Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / AUАБВГ / Бульба Наталья / Галактика Белая: " №08 Вторые Двадцать Пять Дней Из Жизни Кэтрин Горевски Игры Судьбы " - читать онлайн

Сохранить .
Вторые двадцать пять дней из жизни Кэтрин Горевски. Игры судьбы Наталья Владимировна Бульба
        Галактика Белая #8
        Вторые двадцать пять дней из жизни Кэтрин Горевски…. Игры Судьбы
        (Продолжение истории в романе «Капитан - неизбежность»)
        Наталья Бульба
        ВТОРЫЕ ДВАДЦАТЬ ПЯТЬ ДНЕЙ ИЗ ЖИЗНИ КЭТРИН ГОРЕВСКИ. ИГРЫ СУДЬБЫ
        - Твою…. - процедил сквозь зубы Шторм, поведя шеей так, словно душило.
        - Господин полковник, - без малейшего проблеска эмоций на лице, начала Кэтрин, - мне расценивать эту краткость, как факт недоверия к моей квалификации?
        - А тебе, что было бы приятнее?! - вскинулся Шторм, окинув затянутую в форму фигурку своего офицера по особым поручениям. Про ее совместительство он в данный момент старался не думать - зверел. Не как мужик - как профи, не просчитавший возможность подобной ситуации.
        Впрочем, если она воспринимала его ярость, как ревность - тоже неплохо. И для него, и… для нее.
        Отвечать на вопрос полковника Кэтрин благоразумно не стала. Не столько пожалела собственное самолюбие, сколько отреагировала на взгляд Шторма. Не на нее - на табло времени. После покушения на генерала Орлова прошло меньше трех дней. Трясло всех…. Крупно трясло. Что уж говорить про самого полковника, воспринявшего этот прокол службы безопасности, как собственный. Недопустимый….
        - Хорошо, - медленно выдохнул Шторм, поднимаясь с кресла. Резким жестом остановил Кэтрин, собиравшуюся последовать его примеру. Хоть и вдвоем, но… она четко разделяла службу и личное. Все, что касалось горизонтальных координат, имело место только за стенами дома, который она уже мысленно считала своим, и в чем он не торопился ее разубеждать, - попробую подробнее.
        Далеко он не ушел - некуда было уходить далеко, слишком мал кабинет, чтобы сбежать. От нее, от аромата ее кожи, волос….
        Шторма заносило!
        Несмотря на зашкаливающий гнев - от одной мысли, что прикрывать во время встречи с Индарсом его будет вынырнувший из мира мертвых отец, потребность разнести что-нибудь на атомы становилась навязчивой идеей. Несмотря на дикую усталость - поддержка еще не давала тонизаторам добраться до собственных резервов, но уже сдавалась под их натиском. Несмотря на кураж, довлевший над всем остальным - этот уровень игры еще не так давно казался совершенно недосягаемым.
        Жедание послать все… лесом и разложить Кэтрин на столе, наплевав на то, что оперативка могла запылать в любое мгновение, было острым и сокрушающим. Она была его женщиной…. ЕГО!
        Она была его офицером! Единственным, кто способен справиться с этим поручением!
        - Информация Хандорсу должна быть доставлена любой ценой! - Он отвлекся от пейзажа за окном, знакомого до мельчайших подробностей, но сейчас неузнаваемого. Привычный порядок снесло покушением. - Любой! - повторил он, уже обернувшись к Кэтрин. - Идешь без сопровождения, легенду проработаешь сама. На разработку - сутки.
        Он сделал паузу, скривился, задумавшись на мгновение о сволочизме собственной службы. Не сожалея - та была одной из немногих женщин, которой ему не хотелось изменять, если только придушить… собственными руками.
        В данном случае вряд ли могло помочь.
        - Я совершенно уверен, что каждый наш шаг сейчас под особым контролем. И дело не только в стархах….
        - Я - сосунок?! - невинно поинтересовалась Кэтрин.
        Наглость, но не говорить же об очевидном, когда каждая минута на счету. И не только у него… сутки на разработку…. Сказала бы, что невозможно, но не Шторму же!
        Полковник ее вопроса словно и не заметил:
        - Любой неверный шаг - приказ на ликвидацию. - Усмехнулся - внутреннее напряжение все-таки нашло лазейку. - И не только на тебя.
        - Сроки? Дополнительные требования? - поднялась она, но не сделала ни шага, оставшись у кресла в котором до этого сидела. Спокойная, собранная….
        Как Шторм сказал тогда… выбросить из головы всю эту сентиментальную дурь….
        - Я тебя вытащу в любом случае….
        Кэтрин приподняла бровь, насмешливо улыбнулась - а то она этого не знала.
        - Даже если ты сама этого не захочешь, - продолжил он, все так же… ровно.
        Улыбка с лица Кэтрин не только не исчезла, но и стала более откровенной - такие угрозы дорогого стоили.
        - И где бы он тебя не спрятал, - закончил Шторм, сбрасывая входящий на комм. И ведь вряд ли что-то безобидное. Не в нынешней ситуации.
        - Разрешите исполнять? - вытянулась она, беря на себя то, что не получилось у него - поставить точку в этом разговоре.
        - Разрешаю! - резко выдохнул он, вновь отворачиваясь к окну.
        Щадил… и себя, и ее…..

* * *
        Тарканские сутки…. Двадцать пять часов…. Как всегда, на все их не хватило.
        Имя на идентификаторе - Кэтрин Горевски. Дочь Люсии Горевски, оперной примы, засветившейся и у демонов. Говорят, там ее до сих пор помнили.
        До ее личного импресарио Кэтрин не дотягивала - тех у Люсии было четверо и все личности достаточно известные, но в качестве помощника…. Так сказать, для изучения конъюнктуры рынка, что объясняло и ее присутствие на Таркане, и будущий визит на Ярлтон.
        На этот раз Шторм выглядел еще хреновей, но… это если его хорошо знать. Кэтрин - знала, потому и не пропустила едва заметную рассеянность - полковник выложился полностью, что не мешало ему продолжать держаться.
        - Запрос на аудиенцию? - вместо того, чтобы похвалить, уточнил полковник.
        Последний инструктаж не получался…. Надо бы думать о будущем, а мысли продолжали возвращаться к разговору с Индарсом, пропуская обещание, которое он дал императору - восемь часов сна. Нарушать не собирался - иначе и, правда, сдохнет, но сначала - Кэтрин. Хотя бы просто… посмотреть. Не в последний раз, такой вариант он даже не допускал, но запомнить… такой.
        - Отправила, - кивнула она, с легкой снисходительностью глядя на полковника. Элегантное деловое платье, легкий макияж, убранные в прическу волосы…. Не офицер контрразведки - дочь известнейшей в галактике актрисы, пусть и не унаследовавшей талант матери, но кое-чему у нее научившейся. - Подтверждение получила. Император меня примет. Привет от Люсии сделал свое дело.
        - Когда ты появишься на Ярлтоне….
        - … император Хандорс будет знать, кто я такая, - сдержанно улыбнулась Кэтрин. - Господин полковник, мы теряем время.
        Шторм окинул ее оценивающим взглядом…. Да… вырастил….
        Впрочем, задатки были. Все, что ему требовалось - отшлифовать.
        - А как насчет крепости Шехир? - равнодушно уточнил он, возвращаясь к столу.
        Слот, который ей передал, исчез в пазе комма, больше ему нечего было делать рядом с ней. Если только впиться поцелуем в идеально очерченные помадой губы, прижать к себе, сминая в складки платье, забраться ладонями под ткань, сдвинуть тонкую ткань изысканного белья…. Он даже знал его цвет - золото… в тон волосам. На ее смуглой от загара коже смотрелось великолепно.
        Она вздохнула, на мгновение сбросив маску…. О крепости Шехир, где содержались не просто самые опасные преступники - те, кто пошел против императора и империи, она думала. Вскользь…. С одной стороны, верила Шторму, который обещал вытащить при любом раскладе, с другой…. За те двадцать с лишним дней, когда она «болела» демоном, если и смогла его узнать, то только, как мужчину….
        Как мужчину…. Этого было достаточно, чтобы понять одну вещь - в крепость Шехир она могла попасть лишь в одном случае. Если ей будет грозить опасность.
        Шторм не мог об этом не знать….
        - Утечка? - Не дождавшись ответа, качнула головой…. - Хотите сказать, что в ХоШорХош есть кому поставить под сомнение непогрешимость императора?
        - И постарайся об этом не забывать. - Шторм потер виски.
        Усталость накатывала толчками, билась, отдаваясь в голове тяжелым, гулким звоном. Восемь часов сна…. Ему нужно было лишь восемь часов сна, которые он заслужил, пусть и не выиграв у Индарса игру в хатч, так хотя бы сведя все к ничьей.
        Для его случая - больше, чем победа. Но какой ценой….
        Эта была из тех, которыми он был готов пожертвовать. Всего лишь нервы…. С Кэтрин все выглядело иначе.
        - Тебе надо отдохнуть, - участливо произнесла Кэтрин, нарушив собственные принципы и подойдя ближе. Не вплотную, но достаточно, чтобы не услышать - почувствовать, как бьется его сердце. Не тревожно, ритм все еще был четким, но словно отмеряя последние секунды….
        Странное ощущение… страшное.
        - Тебя ждет Лисневский. Его парни проконтролируют посадку….
        - Нет! - жестко произнесла она, качнув головой. Продолжила чуть мягче, но не менее категорично: - Визит Кэтрин Горевски сюда можно объяснить, а вот сопровождение, даже негласное - нет. - Чуть заметно улыбнулась Шторму: - Я справлюсь….
        - Не сомневаюсь, - буркнул он недовольно. Она была права, но…. Ему бы хоть немного спокойствия…. - Иди!
        - Слушаюсь, - отозвалась Кэтрин, продолжая смотреть на Шторма. Просто смотреть… не запоминая - ни к чему, когда знала каждую родинку, каждую морщинку, не пытаясь увидеть то, что могла пропустить за ту половину стандарта, что они были вместе. Просто смотреть….
        - Иди, - повторил он, так же, не сводя с нее взгляда. - Иди… - буквально выдохнул, позволив на миг вырваться тому, что творилось в душе. Не для себя - для нее. Как жертвоприношение на алтарь ее будущих свершений….
        Развернулась она молча. Сказать больше, чем они уже произнесли, было невозможно.

* * *
        Лейтенант Екатерина Оленева. Пресс-атташе группы, проводившей комплексную оценку программы по обмену курсантами между ХоШорХош и Союзом.
        Кэтрин Горевски, дочь Великой Люсии, как называли ее по всей галактике.
        Мы с тобой одной масти….
        У одной рыжина уходила в пшеничную спелость, у другой - в бронзу. Поставь рядом - разные, а вот если только и осталась, что в памяти, так обязательно натолкнет на воспоминания.
        Обе зеленоглазые, обе - стервы. Только в одной чувствовался задор, тлеющий под строгостью формы авантюризм, вторая отличалась скорее надменностью, едва ощутимым высокомерием, соответствующим фамилии.
        Обе держали спину. Выправка и… благородная осанка.
        - Госпожа Кэтрин Горевски?
        Встретили ее в холле отеля, в котором она остановилась. Двое гвардейцев и… Нэшэвиш, офицер СБ Хандорса, когда-то курировавший делегацию Союза и лично знакомый с Оленевой. Практически заявление - нам известно, кто вы.
        - С кем имею честь? - ответила Кэтрин сдержанно. Скидывать маски было рановато. Не при этом персонаже.
        - Шэн Нэшэвиш, - оправдывая ее ожидания, представился тот. - Я буду сопровождать вас во дворец императора.
        Кэтрин задумчиво свела брови. Нет, возмущаться она не собиралась, лишь продемонстрировать некоторую озабоченность тем фактом, что ее планы были несколько нарушены. До той самой аудиенции оставалось чуть более часа.
        - У меня есть пара минут, чтобы отменить назначенную встречу? - Без малейшего напряжения поинтересовалась она, давая понять, что прекрасно осознает, что должно стоять в приоритете.
        - Вы позволите мне сделать это за вас? - тут же нашелся Нэшэвиш.
        Ее улыбку он заметить успел, насколько бы мимолетной она ни была. Отдавала та сарказмом.
        - Не вижу в этом проблемы, - отозвалась Кэтрин, доставая из сумочки черную прямоугольную карточку, на которой пылью кротоса было выведено название магазина. Лучшего на Ярлтоне магазина, в котором продавали элитное женское белье. - Тогда еще и вторую, - так же… отстраненно, протянула она Нэшэвишу еще одну визитку. Та - внешне, выглядела не столь броско, но это если не знать, что скрывалось за демонстративной скромностью. Оружие! Эксклюзив….
        - Конечно, - наметил он кивок. Потом посмотрел на Кэтрин заинтересованно и, словно не удержавшись, уточнил: - Я могу задать вам один вопрос?
        Кэтрин догадывалась, о чем он хотел ее спросить - на нужные ассоциации она навела сама… развлекаясь, но… правила игры….
        - Я слушаю вас, - снизошла она до офицера, делая вид, что не замечает, с каким, не слишком-то и скрываемым любопытством, наблюдают за ними постояльца отеля. В холле кроме них и персонала находилось тридцать шесть человек. Двое демонов… остальных можно было условно отнести к людям.
        - К императору вы собирались идти с покупками или….
        Двусмысленная недосказанность. С учетом их с Хандорсом истории….
        Еще бы понять, истории чего? Страсти? Противостояния?
        Смерть Екатерины Оленевой была предопределена с их первой встречи. Он знал - кто она, она не забывала, ради чего все это. Но ведь не мешало! Если только добавляло остроты….
        Впрочем, куда уж больше! Все за гранью! Все, как в последний раз…. Все всё понимали, но изменить не могли….
        - Я лишь собиралась сделать заказ, - протянув паузу, чтобы возникшее напряжение зазвенело натянутой струной, ответила она. Вздохнула… не удрученно, но с легким сожалением. Приоритеты…. Подняв взгляд на Нэшэвиша, уточнила: - Мы еще долго будем стоять на всеобщем обозрении?
        - Прошу меня простить, - слишком поспешно, чтобы было правдой, спохватился он. - Следуйте за мной!
        Вместо того чтобы прислушаться предложению, Кэтрин удивленно приподняла бровь:
        - Я задержана?
        Недоумение на лице СБешника сменилось выражением растерянности. Игра….
        - Что заставило вас так подумать?
        - Ваш тон, - довольно сухо произнесла Кэтрин, давая понять, что ничего подобного она больше не потерпит.
        - Я искренне сожалению, что у вас сложилось подобное впечатление, - склонил голову Нэшэвиш, но во взгляде до последнего, пока он продолжал держать ее в поле зрения, следов этого самого сожаления точно не было. Если только ирония…. Дружеская ирония.
        - Тогда, - она дождалась, когда он вновь посмотрит на нее, - быть может, вы позволите мне опереться на вашу руку. Кажется, у вас это считается символом защиты.
        - Вы неплохо разбираетесь в наших традициях, - слегка сдвинувшись, чтобы она могла положить свою руку на его локоть, произнес тот. Коротким жестом указал на боковой выход, который вел на стоянку каров. - Нам - туда.
        - Да уж догадалась, - чуть слышно буркнула она. Нэшэвиш сделал вид, что не услышал.
        На площадке, где обычно бывало довольно шумно и многолюдно - отель престижный, те, кто мог себе позволить отнюдь не дешевое развлечение в виде полета на Ярлтон, предпочитали останавливаться именно в нем, царило запустение. Если не считать одного катера с эмблемой рода, к которому принадлежал император Хандорс и еще четырех с символами его личной службы безопасности.
        - Похоже, моя мама сумела произвести на господина императора особое впечатление, раз уж ее дочь встречают с такими почестями, - задумчиво протянула Кэтрин. Прежде чем ступить на трап, окинула взглядом выстроившийся по периметру экскорт. Больше было похоже на конвой, но… ей очень хотелось верить в лучшее.
        Несколько дней на лайнере прошли значительно спокойнее, чем Кэтрин опасалась. То ли успела дорасти до той роли, которую для себя выбрала, то ли… то безумие было лишь болезнью, которую Шторму удалось быстро и без осложнений излечить. Но вот теперь…. Образ плыл, позволяя просочиться пусть и не страху, но опасению…. Кэтрин предстояло встретиться с тем, кто оставил свой след в ее душе.
        - С некоторых пор рыжеволосые барышни стали его слабостью, - прошептал Нэшэвиш, отступая ей за спину. Добавил уже громче: - Прошу вас! - Ее замечание об особом впечатлении он решил проигнорировать.
        Кэтрин предпочла этого не заметить….

* * *
        - Вы же ведь никогда не бывали на Ярлтоне? - заботливо поинтересовался Нэшэвиш. С того момента, как они взлетели, прошло уже минут двадцать. На курс, ведущий к императорскому дворцу, они еще не легли.
        - Если только по рассказам мамы, - рассеянно улыбнулась она, делая вид, что с трудом отрывается от раскинувшегося под ними пейзажа. Старый город… как-то ночью, сбежав от охраны, они с Хандорсом бродили по нему, целомудренно взявшись за руки.
        А потом целовались в парке, задыхаясь от неудовлетворенного желания. Условие игры…. Демон знал, как разжечь в ней огонь.
        А затем встречали рассвет, забравшись на высокую башню по скрипучей лестнице, где она уснула… удобно устроившись в его объятьях и слушая, как он что-то шепчет ей в ухо… на языке, которого она не знала.
        - Тогда у вас есть возможность увидеть то, что мало кому доводилось из наших гостей, - загадочно произнес офицер, кивнув оглянувшемуся к ним пилоту.
        - И что же это? - вскинулась Кэтрин, проявляя женское любопытство в обход собственной роли. Об отмененных визитах она уже словно и забыла.
        Ответ ей был известен… причина - тоже. Месть. Тщательная выверенная месть мужчины, который, как и она, не заметил, что заигрался в любовь.
        - Храм Сайлеш, - помедлив, отозвался Нэшэвиш, глядя на нее с едва заметной улыбкой.
        Хотелось стиснуть зубы и сжать кулаки, но вместо этого Кэтрин задумчиво свела брови, пытаясь отыскать в закоулках памяти дочери Люсии Горевски нужные сведения. Знать об этом священном для каждого демона месте та точно не могла. Оперная дива в столь тесных связах с представителями этой расы замечена не была.
        - К сожалению, мне это ни о чем не говорит, - разочарованно качнула она головой. Развернулась в кресле, чтобы не приходилось каждый раз оборачиваться - Нэшэвиш сидел чуть сзади, что вряд ли мешало ему видеть ее лицо. Ее командный работал в теневом режиме, но средства слежения держали под контролем.
        - Есть легенда, - демон смотрен на нее с легкой грустью и… завистью, - что если мужчина и женщина любили друг друга под его сводами, их жизни будут навсегда связаны….
        Та ночь была темной и мрачной…. Резкий, порывистый ветер, трепал ветви деревьев, срывая листья и бросая им под ноги. Одинокие капли, словно предупреждая о приближении грозы, скатывались с неба, иногда попадая на кожу и заставляя вздрагивать от неожиданности. Но Хандорса это не останавливало, как и ее уговоры вернуться назад…. Туда, где им было тепло и уютно.
        Все исчезло в одно мгновенье, стоило лишь переступить каменный порог неожиданно выступившего из сплошной черноты Храма. Толстые стены, высокий свод, до которого трудно было дотянуться взглядом, неровный свет факелов, возвышение, на которое небрежно, одна на другую, были сброшены шкуры….
        Кто из них оказался более ненасытным….
        - Красивая сказка, - иронично протянула она. - Но, - в ее глазах на мгновение загорелся азарт, - я расскажу ее маме…. - Кэтрин смотрела на Нэшэвиша, но… он сомневался, что видела…. - Я просто представляю себе эти декорации…. И ее голос, божественный голос… в котором одновременно страсть и тоска…. - Она выдохнула, улыбка на миг стала грустной, чтобы тут же исчезнуть раствориться в кажущемся спокойствии.
        Кэтрин Горевски была недосягаема для эмоций.
        - Да… сказка… - отозвался Нэшэвиш. На лице все та же вежливость, но по ощущениям… пренебрежение ТАКИМ фактом из ее собственной биографии, для демона стало личным оскорблением.
        Ситуацию требовалось спасать… оставлять у себя за спиной близкого к императору офицера СБ, который испытывал бы к ней неприязнь… точно не стоило.
        - Я могу сделать запись? - уточнила Кэтрин. Немного более равнодушно, чем нужно было для демонстрации безразличия к происходящему.
        Тот не задумался ни на мгновение:
        - Вам ее предоставят. - Прозвучало сухо и отстраненно.
        Раздраженно дернув плечом - скрытой агрессии Кэтрин не пропустила, чтобы отвлечься, достала планшет. Заглянула в почту, вроде как проверить последние сообщения. Ничего подобного она не предполагала, но… что-то мелькало, на самой грани предчувствия. Не обмануло….
        Среди непрочитанных было и от Люсии Горевски. Всего одна строчка: «Смотри, что нашла» и… голографический снимок. Палец скользнул по дисплею, активируя внешку и выводя на нее рыжеволосую девчушку лет пяти-шести….
        - Это вы?! - среагировал Шэн, прежде чем она успела убрать голографию.
        - Я! - за резкостью скрывая смущение, бросила она. Заметив, с каким интересом и… даже нежностью, демон смотрит на выкрутасы девчонки, которая, придерживая подол белоснежного платьица, старательно декламировала отнюдь не детское стихотворение, улыбнулась сама. - Как видите, уже тогда актриса из меня была никудышная.
        Переведя взгляд с юной Кэтрин, раскланивающейся перед невидимыми зрителями, на нее, Нэшэвиш неожиданно, возможно и для самого себя, тихо произнес:
        - Вы ошибаетесь….
        Что порадовало, в его словах больше не было жесткости….

* * *
        - Подождите, пожалуйста, здесь, - указав на диван в приемной, то ли попросил, то ли приказал Нэшэвиш.
        Заговори он так до той голографии - Кэтрин… которая Горевски, нашла бы, как поставить его на место, но теперь лишь иронично улыбнулась. Опустила голову, чтобы не вызывать ненужных ассоциаций у шестерых гвардейцев и дежурного офицера, который, подскочив при их появлении, так и застыл… старательно глядя мимо нее. Тот самый третий сын… когда-то предложивший Екатерине Оленевой стать своей рабыней, тем самым открыв дорогу к императору демонов.
        Что ж… об этом они со Штормом тоже говорили. Хандорс слабым не помогает….
        Не он первый, не он последний, кто использовал подобную комбинацию, чтобы передать нужную информацию, обеспечив, казалось бы, случайную утечку. Таким образом сливали не только дезу… особенно, когда речь шла о тайной взаимопомощи.
        Эта мысль в голове Кэтрин мелькнула и пропала, уступив место своей товарке - схема действий полковника, по которой она сейчас отрабатывала, была аналогичной.
        - Прошу вас, - появился на пороге Нэшэвиш. Отсутствовал он не более пяти минут….
        Вроде и хороший знак - трепать ей нервы, доводя до кондиции, никто не собирался, но… был и плохой - чужая приемная. Кому принадлежала эта, ей только предстояло узнать.
        - Благодарю, - вежливо улыбнулась Кэтрин. Поднялась, приняв помощь в виде протянутой руки, сделала шаг… тут же остановившись. - А проверка?
        - Вас уже проверили, - ни на мгновение не отведя взгляда, твердо ответил Нэшэвиш. Отступил назад, предлагая дальше следовать одной.
        Игры… игры….
        Быть совершенно спокойной не получалось, слишком много личного….
        Сентиментальная дурь….
        Сказать: «Выброси!», было значительно проще, чем выполнить. И, похоже, не только ей.
        - Даже так, - легко усмехнулась она. Не для него - для себя. Командный окончательно «слег» еще при подлете к дворцу и ни разу с того момента не трепыхнулся. Не зря систему защиты императора демонов считали одной из самых надежных.
        Нэшэвиш на ее реплику отвечать не стал, да она и не рассчитывала…. И так сказано больше, чем стоило.
        Десять метров…. Девять…. Восемь…. Сердце билось ровно и четко, но… (демоны их задери!) кто бы знал, чего ей это стоило! Вспомнить каждый из тех дней, каждую из тех минут и продолжать быть спокойной….
        Скользнувшая по губам улыбку, которую она не стала скрывать от многочисленных средств слежения, наблюдавших за ней, была самодовольной.
        Шторм и Хандорс…. Из них троих именно она находилась в выигрышном положении.
        - Госпожа Кэтрин, - из-за массивного стола в глубине весьма скромного по размерам кабинета, поднялся демон. Императором Хандорсом он не был, но… относился к тому же семейству.
        Не акула - акулище. Глава службы безопасности империи, младший - насколько разница в половину стандарта позволяла так говорить, брат ее бывшего любовника. Матери разные, но родство определяла совершенно иная кровь…. Или не кровь….
        Будь у нее выбор, Кэтрин предпочла бы с ним никогда не встречаться, но вот выбора ей как раз и не предоставили.
        - Кэтрин Горевски, - подтвердила она, приняв прямой взгляд Фархада. - С кем имею честь? - добавила она, подойдя к единственному в комнате стулу, кроме того кресла, в котором только что сидел монстр, которым пугали всех разведчиков, отправляющихся в ХоШорХош. Мол, вместо завтрака, обеда и ужина….
        Ей предстояло проверить, насколько основательными были те предупреждения.
        - Госпожа Горевски, - вроде как с сожалением качнув головой, демон обошел стол и остановился в двух шагах от нее, - для экономии и вашего и моего времени, я предлагаю сбросить маски и перейти к той части нашего разговора, в которой вы поведаете мне о цели своего появления на Ярлтоне.
        Улыбнувшись одними глазами - сердце при этом заполошно билось где-то в горле, Кэтрин тяжело вздохнула:
        - Понимаете, господин….
        - Фархад, - правильно расценил повисшую паузу демон. С его предложением она не согласилась.
        - Понимаете, господин Фархад, - повторила она, продолжая смотреть на СБешника с легким сожалением, - аудиенцию я просила у императора Хандорса, а отнюдь не у вас. И император согласился меня принять. И состояться она должна через десять минут…. Думаю, вы прекрасно осознаете, что если в назначенное время я не войду в его кабинет….
        - Это - крест на твоей оперативной работе, - вроде как сочувственно произнес Фархад. - Твой командир вряд ли этого не понимает…. Настоящее имя полевого агента….
        Прежде чем ответить, Кэтрин, проигнорировав отсутствие приглашения, присела на краешек стула. Идеально прямая спина, ноги вместе, чуть отведены в сторону. Юбка строгого платья насыщенного василькового цвета не прикрывала прекрасно очерченных, красивой формы колен. Застывший на мгновение сгусток огня….
        - Как ты понимаешь, информация о том, что команда полковника Шторма добыла некие сведения, часть из которых была передана императору Индарсу и кангору Синтару, от нашего внимания не ускользнула. Отсюда до версии, с какой именно целью твой шеф отправил своего едва ли не самого ценного сотрудника в сектор, где тот весьма серьезно засветился, совсем близко.
        Несмотря на то, что была согласна с каждым словом, Кэтрин продолжала молчать.
        Да - крест, но она слишком хорошо знала полковника, чтобы быть уверенной - понадобится, Шторм выкрутится и из этой ситуации. Да - они знали, зачем она оказалась на Ярлтоне, но ведь это не повод рвать на себе волосы и каяться во всех смертных грехах. Да и проще так… не нужно ничего объяснять и доказывать.
        Оставалось лишь одно «но». Приказ был категоричен: передать слот Хандорсу….
        - Восемь минут, - кинув взгляд на изящный комм - одна из новейших моделей, успешно модифицированная их спецами, вздохнула она.
        - Если кто-нибудь из ваших расценит это, как предательство…. - В голосе демоны звучала искренняя забота.
        - Семь….
        - Есть ведь еще и крепость Шехир, - с легким рыком парировал Фархад.
        - Шесть с половиной….
        Его взгляд был тяжелым, отозвавшись на ее теле мурашками. Самообладание - самообладанием, но весовые категории отнюдь не равны.
        Вот только… что она могла сделать….
        Передать слот Хандорсу….
        - Пять….
        - Мне очень жаль, - резко бросил демон, разворачиваясь к столу… словно ставя точку.
        Блеф? Или…. Честь императора… могло быть все, что угодно…. Ох уж эти сомнения….
        - Встать! - рявкнул Фархад.
        Будь на месте Кэтрин другая…. Сердце сжалось нехорошим предчувствием, но она даже не шелохнулась.
        Три минуты… еще три минуты….
        - Это не имело смысла, Фархад, - раздалось неожиданно из-за спины. Устало…. Знакомо…. - Ты же понимаешь, что она не отступит….
        - Господин император… - медленно, с достоинством, поднялась она. Склонила голову… четко, выверено. - Мне приказано передать вам информацию, которая имеет огромное значение для безопасности сектора ХоШорХош….
        Теперь можно было и взглянуть в глаза….
        Вот и встретились….

* * *
        - Передавайте, - протянув к ней руку, произнес император. Смотрел рассеянно - вроде и на нее, но… словно, стараясь не видеть.
        - Что? - не только озабоченно, но и удивленно двинув бровью, уточнила Кэтрин.
        Доведенные до инстинктов навыки требовали наплевать на высокий статус стоявших рядом с ней мужчин и высказать все, что она думала об этой беспечности. Как-никак не чужие….
        Особенно, один.
        - Слот! - выдохнул Хандорс, демонстрируя зарождающуюся ярость.
        Впрочем, самообладание - самообладанием, но ведь прошибало. Не где-то там, глубоко внутри - все, что между ними когда-то было осталось здесь, прямо на поверхности.
        И ведь не сказать, что никогда раньше не любил…. Нет, не в постели, в душЕ. Любил! И страстно, и спокойно, и умиротворенно. Помнил каждую, каждой был благодарен. Но они приходили и уходили, оставаясь лишь в памяти. Были… были….
        А потом появилась эта женщина чужой расы и взорвала такой привычный, повинующийся его слову мир, принеся с собой страсть; потребность иметь ее рядом с собой; желание защитить, сберечь; слышать ее голос; видеть, как она улыбается… спит, утомленная его неистовством….
        Единственное, что ей так и не удалось, заставить его забыть. Не о своем долге перед империей - одно к другому если и имело отношение, то весьма косвенное, не о том, что она фактически была шпионкой - пока никто не переступил очерченную грань, на некоторые вещи нетрудно было закрывать глаза. Помнил он о том, что для женщины, какую бы роль в этом мире она не избрала для себя, главным все равно оставалось счастье материнства.
        Это было то немногое, чего он дать ей не мог. Не потому что не хотел, потому что несовместимы….
        Смешно!
        Кому угодно, но только не ему.
        Будь у нее ребенок…. У Кэтрин не было детей!
        Принять ее прошлое он был готов, настоящее - нет!
        - Нет! - недовольно фыркнув, Кэтрин добавив интонациям экспрессии и осуждающе качнув головой. - Сначала проверка.
        Хотела бы она в этот момент заглянуть в голову своему бывшему любовнику и посмотреть, что там творилось - такой… оценивающей задумчивости она в его исполнении еще ни разу не видела.
        И раньше не удавалось - демон… мужчина… император, даже гадать бесполезно, теперь - тем более. Ко всему прочему еще и отстраненность. Понимай - не понимай, а она ушла. Да и он - отпустил.
        - Это намек на то, что вам не стоит доверять? - спустя целую минуту все-таки выдавил из себя демон. Ее ответ сбил с мысли, заставив вновь почувствовать то острое чувство, которое он испытывал только рядом с ней. Наслаждение жизнью. Каждым ее мгновением, в которых одновременно было все… и боль от предстоящей рано или поздно разлуки, и радость от того, что этот момент еще не наступил.
        - Скорее, - обиженно протянула она, - заявление, что требование передать лично в руки, не означает, что вы должны быть столь легкомысленны. - Отстегнув с руки комм, протянула его Фархаду. - Доступ к слоту я открыла.
        Прежде чем взять комм, тот перевел взгляд с одного на другого…. Выражение лица не изменилась, даже в глазах ничего не мелькнуло, но… усмешка была. Довольная усмешка, не лишенная предвкушения от ожидания будущих сражений.
        А то, что фоном ко всему этому шли… большие проблемы, так не привыкать. Когда их, этих проблем, не было….
        Фархад уже покинул кабинет… свой кабинет, оставив их вдвоем, а Кэтрин и Хандорс продолжали молчать. И ведь ни малейшего напряжения, просто… зачем говорить то, что и так понятно. Обстоятельства развели в разные стороны, они же… нашли вескую причину, чтобы свести вновь.
        Вот только… она была уже не одна, да и он… вроде как не один.
        - Ты не изменилась….. - первым нарушил тишину Хандорс, взяв самое тяжелое на себя.
        Банально?! Что бы он ни произнес сейчас, что бы ни сделал - оказалось бы банально… для какой-то из их ипостасей.
        Кэтрин судорожно вздохнула, словно одежда стесняла грудь, не давая нормально дышать, подняла на него взгляд…. Хотелось, чтобы тот был спокойным, но… глупо демонстрировать выдержку перед тем, кто и без аппаратуры прекрасно осознает, что именно с ней происходит. Выстроенные техниками контроля стены уже давно пошли трещинами, теперь же осыпались мелким песком… к его ногам.
        - Ты - тоже, - хрипло прошептала она, удивляясь, как еще несколько минут назад могла дерзко ответить ему: «Нет».
        И опять… пауза.
        Вот оно… женское непостоянство. Пока Фархад пытался оценить уровень ее подготовки, Кэтрин фактически мечтала, чтобы все это скорее закончилось, теперь же… предпочла бы вновь вернуться в те мгновения.
        Тогда она еще верила, что Шторму удалость полностью вытравить демона из ее сердца.
        - Да… - вздохнув, протянул Хандорс и… улыбнулся. Иронично. Удивительно точно оценивая происходящее…. Он - далеко не мальчик. Она… совсем не невинная барышня. А вот вместе…..
        - И не говори… - фыркнула она… задорно, совершенно забыв и про некоторую чопорность, соответствующую ее образу, и про опасения, которые сопровождали всю дорогу от Таркана до Ярлтона.
        Продолжить разговор в том же русле не получилось. Хандорс отвел взгляд. Нехотя, заставляя себя и не скрывая от нее этого факта. Отошел к столу, наклонился, опершись на ладони. Не тяжело, но… она просто физически ощутила, как наваливается на его плечи груз известий, которые она привезла с собой, в хлопья разрывая ту тонкую ниточку, что только что вновь связали их друг с другом.
        Что ж… в этом был весь Шторм. Вряд ли он не догадывался, что все произойдет именно так….

* * *
        - Выглядит, как приглашение, - скривился Фархад, глядя на цепочку символов, которая ему, как главе службы безопасности империи была хорошо известна. Их часть команды на расчет алгоритма для установки мгновенного переноса.
        Одна из трех. Две другие находились у кангора скайлов и эклиса самаринян. Тайна, которую три расы хранили уже не одну тысячу лет.
        - Оно и есть, - резко выдохнув, поднялся Хандорс. Прошелся по кабинету, теперь уже своему. - И ведь вариантов у нас нет. Либо с теми, либо - с другими. И сомнений в выборе - тоже. Разве я могу простить им смерть моего сына?!
        Несмотря на то, что последний вопрос предполагал некий трагизм в голосе, ничего подобного не прозвучало. Ровно, спокойно… если даже не сказать, слегка иронично.
        Фархад в ответ фыркнул… удовлетворенно. Церемония прощания с Дарилом была окутана ореолом «жертвы во имя….» Красивая церемония! Вдохновляющая и мобилизующая! А, главное, весьма своевременная. Предложения помнить свои истоки звучали все настойчивее.
        - И все-таки, - отвлекшись от текущих проблем, поинтересовался Фархад у брата, продолжавшего широкими шагами мерить кабинет, - почему ты уверен в том, что он жив?
        - Не «почему», а «по кому», - поправил его Хандорс, проходя мимо. - Индарс.
        - Да… конечно…. - задумчиво протянул Фархад, глядя брату в спину. - Я ведь сам тебя убеждал….
        Чувства императора стархов к дочери генерала Орлова - капитану Таши. Душевную боль можно загнать как угодно глубоко, но демон все равно ощутит.
        Дар и проклятие…. Как наследие попыток стать своими в этой галактике. Генетические эксперименты, давшие когда-то жизнь метаморфам и сделавшие из домонов - демонов.
        - Только я не понимал, - не без горечи усмехнулся император, вспоминая то время, когда не знал Кэтрин. Счастливое в его неведении, несчастное - в обделенности. Развернулся, застыл, разглядывая младшенького так, словно видел в первый раз. - А ведь он не просто в курсе! - воскликнул, говоря уже о другом.
        - Это ты про Индарса или Ильдара?
        - А это, смотря, о чем идет речь, - хмыкнул Хандорс. Продолжил уже без иронии: - Что по комплексу «Ириш»?
        - К сожалению, подтвердилось, - качнул головой Фархад. - И мне это совершенно не нравится.
        - Мне высказать свое мнение? - слишком мягко, чтобы было правдой, поинтересовался Хандорс. Верхняя губа, ноздри дернулись, выдавая вспыхнувшую ярость. - В полном объеме эти коды известны лишь пятерым и двое из них находятся в этой комнате.
        - Но троих ведь здесь нет, - с едва заметной улыбкой парировал Фархад. Провоцируя… наводя на нужную ему мысль.
        - Но эти трое, так же, как и ты, мои братья! - на этот раз фактически взревел Хандорс. - Братья… - повторил он, но уже чуть слышно. - Мы росли вместе, играли… взрослели….
        - И не все они довольны твоими последними решениями, а уж Кэтрин…..
        - Что - Кэтрин?! - тут же вскинулся Хандорс.
        Он ни о чем не забыл: ни о внеорбитальном комплексе «Ириш», который прикрывал главный прыжковый сектор ХоШорХош, ни о послании экслиса Ильдара, передавшего пусть и весьма завуалированное, но все-таки приглашение, ни о «Дальнире», вроде как уничтоженном в далекой Изумрудной, ни о сыне, скорее всего находящемся где-то во владениях старха.
        Все это было здесь, рядом, оставаясь среди главных проблем, но… что-то могло подождать, что-то ложилось на плечи Фархада, что-то… для чего-то просто не пришло время.
        А вот Кэтрин…. Он был обязан обеспечить ее безопасность. И не только ради себя.
        - Шелару очень не понравилась твоя связь с человеческой женщиной, - произнес Фархад угрюмо, давая понять, что при других обстоятельствах предпочел бы промолчать.
        Тишина была тяжелой, но непродолжительной. Император достаточно долго находился у власти, чтобы за самыми простыми словами слышать то, что было значительно важнее сказанного.
        - Кто ее охраняет?
        Мысль о том, что лучше бы Хандорс продолжал рычать, мелькнула в голове Фархада и… смылась, опасаясь последствий.
        - Дарки, - тем не менее, почти равнодушно отозвался он.
        - Сколько?!
        - Полная дюжина.
        - Ты поэтому и устроил то развлечение?
        - И поэтому - тоже, - дернул плечом Фархад, отходя от стола, рядом с которым стоял, и вальяжно устраиваясь в кресле. - У девочки неплохие задатки.
        - Надеюсь, - с угрозой протянул Хандорс, - у тебя не возникло идеи переманить ее к себе?
        - Возникла, - довольно ухмыльнулся младшенький - когда еще удастся подразнить старшего, - но я подумал, что не стоит испытывать твою выдержку.
        - Хоть что-то…. - несколько расслабился император. Ненадолго…. - Она безоружна!
        - Безоружна, - с иронией согласился с ним Фархад. - Не считая шести канделябров, спиц для волос, порошка алонии, который вроде как случайно принесла горничная, и импульсника под ее руку. Этот, при необходимости, окажется у нее благодаря ротозейству командира группы.
        - Значит, на живца…. - сквозь зубы прошипел Хандорс. - Ты понимаешь….
        - У меня не было выбора, - тяжело вздохнул Фархад, глядя на брата хоть и без сочувствия, но с пониманием. Поднялся… медленно, словно перетек из одного положения в другое. Сытость… умиротворение…. Очень опасное сочетание - предбоевой транс. - И ты сейчас пойдешь к ней…. Один….
        - И ты уверен, что он на это клюнет? - поинтересовался Хандорс, ловя себя на том, что не завидует Фархаду. Сволочная работа. Нужная, но….
        - Утром ты должен подписать приказ об его аресте, - безразлично отозвался тот. - У него лишь эта ночь….
        О том, есть ли у Фархада доказательства вины Шелара, Хандорс спрашивать не стал. Не будь их, он не назвал бы это имя….

* * *
        Кэтрин успела все. Осмотреться, предположив варианты возможных действий на случай появления опасности - те были абстрактными, все-таки гостевые покои во дворце императора, но это лучше, чем позволить мыслям о демоне затмить собой ощущение, что еще ничего не закончилось.
        Потом приняла душ, прикарманив из гигиенической комнаты небольшой флакон с мельчайшим песком из знаменитой пустыни Эскош, шлифовавшим кожу до поразительной гладкости.
        Товар экспортный, но слышали о нем немногие - слишком дорог. А еще у этого песочка было одно свойство - мельчайшие кристаллы при определенной температуре легко разрушались, переходя в газообразное состояние. Его потому и держали в плотно закрытых емкостях, а открывая, сразу заливали водой. Днем пустыня парила, отравляя все живое, ночью… сияла в свете трех лун.
        Переоделась в более демократичное платье - ее багаж перевезли из отеля, просмотрела каталоги тех двух магазинов, в которые так и не попала. Воспользовавшись каналом прямой связи с ними, сделала заказы. Последняя коллекция белья была словно создана для нее, она не нашла в себе сил отказаться хоть от одного комплекта. Тем более что консультант с той стороны сразу сообщил, что все ее покупки будут оплачены с императорского счета.
        С оружием она тоже скромничать не стала. Любила она оружие.
        Время уже давно перевалило за полночь - Кэтрин дремала в кресле, предпочтя некоторые неудобства пусть и небольшой, но вероятности оказаться застигнутой врасплох, когда дверь в ее покои открылась. Не тихо, а едва ли не с треском.
        Закрылась так же… громко.
        Кэтрин и хотела бы соответственно отреагировать, но не успела. Несколько быстрых шагов, резкий удар и… старинная ваза, служившая украшением гостиной, отлетела к стене.
        И опять она опоздала со своими комментариями. Хандорс был краток:
        - Раздевайся!
        Возмущаться она не торопилась. Этот Хандорс если чем и напоминал того, которого она знала, так некоторой шумностью. Да и на страсть бешенство в его глазах было мало похоже.
        Пока он скидывал с себя шоз, Кэтрин, соскочив с кресла, подошла к подставке, на которой стояла изящная статуэтка. В отличие от тех, что находились в его личных покоях, эта была весьма целомудренна.
        Когда Хандорс посмотрел на нее, вопросительно приподняла бровь…. Тот, неожиданно задорно улыбнулся и… кивнул. Композиция из девушки и местного хищника - символа свободы у демонов, ластившегося к ее ногам, полетела в дверь.
        Грохоту сопутствовал треск ткани и… рык.
        Еще один нюанс для правильных выводов….
        Приложив два пальца к уху, Кэтрин обвела комнату быстрым взглядом. Хандорс вновь рыкнул… получилось плотоядно, вызвав у нее истерический смешок, и качнул головой, так же, двумя пальцами, показав на дверь. Прослушивающая аппаратура отсутствовала, но желающие узнать, чем они занимаются, вполне могли быть.
        Ситуация становилась все интереснее. Она… он….
        Попадись ей в руки Фархад, сама бы придушила, не глядя на то, что демон и глава службы безопасности империи. Ладно, он был готов рискнуть ею, но своим императором?!
        То, что сейчас происходило, называлось коротко: «на живца». Живцом был Хандорс. Она шла лишь довеском.
        Все остальные выводы напрашивались сами собой - у демонов обнаружились определенные проблемы, о которых стало известно за пределами империи. Она сама и сведения имели хорошие шансы стать той каплей, которая была способна породить лавину. А истоки ее находились именно здесь, во дворце Хандорса….
        Дерьмо…. Большое и… вонючее….
        На этой мысли Кэтрин приблизилась к миниатюрному столику, на котором стояла ваза с фруктами. Хандорсу нужен был шумовой эффект… она была готова его обеспечить.
        Оценив расстояние до стены и… полураздетого демона, в развороте отправила хрустальную чашу в его сторону. Реакция императора не подкачала, перенаправил он ее точно в дверь… пропустив второй бросок. Гроздь чехмары с налитыми соком малиновыми ягодами попала ему точно в голову. Травматизма никакого, но эффект!!!
        Многообещающий взгляд пятнисто-полосатого императора Кэтрин встретила ухмылкой. Кто бы все это не затеял… вряд ли представлял, что результат будет именно таким.
        - Не хочешь избавиться от одежды? - невинно улыбнувшись, негромко произнес Хандорс. Про аппаратуру он слегка солгал…. Та - была, но находилась под контролем Фархада и если бы не серьезность ситуации, брат точно бы нашел, какими словами прокомментировать происходящее.
        - Сравнять счет? - фыркнула Кэтрин, медленно, заставляя его смотреть только на ее руки, расстегивая первую пуговку на платье. Они были мелкими и… их было много.
        Хандорс демонстративно тяжело вздохнул и качнул головой…. Игра…. Тогда она была наполнена настоящими эмоциями, теперь же….
        Думал он не о том.
        Его движение к ней она если и заметила, с реакцией запоздала. Демон и человек… иначе и быть не могло….
        - Испытываешь мое терпение?! - громче, чем стоило, прошипел он ей прямо в ухо, ощутив, как тело женщины отозвалось ознобом. Прослойка воздуха между ними была слишком тонкой, чтобы притушить вспыхнувший огонь.
        - Растягиваю удовольствие, - фыркнула она, продолжая все так же медленно избавляться от одежды. Третья пуговка, четвертая… глаза в глаза….
        Дернулся кадык, чуть заметно напряглись ладони, не позволяя пальцам сжаться в кулак….
        Кэтрин, облизнув губы язычком, отступила на шаг… давай возможность оценить то, что открывалось его взору. Еще шаг… ближе к тому креслу, в котором она дремала. Не мертвая зона - таких в комнате, благодаря зеркалам, просто не было, но хоть какое-то укрытие.
        Платье скользнуло с плеч, чуть задержавшись на высокой груди, упало к ногам. Переступив через ткань, Кэтрин отошла еще… приглашая за собой. Сердце билось четко и ровно, внутри если и нарастало напряжение, но не то, что соответствовало бы созданному ими антуражу.
        Предчувствие опасности. И не только у нее… это если судить по тому, как чуть обмяк демон напротив.
        Ее бросок Хандрс пропустил, не ожидая, что женщина воспользуется запрещенными приемами.
        Прикосновение влажных губ, горячая кожа, аромат знакомых духов, ударивших в ноздри… на дезориентацию ушло не более мгновения, но Кэтрин хватило, чтобы буквально скользнуть по его телу вниз, увлекая за собой… уводя от импульса парализатора.

* * *
        - И это в качестве благодарности? - окинув уничижительным взглядом Фархада, презрительно произнесла Кэтрин. На Хандорса, который, похоже, так же, как и она, только теперь понял еще одну подоплеку произошедшего, Горевски старалась не смотреть.
        - Так получилось, - довольно усмехнулся глава службы безопасности империи демонов, делая вид, будто не замечает, что из одежды на ней только нижнее белье и шоз императора. - Поверьте, более надежного места мне для вас сейчас не найти. О ваших удобствах уже позаботились.
        - Не сомневаюсь, - скривилась она. Усмехнувшись, сбросила на пол шоз, подошла к Нэшэвишу, которому Фархад отдал приказ доставить ее в крепость Шехир. - Ведите!
        Тонкие серебристые ниточки и несколько небольших треугольничков не скрывали ни одного достоинства ее великолепной тренированной фигуры.
        - Господин Фархад, - тоже проигнорировав подозрительно молчаливого Хандорса, произнес Шэн, - прошу предоставить мне усиление дарками.
        Шутники… мать их!
        На их месте Кэтрин не стала бы столь демонстративно доводить своего императора. Тот, конечно, сдержится, но… только пока она здесь. А что будет потом….
        Стоило признать, что ее больше волновала собственная судьба. С новой точки зрения перспективы не выглядели столь уж безобидными. Стать свидетельницей покушения на императора… такие, как она, пределы империи не покидали.
        Фархад знал, как избавить своего старшего брата от необходимости принять нелегкое решение, взяв его на себя. То ли подарок, то ли… предприимчивость у демонов была в крови.
        - Если с ней что-нибудь…. - Голос «очнувшегося» Хандорса был тихим, но вздрогнули все, включая Фархада.
        Сочувствовать ему Кэтрин не стала, просто проводив взглядом пятнистого от сока чехмары императора. Собственный расхристанный вид того нисколько не смущал.
        Первым отреагировал на завуалированную угрозу Хандорса Нэшэвиш. Сам дошел до гардеробной, вернувшись оттуда с одним из ее брючных костюмов. Бросил на кресло, рядом поставил прихваченные туфли на низком каблуке.
        - Одевайтесь.
        Пожав плечом - они зря опасались с ее стороны неадекватных действий, не торопясь, но и не слишком растягивая удовольствие потрепать им нервы, выполнила просьбу. Дефилировать перед сопровождением в столь откровенном наряде она и не собиралась.
        До крепости Шехир добрались только к рассвету. За все время ни один не произнес ни слова. Нэшэвиш и хотел бы найти подходящие, но… что не скажи, могло усугубить ситуацию. По большому счету - сволочизм. Злом за добро….
        Интересы империи были выше этого.
        Катер лег на стапель на площадке одной из башен. Шэн подал руку - помочь сойти по трапу, но Кэтрин предпочла не заметить, разглядывая раскинувшийся перед ней пейзаж.
        Горы, горы, горы…. Серые, безликие, лишь кое-где отдающие белизной. И ветер…. Пронзительный, безжалостный….
        Шторм сказал, что вытащит даже из Шехира…. Эта задача была ему не по силам.
        Еще один катер сел с противоположной стороны крепости. Оставалось только усмехнуться иронии судьбы. Спаситель и….
        Имя демона, который покушался на Хандорса, ей тоже было известно. Командующий орбитальными комплексами империи… один из братьев….
        - Здесь холодно, пройдемте, - бросив взгляд в том же направлении, что она, обронил Нэшэвиш, первым двинувшись к входу в крепость. Двор был совершенно пустым, только он и… она.
        Это не значило, что каждый их шаг не контролировался.
        - Не знала, что у демонов столь слабое здоровье, - буркнула Кэтрин, следуя за ним. Смысла не имело, но хоть так….
        - Вообще-то, я беспокоился о вас, - довольно безразлично отозвался тот.
        - Странное беспокойство о приговоренном к смерти, - хмыкнула в ответ Кэтрин. Сдаваться раньше времени и опускать руки не собиралась.
        - Кто вам такое сказал? - сделал вид, что «поймался» на ее провокацию Шэн.
        - А что, разве есть разница между этим, - она кивнула на массивные стены крепости, - и смертью?
        - Смотря с какой стороны посмотреть, - философски заметил Нэшэвиш, останавливаясь у массивной двери. Пока еще закрытой. - Кто-то за возможность продлить свое существование согласен даже на это.
        - Я к этим кому-то не отношусь, - нервно передернув плечами, парировала Кэтрин. - Что будет с моими заказами?
        - Я прослежу, чтобы их доставили вам, - с трудом сдерживая улыбку, заявил демон.
        - Оружие - тоже? - несколько озадаченно приподняла она бровь.
        - С этим сложнее, - вынужден был признать Шэн. - Вряд ли вы дадите клятву, что им не воспользуетесь.
        - А если бы дала? - заинтересованно уточнила Кэт. - Неужели поверили?
        - Конечно же нет, - все-таки улыбнулся тот.
        - Предупреждали меня, чтобы не связывалась с вашим братом…. - на этот раз со злостью процедила она. Искренне, хлестко, глядя прямо в глаза Нэшэвиша. - Ненавижу!
        Тот не отшатнулся, но взгляд потемнел….
        Все всё понимали, но….
        Для каждого из них это была служба.

* * *
        Дни уходили и не возвращались. Один, второй…. Распорядок дня - свободный. Меню - на выбор, время завтрака, обеда и ужина - на усмотрение. Единственное, что регламентировалось - прогулки. Час до полудня и столько же вечером. В сопровождении - дарки. Шестеро! Ей хватило бы и одного.
        На четвертый Кэтрин не выдержала - движений не хватало. Камера, пусть она и выглядела, как люксовые апартаменты в самом престижном отеле, все равно была маловата. Парк, прикрытый от непогоды защитным полем, тоже не отличался размерами - от стены до стены сто девяносто два метра, но это лучше, чем ничего.
        Начала она с пробежки, по той самой дорожке, по которой до этого ходила, изводя сопровождение нарочитой неторопливостью. Продолжила - растяжкой, закончила - боем с тенью. На следующий день, когда вновь собралась набить морду невидимому противнику, на площадку вышел один из воинов. С тех пор тренировки с дарками стали регулярными, увеличив время ее нахождения в парке еще на пару часов.
        Этого оказалось значительно больше, чем требовалось для избиения младенца. Младенцем была она.
        Все бы хорошо - хоть какое-то разнообразие, но радоваться Кэтрин не торопилась - смысл в подобном развлечении точно отсутствовал и Хандорс должен был это понимать. Говорить о возможности каких-либо отношений между ними после всего, что уже произошло, глупо.
        Десятый день заточения изменений в ее судьбе не принес. Пленница с особым статусом. Вежливость, корректность, исполнение пожеланий… касающихся удобства ее нахождения в крепости и… тишина. Командный, о котором, казалось, все благополучно «забыли», продолжал «лежать», как и во дворце императора. Планшет у нее не отобрали, но доступ был только на новостные и развлекательные каналы.
        На двенадцатый изголодавшийся по нагрузкам мозг подтолкнул к новому развлечению - изучению языка. Из всех экзотических, Кэтрин выбрала самаринянский. И довольно сложный, и… как маленькая, но месть. Через полчаса самостоятельных занятий - доступ к необходимым ресурсам ей предоставили, она поняла, что с местью переборщила, но отступать было поздно. Еще спустя три начала получать от процесса удовольствие. Ощущалось в древних фразах что-то… манящее, словно уже сами звуки были способны приоткрыть ей дверь к тайне.
        На двадцать пятый день… дернулся командный. Не вовремя.
        Удар она пропустила - дарк среагировал на ее рассеянность, но буквально на долю секунды позже. Когда она пришла в себя, вокруг суетились медики. Наверное, так было лучше. В любом другом случае Кэтрин вряд ли бы смогла сдержать эмоции.
        Нет, она все еще не верила, что Шторму удастся вытащить ее из Шехира, но… о ней помнили и делали все возможное и… про невозможное она старалась не думать.
        Вечером этого же дня ее навестили…. Не тот, кого она хотела бы увидеть. Чтобы повторить то, что уже сказала Нэшэвишу: «Ненавижу!»
        - Это было обязательно? - Фархад, несмотря на внешнюю расслабленность, был в ярости.
        Один глаз у Кэтрин заплыл практически полностью, но медикам не удалось ничего сделать, кроме как констатировать сотрясение мозга. Первый же введенный ей препарат едва не отправил к праотцам. Поисковый луч, пробудивший командный, лез к специдентификатору. Судя по всему - добрался, эти боты врубались только в самых критических ситуациях.
        Еще не приказ на уничтожение, но… фактически крайняя мера.
        - Вы о чем? - чуть слышно прошептала она, даже не сделав попытки оторвать голову от подушки. Слабость, и правда, была запредельной.
        - Кэтрин Горевски покинула Ярлтон десять дней тому назад. Живая и здоровая.
        - Я не удивлена, - выдохнула она, закрыв здоровый глаз. Мгновение слабости - не более. - Вы пришли попрощаться?
        - Ну, зачем же так, сразу? - с легкой насмешкой протянул демон, пододвигая стул ближе к ее кровати. - Вам достаточно проявить благоразумие и мои спецы избавят вас от наследия службы у Шторма. Не сразу, конечно, но через пару месяцев вы уже забудете, что стояли на пороге смерти.
        - Это предложением поменять командира?
        - Ни в коем случае! - не без экспрессии воскликнул Фархад. - Всего лишь сменить свой гнев на милость.
        - И эту постель на ту, которая в личных покоях императора, - прошипела она, борясь с подступившей к горлу тошнотой. Чувствовала Кэтрин себя… хреново. И без присутствия поблизости этого типа.
        - Еще не так давно она вам нравилась, - вроде как вскользь заметил ее собеседник.
        - Все меняется, - с теми же интонациями отозвалась она. Сглотнула… с трудом. - Выйдите! - прохрипела… скривившись.
        Вместо того чтобы последовать совету, демон резко поднялся, помог повернуться на бок, поднял стоявшую на полу чашу…. Когда желудок Кэтрин избавился от того немного, что в нем осталось, подал стакан вина - прополоскать рот, аккуратно уложил обратно.
        - Ваша стойкость импонирует, но…. - Фархад отошел на шаг, окинул ее быстрым, но цепким взглядом. Всего несколько часов…. Брат был прав… свой шанс остаться друзьями они упустили, - разве это того стоит?
        - Стоит, - вымученно улыбнулась она. - И вы это знаете не хуже меня.
        Она тоже была права…. Он - знал.

* * *
        - Значит, личные гарантии императора Индарса? - переспросил Фархад. Просто, чтобы заполнить звуком звенящую напряжением паузу.
        - Ты ожидал чего-то другого? - равнодушно откликнулся Хандорс. Незнакомый Хандорс, без того внутреннего огня, который был присущ императору демонов.
        Предательство одного из братьев ударило не просто больно - оглушило. За последние тысячу лет ничего подобного в империи не случалось.
        А еще и Кэтрин…. Его… чужая Кэтрин….
        - Считаешь, что Шторм просчитал все… мои действия? - отозвался Фархад, задумчиво посмотрев на брата. Еще не соглашаясь, но….
        О полковнике ему было известно достаточно, но чисто теоретически. Та, едва ли не единственная операция, когда Шторм подвел к ним своего оперативника, доказала факт высокого профессионализма контрразведчика, сумевшего не только залезть на чужую территорию, но и не задеть ни чьих интересов. По крайней мере, те ребята из О-два, что крутились под его приглядом, проглотили присутствие посторонних пусть и без особого восторга, но довольно спокойно.
        Вот только… одного профессионализма, чтобы столь изящно разрулить эту ситуацию, было маловато. Тут нужны были тонкий расчет и запредельное чутье….
        Впрочем, Кэтрин достаточно узнала о своем бывшем любовнике, чтобы чисто по-мужски Шторм сумел предугадать варианты его поведения. Оставался только сам… Фархад. Но и тут объяснимо - интересы империи и императора.
        - Передай Индарсу, что интересующая его женщина в течение ближайших трех дней покинет Ярлтон. Через… - Хандорс задумался лишь на мгновение, уже рассмотрел возможные варианты, теперь только выбрал более надежный, - Гордон. С документами разберешься сам, но чтобы ни малейших проблем.
        - Не хочешь сам с ней поговорить? - У Фархада даже мысли не возникло возразить. И не только потому, что напортачил - все акценты были расставлены правильно, всего лишь представлял, чего стоило брату не бросить все и кинуться к ней. В Шехир….
        - О чем? - усмехнулся Хандорс. С горечью. Но думал не только о Кэтрин, но и о ситуации в семье. Тяжелой, как после похорон.
        Его действия одобрили - предательство одного пятном легко на всех, но осадок все равно остался. Осадок и опасения. Кроме казненного - девять братьев, племянники, собственные дети…. Шелар под пытками не назвал ни одного имени, относящегося к их роду, но как оно было на самом деле….
        - О том, что любишь! - вспылил Фархад, но тут же отступил…. Не время было говорить о любви.
        Но если сейчас не время, то наступит ли оно когда-нибудь….
        - Я извинюсь перед ней за наши действия….
        - А если, - вскинулся опять Фархад, - что-нибудь нестандартное?!
        Ответный взгляд Хандорса был холодным, мертвым….
        Любого другого могло испугать, но только не Фархада. Не тогда, когда он лихорадочно искал выход из ловушки, в которую их загнал человеческий полковник.
        Нет, они могли пойти самым простым путем - оставить все, как есть, переложив вполне вероятную гибель Кэтрин на совесть самого Шторма, но… легко решать судьбы тех, кто останется в памяти лишь именами или цифрами, а вот если так….
        Фархад хорошо понимал Хандорса - видел, как она готова была рискнуть собой, но спасти пусть и бывшего, но возлюбленного. Не по долгу - иначе просто не могла.
        - Отсрочка, не более, - качнул головой император. О чем именно нестандартном подумал брат, он догадывался. У самого мелькала такая мысль… еще тогда.
        - Шанс, - поправил его Фархад, едва ли не впервые за последние дни улыбнувшись.
        - Не любишь проигрывать, - оценил уточнение Хандорс.
        - Не люблю, - согласился глава службы безопасности. - А еще не хочу, - продолжил он жестко, глядя прямо в пустые глаза брата, - чтобы его ночи рядом с ней были спокойными.
        Хандорс лишь качнул головой:
        - Ритуал крови не сделает ее демоницей.
        - Она спасла тебе жизнь. Ритуал крови - награда спасителю. Даже если об этом не оповещать широко, она все равно будет обязана посещать те мероприятия, что прописаны регламентом. Правительство Союза не посмеет пойти против наших традиций. А при случае ты вполне можешь заявить на нее свои права. Ты принял ее в свой род….
        Хандорс сощурился, глядя на Фархада, но… не видя его. Перед глазами была та, о которой они говорили. Не забытая….
        - Ее боты могут не принять мою кровь, - все так же, отстраненно, произнес император. Предложение брата было настолько притягательным, что здравый смысл, утверждающий, что он сделает только хуже, окончательно оттолкнув от себя Кэтрин, практически заткнулся. Не ему спорить с тем, что дарило надежду когда-нибудь все исправить.
        - Ее боты уже приняли твою ДНК, - довольно улыбнувшись, возразил ему Фархад. - А еще… ты любил ее под сводами храма Сайлиш. Значительно усиленное ментальное излучение…. Каждая ваша новая встреча будет все сильнее привязывать ее к тебе. Это не просто шанс, это….
        Фархад замолчал сам, глядя, как закаменело лицо брата. Принятое решение….
        - Нет! - буквально выдохнул Хандорс.
        Надежда - надеждой, но… одну подлость он уже совершил, хоть и не желал того. Второй допустить не мог… слишком любил для этого.

* * *
        Хандорс появился спустя три дня. Кэтрин уже не просто вставала с постели - выходила на прогулку. Слабость еще присутствовала, но уже не та, что сопровождалась мыслью о близком конце.
        Что именно крылось за этими изменениями в ее самочувствии, было понятно - стороны договорились. Вопрос оставался - до чего?
        Постучал - дверь открывалась только с той стороны, дождался ее разрешения войти. Остановился на пороге, не позволив себе сделать ни одного лишнего шага.
        - Госпожа Кэтрин, - спокойствие и в голосе, и во взгляде, направленном на нее, - я приношу свои извинения за все, что произошло с вами по моей вине.
        Как просто и… сложно.
        И куда только делось то: «Ненавижу!», что рвалось из самого сердца?!
        Вот он… стоит напротив. Открытый, насколько это может соответствовать его положению, готовый принять все, что она произнесет…. В порыве вспыхнувшей в душе ярости? В осознании, что его боль, которую она чувствует, как свою, останется с ними навсегда? В понимании, что она так и не сумела выбрать из двоих одного?
        - Мне очень жаль, господин император, что наша вторая встреча произошла при столь… удручающих обстоятельствах, - сглотнув вставший в горле ком, прошептала она. Откашлялась… не стоило делать для него ситуацию тяжелее, чем та уже была. - Надеюсь, что в вашей памяти останется только… хорошее.
        - Это была моя реплика, - чуть заметно улыбнулся он. - Про только хорошее… в памяти.
        - Значит, - неожиданно легко вздохнув, отозвалась Кэтрин, - я прочитала ваши мысли.
        - Значит, - кивнул он. Окинул комнату быстрым взглядом. - Нэшэвиш доставит вас в порт. Документы на другое имя, но….
        - Почему все так?! - выдохнула она, воспользовавшись короткой паузой.
        Трудно быть офицером контрразведки, когда сердце не торопится определиться. То любит, то не любит, то опять… любит.
        Сентиментальная дурь…. Что-то в ней было, раз Кэтрина была все еще жива!
        - Потому что так, - дернул он плечом. На мгновенье опустил глаза… не меняя решение, давая себе и ей выбор: - Есть древний ритуал….
        Рядом с Фархадом он был более категоричен….
        Первым ее порывом было резко бросить: «Нет!», но… мелькнувшая мысль не ставила точки, заменив ее многоточием.
        Шторм был умницей… самовлюбленной умницей, игравшей всеми, кто попадал в его загребущие лапки. Ею - тоже… до этого мгновения.
        - Очень древний? - догадываясь, что вспыхнувший в ее глазах азарт демон точно не пропустит, уточнила она.
        Не пропустил….
        Втянув воздух так, что дернулись ноздри, ответил понимающей улыбкой.
        Игра! Новая игра с новыми правилами….
        - Очень….
        Спустя восемь часов от орбитального комплекса Ярлтона отошел старховский лайнер, следующий в один из главных портов Окраин. Среди запоздавших пассажиров был довольно молодой демон в сопровождении рабыни под хинаром, занявший один из самых дорогих люксов. Третий сын Тшора Кураи - Олиш, дарк главы службы безопасности сектора ХоШорХош и Кэтрин Горевски, ставшая до Гордона его безымянной спутницей.
        И Хандорс и Фарид, так же как и император Индарс, взявший на себя заботу о дочери известной примы, являющейся одновременно оперативником полковника контрразведки Шторма, были уверены, что этот путь эвакуации наиболее безопасен.
        Они ошиблись…. Спустя четверо суток в порт Гордона лайнер так и не прибыл

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader, BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader. Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к