Я посмотрела на Искандера с грустью. Не мог же он не видеть результаты внутреннего сканирования?!
        - Я рассказала все, что знала. Готова была и приврать, если бы это помогло.
        А память словно и ждала этого момента. Удар в живот… Очередной. Я сначала пыталась считать, но очень быстро сбилась. Потом за волосы с залитого моей кровью пола и… в стену. Лицом. Пока не уставал. Потом уходил, чтобы вновь вернуться.
        А когда молчание доводило его до ярости, удары следовали один за другим. Не бил только в голову.
        Сдалась я на волновике. Мощность была минимальной, боль - адской. Выла не я - каждая клеточка тела.
        Я на себе ощутила, почему это оружие запретили практически во всей галактике.
        Так что у меня не было возможности не ответить.
        - Ты неправильно…
        - Не стоит, адмирал, - качнула я головой. - Это уже не первый раз, когда я понимаю тебя неправильно. Как и тогда, сейчас мне твои объяснения не нужны.
        Нашу перебранку прервал отец.
        - Кто подобрал тебя на Харабе?
        Заметив, как напряглись мои мальчики, я повернулась к Дарилу.
        - Угадаешь?
        Тот ответил почти мгновенно. Но черты лица стали резче, а кулаки непроизвольно сжались - догадался он об этом только сейчас.
        - Ивар?
        - Ивар, - подтвердила я. - Он решил под шумок толкнуть партию айо клиентам Шахина. Наткнулся на меня случайно, но подвернулась я ему вовремя.
        Вот теперь до них всех и дошло, по чьей милости я попала в руки Индарса. Пустые взгляды, внешняя расслабленность, а за всем этим едва сдерживаемое напряжение.
        Мне достаточно только дать команду «Фас!», назвав имена, и мой экипаж этих двоих разыщет, куда бы они ни зарылись.
        Мне оставалось понять, нужно ли это было мне.
        - Теперь ясно, как ты попала на Таркан, - совершенно нейтрально заметил отец, но в его глазах пряталось бешенство. Как он ни скрывал его от меня, я его ощущала. Оно отдавалось во мне чувством вины.
        - И если бы не те сведения, которые стали причиной арестов, сейчас бы мы с вами не разговаривали. - Я постаралась, чтобы мой голос прозвучал равнодушно.
        Насколько это было возможно.
        Перед глазами опять был тот вечер. Разбитые окна, заикающийся от страха продавец, лежащий на столе излучатель, до которого так легко, но невозможно было дотянуться, снятый с меня пояс и… офицер розыска, которого звали Камил Рауле.
        Сколько раз в те дни я балансировала между надеждой и отчаянием!
        - Почему? - Это опять был Искандер.
        - Только не говори, что Индарс не передал вам материалы! - не выдержала я, закричав. Никто из «моих» не успел. Голос еще затихал в воцарившейся вдруг тишине, а отец уже прижимал меня к себе. Слез не было, но я рыдала. С сухими глазами. - Я не хотела, чтобы он мне помогал, но продолжала верить, что выкручусь и на этот раз. А когда забрали гвардейцы, поняла - все. Ну, думаю, хоть умру, не потянув никого за собой. Молча. А хотелось выть. И никто не виноват, только я сама. Глупо. А потом смотрела в глаза Индарса и кляла себя последними словами. За что ему-то…
        - На тот момент император уже знал обо всем. - Спокойствие Искандера подействовало на меня отрезвляюще. Опять его ментальные штучки! Но сейчас я была ему за это благодарна. Я имела право сорваться, но только… не перед ними. - Тот офицер узнал кольцо и активировал аварийный передатчик. А дальше все было просто. Получивший сигнал связался с Индарсом, он и занялся твоим вызволением. Кстати, - чуть улыбнулся он, словно и не было моей истерики, - император просил передать тебе, что в этой игре выиграл он.
        Сказанное им объясняло многое. И в первую очередь кажущийся очень экстравагантным приговор. Прикажи он отрубить мне голову…
        Это был жестокий урок. По-видимому, он посчитал, что я его заслужила.
        Но главным в его словах было не это. Я даже отстранилась от отца, хоть он и был против, пытался удержать. Оглянулась на скайла. Он качнул головой раньше, чем я подняла на него вопросительный взгляд.
        Никаких комментариев… А я разве ожидала другого?!
        - Что с тем офицером?
        Ответил опять Искандер.
        - Откомандирован во вновь организуемую Службу. Нам нужны сообразительные разыскники.
        - Спасибо, - кивнула я. Это решение спасло Рауле жизнь, император стархов не терпел предателей. Отвечать скайл не собирался, да я и не ждала этого ответа, просто попросила: - Оставьте нас. - И добавила, если вдруг кто не понял: - С отцом.

* * *
        Нас и вправду отпустили.
        Можно было задаться выяснением причин такой лояльности, можно было сразу предположить, что мы опять играем роль живца, а можно - проигнорировать. Мы с экипажем именно так и поступили.
        Но уже после того, как у нас с ними состоялся весьма нелегкий для меня разговор.
        А до этого мы долго беседовали с Дарилом.
        Я возвращалась к себе, проводив отца. Мое обещание беречь себя он выслушал и, в чем мне не хотелось бы сомневаться, даже поверил.
        Искандер покинул борт «Зверя» еще раньше. Только и сделал, что надел мне на палец тоненькое колечко, как две капли воды похожее на то, спасшее мне жизнь. Да весьма демонстративно провел ладонью по шее.
        Я не отстранилась. Сообразить, что именно так он подсаживал мне сэйвов, было несложно, когда знаешь, что это за штучки. Глазами не увидишь, а как уйдут под кожу, ни один сканер не возьмет. Даже у скайлов считались секретной разработкой.
        - Больше не будет заказов, Дарил. Тот был последний.
        Демон вальяжно развалился в кресле напротив, словно речь не шла о том неизбежном, что рано или поздно должно было произойти. Вот только произошло неожиданно для нас обоих.
        Он перехватил меня в коридоре, преградил путь, давая понять, что намерен настаивать на своем до конца. А я спорить и не собиралась. Смерть вообще сделала меня покладистой.
        - Мы все об этом знаем, - тем не менее совершенно серьезно ответил он. Вызывая легкое раздражение этим контрастом. - Все к тому и шло. Перевозки приносили деньги, но перестали доставлять удовольствие.
        - Так почему же молчали? - удивленно вскинулась я. Оказывается, на корабле было то, о чем я не догадывалась. Неприятное открытие.
        - Нам всем было хорошо вместе, никто не хотел расставаться. Да и не хочет.
        Это был тот самый тяжелый момент, о котором я уже не раз думала. Мы стали не просто экипажем, который сегодня есть, а завтра безболезненно рассыплется карточным домиком.
        И что было с этим делать…
        - И что же нам делать? - повторила я вслух то, о чем подумала. Не перекладывая ответственность, советуясь.
        Демон шевельнулся в кресле, словно устраивался поудобнее, потом наклонился в мою сторону.
        - Знаешь, я думаю, решение найдется само. А на крайний случай есть у меня одна идея…
        Насколько бы тяжелой ни была наша беседа, я не удержалась от смешка. Когда Дарил так говорил…
        - Опять шпионские игры?
        - Ты меня ими вечно будешь попрекать? - обиженно протянул он, но заметив, что я не склонна шутить, продолжил без ужимок: - Да нет, я уже предупредил отца, что ухожу со службы.
        Я окинула его заинтересованным взглядом.
        - Что-то знаешь?
        Ответом мне послужила кривая усмешка.
        - Есть у меня кое-какие догадки, но я пока промолчу. Поверь, так будет лучше.
        - Хорошо, - согласилась я с ним. - Тогда давай про идею.
        Дарил рывком подскочил, прошелся по мини-рубке в моей каюте.
        - Я тут подумал…
        - Да не тяни ты уже, - рыкнула я, поражаясь подобному поведению. Чтобы смутить демона, нужно было постараться.
        - Помнишь, когда мы вытаскивали девчонку, которую продали Шахину…
        - Понятно, - фыркнула я, - хочешь стать этаким Робин Гудом.
        - Кем? - не понял Дарил.
        Пришлось объяснять.
        - Был на Земле в прошлом такой герой. Грабил богатых и раздавал все бедным. Ну и защищал сирых и убогих.
        - На «грабить» я не настаиваю, - довольно заулыбался демон, - но вот защищать…
        - Дите ты великовозрастное, - поднявшись, подошла я к нему, потрепала по жестким волосам. Демон от этой невинной ласки даже зажмурился. Точно, как ребенок. - Еще не наигрался, героем хочешь побыть?
        - Так вроде и ты…
        Мне пришлось, соглашаясь, кивнуть. Я вроде тоже.
        - С остальными говорил? - уточнила я, не сомневаясь в его ответе.
        - Говорил. Никто не отказался, но подумать еще есть над чем.
        - Хотя бы о том, где кредиты брать…
        - На охране, - тут же нашелся Дарил. - Мы всю галактику облазили, все тропинки знаем. Такие навигационные карты, как у нас, мало у кого водятся.
        Я опять была вынуждена кивнуть.
        - Будем считать, что принимается, но…
        - Мы с тобой. - Выражение лица у демона было - умру, но с места не сдвинусь. И ведь не сдвинется, не первый раз я на его упертость напарывалась.
        - Это моя месть, - сделала я слабую попытку убедить его в другом.
        - Это наша месть, - поправил он меня. - Что ты с ними потом сделаешь, нас не касается, но искать их мы будем вместе.
        Переубеждать я его тогда не стала. Просто приказала собрать экипаж.
        А потом стояла в кают-компании и смотрела им в глаза. Каждого из них я знала много лет, каждому верила, как самой себе. Они были единственными, среди кого я отказала себе в праве искать предателя. Не потому, что у них не было такой возможности, захотели бы - нашли. Просто доверие либо оно есть, либо…
        В отношении еще одного человека я так не думала.
        - Это будет опаснее, чем все, что мы делали до этого.
        Ответом было молчание. И только Костас чуть слышно ругнулся, но это уже о чем-то своем. Головы от дисплея планшета он так и не поднял.
        - Но опаснее будет другое.
        Этой фразы хватило, чтобы даже мой хакер выполз из своего виртуального мира. Я долго думала, говорить им о возникших у меня подозрениях или сначала попытаться разобраться в них самой. Но очень скоро поняла - эта ноша слишком тяжела для меня одной.
        Рассказать обо всем Искандеру, тем более что это вроде как теперь его вотчина? Не смогла. Понимала: сделаю шаг к нему и больше не отойду, попаду как бабочка в паучьи сети.
        Испытание Тарканом ослабило меня. Прежде чем хотя бы просто разговаривать со скайлом, мне предстояло собрать себя заново.
        Поведать отцу… Опять заставить его принимать то решение, что и так далось ему с огромным трудом. Ведь он отпустил меня, только вновь успев обрести.
        Так что выбора у меня не оставалось - только экипаж. Самый лучший экипаж!
        Да и было это слишком личным, чтобы разделить с кем-то, кроме них. Не говоря уже о том, что касалось это и моих мальчиков. Ведь предали не только меня, предали нас с ними.
        - Капитан, ты испытываешь наше терпение? - невинно улыбнулся Тарас, вновь напоминая ангела. Падшего ангела.
        - Скорее, не знаю, как сказать… - протянула я, в очередной раз перемеривая каюту.
        - Что-то новенькое, - вскинул бровь Дарил. - Стас, она случайно не в положении?
        Демону было известно, как слегка разрядить обстановку. Потому только улыбнулся, когда я грозно зыркнула на него.
        - За это пока не беспокойся, - «успокоила» я его, останавливаясь точно в центре. - Я думаю, что Шахин лишь пешка.
        Костас вскинулся. Довольный. Похоже, со своим заявлением я уже опоздала. Это радовало. Значит, когда-то я не ошиблась, уговаривая его войти в мой экипаж. Да и остальные не выглядели удивленными.
        Ох, мальчики, вывод после такого напрашивался не очень приятный. Для меня.
        Не самый хороший я капитан, раз не заметила, как они, оставшись одиночками, сумели стать единым целым.
        - Кого-то подозреваешь? - поинтересовался Тарас. Вряд ли проверяя собственные мысли, скорее, просто полюбопытствовал.
        - Да, - жестко произнесла я. - Но доказательств у меня нет. И вряд ли появятся, если мы не доберемся до Шахина.
        - Судя по тому, что ты не выглядишь расстроенной, - с ноткой ехидства произнес Дарил, получив в ответ мой задумчивый взгляд, - вместо доказательств у тебя есть догадки, где его искать.
        - Есть, - фыркнула я, понимая, что прошлое вдруг отступило, сдалось перед пониманием, что даже там, на Таркане, я не была одна. - На Харабе.
        - На Харабе так на Харабе, - обманчиво равнодушно заметил, вставая, Костас. - Хоть у демонов, лишь бы скучно не было.
        Что ж… это - то немногое, что я вполне могла им обещать. Скучно нам вряд ли будет.
        Но прежде, чем отправиться на поиски Шахина и Ивара, мне нужно было сделать еще два очень важных дела.

* * *
        - Капитан, куда летим?
        Вместо того чтобы ответить, я продолжала смотреть на дисплей. Два крейсера уменьшались в размере, становясь лишь грязными точками на фоне пылающей звезды.
        Моя жизнь опять сделала виток. Как итог: прошлое скрылось за поворотом, будущее все еще не разглядеть за предрассветным туманом.
        - Капитан… - рука Дарила тяжело легла на плечо. - Ты помнишь, что мы - вместе.
        Положив сверху свою ладонь, я чуть повернула голову. Только увидеть силуэт.
        Выбор сделан. Отступать поздно. Да и ни к чему. Не будет мне спокойствия, пока не смогу посмотреть в его глаза. И сказать… я все знаю.
        Эта тварь страшнее, чем Шахин, беспринципнее, чем Ивар.
        - Костас, - навигатор, не шелохнулся, но я знала, что он меня услышал, - курс на Таркан.
        Пальцы демона чуть сжали мое плечо, словно он пытался спросить, понимаю ли я, что делаю.
        Я понимала. Прежде чем идти дальше, я должна была увидеть Индарса. Вопросом, захочет ли он встретиться со мной или нет, я не задавалась. Откажется… значит, заслужила.
        - Капитан, курс рассчитан.
        - Первому пилоту принять курс. - Убрав ладонь, склонила голову, коснувшись руки демона. - Займи свое место.
        - Курс принят. Прошу подтверждения.
        Дождавшись, когда Дарил выполнит приказ, развернула к себе панель пульта. Все было привычно, семь стандартов изо дня в день… Так почему же сейчас каждый жест воспринимался как внове?!
        Одернув саму себя - раз решила перечеркнуть, хватит сожалеть, - набрала код.
        Тарас тут же отозвался:
        - Курс подтвержден. Работают разгонные двигатели.
        - Прыжок по готовности, - откинулась я на спинку пилот-ложемента.
        - Капитан, личное сообщение с «Аурели».
        - Ответить… - Я подмигнула обернувшемуся ко мне Тарасу. Тот был явно удивлен, я даже не стала его читать. - Я - помню.
        - У тебя от нас секреты? - обиженно протянул Дарил.
        - У меня инстинкт самосохранения, - улыбнулась я. - Кое о чем вам лучше не знать.
        - Например? - тут же ухватился демон. Кажется, его моя веселость не обманула. Ничего, скоро оба привыкнем.
        - Например? - повторила я, краем глаза следя за показателями работы двигателей. Разгонные выходили на полную мощность, вот-вот должен был включиться маршевый. - Например о том, что я предпочитаю брюнетов блондинам.
        Тарас фыркнул и закатил глаза. Но уже через мгновение был серьезен. Эти мальчики умели развлекаться, но не в такие моменты.
        - Маршевый на разгоне. Входим в зону прыжка.
        - Принято, - машинально ответила я, прокручивая кольцо на пальце. Посмотрела специально, даже надпись была такой же. «Ты и я». Или удивительное совпадение или… мне просто подтвердили правильность моих догадок. Скорее второе. Это снимало подозрения с одного и косвенно подтверждало вину другого.
        В прокол мы вошли на последней доле секунды. Чтобы все было как обычно. Вот только как обычно пока что не было.
        Сутки полета показались мне короткими, пусть я и провела их в рубке. Оставаться в одиночестве я пока еще не могла, а попросить кого-нибудь из ребят составить мне компанию…
        Это показалось мне уж слишком нетривиальным.
        Вышли мы из прыжка как раз на границе сектора. Я дремала в пилот-ложементе, умудрившись свернуться в нем калачиком. Открыла глаза, когда зазвенел зуммер. В душе я опасалась, что возвращение к стархам всколыхнет уснувшие было страхи, но этого не произошло. Каждое мгновение, отделявшее меня от несостоявшейся смерти, становилось для меня лекарем.
        Я - выздоравливала. Оставалось надеяться, что в самый неподходящий момент болезнь не вернется.
        - Капитан, служба контроля запрашивает позывной.
        У штурвала вновь был Тарас. Валечка потребовал себе две тихие вахты, пробурчав, что после шмона, который устроили на корабле молодчики с крейсера, ему придется восстанавливать все оружейные настройки. Этим он и собирался заняться.
        Причина показалась мне весомой. Не хотелось бы оказаться безоружной в том месте, куда мы собирались заглянуть.
        - Принято. Ввожу код.
        Символы вылетели из-под пальцев темными птицами. А ведь видела только один раз. Похоже, очень хотелось запомнить.
        - Принят, - отрапортовал Тарас, не задав того единственного вопроса, который должен был рваться с губ. Такого кода в нашей системе не было. - Служба контроля передает посадочные координаты.
        Вошедший в рубку Дарил присвистнул. На голографическом экране крутилась, увеличиваясь, сфера центральной планеты. Красная линия наматывала круги, выискивая точку посадки. Когда демон столь неожиданно выразил свои чувства, она как раз уткнулась в императорский комплекс.
        - Визит вежливости?
        - Скорее уж благодарности, - потянулась я, скинув на пол плед. И ведь не ощутила, когда укрыли.
        - Таши… - демон остановился напротив, явно не для того, чтобы пожелать доброго утра. Тем более что садились мы уже в ночь. - Не пора ли прекращать играть в одиночку?
        Я уже была готова согласиться с ним, но опять отвлек Тарас.
        - Капитан, катера.
        А то я не видела. Четыре тяжелых катера, как говорили в академии: только до забора, имея в виду, что за пределы систем они не летали. Хороши они оказались тем, что были одинаково маневренны и в космосе, и в атмосфере. Серьезные противники.
        - Обычная предосторожность, - спокойно ответила я. Еще бы так же легко избавиться от опасений. Индарс меня спас, но не сочтет ли мое появление наглостью. Впрочем, мои мысли отдавали тухлятинкой. Я иду к нему гостем, а к гостям отношение особое. - Если что, я на связи. Пойду переоденусь.
        Времени это много не заняло. Когда я вернулась в рубку, выбрав старую серую форму перевозчицы, что честно служила мне много лет, Тарас еще заводил корабль на взлетно-посадочный стол.
        - Думаешь, сделает для тебя исключение? - поделился со мной сомнениями Дарил, показав на табло местного времени. До полуночи оставались считаные минуты.
        - Не сделает, значит, будем ждать, - твердо ответила я, надеясь, что не придется. Я не хотела торопить события, но чувствовала, что время для меня имеет значение.
        - Капитан, - лишив нас возможности поспорить, позвал Тарас, - тебя вызывают.
        - Принято. Открытый канал. - И как только боковой экран вспыхнул, погасив настроечную таблицу, произнесла: - Здесь капитан «Зверя» Таши. Прошу личной аудиенции императора.
        И замолчала, не в силах сдержать выступивших на глазах слез.
        Но это уже была не слабость - облегчение.
        Вместо кого-нибудь из личной гвардии или верных передо мной проявилось лицо Индарса. Глаза смотрели в упор, словно не веря. Плотно сжатые губы, резко очерченные скулы, вздрагивающие ноздри…
        Я поднималась, приветствуя, как в слепом угаре. Опираясь на подлокотник, медленно, выдирая из тела последние капли силы.
        - Император! - Голова не склонилась, упала на грудь. А потом я поступила так, как считала единственно правильным. Для него. Для себя.
        Опустилась на колено, признавая его мудрость и величие.
        То, что он сделал для меня, выразить словами было невозможно. Не было их в межгалактическом.

* * *
        - Урок не пошел тебе на пользу. - Индарс недовольно качнул головой.
        За окном расстилалась глубокая ночь. Здесь, в зоне императорского комплекса, подсветка была приглушенной, давая возможность наслаждаться красотой звездного неба.
        Неподобающе одетый император - верхний длиннополый жилет он уже давно сбросил, оставшись в тунике и легких штанах, и не менее неподобающе одетая я. Сказав, что смотреть на меня в сером он не может, Индарс принес мне одну из своих рубашек. Размер был явно не мой, она все норовила сползти то с одного, то с другого плеча, но длина оказалась вполне приличной, даже колени прикрывала. Да и цвет приятный - нежно-голубой, в тон моим глазам.
        Я, поправив подушку под спиной - стол был низенький, я таких не терпела, но здесь у меня и мысли не возникло возмутиться, - сделала очередной глоток из высокого бокала. Пила я сок, Индарс ничего иного мне не предложил.
        - Найти его базу могу только я, - в который уже раз повторяла я одно и то же. Император соглашался, но ненадолго. - Были нюансы, которые здесь не складываются в единую картинку. Но когда я окажусь там…
        - Тебе бы детей рожать, а ты все испытываешь судьбу! - Буквально прорычал он, отходя от окна, рядом с которым стоял. - В твои годы у матери нас уже было трое.
        - В мои годы, - резче, чем стоило, ответила я, - моя мама уже погибла, оставив меня одну.
        Взгляд Индарса метнулся, словно он искал, на чем выместить гнев, но уже через мгновение император выглядел спокойным.
        Я уже давно не верила внешней бесстрастности. И не только его.
        - Каждый раз, когда у меня рождается дочь, я молю наших покровителей смилостивиться над ней, защитить от напастей. За каждую беспокоюсь, понимая, насколько вы хрупки, насколько открыты для невзгод этого мира. Ты хотя бы осознаешь…
        - Наверное, мне нужно было родиться мальчиком, - посмотрев на него укоризненно, произнесла я. Заметив недоумение на лице Индарса - до него не сразу дошло, что именно я сказала, засмеялась. - Пороть меня уже поздно, а запереть в гареме - не выход. Я же бунт устрою.
        Тот неожиданно мягко улыбнулся, устраиваясь на подушках.
        - А ты думаешь, почему я отказался от мысли заиметь тебя? Вот именно это и представил.
        Теперь смеялась уже я. Вот не думала, что у грозного императора стархов могут быть подобные фантазии.
        Остановиться заставил его взгляд. Не напряженный, но какой-то потерянный.
        - Это был страшный сон, - тихо прошептала я, догадываясь, о чем он сейчас думал. - Утром проснешься, и все забудется.
        - А потом снова придет ночь…
        Вот значит, как…
        - Хорошо, что ты не знаешь, какими эпитетами я тебя наградила, когда ты приказал меня повесить, - томно протянула я, закатывая глаза. - Твои подданные тебя так точно не называют.
        - Тебе еще нужны места расположения сканеров? - тут же ухватился он за возможность сыграть.
        - Хочешь обменять? - усмехнулась я, радуясь тому, что самая тяжелая часть нашего разговора уже позади.
        Но ошиблась. Тут же убедилась в этом.
        - Как он тебя отпустил?
        - Ты про отца? - нахмурилась я. Говорить об этом с Индарсом не хотелось. Тем более что император сам рассказал мне, что пришлось пережить генералу, стоя на балконе ратуши.
        - Про канира.
        - Про канира? - Я даже приподнялась. - А при чем тут Искандер?
        Взгляд Индарса стал задумчивым. Кажется, сейчас будет совершена попытка скрыть от меня нечто важное.
        - У тебя его кольцо.
        - Ты так легко определил, что именно его? - Император молчал. Нехорошо так молчал, словно перебирал аргументы «за» и «против». - Индарс, твоя оговорка уже не первая. - Тот словно и не услышал. - Что я еще натворила?
        - Ты его любишь?
        - Индарс! - вскочила я, подлетела к тому самому окну, рядом с которым совсем недавно стоял он. - Это-то к чему?!
        - К тому, девочка, - он поднимался и подходил ко мне не торопясь, демонстрируя свою звериную грацию. Все-таки не зря его прозвали песчаным львом. Вроде сейчас и не опасен для меня, а сердце обрывается от странного ощущения. Страх на грани наслаждения, - что я, как и он - мужчина. И люблю тебя столь же сильно, как и он. - Он провел ладонью по моему лицу. Осторожно, нежно, но напоминая, что это прикосновение может быть и другим. Собственническим, яростным. - И меня могут остановить только твои чувства. К нему.
        - Индарс! - Я отвела его руку. - Я люблю его. Боюсь признаваться самой себе, но это так. Ты меня спас, воспоминания о нем не дали убить себя раньше времени. Но сейчас ни одно ни другое не имеет значения.
        - А что имеет? - Разочарованным он не выглядел.
        - То, что Хараб и Айо находятся в одной системе. Сырье требует переработки, причем очень быстрой. Условия на планете добычи такие, что размещать там производство - чистое самоубийство. - Индарс пока не спорил. Да и не о чем было. Сила тяжести выше, чем на планетах земного типа, активная вулканическая деятельность, землетрясения, ядовитая атмосфера, температура поверхности… Айо был ценен, но оценивался не только в кредитах, но и в жизнях. - Остается Хараб. Интересен только археологам и туристам. Принятое решение - объявить зоной, свободной от чьих-либо интересов, делает его прекрасным вариантом. Патруль контролирует ситуацию лишь номинально, особенности атмосферных явлений не позволяют отслеживать всю поверхность с орбиты.
        - А сканеры Союза?
        Я видела в его глазах едва заметную усмешку. Мой ответ он уже знал.
        - Думаешь, Костас один такой в галактике?
        - Значит, их алгоритмы у тебя уже есть. А моих - нет.
        - Так это они хотят, чтобы я их привела к логову Шахина, а не ты, - парировала я.
        Зря! Индарс едва ли не заскрежетал зубами. Пришлось объясняться.
        - У меня нет выбора, Индарс. Если отбросить все личные отношения, то я - предатель. Я должна была умереть, но не произнести ни слова. А я - говорила, пусть и не подставив под удар, но нарушив когда-то данную клятву.
        - Ханти![Ханти - дура, идиотка (язык стархов).] - неожиданно резко тряхнул меня за плечи Индарс. И уже на межгалактическом повторил, вновь встряхивая. - Ты - дура!
        Он был не просто зол, он был в ярости.
        А ведь и правда дура! Пришла благодарить, довела до бешенства.
        - Таши, ты просто не могла знать то, что сорвало эти операции, - сказал он уже чуть спокойнее. - Я согласен, кое-какая информация у тебя была, но ее недостаточно.
        - Ты говоришь так, потому что кое-что тебе неизвестно.
        - Например, имя того самого, кого ты считаешь организатором? - Я несколько удивленно посмотрела на императора, потом усмехнулась. Еще раз повторить, что дура… вряд ли поможет. Я уже и забыла, с кем разговариваю. - Да Искандер и твой отец должны на тебя молиться. Ты и Шахин, который оказался умнее и нарушил приказ, - его единственные ошибки.
        - Нарушил приказ? - переспросила я, не совсем понимая, о чем он говорит.
        - И она еще собирается играть в эти игры?! - буквально зарычал Индарс. Потом качнул головой, то ли споря с самим собой, то ли просто сокрушаясь. - Ты же от меня отправишься к Шорну?
        Я только развела руками.
        - Это так очевидно?
        Жесткость ушла с его лица.
        - Тебе нужно в службу, которая, в случае чего, сумеет тебя прикрыть. - Я продолжала смотреть ему в глаза в ожидании ответа на свой вопрос. Индарс до него снизошел. - Нет, не очевидно, если оценивать тебя только по тому, что ты вытворяла последние стандарты. Ты кажешься безжалостной стервой, для которой значение имеют только кредиты и риск, которым ты буквально упиваешься.
        Он замолчал, а я на продолжении и не настаивала. И так было понятно, что и ему я позволила увидеть ту себя, которая вряд ли бы выдержала все, что выпало на ее долю. И не только за эти семь лет. К ним можно было добавить еще год службы в погранцах и пять в академии.
        Я была далеко не единственной девчонкой, даже в нашей группе из тридцати человек было еще четверо. Все, кстати, получили нашивки младших лейтенантов и отправились на границы.
        Но разве кто-то интересовался, чего это нам стоило. Общие казармы, душевые, только в туалете кабинки закрывались. Во время занятий никаких поблажек, скорее наоборот. Только физнормативы отличались. Немного.
        Про слезы и женскую слабость пришлось забыть в первый же месяц, хорошо еще, наставники помнили. Не позволяли перекачиваться, следили, чтобы мы в себе бабское окончательно не запороли. Это на тот случай, если когда-нибудь рожать вздумаем.
        Так что женщиной я почувствовала себя, только став перевозчицей. Да и то не сразу поняла, почему мои мальчики иногда странно себя ведут. Ладно бы Дарил, мы с ним и познакомились, когда он попытался за мной ухлестнуть. Тогда я еще не знала, что его интерес ко мне был всего лишь игрой.
        Когда спросила у демона, что это время от времени накатывает на ребят, тот долго смеялся.
        Потом смеялась я. Это насколько нужно было войти в новый образ, чтобы забыть о естественном влечении одних к другим!
        - Индарс, давай вернемся к тому, ради чего я здесь, - попросила я, тут же поймав себя на том, что мои слова прозвучали неоднозначно.
        Но император решил проигнорировать мою оплошность, за что я ему была тоже благодарна.
        - Я дам тебе не только алгоритмы, но и коды доступа. И даже не потребую ничего взамен.
        Я попыталась слегка сбросить напряжение.
        - А эпитеты?
        Вместо ожидаемой мной улыбки, он стиснул зубы. Не самый лучший из меня получился психолог.
        - Ты ведь и мне выбора не оставила!
        - Индарс…
        Договорить он мне не дал.
        - Ну почему все сошлось на тебе?! Мужиков в галактике, что ли, мало!
        Я не выдержала, фыркнула.
        - Индарс, ты же не портовая девица, чтобы так изъясняться.
        Тот окинул меня долгим взглядом, потом слегка расслабился и улыбнулся.
        - Так ведь не на официальном приеме.
        - Слушай, - неожиданно для самой себя вскинулась я, - а давай, как только я вернусь, доиграем в хатч?
        - В хатч? - укоризненно протянул он, словно не понимая моей легкомысленности. Но уже спустя мгновение, подхватив под руку, потащил из комнаты, крикнув в пустоту, чтобы напитки и сладости принесли в его кабинет. А я и не сомневалась, что кто-то из верных все время был рядом. - А чего ждать, до рассвета еще много времени. Начнем прямо сейчас.
        Он был прав. Это было значительно интереснее, чем трепать друг другу нервы.

* * *
        Покинули мы Таркан не на рассвете, как я предполагала, а уже ближе к обеду. Когда вернулась на корабль, мои озверели до такого состояния, что даже гвардейцы Индарса, присутствовавшие все это время на борту, посматривали на них с беспокойством.
        Я даже не стала объясняться, что заигрались, - Дарил прибил бы тут же. Просто отдала Костасу одноразовый код к нужному хранилищу.
        А партия получилась… просто загляденье.
        Я решила изменить своим пристрастиям и взяла Сестру Белого императора. Фигура, хоть и близкая к центральной, но весьма беспомощная. Это было начальным условием хатча.
        А вот Индарс… стал Наследником Черной императрицы. Но об этом я узнала только после его первого хода. Жесткий выбор, не оставляющий шансов на легкую игру.
        Я слегка успокоилась, когда он, так же как и я, выбрал экилибр - вдвоем добиваться одной цели проще, чем одной. Но уже тогда я догадывалась, что просто отвлечься не получится.
        Так и вышло.
        Уже к концу первого уровня стало понятно, какой стратегии он придерживается. Союз между империями через брак. К середине второго я вырвала из своего «братца» обещание, что Наследник Черных не осквернит мое ложе.
        К началу третьего «мой» Император поступил так, как они обычно и поступают. Я слово дал, я его и забрал. О сохранении равновесия я уже не думала. Военный переворот и себя на трон вместо подлого братика.
        На четвертый уровень я входила возлюбленной пока еще молодого, но уже доказавшего свое право на место в военном совете генерала. До победы мне оставалось всего несколько ходов, власть была почти у меня в руках.
        Этого почти и не хватило. Коварство «Наследника», наемный убийца и… я - сестра Императора, но в опале. Хорошо еще, в изгнание не отправил.
        А Темная императрица тут как тут, с угрозой вторжения.
        На этом мы и остановились. У Индарса на полдень была назначена важная встреча. Ее, как первые две, что приходились на утро, он отменять не стал. Знал, что возможность проигрыша станет для меня самой верной клятвой. Обещания вернуться я могла и не сдержать, сославшись на обстоятельства, а вот не закончить игру, да еще в такой позиции, было не по моим правилам.
        Он был прав. Но, раз за разом загоняя меня в угол, он натолкнул меня на интересную мысль. Так что, когда мой хакер едва ли не плясал, заполучив в руки такое богатство, я несколько поумерила его пыл.
        - Ты можешь создать слепок нашей системы?
        Взгляд Костаса тут же стал обжигающе холодным, а на лице Дарила появилось облегчение. Кажется, своим поведением в последнее время я дала ему повод беспокоиться о себе.
        Он ошибался, считая, что чувство вины и близость смерти лишили меня способности мыслить здраво. Я могла нервничать, я раскаивалась во многом из того, что уже стало моим прошлым, но это не мешало мне достаточно реально оценивать ситуацию.
        И если Искандер буквально нашпиговал меня своими маячками, что мешало Индарсу сотворить что-нибудь подобное?
        - Думаешь…
        - Уверена, - твердо ответила я на незаданный вопрос.
        Дождавшись, когда Костас отправится обманывать ждущих его вхождения в систему виртуальных пиявок, подтолкнула Дарила в сторону своей каюты.
        - Мне нужна схема твоей экстренной эвакуации.
        Демон попытался резко затормозить, но я продолжала тянуть его за собой.
        - А если у меня ее нет? - заинтересованно уточнил он, когда я запихнула его в свою каюту.
        - Я буду очень разочарована в твоем отце, - фыркнула я, буквально падая в кресло у экрана. Дарил хотел что-то возразить, но я подняла руку, прося помолчать. - Стас! - набрала я вызов.
        - Твой противозачаточный пластырь еще действует, - отмахнулся он с экрана, так и не повернувшись ко мне лицом.
        - Обойдемся без шуток, - слишком спокойно, чтобы подействовало, произнесла я. - Подготовь мне капсулу с регенерационным гелем.
        - С чем? - Стас тут же бросил свое занятие.
        Я знала, как добиться внимания. Причем обоих.
        - Во мне сэйвы. Гель воспринимает их как повреждения. С механизмом разберешься сам, но результат мне уже известен.
        Стас, больше не сказав ни слова, отключился.
        - Такая ты мне нравишься больше, - произнес Дарил, активируя комм. - Что я должен сделать?
        - Оказаться у Шорна раньше нас. Мне нужна «Легенда».
        - Вряд ли они успели что-нибудь нацепить на нас, Костас детекторы не отключал, - возразил мне демон.
        В принципе он был прав. Но я думала не только о возможности держать «Зверя» на поводке. Мой новый корабль был слишком агрессивным, вызывающим. Свой образ он переносил и на нас, хоть мы этого почти и не замечали.
        А «Легенда» брала хитростью, используя свои слабости как силу. Да и незаметна она была. Как раз то, что нам и требовалось.
        Или все-таки мне?
        - Не хочу рисковать, - не стала я посвящать демона в свои рассуждения. Скоро и сам поймет. - Так я могу рассчитывать на тебя?
        Тот плотоядно улыбнулся.
        - Этот вопрос мы с тобой уже обсуждали. Лучше сразу выкладывай, что еще может потребоваться.
        - Сказала бы - флот, но боюсь, Искандер обидится. Он так старался…
        Не ожидала я, что такая невинная фраза вызовет похожий на истерику смех. Ладно еще, длилось это недолго.
        - Я ему не завидую, - успокаиваясь, прошептал он. - Пока ты остепенишься, он заикой станет.
        - У скайлов крепкая психика, да и годы обучения…
        Договорить мне не удалось. Вызов из навигаторской имел высший приоритет срочности.
        - Что еще?! - не сдержавшись, рявкнула я, отвечая.
        Костас дернулся, словно напугавшись, но тут же расплылся в довольной улыбке.
        - Я угадала?
        Мне не нужно было дожидаться ответа, чтобы это понять, но я решила дать ему возможность высказаться.
        - Это были не пиявки, а акулы. Они обошли защиту, даже не заметив и… исчезли, словно их и не было. Я такого еще не видел. Я ведь их найти не могу! Не видь я своими глазами, как они вспарывали систему, ни за что бы не поверил.
        Мы с Дарилом переглянулись. Восторг Костаса был, конечно, приятен, но сам факт наводил на невеселые мысли.
        - Если тебе нужен флот, он у тебя будет, - сквозь зубы процедил демон, придя к тем же выводам, что и я.
        Нас… отпустили, но обложили со всех сторон. Чуть полезем не туда, нам тут же пообломают крылья. Это уже не называлось «подстраховать», это было тотальным контролем.
        - Пойдем-ка в рубку, - нервно обшарив каюту взглядом, подошла я к двери. Дарил смотрел на меня и усмехался. Многообещающе. - Одна голова хорошо…
        Я должна была не только обыграть Союз, скайлов, стархов, Шахина и того, кто прятался в его тени, но и вернуться, не потеряв никого.

* * *
        - Вы уверены, что это сработает?
        Индарс смотрел на скайла, а видел - ее. Его туника сползала с ее плеча, ее губы улыбались ему. И сожаление… в ее глазах. Она сделала свой выбор.
        Сколько раз он говорил себе, что не должен, не имеет права… Но, даже смирившись, он продолжал надеяться.
        - Я сделаю все, император, чтобы это сработало. Ни Шахин, ни Ивар ее не интересуют. Они - честные враги, все на равных. Если сложатся обстоятельства, она отыграется. Но тот…
        - Не стоит убеждать меня в этом, канир. - Индарс поднялся из-за стола. И генерал, и адмирал попытались последовать за ним, но император жестом попросил их не вставать.
        Ночь была тяжелой, и не только тем, что она была рядом.
        В последнее время усталость давала о себе знать, он давно не отдыхал. Так, чтобы просто замереть у края пропасти ни о чем не думая, просто наслаждаясь простором и мнимым ощущением свободы.
        Или взять хитак и сразиться с кем-нибудь из верных. Владеющих традиционным оружием их предков осталось немного, иногда он жалел об этом. Острая сталь требовала хладнокровия и… принципов. Так его воспитал отец, так он воспитывал собственных сыновей.
        - Операция одобрена командованием, - разрушил тишину Орлов. - Успех станет для нее полной реабилитацией. А наша задача сделать все, чтобы риск был минимален.
        Разговор с командующим оказался не из легких. В какой-то мере он дался генералу тяжелее, чем общение с дочерью. Там обошлось без слов, просто рухнула стена.

«Прости» они произнесли одновременно. Улыбнулись тоже вместе, избавляясь от страхов, непонимания, вычеркивая все, что было в прошлом.
        Жаль, что настоящее для них начиналось не так, как ему бы хотелось. Но на то он и отец, чтобы сделать для нее все, что мог. И все, что не мог, - тоже.
        Командующий о судьбе Наташи знал, и даже помогал по мере своих сил. Этот план предложил именно он, одним махом решая все проблемы, которые могли возникнуть у дочери Орлова. Одно дело амнистия, как бывшей перевозчице, что было немногим лучше, чем если бы она была вольной, другое - работа под прикрытием.
        Нужна была только удача. Им всем и… ей. Но за это отвечал уже Искандер. Связь скайла с женой была еще слишком слабой, чтобы она чувствовала его даже вблизи. Он же был способен вести Таши и на больших расстояниях, ее «гибель» активировала глубинные нити, позволяющие четко ощущать направление.
        - Я бы предпочел иной вариант, - резко обернулся к ним Индарс, - но вынужден согласиться с вами. С ее понятием чести… - Он замолчал на мгновение, подумав, что и ее брак с каниром не избавит его от беспокойства. Она была его судьбой, его платой за власть, которая много дала, но и многое отняла. - А теперь, - он не дал Искандеру произнести то, о чем он и так знал. Что на этот раз у них все будет под личным контролем. Что ошибки в прогнозе быть не может. Что… Император достаточно долго жил, чтобы понять одну истину: случайность - это закономерность самых выверенных планов. - Я хотел бы услышать от вас предложения по размещению орбитальных баз.
        Орлов и Искандер незаметно переглянулись: еще одна маленькая, но победа. Границы сектора стархов вплотную приближались к окраинам, которые уже давно стали вотчиной вольных. Множество планет, не входящих ни в какие союзы и в большинстве своем живущие за счет контрабандистов и пиратов, стали для них родным домом.
        Впрочем, ни один из них не обольщался. Щедрость Индарса была объяснима. Его приграничные планеты время от времени страдали от набегов вольных. Большинство из них были сельскохозяйственными, стархи уже давно стали крупнейшими поставщиками продовольствия в галактике. Держать большие гарнизоны, прикрывать орбитальными станциями… продукция станет по цене туарона.
        А здесь фактически дармовая защита. Какие-то средства выделять, конечно, придется, но это сущие мелочи по сравнению с тем, что он мог потерять.
        - На первом этапе мы предполагаем выделение четырех секторов контроля, - начал Искандер, продолжая наблюдать за императором. До той казни он еще сомневался в собственной оценке этого старха, после нее образ оказался законченным. Это должно было радовать, им предстояло довольно часто общаться, лучше, когда ты понимаешь своего собеседника. Но канир осознавал, что в тот раз Индарс лишь слегка показал зубы, дав осознать, насколько он может быть жестким в своих решениях. Что будет дальше… Искандер предпочел бы держать Таши подальше от Таркана. - Гордон, Иар, Самик и Хараб. Управление с двух орбитальных баз. «Танталион» возьмет на себя Гордон и Иар, «Кушнар» - Самик и Хараб.
        - Люценианцев вряд ли устроит такой расклад, - равнодушно заметил Индарс.
        По большому счету он не собирался учитывать интересы императора Маира, ему просто была любопытна позиция Союза по этому вопросу. Были у него подозрения, что в самое ближайшее время тому последует предложение, от которого сложно будет отказаться. Если, конечно, не найти достойного союзника, в роли которого и мог выступить Индарс.
        Так что у Маира будет выбор: либо Люцения станет удаленной провинцией Союза, либо… вступит в коалицию с ним. Второй вариант Индарса, естественно, устраивал больше. Были у него кое-какие планы на несколько планет соседа.
        - Никто не собирается нарушать границ их сектора, - довольно расслабленно протянул Орлов.
        Все эти закулисные игры уже давно были лишены для него остроты. Слишком очевидно: каждый пытается урвать кусок посочнее. Он же был воякой.
        Знал, что такое воинская честь, понимал, что все эти расшаркивания не будут стоить ничего, когда закончатся слова и в бой вступят пушки. И вот тогда хитроумность станет совершенно простой. Это - твоя земля, те - твои враги. Твой долг - защищать. Все остальное не будет иметь никакого значения.
        К Индарсу же у него отношение было двоякое. Стало двояким. Вроде и спас он его дочь, но… благодарности к императору Орлов не испытывал.
        Но это к тому, о чем они говорили, не имело никакого отношения.
        Индарс на замечание генерала никак не отреагировал. Только спросил:
        - «Танталион», насколько я понимаю, встанет в моем секторе. А «Кушнар»?
        - Кангор дал согласие разместить его вблизи Тонтры.
        Император посмотрел на звездную карту, на которой, повинуясь командам Искандера, то увеличивались, то уменьшались сектора, о которых они говорили.
        - Уверены, что она найдет что-то на Харабе?
        Опять… она. Равнодушие давалось императору не то чтобы с трудом, но усилия прилагать приходилось.
        Когда-то отец говорил Индарсу, что у мужчины есть только две слабости: оружие и… женщина. С первой - проще. Понравилось, пришлось по руке - бери, доказывай, что достаточно силен, чтобы стать господином, и обретешь верного друга, который никогда не предаст. А вот со вторым… Не помогут ни сила, ни хитрость, ни кредиты, ни самые искренние чувства. Только чудо.
        Для него чуда не случилось, но разве он не имел права надеяться?!
        - Уверены, что она его разворошит, - четко произнес Орлов.
        - Нужен только повод, все остальное сделаем мы сами, - губы Искандера тронула легкая улыбка. - Крошечный повод, и Хараб больше не будет нейтральной зоной под контролем вольных.
        - Экипаж знает?
        Орлова тоже интересовал этот вопрос. Когда он задал его Искандеру, тот удачно уклонился от ответа.
        Сейчас этот номер у него вряд ли мог пройти. Все-таки император спрашивает.
        - Скажем так, - Искандер обернулся именно к Орлову, - я дал Дарилу пару зацепок. Думаю, мимо них он не пройдет.
        - Этот не пропустит, - согласился Индарс. С правителем демонов был знаком лично, как и с его сыновьями. Все как на подбор… целеустремленные. - Но на тот случай…
        Он не договорил, буквально споткнувшись об улыбку скайла. Не грустную - понимающую.
        Это не разозлило, как можно было бы ожидать, не оскорбило, заставило взглянуть ему в глаза. Спокойно до равнодушия, но не скрывая того, в чем он признался этой ночью Таши.
        Пока его еще останавливали ее чувства к каниру. Но это не значило, что так и будет продолжаться.
        В том, что теперь они стали союзниками, была и ее заслуга. Ее принципы, ее верность тому, что было свято, ее преданность родине, которая не уследила за своей непутевой дочерью. Наверное, даже ему, императору стархов, хотелось быть в ее глазах лучше, чем он был.
        Слабость перед женщиной, которая оказалась способна сделать сильнее.
        Искандер взгляда не отвел, позволяя императору увидеть все, что творилось в его душе, и давая понять, что принял к сведению то, о чем тот не сказал.
        - Я признателен вам, господин император, за беспокойство о Таши…
        Теперь уже был вынужден замолчать канир. Так на него смотрел когда-то отец, объясняя, в чем именно он был не прав. Это смутило. На мгновение, но этого хватило, чтобы Индарс поставил точку в их противостоянии.
        - Я передам вам код доступа к ее кораблю.
        - Ее хакер… - попытался возразить Орлов, вспоминая попытки своих спецов посоревноваться с неуловимым когда-то давно Костасом.
        - Мне известно про ее хакера, - не скрывая гордости, прервал его Индарс. - Эта игрушка на него и рассчитана.
        Как ни странно, но Искандеру после этих слов стало спокойнее. Таши была слишком неугомонной.
        Он был уверен, что сумеет предупредить любую случайность, но помощи императора оказался рад. Тот знал его жену лучше. И хотя он продолжал быть ему соперником, сейчас играл в его команде.

* * *
        Два прыжка и почти сорок часов понадобилось Костасу, чтобы разобраться с акулами Индарса. В отличие от сэйвов, которые действовали как очень надежные маяки и на первый взгляд выглядели совсем безобидно, эти оказались настоящими хищниками.
        Я нисколько не принижала достоинств разработок скайлов. Их особенностью была не только невозможность засечь ни одним из известных мне сканеров, избавиться от них тоже было непросто. Были у меня и подозрения, что только слежением их функции не ограничивались. В них вполне могла быть заложена «обратная» связь. Команда и… нет человека, нет проблем.
        Но виртуальные твари Индарса сразу показали себя настоящим шедевром. Допусти мы их в рабочую систему, попали бы под полный контроль императора. Неопознаваемые многоуровневой защитой, они готовы были поведать своему хозяину обо всем, что происходило на корабле. Ну и отдать ему нас с потрохами.
        Просчитался он дважды. Во-первых, у меня был Костас. Его мозг работал настолько
«не так», что очень скоро эти твари едва ли не виляли хвостами, когда он заглядывал в созданную им реальность.
        А во-вторых… я больше не доверяла никому, кроме собственного экипажа. Ни отцу, ни Искандеру, ни…
        Когда-то я называла его другом. Я - ошиблась.
        - Не передумала? - Тарас задавал свой вопрос наверное уже в сотый раз, но я даже не рычала.
        С тех пор как после первого прокола нас покинул Дарил, это стало нашим единственным развлечением. Не считая, конечно, комментариев хакера. Только благодаря некоторым перлам я, семь стандартов спустя, догадалась, чьим подданным он когда-то являлся.
        Приам! Только там я слышала столь благозвучные непристойности.
        Индарса стоило поблагодарить уже за это.
        - Нет! Вводи аварийный код.
        - Рискуем.
        Я, думая о своем, машинально кивнула. Меня больше беспокоило другое. Костас, сотворив перемычку между двумя системами, прицепил вирусам маркеры. До этого момента основная и «бассейн» с акулами, как он назвал дубль, были синхронизированы.
        Как только сообщение о частичном отказе разгонных двигателей отправится к адресату, моему хакеру предстояло разорвать связь, в автономном режиме поддерживая у императора уверенность, что его задумка удалась.
        Осложнялось это тем, что Искандер уже должен был понять, что я избавилась от его игрушек.
        Вопрос, куда он кинется, у меня даже не возникал. Конечно же, к Индарсу. А вот там его и ждал сюрприз. Поверят не поверят, сказать трудно, но внешне все будет выглядеть, как будто мы тихим ходом ползем на базу к Шорну. В прокол с такими проблемами не нырнешь.
        - В первый раз, что ли? - внешне легкомысленно отреагировала я.
        - Тогда я ввожу…
        Я укоризненно посмотрела на Тараса. Тот улыбался. Смотрелось это зловеще.
        - Клыки убери и вводи, - усмехнулась я, взглядом давая понять, что оценила его желание поднять мне настроение.
        Вот только он заблуждался. Эмоции перестали меня беспокоить, как только мы взлетели с Таркана. Время для размышлений прошло, теперь предстояло действовать.
        - Костас, - Тарас больше не выглядел расхлябанным, - начинаю отсчет.
        Хакер даже не шелохнулся, лишь пальцы рисовали в воздухе замысловатые узоры. Или, точнее, выплетали паутину для незваных гостей.
        - Три…
        Я откинулась на спинку кресла, наблюдая за мальчиками. Внешне расслабленные позы, но очень четкие, выверенные движения. Завораживающее зрелище.
        - Два…
        Костас широким жестом сдвинул один из экранов, передвинул второй, третий… Словно карточный расклад.
        - Один… - чуть мягче, почти шепотом, но отозвалось воем сирены, тут же стихшей.
        - Код принят, - повернулся ко мне довольный Костас. - Перемычку снял, теперь поиграем.
        Я не стала изображать облегчение, была уверена, что они справятся. Не могли не справиться. Они же были лучшими.
        - Ты, играя, не забудь дать мне курс к месту встречи.
        На лице Костаса проявилась искренняя обида. Желание поверить в нее было велико, но я не поддалась соблазну.
        - Уже в системе, тебе осталось только подтвердить, - пробурчал тот, нисколько не огорчившись, что и на этот раз я не клюнула на его уловку.
        - Поняла, - ответила я равнодушно, - подтверждаю.
        Мы сделали еще два прыжка, прежде чем добрались до ничем не примечательной системы, единственным достоинством которой была ее отдаленность от обжитых секторов. У звезды присутствовала парочка планет, а у тех даже спутники, на которые при желании можно было посадить челнок или катер. Но таких, как эта, по галактике раскидано множество. Вот если здесь найдут что интересное…
        Пока этого не произошло, мы тут иногда отсиживались.

«Легенда» была уже там. Впрочем, я в этом и не сомневалась. Как и в присутствии на корабле Артура.
        - Я его убью. - Это было первое, что произнес мой несостоявшийся жених, поднявшись на борт «Зверя».
        Мальчики, во главе с Дарилом, решили проявить тактичность и исчезнуть, сославшись на дела. Демон должен был проследить за полной загрузкой моего бывшего корабля, но кое-что предстояло перетащить и со «Зверя».
        - Кого? - тяжело вздохнула я, уткнувшись ему носом в грудь.
        С именем претендента и причиной проблем не было. Неужели он считал, что Искандер мог меня удержать?
        Или… у него были основания так думать? Опять загадка. И опять… скайл. С этим нужно было разобраться.
        Когда вернусь.
        - И куда ты собралась? - вместо того чтобы ответить, спросил Артур. Но от себя так и не отпустил.
        - Замаливать грехи, - с вырвавшейся горечью прошептала я. Я обещала себе не расклеиваться, но рядом с Шорном мне всегда было настолько спокойно, что я предпочла об этом забыть. - Я без тебя чуть не умерла… - Прозвучало по-детски, но я и чувствовала себя сейчас ребенком.
        Знала, что ненадолго, потому и позволила.
        - Прости, - буквально выдохнул он, - я не успел.
        В том, как он произнес свое «прости», ощущалась невысказанная горечь. И - признание.
        - Ты - что?
        Я отступила назад, Артур меня не остановил. Смотрел твердо, спокойно, бесстрастно… Но теперь я уже точно знала, что все это - обман. После знакомства с Искандером у меня и так появились подозрения, что Шорн из скайлов, мое спасение подтвердило этот факт.
        Иначе откуда бы кангор узнал о моем местонахождении?
        - Шахину нужна была моя поддержка. Он сообщил, где тебя бросил.
        Еще один шаг назад. Не отдавая себе отчета в том, что делаю.
        - Но ты не успел…
        Его слова мало что изменили в сложившейся картинке, лишь подтвердили мой вывод. За вольным действительно кто-то стоял. Да понятнее стали слова Индарса о нарушенном приказе.
        Как же все перемешалось!
        - Это не имеет значения, - тряхнула я головой, отгоняя непрошеные воспоминания. - Все в прошлом. Ты мне лучше расскажи про юнгу.
        Мои слова Артуру явно не понравились, как и переход на другую тему.
        Я понимала, что не права, но сейчас не хотела думать ни о чем, да и решать ничего не собиралась. У меня была цель, я должна была до нее добраться.
        - Вспоминает о тебе, скучает. - Артур отошел к креслу, провел ладонью по обшивке. - Тебя ведь не переубедить?
        - Ты хочешь стать четвертым? - чуть смягчив интонации, уточнила я у него. Тем троим, кто убеждал до него, не повезло.
        - Я хочу отправиться с тобой.
        Его предложение стало для меня неожиданным, но задумалась я лишь на мгновение.
        - Это плохая идея.
        Вот только он, кажется, так не считал.
        - Оставь мне Веласке, вдвоем мы справимся. Если что, прикроем.
        Как я ни хотела соглашаться, но в его предложении что-то было…
        Артуру, так же как и мне, нужно было ухватить удачу за хвост, чтобы жить дальше. Это я могла понять. Оставался только один вопрос. Очень важный.
        - Кто знает, где ты?
        Его взгляд стал жестким. Но уже спустя мгновение Артур выглядел обманчиво спокойным.
        - Все, кто был на базе. У тебя же пошел вразнос разгонный.
        Я опустила ресницы, принимая ответ. Еще несколько секунд молчала. Не сомневаясь, просто не хотела рисковать еще и им. Но… в отличие от всех остальных, на нас с ним была вина.
        Это и стало решением.
        - Валечка будет с тобой. Я передам координаты, где нас ждать.
        Он кивнул и… сделал шаг ко мне. Мой резкий жест рукой заставил его остановиться.
        - Ты считаешь, что я тебя предал?
        Пустой взгляд без малейшего проблеска эмоций. Еще недавно стало бы больно, сейчас меня это уже не трогало. И я даже знала почему.
        Я больше не рассчитывала на него. Как не надеялась на Индарса, Искандера, отца…
        Не потому, что они позволили Шахину убить мою душу. Просто я повзрослела и избавилась от иллюзий.
        - Нет, - равнодушно ответила я. - Мы с тобой оба доверяли не тому.
        Он не сумел скрыть от меня понимания, отразившегося в его глазах яростью. Но и это меня не тронуло. Имя не имело никакого значения. Лишь доказательства, которые я должна была добыть.

* * *
        К Харабу мы приближались «на цыпочках». Несмотря на предпринятые меры предосторожности, у меня оставались опасения, что либо Искандер с отцом, либо Индарс, либо все вместе, но приготовят мне сюрприз. Вряд ли объявление этого сектора нейтральной зоной было способно остановить их крейсера. Даже если шумиха и возникнет, найдут чем объяснить.
        Так что выходили мы из прыжка оглядываясь, а приближались к планете, используя все уловки перевозчиков. На прикрытие трех «лун» не рассчитывали - гасители работали на полную мощность, а от сканирующих систем, если таковые имелись, нас должны были скрыть искажающие поля.
        Но то ли я думала кое о ком лучше, чем стоило, то ли моя идея с мнимой аварией и вправду сбила со следа, но кроме станций, которые вроде как следили за соблюдением подписанных соглашений, нам никого опасаться не пришлось. Ну а эти нас мало беспокоили. Алгоритмы стархов оказались точными, мы «просидели» на орбите достаточно, чтобы выверить движение спутников. А в верности тех, что добыл Костас на флагмане, я даже и не сомневалась, но и их заставила проверить. Из вредности.
        Единственное, что осталось неизвестным, - график патрулирования катерами. Но это уже проблемой не являлось. Опыт, опыт…
        На вторые сутки, когда мои мальчики начали посматривать на меня с гастрономическим интересом, требуя тех самых приключений, которые я им обещала, дала команду на высадку. Для них это прозвучало амнистией. Длительный «домашний арест» плохо сказался на их настроении, теперь они рвались в бой.
        Словесные баталии, которые не стихали весь путь до Хараба, как средство развлечения их не устроили.
        Где именно искать производство айо спорили до посинения. Точнее, вся честная компания, включая Артура и Валечку, идущих следом за нами на «Звере», пыталась разбить в пух и прах мою теорию. Я не стала им объяснять, что висящий над тобой смертный приговор великолепно стимулирует мыслительную деятельность. Вообще предпочла вычеркнуть из жизни те дни. Выводы сделала, теперь двигалась вперед.
        Но кое-какие положительные моменты в той истории все-таки были. Хотя бы время, чтобы задать самой себе вопросы, на которые я теперь и отвечала.
        Сырье для айо нестабильно, разлагалось под действием видимого спектра электромагнитного излучения. Смолянисто-тягучая субстанция, в которой и росли красноватые кристаллы, - весьма агрессивна. Не сразу, но разъедала она и сверхпрочные сплавы, которые использовали в космических технологиях. Электромагнитные ловушки в качестве контейнера тоже не подходили.
        Все это только подтверждало мои выводы - искать базу переработки нужно на Харабе. И вряд ли на поверхности. Даже учитывая постоянные искажения атмосферы миражами, вероятность засечь ее с орбитальных спутников была высока.
        Значит - под песками.
        Затем вода, очистка без нее невозможна. Районов, где она была доступна без бурения глубоких скважин, на Харабе считаные единицы. А те водозаборы, что имелись, находились либо на туристических маршрутах, либо… у археологов.
        И то и другое выглядело шикарным прикрытием. Наверху - копаются, выискивая артефакты древнейшей в галактике цивилизации, внизу - очищают и получают один из самых дорогих контрабандных товаров.
        Или другой вариант. Комплексы отелей, которые стояли на огромных платформах, взлетно-посадочные столы для челноков и катеров.
        Можно было, конечно, закопаться под барханы жаркой пустыни или укрыться в пещерах, расположенных на севере гор, но тут вступал в дело последний аргумент, который я придерживала, желая выслушать до конца все их возражения.
        Когда катер, с которого меня выбросили, взлетал, я видела вдалеке постройки. Не масштабные картинки, что были на Харабе практически постоянным явлением, а нечто, похожее на ангары.
        Мои мальчики были просто вынуждены со мной согласиться, но, судя по их лицам, предпочли бы что-нибудь более уединенное.
        Я их понимала, сама мечтала именно о таком раскладе.
        Мест, похожих на мои воспоминания, судя по официальным картам, на планете было шесть. Два туристических центра. Один - в Южном полушарии, а другой - в Северном. Оба довольно далеко от экватора. И четыре базы археологов.
        Из четырех экспедиций, о которых добыл информацию Костас, на трех состав был смешанным. И, что заставляло обратить на них внимание, без признаков стархов в составе. В четвертой же работали специалисты Индарса.
        Эту мы решили проверить, если все остальные окажутся пустышкой. Вероятность, что именно там находится то, что мы ищем, была ничтожна.
        - Готовность! - Голос Дарила, раздавшийся по внутренней связи, был больше похож на шелест. Эту привычку за демоном я заметила уже давно. Чем напряженнее ситуация, тем тише предпочитал он говорить.
        В какой-то момент даже переняла. С одной стороны, это создавало подобие рабочей обстановки, без лишней нервозности и дерганья не по делу, с другой - заставляло быть предельно внимательным.
        - Принято, готова! - так же шепотом, ответила я. Все поля на активированном командном интерфейсе были зелеными. Защитный костюм, «крылья», вооружение, сканеры, связь.
        - Принято, готов, - донеслось со стороны Стаса.
        В первый поиск мы шли втроем. Тарас оставался у штурвала, чему был не слишком рад, Костас контролировал все, что можно было контролировать.
        Я бы предпочла взять с собой ангела, но его некому был заменить. Валечка и Артур не только страховали нас, но и были готовы отвлечь на себя внимание, если это потребуется.
        Лично я такой возможности не исключала.
        Демон сегодня был за главного. Я не спорила. Глупо возражать, зная о его опыте наземных операций. У Стаса тоже был кое-какой опыт. Я же имела о них только теоретически-полигонное представление. Драки в притонах вряд ли могли идти в счет.
        - Начинаю отсчет, - недовольно буркнул ангел. В его исполнении прозвучало довольно смешно, но у нас даже мысли не возникло улыбнуться. - Десять…
        Створ грузового отсека, откуда мы должны были десантироваться, пополз вверх.
        По нашим данным, ни одного спутника, способного засечь «Легенду», зависшую в паре километров от поверхности, над нами не было. Снизу неприятностей мы тоже не ждали. Систем слежения наши сканеры не обнаружили, а нарваться на визуальный контакт было маловероятно. По ночам на этой планете не гуляли, действовал негласный запрет.
        Еще на ранних этапах изучения Хараба после таких вылазок находили тела. Причина смерти у всех одна - страх. Сначала грешили на низкочастотные излучения, но источников так и не нашли.
        Потом предупреждение забылось и вновь объявились желающие поиграть с судьбой. Результат оказался прежним. Не каждый, но один из трех-четырех обязательно погибал.
        Вот только нам ничего другого не оставалось. Лезть днем… даже у нас не хватало наглости.
        - Четыре…
        Пока я еще раз перебирала в памяти все, о чем мы с мальчиками самозабвенно спорили, Тарас уже подвел «Легенду» к точке сброса.
        Вокруг темно, освещение в ангаре погашено. Если бы не магнитные присоски, нас бы уже давно сдуло с края платформы, створ поднялся полностью.
        - Два…
        Сердце дернулось… Летать я любила, но сидя за штурвалом корабля. Сейчас мне предстоял совершенно иной полет. Но, как говорится, охота пуще неволи. Это была моя игра, я знала, на что шла.
        - Вперед!
        Демон дернулся первым. На долю секунды завис на самом краю и… исчез во мгле. Я шла второй, Стас замыкал.
        Шлем не дал ощутить удара воздуха, костюм погасил ощущения от ускорения, но внутри все трепетало. Мозг знал, что мы падаем, и требовал соответствующего пиетета к этому факту.
        - Еще не передумала? - как отголосок собственных мыслей, раздался по связи шальной голос Дарила.
        Ну, хоть кто-то получал удовольствие от происходящего.
        - Ага, - фыркнула я. - Может, вернемся?
        Шкала высотометра резво стекала вниз, наполняя кровь адреналином.
        Неправ был Индарс, когда говорил, что я лишь произвожу впечатление той, что любит рисковать. Я именно такой и была.
        - Попутным транспортом? - с такими же интонациями, что и у меня, уточнил Стас.
        Засмеяться я не успела.
        Яркий свет ослепил глаза, дикий вой ворвался в уши. Малые двигатели я активировала на рефлексах, уходя от столкновения.
        Нос взлетающего катера стремительно несся на меня. Потоки воздуха обтекали его сигарообразный корпус, сложенные крылья…
        Мгновения замерли вместе с заткнувшим глотку комком. Команды следовали одна за другой, меня бросило влево, вверх, но тяги все равно не хватало… Блестящая поверхность оказалась настолько близко, что я смогла рассмотреть чешуйки обшивки, набегающие одна на другую. Потом… сквозь меня пронесся горб орудийного модуля, и все исчезло, оставив после себя крик Дарила:
        - Костас! Аварийное управление, Таши не отвечает!
        Вопль, похожий на удар в грудь, выбил застрявший в груди воздух, вернув возможность дышать.
        И думать.
        - Дарил, контакт! - рявкнула я, пытаясь втолкнуть воздух в легкие.
        - Тьфу ты, демоны тебя задери! - Дальше следовало несколько фраз, от которых мое сознание окончательно прояснилось. А вместе с этим появилось и понимание того, что я уже не просто лечу к поверхности, я к ней неконтролируемо падаю. Пока выравнивалась, пропустила еще несколько весьма нелестных эпитетов. - Ты ох…л?!
        - Сейчас ты ох…ешь, - выдала я жестко. - Костас, у тебя есть что на записи?
        Молчание длилось слишком долго для такого простого вопроса.
        Я уже собиралась зашипеть, когда он наконец-то выдал:
        - Есть. Ты только что столкнулась с кораблем, которого я не нашел ни в одном регистре.
        - Что она сделала? - Это был снова Дарил. Несколько ошалевший.
        Но мне было сейчас не до него. Возникшие идеи выглядели одна сумасшедшее другой. Но… каждая из них смотрелась безумно привлекательной.
        - По какому каналу шла запись?
        Костас усмехнулся.
        - Изображение формировалось на внешнем экране шлема. Звук шел непосредственно на перепонку. Никто, кроме тебя и… меня, ничего не видел.
        - Еще увидят, - улыбнулась я собственным мыслям и, отреагировав на вспыхнувшую на интерфейсе предупреждающую надпись, добавила: - Выпускаю крылья. Готовлюсь к приземлению в заданном квадрате.
        Больше меня никто и ни о чем не спрашивал, но я знала, что явление это временное. Просто ждали, когда доберемся до поверхности.

* * *
        - Ну и что это было? - накинулся на меня Тарас, как только «Легенда» подобрала нас в оговоренной заранее точке.
        И это вместо того, чтобы уточнить, как прошла наша прогулка.
        Впрочем, хвалиться особо было нечем. Всех приключений, что прошлись по ночному Харабу. Романтика, сдобренная ожиданиями и, слегка, адреналином.
        Высадились мы точно в заданном квадрате. Между нами и базой археологов была парочка барханов, но и без их прикрытия скрываться особо не пришлось. Живность, крутившаяся под ногами, была не в счет. Слишком мелкая, чтобы вызывать опасения. Да и пугалась больше она нас, чем мы ее, низкочастотные излучатели заставляли этих тварюжек держаться подальше.
        Со всеми предосторожностями обойдя лагерь по периметру, установили сканеры. Они должны были дать картинку не только комплекса на поверхности, но и подземных галерей, если бы такие обнаружились.
        Использовать пришлось ремонтное оборудование для обнаружения скрытых повреждений обшивки, другого просто не нашлось. Будь с нами юнга, собрал бы что-нибудь приличное из подручного материала, но он находился на Тандоре, и нам пришлось использовать все, что попалось под руку. Ну и Артур, конечно, консультировал, доказывая, что взяли мы его с собой не зря.
        Еще два уровня контроля - органика и проверка на наличие разумной жизни. Эти датчики входили в стандартный комплект для высадки на невнесенных в реестр планетах. На случай экстренной посадки.
        Вся полученная информация уходила на «Легенду», обрабатывалась там хитроумными программками Костаса и возвращалась к нам в виде картинок и вердиктов.
        Окончательный вывод был категоричен: ничего, что могло бы нас заинтересовать.
        Да, ангары были, и даже располагались по отношению к посадочному столу именно так, как я и запомнила, но… между ними и точкой, откуда я могла их наблюдать, располагалась башня гидроузла. А из пустот под поверхностью песков - только резервуар для воды и, в противоположном конце комплекса, небольшое хранилище. Скорее всего, топливное.
        - Ты меня спрашиваешь?! - огрызнулась я на ангела, сдирая с себя костюм. Эксклюзивная штучка, как раз для подобных операций. Мы и раньше ими пользовались, правда, для других целей. Сканеры «на живое» их не брали. - Спросил бы у Костаса, он у нас самый умный.
        - Чуть что, сразу Костас! - донеслось недовольное по внутренней связи. - Сначала вместе с кодами хищников принесет, потом врежется в то, чего не существует…
        - Точно не существует? - проверяя своего хакера на прочность, уточнила я.
        Как и думала, он тут же взвился.
        - Совсем за пацана держишь?! Все было чисто. Кроме тебя в том месте пространства-времени ничего и никого не было.
        - Вот именно, - спокойно откликнулась я, - что в том месте пространства-времени.
        Воцарившаяся тишина порадовала мое самолюбие.
        - Думаешь… - Это уже был демон, который до этого прикидывался отсутствующим.
        - Только одна из версий, - обернулась я к нему.
        - И сколько их всего? - мрачно поинтересовался невидимый Костас.
        - Еще одна умная, остальные - идиотские.
        - А что в умной? - Дарил подошел ближе, помог отстегнуть кобуру. Действовал без особой осторожности, он был единственным, кого мое оружие принимало за своего.
        - А кормить в этом доме будут? - Реакцией на прогулку стал дикий голод. Объяснять организму, что еще не заслужил, я не стала.
        - Вот, значит, как? - с хитрым прищуром посмотрел на меня Тарас, догадываясь, что это была моя маленькая месть. - Пошли, горе ты наше.
        Я, подмигнув демону и Стасу, которых вроде как не приглашали, направилась за ангелом. Костюм, крылья и все, что до этого было на мне, оставила на полу. Дарил был главным там, а я - здесь.
        - Эй! - словно откликаясь на мои мысли, позвал демон.
        Я не оглянулась. Проигнорировала и тяжелый вздох.
        Накрыли в кают-компании. Нужно было не только обсудить случившееся со мной и подвести итоги первой операции, но и набросать план следующего вояжа на поверхность.
        Ела я не торопясь, пользуясь возможностью еще раз обдумать «встречу» с катером и… испытывая их терпение. Мальчики едва ли не провожали взглядом каждый кусок, исчезающий у меня во рту.
        Я, конечно, преувеличивала, но лишь слегка.
        - Костас, - наконец отодвинула я от себя тарелку, - ты можешь быстренько подобрать мне кое-какие данные?
        - Говори, - тут же пододвинул он к себе планшет. А ведь к еде практически и не притронулся.
        - Во-первых, меня интересуют ночные смерти. Любые совпадения, пусть и самые невероятные. Погода, время, состояние алкогольного опьянения, раса. Короче, все, что сможешь разыскать.
        - А во-вторых? - буркнул он, уже уткнувшись в дисплей.
        - А во-вторых, - повторила я за ним, откидываясь на спинку кресла, - гипотезы о творящемся на Харабе. Не пропуская самые нелепые. А еще, - я кинула взгляд на Дарила, который внимательно наблюдал за мной, - куда делись те, кто их выдвигал. Ну, и когда все это было.
        - Думаешь… - Стас не договорил, посмотрел на меня задумчиво.
        - Уверена, - горько усмехнулась я. - Когда открыли планету?
        - Больше шестидесяти стандартных тому назад, - ответил Костас, активировав голографический экран. Все мы понимали, что это только начало, только одним дело не обойдется. - Как и с Новой Землей, случайность. Неудачный выход из прыжка. Люценианцы.
        Протянув руку в сторону демона, забрала его планшет, свой лежал в каюте. Через систему подключилась к Костасу. Тот рыкнул, но ничего не сказал.
        Дарил пододвинулся поближе ко мне, Тарас и Стас устроились за спиной, заглядывая через плечо.
        - И никаких миражей, - бегло я пробежала взглядом по тому, что мой хакер уже успел
«нарыть».
        - А это что? - Тарас почти лег на меня, склоняясь к дисплею, вернул заинтересовавшую его выборку. Умничка! А ведь я едва не пропустила. Два стандарта спустя - совместная экспедиция Союза и демонов. Масштабные явления, названные миражами. Во время некоторых фиксировался эффект присутствия. - Тогда же, - продолжила уже я, - обнаружены первые археологические находки. Судя по экспресс-анализу, оставлены древнейшей в галактике цивилизацией. Из известных. Так, это можно пропустить, - пролистала я страницы, которые лишь повторяли то, что нам уже стало известно.
        - Стой! - притормозил меня Стас. Теперь на моих плечах лежали двое. - Таинственная гибель начальника экспедиции.
        Я зафиксировала только отдельные слова. Землянин. Тридцать два года. Восходящая звезда астробиологии. Ночь. Найден на рассвете, еще живым. Скончался на руках медиков, повторяя: «Они существуют». Сканирование мозга, запись последних часов жизни. Поврежденные участки.
        Таких сообщений становилось все больше. Затем запрет на ночные прогулки. Решение о закрытии сектора было принято почти десять стандартов спустя, практически одновременно с патентом на айо. Через какое-то время препарат объявили вне закона, и Хараб остался в ведении туристов и археологов.
        И куда, спрашивается, меня понесло?! Я ведь всего лишь хотела добыть доказательства.
        Похоже, эта мысль посетила не только меня. Демон встал, обошел вокруг стола, остановился напротив.
        - Тебе не кажется, что кому-то здесь не нужны были лишние глаза и уши?
        - Это не отвечает на вопрос, что случилось со мной, - как можно спокойнее парировала я. - Или ты считаешь, что айо и все эти чудеса как-то связаны?
        Дарил, посмотрев почему-то на Тараса, качнул головой.
        - Айо заграбастали вояки, потому и прикрыли Хараб. Тогда у вас как раз шел пограничный конфликт с самаринянами.
        Я - помнила. Когда началась та война, меня еще не существовало. А вот закончилась она… Тот бой, во время которого погибла мама, был одним из последних.
        Себя наш противник не жалел, нас - тоже. Крейсера, транспорты, катера атаковались смертниками. Налетали они внезапно, бились до последнего живого. Нечто подобное происходило и на пограничных планетах. Их небольшие, верткие корабли врывались роем. Пока одни прорывали защиту, другие сбрасывали атмосферные мины.
        Страшное время, бессмысленная бойня. Причина конфронтации - нарушение нашими послами их правил этикета.
        Айо тогда стало панацеей, спасая многие жизни. А спустя какое-то время - проклятием. Мелкие уродства в следующем поколении, более серьезные - в последующем.
        - Ты просила статистику? - подал голос Костас, вытягивая меня из воспоминаний. - Смотри!
        Таблица, которую он вывел на экран, была большой. Множество параметров, незначительные совпадения, но ничего, что позволило бы сделать хоть какой-то вывод.
        - Должно быть что-то еще, - хмуро заявила я, чувствуя, что начинаю беспричинно злиться.
        - А ты поведай нам свою идею, - подмигнул мне хакер, - вдруг я еще что-нибудь найду.
        Как бы мне ни хотелось ему возразить, был в его словах резон. Вот только сдаваться так быстро я не собиралась.
        - Моя идея может и подождать, ты мне лучше расскажи про чужие.
        Взгляд Костаса сразу стал холодным.
        - А не о чем рассказывать, - слишком уж спокойно произнес он. - Нет идей, лишь упоминания о том, что кто-то где-то и что-то говорил. И тех, кто это говорил, тоже нет.
        Именно чего-то подобного я и ожидала.
        С тех пор как Союз начал разрастаться, ему стало не до планет, находящихся на другом конце Галактики. Айо надежд не оправдал, ничего похожего на оружие древних здесь не нашли, а всякие там миражи… От того, что они есть, легче никому не стало. Не до них, когда других проблем хватает.
        Из тех, кто поближе - демоны и стархи. Одних вообще прошлое мало интересовало, а у других оно настолько богатое, что с ним бы разобраться. Оставались скайлы, но те до последнего времени предпочитали не выходить за границы своего сектора.
        Вот вольница и прибрала к рукам то, до чего у других руки не доходили. А чтобы не привлекать к себе внимания, позволили археологам мирно копаться в песочке. Да и туристы им вроде как не мешали.
        Интересные рассуждения. Но интереснее было другое: что обо всем этом думала великая троица, в которую я включила отца, Искандера и Индарса. Синтар в этой иерархии значился серым кардиналом.
        - А идея у меня вот такая… - Хотелось улыбнуться, уж больно напряжены были мальчики, но губы складывались только в усмешку. - Я думаю, что миражи и то, с чем столкнулась я, феномены одного порядка. Одни - масштабные. Их источником является факт присутствия на планете разумных определенного вида.
        - Людей? - уточнил Стас.
        Я кивнула.
        - А твой корабль, - продолжил за меня Костас, - был явлением точечным.
        - Именно, - подтвердила я. - Вспомни, о чем мы говорили перед тем, как он появился.
        Дарил посмотрел на меня с выражением священного ужаса в глазах.
        - О возвращении… попутным транспортом…
        - Вот-вот, - с грустью протянула я. - И было бы неплохо понять, где находится та штука, которая восприняла наш треп как команду и создала нужный образ.
        - И о чем думали те несчастные, - произнес Стас, - раз ночная прогулка закончилась для них дорогой на кладбище.
        Судя по тому, что возражений не последовало, все остальные были с нами согласны.

* * *
        Вторая и третья вылазки, во время которых главным был Тарас, прошли с тем же результатом, что и первая. У меня даже появилась кощунственная мысль. А если все мои рассуждения неверны и именно стархи замешаны в производстве айо, а все действия Индарса лишь хорошее прикрытие?!
        И хотя возникающая в этом случае картинка была явно шита белыми нитками, сомнения уходить не торопились.
        Да и с загадкой Хараба ничего не получалось. Две ночи подряд я пыталась воспроизвести ту ситуацию, но… все без толку. И ведь чувствовала, что отгадка где-то совсем рядом, но никак не могла ухватить ускользающие ассоциации.
        - Если сегодня ничего не обнаружим, пойдем и днем.
        Дарил, на спине которого Тарас закреплял «крылья», ничего не ответил, но я догадывалась, что моего решения он не одобряет.
        Я и сама не одобряла, но время утекало песком сквозь пальцы. Индарс, если не сообразил сразу, уже должен был догадаться, что с аварией «Зверя» что-то не так, и начать действовать. Да и Шахин…
        Костас не сумел найти его следов, тот словно растворился. Как и Ивар. Единственный, о ком я знала хоть что-то, о своем бывшем друге. Его не было на Гордоне.
        У меня были основания предполагать, где именно он находился.
        - Терпение закончилось или отсчет пошел? - Демон, проверив управление системой полета, резко развернулся ко мне, едва не сбив ангела. Тот как раз потянулся за своим костюмом.
        Тарас не только успел отреагировать, но еще и попытался ответить ударом.
        Дарил руку метаморфа перехватил, но на этом им пришлось закончить потасовку. Настрой у меня был мрачным.
        - Хватит! - жестко оборвала я их. - Пацаны!
        На эту прогулку мы собрались вчетвером.
        Это было моим решением, оставить Артура на «Звере» одного, Дарил со мной согласился. Во-первых, Шорн и сам справится. Во-вторых, пока рядом с ним находился второй пилот, мой несостоявшийся жених мог расценивать это проявлением недоверия. А мне не хотелось, чтобы он так думал. Это ведь его кольцо спасло мне жизнь.
        А то, что играл с Шахином… Я вполне могла допустить, что не по своей воле.
        Демон с ангелом переглянулись. Дарил тут же набрал что-то на дисплее комма, а спустя несколько минут - я не успела еще полностью упаковаться, в ангар вошел Веласке, с оружейной жестянкой. Небольшой сейф, вскрыть который могла только я.
        - Это еще зачем? - недовольно уточнила я, сначала поведя плечами, а потом попрыгав, чтобы полимерная ткань плотно облегла тело.
        - У меня предчувствие, - без малейшей усмешки заявил Дарил. - Сегодня будет улов.
        Мне бы его уверенность… Но вместо того чтобы возразить, я положила ладонь в слепок на крышке. Даже не поморщилась, когда пальца коснулась тонкая игла. Ввела личный код, как только тест ДНК, учитывающий все возможные искажения результата, выдал допуск. Крышка отскочила, открыв четыре гнезда.
        Протянув левую руку, дождалась, когда демон пристегнет металлический браслет и загонит в пазы два коротких цилиндра, активировала управление через командный интерфейс.
        Это оружие было результатом совместного творчества Валечки и Костаса. Навигатор утверждал, что невозможно совместить на одной платформе волновик, импульсный излучатель и бесконтактное управление. Веласке некоторое время слушал молча, потом, схватив друга за шкирку, потащил в оружейную.
        Я не разбиралась, в чем была сложность, не набили друг другу морды, ну и ладно. Но не сдержала восторженного возгласа, когда они, спустя пару месяцев, принесли результат. О том, чем именно закончилось их противостояние, не знал даже Артур. В нужный момент это оружие вполне могло стать нашим преимуществом.
        Пока облачались остальные, я принялась бродить по отсеку, не зная, как усмирить бушующую внутри бурю. Состояние и вправду было похоже на предчувствие.
        Как на краю пропасти или впервые за штурвалом собственного корабля.
        Куража и тревоги напополам.
        - Костас! - позвала я по внутренней связи, не в силах больше переносить тишину. Ребята собирались молча. - Идей не появилось?
        Тот как-то жалобно вздохнул.
        - Кажется, мы с тобой перебрали все. Твоя версия выглядит наиболее разумной, но источника я так и не нашел. Чтобы инициировать столь масштабные и продолжительные явления, нужна уйма энергии. Да и с твоими точечными та же картина. Снять информацию, обработать, создать соответствующий антураж. Одними объяснениями, что это была сверхраса, не обойтись.
        - Жаль, - нисколько не огорчившись, ответила я. Меня больше интересовала другая задачка, эта могла и подождать.
        - Жаль, - легко согласился хакер. - А красиво было. Три падающие пташки, три луны…
        - Что ты сказал? - вскинулась я, только теперь сообразив, что именно меня смущало. Нос моего мистического корабля искрился в свете одного из естественных спутников Хараба. - Луна, говоришь…
        Костас ничего не ответил, я даже догадывалась почему. Вот так, просто болтая, мы нашли недостающее звено наших рассуждений. И огромный накопитель, и управляющий центр. И не придерешься, за миллионы лет даже если и были какие-либо доказательства его рукотворного происхождения, то уже давно исчезли.
        Впрочем, я могла и преувеличивать. Судить о размерах этого «проектора», не будучи уверенным в уровне развития цивилизации, было невозможно.
        - И чего же ты молчишь… - протянула я нетерпеливо, не обращая внимания на остальных. Смотрели они на меня изумленно. А то не знали, что время от времени меня буквально осеняло! - Ну скажи хоть слово…
        - Чего молчу? - не очень радостно спросил Костас. - А то и молчу, что ты права. Во всех случаях ночных смертей погибшие находились в конусе Тинса. На него же вполне можно повесить и миражи. За харабские сутки он делает почти полтора оборота вокруг планеты. - Опять тяжелый вздох, затянувшаяся пауза, и он продолжает, уже грустно: - Но с этим лучше разбираться специалистам.
        От подобной несправедливости и у меня бы испортилось настроение. Такую теорию и отдать в чужие руки! А ведь придется, не наш это уровень, тут серьезными исследованиями пахнет.
        Но вот воспользоваться…
        - Пусть разбираются, - вынесла я свой вердикт, но, заметив, как напрягся Дарил, добавила: - Ты припрячь эту информацию, вдруг придется амнистию зарабатывать.
        Этого хватило, чтобы демон осклабился. Ему всегда импонировала моя предусмотрительность.
        Рано скалился, он еще не догадывался, что я собираюсь учудить. Давно хотела побывать в сказке, а тут такая возможность…
        Как там говорила Джесс: «Куклы исполняют желания…» Вот и проверим.
        Прыгала я второй, первым был Тарас. Дарил поменялся с ним в последний момент, видно, ощутил охвативший меня азарт. Стас замыкал.
        Внизу расстилалась мгла, низкая облачность закрывала от нас освещенный взлетно-посадочный стол и похожий на спираль отель, наши ориентиры. Туристический комплекс, рядом с которым мы сегодня собирались покрутиться, был самым крупным. В нем даже имелись два открытых бассейна - невиданная роскошь для Хараба.
        - Без шуток, - придержал меня за плечо демон, прежде чем я шагнула с края платформы. Хотела я рыкнуть, чтобы не сбивал настрой, но не стала. Побуду для разнообразия пай-девочкой.
        - Как скажешь, папочка, - усмехнулась я, выныривая из захвата и уходя в бездну с полуприседа. - Встретимся на поверхности! - промурлыкала по внутренней связи, вытягиваясь несущейся вниз стрелой.
        - Вале, кэш нару! - холодно произнес Дарил. Относилось это к Веласке. В именах демонов всегда было два слога, сократил он машинально.

«Будь рядом», - мгновенно перевела я прозвучавший приказ.
        - Валечка, - протянула я, с досадой замечая, что тот и без того продолжал держать
«Легенду» надо мной, прикрывая от Тинса, - за нарушение плана…
        Я не договорила. На моем интерфейсе вспыхнул предупреждающий сигнал. Частота пульса сто двадцать, тридцать…
        Словно сорвало туго сжатую пружину…
        Началось! Это было то самое, чего я и ждала.
        - Таши!
        Рык Дарила практически заглушил ритм барабанов.
        В первое мгновение они были едва слышны, но звук все нарастал, окружая со всех сторон, заставляя погружаться в него. Перед глазами рвались к небу языки пламени, рассекая мглу.
        Эта картинка преследовала меня последние часы. Неспроста.
        - Костас, - тихо произнесла я, проигнорировав беснующегося демона, - пиши. Все пиши…
        - Что писать-то? - В мгновенно наступившей тишине его голос показался мне возмутительно громким.
        - Дракона… - прошептала я, уже зная, что именно так и будет. Не слова воспринимало наше «нечто», порождающее иллюзии-образы. - Белого дракона…
        Медленно раскрывались за моей спиной крылья, гася скорость. Теперь я уже не падала - парила. И так же медленно возникал из ниоткуда огромный ящер.
        Шипастая морда, желто-зеленые глаза с вертикальным зрачком, внимательно смотрящие на меня. Как в детской книжке, которую я помнила до сих пор.
        Его тело распласталось в воздухе как раз напротив, дыхание, вырывающееся из ноздрей, словно туманом окутывало обзорное стекло шлема.
        - Ух ты! - воскликнул, пристраиваясь рядом Тарас.
        Это было что-то новенькое. В прошлый раз они не видели ничего.
        Но с этим пусть разбираются другие. По мне так даже лучше, дуться не будут.
        - И что нам с ним теперь делать? - угрюмо уточнил Дарил, как-то неожиданно зависнув с другой стороны.
        - А он живой? - задал весьма своевременный вопрос Стас. Этот висел надо мной.
        - Ты живой? - Я сочла, что вопрос медика самый актуальный, и представила, как наш визави выпускает из пасти струю огня.
        Дракон моргнул и, сложив крылья, понесся вниз, озаряя себе путь огненной струей.
        Я, не удержавшись, засмеялась и ринулась следом, не забыв посмотреть на высотомер. Развлекаться нам оставалось метров пятьсот, как только опустимся к краю облачности, придется быть предельно осторожными.
        Увы, мои прогнозы не оправдались. Не успела я еще нагнать ящера, как жесткий голос Валечки разрушил веселье:
        - Внимание, фиксирую открытие крышки ракетной шахты! Предполагаемая цель…
        Его продолжение было ни к чему. И так понятно, что единственная цель здесь -
«Легенда»!
        Вот тебе и атмосферные искажения вместе с защитными полями!
        Времени на раздумье больше не было, только действовать. Но к этому я была готова. Еще в тот момент, когда вынесла своему бывшему другу свой приговор.
        - Уводи корабль! Шорн, - Артур был на связи, но в наши проделки не вмешивался. Это тоже было одним из условий его присутствия на Харабе, - прикрывай. И… - я думала не больше мгновения. Игры закончились, начиналась война, - вызывай Искандера.
        Ответа я не услышала, им стали командные коды, которые вспыхнули на самом краю экрана. Про патруль я подумала, но мельком, учитывая его в графе «враги». Судя по всему, те были уже давно куплены, раз у них под носом прятали такие игрушки.
        Обидно, когда предают свои, но жизнь именно такова, и наши желания не в силах изменить этого факта. Оставалось только принимать к сведению.
        Мальчики уже перестроились, готовые сразу по приземлении ринуться в бой, оружие активировано. Плохо, что у меня даже мысли не возникло, что мы столкнемся не просто с производственной базой - с хорошо охраняемым объектом.
        Впрочем, для этого случая у нас были кое-какие сюрпризы. И «мой» дракон был лишь одним из них.
        - Ну что, Белоснежка, - обращаясь к тут же повернувшему ко мне голову ящеру, произнесла я, - поиграем?
        Еще один огненный смерч унесся к поверхности, растекся по перине из облаков, окрасив ее в алое.
        Этой ночью сказке предстояло смешаться с действительностью.
        Страшной сказке с не менее страшной действительностью…

* * *
        Мне нужно было стрелять сразу, как только сканер засек движение, но я упустила мгновение. Теперь мы стояли напротив и смотрели друг другу в глаза.
        Он был все таким же: большим, надежным, уютным. Человеком, который когда-то спас мне не жизнь - душу, помог вернуть смысл моему существованию. Поддерживал, давал советы, позволял быть слабой, свернувшейся калачиком в углу огромного дивана в его кабинете.
        Он же не дал умереть Стасу, после того как обрек на смерть меня.
        Сейчас у меня был к нему только один вопрос: «Зачем?» - но задавать его я не собиралась.
        Не хотела знать ответ.
        - А ведь я рад, что Шахин нарушил мой приказ, - пророкотал он. Голос Тадеуса мне нравился не меньше, чем он сам. Основательный такой голос, сильный, веский.
        Сказать ему, что я вроде как и сама не обижена таким поворотом событий… Я не могла.
        Идиотская ситуация. Выбора нет: или я, или… он, но в душе такая горечь, что хочется просто махнуть рукой, развернуться и… уйти. И ведь понимала, что он не пожалеет, что вариантов только один, а продолжала ждать чуда.
        Там, наверху, получилось, так, может, и здесь выйдет.
        Крылатая тварь отвлекла внимание от нас. С той стороны, где резвился дракон, созданный моей волей, но больше ей не подчиняющийся, раздавались крики, темноту прорезали вспышки.
        Я их не осуждала, выглядел он слишком настоящим. Ощутить иллюзорность твари можно было, лишь коснувшись или поймав на себя струю огня, который не обжигал. Но желающих провести подобный эксперимент так и не нашлось.
        Его даже попытались сбить ракетой. Той самой, что предназначалась «Легенде». Пока открывалась вторая шахта, Валечке как раз и удалось вывести корабль из захвата радарами. По крайней мере, еще одного залпа не последовало.
        Здание отеля располагалось километрах в семи от «объекта», но Костас передал, что и там не обошлось без суматохи. Он перехватил приказ патруля накрыть комплекс защитным куполом. Вещь серьезная, способна выдержать прямое попадание тяжелых атмосферных мин.
        Но мы направлялись к взлетно-посадочному столу, так что все эти меры предосторожности нас нисколько не касались. У нас была другая задача - найти вход на подземные ярусы.
        Ринуться напролом через пусковую шахту… Глупо и самоубийственно. Полное отсутствие соответствующей подготовки делало этот путь к цели невозможным.
        Мы были готовы рисковать, но лишь в рамках разумного. Шли за доказательствами, а не для того, чтобы восторжествовала справедливость. Этим пусть занимаются другие.
        Впрочем, свою миссию, как я считала, мы практически выполнили. Запись устроенного нами шухера уже ушла Искандеру. И Шорн и Костас подтвердили получение ответа от скайла, крейсера направлялись к нам. Даже если мы теперь бросим все, вернемся на борт и попытаемся незаметно свалить, шумиху уже не замять. И наша смерть ничего не изменит.
        Я это понимала. Остальные - тоже. Но на мое предложение считать цель достигнутой ответили однозначно. Мы идем вперед.
        Мы и пошли. Не мне же спорить с мужчинами.
        Сканеры искали пустоты, биологические следы. Их было много, что неудивительно, но ничего, что приблизило бы нас к возможности спуститься вниз. А время шло, и оно играло не на нашей стороне.
        Первый испуг от появления дракона сменился правильными выводами, так что выстрелы практически стихли. А это значило, что либо уже, либо вот-вот, но займутся нашими поисками.
        Эту мысль никто не высказывал, но судя по некоторой напряженности в движениях мальчиков, они думали о том же, о чем размышляла и я.
        - Таши, - ворвался вдруг в мои раздумья голос Костаса, - вы выходите из конуса Тинса. Готовься потерять своего друга.
        Несмотря на обстановку, я фыркнула. Друга! Впрочем, от такого друга я бы точно не отказалась.
        И вот тут меня осенило в очередной раз. Если установка на спутнике могла считывать данные напрямую с мозга, то…
        Дальше следовали лишь предположения, совершенно ничем не подкрепленные. Но разве меня это когда-нибудь останавливало?!
        - Спасибо, Костас, - радостнее, чем стоило, поблагодарила я хакера и… начала максимально точно прокручивать в собственной голове намеченный план, Тадеуса и ниточку, которая могла привести меня к нему.
        Несколько минут ничего не происходило. Я уже решила, что моя задумка оказалась той самой соломинкой, на которую возлагаются слишком большие надежды, но вернувшаяся удача посчитала иначе.
        Дарил как раз дал знак замереть. Чем-то ему не понравились показания сканеров, когда у меня перед глазами светящимися линиями начала проявляться схема подземного сооружения.
        - Костас, ты это видишь? - ошарашенно прошептала я, по поведению ребят догадываясь, что это изображение доступно только мне.
        - Да… - выдохнул тот, потрясенный не менее меня. - Данные идут на внешний экран шлема.
        - Что? - Демону оказалось достаточно и наших интонаций, чтобы понять - происходит нечто весьма серьезное.
        - Транслируй всем, - уже спокойнее, хоть и ликовала в душе, приказала я навигатору. - И сбрось Искандеру.
        - Кстати, про Искандера… - протянул Костас как-то многообещающе. - Он потребовал, чтобы вы вернулись на корабль.
        - Потребовал? - уточнила я, догадываясь, что хакер решил поберечь мои нервы и сказал далеко не все.
        - Ну…
        Как чаще всего в последнее время и происходило, прервали нас на самом интересном месте. Дракон, который все еще резвился в районе взлетно-посадочного стола - рядом с ним и находились ракетные шахты, - неожиданно направился в нашу сторону.
        Это должно было что-то значить. Судя по плану нашего небесного благодетеля, мы прятались метрах в двухстах от одного из воздуховодов. Вел он не совсем туда, куда нам было нужно, но мог подвести довольно близко к точке, где находилось схематичное изображение человека.
        Верхний ярус. А неподалеку проход к подземной стоянке катеров, так я опознала четырех нарисованных птичек.
        Не успела я подумать, что туда пойдут Тарас со Стасом, как Белоснежка, сделав круг надо мной, словно прощаясь, сложил крылья и ринулся вниз.
        Такого поворота событий я не ожидала, да и смысла не видела.
        Времени поразмышлять над непонятными действиями иллюзии не оказалось. Сбив с ног, по земле прошла волна, потом вторая, уже по воздуху, напоминающая песчаный ураган.
        Когда все слегка стихло, моего друга больше не было. А в том месте, куда он упал, сканер показывал оплавленный до стекла провал.
        Вот тебе и миражи! Похоже, оружие древней цивилизации искали совсем не там.
        Сожалеть о красавце я себе не позволила, следовало поторопиться. Тадеус, если он присутствовал на базе, мог покинуть ее в любой момент.
        Его, конечно, будут ждать Веласке и Шорн, но… лучше бы все закончилось здесь, под землей. Учитывая продажный патруль, перевес в воздухе был не в нашу пользу.
        В какой-то момент схема подземных коридоров исчезла с моего экрана. Как и предупреждал Костас, мы вышли из конуса. На этот случай у нас осталась запись - значительно больше, чем вообще ничего.
        Все дальнейшее напоминало занятия на полигоне. С одним только отличием: эта игра шла по-настоящему.
        В нас стреляли, мы стреляли. Крики, команды, в крови кипел адреналин, лишь сердце билось ровно и четко. Шальной угар, кураж и… холодный расчет, четкая оценка происходящего. И мысль, которая шла рефреном: на разведку по-тихому это совершенно не похоже.
        Тадеус дураком не был, что такое безопасность знал хорошо, так что наше появление незамеченным не осталось. Костюмы дали запас по времени, стычки сопровождали визуальный контакт, но в коридоре, ведущем в убежище хозяина моего любимого притона, мы напоролись на сканеры, которые «брали» и их. Стало значительно веселее.
        А потом пришло время разделиться. Ангел с медиком отправились крушить катера, я с Дарилом - в гости.
        На что рассчитывали?! На слепую удачу и то, что такой наглости от нас не ожидают.
        Впрочем, удручающе все выглядело только на первый взгляд. Охраны было значительно меньше, чем можно было предположить. Скорее всего, на очистке айо работали рабы, и Тадеус опасался оставить их без присмотра.
        А может… подозрение, что Искандер сумел меня провести, время от времени всплывало на поверхность. Слишком уж легко у нас все получалось. По законам жанра мы уже давно должны были остывать.
        Осталась я одна неожиданно.
        В какое-то мгновение Дарил свернул направо, а я не успела проскочить в коридор за ним - прямо передо мной с ужасным визгом опустилась перегородка. Пришлось пробираться обходными путями.
        Они-то и привели меня в это помещение, оказавшееся еще одним ангаром с единственным челноком: маленьким, юрким, практически незаметным для поисковых систем. На борту «Зверя» был такой же.
        И человеком, который мне и был нужен.
        Выстрелить первым мы не успели оба. Ни он, ни я не ожидали встретиться вот так, невзначай.
        - Пропусти меня к кораблю, и я не трону тебя.
        После событий на Таркане мне должно было повезти. Мне и повезло. Именно я наткнулась на Тадеуса. Но на большее уже не рассчитывала. Пятьдесят на пятьдесят, свои шансы я оценивала здраво.
        - Я не дам тебе уйти, - тихо, но твердо ответила я на его предложение.
        Медленно, чтобы он не расценил это как угрозу, отстегнула шлем. Он больше не был мне помощником.
        - Мы могли бы договориться, - сделал он ко мне еще один шаг, но я приподняла руку, демонстрируя ему закрепленный на ней волновик.
        Опознать оружие он вряд ли сумеет, но намек должен был понять.
        - Я уже сказала, ты не покинешь эту базу.
        - Зачем тебе это надо, девочка? - мягко, словно ребенку, улыбнулся он. Сердце резануло болью. - Хочешь отомстить?
        - Хочу, чтобы ты сдох, - выплюнула я, зная, что говорю неправду.
        Я не хотела его смерти.
        Теперь я уже и сама не знала, зачем мне все это надо.
        Ну, пришла, стою, смотрю в его глаза, в которых нет ни малейшего сожаления…
        А дальше?! Что дальше?!
        Стрелять?! Выстрелю, хоть в душе и дрогнет. И переступлю, и пойду дальше, если суждено выжить и здесь. А что потом…
        Предложение Дарила было, конечно, интересным, но… прав был Индарс, мне нужно в систему. Я устала быть одиночкой, пусть и с лучшим экипажем.
        - Не хочешь, - вздохнул он, правильно разобравшись в моем молчании.
        Для него это было не трудно. Он слишком многое обо мне знал.
        - Не хочу, - согласилась я. - Но для меня это ничего не значит.

«Для меня значит!» - раздалось по внутренней связи таким знакомым голосом.
        А ведь я его появления даже не ощутила!
        Резким ударом меня сбило с ног, струя плазмы пролетела над головой. Тадеус выстрелил первым.
        Выругаться я не успела, меня аккуратно подняли, ни слова не сказав, передали воину в черном. Одному из многих, которые заполонили ангар.
        - Присмотри, чтобы больше никуда не влезла.
        Заверить, что я и не собиралась, мне не удалось, канира уже не было рядом.
        Неправильным был Искандер адмиралом. Предпочитал все делать сам.

* * *
        - Я должен тебе кое в чем признаться.
        Я продолжала делать вид, что сплю. Было слишком хорошо, чтобы лишать себя возможности продлить это удовольствие.
        Вчерашний день оказался слишком длинным.
        Когда я в сопровождении четырех молчаливых воинов поднялась на поверхность, моя троица, такая же безоружная, как и я, была уже там. Довольные, если не сказать счастливые, разговаривали с бойцами в черном. Костюмы из той же серии, что были на нас, только модификация другая. Как раз для подобных спецопераций. То-то наши сканеры их не брали.
        Заметив мое появление, отвели взгляды.
        Думать о том, что причина могла быть совершенно в ином, мне как-то не хотелось. Сомневалась я, что знали они о планах канира, но догадаться вполне могли. А если тот еще подсказал…
        Я не обижалась на них, впору благодарить. Такого наворотили…
        Впрочем, Искандер на это и рассчитывал. Теперь, глядя на масштаб заварушки, на челноки и катера, которые беспрерывно садились и взлетали, я была абсолютно уверена, что патрулю «сдал» нас именно он. Отсюда и вся эта чехарда с ракетами. Новоявленному адмиралу нужен был отвлекающий маневр, мы в него великолепно вписались.
        Для Тадеуса я со своим экипажем противником не была. Так, только поиграться. Ну а на всякий непредвиденный случай нас страховали. Случись что…
        Я невольно улыбнулась, вспомнив дракона. Он был единственным, о чем я сожалела. Такого чуда в моей жизни точно больше не будет.
        - Я знаю, что ты не спишь, - щекотно коснувшись губами шеи, прошептал Искандер.
        - Сплю! - повернулась я к нему, открывая глаза. Зря это сделала. Воспоминания о том безумстве, что творилось этой ночью в моей спальне, были еще слишком свежими. А его губы настолько желанными…
        Вскочила я с кровати резко, успев заметить понимание в его глазах.
        Как же просто было еще вечером, как же сложно стало сейчас!
        Накинула халат, плотно запахнулась. Лучше бы защитный костюм… мысль была идиотской, но принесла облегчение.
        - Наташа, у нас не было иного выхода. - Он поднялся тоже, не торопясь надел белье, брюки и только после этого подошел ко мне. Опять босиком. - Мы с Николаем Сергеевичем были уверены, что тебя не остановить. Оставалось только предугадывать события.
        Он еще и оправдывался!
        Я не жалела о том, что мы натворили с мальчиками. Предательство друга… я должна была посмотреть в его глаза. Я должна была осознать, что это был именно он.
        Не прийти в притон, не зайти в его кабинет и спросить, дав ему возможность убедить меня в том, что я не права. Не позволить остаться в душе сомнениям, которые отравили бы для меня само понятие дружбы, веры…
        Только там, на Харабе, я могла поставить в этой истории жирную точку и начать жить сначала. Если мне это было суждено.
        Дарил, Тарас, Валечка, Костас, Стас… они не просто меня поняли, они считали так же, как и я.
        У них был выбор: пойти со мной или… Они его сделали. Тогда, когда мы стали экипажем.
        - Индарс тоже был в вашей компании? - приподняла я бровь.
        Желание крушить все, что попадет под руку, пропало уже давно. Осталась только какая-то щемящая тоска. Вроде и все хорошо, но… зыбко под ногами, ступить страшно. Надо идти вперед, а внутри - пусто. Не сил нет - душа не знает, к чему стремиться.
        Пока злость была, проще все было. А теперь…
        От крупных разборок мальчиков спас канир. До окончания операции держал под стражей на своем крейсере, раскидав нас по отдельным каютам.
        Не знаю, чем занимались остальные, я же просто спала. Посчитала, что размышлять о будущем глупо - вернемся на Гордон, тогда и подумаем, как жить дальше. Я была склонна принять предложение Дарила. У нас неплохо получалось попадать в заварушки и выкручиваться из них.
        Потом был допрос. Кроме Искандера присутствовали еще двое: отец и Таласки, но задавал вопросы только канир. Вымотал так, что к концу разговора мы с ребятами отвечали только на те, где можно было обойтись коротким «да» или «нет».
        Только после этого нас накормили и позволили отправиться на «Легенду». Корабль дожидался в ангаре.

«Зверь» находился на борту другого крейсера. Вместе с Шорном, с которым мне удалось переброситься лишь парой фраз. Все они были настолько эмоциональными, что я предпочла перенести нашу беседу.
        Не хотела наговорить лишнего.
        - Это был совместный план, - холодно отреагировал на мое любопытство Искандер, заставив вспомнить наш разговор с императором стархов.
        Как он тогда сказал: «Меня могут остановить только твои чувства к нему…»
        - Ревнуешь? - чуть насмешливо произнесла я, наблюдая за скайлом.
        Ответ меня не интересовал, я просто тянула время. Не знаю, как насчет предчувствий, но сейчас что-то подсказывало мне, что откровения Искандера мне не понравятся.
        А ведь все было так хорошо…
        Моего гнева мальчики избежали и на корабле. Искандер не просто отправился с нами, но и настоял на немедленном продолжении общения. Только и согласился, что подождать, пока я приму душ.
        Когда я вернулась в спальню, чтобы переодеться, он был уже там.
        Для всего остального слова оказались не нужны. Нас тянуло друг другу. И ни его адмиральский мундир, ни титул канира, ни мое прошлое не стояли между нами.
        В тот момент… Даже в тот момент я понимала, что совершаю ошибку.
        - По нашим законам ты - моя жена.
        В первое мгновение я не поняла, что именно он сказал. Потом… потом все оговорки ребят, многозначительные взгляды, смешки в адрес Искандера, боль в глазах Индарса начали складываться в одну картинку.
        А еще… белые виски отца, то, с какой надеждой он смотрел на канира.
        - Ты был там?
        Уточнять, где именно, он не стал.
        - Да. - Шагнул ко мне еще до того, как я закрыла лицо руками, прячась от всего, что произошло, от себя. - Прости, я не уберег тебя.
        Я попыталась отстраниться, но он держал крепко, не поспоришь. Он был прав, с ним было спокойнее.
        - И что сказал великий кангор о твоем сумасбродстве? - уточнила я, стараясь, чтобы мой голос звучал игриво. Знала, что он меня чувствует, но все равно пыталась.
        Осознать сразу, в чем он мне признался, было трудно. Если бы не Джесс… Теперь мне было достаточно известно о скайлах, чтобы догадаться, когда именно это произошло.
        Он произнес: «Моя!»
        Я согласилась: «Твоя!»
        Я могла возмущаться, что не объяснил, не предупредил, но разве это сейчас имело значение?
        Искандер игру принял, чуть отодвинулся.
        - Требует, чтобы брак был заключен по всем правилам. А то получается, что я женат, а ты вроде как не замужем.
        - Это как? - тут же заинтересовалась я новыми сведениями.
        Скайл улыбнулся. Точно знал, чем вытащить меня из мрачных раздумий.
        - У нас брак ритуализирован, все происходит на ментальном уровне. А у вас требуется официальное заключение союза.
        - И ты хочешь… - я не стала заканчивать, давая ему возможность признаться самому.
        Пока дожидалась ответа, наслаждалась открывающимися перспективами. На его месте я бы уже начала меня бояться.
        Искандер попытался выглядеть серьезным, но, кажется, мое шальное настроение пробило его выдержку.
        - Ну не одному же мне страдать.
        - Вот как?! - Я отошла еще на пару шагов, осмотрела его снизу вверх. Судя по тому, как дергались его губы, он едва сдерживался, чтобы не рассмеяться. Знал бы, как тяжело было мне сохранять серьезное выражение лица. Впрочем… он знал. - И что бы мне потребовать за согласие стать твоей женой?
        - У меня есть для тебя канират, - выдал он, выдержав короткую паузу.
        - И все? - удрученно протянула я, ловя себя на мысли, что это все… всерьез.
        Настроение буквально рухнуло вниз. Я любила его, но не была готова вот так, резко, изменить свою жизнь. Мысль о том, что я могу потерять свободу, не страшила. Страшила невозможность летать.
        А Искандер продолжил улыбаться, словно не замечая моего состояния. И ведь не мог!
        Что ж, мне оставалось смириться с тем, что мой муж… мой муж пока что обыгрывает меня по очкам.
        - Нет, не все. - Как-то неожиданно серьезно продолжил он. - Я хотел, чтобы это произошло в другой обстановке, но…
        - Не тяни, - попросила я, ощущая, как в груди сжимается тугая пружина.
        Он шевельнулся, чтобы подойти ко мне, но я качнула головой, не позволяя. Была уверена, что так - правильно.
        Искандер вынужденно согласился.
        - Это предложение генерал Орлов собирался сделать тебе уже давно, но мы понимали, что ты не была готова его принять.
        Я буквально застонала, мне было не до долгих объяснений.
        - Ты испытываешь мое терпение, - недовольно прорычала я. Вот только взгляд невольно скользнул по смятой постели. Джесс говорила, что скайлы - великолепные любовники. В этом она тоже не ошиблась.
        - Новой службе нужны опытные экипажи. Как ты смотришь на то, чтобы стать капитаном перехватчика?
        - Вместе с ребятами? - уточнила я, недоверчиво.
        Впрочем, после его слов очень многое в поведении мальчиков становилось понятным. Да и разговор с Дарилом…
        Вот ведь, демон!
        - Вместе с ребятами, - подтвердил он спокойно. Даже как-то холодно. - А за все, что вы сделали для коалиции, командование согласно рассматривать последние семь лет, как специальное задание. Восстановление в правах, соответствующем звании и все остальное, причитающееся к успешно выполненной миссии.
        - Искандер, - прошептала я, вдруг ставшими непослушными губами, - скажи, что ты шутишь.
        Это был выход. Тот самый выход, которого я искала, но… не находила. Просто не видела.
        - Какие тут шутки, - как-то грустно произнес он. А потом неожиданно подмигнул. - На пару лет нашу свадьбу точно придется отложить, пока ты не дорастешь хотя бы до каптри.
        Эти его слова оказались последней каплей в чашу моего терпения. Сползла я на пол, то ли смеясь, то ли плача.
        Моя жизнь опять делала крутой поворот.
        Эпилог
        Новенькая форма сидела на мне как влитая. Нашивки капитан-лейтенанта, табельное оружие. Словно и не было последних семи лет.
        Вот только я точно знала, что они - были. Пятеро свидетелей этого стояли у меня за спиной.
        - Капитан Орлова? - Мы не успели войти в ангар, как ко мне подскочил молоденький лейтенантик. Розовощекий, с добродушной улыбкой.
        - Капитан-лейтенант Наталья Орлова, - подтвердила я, ответив на его приветствие. - А вы?
        - Лейтенант Вихрев. Ваш техник.
        Четыре месяца переподготовки были позади. Половина из этого срока на Земле. Возвращаться было тяжело, но со мной были мои мальчики. Их присутствие не позволило мне быть слабой.
        От предложения Искандера никто не отказался. Даже Дарил, а ведь демоны так и не вошли в коалицию. Как уж решал эту проблему мой помощник, я не знала, но вернулся он с Ярлтона довольный, получив официальное разрешение от отца.
        Без него мне было бы очень трудно.
        С Искандером все это время мы виделись урывками. Но я этому была даже рада. Наши чувства были слишком яркими, похожими на пожар. Разлука не давала сгореть, позволяя лучше понять, что же мы значим друг для друга. Она же помогала мне привыкнуть к его силе, не давая окончательно раствориться в нем, стать лишь его половиной, полностью потеряв себя.
        - И как тебя по имени, лейтенант Вихрев? - уточнила я, давая незаметно знак Дарилу. Меня интересовало его мнение о новом члене экипажа.
        Новичок смутился, но тут же взял себя в руки, только румянец остался.
        - Андреем, госпожа капитан.
        Отец тоже не баловал меня своей опекой. Но разговаривали мы с ним теперь часто, была такая возможность. Последние два месяца обучения прошли на орбитальной станции, которую пригнали из Союза, загнав ее на дальнюю орбиту Таркана. Штаб корпуса перехватчиков, входивший в состав Службы внешних границ, располагался на ней, в отличие от Управления, которое находилось на самой планете.
        - Ну, тогда знакомься, Андрей, с остальным экипажем. - Я отступила в сторону. - Первый помощник, капитан-лейтенант Дарил Дей. - Демон оскалился, наш юный подопечный слегка побледнел, но опять виду не подал. С выдержкой все нормально, да и демон вроде доволен, считает, что мальчишка подойдет. - Первый пилот, капитан-лейтенант Тарас Корас. - Мой ангел решил парня не пугать, просто протянул руку. Тоже своего рода проверка. Судя по заострившимся скулам, я не ошиблась. - Второй пилот и старший оружейник, лейтенант Валентин Веласке. - С этим обошлось без эксцессов. Но Валечка, несмотря на его должность, существом был весьма миролюбивым. - Навигатор, лейтенант Костас Чаунри, и медик, лейтенант Станислав Ром.
        Я уже хотела уточнить, какой именно корабль становился нашим домом, за этим сюда и прибыли, когда за спиной раздался знакомый голос.
        - А про меня ты, как всегда, забыла.
        Взгляд Андрея метнулся с меня на моего пока еще невидимого собеседника, бледность опять сменилась румянцем. Кажется, ему было известно, кем был этот тип.
        - Так ты вроде как не в моем экипаже, - обернулась я к Таласки.
        Вот ведь чувствовала, когда Искандер поздравлял меня с окончанием курса и официальным принятием в штат Службы, что меня ждет сюрприз!
        Ведь догадывалась, что не просто так на мой вопрос, где я буду служить, ответил, что приказ о назначении я получу перед принятием перехватчика!
        Тянуть с ответом Игорь не стал. Вытянувшись, резко склонил голову, приветствуя. Как только я повторила приветствие, протянул запечатанный конверт.
        - Приказ вице-адмирала Искандера.
        Теперь я понимала, почему вояки продолжали обмениваться бумажками. Хоть и отдавало театральным действом, но создавало соответствующий антураж. Вон как мои напряглись, а Вихрев даже забыл, что надо покраснеть.
        Сломав печать, достала лист, пробежалась взглядом.
        - Добро пожаловать на борт, капитан Таласки, - не демонстрируя особой радости, произнесла я, прочитав пункт о его прикомандировании к нам. Координатором. - Надеюсь, ты не забыл…
        Он договорить мне не дал. Улыбнулся своей бесшабашной улыбкой.
        - Я помню, капитан на корабле - ты. И, кстати, тетушка передавала тебе привет.
        Я кивнула, что услышала, но никак не прокомментировала. Затянись наш диалог с Игорем, мои мальчики начали бы от нетерпения грызть ногти. Вопрос, куда нас собиралась закинуть судьба, интересовал всех, а появление Таласки добавило ему остроты.
        Встряхнув лист и перечитав, на тот случай, если неправильно поняла с первого раза, произнесла:
        - Сектор Гордона. Дислокация, база «Танталион». Вылет через двое суток.
        В ответ на многообещающий взгляд Дарила я только опустила ресницы. Шахина, так же как и Ивара, на Харабе не было, взяли только Тадеуса, и где они сейчас скрывались, можно было только догадываться.
        Вот только… все их связи вели именно на Гордон, так что встречи нам было не избежать.
        Додумать эту мысль мне не дало сообщение, пришедшее на комм. Извинившись, я отошла в сторонку, на дисплее моргал значок личного послания.
        Гадать, от кого: отца или Искандера, не стала, просто открыла.
        Губы сами сложились в улыбку. Это было как раз то, чего мне не хватало, чтобы ощутить себя совсем счастливой.

«Я люблю тебя, мой капитан перехватчика!»
        Глоссарий
        Люди, скайлы, стархи, люценианцы, приамцы - человекоподобные, генетически совместимые расы, населяющие Галактику. На текущий момент генетические особенности рас наиболее четко выражены у скайлов и люценианцев, для остальных характеристики размыты из-за смешения с другими, так что термин чаще обозначает сектор проживания.
        Демоны - человекоподобная раса, генетически не совместимая с другими.
        Айо - медицинский препарат, который изготавливают из кровавых кристаллов, добываемых на одноименной планете в системе Хараб. Запрещен во многих секторах Галактики.

«Аурели» - флагманский крейсер генерала Орлова.
        Вольные - то же, что и пираты.
        Волновой излучатель - оружие.
        Дакири - старший офицер. В данном случае - внутреннего круга (службы внешней разведки скайлов).
        Дурь - вещество. Понятие более широкое, чем наркотики.
        ИИ - искусственный интеллект, кибернетическая основа для создания систем управления.
        ИР - искусственный разум, саморазвивающаяся и самообучающаяся система.
        Кангор - правитель скайлов.
        Кангорат - сектор Галактики, находящийся под контролем скайлов.
        Канир - старший в роду скайлов (Совет состоит из семи родов).
        Канират - владения канира.
        Канна - жена старшего в роду (скайлы).
        Кар - средство передвижения в атмосфере.
        Командный интерфейс - система получения, хранения, обработки данных, взаимодействующая непосредственно с мозгом носителя импланта. Позволяет обеспечивать связь с другими носителями на разных уровнях доступа, подключение и взаимодействие с другими системами на основе ИИ (искусственного интеллекта), в том числе и через внедренные в тело нейродатчики, управлять интеллектуальным оружием.
        Кредиты - деньги.
        Крейсер (малый, средний, тяжелый, супертяж) - военные космические корабли.
        Кротос - драгоценный камень (черный, матовый). Ценится не только за красоту, но и за определенные свойства, используемые при защите от сканеров.
        Литар - звание героя у скайлов.
        Ментат - способность манипулировать сознанием на ментальном уровне.
        Окраины - часть Галактики, планеты которой не входят ни в один сектор.
        Парализатор - оружие.

«Приоретта» - корабль кангора.
        Плазменный нож - оружие.
        Планшет - электронное устройство.
        Перевозчик - космический корабль, оборудованный для перевозки грузов.
        Пульсар - бортовое оружие, создающее разрыв пространства (прокол).
        Служба внешних границ - коалиционная организация по защите Окраин от вольных.
        Сторожевик (жарг.) - тип пограничного космического корабля.
        Сэйвы - средства слежения скайлов с дополнительными функциями воздействия на организм носителя.
        Траше - средство передвижение у стархов.
        Тшор - одноместная каюта в траше.
        Туоран - редчайший в галактике кристалл, используется в навигационных системах.
        Ханти - дура, идиотка (язык стархов).
        Хатч - интеллектуальная игра.
        Хикар - препарат, полностью воспроизводящий внешние признаки смерти.
        Хинар - накидка из плотной ткани. Носят личные рабыни демонов.
        Хитак - ритуальное холодное оружие (стархи).
        Шаре - напиток скайлов, обладающий способностью «раскрепощать» сознание. Не содержит алкоголя или одурманивающих веществ.
        Штаб Объединенного флота Союза - центральный орган военного управления и основной орган оперативного управления вооруженными силами Галактического Союза.
        Эмпат - способность манипулировать сознанием на чувственно-эмоциональном уровне.
        Имена собственные
        (действующие и упомянутые)
        Экипаж «Легенды» («Зверя»)
        Орлова Наталья (Таши) - капитан. Белокурая бестия.
        Дарил Дрей - первый помощник, телохранитель Таши, сын повелителя империи демонов, сотрудник одной из спецслужб.
        Валентин Веласке (Валечка) - второй пилот, оружейник.
        Костас Чаунри - навигатор и хакер.
        Станислав Ром (Стас) - медик и второй оружейник.
        Тарас Корас (ангел) - первый пилот, метаморф.
        Юлиан (Юл) - юнга.
        Артур Шорн - хозяин базы Тандор, друг Таши, агент внутреннего круга скайлов.
        Ван Хилд - капитан, вольный.
        Гарбушин Юрий - офицер, один из адъютантов генерала Орлова.
        Данкин Уэлри - лорд, колдун.
        Джессика (Джесс) Уэлри - леди, ведьма.
        Жосси - правнучка лорда и леди Уэлри.
        Ивар - капитан перевозчиков. Корабль - «Черная дыра».
        Индарс - император стархов.
        Иранес Ханеш - псевдоним Таши в истории «Невеста для офицера».
        Искандер Элдарс - канир скайлов, в дальнейшем - вице-адмирал Службы внешних границ.
        Истхан Элданр - младший брат Искандера.
        Камил Рауле - разыскник, старх.
        Карн Махи - помощник Артура Шорна.
        Маир - император Люцении.
        Марси Ким - капитан перевозчика.
        Орлов Николай Сергеевич - генерал контрразведки, куратор Службы внешних границ.
        Синтар - кангор скайлов.
        Тадеус - хозяин притона на планете Гордон.
        Таласки Игорь - капитан (в дальнейшем майор) контрразведки объединенных космических войск Союза, офицер для особых поручений генерала Орлова.
        Тосор - посредник между перевозчиками и заказчиками.
        Фарих - сын торговца-старха.
        Хандорс - император демонов.
        Хар Тарши - верный императора Индарса.
        Шахин - вольный.
        География
        Айо - первая планета в системе Хараб (по ее имени названо вещество, которое на ней добывают).
        Асмакан - порт на планете Таркан.
        Гитмар - район в столице Таркана.
        Гордон - главный порт на планете Гордон.
        Малена - планета в галактике.
        Тандор - база на неосвоенной планете, принадлежит Артуру Шорну.
        Таркан - столица (и главный порт) империи стархов.
        Тея - планета в Галактике.
        Хараб - планета в одноименной системе.
        Ярлтон - главный порт столицы империи демонов.
        Иар, Гордон, Эори - самые крупные из планет Окраин, находящиеся под контролем вольных.
        notes
        Примечания

1
        Стихотворение Наталии Фейгиной.

2
        Наталия Фейгина. Брак по-королевски.

3
        Вит. Балашов. Королевский брак.

4
        Ханти - дура, идиотка (язык стархов).

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader, BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader. Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к