Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.


Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / AUАБВГ / Березенкова Евгения: " Вера В Предсказанное Когда Сбываются Мечты " - читать онлайн

Сохранить .
Вера в предсказанное (Когда сбываются мечты) Евгения Георгиевна Березенкова
        # Она просто оказалась не в то время не в том месте лишь для того, чтобы попасть туда, куда мечтала. Пророчество или обыкновенная случайность? А может злой рок? Или самое настоящее счастье! Небольшие изменения от 10.01.2012
        Евгения Березенкова
        Вера в предсказанное (Когда сбываются мечты)
        Вместо пролога
        - Да девонька моя, - пропела гадалка заунывным голосом, - необычная судьба тебя ждет. Ох, необычная, - тут она театрально закатила глаза и продолжила. - Хочешь знать, чем же именно? А-то как же, все расскажу.
        Я в ожидании приподняла брови. Не то чтобы верила во все эти бредни, что обычно проповедают подобные «предсказательницы», просто мне стало действительно интересно. Сколько раз ходила в этом районе, гадалку я видела впервые, а это уже само по себе на уникальность тянет. Так что сейчас я стояла на перекрестке аж пяти улиц в компании старой цыганки, которая с упоением вещала, бережно поглаживая мою ладонь.
        - Замуж ты выйдешь, - меж тем перебил мои рассуждения звонкий голосок, - за эльфа!
        Вот на этом месте моя челюсть звонко отвалилась на мостовую, а глаза вылезли из орбит. Нет, я, конечно, утрирую, но все же, удивить еще больше меня было просто невозможно. Это надо же: «За эльфа?!». Еще раз окинув взглядом цыганку, я пришла к неутешительному выводу о ее невменяемости и попыталась вырвать руку, но не тут-то было.
        - Нет, нет, я еще не все сказала. Предупредить тебя должна, - сопротивлялась усиленно старушенция, вцепившись мне в запястье. - Встретишь ты его случайно, когда в иной мир попадешь, а вот полюбишь по-настоящему. Всем сердцем полюбишь, сразу и навсегда.
        Цыганка подняла взгляд и встретилась с моим осуждающим.
        - Да ты никак решила, что я не в себе? - Я согласно усмехнулась. - Все со мной нормально, а ты поверь лучше, а то сложно тебе придется. И слушай меня внимательно. Слушай, да запоминай. Справишься ты со всеми бедами только тогда, когда себя узнаешь, а до того они сыпаться будут, - тут она коснулась головы, - прям как из решета.
        - Узнать себя? И как бы я жила, если б не знала? - Искреннее удивление сдержать не получилось.
        - Знаешь, говоришь? А что ж ты тогда одна-то в этом мире? Не знаешь?
        - Получилось так, - неопределенно пробормотала я.
        - Вот и запомни мои слова, пригодятся ведь!
        - Ладно, - мне, наконец, удалось высвободить руку и сунуть ее в карман за денежкой, оплатить столь «нужный» совет. - Вот, это за труды.
        - Ох, спасибо, милая, - старушка прищурилась и попятилась назад, - а слова мои помни, они ведь не просто так сказаны!
        Я и помнила. Даже сейчас, десять лет спустя, все еще думала о том славном
«пророчестве». Странная штука память, когда очень нужно что-либо помнить, это теряется на самом ее дне, как совершенно не нужное? Зато когда не нужно… М-да, этот вопрос был чисто риторическим.
        Я спокойно шла по набережной, прогуливаясь теплым осенним вечером. На душе было тускло и тоскливо, словно прожила не двадцать пять лет, а все сто. Домой абсолютно не хотелось, ведь там никто не ждал. С тех пор, как под колесами соседской машины погиб мой любимый песик, до этого бывший верным другом, я стала совсем одинокой. Правда, желание повесить на шею заботу об очередном питомце, пока что откладывала в долгий ящик.
        С одной стороны хорошо быть одинокой, никто не ждет, не надо спешить, бежать с работы стремглав в магазин, а потом на кухню. Сама себе хозяйка, расписываешь собственное время как удобно тебе, а не подстраиваясь под чей-то распорядок дня. Но с другой… Иногда, такими вот прекрасными вечерами, накатывает волна и давит на нужные струны, заставляя шагать в неизвестном направлении, не обращая внимания на действительность.
        В тот момент я совершенно не смотрела по сторонам, находясь где-то глубоко внутри, там, куда не бывает доступа в обычные ничем не примечательные дни. Но не сегодня. Этот день обязан был запомниться навсегда, прежде всего тем, что именно с него началась моя жизнь - основная жизнь, а не то существование, что присутствовало до этого. Итак, расскажу, пожалуй?
        Глава 1
        Сегодня идти было несколько сложнее, все время под ноги что-нибудь попадалось, а если учитывать бессонную ночь (ну или почти таковую), то естественно я каждый раз летела носом в грязь. А грязи было сколько угодно, особенно если учесть то и дело принимающийся дождь. В итоге, ко времени привала, то есть примерно к обеду или часов через пять шагания по дороге, я была не только злая на весь этот мир, но еще и грязная, как та самая живность, которую поминают в подобных случаях. Сглатывая слюнки при мысли о еде, я прекрасно помнила, что с собой имею всего один кусочек старого черствого хлеба и мечтать мне, в общем-то, не о чем, но все же, так хочется! Философски пожав плечами от собственной несостоятельности как путешественницы, я все дольше оттягивала остановку, не желая терять время попусту.
        Сегодня мне стало намного лучше, и магия больше не доставляла особых проблем, я даже обрадовалась, что она снова исчезла. Так хоть не приходится бояться какого-нибудь несчастного случая по неосторожности. Шагала я легко, уж сама не знаю почему. Видимо, перемещение в этот мир дало мне необходимую сноровку? А может здесь сила тяжести несколько меньше? Или, на худой конец, я ведь совершенно не знаю, что такое «магия», может это из-за нее? Но все равно так значительно лучше!
        Улыбаясь всему встреченному, а также вертящимся со скоростью света в голове мыслям, я продвигалась на запад, как раз по пути с солнцем. Задрав голову, посмотрела на местное светило и, как всегда, пришла в полный восторг. Какая же красотища! Солнце здесь было совсем не таким, как привыкли видеть мы в своем мире. Оно было гораздо крупнее, примерно так раза в три и не желтое, а разноцветное. Я не знаток физики (да и химии тоже), но все же кое-что помню из школьного курса. Так вот, как попала в этот мир, никак не могу понять, как возможно, что разноцветное солнце, не дает никаких искажений в цветах окружающего. Деревья, все так же, оставались привычно зелеными, земля - буро-коричневой, небо - голубым, как и вода, в пробегающем мимо ручье…
        Кстати, вода! Вот и местечко для привала!
        Стянув со спины мешок, любезно предоставленный ведьмой, я быстро побежала по склизкой земле, решив хоть немного привести себя в порядок. Не дело ведь ходить в стоящей колом от пропитавшей ее глины одежде, с прихотливой раскраской на всех оголенных частях кожи и со стоящими дыбом волосами? Вот только этого-то сделать мне и не удалось, вернее, почти…
        Уже подходя к воде, я растянула улыбку еще шире и принялась прямо на ходу копаться в мешке в поисках чего-нибудь хоть отдаленно напоминающего мыло. Рассмотреть подарки бывшей владелицы всего этого, я так и не удосужилась, поскольку не считала, что найду среди них хоть что-нибудь интересное. Так что теперь просто не знала, есть ли там нужное средство. Занимаясь всем чем угодно, кроме банального смотрения под ноги, я естественно не заметила перекинутые поперек дороги чьи-то ноги, а запнувшись, полетела кубарем в вожделенную речку.
        Вода оказалась ледяной, по всей видимости, заводь подпитывалась из подземных источников, что вполне закономерно не доставило мне приятного. Завопив, как резаная, и стремглав вылетев на берег, я все же решила посмотреть, кто это решил так подло пошутить. Для осуществления задумки были закатаны рукава рубашки, что по предположению, должно было убедить виновника в моем не слишком лестном о нем мнении. Вот только никакой реакции от владельца ног не последовало, собственно, как и малейшего движения вообще.
        Подойдя поближе, я ненадолго задумалась, а стоит ли лезть куда не просят? Потом махнула рукой, решив, что предначертанного не исправишь и решительно раздвинула высокую траву, словно специально прикрывающую чей-то… труп? Не выдержав подобного, я снова завизжала, резко отпрыгнув в сторону и по новой скатилась в речку. На этот раз холодно уже не было, по всей видимости, кожа привыкла к мокроте одежды, продуваемой на легком ветерке. Решив, что от того вылезу я или нет все равно ничего не изменится, я философски извлекла из такого же мокрого, как и я, мешка искомый камешек и принялась быстро намыливаться.
        Все время мытья мой взгляд так и притягивался к той самой «клумбе», где лежал мертвый эльф. Я, конечно эльфов раньше не видела, разве что в кино, но вот то, что этот мужчина представитель перворожденных - это точно. А красив-то как! Я мечтательно закатила глаза. Даже лежа на земле в луже крови, натекшей из разодранного бока, он все равно смотрелся очень и очень… Хотя, а с чего это я решила, что он именно мертв? А вдруг просто без сознания и только и ждет, что его спасут?
        Ну, ждет… а я то тут при чем? Не медик, да и к медицине никакого интереса никогда не испытывала, крови боюсь вон до визга, да и вообще, смелостью не обладаю! Но все же… эльф. Помнится та гадалка говорила, что когда попаду в другой мир сразу встречу своего суженного, который должен быть именно что эльфом., а этот и есть… М-да… загадка.
        Но под лежачий камень вода не течет, а значит, пока не проверю, жив или нет, понятно не станет. Осторожно выбравшись из воды, я засунула в мешок камень, оставив не хитрый скарб у самого берега, и осторожно двинулась к бугорку. Он лежал все там же, в той же позе и без единого признака жизни, даже грудь не поднималась, обозначая дыхание. У меня аж сердце зашлось в бешенном ритме. Только решила, что возможно это и есть обещанный подарок судьбы, как на тебе… Но проверить все же нужно. Глубоко вздохнув, как перед прыжком, я решительно прошла вперед, бережно раздвинув травяные заросли и склонилась над лицом мужчины.
        Честно говоря, первое, что пришло в голову, это коснуться его щеки, проверяя на гладкость. Ощущения были самые восхитительные! Да к тому же, не смотря на то, что кожа была холодна, она оставалась податливой, а значит, владелец либо еще жив, либо помер совсем недавно. Нахмурив брови и с трудом преодолев позыв сбежать, оставив, все как есть, я переместила руку на шею и постаралась нащупать пульс. Так, кажется, необходимо найти артерию? Без разницы! Замирая через каждый миллиметр, я все же нащупала то, что искала. Почти у самого подбородка едва заметно билась жилка. Обрадованно улыбнувшись, я села на землю рядом и задумалась: а что же дальше?
        Нет, сбежать я могу всегда, но вот помочь? Чем?
        Для начала нужно хоть посмотреть, что там с его боком, а то крови натекло… Лежал незнакомец на спине, вытянувшись во весь рост (прямо скажем, не маленький), руки и ноги были аккуратно уложены вдоль тела, словно специально. Ах, ладно, все равно кроме него никто на мои вопросы не ответит, если он помрет. Короче, была не была! И я, склонившись над боком мужчины, резко дернула ткань в стороны.
        Как ни странно, от моего рывка ткань рубашки не порвалась, а лишь немного сдвинулась, открыв обзор. Посмотрев на изжеванный какой-то тварью бок, а в пользу этой версии говорило буквально все, я коснулась его двумя руками, чтобы определить глубину повреждений. После нескольких попыток перевернуть тело поудобнее, и увеличить себе таким образом обзор, а заодно проверить спину, я пришла к неутешительному выводу, что необходим врач и притом срочно, поскольку еще несколько часов с не прекращающимся кровотечением этот парень не протянет!
        Хотя… у меня ведь есть какая-то сила, может и стоит попробовать? Конечно, что за сила у меня «есть» я и сама не знаю. В книжках то про попаданцев по разному пишут
        - то маг боевой, то маг стихийный, то… еще какой-нибудь. А вот моя «сила» пока кроме неприятностей своим появлением не вовремя, никакой пользы не принесла. И все же, а вдруг я будущий великий целитель?
        Угу, так, грдь сдуваем обратно, чего это успела выпятить? Еще вообще не ясно как сюда занесло, да и зачем собственно, тоже не ясно, а уже «великий». Блин! Эх, жаль, что к перемещению в другой мир подробная инструкция не прилагается!
        Ладно, вернемся к нашим баранам, вернее, барану, вернее эльфу… м-да… ну как-то так. Врача тут нет, да и не появится, если не позвать, а звать некому. Меня никто не видел, а значит и не узнают о попытках. Да и постараться помочь - моя обязанность как любого отзывчивого человека. А магия - есть магия и во всех прочитанных книжках именно она помогает спастись, а иногда и спасти.
        - Короче, хватит размусоливать! - одернула я себя, - за дело и побыстрее!
        Прежде чем приступить к «взыванию к силе», как я для себя окрестила предстоящее, я решила воспользоваться обычными знаниями, которые получает каждый в моем мире, то есть - банальной первой помощи. Поискав глазами, что может пригодиться, я нарвала немного травы, которая так и льнула к спасаемому, решив, что может ее присутствие и не случайно, потом стянула рубашку, чтоб ненароком не запачкать, оставшись в одолженной ведьмой нижней сорочке, и сжала края раны, стараясь выдавить «гнилую кровь». М-да… кажется, перечитала ты исторических книжек, девочка!
        Кровь выдавилась, да и не только она. Вызвав у меня позывы отойти, из раны, кроме собственно ожидаемого, стал выдавливаться еще и гной. Фу, какая мерзость! Рана вроде свежая, на первый взгляд, так откуда же в ней столько продуктов гниения? Теперь уже подстегнулось мое любопытство, тем более что тело так и не пошевелилось. Сдавив края еще раз, я пригляделась внимательнее и сразу заметила какой-то посторонний предмет, очень напоминающий коготь, застрявший на приличной глубине.
        Ага, теперь ясна причина загнивания! Значит, необходимо его извлечь! Немного постояв, я все же не решилась брать «это» руками. Если уж у эльфа оно вызвало такую беду, а они все-таки более живучие (согласно художественной литературе, естественно), то, что говорить обо мне, пришелице из другого мира? Вот тут я и решила осмотреть нового знакомого на предмет ножа. Как это ни странно, нож я нашла… да не один. Этот эльф оказался прямо натыкан разнообразным оружием. Раздевая его до этого, чтоб подобраться к ране, я как-то не обратила внимания на расстегиваемые ремешки и завязочки. Сейчас же, с превеликим изумлением изучала снятые с незнакомца предметы.
        Здесь было и метательное оружие, вроде ножей, так любимых мною в детстве, ну хорошо, и сейчас тоже, наверное, именно поэтому я минут пять не решалась выпустить их из рук. И какие-то кругляшки, изготовленные из камня необычной окраски на манер сюррикенов. И длинный абсолютно черный меч, оказавшийся почему-то под спиной пострадавшего. Несколько арбалетных болтов (ну, по крайней мере, это я так решила), правда без собственно самого оружия, стрелы в колчане, аналогично без лука и длинная палка, на которую я поначалу вообще внимания не обратила. Рассмотрев ее поподробнее, я так и не поняла, что за оружие она собой представляет, но вот в том, что она именно оружие сомнений почему-то не было.
        Короче говоря, отобрав для собственных целей два ножика, благо они все были острыми, я ополоснула их из фляги с вином (судя по запаху), оставшимся от выданного мне в дорогу, и принялась за дело. Жаль, огня нет! Ну, ничего, и без него должно получиться!
        О прочистке раны подумать нужно и позже, а пока лучше достать коготь. Застряла эта гадость давольно глубоко, но для начала я решила попробовать вытянуть его с этой стороны. Посмотрела в бледное лицо пациента, перевела дух и на выдохе ввела оба ножа в рану. Зацепив коготь обоими ножами, я потянула, но не тут-то было, он просто отказался выпускать свою жертву, тогда я решила осторожно попытаться пропихнуть его внутрь, поскольку рана все равно была сквозной. Так дело пошло лучше, единственное, пришлось повернуть эльфа на живот, чтоб пихать было удобнее.
        Когда коготь, наконец, покинул тело, плюхнувшись на траву, я просто не поверила собственным глазам, весь гной тут же самостоятельно полез из раны, очищая ее с невероятной скоростью, а вот трава, льнувшая и до этого, вдруг начала буквально прижиматься к прочистившейся ране. Пожав плечами, в конце концов, что я знаю об этом мире? Я схватила то сено, что нарвала немного раньше и быстренько обложила им бок эльфа, после чего разорвала его рубашку на два длинных лоскута и расположила их на спине пострадавшего.
        Разобравшись со спиной, я решила заняться передом, тем более что завязывать импровизированную повязку буду именно там. Вот только сил, чтобы аккуратно перевернуть раненного (руки тряслись просто невероятно) не осталось, так что я просто перевалила его, не особенно-то жалея. Упав на спину, эльф дернулся и раскрыл черные как ночь глаза, но не стал мешать мне себя мучить. Я же не сразу сообразила, что раскрытые глаза означают, так что попросту не обратила на этот момент внимания, быстро работая ножами. Рану же почистить следовало!
        А вот когда закончила и затянула совсем не аккуратный узелок, встретила внимательный взгляд и… завизжала, бросившись наутек. Вроде особо трусливой никогда не была, так что же случилось? Отбежав на приличное расстояние, я с осторожностью наблюдала, как парень поднимается. Осмотревшись по сторонам, незнакомец уставился именно на то дерево, за которым спряталась я, но ничего не сделал. Постояв так с минуту, он наклонился и принялся осторожно напяливать, стянутую мной в самом начале рубашку. Как это не удивительно, но размер у него оказался подходящим, мне-то она разве что в коленках не путалась.
        Эльф же продолжал одеваться, более не поворачиваясь в мою сторону. За рубашкой последовало вооружение, за пристегиванием и привязыванием которого я наблюдала уже с большим интересом. После того как последний узелок был завязан, раненый потянулся и все так же не обращая на меня внимания направился к воде. Решив, что он, по всей видимости, не опасен, я вышла из-за дерева и медленно направилась в ту же сторону, с намерением забрать мешок и отправляться дальше. Но стоило мне подойти к поклаже, как незнакомец оказался рядом, резво схватив меня за руку.
        От неожиданности я пискнула и села на жо… мягкое место, то есть. Он же выпустил мое плечо и, расставив ноги, посмотрел с такой брезгливостью, словно я не спасла ему только что жизнь, а навязалась ее испортить. Желания общаться с ним у меня не было, а потому, я сначала перевернулась на коленки, потом немного отползя, начала подниматься на ноги, и в этот момент почувствовала, как кто-то грубо схватил меня за талию и, вздернув вверх, поставил на тропинку. Глаза поднимать совершенно не хотелось, кто это был, я и так знала, а вот стыд, от собственных глупостей (сколько же я их наделала?!) грозил выплеснуться наружу.
        - Кто ты? - В первый момент при звуках несколько хрипловатого голоса я даже не поверила, что это эльф.
        - Ты говоришь? - Словами подтвердила я свою репутацию полной дуры.
        - Я спросил: кто ты?
        - Меня зовут Шелли, я не знаю, кто я, - посвящать его в подробности смысла не имеет. - А ты кто?
        - Я - эльф! - Гордо вскинув голову, заявил мужчина, вызвав мой скептический взгляд.
        - Это я и так поняла. У эльфов же есть имена?
        - Да ты… - зашипел он, но потом передумал и ненадолго замолчал. - Меня зовут Райлианитирэль Авайларанталь. Ты спасла мне жизнь и имеешь право на ответный шаг с моей стороны, - мне стало так тепло на душе, так вот какие порядки в этом мире. - Хотя и вряд ли стоишь моих усилий…
        Вот тут я и поняла, что не все о высокомерности эльфов и их презрительном отношении к «низшим» расам всего лишь сказки. Честно говоря, стало настолько обидно, что я с трудом сдержала гнев, прошипев:
        - Мне этого не нужно. Я не ради наживы тебя спасала, просто жалко стало, так что можешь быть свободен, - развернувшись и гордо выпрямившись, я направилась по тропинке в сторону дороги. - Кстати, - решила подколоть его напоследок, - тебе очень идет МОЯ рубашка!
        Какое-то время ничего не происходило, потом я услышала шорох и почувствовала дуновение ветерка, от промелькнувшего мимо эльфа. Уже обогнав меня, он вдруг остановился, сунул мне в руки мой мешок, а свой закинул на плечо. Интересненько! Сколько там ходила, а мешка около него не видела. И откуда только взялся?
        Так мы и отправились дальше, Райли впереди, а я за ним. Честно говоря, мне было одиноко и как-то очень грустно, но ему не было никакого дела, а в те редкие моменты, когда эльф, все же, обращал на меня внимание, мне становилось еще и обидно до слез, поскольку кроме ранящих душу выпадов, типа «что ты как корова?» или «смотри куда прешь!», он похоже никаких тем придумать не мог. В общем, дальнейший путь нравился мне все меньше и меньше, даже не смотря на появление компании… скорее благодаря ей.
        И что спрашивается меня толкнуло его спасать? Неужели замуж захотелось? А все это проклятое пророчество!
        Глава 2
        Который день мы шли по этой «дороге», которая в моем понимании называлась тропой. Первое время я еще надеялась, что мой эльф привыкнет, перестанет коситься на меня как на досадное недоразумение и проявит хоть какую-то теплоту, но время шло, а ничего не менялось. За все эти дни он сказал мне едва ли несколько слов и те были не особо приятными.
        Во-первых, в первый же день, он отлучился в лес, передав мне мешок и махнув рукой дальше по тропинке, на что я лишь кивнула, а сам исчез в зарослях. Рана, похоже, совсем его не беспокоила. Оставшись одна, я даже несколько расслабилась, и зашагала вперед с удвоенной энергией. Когда мой спутник, наконец, появился, таща с собой подстреленного звездочкой зверя непонятной наружности, я как-то не сразу сообразила, зачем он мне его протягивает. Когда же до меня дошло, что, по его мнению, поскольку я женщина, то и готовить просто обязана, то мне стало совсем не до шуток.
        Готовить я не умела в принципе, о чем и заявила со всей искренностью, вот только вместо сочувствия получила презрительный взгляд и одно единственное непонятное слово «Gerenta». Обидно оно конечно, только вот в тот момент он был прав, и я была с ним полностью согласна. Ну, ведь женщина же я, в конце концов, а вот поварешку в руках держать совсем никак!
        Во-вторых, буквально на следующем привале, который пришелся на вечер, я запнулась и таки упала прямо в огромную грязную лужу. Что поделать, я чисто городской житель и путешествие по подобным «джунглям» явно не для меня. Естественно на этот раз презрительный взгляд, полный сарказма, меня разозлил, и я выдала почти все известные ругательства, пока вылезала из жижы. Делать, правда, было нечего, поскольку речки поблизости не наблюдалось, значит, буду шагать в том, что есть… Точнее спать, поскольку уже почти ночь.
        На следующий день, я вела себя тихо и осторожно, не привлекая внимания спутника. Райли же, которому и так было на меня наплевать, похоже окончательно самоустранился, мелькая где-то впереди. Сколько не старалась я его догнать или идти рядом, не говоря уже о заговорить, все мои попытки терпели полный крах, разбиваясь о его равнодушие. Постепенно мне все это надоело, я решила оставить эльфа и идти самостоятельно, что неожиданно вызвало недовольство сопровождающего.
        Догнав спутника, я пристроилась рядом, выравнивая дыхание после бега и кое-как подстраиваясь под его широкий шаг.
        - Райли, - я дернула эльфа за рукав колета, оказавшегося в мешке и напяленного тем на себя поверх моей рубашки. - Я подумала и решила, что нам лучше идти отдельно друг от друга. Тем более, что до ближайшего города всего три дня.
        - Нет, - м-да… многословием он не страдает.
        - Я тебя не спрашиваю, - а вот я уже и закипать начала, - а ставлю в известность.
        - Нет, - повторил он, на этот раз, остановившись и глядя на меня сверху вниз, а выше он был на целую голову.
        - Что «нет»? Зачем я тебе нужна, думаешь, не понимаю, что являюсь скорее грузом, чем спутницей? Ты бы уже давно до города дошагал, если бы один был.
        - Нет, - снова повторил эльф, а я окончательно не выдержала.
        - Тогда объясни мне, зачем ты меня тащишь? Ты же даже не знаешь, куда я иду!
        - В город, - он пожал плечами, словно такого вопроса и не возникало. - Ты спасла мне жизнь, и я должен вернуть долг, а в долгу быть не люблю. - Он задумался. - И потом, ты - человек. - Последнее слово он выплюнул, как какое-то ругательство.
        - Да, - я вздернула подбородок, - ты прав, я - человек!
        А потом развернулась и бросилась прочь, в заросли, жалея, что вообще начала этот разговор, поскольку теперь остаться рядом с эльфом, в которого прочно втрескалась (или убедила себя в этом, благо времени на раздумья хватало), не представлялось возможным, не позволит гордость. Никогда не думала, что настолько бесхарактерна, что позволю какому-то грубияну влезть себе в душу? А вот оказалось - истинная блондинка!
        Бежать по лесу было сложно, а остановившись, прислушалась к окружающему. Вокруг было тихо. Правильно, зачем ему идти за мной? Станет страшно, сама вернусь. Да и вообще куда денусь-то? Я, молча повернулась, и пошла вперед, смотря невидящим взором себе под ноги, о чем не преминула пожалеть, споткнувшись, но устояв. Посмотрев со странной горечью, на съежившийся под моим взглядом корень, я сжалилась и коснулась его рукой, передавая немного своей жизненной силы. Странно, это был первый раз, когда я чувствовала свою силу, могла ею управлять и главное интуитивно знала, как это сделать. Но от этого почему-то совершенно не ощущала удовлетворения.
        Корень под рукой меж тем ожил, набрал немного в объеме, дерево словно раздалось вширь, удобно поднырнув под мою напряженную спину, а ветка, что только недавно была сухой и корявой, гибко изогнулась, коснувшись моей щеки. Я не смогла удержать прорвавшуюся сквозь боль улыбку, правда она получилась кривой на один бок, но это ведь ничего? На душе не стало легче, просто проявление сочувствия тронуло сердце и стало не так одиноко.
        Я все же приняла любезное приглашение и откинулась на шершавый ствол, прижавшись к нему лицом и попросив дерево огородить меня от чьего-либо внимания. То согласно зашелестело листвой и моментально изобразило что-то вроде шалаша, со мной в центре. Позже мне никак не удавалось вспомнить, что же подействовало на подсознание усыпляющее, но уже через минуту я спала сном младенца, а дерево бережно и заботливо укрывало меня не только от внимания, но и от ветра.
        Просыпалась я медленно, сначала томно потягиваясь и лишь потом открывая глаза. Поселившаяся внутри легкость, словно второе дыхание согревала душу. Первые несколько минут я просто смотрела перед собой на переплетение ветвей и лишь потом, услышала какой-то шорох с обратной стороны естественной заросли. Меня видимо кто-то искал. Хотя, что это я? Неужели не знаю кто именно? Вот только зачем? Я же не нужна ему, это видно не вооруженным взглядом!
        Правда, у него есть задание, которое просто обязан выполнить. И как я могла забыть о такой «мелочи»? Вернее о таком стимуле!
        Но все же… Что-то говорило мне, что обида пройдет и все изменится к лучшему. Почему же так горько?
        Я встала и потянулась всем телом, почувствовав, как отдохнувшее тело медленно возвращается в норму. Потом постояла некоторое время, прислушиваясь к шорохам по ту сторону стенки шалаша, и, ничего не услышав, решила покинуть гостеприимный кров. Но прежде чем уйти, я прислонилась лбом к здоровому стволу и попросила его благословить меня.
        Честно говоря, не знаю, как живут в этом мире? По каким законам? Какова мораль? Слишком мало я еще видела, а единственное существо, которое хотя бы обратило в мою сторону свой взор - эльф с непомерной гордостью. А в моем мире все было не так. У нас считалось в норме вещей благословлять. Например, уходя утром на работу (или в школу) родители всегда благословляли своих детей. При каких-то значимых событиях в жизни обычно посещали церкви или часовни, для получения более… квалифицированного благословления. В общем, это было одним из самых распространенных обрядов.
        А тут? Едва появившись в этом мире, я поняла, что, в общем-то, никому не нужна, являюсь скорее нахлебницей, да и особого дара у меня нет, а значит никогда и не будет! Кто же знал, что дар даст-таки о себе знать несколько дней спустя? Честно говоря, я и сама не хотела его иметь, ведь любой дар - это проклятье, смотря с какой стороны посмотреть.
        Это дерево приняло меня, обогрело и разделило грусть, даже не смотря на мое не слишком вежливое поведение в начале. И тогда я решилась, а почему бы и нет? Скорее интуитивно, чем намеренно, я прижала лоб к шероховатой коре, наслаждаясь ее прохладой, и зашептала.

«Прошу тебя не прогоняй, благослови меня на дальнейший путь, мне жаль покидать тебя, но я не могу остаться. Ты понимаешь?»

«Конечно, а почему нет?», - раздалось у меня в голове, а из ствола выглянула симпатичная мордашка молоденькой девушки, - «Ты спасла мне жизнь, да и не только мне, поскольку эта просека - мой ареал. А вот это дерево - мое жилище. Скажи, а почему ты выбрала именно это дерево?»
        Мордашка с любопытством и непосредственностью уставилась на меня, а я никак не могла закрыть рот от шока. В конце концов, справившись с собой, я пожала плечами и потянулась рукой, чтобы коснуться плеча незнакомки.

«Ой», - раздалось в голове, - «не нужно меня трогать! Ты что никогда дриад не видела?»

«Не-а», - мне показалось или она тоже открыла от удивления рот?

«Странно, впервые вижу мага, который не видел дриаду! Странная ты какая-то!»

«Понимаешь», - решила объяснить я, а если точнее, то подумать, - «я из другого мира, а у нас нет представителей твоей расы. А насчет выбора дерева… не знаю, как-то так само получилось».

«Само говоришь?», - девушка прищурилась, - «а вот моя учительница говорит, что само не происходит ничего, поскольку у каждого действия есть причины и следствия».

«Ну, может и так, только мне они не известны. Скажи, а как тебя зовут?»

«Хи-хи…», - рассмеялась девушка, - «вот теперь я верю, что ты из другого мира! Кто же спрашивает у разумного его имя?».

«А что-то не так?», - растерялась я, - «Имя есть у всего или у вас иначе?»

«У нас тоже есть. Просто… тот, кто знает имя - владеет частичкой души. Понимаешь?»

«Нет», - честно помотала я головой.

«Ну как тебе объяснить?», - девушка осмотрелась и выскользнула из дерева целиком, оказавшись на голову ниже меня. - «Все сущее обладает именем. Имя - оружие контроля. Понимаешь?», - она так мило сморщила носик и с надеждой посмотрела мне в глаза, что я просто не смогла поступить иначе и кивнула. - «Вот и отлично! Теперь ты понимаешь, что если я назову себя, то практически дам тебе власть над собой? Поэтому истинное имя всегда скрывают!»

«Да, но ведь можно назвать не истинное?»

«Можно. Только тогда говорят не „имя“, а „нами'“».

«То есть мне нужно было спросить твое „нами'“?»

«Да. И знаешь, лучше не спрашивай про имя среди других разумных - могут и убить».

«А у дриад можно? Между собой у вас тоже есть секреты?»

«Дриад в мире не так уж и много, поэтому у нас все проще. На каждое дерево нас не хватает, поэтому все леса разбиты на ареалы, которые закрепляются за определенным моим сородичем, ну как собственность. Стоит окончить обучение и все, ты уже хозяйка своего места, вот как я тут».

«А ты окончила обучение?», - я недоверчиво посмотрела на подростка.

«Ну, да, три месяца назад», - девушка тяжело вздохнула. - «Я, видишь ли, не самой лучшей ученицей была, так что сама понимаешь, распределили меня не ахти. Но дело даже не в этом, а в том, что как хозяйка я оказалась не состоятельной. Вон как свою просеку запустила! И это всего за три месяца!»

«Да не переживай ты так, все будет нормально, ты же еще очень молода, всему научишься!»

«Мне бы твою уверенность!», - девушка вновь тяжело вздохнула, покачивая головой. -
«Слушай, а у меня идея есть! Ты согласна?»

«На что? Может, ты сначала расскажешь, в чем она заключается?», - насторожилась я.

«Да так, сущие пустяки! Понимаешь, чтобы поддерживать мой участок в порядке, мне нужна сила, а своей, увы, нет. Вот я и подумала, давай ты разделишь со мной мои обязанности?»

«Разделить с тобой? Но… я не понимаю», - что-то совсем запутала меня эта зеленоволосая малявка.

«Говорю же - все очень просто. Мы с тобой обмениваемся именами и все, договор заключен. От тебя ничего не нужно будет, просто помнить о своем ареале и появляться тут время от времени, а лес уже сам возьмет силы, сколько ему нужно. Ну как?»

«А расстояние?», - идея меня не слишком вдохновила.

«А что расстояние? Лес - это ведь один народ, так что, где бы ты не была, деревья возьмут у тебя сил и переправят мне сюда, а я уж тут разберусь. Ну, соглашайся, давай. Пожалуйста…»
        Не знаю, может я и дура, но отказать единственному возможному другу в этом мире, я не могла. К тому же, по словам девушки, мне лично это почти ничего стоить не будет, а ей я улучшу жизнь. Да и вообще, если задуматься, что держит меня в этом мире? Домой, где все еще более сложно, совершенно не хочется. А тут? Не знаю, но пока мне тут интересно, а так будет дом или что-то вроде, короче говоря, место, куда можно вернуться. Пожевав губу и посмотрев еще раз в ярко желтые глаза друиды, я согласно кивнула.

«Ты, правда, согласна? А не передумаешь?», - вдруг струсила моя будущая подельница.

«Нет, не передумаю. Только ты мне вот что скажи, у вас такое и раньше бывало? Нам ведь ничего не будет за своеволие?»

«Ну, не знаю…», - протянула собеседница, - «Мне как-то все равно, они меня тут бросили, чтобы я к взрослой жизни привыкала, да сама училась проблемы решать, вот я и решаю!»

«Хорошо», - улыбнулась я и уже вслух представилась, протягивая руку. - Меня зовут Шелли, а тебя?
        - Я - Дереелла. Я не привыкла к устной речи, знаешь, это так сложно произносить слова.
        - Сложно, - удивилась я, - почему?
        - Ну, - девушка виновато посмотрела на меня, - я не ходила на уроки дикции в училище, было лень рано вставать, а они как назло всегда с утра.
        - А, - протянула я, стараясь сдержать улыбку. В конце концов, кто из нас не поступал также, пока учился?
        - Слушай, Шелли, - вдруг перевела разговор новоявленная подруга, - а кто это там бродит уже который час? Этот эльф постоянно меня дергает, только ты просила тебя спрятать…
        - Ой! - Вспомнила я о Райли. - И что много раз проходил.
        - Да раз пять. Видимо сильный он следопыт, все время сюда тянет. Твой, да?
        - Да не то чтобы… Скорее спутник временный, он меня в одно место доставить взялся, а я вот взяла и пропала, - стервозная улыбка на лице, наверное, показала мою далеко не ангельскую сущность. - Ладно, пойду я, наверное, а то он ведь беспокоится. Увидимся еще, - я махнула рукой и напоследок обернулась к уже наполовину исчезнувшей в дереве подруге. - А что этот лес теперь и мой? Наполовину…
        - Угу, кстати, - Дери шлепнула себя по лбу, - подойди, а? - Я приблизилась и ее холодные ручки быстро нацепили мне какой-то кулончик, снятый с шеи девушки. - Это знак, тебя теперь все деревья слушаться будут, поскольку ты теперь одна из нас.
        - А еще через него энергия к тебе течет, - кивнула головой я, а девушка покраснела.
        - Прости, а как ты догадалась?
        - Поток чувствую, - пояснила я, скорее догадавшись, и улыбнулась, - ладно тебе, не переживай, я пошла?
        - Иди, а я тебя провожу немного и назад.
        - Спасибо тебе, Дери.
        - Это тебе спасибо, Шелли, я навек перед тобой в долгу!
        Дриада окончательно растворилась в своем пристанище, лишь шелестнув листвой и поддав ускорение сзади одной из ветвей.
        Я шла на поляну, ведомая своей новой компаньонкой-подругой, и поражалась, как может измениться жизнь всего за пару часов. Еще утром я была одинока и обижена на весь свет, а теперь… Я остановилась за небольшими зарослями кустарников, решаясь выйти, потом махнула рукой, ну не убьет же он меня, в конце концов, и вышла на небольшую уютную полянку, где весело потрескивал костерок из сухих веток, валявшихся вокруг в избытке.
        Рядом с костром я заметила фигуру эльфа, пристально всматривающегося в меня. Все верно, эльфы ведь дети природы, он и должен был почувствовать мое приближение. Вот только что дальше? Не буду же я всю ночь стоять тут, значит, пора двигаться к нему.
        - Привет, - улыбнулась я, присаживаясь напротив и не обращая внимания на хмурое молчание.
        Рассмотрев и, видимо, убедившись, что со мной все в порядке, проводник успокоился и вернулся к своим обычным занятиям, то есть полному игнорированию меня. Посидев для приличия немного, я встала, одернула тонкую рубашку, в которой было довольно зябко в свете приближающейся ночи, и спросила напоследок.
        - Ты ничего не хочешь спросить?
        - Нет, - буркнул «собеседник» и отвернулся.
        - Хорошо, - кивнула я, - тогда я найду себе место для сна.
        Он мне даже не ответил, лишь кивнул в знак согласия, так и не обернувшись. Это больно, но даже к боли привыкают, так чем я хуже?
        Глава 3
        Утро не было неожиданным, скорее долгожданным, поскольку я окончательно замерзла. Спать на земле, пусть Дери и постаралась укутать меня потеплее в ветвях и листве, но все же… Подпрыгнув с первыми лучами солнца, я посмотрела на спутника, тоже встающего со своей лежанки.
        Эльф был красив, что я и так уже знала. И угораздило же влюбиться! Да еще и в кого?! Поморщившись, я все же не смогла отвести взгляда от стройного гибкого тела, словно зовущего прижаться. Чуть худощавая фигура, тонкая талия, почти как у меня, высокий рост, на голову выше, при условии, что я не маленькая. Светлые волосы, точной длины конечно не видно, заплетены хитрющей косой, но думаю ниже, хм… копчика в общем. Тонкие черты лица, абсолютно правильные линии, чуть раскосые глаза, пухлые губы, а главное, длинные уши с заостренными кончиками. В общем, все как в фэнтезийных книжках, которые я проглатывала пачками. Такое ощущение, что именно с него образ и писали!
        Хотя нет, есть одно отличие, которое не сразу бросается в глаза, но все же, вполне очевидно. Во всех книжках цвет глаз этой расы описывается, как от светло голубого до насыщенно зеленого. У этого же представителя глаза были абсолютно черными. Откуда бы это?
        Тем временем вставать было нужно. Я быстренько поднялась, в который раз поражаясь отсутствию усталости, ласково погладила ствол дерева, под которым спала, заметив странный взгляд, брошенный в мою сторону Райли, и рассмеялась над довольно звонко мурлыкнувшим дубом. Потом открыла свой мешок, решив, пока эльф собирается, все-таки рассмотреть «подарки». Смотреть было не на что. В мешке оказалась расческа, сделанная из грубо обработанного камня, импровизированное «мыло», которым пользоваться уже доводилось, пустая фляжка из-под вина, последние капли которого были потрачены на неблагодарного эльфа и какая-то палка, которая была завернута в два слоя ткани.
        Осмотрев ничем не примечательную вещицу, я осторожно засунула ее на самое дно, решив, что раз весит немного, так и место не пролежит, и откинулась спиной на дерево.
        - Дери, - зашептала я, следя за неторопливыми перемещениями Райли по лагерю, - мы сейчас уходим, так что возьми столько силы, сколько тебе нужно, вдруг пригодится.
        - Спасибо тебе, Шелли, ты не представляешь как я рада такой подруге!
        - Я тоже, - теперь на моих губах заиграла теплая улыбка, опять же не укрывшаяся от спутника, - я тоже…
        Какой же он все-таки красавчик, - с тоской подумала я, вновь шагая по лесу. Ну не везет мне в любви и все тут! Сколько раз себе говорила, что нужно выбирать не глазами, а сердцем и все равно… опять тем же местом на те же грабли!
        Потерев то самое место чуть пониже спины, поскольку оно явственно заболело, видимо почувствовав остроту, я прибавила шагу, стремясь поскорее догнать спутника, который, не отвлекаясь на посторонние мысли, и что самое обидное не оглядываясь, продвигался вперед. Интересно, а его вообще волнует, что со мной? Как я тут ноги переставляю, и не потерялась ли где? Похоже, что нет!
        Решив не испытывать судьбу, а то с моим везением в последнее время точно потеряюсь уже по настоящему, я бегом бросилась по дороге, заметив, что эльф как раз скрылся за поворотом. Не ожидая никакой подлянки с его стороны, я, едва выскочив из-за разлапистой ели, прикрывающей развилку, всем весом налетела на спутника, остановившегося в расслабленной позе напротив десятка мужчин не самой приятной наружности. Может быть, и не следовало этого делать, но я, выглянув из-за спины Райли, принялась изучать незнакомцев. Интересно же! Любопытство и так всегда было моей второй натурой, а тут новый мир!
        В общем, пока я, раскрыв рот, внимала следующей картине. Прямо за елью, которая надежно укрывала бандитов от посторонних глаз, была устроена самая настоящая западня. Вот только у меня почему-то сложилось стойкое чувство, что для моего эльфа она не была тайной. По бокам на деревьях примостились арбалетчики, человека четыре, точно определить у меня не вышло, все же кругом зеленое… Прямо перед нами предстало еще четверо, как я уже упоминала. Ну и еще двоих я держала в уме, про запас как говорится, чтобы не расслабляться. Одеты все они были в какое-то подобие придворного наряда века эдак шестнадцатого. То есть белые (некогда) сорочки с рюшечками, панталоны (или галифе, фиг его знает!), расширяющиеся на бедрах и кожаные пояса с оружием (прям как у пиратов, блин!). В общем, кроме огромного количества оборочек меня ничего больше не удивило, да и этот факт, скорее рассмешил. Отчего, фыркнув, я уткнулась в спину спутника, чтобы не рассмеяться открыто.
        - Так, так, так, - дребезжащий тоненький голосок в моем понимании ни как не соответствовал грозному разбойнику, что лишь расширило мою улыбку, растянув до ушей. - И кто это тут у нас? Ну, надо же, сколько дней без баб, а тут на тебе, сразу две!
        Райли даже не шелохнулся в ответ на оскорбление, хотя, что это я? Честно говоря, подобное поведение с его стороны я и ожидала, не ожидала же я немного другого. Например, того, что один из неучтенных мною разбойников (то есть из тех двоих, что были у меня про запас) подойдя сзади, резко дернул меня за руку, пытаясь оторвать от эльфа. Ничуть не бывало! Едва сообразив, что к чему, я подняла ногу и заехала ему… нет, не туда, куда вы подумали, это было бы глупо, если учитывать подобие кольчуги, надетое на рубашку и простирающееся практически до колен. А заехала я ему ногой в подбородок, отчего он глухо цокнув челюстью, взвыл на весь лес и принялся кататься по земле, матерясь на странно знакомом наречии.
        Приподняв брови и какое-то время послушав пространные рассуждения на тему «как я счастлив, что тебя встретил», я переключилась на происходящее, что было не так-то просто от душившего меня смеха. Хотя, стоило перевести взгляд на остальных бандитов, как смех застрял в горле мешая дышать. Оказывается, пока я развлекалась, прислушиваясь, мой эльф уже вовсю дрался с оставшимися бандитами, которых на него одного, на мой взгляд, было многовато. При этом он держался так, что я оставалась за его спиной, и никто в меня попасть не мог, потому и была так долго не в курсе происходящего. Но вот звук столкновения стали со сталью-то я должна была расслышать. Это же такой лязг!
        А, ладно, потом разберусь. Что-то сильно на моего эльфа навалились, вон уже ко мне теснят, скоро совсем зажмут.
        Выждав небольшой период затишья, когда четверо оставшихся в живых бандитов, планомерно пытавшихся добить моего защитника, в данный момент переводили дыхание в сторонке (жаль не долго!), я подошла к Райли. Обхватив его за талию и буквально прижавшись (ну что поделать, иначе просто не доставала), засунула руки ему под сюртук и, нащупав необходимое, резко отбежала подальше. Любое затишье длится не долго, вот и на этот раз, я едва успела оставить замершего столбом эльфа, с судорожно сжатыми губами и ехидно усмехнуться, что он так и не понял причин моей нежности.
        Впрочем, успокаивало то, что бандиты этих самых причин тоже не поняли, а потому и к обороне от моей скромной персоны готовы не были. Видимо, слишком замешкавшись (или все еще не в себе от удивления?) Райли чуть не пропустил удар и был вынужден резко наклониться, пропуская выпад главаря над собой. В это время другой член шайки обошел его сзади, готовясь нанести удар в спину. Ну, уж нет, такого я допустить никак не могла. Этот эльф мой и только мой!
        Выхватив один из стыренных кинжалов (они были несколько больше метательных ножичков, к которым я привыкла), я примерилась к весу, подстраиваясь под него и (была ни была) запустила в бесчестного убийцу, что бьет со спины. Останавливаться на достигнутом не в моих правилах, а потому вслед за первым в полет отправились и остальные три ножа, лишь один из которых не нашел цели. Убивать мне не приходилось, честно говоря, этого я боялась, так что целью выбирала в основном конечности, ну и в момент спешки - живот.
        Первый бандит, получивший кинжальчик чуть выше пупка, тут же кулем свалился на землю, не издав ни звука. Вот черт, неужели убила? Думать об этом до окончания метания было некогда, а вот после… Замерев с открытом в немом ужасе ртом, я наблюдала, как мой эльф быстро разделался с остальными подстреленными мной. Одного, которому я попала в ногу, он просто проткнул мечом. Второму, который увернулся, снял с плеч голову. И лишь третьего, главаря, которому кинжал проткнул правую руку, заставив выпустить меч, оставил в живых, просто опрокинув на землю и приказав не шевелиться.
        Я же настороженно смотрела по сторонам пытаясь осмыслить лишь одну мысль - я убила человека! Нет, он конечно же был порядочным дер… то есть разбойником, но все равно так нельзя! А мой защитник тем временем, содрав с одного из мертвецов ремень, шустро скручивал пленнику руки. Потом прошелся по полю боя, собирая оружие, в том числе и пущенные мной кинжалы, остановившись напротив меня. Смотреть ему в глаза я не могла, так что сделала вид, что и не замечаю.
        Вернее, я собиралась сделать вид… До того как получила пощечину. Очнувшись, я чисто автоматически со всей силы наступила обидчику на ногу, а когда он, ойкнув, стал наклоняться, заехала локтем в подбородок. Наверное, мне не стоило этого делать, вот только, как известно, мудрая мысля приходит опосля. Так что, мне оставалось только с обреченным видом наблюдать, как мой эльф сначала, отскочив назад, трясет головой, а потом надвигается на меня.
        Ожидая, что мне сейчас не поздоровится, я зажмурилась на приближающегося Райли и не предпринимала попыток сбежать. Он все равно быстрее, сколько раз уже доказал, так стоит ли вырученная секунда потраченных усилий? Но мои ожидания, как это ни странно, не подтвердились. Подойдя ко мне вплотную, он просто начал расстегивать свой колет, что вызвало шок теперь уже у меня.
        Развязав последнюю веревочку и расстегнув ремень заплечных ножен, он остался в одной рубашке, позволяя хорошенько рассмотреть свою амуницию, на берегу я оказывается не все видела. У меня просто глаза на лоб полезли при виде такого количества оружия, постоянно носимого под одеждой. Неужели ему удобно быть новогодней елкой? Да к тому же, ведь пораниться можно дважды два или он йог какой-нибудь? Тем временем очередь дошла до ремешков, крепящих пояс для метательных ножей. Отстегнув его, Райли наклонился и распихал по местам позаимствованные мной, потом рассмотрел вещичку разве что ни на свет, покосился на спокойно замершую меня и подошел поближе.
        Похоже, я действительно дура, поскольку поняла намерения спутника, только когда на мне уже был застегнут первый ремень. Дело шло быстро, и вскоре я привыкала к обновке, приспосабливаясь к немалому весу, который теперь предстояло тащить на себе. Райли не только пояс мне отдал, он подтянул все крепления строго по фигуре (признаться, у меня аж дыхание перехватывало, пока он с ними возился), потом поднял свой колет и без разговоров натянул его сверху, вновь взявшись за веревочки.
        Когда эльф отошел в сторонку и скептически осмотрел полученный результат, я только-только перевела дух, решившись отмереть и немного пройтись. За последними событиями (скорее всего с перепугу) я совершенно забыла о содеянном, но стоило только сделать несколько шагов по полянке и наткнуться взглядом на тело поверженного врага, как я вновь впала в ступор не в силах отвести глаз.
        Отвлек меня резкий рывок в сторону и толчок придавший ускорение в сторону дороги. Мне почему-то стало так обидно, что я аж даже чуть не разревелась. Я ему кто, чтоб со мной так обращаться? Ни слова от него не дождешься! Я вон, за время пока нахожусь рядом, совсем говорить разучилась, а ему хоть бы хны, даже не замечает. Спина Райли возвышалась впереди, поскольку меня он как обычно обогнал, а сзади, следом за ним, на веревочке бежал повязанный разбойник. Я же степенно шла, глотая пыль от сапог спутника, и раздумывала над несправедливостью жизни.
        Вот так живешь всю жизнь, мечтаешь, что в один прекрасный день окажешься в сказке (или другом мире, какая разница?), а потом бац… и ты уже там! Вот только там все та же жизнь (если не хуже), те же проблемы (отягощенные твоим полным невежеством), те же люди (точнее нелюди тоже встречаются, но это не столь важно), а главное - та же полная жо… то есть приключенческая история в которую вляпываются не слишком умные блондинки.
        Да, я блондинка, причем натуральная, а не крашенная, как те курицы, которых последнее время развелось просто пруд пруди. Правда, кроме цвета, в моих лохмах больше ничего выделяющегося нет. Вроде и много, да только про такие говорят «три волосины в пять рядов», торчат во все стороны, лезут в рот и глаза, да и вообще, похоже, легче воздуха.
        Идеально белый цвет кожи мне достался в наследство и не скажу что я ему так уж рада. Пусть это и считается аристократичным, вот только удовольствия мало всю жизнь быть похожей на вампира, а главное, даже загореть и то не получается, солнце просто не берет.
        Лицо у меня самое обычное, каких тысячи. Прямой нос, немного толстоват к кончику, обычный разрез глаз, уменьшающийся по настроению (когда злюсь, становлюсь китайцем), тонкие светлые брови, светлые же ресницы, которых почти не видать, по всей видимости, из-за цвета. Среднего размера рот похвастаться какими-то особенно привлекательными губами не может, так что, я самая настоящая заурядная девчонка. Единственное, что сама я всегда относила к достоинствам, это цвет глаз. В зависимости от настроения или тона одежды, они меняются от светло голубого до темно серого. Хотя, в этом я тоже далеко не оригинал, лично встречала таких сколько угодно.
        С мозгами тоже вышла проблема. Нет, я, наверное, все же поумнее той блондинки, о которой куча анекдотов ходит, хотя порой и сама считаю, что ненамного. А особенно если учитывать мечтательность и просто-таки непреодолимую тягу к приключениям на одно место, то и вообще та еще картина вырисовывается.
        Зато фигура вроде бы и ничего. Талия очень даже заметна, рост где-то метр семьдесят три, по крайней мере в одиннадцатом классе на медосмотре так записали, размер обуви совсем мужской, то есть огромный. Угу, но я не жалуюсь, внимание-то почему-то всегда начинается с груди, а она у меня аж четвертого размера, в общем, хоть что-то да удалось. Только мешает иногда, да еще не известно, как на такую мою достопримечательность население местное реагировать начнет, еще получу кучу
«лестных» предложений за просто так… Ведь средневековье все-таки, а в книгах именно так и пишут…
        В общем, в своем мире принца я так и не нашла, а с тех пор, как получила то памятное пророчество и увлеклась фэнтези, так просто загорелась идеей попасть в другой мир. Чего только для этого не делала. И на сборища ролевиков ходила, и эльфийский учила (представляете, даже учебник по нему купила!), и в тайгу на экспедицию как-то раз пристроилась, правда не удачно, оказалось это просто турпоход, хотя, мне понравилось, там красиво было. Потом стала таскаться по библиотекам и изучать научную литературу, даже молиться пробовала, да все никак, а тут бамс… и вот!
        Но самое главное мое увлечение, которое к слову и пригодилось - это метание ножей. У меня даже свой набор дома имелся, с которым я могла часами наслаждаться. Сделанные на заказ у местного плотника-алкоголика мишени, были расставлены практически по всей даче, и перемещаясь между ними я постоянно тренировалась. Причем тренировки эти не бросила даже когда оставила бесплодные мечты о параллельном мире. Вот так!
        Запнувшись о камень, я резко выругалась, чуть не клюнув носом прямиком в хорошо просохшую грязь. Ух ты, оказывается оба моих спутника остановились и с интересом посматривают на меня, видимо ожидая продолжения. А вот фиг вам! С гордым видом задрав подбородок, я прошествовала мимо, краем уха уловив шевеление за спиной, когда спутники двинулись следом.
        Следующие пару часов мы шагали все по той же «дороге», которую я бы даже тропинкой с трудом назвала, ровно до тех пор, пока Райли не достало нудное поскуливание пленника. На одной довольно удачной полянке, он скомандовал всего одно слово
«Стой!», полагая, что этого вполне достаточно. С какой-то стороны, я уже настолько привыкла к подобной «общительности», что и не ожидала от него ничего другого, чего не скажешь о нашем госте, который так и норовил завести со мной милую беседу, не без моей помощи превратившуюся в непрестанный монолог.
        Стараясь не обращать внимания на болтуна, я подошла к мешку, который эльф скинул на землю, и принялась в нем копаться в поисках пищи. Сам хозяин бросил в мою сторону лишь один взгляд, потом развернулся и, прихватив котелок, направился куда-то в сторону. Я же, пожав плечами, продолжила раскопки. Мой мешок был пуст давно и безнадежно, так стоило ли переживать?
        Глава 4
        Ночь подкралась незаметно… хотя, не так уж и незаметно, просто я отвлеклась на дела и не обратила внимание на наступившую темень. Еще одна моя особенность, которую никак не могу разгадать. Что-то их слишком много накопилось, стоит, наверное, и задуматься…
        Во-первых, это выносливость. Никогда не страдала отсутствием усталости, скорее являясь патологической лентяйкой, а тут смотри-ка ты, без вопросов шагаю себе изо дня в день… Во-вторых, эти странные всплески магии и связь с природой. Откуда бы у чисто городского жителя, который, к слову, даже за грибами и то не ходит? В-третьих, способность полностью отключаться от происходящего. После долгих раздумий именно к такому выводу я пришла о событиях во время разборки с бандитами. Как еще объяснить то, что я умудрилась не слышать шума сражения? Ну, и, в-четвертых, я вижу в темноте. Нет, вы представляете?! Конечно, это может быть последствием все той же пресловутой магии, но ведь есть и варианты… а вдруг мне крови захочется?
        Резко поперхнувшись от подобных мыслей, я перевернулась на коленки и осмотрелась по сторонам, вновь вернувшись в реальность. Сидя на земле, прислонившись к дереву, я как обычно закачивала в него силу, ласково поглаживая ластившийся к руке корень. Райли видно не было, видимо на охоту отправился. Пленник же был привязан к какому-то колючему кусту и, наконец, замолк, предположительно уснув. Это хорошо, значит, никто не видел моих художеств. Поднявшись на ноги и отряхнув вымазанные в пыли и иголках коленки, я потянулась, что в последнее время делала постоянно (наверное, расту) и отправилась на поиски хоть чего-нибудь съестного, поскольку в мешке эльфа ничего подобного не оказалось.
        Отойдя примерно на сотню шагов, чтобы никто не увидел, я коснулась первой попавшейся ели и попросила ее проводить меня к какой-нибудь полянке с грибами или ягодами, дерево согласно зашелестело иголками и быстро протолкнуло меня мимо бережно отведенных веток. Дальше я шла, постоянно ощущая чуть ощутимые удары пониже спины, придающие мне ускорение в нужном направлении. Решив не зацикливаться на столь странном способе сопровождения, я просто старалась заметить приближение веток заранее и не подставлять под них свой з… то есть место для сидения.
        Полянка показалась очень быстро (или мне так показалось?), всего шагов через двести. И чего тут только не было! Кое-как собрав глаза в кучу, поскольку они так и норовили разбежаться, я присела прямо там, где стояла и принялась с усердием поглощать все, что попадалось. После того, как живот превратился в грушу, а одного взгляда на еду хватало, чтобы поморщиться (то есть часа через два), я призадумалась, стоит ли собрать спутникам? В дорогу для себя любимой я, конечно же, уже набрала, вот только даже по самым скромным подсчетам для двух мужиков этого будет мало. В конце концов, покривившись как от зубной боли, я все же сползла обратно на колени и принялась быстренько сбрасывать ягоды в огромный лист лопуха, совсем недавно венчающий вон тот стебель, кое-как мною отпиленный подаренными ножами.
        Сильно много собирать я естественно не стала, трезво рассудив, что один является бандитом, так зачем кормить висельника? А второй просто очень не приятный тип, который мне даже спасибо не скажет, так что… В общем, поднявшись на ноги и вновь отряхнув изрядно загрязненные штаны, которым последние несколько часов, впрочем, не принесли ничего нового, я тихонько насвистывая (чтоб впотьмах не прибили) направилась в лагерь.
        М-да… о том, что мое отсутствие замечено не будет, я похоже зря мечтала. Стоило мне выйти из-за той самой ели, что оказала помощь, как моя рука оказалась накрепко зажата в стальных ладонях эльфа, а его черные глаза, казалось, превратились в два непроглядных уголька в свете костра. Ох, что-то мне не нравится подобный кровожадный взгляд! А главное, что я сделала-то? Ну, отошла ненадолго, так что с того? Не он ли, не замечал меня в течение нескольких дней?
        - Аааай! - Издав подобный звук, я неуклюже дернулась, а потом и села на… многострадальную пятую точку, поскольку меня никто не держал. Похоже, это у меня в его присутствии входит в привычку.
        Окинув обидчика разъяренным взглядом, я подпрыгнула на ноги и принялась излагать ему свою точку зрения, не стесняясь при этом в выражениях.
        - Ты где была? - А спутник-то похоже не на шутку разозлился.
        - Гуляла! - Вздернув подбородок, я прошествовала мимо, вернее попыталась, поскольку была ухвачена за плечо и повернута назад. - Ну, что ты ко мне привязался?
        - Я спросил, - совершенно спокойно повторил собеседник, я же покосилась на него с опаской, - где ты была?
        - А я ответила, - мурлыкнула я, что в моем случае означало крайнюю степень бешенства, - что гуляла!
        Какое-то время мы просто стояли друг напротив друга, буравя лица глазами, а главное и не думая сдаваться. Первым не выдержал Райли. Резко повернувшись, он схватил меня за руку и потащил в лес, подальше от глаз и ушей разбойника, наблюдавшего всю сцену с крайним интересом.
        - Шелли, - остановившись, эльф посмотрел мне в глаза своим обычным черным взглядом, - я не праздно интересуюсь. Посмотри, - он махнул в сторону, куда я с интересом и уставилась.
        О, Боже! Ближайшие деревья были густо измазаны кровью, а на ветвях болтались… то есть я не уверена, конечно, но мне это очень не понравилось. Когда же я оглянулась на спутника и поняла, что именно он подумал, увидев все вот это, я реально растерялась. А я-то думала, что ему безразлична! Оказывается не до такой степени. Правда, степень эта выяснилась сразу после его следующей фразы.
        - Никуда не уходи, позволь мне для начала вернуть свой долг!
        - Долг! - Выкрикнула я. - Так вот что тебя беспокоит? Знаешь, я, кажется, уже один раз говорила, ну что ж, повторю еще раз - ты мне ничего НЕ ДОЛЖЕН! Я освобождаю тебя ото всех обязательств, можешь быть полностью свободен!
        Пролетев мимо несколько ошарашенного моей вспышкой эльфа, я добежала до поляны и, схватив мешок, не оглядываясь, помчалась дальше. Решив, что и сама прекрасно дойду, тем более, что до города остался день пути, а ночью я теперь вижу ничуть не хуже, чем днем.
        Слезы душили, грозя перейти в истерику. И что, спрашивается, так расстроилась? Хотя, все вполне объяснимо. Еще на Земле терпеть не могла быть чьей-то игрушкой, использовать меня - вредно для здоровья. Жаль, что это не все понимают. Тропинка тянулась вдаль, виляя, как и прежде между соснами, елями, кленами и еще кучей незнакомых деревьев (или это я не знаю их названий?), ноги совсем не устали и идти было легко. Постепенно слезы кончились, и внутри стало спокойно, только пусто, как будто потеряла что-то очень дорогое. Может быть, это была вера? Вера в исполнение пророчества…

* * *
        Я никогда не была пай-девочкой. Конечно, моя история может кого-нибудь зацепить за живое, вызвать острый приступ жалости, или, не дай бог, желание пустить слезу. Сразу предупреждаю, делать этого не стоит. Нет, не потому, что я такая смелая и сильная смогла всем отомстить и навести порядок, по вполне банальной причине - я этого не люблю. Видите ли, я очень эмоциональный человек и не могу выдержать чужих слез, сразу тянет присоединиться, а этого я тем более не люблю. Вот потому и не стоит меня злить!
        А насчет истории, что ж, наверное, пора ее поведать?
        Родилась я, как и все, полагаю, в обычной семье не среднестатистических граждан моей великой и свободной родины. У моего отца даже машина была, правда, ею являлся старый и абсолютно ржавый москвич, подаренный видимо в форме наказания затю тестем. Под этой-то машиной он и проводил не только дни, но и ночи. Мама плюнула на увлечение мужа, если и не поддерживая, то, по крайней мере, не вставляя палки в колеса. Я тоже пыталась помогать. Конечно, отец пытался меня гонять из гаража, садил на колени и объяснял, что девочка должна интересоваться куклами, а уж никак не устройством автомобиля изнутри. На мой вполне закономерный вопрос: «Почему?», отец столь же закономерно отвечал: «Потому что это игрушка для взрослых». Я и верила, но поскольку считала себя взрослой, то по мере сил играла.
        Все это я помню довольно смутно, мала была. А когда стала понимать чуть больше, было уже поздно…
        Однажды теплым летним вечерком мои родители, завезя меня к бабушке, единственной, кстати, живой родственнице обоих, отправились в театр, а заодно решили после представления заехать в ресторан и отметить восемь лет совместной жизни. Как выяснилось на следующее утро, в тот вечер я видела их последний раз живыми и счастливыми. Не верьте, когда вам говорят, что если не видел любимых людей в гробу, то для тебя они все еще живы, это не правда. На похороны меня не пустили, хотя рассказать о страшной аварии все же догадались. Бабушка, которая сразу постарела и посерела, потеряв единственного сына, рожденного очень поздно, пришла с этого мероприятия на автомате, и сразу погрузилось в какое-то подобие сна, в котором и прожила до самой смерти. Она, конечно, выполняла ежедневную рутину, вроде уборки, готовки, оплаты счетов и хождения по магазинам, но со мною ее, к сожалению, не было.
        Так я впервые попала на улицу. Не скажу, что адаптация к сорнякам бывшей тепличной девочки прошла гладко и без проблем, но как-то уж так получилось, что меня угораздило почти сразу влиться в банду малолетних беспризорников, с которыми я и дружу по сей день… М-да, вернее дружила, пока не… Но об этом позже!
        С ними я провела в тесном контакте почти три года, то есть до десяти лет отроду, собственно именно в день моего рождения и скончалась бабушка, видимо ее сердце, наконец, нашло покой. Помню, как рыдала придя домой и обнаружив в прихожей труп последнего дорого человека. В тот день я пообещала себе, что день моего рождения отныне табу, а жить нужно не в материальном мире, а где-то там, глубоко внутри, поскольку это самая лучшая защита от боли. Именно так и поступала.
        Потом был детдом, из которого меня выперли с такой вот формулировкой: «За систематическое неисполнение правил и предписаний, а также с невозможностью удержания в специализированном заведении». Кстати, несмотря на то, что в банде беспризорников я числилась, никаких противоправных действий не совершала отродясь, разве что посмеяться над прохожими на улице, или позлить милиционера с крыши сарая.
        А теперь представьте, мне пятнадцать и я абсолютно одна в небольшом, но все же, достаточно населенном городе, с развитой инфраструктурой и полным отсутствием трудоустройства для подростков. Вот тогда я и поняла, что такое «тяжело». Жить мне позволили в однокомнатной квартирке, оставшейся от родителей, бабушкину же, трехкомнатную и дачу в исторически удачном месте, сдавал детский дом, регулярно (к их чести сказано) перечисляя на мое имя деньги в местное отделение сбербанка. Паспорт к тому времени я уже имела, так что особых проблем со снятием наличности не наблюдалось. А вот проблем с «прожить на полученные рублики» - сколько угодно.
        Помаявшись в поисках работы все лето, а выгнали меня в конце мая, я решила не тратить зря деньги и пошла умолять школьного директора позволить поучиться у них последний годик. Как это ни странно, директор оказался сговорчивым дядечкой лет этак шестидесяти подошедшим к моей проблеме со всей серьезностью, коей она, кстати, вполне заслуживала. Если не считать, что сбегала я всегда аккурат во время начала чертвертных зачетов, то полученные мною оценки, вполне заслуживали восхищения.
        В общем, 1 сентября, я, как все обычные дети страны, спешила в школу… а потом со школы… и так много дней. Короче говоря, школу я все же окончила, причем без особых проблем, в чем немаловажную роль сыграл тот самый старичок директор, звали которого Василий Васильевич Котофеич или в обиходе Вась-Вась. Кроме того, что он был моим классным руководителем, поскольку принял именно в свой класс, на глаза так сказать, так еще и вел математику, вечно любимый мною предмет. Так и получилось, что к моменту окончания школы, я стала не только любимой ученицей заслуженного учителя, но еще и довольно сносной математичкой.
        Во многом именно этот человек определил мою дальнейшую судьбу, буквально насильно отведя на экзамены в педагогический. Как ни странно я поступила и даже сама по уверениям все того же директора. В принципе, с поступлением ничего в моей уже более-менее отработанной жизни не изменилось. Как только стукнуло восемнадцать, сразу побежала искать работу и, самое интересное, что почти сразу нашла, причем работа была интересная и творческая, в деканате. Я всегда была общительной, а теперь еще и знала всех не только на своем, но и на других факультетах, прекрасно запоминая лица.
        Собственно на этом месте работы я осталась и после окончания универа, решив, что быть учительницей явно не мое, еще прибью кого по неосторожности, а так люди взрослые кругом, пусть не нервируют! Если честно, то на этом мою историю можно окончить, поскольку рассказывать нечего, всего остального просто нет. Любви нет (в купе с любимым), счастья тоже нет (просто не с кем), а теперь еще и работы, дома и прежней жизни за компанию нет. А напоследок, извечный вопрос всех неудачников:
«Что же делать?».
        Глава 5
        День ничем не предвещал хоть мало-мальски особенного и запоминающегося. Обычная для начала осени слякоть и тепло, серые стены давно привычного и обыденного города, непримечательная набережная, кажется, бесконечно виляющая вдоль столь же бесконечной реки и, конечно же, поганое настроение. Сегодня я так и не смогла заставить себя работать, голова болела, по всей видимости, из-за недостатка кислорода, руки опускались, а мысли беспорядочно перескакивали с одного на другое, ни на чем надолго не задерживаясь. В итоге, так и не сделав положенного, я ровно в пять сбежала, оставив рабочее место в деканате и кратенькую записку: «Простите, но сегодня не мой день!». Декан, скорее всего, расстроится, увидев подобную записку вместо обещанного отчета за прошедший месяц. Ну и бог с ним!
        Набережная вела как раз в сторону дома и я, не задумываясь, шла, не глядя под ноги, да и по сторонам. Изредка запинаясь, я обнаруживала, то брошенную кем-то банку из-под пива, то огрызок яблока, метко и совершенно случайно пущенный моей ногой в полет во встречного парня. Улыбнувшись извиняющейся улыбкой и глянув сквозь невинно пострадавшего, я зашагала дальше, даже не приостановившись и не выслушав ответа. Солнце палило во всю, глаза уже давно слезились от постоянных солнечных зайчиков в немалом количестве отражающихся от водной глади, река медленно наползала на парапет, и было приятно опустить руку в вожделенную прохладу. Количество и качество луж на набережной меня уже давно не волновало, поскольку колготки я забрызгала еще с утра, а в обед умудрилась сделать на них дыру, просто вежливо подвинувшись по лавке.
        Да и не думала я о таких мелочах, как принятие ванны после тяжелого дня. Мне и так было о чем подумать. Сегодня ночью я опять не выспалась, а все из-за того странного сна, что преследует мою бедную душу последнюю неделю. Ну, сколько раз можно видеть во сне одно и тоже? Вот и я думаю - это просто бред! А главное вернулись воспоминания о том глупом пророчестве и моих бесплодных поисках пути в иномирье. С одной стороны, это не так уж и плохо. Ну, романтик, так что с того? Кто, живя в наше ненормальное время, в нашей шизанутой стране, не мечтал уйти от реальности? Вот и я мечтаю! И пусть это больше подходит под определение паранойя, а права мечтать пока не отменили, так что…
        На самом деле сон не был кошмаром, пугаться смысла не было, если бы не его навязчивость, я бы даже улыбнулась, вспоминая прекрасный и необычный мир, показанный мне как на блюдечке, словно приглашая. А я и согласилась! Вот так вот просто взяла и сегодня ночью прокричала той пустоте, что все это транслировала, что да, я согласна, что давно мечтала сменить место жительства, даже, в общем, не против сделать это прямо сейчас… и ничего. Проснулась утром в собственной постели, будильник, как обычно надрывался на противоположном конце комнаты, а я лежала, созерцая потолок, и думала, какая же я дура, чтобы мечтать о несбыточном!
        Нет, день определенно не задался! Вновь запнувшись, я сильно ударила многострадальный палец, вечно торчащий впереди босоножки, и захромала к парапету.
        - Ну, вот! - Вырвалось вслух. - Еще и подошва треснула!
        Обувь - это мой вечный бич! Сколько живу столько и мучаюсь. Стоит мне только найти и купить то, что нравится, да еще и подходит, а это само по себе редкость, так обязательно что-нибудь случится. То подошва отклеится и я на второй день ношения, иду в мастерскую, то ремешок оторвется, и я направляюсь туда же, а то, как сейчас, треснет подошва. С этой проблемой уже ничего не поделаешь, а значит любимые босоножки разом стали кандидатами на выброс. Разозлившись окончательно, я кое-как сдержала подступившие слезы (не на улице же!), сняла босоножки и со злостью закинула их в стоящую рядом урну для мусора. Идти домой босиком конечно прохладно, но я и не такое проходила, знаю!
        Дальнейший путь показался еще более скучным и бесперспективным, я недолго искоса поразглядывала влюбленные парочки, мило прижимающиеся друг к другу и старательно делающие вид, что ведут себя вполне прилично. Потом постояла задрав голову в поисках обещанных метеосводкой облаков и, не найдя стала поворачивать во двор. На самом деле, я живу в мирном и вполне законопослушном районе, не смотря на все ходящие кругом слухи. У нас тихо, спокойно и почти нет криминала… ну, вернее, почти всегда. Сейчас же, на крыше заканчивается трехмесячный ремонт кровли, лет пятнадцать назад обещанный быть сделанным. В подъезде нестерпимо воняет краской, которая все никак не может выветриться. И где они только такую нашли? А подъездная дверь, которая по каким-то причинам в ремонтную смету не вошла, продолжает, оглашено скрипя, с трудом поворачиваться на единственной уцелевшей петле. Слава богу, верхней, хоть можно если что отогнуть и отставить, а то как застрянет, бывало, зимой…
        Короче жизнь, скажу прямо, гудит и звенит. Под непрестанный грохот отбойника, перестук молотков и отборный мат подрядчика, я покивала извечным бабушкам на скамейке перед подъездом, решив, что слышно все равно не будет и пошла в сторону подъезда.
        - Эй, деточка! - Раздалось за спиной, и я остановилась на верхней ступеньке, оборачиваясь. - Ты, случаем…
        А вот продолжения фразы я так и не услышала, поскольку была моментально погребена в куче рухнувшего с крыши мусора, в основном, состоящего из кусков бетона. Хлипкое подобие кровли над крыльцом, естественно, выдержать веса упавшего не сумело и сложилось как раз на меня, к несчастью остановившуюся не в то время, не в том месте.
        Или в том? А вот об этом стоит подумать отдельно!
        Я сделала еще несколько шагов и вновь запнулась, все-таки повалившись в колючие кусты. Ругаясь и костеря себя за невнимательность, задумчивость и мечтательность, кое-как покинула заросли, вновь выползая на дорогу. Идти с каждым часом становилось все тяжелее и тяжелее. Меня, конечно же, не беспокоила обычная физическая усталость, а вот духовная… все эти воспоминания навевали сон, и хотелось прикорнуть под ближайшим кустиком. Примерно через полчаса, я все же решилась на привал и, сойдя с тропы, немного углубилась в лес.
        Мне нравился здешний лес. В чем-то он был очень похож на наш, но есть и особенности. Например, у нас деревья редко вырастают до такого исполинского размера, если только где-нибудь в глуши, типа Сибири… и потом, у нас почти не встретишь смешанных лесов, вернее, до такой степени смешанных. Здесь же, лес состоял из десятков различных пород, перемешанных каким-то творцом и раскиданных по округе, не понятно из каких соображений. Кое-что я видела впервые и даже останавливалась, чтобы поздороваться, сохраняя себе на память отпечаток ауры (или как это у деревьев называется?). Постепенно мой багаж знаний рос, магические навыки совершенствовались и теперь, я не просто могла ощущать энергию вокруг, но даже могла чувствовать, насколько именно опустел мой резерв или наоборот пополнился.
        Дерево, под которым я остановилась, поражало размерами даже мое воображение. Если бы не увидела воочию, никогда бы не поверила, что такое возможно. Оно верхушкой терялось где-то между облаков, мне видно не было, а у основания его охватить не смогла бы и вся футбольная команда. Вот это выросло! Сколько же лет могло расти такое чудо? Скинув мешок, я вытащила один из собственных ножиков, решила прочертить охранный круг. Уже приготовившись начать, вдруг замерла, ведь слов-то я не знаю, там, наверное, заклинание какое есть? Но делать нечего, в конце концов, хуже все равно не будет.
        Чертя круг, почему-то зигзагом, я старалась придумать свое собственное заклинание, выходило не очень, но все же, хоть что-то! Звучало мое творчество примерно так:
        Круг черчу - как стену ставлю,
        Я ко сну защиту справлю!
        Кто придет ко мне чужой
        С мыслью алчною и злой,
        Не пройдет преграды тонкой,
        Лучше пусть идет сторонкой.
        Я проснусь, набравшись сил,
        Посмотрю, кто тут бродил.
        Кто ты был и что ты хочешь?
        Лучше не ходи, схлопочешь!
        Завершив неровную «прямую», я устало прислонилась к необъятному стволу и тут же почувствовала его помощь. Нижняя ветка заботливо изогнулась и бережно поддела меня под ноги, образовав что-то типа кресла качалки, на высоте примерно метров двух от земли. С сожалением посмотрев на мешок внизу, я вспомнила, что последние ягоды доела еще пару часов назад и расслабилась, откинувшись на пологую «спинку». Дерево, верно поняв мою просьбу, принялось медленно покачивать мое ложе, создавая ощущение качелей, а я быстро уплывала в бессонную темень, полностью затопившую сознание.
        Очнулась я в незнакомом помещении, даже скорее избушке. Она стояла на небольшом возвышении, типа холма и, казалось, сплошь состояла из щелей и дыр. Я лежала на некоем подобии лавки, прикрытая старым дырявым одеялом и думала, что сошла с ума, ровно до тех пор, пока в «доме» не появилась хозяйка. В момент ее явления, я уже в собственном сумасшествии не сомневалась. Передо мной стояла та самая цыганка из далекого детства. Правда, немного помолодевшая и одетая совершенно не так. Осмотрев мое пораженное лицо и причмокнув губами, она разразилась длинной речью со своим излюбленным говором.
        - Ах, деточка моя, и куда же это тебя занесло-то? Ты что, не видела, что там болото?
        Я уставилась на женщину с еще большим ужасом, поскольку так и не врубилась, о каком таком болоте идет речь.
        - Ээээ…
        - Да ты никак немая?
        - … нет.
        - Хм… а похоже. Ты случаем головой не стукнулась? - Я послушно вскинула руки и принялась ощупывать маковку на наличие свежих синяков и вмятин.
        - Не-а.
        - Ну, тогда расскажи мне, откуда ты взялась и что тут делала? Да еще и в таком наряде.
        - Я… эээээ… я… а я где?
        - Как, где? - Женщина усмехнулась. - В Проклятом лесу, разумеется.
        - Да? - Я осмотрелась, не увидев ничего примечательного. - А за что его так?
        - Ну… - женщина, которую не поднимался язык назвать старухой, усмехнулась, - было дело… вот и назвали… - она многообещающе подмигнула. - Так откуда ты, дитятко?
        - Не знаю… - я пожала плечами. - Последнее, что помню, это как я на пороге дома стояла, а на крышу что-то тяжелое упало, и она на меня стала оседать…
        - Ээээ… да ты никак в наш мир подарком дарена?
        - Подарком? - Недоверчиво переспросила я. - А почему именно подарком?
        - Так в наш мир только так попасть можно!
        - А что это за мир такой - «ваш»?
        - Хм… - фыркнула ведьма. - Мир наш Эления зовется и такие как ты в нем не редкость, только вот появляются они всегда неспроста и что-то несут с собой. Кто-то становится магом, кто-то прорицателем, был один на моей памяти, так он проповедником заделался, свою веру в массы нес, вроде даже храм где-то отгрохал на пожертвования, уж больно приглянулось его писание. Другой, знаю, советником стал при короле каком-то, дай бог памяти… толи Карлосон? Толи Томасон? Ах, не помню! А лет сто назад один пришел, так он нас таким вещам научил, что до сих пор никто понять не может и откуда он только все знает. Говорит, в своем мире был ин… теже… нир, во!
        - Инженер? - Переспросила я.
        - Ага, ага, - закивала хозяйка, - вот это самое и был. А ты у нас кем была и что принесла?
        - Не знаю… - я вновь пожала плечами. - Мне всегда магом хотелось быть.
        - Да? И что в этом особенного? Магов у нас и так хватает! Вот была бы, к примеру, танцовщицей… или модисткой… или поваром, на худой конец, а то магом?
        - Нет, то, что вы перечислили мне не подходит, не умею я.
        - Жаль… ну что ж, знаю я один способ проверить твою силу, коли есть, сама себя проявит…
        - И что мне делать? - С надеждой вопросила я.
        - А ты попробуй сосредоточиться и вон ту кружку к себе позвать.
        - Телепортация? - Кружка висела на противоположной стене и ждала, когда я начну.
        - Чего, чего, говоришь?
        - Да так!
        Но все мои попытки вплоть до утра так и не принесли результатов. Полностью уверившись, что никакого магического дара у меня нет, ведьма попробовала еще порасспрашивать на тему прошлой жизни, но все равно ничего путного не обнаружила, и смирилась с моей полной бесполезностью. Проснувшись на рассвете от стука снаружи, я протерла кулаками заспанные глаза и, сползя с лавки, направилась к хозяйке. Весело мне улыбнувшись, та кивнула на мешок, сунула в руки кучку одежды и… пожелала счастливого пути.
        - Но как же… - пролепетала я, - я ведь ничего в этом мире не знаю, может, вы мне хоть немного расскажете? Да и куда идти просветите?
        - Э, нет, дорогая…. Это твоя дорога, тебе по ней и идти! Жизнь тоже твоя, вот и решай, что делать будешь и как справляться, я свою часть работы честно выполнила, встретила тебя, спасла, переночевать уложила… а дальше сама как-нибудь! Иди, иди, не отвлекай меня от занятий!
        - Ладно, все равно спасибо вам…
        Я повернулась спиной к «спасительнице» и пошла в сторону еле заметной тропинки. А за спиной, не видимая мне, стояла старуха и улыбалась счастливой улыбкой, потирая тощие сухонькие ручки.
        Глава 6
        Дверь в таверну распахнулась прямо у меня перед носом, заставив отпрянуть назад и посторониться. Здоровенный бугай старательно размахнулся и отправил в дальний полет одного из особенно кричливых завсегдатаев. Проследив за его полетом, а затем и приземлением посреди вечной лужи в центре перекрестка, мы с верзилой слаженно крякнули и улыбнулись друг другу. После чего я была вежливо приглашена внутрь и для меня даже придержали дверь.
        Нырнув в накуренное помещение, я не сразу сообразила, что здесь происходит. Народу в, в общем-то не маленькое, помещение набилось как сельдей в бочку, разве что мест хватало. Ошалело повертев головой, и сходу получив три «лестных» приглашения, я все же почла за лучшее удалиться пока не поздно. Вот только с определением этого самого «поздно» немного припозднилась. Один из посетителей, чей столик стоял прямо у выхода, привстал из-за стола и резво ухватил меня за талию, усадив на колени. От него так несло перегаром, что я изо всех сил дернулась в сторону, стараясь не дышать вблизи.
        Поскольку дернулась я неудачно, а держал он меня крепко, то я оказалась на коленях в пыли. Бешенство поднялось в груди тяжелой волной, но ему не суждено было выплеснуться, ведь парень, будто помогая мне вернуться на собственные колени, с пьяным хохотом склонился к уху и прошептал всего два слова: «Подыграй мне». Взглянув в его глаза, я вдруг поняла, что не так уж он и пьян, а вот стоит ли помогать, решим по ходу дела. Более не сопротивляясь, я позволила незнакомцу вновь перетащить меня на колени, лишь сощурив в щелочки глаза, когда его рука с талии поползла выше. Видимо, поняв мой взгляд верно, он быстренько совершил обратный путь и на этом успокоился, переключившись на своих собеседников.
        - Что-то утомился я парни, может, передохну немного, - при этом он ущипнул меня за зад, что вызвало непреднамеренное извержение ругательств, оставивших «дружков» полностью довольными.
        Поднявшись на ноги и словно опираясь на меня, парень повел меня куда-то в дальний угол. Я послушно шла куда ведут, может, хоть объяснений дождусь, но уже начинала нервничать. Усилилась же нервозность, когда подойдя к какому-то подобию стойки, мой сопровождающий долго шарясь по карманам выискал непонятный камешек, судя по глазам трактирщика не малого достоинства, и, шмякнув о деревяшку, распорядился:
«Комнату».
        Но и тут я промолчала. Напоследок, видимо продолжая спектакль, незнакомец прижал меня к себе у самой лестницы, которую я сразу и не заметила за стойким туманом из дымовых испарений, и вполне натурально поцеловал. Едва переступив порог комнаты, я развернулась к спутнику и влупила пощечину по его наглой улыбающейся морде.
        - Тише, тише! - Рассмеялся он, лишь ладошкой коснувшись места удара. - Ну, прости меня. Нужно же было убедить их полностью в наших намерениях!
        - Да ты! А кто ты такой кстати?
        - Ну, скажем так, я странствующий рыцарь…
        - Ага, а я королева Уэльса!
        - Чего? Что-то я такой страны не припомню… странно, вроде все должен знать… хотя, много их слишком, все и не упомнишь! И где, говоришь, находится?
        - Что?
        - Ну, страна твоя? Где она расположена? Наверное, рядом с Тракоттой?
        - Чего?
        - Парень посмотрел на меня сначала осуждающе, потом перевел взгляд на волосы и тут же сменил выражение на сочувствующее, что никак не могло меня не разозлить.
        - Кто ты такой? И какого ч… тебе от меня надо?
        - От тебя? Да ничего! Просто у меня там внизу встреча была не очень приятная, а ты помогла завершить ее к всеобщему довольству.
        - И чего же хотели от тебя те двое?
        Я вспомнила лица двух уродов, что сидели за одним столиком с этим парнем и содрогнулась. Даже вышибала и то был много симпатичнее. Маленького роста, с жидкой, явно сроду не мытой растительностью на всех оголенных частях тела, с задранным кверху кончиком носа, отчего норки казались просто огромными и непропорционально маленькими глазками какого-то мутно-зеленого цвета. Красавцы, неописуемые!
        - Ну, в общем… какая тебе разница?
        - Никакой, если тебе так не хочется говорить, - я пожала плечами и направилась к двери. - Ладно, счастливо оставаться!
        - Стой! - Парень заловил меня, уже держащейся за ручку, правда, мигом убрав руки под осуждающим взглядом. - Ладно, давай начнем сначала. Ты мне, я тебе, идет?
        - И что же это «я тебе»? - Поинтересовалась я, приподняв левую бровь.
        - Рассказ, разумеется, - с ангельским выражением темно-карих глаз заявил собеседник.
        - Ну, хорошо, - из горла вырвался тяжелый вздох. - Слушай, я весь день шла и пол вчерашней ночи, может, пока прилягу, а?
        - Конечно! А ты не против, если я составлю компанию? - И тут же замахал руками. - Ты неправильно меня поняла, опять… Я просто предлагаю по-братски разделить спальное место.
        - Если обещаешь не приставать, то мне все равно, - согласилась я, поскольку сил держаться на ногах уже не было. Даже сожаление об уплывшем из под носа ужине и то было в разы слабее.
        - Ложись к стенке, если что я покараулю.
        Некоторое время мы молчали, быстро стягивая верхнюю одежду и ныряя под одеяло. Потом, после того как разместились поудобнее, наступила уже напряженная тишина, поскольку никто не хотел быть первым. В конце концов, первым не выдержал спутник.
        - Слушай, может, ты начнешь, а я потом, - жалобно попросил он, умильно хлопая длинными ресницами.
        Вот блин! И везет же мне на красавчиков в этом мире! Второй уже и снова как на картинке. Не очень высокий, только на тройку-пятерку сантиметров выше меня, стройный, с развитой мускулатурой, явно мечник, прямо как мой эльф и ужасно красивый. Одет он был во все черное, словно специально подбирал под свои черные волосы, заплетенные забавным плетением и свободно пущенные косой по спине, темные, как уже говорилось, глаза и смуглую кожу.
        Во всем облике этого парня не было ни единого светлого момента, что меня, честно говоря, несколько нервировало. Полежав еще немного с закрытыми глазами, я наконец решилась, все равно ведь не начнет, а я раньше усну, чем из него информацию вытяну.
        - Ладно, - ворчание мне удавалось всегда, вот и сейчас вызвало виноватую усмешку на лице незнакомца. - Я недавно в твоем мире. Мне говорили, что такие гости, как я, тут не редкость, поэтому все давно к ним привыкли и даже не замечают.
        - Ну, не то чтобы привыкли… Конечно, попадают к нам иногда, раз эдак лет в десять, разве ж это часто?
        - Не знаю, - я пожала плечами и повернулась на бок, лицом к собеседнику. - Так ведьма сказала, которая меня нашла. Кстати, меня Шелли зовут, а тебя?
        - Ты забавная!
        - Почему? - Нет, что-то в этом мире явно не так!
        - Ну, кто спрашивает имя при первом знакомстве?
        - Ничего не могу понять! Ты не первый у кого я спрашиваю, и все реагируют как-то неадекватно! Еще про какое-то «нами» говорят…
        - Странно, что вообще не пришибли ненароком!
        - Но, почему? Объясни? Что такого ужасного в имени?
        - Понимаешь, не знаю как в твоем, а в этом мире, определение имени - это целый ритуал, который не только посвящает тебя какому-либо богу из пантеона, но еще и завязывает на нем твою сущность. Причем маг ты или нет, в данном случае, не имеет значения.
        - Да? - Я наморщила лобик, пытаясь понять, что именно он сейчас сказал.
        - Да, - вздохнул парень. - В общем, говоря кому-то свое имя, ты практически доверяешь ему свою сущность, понимаешь?
        - Не совсем… то есть, я понимаю про доверие, но что ты подразумеваешь под словом
«сущность»?
        - Тебя! Ну, там сознание, душу, тело, желания и возможности, все, короче!
        - Ты хочешь сказать, что зная имя, можно подчинить себе другого человека?
        - Именно! И не только человека…
        - Но это… это ведь… чудовищно! - Я просто пришла в ужас.
        - Не до такой степени. Не волнуйся, я не причиню тебе зла, а вот те, кому ты открывалась раньше, не знаю…
        - Они тоже нет, - я махнула рукой, отгоняя подобные предположения.
        - Почему ты не спросила об этом у той ведьмы?
        - Я не знала. Но как вы тогда обращаетесь друг к другу, если имя называть нельзя?
        - А вот для этого и существует «нами». - Видя мой непонимающий взгляд, темноглазый пояснил. - При рождении мы получаем имя от родителей, то есть то, каким нас и зовут все, «нами», а вот истинное узнаем только при прохождении определенного обряда в кор… ну, кто где, в общем…
        - Раз у тебя два имени, может, ты назовешь мне второе, а то неудобно когда не знаешь, как обратиться?
        - Ах, да, забыл совсем. Меня зовут Гирант или просто Гир. А тебя как звать будем?
        - Ммммм… слушай, а если я не проходила этого ритуала, то я видимо не знаю своего истинного имени?
        - Возможно, хотя у таких, как ты, все обычно не так. Ты ведь из другого мира и имя ты получала по законам своего, так что… конечно можно попытаться пройти ритуал… но гарантии не даст никто.
        - А где его можно пройти?
        - В этом городе точно нельзя!
        - Почему? - Задала я свой любимый вопрос.
        - Потому что это не город, а самая настоящая дыра! Здесь же одни уголовники и контрабандисты селятся, чтоб в горы быстрее добираться было!
        - Да? Вот блин! А я-то думаю, почему по улице такие подозрительные лица шляются?
        - А собор есть в столице.
        - Собор? В столице? Погоди, во-первых, ритуал проводят в Соборе? И как далеко отсюда столица?
        - Ты меня плохо слушала! Кроме наречения имени, тебя еще должны посвятить одному из двадцати богов, а совершает это Служитель. А столица отсюда, к счастью, далеко,
        - и парень тяжко вздохнул.
        - Ладно, я пока придумаю вопросы, твоя очередь.
        - А ты уверена, что хочешь умереть?
        - Что?
        - Ну, понимаешь, когда представитель правящей династии раскрывает секрет, он обязан после этого убить собеседника.
        - Угу, так ты у нас принц?
        - Ага, - безрадостно констатировал парень. - Хотя, раз ты королева, значит, мы одного уровня и я могу тебе доверять.
        - Не знаю, откуда ты сделал подобный вывод, но даже если я и королева, то другого мира, а здесь - никто, - что-то не хотелось мне разочаровывать собеседника раскрытием собственного происхождения.
        - Не-а, - замотал он головой, - раз ты королева, значит мы ровня, а какого мира не важно, не во всех же странах я побываю, так что, мне за королей, что ли их правителей не считать?
        - Ладно, только не вздумай назвать меня так в чьем-либо присутствии!
        - Что ты?! Я и сам путешествую инкогнито!
        - Короче говоря, из дому сбежал?
        - Откуда ты знаешь? - На лице парня появилось испуганное выражение.
        - Догадливая! - Фыркнула я. - Расскажи, как дело было.
        - Ну, я отца просил меня с дипломатической миссией куда-нибудь отправить, скука же неимоверная! А он взял и запер меня в комнате, а про окно, наверное, забыл…
        - Так ты через окно сбежал?
        - Ага, оно у нас высоко, вот я и… - Он резко замер, не решаясь договорить. - А, это не интересно. В общем, я еще перед разговором о вещах позаботился, словно заранее знал. А тут как вернулся, да ключ в замке услышал, так сразу бежать решил. А потом вот уже почти месяц по стране путешествую.
        - И как, нравится?
        - Да не очень как-то. С мечом я обращаться умею, одним из лучших мечников во дворце слыву. Нет, ты не подумай, это я не ради хвастовства сказал, просто драться действительно умею. А вот с общением все время проблемы возникают, да еще эти привязались!
        - А «эти» это кто? - Полюбопытствовала я.
        - Ну, те, что внизу сидели. Гоблины короче.
        - Так это гоблины были? Те страшилища?
        - Это еще не страшные были, поверь мне на слово, они такие бывают… увидишь и спать неделю не захочешь!
        - Ладно, напугал! Так куда ты теперь собрался-то?
        - Сам вот не знаю. Как раз сегодня хотел подумать, так не дали.
        - А думать по ходу дела ты не умеешь? - Рассмеялась я.
        - Почему же, просто не когда было…
        - Давай поспим, а? А потом вместе подумаем, тем более, что мне теперь с тобой придется быть, - я ненатурально вздохнула, а принц, похоже, поверил.
        - Это еще почему?
        - Ну как же, а тайна, которую ты мне доверил?
        - Точно, - Гир почесал затылок, совсем как мои друзья, подростки, в моем мире. - Точно! Ну и хорошо, все мне веселее будет!
        - Спи, давай, беглец!
        - Приятных мечтаний!
        - Чего?
        - Ну, это пожелание такое, на сон грядущий.
        - Да? - Удивилась я. - А у нас говорят «Спокойной ночи».
        - Так не ночь же еще.
        - А какая разница?
        - Хм… - Раздалось в ответ, и мы дружно закрыли глаза.
        Глава 7
        Утро. Как же я не люблю это время суток. И совсем даже не за то, что необходимо вставать, просто до ужаса неохота покидать теплый плен одеяла.
        - Эй, ты проснулась?
        - Ага, - я осторожно вытащила голову из-под подушки. - А кто это нам спать не давал?
        - Сам не пойму. Гад какой-то полночи в дверь долбился!
        - Ты ему не открыл?
        - Я что на идиота похож?
        - Честно? - На мой ироничный взгляд Гир поморщился.
        - Ладно, я не о том. Просто… что-то мне не хочется по лестнице спускаться.
        - Ха, мне почему-то тоже, - подпрыгнув с кровати, я на одной ноге поскакала к окну, возле которого, кстати, стоял стул с моей одеждой.
        Длинная футболка, одолженная ведьмой, с успехом заменяла ночнушку, так что из-под бесформенного куска ткани сейчас торчали только голые ноги. Хотя, судя по присвисту, так ходить здесь не принято.
        - Не смотри, куда не просят! И вообще, мал еще на девчонок заглядываться.
        - А откуда ты знаешь, сколько мне лет? - Парень насторожился.
        - А я и не знаю. Только вот из дома сбегать взрослые люди точно не будут!
        - Люди, может, и не будут… - проворчал Гир на грани слышимости, а я сделала пометку присмотреться к нему повнимательнее, что-то наталкивало на мысль: а человек ли он?
        - Одевайся давай! Или стесняешься?
        Полностью одетая, я грохнулась на кресло, единственное в комнате место сидения, кроме кровати, и уставилась на мальчишку, приподняв брови в ожидании.
        - Эээээ, - он поерзал на месте, - а, может, ты отвернешься?
        - И чего я там не видела? - Но увидев ошалевший взгляд, тут же поправилась. - Да у меня десяток братьев… был.
        - а, - протянул он, но не предпринял попыток встать.
        - Хорошо.
        Вздохнув, я все же поднялась и отошла к окну, перевесившись за подоконник. Как выяснилось, здание довольно приземистое и со второго этажа до первого всего метра три. Для меня, например, это не расстояние. Решение пришло мгновенно, и осененная идеей я резво повернулась, застав уморительную картину. Мой компаньон прыгал на одной ноге, пытаясь одновременно попасть второй в штанину ужасно узких брюк, застегнуть рубашку, причем криво и распутать клубок волос, прочно зацепившихся в шнуровке колета.
        М-да… И он еще утверждает, что не ребенок!
        - Стоп, Гир. Да замри ты, - парень послушно остановился и жалобно посмотрел на меня.
        Осторожно разбирая пряди и не обращая внимания на его судорожно затягивающие шнуровку на штанах руки, я по прядкам выпутала волосы, вспомнив о расческе в мешке. Пока же я копалась в своих припасах, Гир сумел-таки справиться с рубашкой и даже застегнул кучу меленьких крючочков правильно.
        - Сядь на кровать.
        - Зачем?
        - Волосы твои в порядок приводить будем. И что в этом мире за мода на длинные космы!
        - Не оскорбляй меня! Между прочим, волосы - это честь рода у моей расы?
        - Да, а я думала такие дурацкие законы только у эльфов?
        - Тоже мне «дурацкие»!
        Опа! А мальчишка-то, похоже, обиделся! Зато тихо и смирно сидел, пока я, где гребешком, где руками, а где и грубой силой чесала его спутавшиеся пряди. К моменту окончания, они снова засверкали иссиня черным цветом в лучах еще по раннему низко висящего солнца. Мельком взглянув в окно, я, как обычно, влюблено посмотрела на солнце, и со вздохом приговоренной подхватила мешок.
        - Ладно, друг мой, пошли уже.
        - А как мы выйдем?
        - Через окно! Другие варианты есть?
        - Я высоты боюсь!
        - Тут три метра!
        - А я все равно боюсь!
        - Ну, - я задумалась, - а когда просто в окно смотришь, не боишься?
        - Так, когда смотрю близко же не подхожу.
        - А ты просто вниз не смотри и все.
        - Не получится!
        - Давай попробуем?
        - Не-а, - замотал головой принц, а я разозлилась. Вот блин, на мою голову! И как он, спрашивается, из дома сбежал? Говорил что через окно. Ладно, потом спрошу.
        - Хорошо, давай так, я тебе глаза завяжу, и ты ничего не увидишь?
        - Но, я же упаду!
        - Нет, я тебя подстрахую. Тут совсем не высоко, точно не разобьешься.
        - А может по лестнице? - Жалобно вопросил друг.
        - Не-а, там незнакомец, что ночью рвался. Или тебе познакомиться захотелось?
        - Ладно, давай так, как ты говорила.
        Стянув с его шеи франтовской платочек, я быстро завязала глаза спутнику и повела к окну, решив, что сначала скину мешки, потом вылезу на тонкий буртик сама, а в последнюю очередь вытащу Гира.
        - Стой пока тут, я сейчас мешки скину и сами полезем.
        - А ты меня тоже как мешок скинешь? - Судя по осторожности, появившейся в голосе, парень действительно опасался такого поворота событий.
        - А почему бы и нет? - Усмехнулась я. - Тут не высоко. Да и быстрее будет!
        - Не стоит этого делать, - высокомерно заявил собеседник, - так с особами королевского рода не обращаются.
        - А кто узнает, что ты эта самая особа? - Быстро выглянув в окно, я перекинула поклажу за бортик. - Полезли что ли?
        - Ты первая, - и снова вернулась неуверенность.
        - Хорошо, вот, за руку держись и ноги ставь аккуратнее.
        - Угу, - Гир крепко вцепился в мое запястье, заставив поморщиться.
        Нащупав рукой подоконник, парень вслед за мной покинул комнату, легко перемахнув преграду. Я же только покачала головой от подобного мальчишества. Определенно спутник оказался самым настощим ребенком, а на вид и не скажешь. Вроде выглядит вполне взрослым, чуть щупловатым, но не все же такие накачанные как достопамятный эльф! Буртик-то совсем маленький, а этот прыгает!
        Здание было не таким уж и старым, и главное, что мне на руку, сложено из какого-то камня, на манер кирпичей. Кладка оказалась не ровной, и по ней прекрасно можно было спуститься. Вот только не стоило забывать про завязанные глаза спутника. Решив, что хорошего помаленьку, я потянулась и словно случайно сдернула вниз платок с глаз Гира, заставив повиснуть на шее. Парень тут же резко выдохнул и, зажмурив глаза, буквально слился со стеной в очаровательную композицию.
        - Пошли вниз.
        - Не-а.
        - Пошли тебе говорят!
        - Не-а!
        - Блин!
        - А зачем ты с меня платок сняла?
        - А как ты должен смотреть куда наступаешь?
        - Но, я же еще и вниз смотрю!
        - А ты не смотри!
        - Не пойду!
        - Ну и оставайся тут, а я пошла!
        Дернувшись, я только тут вспомнила, про крепко зажатое запястье, которое, наверное, уже посинело от прилагаемых парнем усилий.
        - Пусти!
        - Не-а.
        - Гир! Кому говорят, пусти! - Я попыталась отцепить от стены вторую руку, чтобы разжать стальной захват, но увидев сквозь щелочку подобное мое действо, Гир пришел в ужас и еще крепче сжал левую руку.
        - Ай! Ты что делаешь?
        - А чего ты не держишься? Упадешь же!
        - А ты что меня держать собрался? И вообще, мы тут навечно застряли?
        - Ннне зззнайуууу…
        - Блин, за мной иди! Вот, видишь этот камень? Держись за него.
        - Не-а.
        - Как только спустимся, я сразу совершу государственную измену! И смоюсь в горы!
        - Какую измену? - Парень аж глаза открыл от удивления.
        - Принца убью! Собственными руками, - я кровожадно посмотрела в расширенные от ужаса черные очи.
        - Не убьешь!
        - Почему это?
        - Совесть не позволит, - авторитетно кивнул собеседник, а я рывком передвинулась вправо, заставив и его сдвинуться с места.
        - А если у меня ее нет?
        - Есть, я сам видел, - так, еще пару шагов.
        - Что ты видел? Совесть? - Фыркнув, я чуть не завалила сдвинувшееся дело.
        - Проявление этого, человеческого достоинства.
        - У вас, не человеков, этого «достоинства» нет? - Еще шага три.
        - Просто у нас оно… ой!
        - Что «ой»?
        - А с чего ты решила, что я не человек?
        - Ну, ты даешь! Сам же говорил про мое «человеческое достоинство».
        - И что с того? Я же не утверждал, что сам не человек?
        - Да ладно тебе препираться. Смотри, вот и земля.
        - Да? - Гир так резко повернулся, что свалился с высоты примерно колена. - Земля! Наконец-то!
        - И, главное, - я нравоучительно подняла вверх палец, - ты сам до нее добрался.
        - Мммм… и все это благодаря тебе! Шел, ты мой ангел хранитель?
        - Я? Ангел? - Смех все-таки прорвался. - Не, скорее демон! А теперь пошли!
        - Пошли! - Согласился парень и, что самое приятное, взвалил на плечи оба наших мешка.
        Как выяснилось несколько минут спустя, четко на перекрестке, куда идти ни один из нас не знает, значит, срочно необходима карта. Поскольку у меня на столь необходимую вещь денег не было, нужно было выяснить, а если ли они собственно у спутника.
        - Гир, а у тебя деньги есть?
        - Были, согласно кивнул парень и принялся шарить по карманам, вытаскивая на свет какие-то камешки, до ужаса напоминающие обыкновенную гальку.
        - Что это? - Моему ужасу не было предела.
        - Деньги, - удивленно посмотрел на меня спутник. - А! Все время забываю, что ты не из нашего мира! Смотри, вот это деньги, - он вывалил мне в ладони штук десять камешков. - Видишь, на каждом из них есть полосочки? С одной полоской - это полосник, с двумя - двуполосник, с тремя - триполосник… и так далее, короче. Поняла?
        - Не совсем. А если не понятно сколько полос? И вообще, почему именно этот камень?
        - Потому что добывают его лишь в одном месте, в гномьих горах, в высокогорном водопаде. Это очень редкий камень и очень красивый, надо признать.
        Камень действительно был красив. Он переливался всеми цветами радуги, совсем как солнце, и состоял из сплошных разноцветных полосок, от которых просто рябило в глазах.
        - Один, два, три… шесть…восемь, блин! Сколько тут полос?
        - Это особенный камень и самый дорогой из всех. Все полосы на нем ты не пересчитаешь, а если и сумеешь, то при нескольких попытках получишь разные результаты.
        - И как же его тогда оценить?
        - Не по полоскам. Такие камни называются просто - полосатиками и имеют цену десяти десятиполосников.
        - Да? - Недоверчиво протянула я. - Ты хочешь сказать, что я держу в руках целое состояние?
        - Вот именно поэтому тебе лучше его спрятать.
        - Ты прав. Гир, пошли на рынок или в магазин, нам карта нужна.
        - Тогда на рынок, магазины только продуктами торгуют.
        - Куда идти знаешь?
        - Я когда в город приехал, как раз мимо шел, вон в ту сторону.
        - Веди давай, Сусанин!
        - Кто?
        - Да так, деятель один, совсем как ты!
        Не отвлекаясь на разговоры, мы быстрым шагом зашагали по узеньким улочкам окраинного городишки, не производившего впечатления зажиточного. Честно говоря, даже в самой захудалой деревне моего мира и то было чище и опрятнее. Дома в основном были сложены из уже виденного мною минерала, обработанного по типу кирпичей. Сверху их ничем не покрывали и не предохраняли, благодаря чему на постоянных ветрах, дующих с гор, камень осыпался и выкрашивался. Кое-где в стенах зияли дыры, либо кое-как заделанные подручными средствами, либо попросту прикрытые кусками материи. Благо этот мир был теплым, и наличие стен не гарантировало защиту от холода.
        Из открытых окон домов неслись крики и ругань, некоторые особо чистоплотные хозяйки выплескивали прямо под ноги прохожих отработанную воду и помои, что нисколько этих самых прохожих не смущало. Кое-где, из широко распахнутых дверей выглядывали озорные детишки, старающиеся развлечься за счет проходящих мимо взрослых. То, посылая им вслед сверточек с подкрашенной краской водой, то, кидая с крыши сарая какую-нибудь гадость… да мало ли способов существует? Причем во всех мирах схожие, как ни странно.
        Глава 8
        Дойти до рынка вполне закономерно нам не дали. Спустя несколько поворотов, мы на полном ходу попали в ловушку, расставленную вчерашними знакомыми. Правда, на этот раз их оказалось значительно больше, и кроме того, как выяснилось, они были вполне основательно вооружены.
        Войдя в очередной проулок, увлеченный восстановлением в памяти дороги Гир совершенно не смотрел по сторонам, а потому не сразу заметил, что прямо перед ним появилось три невысоких фигуры в длинных темных плащах, полностью укрывающих недоросликов. Сзади нам отход перекрывали так же три фигуры. Еще четверо засели на крыше с арбалетами.
        На мой взгляд профессионалам киднепперы, а именно ими и являлись гости, не были, поскольку вычислить все их передвижения, не говоря уже о планах, было элементарным делом. Первым делом главарь, как в дешевых блокбастерах, покачивая в руках меч (эх, жаль не автомат, а то совсем похоже бы было) сделал шаг вперед и заговорил:
        - Предлагаю вам сдаться, тогда никто не пострадает.
        - Ага, кроме меня, как самого ненужного свидетеля, - прошептала я себе под нос, но Гир, похоже, услышал, поскольку сильнее сжал мою руку и притянул к себе за спину, поворачиваясь к врагам боком, для лучшего обзора.
        - Нет, - чуть более нервно, а от того слишком высоко ответил спутник.
        - Что ж, тогда нам придется применить силу. Хазар начинай…
        Не давая врагам опомниться, мы с Гиром начали действовать одновременно. В то время, как мой товарищ с каким-то по-детски наивным кличем, типа «Ату», бросился на тех двоих, что стояли перед нами, я молниеносным движением, благо успела подготовиться пока главарь разглагольствовал, пустила один за другим четыре ножа. Три из них, как и полагалось, настигли свои цели и те несколько мгновений спустя уже лежали внизу на камнях, а вот четвертому удалось увернуться.
        Этот оставшийся не растерялся и выстрелил из арбалета. Болт просвистел почти на метр правее меня, выбив искру, и произведя неизгладимое впечатление, как на меня, так и на Гира, обернувшегося на звук. К этому моменту с первыми двумя было покончено, но оставалось еще четверо внизу и один наверху, добравшийся до арбалета, потерянного одним из убитых товарищей.
        Еще два моих ножа ушли в молоко, правда, задев убийцу, а Гир в это время отвлекал внимание оставшегося воинства. Увидев наши успехи, главарь решил не принимать участия в битве, а отойдя в сторонку усиленно выискивал что-то в своих карманах, вываливая прямо на камни всевозможные запасы от соленых орешков, до денежных полосатиков.
        Наконец, мои потуги увенчались успехом и последний арбалетчик, выпустив болт уже падая с крыши, оказался повержен. В тот же миг, как он достиг камней, погиб еще один нападающий, сломав шею под давлением прилетевшего груза. Из оставшихся, один уже валялся неподалеку, поверженный действительно неплохим мечником (хотя, какой из меня эксперт), а второй лишился своего оружия и лишь миг оставался до лишения его жизни. Именно этот момент выбрал главарь для активации найденного-таки в карманах амулета.
        Что это такое я не знала, но увидев в руках противника непонятную штуковину, направленную в спину Гира и понимая, что тот просто не успеет обернуться, прыгнула вперед. При этом я умудрилась отправить в полет последний кинжал, и обхватить парня, всеми силами мечтая о щите. Видимо, что-то спутник все же почувствовал, поскольку повернулся как раз вовремя, чтобы поймать меня в свои объятия и увидеть, как ярко синяя вспышка входит мне в спину. Вскрикнув, я всем весом повисла на руках у растерянного спутника.
        В себя пришла довольно скоро, ощутив холод камней под щекой и нагло ощупывающие меня руки под рубашкой. Взвившись на ноги из положения лежа, я с ужасом поняла, что спина не просто ноет, а БОЛИТ, и застонав тут же пожалела о порывистости. Гир вновь подхватил меня на руки и, осмотревшись, уселся прямо со мной на те же камни, бережно расположив ношу на коленках.
        Находились мы все там же, видимо, испуганный парень не нашел в себе сил покинуть поле боя, а я была не в состоянии это сделать.
        - Ты как? - голос парня мне не понравился.
        - Нормально, только спина болит… кстати, что там?
        - Рана небольшая и она так быстро затягивается… а ведь «водяная плеть» одно из самых смертоносных заклятий.
        - И чем же оно так опасно?
        - От него не возможно защититься и оно разрушает любые преграды.
        - Ну, по всей видимости не любые, - оптимистично заявила я, - мы ведь живы.
        - О да, и только благодаря тебе. Почему ты не сказала, что такой сильный маг?
        - Сильный? - Я искренне удивилась. - С чего ты взял?
        - Я же сказал, от этого заклятия НЕТ защиты.
        - Угу, и что?
        - А то, что ты спасла мне жизнь и я…
        - Ну, нет! - Я вновь взвилась на ноги, на этот раз, не ощущая ничего, кроме слабости в коленках. - Запомни раз и навсегда, ТЫ МНЕ ничего НЕ должен! Запомнил?
        - Но почему? - Подскочил на ноги и ГИР, выглядевший несколько помятым и совершенно растерянным. - Ты спасла мне жизнь и я просто обязан…
        - НЕТ, - кхм… оказывается я иногда умею визжать? - Эээээ… нет, - уже спокойно повторила я, - НЕ обязан. Как бы тебе объяснить… а давай вот так, я же тебе говорила, что у меня десяток братьев, не так ли? - Гир удивленно кивнул. - Но они далеко… очень далеко… и я вряд ли когда их увижу. А тут встретила тебя и… ты напоминаешь мне одного их них, он тоже всегда меня защищал…
        - Он умер?
        - Нет, почему ты так решил?
        - Ты так погрустнела…
        - Нет, не умер, но он вырос и решил, что мои советы ему не нужны, а я не смогла настоять… мы поссорились, и он ушел… а я так и не сказала ему что не сержусь. Теперь уже поздно об этом думать, - отмахнулась я. - Ты похож на него, наверное, поэтому мне хочется тебя защитить.
        - Значит, ты принимаешь меня за своего брата? - С нехорошим прищуром переспросил Гир. Не найдя другого выхода, я кивнула. - Что ж, а ведь это прекрасный выход!
        Гир вытянул вперед руки, пристально рассматривая разводы подсыхающей крови - моей крови, если быть точной. Потом потянулся и, вынув из-за голенища узкий стилет, резко полоснул себя по запястью. Что именно он делал я, к своему сожалению, так и не поняла. Прошептав несколько слов на каком-то шипящем наречии, парень посмотрел вверх на появившуюся из ниоткуда радугу и счастливо рассмеялся.
        - Ладно, сестренка, собираем твои ножи и ищем рынок!
        СЕСТРЕНКА? - ошалело помотала головой я. - И как это понять?
        Рынок показался минут через двадцать быстрого шага. Честно говоря, зрелище меня поразило. Нет, не толкотней народу, к этому я успела привыкнуть за более чем десять лет вполне самостоятельной жизни, а своим расположением и странной тишиной. Ну как, скажите на милость, можно ходить по рынку и торговаться шепотом? Приподняв брови, я ухватила спутника за рукав и оттянула в сторонку, из-под ног бродящего вокруг народа.
        - Гир, что это за рынок такой?
        - А что не так?
        - Ну, не знаю, - всплеснув руками, я вновь ухватила его за рукав, мало ли что… - Почему тут так тихо? Или у вас все рынки такие?
        - А, ты об этом! Нет не все. Вспомни где мы находимся и немного подумай.
        - И что? - Нет, он положительно начинает меня бесить.
        - Как что? Какой рынок может быть в городе преступников и контрабандистов?
        - Только не говори мне, что товар тут чем-то отличается от того, чем торгуют, например, в столице? - С сомнением протянула я.
        - Ну, да, не отличается, - согласился парень, - просто потому, что в столицу он попадает отсюда. Таких партий и продаж, как здесь, нет ни в одном городе королевства.
        - М-да? - Сомнения меня так и не покинули. - Только это не объясняет тишину.
        - Слушай, вот если бы ты была… ну, к примеру, пиратом, ты бы сильно светила свой бизнес?
        - Вау! - Вот теперь я вообще впала в ступор. - У вас что, тоже сленг имеется?
        - Чего? - Протянул парень, и мы с ним уставились друг на друга, как два инопланетянина.
        - Ладно, - первой сдалась я. - Значит все сделки тут тайные?
        - Наконец-то, дошло! Ну и тугодум же ты!
        - На себя посмотри, - отбила я, а мальчишка надулся. - И как же мы тут что-то купим?
        - Элементарно. Просто пробежимся по лавкам.
        - Но ты же сказал…
        - Я говорил про сделки, а тебе что, товар нужен?
        Я вдруг резко замерла на месте, по новой пригвоздив спутника к стене, и уставилась на него с восхищением.
        - Ну-ка повтори?
        - Чего повторить? - Обреченно вздохнул он и потрогал мой лоб, видимо на наличие жара, в качестве осложнения недавней раны.
        - То, что сказал, - отмахнулась я от горячей руки.
        - Я спросил: «Тебе что, товар нужен?». Все? Пошли уже.
        Гир дернул меня за руку, и я послушно припустила за ним. Его шаг равнялся моим двум, потому, чтобы поспеть, приходилось почти бежать, виляя позади хвостиком. При этом я старалась никого не сбивать с ног, не наступать на конечности, среди которых были, как ни странно, еще и руки, и вообще не мешать прохожим. В той же полной тишине, парень протащил меня до какой-то развилки, на миг остановился и, выдохнув «Ага», попер дальше. Решив, что лучшей помощью будет попросту не мешать, тогда быстрее доберемся, я расслабилась, оглядываясь по сторонам.
        И тут же пожалела об этом, попав в дружеские объятия молодой цыганки… точнее, это на мой первый взгляд она была цыганкой, на самом же деле, если взглянуть на волосы, то среди густой светлой массы кокетливо торчали остренькие ушки, а передние пряди свиты в такой непередаваемый узор, что у меня аж рот открылся от восхищения.
        - Ох, девонька моя, куда же это ты спешишь? Никак мимо пройти решила? - Совсем по-цыгански пропела эльфийка и я покосилась на нее более неприязненно. Терпеть не могу цыган!
        - Ага, ну так я пошла? - Попытка выдрать руку успехом не увенчалась и я с несчастным видом уставилась на Гира.
        - А-ну отпусти, - приказал-прорычал он.
        - Нет, нет, я надолго не задержу… только вот что, милая моя, осторожнее тебе следует быть! Сегодня жизнь твоя изменится и лишь тебе решать в какую сторону. Для таких как ты пути не писаны…
        - В каком смысле? - Поразилась я, все еще пытаясь освободиться. - Что у вас за любовь такая за руки хватать?
        - Так ить не остановишься же? - Эльфийка-цыганка подняла брови, отчего глаза еще больше увеличились. - Но ты лучше послушай…
        - Да говори ты уже, и мы пойдем! - Не выдержал Гир, плюнув на сражение с рукой прорицательницы.
        - Ты полна противоречий, девочка моя… Ты не похожа на них, - она кивнула в сторону моего спутника, - но тебя примет любая раса, потому что ты своя! Ты можешь ошибаться, но в этом всегда права, потому, что твой путь - единственно правильный!
        Эльфийка выпустила мою руку и быстро попятилась.
        - Прости меня, девонька, но я ничего не смогу сказать тебе. А ты, - она повернула в сторону стоящего с открытым ртом Гира. - Если хочешь увидеть рассвет своей расы, не отпускай ее одну!
        - Но… но… я не понимаю, - пробормотал вконец озадаченный парень.
        - Я тоже! - Взревела я, но мимолетный взгляд гадалки поверг меня в ступор. - Это ведь вы, да? Вы были той старухой на перекрестке? Кто вы?
        - Года - это богатство, а любовь правит миром! Ты поймешь истину… когда-нибудь… - Старушка мечтательно посмотрела в небо и усмехнулась. - А пока, не доверяй мужчине, что стоит за спиной!
        Я озадаченно оглянулась, а когда сообразила, что это был лишь отвлекающий маневр, было уже поздно.
        - Вот, черт! - В сердцах высказавшись, стало легче на душе. - Ненавижу гадалок!
        Глава 9
        Рынок, как выяснилось, был частью города (или город частью рынка?), то есть не имел отдельной площади с палатками и лотками как у нас, а просто занимал несколько соседних улиц (к слову, много соседних улиц). Магазинчики и прилавки как грибы росли прямо из окон первого этажа, а иногда и второго, это уж если позволяла архитектура. Как я выяснила, в этих местах строили, не придерживаясь канонов, определенного стиля не существовало, а понятия архитектор и вообще никто не слышал. Короче говоря, строил, кто как мог и хотел, главное, чтобы уникально. Дома и были уникальны… каждый по-своему!
        Извернувшись чтобы рассмотреть очередной «шедевр» в виде вороньего гнезда на куриных ножках, я повисла на руке спутника и тут же запнулась о подвернувшегося под ноги мальчугана, который усиленно пилил веревку, удерживающую кошелек Гира. Самое интересное, что перепилить ее он не мог. Дело в том, что еще показывая мне местные деньги, парень показал и способ их переноски. Мне жутко не понравилась подобная фривольность. Это надо же, носить собственное состояние на тонюсеньком шнурке, под широкой рубахой? Но переубедить спутника никак не могла, тогда я коснулась шнурка и попросила его перестроиться на манер цепи, что тот и сделал прямо на глазах. Вот эту-то «цепь» и пилил малолетний грабитель.
        Схватив воришку за шиворот свободной рукой, я резко остановилась, в отличие от Гира, который продолжал двигаться, пока я на него не упала. Почувствовав, что я замерла, парень автоматически дернул меня вперед, а поскольку руки мои были заняты и строго между нами находился пойманный мною мальчуган, то мы веселой тройкой тут же полетели в грязь.
        - Ах, ты…! - Не выдержал мой спутник, поднимаясь на ноги и с недоумением рассматривая так и не отпущенную мной добычу. - Это кто?
        - Вор, - я вздернула подбородок и провезла грязной рукой по подбородку, отчего стала очень похожа на того беспризорника, что усиленно прятался за мою… ээээ… мои брюки.
        - Пппроститтте, - лепетал при этом перепуганный паршивец, - дддяденька дддракон, я ннне хххоттел!
        - Кто? - Я не поверила собственным ушам.
        - А ну заткниссссь! - Прошипел Гир, быстро хватая ребенка за вторую руку и таща нашу связку в какой-то закоулок.
        - Кто? - Решительно напомнила я, едва мы остановились.
        - Ддддраккон, - выдавил мальчик.
        - С чего ты взял? - Спросил мой знакомый, уже напялив на себя маску невозмутимости.
        - Ййа ввиддел…
        - Да? И где же?
        - Мммм… - промычал ребенок, сжимая мою руку так, что кости захрустели.
        - Да отпусти же! - Возмутилась я, пытаясь выдернуть захваченную конечность.
        - Нннне… он меня убббьет!
        - Зачем ему это? - Я окинула ничего не понимающим взором обоих. - Ну, дракон, и что с того?
        - Я тебе потом объясню, - Гир нахмурился и вернулся к делам насущным. - Ты кто такой и чего к нам прицепился?
        - Я… я… не цеплялся!
        - Ну, он просто хотел стырить твой кошелек!
        - Что? - Скорее всего, недоумение вызвало незнакомое слово, причем на лицах обоих. Но ремешок быстро был осмотрен на наличие повреждений. - Не успел срезать, - констатировал парень, а я проказливо улыбнулась.
        - Ага, срежешь его! Еще бы серебряную цепь нацепил!
        - Чего? Какую цепь? Откуда у меня?
        - Ой, не рассказывай сказок, дядя! Да у тебя их с пяток в мешке припрятано!
        - Что? - Гир аж подпрыгнул. - Да ты! Я тебя сейчас!
        - Ой! - Взвыл уже мальчишка и повис на моих ногах, прочно перетянув их чуть выше коленей руками. - Тетенька, спасите, я не хотел, честное слово больше не буду!
        - А чего тогда злил, если не хотел? - Резонно поинтересовалась я, не до конца врубаясь в происходящее.
        - Ну, я… не подумав, сказал!
        - Ты вообще думать умеешь?
        - Не хуже тебя, - чуть вынырнув из-за меня (при этом я опасно покачнулась), он показал моему дракону язык.
        - Ну, все, - Гир принялся закатывать рукава, а я обдумывать ситуацию. Конечно, мальчишка теперь для нас опасен, но только если он против нас. А как этого избежать? Правильно, взять с собой!
        - Слушай, отпусти меня, а? - Я подергалась в крепких руках.
        - Не-а, так он меня не тронет.
        - Он и так тебя не тронет, обещаю.
        - Правда, так может, я пойду?
        - А же не сказала, что тоже тебя не трону… - протянула я зловеще, посматривая одним глазом на реакцию. Перепугались оба, как ни странно.
        - Тетенька, а может не надо? - Мальчик заработал руками, переползая подальше в темный угол.
        - Может и не надо? - Словно задумавшись, остановилась я.
        - Что ты с ним делать будешь? - Из-за спины подал голос Гир.
        - Ты же сказал, что он для нас опасен? - М-да, и почему я не пошла на актерский?
        - Да… пожалуй…
        - Тогда остается только один выход…
        - Неееет, - провыл мальчуган, а Гир схватил меня за руку.
        - Ты что, действительно его… того… этого?
        - Ага, - решительно кивнула я, делая шаг вперед, - того… этого!
        - Неееет! - Воришка еще старательнее принялся изображать клубок.
        - Или он тебе нужен? - Будто невзначай спросила я Гира. - Он же вроде маг, - с сомнением окинув клубочек, я добавила, - будущий. Вон как тебя прочитал.
        - Так это он что, меня прочитал? - Опешил парень.
        - А ты что, не понял? - Удивилась и я. - Закрываться надо!
        - Так я не умею!
        - Я научу, - неожиданно наш новый знакомец зашевелился и пополз уже в сторону дракона, обползая меня стороной и стараясь не поднимать глаз. - Я умею, только… забери меня, а? Я все-все умею… все делать буду… слугой твоим буду, если возьмешь…
        - Угу, - буркнула я, вновь делая небольшой шажок с определенными намерениями, надеюсь, четко написанными на лице, - верь ему больше! Обманет и смоется за первым же углом, и лови потом ветер в поле.
        - Нет-нет, не… смо… сму… не убегу! Я клятву дам! Верности, пойдет?
        - А если служения? - Гир, похоже, разгадал выражение моих довольных глаз. - Или струсишь?
        - Нет, - мальчишка резко отпрянул, - никогда не сделаю этого! Лучше убейте! - Во взгляде ребенка промелькнул такой животный ужас, что мне самой стало страшно. Что же это за клятва такая?
        - Ладно, верности тоже пойдет. А слова знаешь? Жалко мне тебя!
        - Знаю, - мальчик завозился и встал на ноги. - Тетенька, одолжите ваш ножичек?
        Я с недоумением посмотрела сначала на малыша, а потом и на своего дракона, который серьезно кивнул, ожидая продолжения. Отстегнув тот, что специально носила на виду, я подала его парнишке по всем правилам, то есть рукоятью вперед, на что он, приняв, мне поклонился. Еще одна загадка этого мира? Что-то опять сделала не так? Блин, учиться надо, срочно!
        - Я, - начал воришка, - Вернон Коллен Тусси приношу клятву верности этим двоим путникам. Ээээ…
        - Шелли, - представилась я, - а это Гирант.
        - Шелли и Гиранту, обязуюсь не предпринимать против них противоправных действий, не участвовать в заговорах, не… - и так далее, в общем. - Обязуюсь исполнять те их поручения, которые не идут в разрез с дворянской честью и совестью.
        - Ого, - не выдержала я, - так ты еще и дворянин?
        - Почти, - мальчишка вздохнул.
        - Почему так неопределенно?
        - Потом расскажу, мы куда-то идем?
        - Угу, - буркнул Гир, - нам карта нужна.
        - Карта? - Вер почесал макушку. - Зачем?
        - А зачем нужны карты? - Не выдержав, я фыркнула. - Пошли уже!
        - Ладно, есть тут одна лавка, сейчас отведу. Вон туда надо.
        Глава 10
        Гир схватил меня за руку, то же самое проделал и мальчик и мы быстрым шагом врезались в непролазную толпу, усиленно работая локтями и стараясь не расцепиться.
        Лавка действительно вызывала только вздох. Почти пустой прилавок был прикрыт какими-то газетами. А здесь, похоже, уже и печать открыли? Вот тебе и средневековье! И рядом с этой публицистикой сидел старик в засаленном переднике и мирно похрапывал. Не решаясь его разбудить, я остановилась напротив и пристально всмотрелась в заголовки, один из которых меня заинтересовал. Поскольку старик все равно спал, я решила подтянуть к себе газетку и почитать, пока ожидаем. Но едва перевесившись через стол задела лист, как сверху на мою руку легла старческая, заставив замереть в неудобной позе.
        - Ах, девушка, сначала купить надо, а уж потом и почитаешь!
        - У кого? Не хрен спать на рабочем месте! - Разозлилась я, из последних сил удерживая равновесие в столь неудобном положении.
        - Келиот, это друзья.
        - Да? - старик, конечно, усомнился в этом утверждении, но руку мою все же выпустил. - И что желают твои «друзья»?
        - Им нужна карта.
        - Карта? Карта чего?
        - Как минимум этого государства и прилегающих территорий, - взяла инициативу в собственные руки я, потирая раздавленную конечность. - А есть общая?
        - Ну… - старик покачал головой и вновь уставился на мальчишку. - Они какие-то странные…
        - Тебе-то что за дело? - пожал плечами тот.
        - И то верно. Ладно, - он повернулся и оттащил в сторону скамейку на которой сидел, - пошли.
        - Куда? - Насторожился дракон, хватаясь за свой меч под прилавком.
        - За картой, - не обратив внимания на его нервозность, хозяин первым прошел в помещение.
        - Он не обманет, - серьезно заявил паренек и пошел следом.
        - Хорошо, - кивнула я, - пошли Гир.
        - Ты уверена, что ему можно доверять? - Прошептал мне на ушко спутник.
        - Нет, но хочу попробовать довериться Веру. - Так же шепотом отозвалась я.
        Путь наш лежал через длинный узкий коридор вглубь дома, потом по каким-то лесенкам вниз в подземные комнаты и еще глубже, через потайные двери и ходы. Когда этот бесконечный поход наконец подошел к концу, я была уже не рада, что связалась со странным стариком, и прекрасно понимала, что назад дороги не найду ни за что. Ну, будем надеяться, что хотя бы прогулка того стоила!
        - Входите, - перед нами распахнулась очередная дверь, и мы уже обреченно прошли мимо хозяина.
        Как ни странно, но старик вошел следом, осмотрев коридор и плотно притворив за собой дверь.
        - Это мой рабочий кабинет, - пояснил хозяин. - Можете выбрать то, что понравится.
        Я согласно кивнула и без вопросов принялась рассматривать все вокруг. Гир тут же направился в сторону стойки с мечами, видавшими виды в боевых сражениях и имеющими многочисленные повреждения. А Вер пристроился за моей спиной хвостиком и внимательно рассматривал только то, что уже посмотрела я. Странное поведение паренька меня, конечно, заинтересовало, но не настолько, чтобы вызнавать причины прямо тут.
        Увидев на противоположной стене большую карту всего материка, я тут же направилась туда, решив рассмотреть поподробнее. На пути в качестве преграды стоял большой стол, так что пришлось обойти его стороной, при этом проходя за спиной дракона. Уже практически миновав спутника, я обратила внимание на предмет, который он с упоением рассматривал, изредка восхищенно присвистывая, но не касаясь руками.
        - Что это? - Я, перегнувшись, тоже уставилась на… меч.
        Никогда в прошлой жизни меня не интересовали, пожалуй, только мечи. Считая махание железякой напрасным разбазариванием силы, я, конечно, видела мечи вблизи, но не останавливала на них взгляда. Этот же буквально притянул мой взор, словно подчиняя. Одновременно с моим вздохом, Гир принялся рассказывать мне историю такого редкого оружия, которое по какой-то причине было почти полностью завернуто в кусок старой пыльной холстины и задвинуто в самый дальний угол, находясь почти в одиночестве.
        - Это меч царицы Сальвеи, выкован он настолько давно, что все благополучно забыли, сколько ему лет. Только память остается и то очень ограниченная. Сальвея была великим воином, намного превосходящим по силе всех самых прославленных мужчин того времени вместе взятых, - парень огорченно вздохнул. - Как бы хотелось мне встретиться с такой женщиной. К тому же, она была магом, равному которой по силе, больше никогда не рождалось. Этот меч она выковала сама, закаляя в сражениях и напитывая собственной силой. Когда же он был готов, то стал продолжением ее руки.
        - Парень постепенно затихал, последние слова, произнося почти шепотом.
        - Ты верно определил, - вставил старик, подходя к нам. - Это тот меч.
        - Но… как он здесь оказался? Меч считается утерянным уже многие десятки веков!
        - Это не важно, молодой человек…
        - Какой он красивый, - в голове все больше нарастал непонятный гул, словно притягивая меня, убеждая: «Возьми меня». Можно я его потрогаю? - Не дожидаясь ответа, я крепко ухватилась за рукоять, потянув на себя.
        - Нет! - В ужасе завопили все присутствующие, падая на пол, а я, держа в руках вспыхнувший нестерпимым белым светом меч, посмотрела на них с ужасом.
        - Что происходит? - Это мой писк? - Он не пускает меня? Что ему нужно?
        Едва подняв головы, присутствующие сначала с ужасом уставились на меч, потом с тем же чувством на меня, а потом дружно провозгласили «Миледи?!» и принялись вести себя еще более странно. Гир подскочил на ноги и внимательно рассматривал медленно бледнеющий меч в моей руке. Вер судорожно вцепился в угол стола и, не закрывая рта, смотрел на мои метания. Но хуже всего был несчастный старик (или счастливый? , поскольку он так и ползал по полу, все время пытаясь уцепить меня за ногу.
        - Я не шучу! - Не выдержав нервного напряжения, я резко затрясла рукой, пытаясь отбросить железку. - Пусти меня! Блин! Отстань, тебе говорят! Гир, да помоги же ты! - Я бегала по комнате, ни на минуту не останавливаясь, и все пыталась сбросить меч, который постепенно тускнел и словно растворялся в окружающем воздухе. - Гир!
        - Мой вопль заставил стены затрястись. - Кому говорят, помоги мне!
        - Хм… меч явно выбрал тебя, что является доказательством твоего происхождения… оказывается ты - госпожа этого мира…
        - Не время шутить! Просто избавь меня от этого!
        - Я не могу, - Гир отошел и прислонился к столу рядом с так и не закрывшим рот Вером. - Меч выбрал тебя и теперь просто в тебе растворится.
        - Что? - На этот раз мой визг, должно быть, слышали все соседи на несколько миль вокруг.
        - Миледи прошу вас, - простонал старик, приподнимая лицо со слезящимися глазами, - потише.
        Самое странное, что я уже не видела того яркого свечения в первый момент повергшего меня в ступор.
        - Миледи? Еще раз повторяю, - я вновь потрясла рукой, заканчивая терять терпение.
        - Мне не до шуток!
        - Просто прими его, - не выдержал Гир, подрываясь с места, на что старик только обреченно застонал. - Не сопротивляйся, не поможет!
        - Но зачем он мне? Ненавижу мечи! Ай! - Резкая боль в руке дала понять, что мои слова не понравились железке. - Он еще и слышит меня?!
        - Он разумный! Я не договорил. Царица Сальвея погибла в битве с богами, но своим проклятием наложила печать на наш мир, благодаря которой здесь до сих пор мир и порядок. - Увидев, что мое терпение лопнуло, и я уже наливаюсь краской праведного гнева, поскольку меч вообще стал прозрачным, дракон заторопился. - Перед смертью, она сумела каким-то образом расщепить свое сознание и часть своей души поместила в этот меч, сказав, что коснуться его может только рука Наследника!
        - И что? - Тупо спросила я, переведя взгляд с оружия на Гира, а меч именно в этот момент окончательно всосался в руку.
        - Ты не понимаешь? Ты - Наследник!
        - Я? Я… кто?
        - Царица! - Старик подполз поближе, пытаясь дотянуться до брюк, я попятилась, чуть не налетев на тот самый стол и села на его край, окончательно потеряв последние остатки самообладания. - Сначала, - первый всхлип, - гадалка на дороге, говорящая странные вещи, - всхлип. - Потом я попадаю неизвестно куда, - всхлип, - влипаю в неприятности с непонятной ведьмой, непонятно зачем меня спасшей, - всхлип. - Потом эльф, свалившийся на голову! - Три всхлипа и первые потеки слез. - А теперь это! Сколько можно? Ну чего вы от меня хотите, а?
        - Тише, - Гир осторожно коснулся моего плеча, а старик вновь сглотнул, - я… чем я могу помочь?
        Серьезный тихий голос и сочувствие во взгляде меня растрогали, и я окончательно потеряла контроль над слезами и словами, как заклинание, повторяя: «За что?». Гир сначала пытался меня успокоить, поглаживая по плечу или шепча утешительные слова, потом понял, что все бесполезно и просто подхватив на руки, обернулся к старику, все еще не решившемуся подняться.
        - У тебя комната есть?
        - Да, господин, - тот подпрыгнул из положения лежа и кинулся к двери, распахнув ее перед нами.
        - Вер, ты где?
        - Я иду, - мальчик юркнул вперед и вслед за хозяином запетлял по коридорам, изредка оглядываясь на нас.
        Какое-то время спустя, я лежала на кровати, крепко обхватив дракона за пояс, и всхлипывала на его плече. Вся передняя часть жакета и рубашки промокла от моих слез, но он словно и не замечал этого, ласково поглаживая по волосам и рассматривая потолок. Вер сидел сбоку от нас, положив голову на мои колени, и бережно расчесывал доступные кончики длинной косы Гира.
        - Ты как? - Первым нарушил молчание друг.
        - Не знаю, - хрипло прокаркала я.
        - Прости.
        - За что?
        - За то, что мы встретились. За мое предложение, приведшее к таким последствиям.
        - Знаешь, - я приподнялась на руках и, оказавшись на одном уровне с глазами дракона, проговорила, - наверное, я фаталистка, но все же, верю, что судьбы не избежать. Не встреться мы с тобой тем вечером все пошло бы по другому пути, но к той же цели. Не нужно извиняться, ты не причем.
        - И все же прости, - Гир усмехнулся, - я не думал, что все будет так.
        - Проехали! Давайте поговорим об этом потом? А сейчас нам необходимо закончить с делами и выбираться из города, пока еще что-нибудь не случилось. Кстати, - я осмотрелась, - а где хозяин?
        - Вернулся в ту комнату, - дракон рассмеялся, - он сказал, что не имеет права покинуть ее, пока не разрешила миледи. Так что, если тебе жалко старика, лучше поднять его с пола.
        - Я давно… мы долго здесь пробыли?
        - Часа два, - ответил Вер и встал. - Идем?
        - Да, - я тоже поднялась, - пошли. Только… почему этот старик ведет себя так странно?
        - Хм… - Гир усмехнулся, - есть у меня предположение… но ты лучше сама у него спроси, тебе он точно ответит.
        Подойдя к двери старой комнаты, Вер обогнал нас и с поклоном распахнул дверь, за что получил от меня подзатыльник.
        - Мальчики, - прорычала я, - послушайте меня внимательно! Мне конечно приятно, что вы меня так цените, но я осталась прежней и не потерплю идолопоклонничества! Короче, если еще раз увижу подобное, побью! Все понятно?
        - Да, - быстро закивали оба и мы, наконец, вошли в комнату.
        Старик, как мне и говорили, все еще ползал по полу, при нашем появлении воткнувшись в него носом.
        - Уважаемый, - начала заводиться я, - встаньте сейчас же!
        - Миледи, вы меня простите?
        - И не называйте меня так! За что простить?
        - За то, что хотел вас обмануть…
        - Не страшно, - отмахнулась я, - за то, что не произошло, не наказывают.
        - Спасибо, госпожа!
        - Оставим это. У меня к вам сразу два дела… ммм… - замялась я, не зная имени.
        - Келиот, - тут же подсказал хозяин дома.
        - Так вот Келиот, мне все еще нужны карты, за которыми мы пришли. Но прежде чем вы мне их покажите, объясните, пожалуйста, ваше более чем странное поведение?
        - Эээээ… понимаете, я состою в древнем Ордене «АлтынАра» или если вам угодно
«Ожидающие Наледника», наши предки поклялись, что дождутся явления в мир великого чуда - наследника Сальвеи! И вот священный день настал, - старик вновь предпринял попытку опуститься на колени, но я успела вовремя, ему этого не позволив.
        - И что это значит?
        - Было пророчество, гласящее, что когда на землю Элении вернется Наследник, мир изменится.
        - В какую сторону? - Нахмурилась я.
        - А вот этого в пророчестве сказано не было…
        - То есть вы ждали, сами не зная чего?
        - Отчасти, - кивнул старик. - Существует несколько Орденов, подобных нашему, некоторые, как и мы, надеются, что Наследник принесет миру только добро, ведь именно такой была его мать - царица Сальвея. А некоторые считают, что не зря он не появлялся так долго и ждать от него чего-то хорошего глупо, особенно упорствует Орден Тьмы… но я не верю что вы можете нести зло!
        - Хм… спасибо, конечно… но, на мой взгляд, вы ошибаетесь! Я - не Наследник и все произошедшее просто нелепая случайность.
        - А вот это вряд ли! - Старик задумчиво покачал головой. - Меч не мог ошибиться… значит, ваше время еще не пришло… когда придет, миледи, вы все узнаете!
        - Эм… ну что ж… - я пожала плечами, - ладно, посмотрим, что будет дальше… а пока, вернемся к делам насущным и все-таки взглянем на карты?
        - Конечно, конечно, - закивал тот.
        - И, второе, мне нужна ваша клятва, что произошедшее здесь останется только между нами и никогда не станет достоянием еще кого-либо!
        - Хорошо, миледи, как вам будет угодно. Думаю, другие последователи нашего Ордена сумеют узнать вас и без моих слов… Вы не могли бы одолжить мне нож?
        На этот раз я без колебаний отстегнула кинжал, протягивая согнувшемуся в поклоне Келиоту. Сделав быстрый надрез, тот оттарабанил клятву и тут же принялся за поиски необходимой нам карты.
        За время, потраченное на ожидание, я, наконец, добралась до того пергамента, что занимал пол стены и принялась с интересом рассматривать названия и расположение стран, запоминая все, что можно.
        - Мы вот здесь, - Гир ткнул пальцем в одну из линий, обозначающих границы, примерно посередине материка.
        - А где твой дом? - Спросила я, и он указал левее, на острые склоны гор, где в окружении явно ледяных вершин был большой круг с надписью «Ниеливия».
        - Ниеливия, - повторила я вслух прочитанное. - Так называется твоя страна?
        - Да, - кивнул он.
        Нас прервало появление довольного Келиота с целой охапкой бумаги в руках.
        - Вот они, так давно не доставал.
        - Так, - я быстро просмотрела верхний лист и отложила в сторону, как не нужный. - Тут есть что-нибудь стоящее? - Спустя еще пару перекладываний решила поторопиться я.
        - В основном тут наброски и эскизы, но все старые. Из самых полных, пожалуй, - старик покопался в куче и выудил оттуда неприглядный лист, сложенный в несколько раз, - вот это… да, вот эта самая лучшая.
        - Ну-ка, - я подвинула всех в сторону и принялась сравнивать лежащую передо мной карту с имеющейся на стене. Совпадение было почти один в один, только масштаб разный. - Еще что-то есть?
        - Да, - опять копание и снова лист, только в несколько раз меньше. - Вот, это карта Катрии, Трилии и Эльфии.
        - Ага, - воскликнули мы с Гиром одновременно, - то, что нужно!
        - Сколько мы вам должны, - я смущенно повертела в воздухе рукой, в которой растворился меч, - за все?
        - Нисколько миледи, неужели я могу взять с вас деньги?
        - Мы же покупатели, а вы торговец…
        - Нет-нет, мне ничего не нужно. Напротив, если вам нужна помощь, только скажите…
        - Вообще-то, - я прищурилась, - вы могли бы нам помочь. Понимаете, путешествовать просто так в наше время опасно, к тому же, у нас есть некоторая сумма… Короче, я бы хотела приобрести караван. Или стать его совладелицей, если это нам не по карману.
        - Караван? - На этот раз синхронно выпалили Келиот и Гир.
        - Ага, - спокойно согласилась я. - А что?
        - Но…
        - У тебя денег не хватит?
        - Да нет, должно хватить… К тому же, если будет прибыль, то мы даже доход получим… Но, ты уверена?
        - Ага, - снова повторила я.
        - Ладно, у меня много знакомых, - старик задумался, - давайте так, вы пока остановитесь в гостинице, куда вас проводит Вер, а я все узнаю и приду вечером. Хорошо?
        - Да, - я серьезно посмотрела в глаза Келиота. - Спасибо за помощь. И еще, нам срочно необходимо убираться отсюда, так что…
        - Мне все ясно. Но раньше вечера никак…
        - Мы будем ждать, - улыбка разрядила обстановку и мы дружной толпой отправились на выход, бережно запихнув карты под немного подсохшую рубашку дракона.
        Глава 11
        - Зачем нам товар? - Начал Гир, едва мы переступили порог отведенной комнаты в гостинице.
        - А ты еще не понял?
        - Да объясни ты лучше…
        - Хорошо. Смотри, тебе лучше не путешествовать без охраны, правильно?
        - Ну, пожалуй, последние встречи говорят, что да…
        - Но нанять ты ее не можешь, поскольку это привлечет ненужные взгляды.
        - Угу, тебе, кстати, охрана, теперь, тоже не помешает.
        - Блин! Обязательно было напоминать?
        - Прости, только правда от этого никуда не делась.
        - Ладно, - поморщилась я, в принципе признавая верность слов дракона. - Так вот, караван будет нам обоим лучшим прикрытием!
        - То есть, - Гир поморщился, соображая, - ты хочешь купить караван, нанять туда охрану и так путешествовать?
        - Ну, да! Ты представляешь, какие перспективы это перед нами открывает?
        - Если подумать… - Дракон задумчиво водил по стеклу, разглядывая пейзаж за окном и ярко разноцветное солнце, играющее на черепичных крышах, - ты, наверное, права…
        - А ты что скажешь, Вер, - обратилась я к задумчиво молчавшему воришке. - Тебя тут что-то держит?
        - Вы хотите взять меня с собой? - Глаза паренька сверкнули такой невероятной надеждой, что у меня даже мысли не возникло сказать «нет».
        - А ты как думал? Ты еще клятву не начал отрабатывать! - Фыркнул Гир, отлипая от окна, к которому тут же прилипла я, и усаживаясь на единственную кровать.
        - Нет, госпожа… то есть Шелли, меня тут ничего не держит.
        - Как ты вообще оказался на улице? - Этот вопрос давно не давал мне покоя.
        - Как все! - Мальчишка погрустнел.
        - А поподробнее? - Мой дракон тоже заинтересовался, да, и, похоже, решил поддакивать во всем, ну, от этого мы его быстро избавим… чуть позже.
        - Мой отец, герцог Терранта, очень жестокий тип. Он все время издевался над матерью, она не выдержала и сбежала. Как заявил отец: с любовником, но на самом деле от его побоев.
        - И мать тебя бросила? - Сама не знаю, чего в моем голосе было больше, удивления (которое давно уже превратилось в ненависть) или жалости, которая отразилась в глазах.
        - Нет, - твердо покачал головой мальчишка.
        - Шел, все не так просто, - решил объяснить Гир. - Понимаешь у нас в мире, а особенно в семьях аристократов, дети принадлежат отцу, а мать просто их воспитывает. Если бы мать Вера забрала его с собой, то ее могли казнить, а вероятнее всего на вполне законных основаниях убить на месте, без суда и следствия.
        - Ужас! - Выдохнула я, плюхаясь на кровать позади Гира.
        - Да, сестренка, - тот немного сполз и улегся головой на мои колени, - таких случаев каждый год сотни.
        - Но ты сказал, что не бросила, - повернулась я к Веру, одновременно закапываясь в густые кудри дракона рукой.
        - Она сбежала в деревню рядом с замком. Меня в перемещениях никто не ограничивал, так что я часто пропадал у нее, пока…
        - Что? - Насторожилась я.
        - Она не заболела. Понимаешь, в деревнях жестокий быт, мама пыталась привыкнуть, но, наверное, это нужно с детства… Она очень простыла, денег на лекарства не было. Отец мне не давал… я пытался… потом узнал о казне в замке… В общем, - парень опустил голову, - так я начал воровать. Но это не помогло, мама все равно умерла… у меня на руках. Тогда я украл денег и заплатил смотрителю семейного кладбища, чтобы похоронить ее в одном из склепов. Все прошло нормально, только смотритель оказался жадным и доложил о происшедшем отцу. Меня поймали и привели к нему… После этого я возненавидел его окончательно, не хотел видеть больше никогда и… сбежал. Знаете, а мне нравилось на улицах! Так вот я и получил свободу.
        - Ясно, - я серьезно кивнула, как много подобных историй доводилось слышать в прошлой жизни…
        - Вы осуждаете меня за трусость?
        - С чего ты взял? - Поразился Гир.
        - Я сбежал, вместо того, чтобы бороться, - пожал плечами мальчик.
        - Ты просто отложил борьбу на время, - отрицательно покачала головой я. - Или я не права?
        - Да, именно так. А как ты догадалась?
        - Ну, у меня есть определенный опыт в таких делах. Тебе нужно вырасти и лишь потом, вступать в борьбу… Я знаю, ты сумеешь отомстить!
        - Правда? - Малыш быстро заскочил к нам на кровать и схватил меня за свободную руку.
        - Правда, - ободряя, улыбнулась я. - Вер, а сколько тебе лет?
        - Почти двенадцать, - замялся паренек, - через две недели исполнится…
        - Ух, ты! - Гир аж подскочил. - Так тебе же посвящение проходить!
        - Угу, только у меня ни денег нет, ни возможностей…
        - Все у тебя есть! Мы как раз в Собор направляемся.
        - Да? И мне можно с вами?
        - Конечно, - моему удивлению не было предела. - А почему ты решил, что нельзя?
        - Я о вас ничего не знаю… - мальчик нахмурился. - У вас ведь есть собственные планы… и тайны.
        - Тут как раз все просто, - рассмеялся Гир. - Я - младший сын Эзара III.
        - Принц? - Усмешка паренька лишь подтвердила мои догадки.
        - Слушай, у тебя такие познания в магии… откуда бы это?
        - Ну… моя мама была очень неплохой магичкой и перед смертью передала мне все свои знания.
        - Значит, - моя улыбка разрядила обстановку, - ты у нас превосходный маг?
        - Не совсем. Во-первых, не хватает практики. А, во-вторых, проверенных на практике знаний тоже почти нет, а рисковать, не зная, что да как, как-то не охота.
        - Ты прав, - я согласно закивала, - мне тоже!
        - Угу, - понурился мальчишка.
        - Ты что - маг? - Гир аж подлетел и уставился на меня огромными глазами.
        - Я не знаю. В моем мире магии вообще не было, а тут… какие-то странные способности у меня определенно есть… а вот какие…
        - Она маг, я чувствую. И притом такой силы, что мне даже страшно быть рядом, - Вер посмотрел на меня с опаской. - Если ее не обучить, то может ненароком чего разрушить…
        - А еще, она королева Уэльса.
        - Гир! - Подскочила я.
        - Ой! - Он быстро зажал рот рукой. - Прости, я не должен был… я не должен был говорить этого. Ты не хотела, да? Можешь меня наказать.
        - Да, ладно, - я ошарашено уставилась на перепуганного дракона, - какая теперь разница!
        Желание признаться во лжи тоже куда-то пропало. В конце концов, какая разница? Ну и хрен с ним, с этим Уэльсом! Существует же он на самом деле, а что не королева, так это мелочи!
        - Ну и компания у нас, - Вер улыбнулся задорной улыбкой. - И что теперь делать будем королевские отпрыски?
        - Дорогу свою искать! - Фыркнула я, и обиженно отвернулась.
        - Шел, ну прости меня, я обещаю, что больше никогда. Да пусть мой язык лучше…
        - Стоп! - Мой громкий вскрик поверг в ступор обоих. - Не говори того, о чем пожалеешь! И вообще, молчи побольше. Как в моем мире говорят: «Болтун - находка для шпионов»!
        - Кстати, - Вер отвел взгляд в сторону, - я все хотел спросить. Там за вами тип один следовал, вы в курсе?
        - Тип? - Я аж присела с перепугу.
        - Ну, да. Не бойся, он ничего не знает, ждал нас возле лавки, а сейчас я купол тишины поставил.
        - А если пробьет?
        - Не, у него магии почему-то очень мало, хотя он и сильный… наверное…
        - Вер, а откуда ты все это знаешь?
        - Кое-что из маминых знаний я могу использовать, только не все, к сожалению…
        - Ладно. И что это за тип? Ты его видел?
        - Да, мельком. Белобрысый такой, на эльфа похож…
        - Эльф, говоришь? - Да нет, не может быть! Райли?
        - И чего ему надо? - Гир вновь расслабленно улегся на мои коленки, только немного отошедшие от его немалого веса. - Ты что-нибудь почувствовал?
        - Я не уверен, но… мне кажется, он хотел защитить вас… причем обоих…
        - Это странно, - дракон поднял взгляд на меня. - Ну, я понятно, скорее всего, отец нанял охранника… а ты?
        Мы все ненадолго замолчали. Рассказывать о собственных приключениях как-то не хотелось.
        - Кстати, - вдруг прищурившись, мой спутник слетел на пол. - Там в каморке Келиота ты про какого-то эльфа говорила? Это не он ли, случаем?
        - Не уверена, - я обреченно вздохнула, что ж придется рассказать. - Я по пути сюда одному эльфу жизнь спасла… - дружный вздох был мне ответом, - так он решил, что должен мне долг вернуть…
        - Это он?
        - Не знаю… может и он…
        - Да, и что же у нас получается? Мало того, что на хвосте гоблины висят, так еще и этот эльф нарисовался! Это хорошо, если его отец нанял, а если нет?
        - А давайте выясним? - Мы с непониманием уставились на Вера. - Я сниму полог тишины, а ты Шел позовешь его сюда и мы спросим его лично.
        - Позову? Но я же не знаю где он прячется!
        - А ты просто расслабься и попробуй на него настроиться. Только не используй все силы сразу, а то прибьешь на месте ментальным ударом!
        - Ладно, я поморщилась, давай попробуем, хуже ведь не будет… только объясни все получше.
        - Ложись на кровать. Гир, да сползи ты с нее, все ноги уже отдавил!
        - Чего? - Обиделся дракон, все же переползая на противоположный край. - Тоже мне распорядитель нашелся!
        - Я ее эмоции чувствую!
        - Ты что, еще и эмпат? - Дракон совсем с лица спал. - А я почему не чувствую?
        - Нет, я не эмпат. Просто Шелли от тебя закрылась, а от меня пока нет, вот и все объяснение.
        - Ты хочешь сказать, - я подалась вперед, - что мои эмоции чувствуют все в гостинице?
        - Нет, - быстро затряс головой мальчик, - только те, кому ты доверяешь и от кого не закрываешься. Кстати, тебе стоит научиться сокрытию своей ауры и закрываться ото всех. Это не безопасно ходить вот так! - Он мазнул руками в мою сторону.
        - М-да… Хорошо, с этим тоже позже разберемся… В конце концов, проблемы необходимо решать по мере их поступления. Все, я лежу.
        - Глаза закрой. - Я послушно выполнила распоряжение и почувствовала себя полной дурой. - Теперь пожелай увидеть все сущности вокруг себя…
        - Чего? - Глаза я не открывала, но сон почему-то пропал.
        - Ну, настройся на ауры окружающих… Вот, например, на Гира посмотри… нет, глаза не открывай, а внутренним зрением посмотри. Видишь?
        - Не-а, нихрена не вижу!
        - Еще постарайся. У него аура очень интересная… и красивая. Он почти весь ярко синий, а по бокам, как полоски, красные вставки. И еще на голове, да по спине, идет одна не очень широкая зеленая полоса.
        - А спереди что-то вроде коричневых наростов, - продолжила я. - Это что?
        - Ну вот, ты видишь! - Подпрыгнул тут же Вер, чем и сбил мой настрой.
        - Вер! Ну и зачем ты меня сбил?
        - Извини! Не подумал, обрадовался очень. Ауру на самом деле видят немногие и учатся этому три года.
        - Ах, ты! - Я замахнулась на паренька, но схватила лишь воздух.
        - Ты же богиня! У нас должно было получиться!
        - Ты купол уже снял? - Тут же остудил нас Гир.
        - Нет пока, на тебе экспериментировали.
        - Ладно, с этого момента молчим о наших тайнах!
        - Ну что, дальше приступим?
        - Давай, - согласилась я.
        - Попробуй теперь увидеть всех вокруг насколько сможешь.
        - Как я могу их увидеть, если не знаю кто где?
        - А ты представь себе помещение и просто просканируй его.
        - Ок.
        Я сосредоточилась на воспоминаниях как мы прошли сквозь зал и поднялись по лестнице. Остановившись на первой ступеньке, я как бы заставила себя обернуться и посмотреть на пройденный участок. Как ни странно, получилось! Вокруг моментально засверкали разноцветные сгустки, один из которых привлек мое пристальное внимание. Не то, чтобы в нем было что-то необычное, просто он был ярко красного цвета, а этот цвет всегда первым бросается в глаза. Мысленно подплывя поближе я принялась рассматривать это чудо.
        Кроме того, что оболочка ярко светилась красным, она была как будто прикрыта маревом, не позволяющим рассмотреть личину под ней. Мне не нравилось, что от меня что-то скрывают и я, потянувшись, просто сдернула тонкую пленку сверху. Представшее зрелище меня вдохновило, поскольку это было ошарашенное и ничего не понимающее лицо Райли.
        - Я его нашла, он под нами, внизу. Вер видишь тот сгусток в правом углу?
        - К сожалению, нет, - понуро вздохнул мальчик. - Мне не дано видеть так далеко. Самое дальнее, на десять метров вокруг.
        - Даже самые сильные маги Элении видят только на двадцать метров, - вставил Гир.
        - Блин! Раньше сказать нельзя было?
        - Ну, ты же не просто маг!
        - Хорошо. Вер, что мне с ним теперь делать. Он очень зол!
        - Да, а почему? Не мог он почувствовать тебя на таком расстоянии.
        - Я никак не могла его рассмотреть за странной пленкой, потому сдернула ее и выкинула…
        - Что? - Подпрыгнули оба спутника, а я чуть не вылетела из транса.
        - Ты что его морок сняла? - Уточнил Вер.
        - Не знаю, наверное…
        - Вот это да! Тогда я понимаю его злость.
        - Делать то что?
        - А… ты это, попробуй коснуться его сознания и передать приглашение подняться сюда.
        - Коснуться? А я его не прибью ненароком?
        - Так ты поосторожнее. Просто скажи, чтобы наверх шел.
        Я еще немного подумала и решила попробовать, в конце концов, он же надо мной издевался, почему бы мне не начать? Подплыв поближе (жаль, мне не было видно себя! , я склонилась над ухом хмурящегося эльфа и постаралась его коснуться. Реакция перворожденного перепугала всех окружающих. Резко подпрыгнув, он отскочил в сторону и схватился за меч, но пока не вынимая. Потом осмотрел посетителей, настороженно его рассматривающих, видимо, вспомнил о снятой личине, и покинул трактир.
        - Ой! Он ушел. Перепугался, наверное.
        - Ты что сделала?
        - Коснуться попробовала…
        - Ээээ… получилось?
        - Ну… - я замялась. - Судя по реакции, да.
        - Не, - Гир просто ржал в подушку, - я уже не могу!
        - Что опять не так? - Вернувшись в комнату, я распахнула глаза и села на кровати.
        - Ты… ты… хи-хи… никому еще не удавалось коснуться через транс физически! Хи-хи-ха…
        - Ох!
        - Да нет, - Вер почесал макушку, - может это и нормально… для тебя…
        - Так я что, его чуть не убила?
        - Ну, не будь на нем защиты… - Мальчик задумался, - не знаю короче…
        - Все! - Вспылила я. - Хватит с меня экспериментов! Ловить будем чисто физически!
        - И что ты предлагаешь?
        - Он вышел из гостиницы, но далеко уйти не мог, поскольку ему нужны мы… Значит, ты Гир идешь на конюшню и осматриваешься. Только неприятности на свою голову не навлеки. Ты Вер пройдись по соседним переулкам, может, где и притаился. А я… я по крышам пройдусь…
        - Нет, - в один голос завопили оба спутника.
        - И чего вас так напугало?
        - Ты одна никуда не пойдешь!
        - В общем, так, - я нахмурилась, а парни попятились, - в нашем отряде старшая я, так что будете слушаться! И потом, думаю смогу за себя постоять… А если что, позову вас… ментально.
        - Только не прибей случайно…
        - Это у вас что, любимое пожелание, что ли?
        - С тобой иначе нельзя!
        - Ладно, постараюсь. Пошли уже!
        Глава 12
        Быстро выпроводив парней в дверь, я подошла к окну и скользнула наружу. На улице вовсю сверкало и переливалось солнце, слепя глаза, но я осторожно шагала к ближайшему выступу. Переставляя ноги по узенькому карнизу, я старалась, как обычно, не смотреть вниз, чтобы не перепугаться еще больше, что не очень помогало. Проблема заключалась в том, что в отличие от прошлого постоялого двора, этот был намного новее, к тому же имел три этажа, вместо двух, и потому, карниз возвышался над булыжной мостовой метров на восемь - десять.
        К тому моменту, когда я начала жалеть о выбранном направлении, карниз неожиданно закончился обрывом, а идти дальше стало просто невозможным. Выругавшись вслух без обычного стеснения, я распласталась по стене, решая, что делать дальше, и только тут сообразила, что можно сделать намного проще. Райли ведь обещал меня спасти, не так ли? Так я могу одним ходом решить две проблемы. Во-первых, он, таким образом, избавится от своего долга, и, наконец, отвяжется от меня. Во-вторых, мы его обнаружим, не прилагая особенных усилий, попросту заставив выйти самостоятельно.
        Хищно улыбнувшись, я принялась внимательно себя осматривать, главное не прогадать и действительно не сверзиться вниз. Опасливо покосившись в направлении возможного падения, я сглотнула подступивший ужас и еще тщательнее продумала пришедший в голову план. Вроде явных недостатков у него не имелось, кроме возможности не исполнения, разумеется.
        Ну, с вероятностями, пожалуй, разберемся потом, а пока… Я резко дернула ремень, вчера подаренный Гиром в ответ на мои мучения со спадывающими брюками, и принялась осматриваться, куда его закрепить. Как ни странно, но судьба, похоже, сегодня была на моей стороне и предоставила прекрасный крюк, с которого, потом, можно будет быстро сдернуть компрометирующее приспособление. Быстро продев ремень через надежную опору (надежность, естественно, я определяла на глаз), я пристегнула его к корсажу с ножами и, не давая себе задуматься, повисла над разрывом.
        М-да… перепуганный мысленный вопль выдался очень натуральным… Хотя бы потому, что я и на самом деле перепугалась, обнаружив, что избранный крюк не настолько надежен, как показалось вначале. Усиленно хватаясь за все попадающиеся острые уголки, я принялась перебирать ногами и руками в поисках опоры, при этом с опаской поглядывая на свою страховку, которая, к счастью, застряла в одном положении. Немного отдышавшись, я задумалась над силой ментального посыла и приуныла, главное не переборщить, а то отправлю спасителей в глубокую ментальную кому. Интересно, как они себя чувствуют после моих экспериментов?
        Висеть пришлось недолго, у меня даже руки не затекли. Зато окружающее я успела рассмотреть вполне сносно. С этой стороны гостиницы был большой пустырь, почти заброшенный и совершенно… пустынный. Не было ни людей (не людей тоже), ни животных, ни каких-либо приспособлений для отдыха, навроде скамеек… вообще ничего. Зато присутствовала мощенная камнем дорога, прямо подо мной!
        - Руку давай! - Донеслось сверху, и я уставилась в знакомые высокомерные глаза.
        - Ннне ммоггу, - театрально закатив глаза, я еще теснее прижалась к стене, старательно прикрывая страховку.
        - Можешь! Давай говорят!
        Сделав вид, что почти теряю сознание от страха (кстати, шевелиться действительно было боязно, а вдруг не удержит?), я отцепила одну из рук от опоры в виде остро выступающего конца кирпича и с недоумением уставилась на разодранную до крови ладошку, лишь сглотнув, протянула ее вверх. Проделывая все это, я второй рукой старательно нащупала ремень, снимая с крюка, и вцепившись в него мертвой хваткой.
        - Еще чуть-чуть, я не достаю!
        Немного подтянувшись, я нашарила ногой неплохую выбоину, куда и пристроила конечность, полностью восстановив равновесие.
        - Ладно, готова? Тяну!
        Одним рывком втащив меня наверх, чуть не выдернув при этом руку из сустава, Райли быстро прижал мою тушку к поверхности крыши, скользнув взглядом по груди. Слава богам, но моего приспособления он, похоже, не заметил, убедившись, что повреждений видимых нет, эльф завертелся по сторонам и остолбенел.
        - Так! - Это рычание заставило меня подпрыгнуть и посмотреть в нужном направлении, окончательно отцепляя ремень по дороге.
        - Привет, эльф! - Вперед вышел Гир, внимательно всматриваясь в спасителя и бережно запихивая меня за собственную спину. В его руках был готовый к нападению меч. - И чего же тебе от нас надо?
        - И давно догадались? - Впервые вижу его улыбку. Обалденная!
        - Пару часов назад, - пожав плечами, дракон продолжал пятиться. Оттесняя меня все дальше к выходу. - Лучше не шевелись!
        - Хорошо, - согласился Райли, усаживаясь на крышу. - Раз вы здесь, значит хотите поговорить?
        - Да, - Вер вышел вперед и уселся напротив неизвестного противника. - Ты кто?
        - А ты? - Не остался в долгу мой «спаситель».
        - Хм… мое нами Вер, - представился мальчик.
        - Мое имя, думаю, вам известно, - равнодушно пожал плечами эльф.
        - Откуда? - Опешил дракон, а удивленный взгляд сначала эльфа, затем и остальных, уставился на меня.
        - Ну… я… он сказал мне имя… тогда еще… только ты же мне объяснил, - я посмотрела в глаза дракона, - что имена говорить нельзя… Пусть лучше сам скажет!
        - Вот как? - Райли чему-то усмехнулся. - Значит, не сказала… Ладно, зовите меня Кель.
        - Забавное нами, - усмехнулся Гир, так и не опуская меча, постоянно готовясь к нападению.
        - Гир, - я дернула друга за рукав, - убери меч, а? Он нас не тронет.
        - Почему?
        - Ну… я знаю.
        - Ладно, - недовольный дракон спрятал оружие, а мой эльф стал рассматривать меня с еще большим удивлением.
        - И что же вам от меня нужно?
        - Встречный вопрос, - проворчал дракон, опускаясь рядом с мальчишкой и притягивая меня под бок.
        - Думаю, ты и так догадался…
        - Но ответ хочу услышать именно от тебя!
        - Ладно, - Райли поморщился, но ответил, - меня нанял твой отец.
        - Зачем?
        - Для охраны, - небрежное пожатие плеч.
        - Или возврата? - Тут же спросил Гир.
        - От кого? - Одновременно вмешалась я.
        - Хм… нет, вернуть тебя он не просил, наоборот был рад принятому тобой решению. А вот от кого? Хороший вопрос… Не так давно в вашем королевстве начали происходить странные вещи, - Гир согласно кивнул, - для того чтобы в них разобраться твой отец и нанял мой клан…
        - Твой клан? - Заинтересовано перебил Вер.
        - Угу, - Гир разочарованно и немного испуганно кивнул, - Кияну!
        - Ты один из Кияну? - Восхищенно присвистнул мальчик.
        - Не все так просто Вер, - вернул его на землю тихий голос дракона. - Ты слышал его слова? Слово «мой» не было оговоркой. Значит, он - глава клана!
        - Он? - Глаза ребенка окончательно вылезли из орбит, а вот у эльфа превратились в щелки.
        - Угу. Я знал, что их глава молод, а вот теперь имею возможность хорошенько рассмотреть. Кстати, - как бы невзначай поинтересовался дракон, прижимая меня покрепче, - я считал, что вы все постоянно носите личину?
        - Обычно да, - спокойно начал врать собеседник, - но я решил показать вам мой собственный облик.
        - Да? И с чего такое доверие?
        - Ты - мой подопечный, она, - небрежный кивок в мою сторону, - моя спасительница, а он, - на Вера даже не посмотрел, гад! - бесплатное приложение к вам обоим.
        - Фи, - я с брезгливостью уставилась на него, - как грубо. К тому же долг ты вернул, можешь отчаливать!
        - Нет, - Райли посмотрел мне прямо в глаза, - еще нет, но это не за горами!
        - Ты же спас мне жизнь, в ответ на спасение твоей, чего тебе еще надо?
        - Во-первых, ты спасла меня дважды, - на мое непонимание он усмехнулся и пояснил,
        - второй раз на поляне, я слишком замешкался… Во-вторых, этот твой розыгрыш, - кивок в сторону стены, - не считается. - Я умудрилась покраснеть как рак. - Ремни прятать нужно лучше!
        - Блин, а думала, не заметил!
        - Он о чем? - Не поняли ребята.
        - Ну, я подумала, что так проще всего заставить его явиться, а не бегать в поисках по окрестностям. Вот и придумала…
        - Она как-то зацепила ремень за стену, - продолжил Райли, - и повисла на нем, послав нам всем сигнал о помощи.
        - Так ты чего, нас разыграла?
        - Не совсем, - я сжала руку друга, - я действительно перепугалась… в первый момент…
        - И перепугала нас до жути, - проворчал Вер, - я чуть не оглох от твоего вопля!
        - Ну, что ж, тебе почти все удалось… если бы не ремень, не догадался бы.
        - Блин! Ты так дернул меня за руку, что я от боли забыла его спрятать!
        - Хм… запомню на будущее.
        - Что будем делать? - Озвучила я общий вопрос.
        - Следовать собственным планам, - пожал плечами Гир, подхватывая меня и ставя на ноги. - Пошли в комнату.
        - Идем, - согласилась я. - А с ним что?
        - А что с ним? Думаю, нам он не по зубам, пусть Кель делает что хочет!
        - А если он попытается нас остановить?
        - Зачем ему это? - Удивился дракон. - Он же сказал, что отец не просил меня вернуть, только присмотреть.
        - Присматривать можно по-разному… - проворчала я, уже понимая, что не права.
        - Что тебя беспокоит?
        - Его наличие за спиной!
        - Слушай, а ведь это идея! Зачем оставлять его за спиной, если можно держать в поле зрения?
        - Что ты предлагаешь?
        - Мы же скоро станем владельцами каравана, так? - Я согласно кивнула, начиная понимать и улыбаться. - И нам понадобится охрана? Почему бы не взять его начальником той самой охраны?
        - И сколько вы готовы платить? - Мы удивленно повернулись лицом к эльфу.
        - Э, нет, платит тебе мой отец, а мы просто позволяем быть рядом! Согласен?
        - При одном условии, - в облике Райли вновь появилось неприкрытое высокомерие, - отряд охраны я набираю сам!
        Я посмотрела на друзей и кивнула, какая мне разница, кого он наберет, знать то ему все равно лучше!
        - Идет. Можешь быть свободен… Кель. Ах, кстати, что с тем разбойником?
        - Утром повесили на центральной площади, - буднично констатировал наемник.
        - А ты получил вознаграждение? - Приподнял брови Гир.
        - Естественно, - кивнул эльф.
        Повернувшись, мы, не оглядываясь, принялись спускаться по лестнице, а уже невидимый нам эльф еще долго сидел на том же месте и думал, как он на самом деле относится к этой маленькой, наглой, необычной девчонке. Неужели она ему действительно нравится? Да еще этот непонятный маг, сорвавший личину и не оставивший следов. И это он, лучший следопыт лучшего клана не может кого-то найти! Кто он и что нужно? Ну, уж то, что не друг, это точно, друзья так не поступают!
        Глава 13
        Стук в дверь не должен был стать неожиданностью, но именно ею он и стал. Потянувшись, я вскочила с кровати, на которую мы дружно повалились, едва переступив порог комнаты. Распахнув дверь, я впустила внутрь до ужаса довольного Келиота и быстро приложила палец к губам, заставляя молчать. При этом я потрясла за плечо Вера и попросила установить полог тишины, на всякий случай.
        - Добрый вечер Келиот, как наши успехи?
        - Я нашел неплохой караван, остается лишь вопрос с оплатой?
        - Сколько хочет его хозяин? - Деловито поинтересовалась я.
        - Пять полосатиков, - ответил знакомец.
        - Пять? - Глаза Гира полезли на лоб. - Что ж это за караван такой?
        - Хороший вопрос юноша! Если не считать стандартных тканей, камней и всевозможных безделушек, в нем имеется неплохой арсенал ОЧЕНЬ дорогого оружия, несколько шкур лапаки, штук пятьдесят гратеров и пара высококлассных наложниц.
        - Кого? - Я пришла в ужас.
        - Наложниц, - кивнул Келиот, с удивлением смотря на меня.
        - Потом объясню, - отмахнулся Гир и встал, - пошли, посмотрим, и если понравится, я заплачу.
        - Идемте господин, - старик поклонился и пропустил дракона вперед.
        - Нет, Шел, - Гир схватил меня за руку и усадил на кровать, - вы с Вером побудете здесь!
        - Почему? - Мы синхронно надулись.
        - Для гарантии. Мне будет спокойнее не иметь вас за спиной. Я скоро, - чмокнув меня в щеку, он быстро покинул комнату, и наступила тишина.
        - Вер, а что это за наложницы?
        - Ну, это девушки, выбравшие путь служения богине Кариме.
        - Кому?
        - Ну, богине любви.
        - И чем они занимаются? - Спросила я, а в ответ получила багрово красного мальчишку, у которого даже уши стали малиновыми.
        - Ээээ… я не буду отвечать, ладно? Сама догадаешься!
        - Но… они же, не продают себя?
        - Как сказать… не они, но… В общем, когда девушка вступает в монастырь богини Каримы, она практически отдает все права на собственное тело матери Настоятельнице, вот та потом и продает Наложниц.
        - То есть, если мы перекупили их у монастыря, то можем сами продать? И они ничего не скажут?
        - Они будут только рады. Ну… каждая из этих девушек дает обет не отказывать собственному хозяину, понимаешь? То есть иметь хозяина для нее большее благо, чем свобода для нормального человека.
        Какое-то время в комнате стояла полная тишина, которую я нарушила следующим вопросом.
        - Вер?
        - А?
        - Что не так с этим родом Кияну?
        - Ну…
        - Ты всегда ответ начинаешь с этого слова? - Не выдержала я.
        - Извини. В общем, эльфы и сами по себе высокомерные ублюдки, но этот род… он… не такой как все, короче!
        - Чем?
        - Все входящие в его состав кланы - наемники и убийцы!
        - Что?
        - Вот так. Понимаешь, даже соотечественники его ненавидят и боятся, что уж говорить об остальных? Во всей Элении не найдется того, кто мог бы помериться силой с этими… негодяями.
        - Ох! Тогда мы действительно вляпались!
        - Слушай, Шел, а как ты умудрилась спасти ему жизнь? Он же самый непобедимый в клане!
        - Не знаю, как-то так получилось… я его нашла и решила помочь… он почти дохлый был, наверное, от отравления. У него в боку застрял какой-то коготь, размером с мою руку и не давал регенерировать.
        - Коготь? Такой загнутый и темно серый?
        - Ага… кажется…
        - И что ты с ним сделала? - На этот раз Вер и не скрывал своего страха.
        - Вытащила… двумя ножиками зацепила и выдавила.
        - Хорошо хоть не трогала!
        - А что это?
        - Точно не знаю, но очень похоже на крагуаров…
        - И? - Поторопила я.
        - Что-то вроде большой кошки, вернее, очень большой кошки, ростом выше тебя! Они не уязвимы для магии, очень умны и никогда не отпускают жертву живой. За всю историю Элении только два раза удавалось убить крагуара, причем оба раза ценой огромных жертв.
        - Что в них особенного?
        - Они убивают когтями. Просто оставляя их в ране и давая жертве самой умереть. Когти отрастают моментально, так что с оружием тоже проблем нет и так до бесконечности.
        - Ужас!
        - Точно, сама понимаешь, этот… Кель… был обречен.
        - Хм… но когда я его нашла вокруг никого не было.
        - Он ведь сильный маг, вот и ушел телепортом, когда уже был ранен.
        - Возможно, - я пожала плечами. - Если он такой сильный маг, как ты говоришь, почему же не помог себе сам?
        - Потому что яд когтя начинает действовать через несколько секунд после попадания в тело, полностью парализуя его физически и выкачивая магический резерв досуха. Поэтому мне и показалось странным, что он почти не пользуется магией, у него просто резерв еще пустой. Пока последствия раны не уйдут совсем, резерв заполняться не будет!
        - Значит пока он не маг?
        - Почему же? Кое-что он вполне может делать, просто… не перенапрягаясь. А вот магическое столкновение с соперником ему пока не по плечу.
        - Спасибо Вер, ты просто кладезь информации! Кстати, а откуда ты все это знаешь?
        - Во-первых, мама любила читать и перечитала все в пределах доступа и даже за ним. А, во-вторых, я и сам люблю читать…
        - Так она передала тебе все? Включая и то, что прочитала?
        - Она… передала мне вообще все. Понимаешь?
        - Не-а, - я потрясла головой, а мальчик опустил голову.
        - Можно сказать, она объединила наши сознания, создав что-то среднее между мной и ею.
        - Как это?
        - Не знаю, этого момента в ее памяти не сохранилось…
        - Ты можешь просматривать ее память?
        - Ага, помню все за нас обоих.
        - Ух ты! А кто доминирует?
        - Наверное я, мама не хотела брать инициативу на себя, сказала, что я должен жить сам, так, как захочу, а она просто будет помогать и все.
        - Помогает?
        - Да, даже очень!
        - Я рада за вас, вас обоих.
        - Спасибо Шел, от меня и отдельно от мамы.
        - А она сама может принимать решения?
        - Нет, - мальчик рассмеялся, - это ведь просто копия, только информация и все.
        - Прости.
        - Тебе не за что просить прощения, - он присел рядом и, совсем как Гир, обхватил меня за талию, уткнувшись лицом в живот, - не представляешь, как я счастлив, что тебя встретил!
        - Я тоже очень рада малыш, что ты с нами. У меня теперь целых два брата в этом мире.
        - Ага, - Вер рассмеялся, - и один кровник… зато какой!
        - Да ну тебя!
        И мы принялись азартно бегать по комнате и колотить друг друга чем попало. Как же давно мне не было так хорошо и весело! Вот сейчас я действительно была счастлива. Еще бы с Гиром ничего не случилось!
        - Ну что ты психуешь? - Примерно через час, Вер в который раз начал на меня ворчать. - Ничего с ним не случится. Кель же рядом!
        - Кель? Ах, да… должно быть, - я уселась на кровать и принялась постукивать по полу каблуками своих сапог.
        - Ну, хватит уже! - Мальчик, раскинув руки в стороны, лежал поперек кровати и театрально стонал, изображая головную боль от моего мельтешения.
        Дверь резко распахнулась, и в нее вошел довольный Гир. Окинув наши настороженные лица, он пожал плечами и пригласил.
        - Пошли вниз, расплатимся и поужинаем?
        - Пошли, - я, тяжело вздохнув, направилась к дверям. - Кель был с тобой?
        - Куда от него денешься? - Поморщился Гир. - Как клещ прицепился и пошел следом.
        - А сейчас он где?
        - Внизу ждет, сказал, что хочет тебя с первой тройкой охранников познакомить.
        - Меня? - Мое удивление было искренним и закономерным.
        - Ага, он почему-то уверен, что ты у нас главная, а потому все тебе подчиняются. И, по-моему, он в том числе, - Гир кинул в мою сторону лукавый взгляд. - Кстати, не находишь, он не далек от истины?
        - Не нахожу! Пока что только теряю… и в особенности свою свободу! - Я покачала головой, а очередной вздох вырвался сам собой.
        - Главное вот это не потеряй, - Гир коснулся моей головы, быстро взлохматив волосы и чмокнув в лоб, - сестренка!
        - Постараюсь, - серьезно кивнула я, по-своему поняв его намек.
        Глава 14
        Едва переступив порог общего зала, я почувствовала его присутствие. Странно, раньше такого не было. Да что же творится с этой силой, в конце концов? Нет, мне положительно не нравилось подобное положение. Необходимо срочно найти толкового мага и с ним поговорить, или я просто с ума сойду ото всех творящихся вокруг странностей! А теперь вот еще и постоянное присутствие Райли в пределах видимости!
        - Шел, пошли сюда, - Гир бережно потянул меня в сторону, даже не заметив заминки.
        - Вон тот столик в углу, видишь?
        Окинув взглядом остальную часть зала, старательно обходя тот промежуток, где мой эльф восседал в компании двух девушек и незнакомого парня, я остановилась на столике, указанном драконом. За ним весело смеясь и разговаривая сидели два старика. Одного я знала как Келиота, а вот второго видела впервые, скорее всего это и был столь удачно подвернувшийся хозяин каравана. Или лучше сказать бывший хозяин каравана?
        - Кто это с Келиотом? - Решила уточнить на всякий случай.
        - Это Морон, бывший хозяин нашего каравана.
        - Мне кажется, ты еще не расплатился? - Весело подмигнула я другу.
        - Ты права, но это уже ничего не решает! - Подмигнул он мне в ответ, и мы втроем дружно расхохотались.
        Заметив странную вспышку немного правее, я резко повернулась и уставилась на внимательно следящего за нами эльфа. Это он что ли так? И что же так вспыхнуло? Не понравился наш смех, что ли? А, без разницы! Отмахнувшись от собственных мыслей и решив просто плыть по течению, а не искать подводные родники, я улыбнулась поднявшимся старцам и вежливо поздоровалась, как научил Вер.
        - Дальней дороги и великой прибыли уважаемые.
        Старики согласно кивнули, пожелав нам того же и приступили к пересчитыванию денег прямо на столе. Посмотрев на них некоторое время, я поняла, что лишняя в этой компании дельцов, тем более что Гир все время перебивал собеседников, выясняя совершенно не понятные мне детали, а Вер теребил за рукав Морона, умоляя рассказать о путешествиях и приключениях, на что тот с удовольствием соглашался, тут же приступая к рассказу. На мой взгляд, этот цирк кончится еще не скоро, а я мало того, что проголодалась, так еще и спать хочу от их постоянного гомона.
        Встав из-за стола, я попросила не беспокоиться, не заметивших этого спутников, и пошла в сторону барной стойки. Правда, дойти до нее не успела, поскольку была перехвачена Райли. Эльф встал на дороге и посмотрел на меня своим обычным взглядом, то есть насквозь. В сердце вновь кольнула игла, лишний раз подтверждая, что влюбиться в равнодушное чудовище, наемного убийцу, могла только такая дура как я. Мозг, конечно же, его поддержал, но… все осталось на том же месте.
        - Отойди, - спокойно попросила я, - я есть хочу.
        - У нас за столом есть еда, - он просто протянул руку и взял мою, - пойдем, я тебя познакомлю с охраной.
        Мое мнение не спрашивали, сопротивляться не хотелось, да и надобности в этом я не видела. Еда есть и ладно! Стул для меня отодвинул тот самый незнакомый мужчина, на которого я обратила внимание еще на лестнице. Незнакомец обладал очень приятной наружностью, к которой и прикипел мой взгляд. Весело и как-то по-братски улыбнувшись, он бережно усадил меня на стул, боком оттеснив Райли, и тут же завел разговор.
        - Вы голодны, если не ошибаюсь? Чего бы вам хотелось?
        - Для начала познакомиться, - прервал завязывающийся диалог эльф, - Шелли - Это Карлос, он орк.
        - Да? - Я удивленно уставилась на красавчика. - Я не думала, что орки такие…
        - Какие именно? - В его глазах промелькнули сначала обида, а потом обреченность. - Красивые?
        - Да, - я склонила голову на бок и встретила его прямой взгляд. - И искренние.
        - Правда? - На долю секунды мелькнувшее удивление было мне подарком, поскольку заинтересовать орка мне удалось. - Так вас покормить?
        Не успев открыть рот, я его тут же закрыла, теперь эльф представлял уже женщин.
        - Это Белинда, - молодая девушка весело подмигнула, показав на двух красавцев за столом и закатив глаза к потолку, я чистосердечно улыбнулась и вежливо кивнула, - а это Гардиэль, твой телохранитель.
        - Кто? - Нет, поразить больше меня просто нельзя.
        Эльфийка столь же возмущенно уставилась на Райли, впрочем, внимательно следя за моей реакцией.
        - Ра… Г-хм… Кель, ты не считаешь, что поторопился? Зачем мне телохранитель? Я не китайская ваза!
        - Хм… Может ты и не… какая-то там ваза, но телохранитель у тебя будет!
        - А девушку ты спросил? - Влез в разговор орк.
        - И вообще, мне тебя достаточно! - Одновременно с красавчиком воскликнула я. Судя по взглядам окружающих и крепко сжавшимся челюстям эльфа, я опять ляпнула что-то не то. - Извини, вечно говорю что попало… Но мне не нужен телохранитель! Кель, ну пожалуйста!
        - Нет! - Отрезал Райли, не спуская с меня глаз. - У меня обязанностей прибавилось, для тех, кто не заметил, и не без твоей помощи, кстати. Постоянно рядом я находиться не могу… значит, рядом с тобой будет Гардиэль!
        Я хотела вновь отказаться, но он просто приподнял бровь, ожидая этого, а я поняла, что только зря сотрясу воздух. Как там наши великие полководцы поступали в подобных случаях? Правильно, сначала отходили на заранее подготовленные позиции, а потом уж начинали полномасштабное наступление. Позиций этих самых я, естественно, не подготовила, значит, просто отползем, куда получится. Помолчав с минуту в наступившей тишине, я покладисто кивнула и перевела взгляд на понимающе улыбающегося орка. Подмигнув мне, он предложил.
        - У меня тут связи на кухне имеются, пошли, познакомлю.
        - Пойдем, - я, не задумываясь, протянула ему руку и поднялась. - А может, ты будешь телохранителем?
        - А ты бы этого хотела?
        - Ну, я…
        - Нет, - отрезал эльф, - Карлос, ты в моем подчинении и будешь делать только то, что сказал я!
        - Да, капитан, - понуро опустил голову он, при этом мне проказливо подмигнув. - Пошли?
        - Знаешь Кель, - я немного разозлилась, отчего стала вести себя смелее. Положив руки на стол перед эльфом, наклонилась, заставив того закинуть голову и отклониться назад, глядя мне в глаза. - Наш с тобой… договор, не обязывает МЕНЯ тебе подчиняться. Надеюсь, это ты уяснишь?
        - Шелли! - Раздалось мне в след, но я уже, улыбаясь собственным мыслям, двигалась между столиками к двери на кухню.
        Едва переступив порог, я почувствовала, как сильные мужские руки быстро притягивают мою талию к себе, а лицо склоняется к уху.
        - Ты мне нравишься, - прошептал Карлос, - может мы…
        - Нет, Карлос, - я покачала головой.
        - Значит, выбрала его, да?
        Я посмотрела на расстроенного орка и вновь отрицательно затрясла головой.
        - Нет, я выбрала себя!
        - Только не говори, что он тебе не нравится! Девушки всегда выбирают одного из нас!
        - Ты тоже Кияну?
        - Тише! - Он быстро зажал мне рот и покачал головой. - А ты не обычная! Откуда тебе известна эта МАЛЕНЬКАЯ тайна?
        - Догадалась, - соврала я, направляясь в сторону поваров. - Ты меня обманул насчет знакомого?
        - Нет, погоди, - орк сорвался с места и как подросток побежал в сторону одной из дверей в дальнем конце кухни. - Вот, - приведенная им девушка была светловолосой красавицей, - это моя дальняя родственница. Ее зовут Кариста, она тебя покормит. Правда, малышка?
        - Конечно Карлос, о чем разговор, - девушка вышла из-за стола и бережно погладила выступающий живот. - Если вас не смутит моя медлительность.
        - Нет, конечно! Месяцев восемь, на мой взгляд…
        - Точно, у вас отменный взгляд. Может, скажете, кто будет?
        Я немного задумалась, скользнув по животу внимательным взглядом, и как-то само собой переключилась на магию. Переведя взгляд с ярко зеленого чистого фона матери на плод, я уставилась в розовую оболочку еще не до конца сформировавшейся ауры младенца. Странным во всем этом была черная зона в области шейки ребенка. Уже приготовившись покинуть этот слой магического зрения, я все же решила рассмотреть поподробнее заинтересовавшее явление.
        Сделав несколько шагов, я под непонимающими взглядами коснулась живота матери и пригляделась. Оказывается, черной зоной являлась пуповина, прочно затягивающая петлю на малюсенькой шейке. До родов плоду, конечно, ничего не угрожало, а вот во время… Постаравшись придумать способ спасти жизнь младенца, я попыталась вызвать что-то типа призрачных рук, как читала в одном из фэнтезийных романов когда-то давно, и у меня это получилось. Чуть не запрыгав от радости, я аккуратно ввела их внутрь, не обратив внимания на вздрогнувшую мать, и просто перекинула петлю вбок, убрав подальше.
        - Ну вот, - вздохнув с облегчением, я посмотрела на ошарашенные лица и только сейчас представила, как именно все это должно было выглядеть со стороны. - Ээээ… у вас будет девочка!
        - Девочка? - Прошептала мать, чуть не плача.
        - Почему вы не спросили о поле ребенка у мага, ведущего тебя? - Нахмурился Карлос.
        - Я знаю, Натан водил тебя к нему, он сам сказал.
        - Он… понимаешь… мы спрашивали…
        - И? - Еще больше запутался орк.
        - Он сказал, - женщина сглотнула, вдруг став абсолютно белой, и вцепилась в живот.
        - Что поскольку ребенок не жилец, то и знать, кто он, не имеет значения. - Слезы все же брызнули, правда, моментально остановленные силой воли матери.
        - С вашей дочерью все будет хорошо, - я положила свою руку поверх руки Каристы и ощутила увесистый толчок малышки. - Вот видите, она согласна.
        - Но… Маг сказал…
        - У вашей малышки пуповина была замотана вокруг шеи, теперь нет, значит, она нормально родится, - пояснила я с улыбкой.
        - Ох, - женщина попыталась упасть на колени, но я ее вовремя перехватила, тогда она просто обхватила обе мои руки, - вы спасли ее! Я обязана вам жизнью!
        - Нет, мне не нужна ничья жизнь, именно поэтому прошу вас, берегите и себя и ее, - я отрицательно замотала головой, прекрасно представляя себе последствия подобных слов на примере Райли. - А теперь, может быть, мне можно будет поесть?
        Жалобный взгляд в глаза счастливой женщины и она уже забыла все свои глупости, порхая рядом и перетаскивая все на наш стол в самом углу кухни. Карлос присел рядом, рассматривая меня с каким-то странным выражением лица, которое мне определенно не нравилось.
        - Если бы ты не выбрала его, я бы попытался тебя добиться!
        - Я не выбрала его, - мне было больно это говорить, - хотя, не буду отрицать, мне он очень нравится. Только выбор - это не первое впечатление, поверь мне. Ты узнаешь меня получше и поймешь, что добиваться нечего…
        - Нет, - орк помотал головой, - мне уже много лет Шел, я давно научился оценивать существ с первого взгляда, - он не казался таким уж старым, но говорил вещи, до которых мужчины доходят лет к сорока. - А ты знаешь, что теперь я тоже обязан тебе жизнью? - Я в ужасе уставилась на него. - Жизнью своей племянницы.
        - Ты же сказал, что Кариста твоя дальняя родственница?
        - Ну да, она младшая сестра моей жены. По нашим обычаям мужчина уходит жить в семью жены, так что Кариста мне сестра, но дальняя.
        - Ты женат? - Неприятно удивилась я.
        - Был, - он вдруг стал серьезным, - недолго. Моя жена погибла через год после свадьбы.
        - Прости. У вас не было детей?
        - Она была на восьмом месяце… Ирония судьбы, не правда ли?
        - Ты поэтому считаешь, что обязан мне?
        - Да, и поэтому тоже. Кто знает, будь ты там в тот день и она… Прости, но теперь Райли не обязательно просить меня, я и сам защищу тебя.
        - Ты… назвал… Как ты догадался?
        - Твой случайный промах… там в столовой. Никто не заметил, не переживай.
        - Спасибо тебе, но я… я не хотела бы давать тебе надежду на что-то большее, понимаешь я…
        - Не надо, - Карлос вскочил и помог Каристе перенести необъятных размеров поднос, предложив присоединиться к нам.
        - Нет, вы простите меня, но я найду Натана. Мне хочется поделиться с ним новостью, и я… ох, спасибо вам обоим. Тебе, - она повернулась к брату, - за то, что привел эту девушку. А тебе, - она снова взяла мои руки в свои, - за то, что ты есть!
        - Это вам спасибо, - я сглотнула подступившие слезы, - еще никто не благодарил меня за это.
        - Привыкай, - дыхание Карлоса коснулось уха, - это всего лишь первый раз.
        - Я побежала. Ешьте на здоровье, все за счет заведения!
        - Как за счет? Ты же сказал она работает на кухне?
        - Ну, - парень замялся, - когда не командует, предпочитает быть на кухне.
        - Так она что, хозяйка всего этого?
        - Ага, - пристыжено опустив голову, пояснил орк. - Она и Натан, ее муж.
        - Ах, ты, - я замахнулась на спутника, но он быстро перехватил мою руку и чмокнул в ладошку.
        - Ешь быстрее, а то наш общий друг нервничать начнет. Тебе-то ничего, а вот мне он приходится командиром…
        - Командир он тебе, как я понимаю, только на время доставки каравана? Караван отправляется послезавтра, значит эти два дня, ты свободен от обязательств.
        - А знаешь, - орк задумчиво потер переносицу, - ты ведь права. И как я сам об этом не подумал?
        - Привычка подчиняться? - Я пожала плечами.
        - Да нет, тут дело в другом. Я уже давно сам командую такими перевозками…
        - Зачем тогда согласился?
        - С тех пор… а, все равно ты все знаешь! - он взмахнул рукой, словно отмахиваясь от угрызений совести. - С тех пор, как погиб отец Райли на каком-то там задании и его срочно отозвали назад, мы почти не виделись. Раза два наверное и то, дня по два. Так что… эта прогулка для нас просто праздник.
        - Прости, - я усмехнулась, - не хотела вам мешать.
        - Напротив, - но отнекиваться все же не стал! - Ты - подарок Богов!
        - Не преувеличивай!
        На какое-то время наступила тишина, прерываемая только нашим смехом, когда пытались успеть утащить кусок повкуснее друг у друга из-под носа. Или когда принимались пихать друг друга в бок. Так нас и застал явившийся разозленный Райли. Как и говорил Карлос, тот был просто в бешенстве, прекрасно скрывая его за маской высокомерия, только мне теперь это было не важно. Моя эмпатия вновь врубилась на полную катушку и наградила всей гаммой чувств и перепадов настроения окружающих. Поняв, что разобрать, где тут чьи, просто не реально, я всю злость быстро приписала эльфу, в чем была уверена почти на все сто.
        - Что тут происходит? - Холодное шипение за спиной, заставило нас обоих выпустить из рук последнюю куриную лапку, отчего она с громким «бульк» потонула в супе, вызвав общий смешок, и окончательное помутнение у Райли.
        - Мы едим, - я вздернула подбородок, пытаясь собрать глаза в кучку, поскольку от вина они явно решили разбежаться.
        - Вижу. Почему так долго? - Вопрос был обращен к Карлосу, и тому пришлось отвечать.
        - Мы долго болтали перед этим, ожидая сервировки.
        - А ожидать вместе со всеми ВЫ не могли?
        - Нет, тебе же говорят, мы БОЛТАЛИ! - Ох, лучше бы я молчала!
        - Вижу, как болтали. Шелли, пойдем со мной!
        - Нет, я могу ходить сама!
        - Ты в этом уверена? - Коварно спросил эльф, вздергивая меня в вертикальное положение, отчего я ощутимо закачалась.
        - Мммм… ну перебрала немного и что? Дойду наверх, улягусь спать и к утру буду в норме.
        - Я тебя провожу.
        - Нет, - я вновь затрясла головой, чуть не свалилась и буквально повисла на Карлосе. - Я с ним пойду.
        - С ним?
        - Угу, - кивнула я, даже не заметив двоякости собственного утверждения. - Идем, нам пора. Девушки, - на самом выходе я остановилась и обернулась к кухаркам, со страхом следящим за происходящим, - спасибо всем. Было очень вкусно.
        - Это вам спасибо госпожа, - одна из самых молоденьких вежливо мне поклонилась, - приходите к нам еще.
        - Обязательно, - усмехнулась я, - не далее как завтра, - весело рассмеявшись, я потянула орка к дверям.
        Вверх я естественно не смотрела, боясь запнуться и растянуться во весь рост, что с моим везением вполне реально, даже вися на спутнике. А потому и не видела, каким именно взглядом обменялись два лучших друга. Жаль, лучше бы мне знать это еще тогда, меньше неприятностей было бы впереди.
        Глава 15
        Следующий день прошел в беготне. Кое-как вытянув меня из-под общего с Гиром одеяла, что он делал исключительно на ощупь, меня окунули головой в таз с ледяной водой и таким болезненным образом привели в более-менее прямоходячее состояние. Естественно ни о каком благотворном расположении духа речи не шло, поэтому я шипела и кусалась почти до самого вечера, когда, наконец, перестала болеть голова и я окончательно проснулась.
        Собравшись на ужин, мы с Гиром спускались вниз, куда уже унесся Вер, предупредить о сервировке и занять столик. Еще выходя из комнаты, Гир притянул меня поближе и практически заставил опереться на собственный локоть.
        - Сестренка, будь осторожнее.
        - Ты о чем? - Вопрос меня удивил.
        - Кель и Карлос конечно друзья, но не стоит им становиться врагами…
        - Гир, - я резко замерла, - мне не нужен ни один из них!
        - Это ты сейчас так говоришь, но пройдет время, и…
        - Нет Гир, я уже сказала Карлосу, что не буду с ним спать, а Кель вообще плевать на меня хотел! О чем ты?
        - Ээээ… что ты сказала Карлосу? - Дракон, не смотря на свой загар, стал намного краснее.
        - Что я не буду…
        - Стоп, я понял! Уф!
        - Что-то не так?
        - В нашем мире девушки не говорят подобного потенциальным женихам.
        - И что? В нашем тоже потенциальным не говорят.
        - Ну, а ты сказала…
        - Гир, ни один из них НЕ является потенциальным, давай оставим эту тему, а? Пошли лучше есть, а то аппетит зверский разгулялся.
        - Пошли, но ты все-таки подумай.
        - Зачем? - Я развернулась и, отцепившись от дракона, сбежала по лестнице, как всегда запнувшись на третьей ступеньке.
        Мою голову спасли вовремя подставленные руки Райли, на которых я и оказалась впоследствии. Окинув меня оценивающим взглядом, он усмехнулся каким-то своим мыслям и продолжил молчать. Не дождавшись нравоучений, я немного обиделась на его безразличие, поэтому наклонилась к уху и прошептала:
        - Вот и все, долг возвращен! - чмокнув его в щеку (а как бы хотелось всерьез!), я быстро спрыгнула на пол и побежала к столу, где Карлос уже предупредительно отодвигал стул.
        - Как дела? - Слегка коснувшись моего уха, он заправил за него выбившуюся прядь.
        - Нормально. - Вот, блин! Неужели Гир прав? Хотя, орк ведь предупреждал… может не сопротивляться?
        - Давай прогуляемся вечером? Я тебе покажу одно место, тебе понравится. Там…
        - Сегодня вечером ты должен собрать и разместить свой десяток, не забыл?
        - Я помню, - Карлос дружелюбно улыбнулся Райли и подмигнул мне, - но потом-то я всю ночь свободен!
        - Ночью, - выделив это слово, эльф замолчал, - необходимо выспаться. Нам предстоит долгий переход.
        - Ничего, я не устала, - на самом деле отдохнуть хотелось, но подчиниться Райли? Ни за что!
        - А вот и наш ужин, - голос Гира удачно избавил меня от необходимости ответа, а согласное пожатие под столом, дало понять, что встреча состоится.
        - Как подготовка? - Дракон, похоже, решил разрядить обстановку.
        - Охрану я нанял, все бойцы отборные, так что проблем не будет…
        - Посмотрим, - буркнула я, но меня дружно проигнорировали.
        - Завтра с утра еще до рассвета полный сбор во дворе… - Я громко фыркнула, тут же пожав плечами, в ответ на всеобщий взгляд. - Поедем без остановок до Акинторе… - на этот раз, фыркнув, я специально закашлялась, чтобы загладить свое поведение. - Значит, уже вечером будем в городе. Предлагаю не брать с собой продукты?
        - Ну, уж нет, - я встретилась с эльфом взглядом, полностью проигнорировав его пустоту. - Это не тебе решать.
        Как ни странно, но все присутствующие поддержали именно меня, заявив, что ехать без остановок глупо, зачем переутомлять людей и животных? Лучше доберемся за полтора перехода, переночевав в пути. Закончив ужин, все встали и начали расходиться. Первым, как ни странно, наклонился ко мне эльф.
        - Позволь проводить тебя до комнаты?
        - Хорошо, - я послала Карлосу задорный взгляд, и он согласно кивнул, признавая, что помнит. Райли этого обмена не заметил.
        - Шелли, ты не могла бы вести себя более… осторожно, - выбрал, в конце концов, слово эльф.
        - Почему ты считаешь, что я не… осторожна?
        - Ты плохо знаешь наш мир, - упс, а ему-то откуда известно? - и это может привести к определенным последствиям…
        - Кель, - я подчеркнула это имя, - выражайся, пожалуйста, определеннее!
        - Хорошо. Карлос не та пара, которая тебе нужна. Он…
        - Стоп! - Я прищурила глаза и привстала на цыпочки, чтобы хоть немного приблизить свой рост к его. - Я… сама… решу… кто… мне… нужен! Не стоит давать мне советов, эльф, я не ребенок!
        - Как желаешь! - Резко повернувшись, Райли направился к двери и вскоре за ней скрылся, а я, быстро смахнув обидные слезы, принялась медленно подниматься по лестнице.
        - Ты чего? - Вер первым оказался рядом, потянув меня на кровать.
        - Все нормально.
        - Я почувствовал всплеск, я тебя всегда чувствую… что он тебе сделал?
        - Кель? - Недоуменно переспросил Гир, тоже усаживаясь рядом, по другую сторону.
        - Ничего, все, правда, нормально.
        - Не скажешь?
        - Нет, малыш, давайте лучше укладываться?
        - Ты с Карлосом не пойдешь? - Гир, как бы невзначай задал интересующий вопрос.
        - Пойду, через окно, ночью.
        - Кель будет в бешенстве…
        - Мне плевать! Почему ты думаешь, что я должна считаться с его мнением? Он мне кто, мамочка?
        - Прости, но он наша охрана. Тебе это известно!
        - Карлос тоже моя охрана!
        - Но он не твой кровник!
        - Ты уверен?
        - Что? Когда ты успела?
        - Не важно, - я устало отмахнулась. - Гир, ты мне брат, а не нянька, успокойся, а? Не хочу с тобой ссориться!
        - Может, останешься? - Прошептал Вер, по привычке, обхватывая меня за талию и ложась на колени.
        - Нет, малыш, я хочу увидеть то место, что обещал показать Карлос.
        - Возвращайся поскорее, ладно? Я тебя подожду!
        - Нет, Вер, ты будешь спать! Нам завтра предстоит весь день проскакать.
        - Но я-то поеду в одной из повозок, как и ты, кстати, там и посплю.
        - С чего это ты взял, что я поеду в повозке?
        - Кель сказал. Он хотел и Гира туда посадить, но наш брат не согласился, - слово
«наш» мне очень понравилось. Значит, Гир принял верное решение.
        - И он решил меня не уведомлять о своем РЕШЕНИИ?
        - Я думал, он тебя спросил…
        - Позабыл, видимо… - я зло усмехнулась. - Ладно, с этим я завтра разберусь! Гир, а лошадь мне вы купили?
        - Кель запретил, наверное, решил, если не будет лошади, никуда ты не денешься… Но я сходил вечером и купил, - успокоил братишка.
        - Спасибо, - я быстро погладила его по рукаву, - ты меня знаешь.
        - Да уж, - дракон рассмеялся, - я тебя УЖЕ знаю!
        Мы быстро улеглись на свои обычные места. Поскольку кровать была огромной, даже не двуспальной, а пятиспальной, наверное, то мы прекрасно помещались втроем. Я и Гир по краям, а Вер посередине. Причем спал мальчишка, с детской непосредственностью, прижимаясь то ко мне, то к дракону, а то просто раскидывая конечности без разбора во все стороны. Мы, конечно, ворчали, но терпели и даже посмеивались.
        Когда время перевалило за полночь, и я уже отчаялась дождаться, в окно постучали. Быстро, чтобы не перебудить товарищей, я распахнула створки и перекинула ноги на ту сторону. Определенный опыт путешествий по карнизу уже был, так что сделать это было легко. Слава богам, пошли мы в противоположную сторону моей прошлой прогулке и довольно быстро добрались до удачной лесенки, видимо, заранее приготовленной орком.
        На все про все ушло не больше получаса, а я уже наслаждалась видами с крыши самого высокого в городке дома. Вид действительно был чудесным. До этого, мне как-то не доводилось так хорошо рассмотреть местную луну, да я и не стремилась к этому, откладывая на потом, а тут представилась возможность.
        - Почему ты молчишь? - Нарушил романтику Карлос, мимолетно коснувшись руки.
        Он и вообще после нашего застолья на кухне старался меня не касаться и не подходить лишний раз.
        - А что мне сказать? Хотя нет, не люблю недосказанности… Знаешь, во всем предпочитаю честность, а особенно в отношениях, в том числе и в дружбе… Скажи, что произошло? Почему ты боишься меня коснуться? И шарахаешься, когда видишь?
        - Не до такой степени, - орк поморщился, но все же, не стал отнекиваться. - Я не могу тебя понять. Помнишь, я сказал, что если ты позволишь, начну ухаживать? Ты приняла решение?
        - Карлос, я ведь еще тогда ответила на твой вопрос…
        - Я подумал… вдруг ты передумаешь…
        - Самое интересное, - и что меня потянуло на откровенность? - что сегодня вечером было такое желание.
        - Когда ты плакала в коридоре?
        - Ты следил?
        - Мне было интересно, зайдет он в комнату или нет, - орк пожал плечами.
        - Ты ничего не понял из того, что я тогда сказала?
        - Скажем так, я понял больше, чем ты сумела мне сказать… или захотела…
        - Прости, но я действительно не знаю, чего хочу. Я не влюблена в тебя, хотя мне приятно с тобой общаться и терять эти отношения я не хочу, но и принимать… ухаживания… я тоже не хочу. Прости.
        - Это ты меня прости, - Карлос стянул свою куртку и набросил мне на плечи. - Я не должен был заводить этот разговор. По крайней мере, не так быстро, дать сначала привыкнуть… что ли…
        - Возможно, ты и прав, решения - это ведь сиюминутная блажь! Кто знает, что будет завтра?
        - Точно! - Мы дружно рассмеялись, снимая напряжение. - Смотри, вот ту звезду видишь, - я согласно кивнула, - ее зовут так же, как мою мать Виктория.
        - Победа, - прошептала я, - красивое имя.
        - Да, очень. Так Натан и Кариста хотели назвать дочь… до вчерашнего дня.
        - А что изменилось вчера?
        - Появилась ты и изменила все. Я рад, что мы познакомились, что бы ни случилось, очень рад.
        - Так что изменилось? Имя ведь не меняет случайная встреча.
        - Натан сказал, что теперь они назовут девочку Шелли, в честь ее спасительницы. Слушай, - он быстро обполз меня и сел прямо напротив, - а ты согласишься, стать ее крестной, когда родится?
        - Я в это время буду далеко, - пришлось отрицательно помотать головой.
        - Это не важно, я ведь тоже буду далеко! Нам просто пришлют магического вестника с договором, мы его подпишем и все! Соглашайся!
        - Но… я ведь не знаю обычаев… Как я могу согласиться неизвестно на что?
        - Так давай я тебе все расскажу, а ты решишь?
        - Карлос, памятуя о том незабываемом вечере, я поостерегусь доверять тебе на слово… Нет-нет, - я замахала руками, видя его возмущение, - я не обвиняю тебя во лжи, но у тебя как-то так получается говорить правду частями, что не всегда приходишь к верному мнению. Прости еще раз.
        - И снова, это ты меня прости. Я просто привык так жить, все время не врать, но недоговаривать, темнить или просто молчать, держа все в себе. Я не хотел тебя обидеть, это… так получилось. Но я клянусь, больше так не делать! Ты примешь мою клятву?
        - Если она ничем тебе не грозит, то да. Мне не нужна безграничная верность Карлос, это в принципе не возможно…
        - Почему?
        - Потому что жизнь - это гораздо больше, чем сказка…
        - Ты иногда меня пугаешь, - этот взгляд был мне таким знакомым по прошлой жизни среди беспризорников, что как-то само собой я потянулась и коснулась его волос. - Не жди от меня большего, вряд ли это произойдет. Просто найди себе ту, что примет без разговоров и условностей. Слышишь? Я помогу тебе, по мере сил. А пока, расскажи мне наши обязанности?
        - Слушай, - он опустил голову мне на колени, что стало в последнее время мне привычнее, чем пустота на них, и принялся говорить.
        В эту ночь, я смеялась, плакала, отвечала и шутила, пожалуй, я впервые за последние годы была жива. А Карлос, прекрасно читал мои эмоции и давал именно то, что было необходимо - стимул, жалея о том, что эта девушка, увы, его стать не сможет. А как жаль!
        Расстались мы уже под утро, вернувшись тем же путем, что и ушли, довольные и счастливые. Настроение портило только предстоящее отправление, о чем я не преминула посетовать, махая Карлосу рукой. На мой жалобный взгляд, он ответил, что это лишь одна ночь, а завтра, он позаботится, чтобы я выспалась. Я согласно закивала и полезла в комнату. Буквально доползя до кровати, я повалилась, как была, и моментально заснула.
        Глава 16
        Будили меня долго. Сначала умоляя, затем угрожая, а потом просто бросили валяться дальше, до прихода эльфа. Два часа сна за сутки, это, пожалуй, для меня слишком! Да я даже не слышала, что именно мне говорили, игнорируя всех присутствующих.
        Войдя в комнату, Райли посмотрел на сладко посапывающую девушку и, подхватив на руки, благо она была одета, вышел наружу. Гир попытался остановить решительного капитана собственной охраны, но ощутимых результатов не добился, и бедная несчастная девушка, так и не проснувшись, оказалась в бочке с дождевой водой. Хуже всего было то, что во дворе в этот момент было многолюдно, поскольку караван уже практически готовый к отбытию, ожидал только своих хозяев.
        Какое-то время я просто сидела посреди некоего подобия бочки, стараясь сообразить, что же произошло, когда услышала вскрик и увидела быстро приближающегося Карлоса. Но до меня добежать ему не дал голос Райли.
        - Карлос, стой! Я не буду повторять, или ты подчиняешься мне, или можешь катиться на все четыре стороны!
        Орк замер, с болью всматриваясь в мое лицо. Падать еще ниже уже некуда, поэтому я переборола окончательно убитую любовь и постаралась, как можно более успокаивающе улыбнуться. Подойдя к краю, я его осмотрела и одним прыжком перемахнула на сушу. Все присутствующие, в большинстве своем, прятали глаза, видимо прекрасно зная, о нашей с орком вечерней договоренности и отношении к ней командира охраны. Что ж, да будет так! Если ему угодно, чтобы мы стали врагами, извольте… Как там? От ненависти до любви один шаг? А в другую сторону? Вот и проверим!
        Равнодушно осмотрев себя, я поняла, почему мужчины предпочли отвернуться. Мокрая одежда настолько откровенно облегала тело, что стала как вторая кожа. Но меня, жительницу двадцатого века, подобное смутить не могло, не зря же в шкафу валялся купальник-бикини? Высокомерно вздернув голову, я подошла к спокойно стоящему эльфу и осмотрела с ног до головы, как можно громче проговорив:
        - Вы приняли верное решение Кель, - если бы он не умел прятать чувства, то, наверное, грохнулся бы в обморок. - Мне было немного жарко и, - я поерзала в одежде, приглаживая ткань на груди, что еще больше ее подчеркнуло, - теперь в самый раз. Что ж, все в сборе? - Услышав нестройное «Да», я громко крикнула. - Моего коня и отправляемся!
        Никто не заметил, как помогая мне взобраться на лошадь, Карлос пожал ледяную руку, быстро прижав горящее лицо к моему бедру. Я видела, как одними губами, он еле слышно прошептал «Прости», но предпочла сделать вид, что этого не заметила. Ему не за что просить у меня прощения, он ни в чем не виноват… А если и виноват, то ровно на столько же, насколько и я.
        Попытка Гира накинуть на меня собственную куртку заставила проснуться окончательно. К тому моменту, мы медленной рысью покидали двор, внимательно осматривая пришедшие в движение огромные телеги. Караван, к моему удивлению, оказался небольшим, всего шесть телег, нагруженных под завязку и одна почти пустая для караванщиков, или, проще говоря, на всякий случай. Я резко отклонилась от траектории куртки, а на удивленный взгляд дракона пояснила, что мне все еще жарко.
        На самом деле, зубы уже усиленно стучали, но виду я не подавала, напротив, вертясь в первых рядах и позволяя хорошенько себя рассмотреть. Отряд, нанятый Райли, похоже, действительно оказался отборным, потому что охранники упорно отводили глаза или старались смотреть только в глаза, если отвертеться не получалось. Карлос держался позади всех, не поднимая на меня взгляда, что говорило о многом, а моментами даже пугало. Что с ним такое? Неужели настолько близко к сердцу принял нанесенное мне оскорбление?
        Ладно, поговорю с ним об этом на привале! А пока пора в дорогу. Первой пустив своего коня, лучшего, что смог достать Гир, посредственно разбирающийся в лошадях, в сторону ближайших ворот, я стремительно отрывалась от каравана. Сбоку, как ни странно, скакала эльфийка, изредка бросая в мою сторону злые и одновременно восхищенные взгляды. Весело ей улыбнувшись (вот уж кому не покажу как мне худо!), я постоянно подстегивала скакуна, заставляя плясать под собой. Так, подпрыгивая, я шевелилась целиком и одежда не успевала окончательно заморозить тело.
        Едва достигнув ворот, я услышала восхищенный присвист стражников и, шутя, поклонилась, вогнав их в еще больший ступор. Правда, с капитаном фокус не прошел, он так и остался беспристрастным.
        - Мой караван покидает ваш город, откройте, пожалуйста, ворота.
        - Хорошо, - стражник махнул кому-то рукой и ворота стали медленно раскрываться.
        - Вам не холодно, леди?
        - Нисколько, - громко отозвалась я, чтобы слышало как можно больше посторонних, - мне так нравится!
        Осуждающе покачав головой, капитан все же кивнул нам на выезд и с легким поклоном скрылся в будке. А поддерживающие крики стражников еще долго доносил до меня ветер, свистя в ушах.
        Одежда сохла долго… Или мне так показалось? Но после восхода солнца вокруг стало ощутимо теплее, и я перестала, наконец, трястись. Понадеявшись, что никто не заметил моей «тряски», я принялась активно лезть с разговорами буквально ко всем. Заглянув под тент, обнаружила спящего Вера, который, похоже, все же прождал меня большую часть ночи, а вот теперь отдувался. Встретив полный сочувствия взгляд Гира, я пронеслась мимо и направилась к Белинде, той девушке, что была в памятный вечер четвертой за столом.
        - Привет, - я поравнялась с ее скакуном и постаралась сравнять скорость, что было довольно просто. - Что-то тебя не было вчера видно…
        - Привет, ты как? - Шепотом спросила та.
        - Отлично! - Усмешка получилась кривая и злая.
        - Прости.
        - А ты-то в чем виновата?
        - Это я задержала Карлоса, он не видел вас в самом начале, иначе бы помешал…
        - Тебе не за что извиняться, - я твердо вернула взгляд, - это только наше с Келем дело! И я с ним разберусь! Лучше расскажи немного о себе.
        - Что тебе интересно? - Весело спросила девушка. Видимо, приняв мой ответ.
        - Все! Я ведь из другого мира, мало знаю…
        - Рассказывать особенно нечего. Родилась я далеко отсюда, на границе с Транией. Там, в то время, как раз война была. Отец на ней и погиб, а мать, забрав меня и двух братьев, переехала к своей сестре в Катрию, так я и оказалась в этой стране. Потом братьев отдали в подмастерья к одному оружейнику, а он оказался неплохим мечником, он и научил меня сражаться. Даже удивительно, но из нас троих, именно у меня оказались способности. Старший из братьев живет в этом городе, я у него остановилась, и работает кузнецом, а младший пока не определился, уехал в столицу и пытается организовать собственную оружейную лавку. Вот так. А я вот, наемничаю потихоньку.
        - Ты давно Карлоса и… эльфа знаешь?
        - Да, давно уже, лет десять как, наверное, - девушка открыто засмеялась. - Мне тогда семнадцать было. Я была ужасно самоуверенна и при этом довольно толкова. Вот и поручила гильдия сопровождать караван Наложниц. Кель тогда уже известным капитаном был, Карлос при нем постоянно в качестве заместителя и друга, да еще Гардиэль, даже и не знаю в качестве кого…
        - Кстати, - перебила я, - а где наши Наложницы.
        - В кибитке под тентом сидят. Им же нельзя мужиков видеть, сразу вешаться начинают… Да и мужикам их тоже видеть нельзя!
        - Ясно. Давай дальше, интересно очень…
        - А что дальше, в первом же нападении полегла половина отряда, меня тогда Кель спас, просто через коня перекинул и вывез. Мы, конечно, караван отбили, но… сама понимаешь, такая травма для моего детского сознания! Я там одну девчонку знала, из Наложниц, она когда-то на соседней улице жила, так ее на части разрубили, за отказ поехать с похитителями. Остальные целы остались, благодаря Карлосу.
        - Вы до города добрались?
        - А то как же? Не посреди дороги же оставаться? Как приехали, я свой меч сломала и сказала, что больше никогда не подниму этот кусок железа. Мы пьяны были очень, праздновали, что живы остались. Кель тогда выслушал внимательно, перекинул через плечо и отнес наверх… Знаешь, я пока не наревелась он так и не ушел, а я все цеплялась и говорила, что не смогу жить после того, что видела.
        - А потом? - Вновь прервала я, наступившую тишину.
        - Потом он встал и сказал, что я права, если нет характера, то и заниматься нужно женской работой. Значит, не дано мне жизни защищать.
        - И ты передумала?
        - Нет, я долго пыталась заняться «женской» работой. Сменила несколько профессий, даже чуть замуж не выскочила, а потом увидела объявление о благотворительном турнире и записалась участницей. Там я их и встретила вновь, как всегда вместе и как всегда при деле. Они какого-то герцога охраняли. Турнир тот я выиграла. И сразу получила приглашение служить в охране того самого герцога. Не знаю, приложил кто к этому руку, или само так получилось, но с тех пор я все время с ними работаю. Правда, последнее время у Келя свои дела. А вот Карлос как всегда в самой гуще…
        - Ты не жалеешь? Ну, что выбрала смерть, а не жизнь?
        - А, - девушка задумалась, - это надо понимать как убийства вместо рождения детей?
        - Я согласно кивнула. - Нет, не жалею. Я в тот первый раз такие ужасы видела, что во всех последующих почти и не встречала, разве что пару раз… И потом, я ведь убиваю только если нападают, а защищаю просто так!
        - Спасибо тебе, Белинда, - мне действительно стало намного спокойнее.
        - За что? - Удивилась та, и вдруг сметливо прищурилась. - Постой-ка, ты ведь тоже в схватке побывала?
        Сглотнув ком в горле, я кивнула.
        - Да, на нас напали и я защищалась.
        - Убила?
        - Да. Я не хотела, но так вышло. Неудачно попала…
        - Нет, - девушка покачала головой, - удачно! Врагов нужно убивать сразу, запомни это, если этого не сделать, то с каждым днем они становятся сильнее!
        - Прости, но я живу немного по другим принципам.
        - Значит, тебе предстоит их сменить.
        В словах Белинды я не нашла и намека на шутку и это меня здорово напугало. Немного отстав, я поехала рядом с товарной кибиткой, изредка постукивая подобранной палкой по тенту. Мне не хотелось верить, что жестокость - это единственный возможный выход. Я действительно имела собственные принципы, и менять их не видела смысла. Да, умом я прекрасно понимала, что тут действует принцип бумеранга, либо ты, либо тебя, но все же…
        Солнце стояло высоко, когда, задрав голову, я вдруг услышала гудение в собственном желудке, так и не получившем еду. Не обращая внимания на Райли, я громко прокричала «Привал» и быстро повела караван в сторону удачно подвернувшейся полянки. Как назло, едва устроившись перекусить под деревом, я наткнулась на взгляд эльфа, сверлящий во мне дырку. Быстро прихватив еду, просто сложив ее в платок, я осмотрела лагерь и пошла в направлении лошадей, где, немного в стороне от остальных, прямо на земле лежал мой друг-орк. Присев рядом, я сначала тщательно разложила еду, прекрасно зная, что он в курсе моего присутствия, и лишь потом коснулась.
        Такой реакции я точно не ожидала. Отпрянув в сторону, он, не поднимая глаз, встал на ноги и собрался уйти. Мне стало еще больнее, второго предательства за день моя душа просто не переживет. Произнеся только одно слово «стой», я встала на негнущиеся ноги, обошла его вокруг и… резко залепила пощечину… А потом повернулась и побежала в лес.
        Бежала я не долго. Во-первых, мешали слезы. Во-вторых, постоянно попадались корни. А, в-третьих, мне просто не хотелось потеряться. После очередного падения, я почувствовала, как сильные руки быстро подхватили меня и прижали к себе. При этом он повторял только два слова «прости меня», а я покорно висела и жалела лишь об одном, что говорит мне это не тот мужчина.
        Перестав реветь (что-то совсем плаксой стала!), я отстранилась от Карлоса и дала себе обещание больше не быть дурой, побольше молчать и перестать реветь по любому поводу, лишь после этого направившись к лагерю. Через несколько шагов орк нагнал меня и, повернув к себе, заговорил.
        - Прости меня! Я не должен был подчиняться! Да я вообще не должен был позволять ему это сделать. Знал же, что он попытается на нас отыграться, но… Я думал, что он выберет меня. Я так виноват!
        - Карлос, ты ни в чем не виноват, - голос стал совсем хриплым, вот это наревелась.
        - Я знала, на что шла, когда его злила. Результат просто оказался… немного обидным, - приуменьшила степень «обидности» я. Давай условимся раз и навсегда, прежде чем решить, что ты в чем-то виноват, ты советуешься сначала со мной. Идет?
        - Хорошо, - он вновь притянул меня и на этот раз мы обнялись с радостью, - но ты прости меня.
        - Ладно, только…
        - Что, только?
        - Я есть хочу… и еще спать…
        - Пошли, радость моя, и то и другое для принцессы каравана!
        Я послушно зашагала назад, увлекаемая его рукой, а деревья за спиной радостно гомонили, получив немалую долю моей силы. В лагере все еще стояла тишина. Окончание привала никто не объявлял, а потому все в полной готовности сидели наготове. Едва вынырнув из леса, я краем глаза заметила, как подпрыгнул Кель, вновь уловив всплески в его ауре. Правда, разглядев соединенные наши с Карлосом руки, он тут же отвернулся и закричал.
        - По коням, отправляемся, привал окончен.
        Быстро смотав в платок принесенную мной еду, орк без разговоров закинул меня в собственное седло перед собой и принялся кормить. Вернее, ела я сама, а он лишь придерживал и изредка выхватывал зубами не донесенные мною до рта кусочки. Правильно, он ведь тоже перекусить не успел. В дальнейшем я действовала мудрее, деля все пополам. Немного поев, я поняла, что сама просто вывалюсь из седла, идти же в кибитку не хотелось, там трясло так, что через минуту мозги повылетают. Покачавшись немного перед Карлосом, я, в конце концов, откинулась на его грудь и уснула, не задумываясь о последствиях.
        Об этих самых последствиях мне рассказали много позже, в тот же день я спокойно спала, видя себя в своей квартире в моем мире и желая никогда не видеть столь ужасных снов, как приснился накануне. Подъехавший Райли, столкнулся со взбешенным взглядом Карлоса, потом скользнул по фигурке девушки, свободно прижавшейся к его другу и решив, что он явно здесь лишний, скрылся в авангарде отряда. В тот день Райли еще не понял своего отношения к этой девчонке, но был уже очень близок к этому, с успехом меняя ее отношение к нему на противоположное.
        Глава 17
        Вечерний привал помню плохо. Голова постоянно кружилась, а ноги подкашивались. Сползая с лошади, я зацепилась и больно ударилась о землю, правда, быстро подскочив на ноги и показав друзьям жестами, что все нормально. Дальше было хуже, есть не хотелось абсолютно, зато спать… Отмахнувшись от предложенного Гиром куска мяса, я согласилась, что дракон может его съесть и полезла в ненавистную кибитку досыпать. Меня особо не трогали, видимо, решив, что просто не выспалась, поэтому странности заметили только утром.
        Промучившись почти всю ночь, меня, то мучила жажда, так и не удовлетворенная из-за отсутствия воды, то снились кошмары, заставляя просыпаться в холодном поту, то начинало колотить от холода, и тогда я долго сидела, раскачиваясь из стороны в сторону и стуча зубами. Едва наступил рассвет, как я, первой, выползла на улицу. Зигзагом, прогулявшись в кустики, я вновь отказалась от еды и на какое-то время отрубилась, впервые нормально заснув. Проснулась я, от первой же кочки под колесами, и сразу полезла на своего коня, названного Адмиралом, просто так, потому что захотелось. Земля почему-то качалась перед глазами, сами глаза слезились, а настроение пропало, так и не появившись. Догадавшись потрогать лоб, я пришла в ужас от его жара и покрепче вцепилась в седло, стараясь удержаться.
        Таким образом, держалась я не долго, постепенно сползая. Подъехавший узнать в чем дело Райли, успел только в последний момент подхватить мою бессознательную тушку у самой земли, при этом соскользнув с коня и приземлившись на колени. Карлос попытался было оттеснить капитана от девушки, но поняв, что тот так просто не сдастся, решил пустить дело на самотек, в конце концов, ей нужен именно эльф. Испуганные Гир и Вер кружили вокруг, причитая и заламывая пальцы, что не обратили внимания на болезнь сестры. Остальные держались подальше, старательно делая вид полной готовности и боясь навлечь на себя гнев костяка каравана.
        Хуже всего приходилось Райли. Его опыт подсказывал, что болезнь вызвана сильным переохлаждением, а значит, является следствием его собственного поступка. И вот если сейчас она умрет на его руках, то он никогда себе этого не простит! Все больше погружаясь в собственные угрызения совести, он совершенно растерялся и не предпринимал никаких действий, тупо сидя на земле и прижимая дрожащее бессознательное тело к себе. Ситуацию решила Белинда. Устав смотреть на полную прострацию остальных, она, подойдя к Райли сначала осторожно забрала у него, передав Гиру, девушку, наказав завернуть во все теплое, что найдет. Потом размахнулась и врезала эльфу со всей своей не слишком большой силы.
        Отлетев назад, Райли удивленно потряс головой и поднял взгляд на обидчицу, при этом ощупывая щеку. Девушке, что не удивительно, досталось больше. Она от удара сломала руку, старательно пряча ее за спину. Вскочив, эльф сначала распорядился об отъезде и лишь после подошел к Белинде, бережно перебинтовав ее конечность. Слова были не нужны, они оба и так поняли, кто и за что именно получил. Райли признал свою вину, а Белинда понесла заслуженное наказание в виде перелома и, естественно, отстранения от работы.
        При таком ритме, какой задал Райли, повозки безбожно раскачивались и грозили вот-вот развалиться. Минут двадцать спустя, Гир кое-как вылез наружу и как мог громко прокричал «Стой». Все замерли на месте, прекрасно зная, что после госпожи, в данный момент недееспособной, командует ее брат. Повозки замерли, а серьезный эльф подъехал к хозяину получить объяснения.
        - Кель, так нельзя! Повозки так трясет, что они просто развалятся. К тому же от этой тряски Шелли становится только хуже. Нам нужно разделиться. Отправить кого-нибудь с ней вперед, а остальным медленным сапом догонять позже. Подумай сам…
        - Ты прав, - эльф кивнул и осмотрелся. - Карлос, Гардиэль!
        - Слушаем вас капитан, - отрапортовала эльфийка.
        - Карлос, - не заметив ее слов, переключился на главное Райли, - возьмешь троих охранников, Белинду, Гардиэль и Шелли и как можно быстрее доставишь ее в город…
        - А я все думал, когда же до тебя дойдет!
        - Потом! - Отмахнулся эльф, демонстративно коснувшись немного припухшей щеки. - Мы вас догоним, чуть позже, со скоростью каравана. Езжай!
        Бережно переложив вынесенную Гиром в шкуре лапаки девушку на седло, Карлос кивнул начальнику и быстро поскакал в сторону города, торопясь, как только мог и, предоставив спутницам, самим решать какую скорость выбрать. У Гардиэль выбора не было. Являясь телохранителем девчонки, она естественно должна была быть рядом, странно, что ее вообще не наказали за недосмотр, как было принято в среде телохранителей. Хотя, это вполне объяснимо, там виновных и без нее хватало. И притом, в караване каждый знал, почему именно простыла человечка, так что страх эльфа за жизнь подопечной понять было можно.
        Белинда же скакала вровень с Карлосом искренне беспокоясь за девушку и понимая, что в случае каких неприятностей если и не сможет помочь физически, благодаря собственноручно сделанной глупости, то хотя бы вернет к действительности вконец перепуганного орка. Еще трое, которых отобрала Гардиэль перед отъездом, вообще ехали в качестве охраны для всех, так что, отстать не могли по определению. Так и вышло, что отряд из шестерых седоков и одной девушки в нагрузку пересек городские ворота на предельной для лошадей скорости.
        Перепуганные стражники, увидевшие подобную кавалькаду, чуть не подняли тревогу, решив, что за путешественниками кто-то гонится, но вовремя вспомнили устав и решили сначала спросить у самих виновников. Долгих объяснений не потребовалось. Одного взгляда на хрипящее создание, завернутое в ужасно дорогой мех, хватило, чтобы пропустить всех в город за символическую плату и даже проводить до жилища одного из самых лучших магов-лекарей королевства. Стражники были предупреждены о прибытии остальной половины отряда и проинструктированы насчет указания места остановки. Сами же спасители быстро затащили пострадавшую в дом и принялись нервно ожидать первых прогнозов на соседнем постоялом дворе.
        Дни тянулись медленно, а для двух друзей время, казалось, вообще замерло на месте. Когда утром следущего дня Карлос увидел въезжающий на постоялый двор караван, то решил срочно отправиться погулять, чтобы не встречаться с собственным начальником. Конечно же, он знал, что если Райли приспичит, то спрятаться от него не возможно, но понадеялся, что тот оставит друга в покое и не станет искать.
        Зря надеялся. Примерно часа два спустя, на крыше, где орк облюбовал себе местечко, появился злой растрепанный эльф. Странно было видеть друга в таком состоянии, это несколько отрезвило Карлоса, как раз решающего задачу дальнейшего поведения. Не глядя в глаза, Райли присел напротив, и опустил голову.
        - Карлос, я дурак?
        - Не знаю, - орк усмехнулся, - раньше не замечал.
        - А сейчас?
        - Не думаю, - он посмотрел на яркое солнце и заставил себя перевести взгляд на друга. - Ты - самовлюбленный, высокомерный, эгоистичный осел! Так тебе больше нравится?
        - Я… сам не знаю, что на меня нашло… там в гостинице…
        Какое-то время на крыше стояла полная тишина, нарушенная орком.
        - Ты был у лекаря? Как она?
        - Меня не пустили. Маг сказал, что вполне сносно, у нее пневмания. К ней пошел Гир, как брат, сказал, что останется там, я должен быть рядом.
        - А! Работа и как я забыл!
        - Карлос! Не дави!
        - Что? - Орк аж подпрыгнул, схватив друга за воротник. - Не давить? А что, скажи мне на милость, мне с тобой делать? Простить? Так это не ко мне! Ты хоть понимаешь, что именно натворил?
        - Да, - эльф все еще рассматривал крышу под ногами, не предпринимая попыток освободиться, - мне жаль…
        - Жаль? - Карлос поверить ушам своим не мог! Резко оттолкнув от себя Райли, он повернулся уходить. - Ты ничего не понял! Разрешите уйти, капитан?
        - Карлос…
        - Разрешите уйти? - Повысив голос, он так и не обернулся.
        - Иди, только… тебе она так дорога? Ты же не привязываешься к женщинам? Почему именно она?
        - Не знаю, - Карлос стукнул кулаком в стену, понимая, что разговор не приведет ни к чему хорошему, - наверное, потому, что она есть!
        Эльф посмотрел в спину удаляющегося друга и сглотнул. Странно, они почти никогда не ссорились. Все те годы, что были ежедневно рядом, казалось, понимали друг друга с полуслова. А тут… стоило появиться какой-то человеческой девчонке и на тебе… Что творится с Карлосом? Почему он так привязался к, по сути, совершенно не знакомой девушке? Неужели его друг влюбился? А он сам? Почему ведет себя так нерационально? Это надо же, чуть не убил собственную кровницу! Да если она умрет, ему тоже не жить, клятва не даст, а учитывая, что умрет от его глупости…
        Райли с тихим стоном сполз на крышу, улегшись лицом вниз, и постарался разобраться в логике собственных поступков. Как ни странно, но логики-то, как раз, в них он и не нашел. Эта девчонка свалилась на его голову так неожиданно, что времени разобраться в причинах и следствиях собственных поступков, просто не было. Потом потянулась череда случайных (а случайных ли?) совпадений, сведшая ее с объектом его охраны и все еще больше запуталось. С другой стороны, такая «случайность» просто подарок небес, поскольку позволяет ему не разрываться на части, выбирая между двумя долгами, а присматривать за обоими одновременно…
        Но все же… постоянное присутствие рядом Шелли почему-то нервирует. А ее полное к нему безразличие и непокорность так и вообще бесят! Это надо же! Да за то время, что они знакомы, ей удалось вывести его из себя целых три раза! И это притом, что в клане он слывет самым бесчувственным. И что прикажете с ней делать? Она не исполняет приказов, не слушает его советов (представленных, естественно, в ультимативной форме), не желает подчиняться правилам, общим для всех, и вообще ведет себя так, что проще удавиться, чем защитить это взбалмошное создание.
        Но хуже всего то, что она совершенно не обращает на него внимания, избегая встреч и разговоров, заменяя его общество обществом, например, Карлоса. Чего стоит хотя бы та ночная прогулка? Хотя он и не собирался следовать за сладкой парочкой, все же решил посмотреть, чем закончится встреча. От этой девчонки всего можно ожидать, а жизнь его друга стоит очень дорого, так что…
        Утешая себя подобными мыслями, Райли пробирался по крышам, разыскивая парочку, пристроившуюся, судя по чутью, где-то неподалеку. Ему не повезло наткнуться на них именно в момент поцелуя (так все выглядело со стороны наблюдателя), о чем он тут же и пожалел. Оба были настолько увлечены друг другом, что присутствия постороннего не заметили, а он за прошедшие годы настолько отработал тактику
«незаметности», что даже лучший друг не смог почувствовать присутствие эльфа, пока тот не захочет. Жаль, что магии по прежнему не было, хотя рана в боку уже почти и не беспокоила, иначе он мог бы еще и слышать разговор влюбленных. А то, что это влюбленные, после поцелуя он не сомневался.
        Прокрутив в голове события той ночи, Райли вновь со стоном перевернулся на спину, уставившись в перламутрово переливающееся небо. Что же с ним творится? Что это за чувство? Ревность? Настолько привык, что внимание друга и его расположение принадлежат полностью ему? А теперь что, появившаяся девчонка упорно вбивает клин посередине? Да нет, не похоже, что ей хочется их поссорить… хотя, наверное, стоит присмотреться повнимательнее, а то мало ли что… Вдруг она именно этого и добивается? Отвлечь его внимание на спасение друга и попытаться осуществить какие-то собственные планы?
        Ладно, вот придет в себя, постараюсь приглядеться потщательнее и если что выясню, там уже буду решать, как поступить с Карлосом. Но в обиду орка точно не дам! Даже если придется нарушить клятву жизни и саморучно ее прирезать! Мысль о том, что интерес к девушке существует сам по себе и с другом никак не связан, так и не посетила голову уставшего эльфа. Расслабившись, после принятия решения, он перевернулся на бок и уснул прямо на крыше.
        Было очень сложно дышать. Как будто что-то тяжелое и мягкое обволакивает грудь изнутри, сдавливая все сильнее. Я чувствовала, как с каждой минутой становлюсь все слабее. Постепенно, перестав следить за происходящим вокруг, поскольку это отнимало последние силы, я полностью сосредоточилась на внутреннем враге. Приняв это решение, в реальности в себя я больше не приходила, окончательно переполошив караван. Находясь в какой-то зыбкой пустоте, я усиленно искала ту удавку, которая мешает. Какое-то время спустя, по моим ощущениям пару часов (по времени мира пару дней), я вдруг заметила далекий свет и быстро направилась к нему, решив выяснить, что, в конце концов, происходит!
        В этот момент мое тело в комнате принялось хрипеть еще более обреченно, а Гир окончательно потерял надежду и был выставлен магом за дверь. Вместо дракона, место рядом со мной занял Вер. Мальчишка был просто убит происходящим, к тому же перед глазами его все время вставала картинка с умирающей матерью, так что… помощи от него тоже почти не было. Зато была надежда! Он до последнего не верил в возможность летального исхода, цепляясь за крохи жизни в теле девушки, что и подкупило мага. Какое-то время спустя, старый маг-целитель, уже не просто догадывался, а был совершенно уверен, что на этой грешной земле душу девушки держит именно этот вот мальчуган, стараясь эму помочь…
        Помощь не помогала, и целитель самоустранился, полагая, что здесь он все равно бессилен, тогда как у остальных его пациентов надежда есть. Вот в это самое время Шелли и делала свой выбор жить или умереть.
        Глава 18
        Свет все приближался. Что-то это все мне напоминало… Но вот что? Старательно повертев головой, я, у самого входа под белоснежную арку вдруг заметила силуэт женщины. Длинные белые волосы простирались ниже спины и были настолько густыми, что мне жутко захотелось в них закопаться. Наверное, это мое желание настолько явно проступило на лице, что женщина улыбнулась и предложила:
        - Если хочешь - действуй!
        С непониманием уставившись в ее теплые зеленовато-карие глаза, я все же протянула руку, замерев в нерешительности.
        - А вы не против?
        - Нет, - она рассмеялась, - я не против. Почему я должна отказать себе в этой ласке?
        - Вы кажетесь мне знакомой, - я никак не могла понять почему, - но все же, я абсолютно уверена, что мы никогда не встречались…
        - Так уж и никогда?
        Я вновь присмотрелась к женщине, но не увидела ничего нового. За исключением симпатичного личика, прекрасных волос и вполне сносной фигурки, у стоящей рядом представительницы слабого пола не было больше ничего. Странно, но она даже не маг! Хотя… с чего это я взяла, что могу определить что-то точно?
        - Ты все правильно определила, - донеслось в ответ, и женщина заглянула мне в глаза. - Я действительно не маг!
        - Но… скажите, где мы и что вы от меня хотите?
        - Чтобы ты жила, - она пожала плечами, словно я задаю глупые вопросы. - А насчет места, ты посмотри вокруг, ничего не напоминает?
        Я вновь огляделась. Ничего не изменилось. Вокруг была все та же серая пустота и лишь белоснежная сияющая арка выделялась на общем фоне. Да еще эта странная женщина.
        - Ты не понимаешь? - Женщина вскинула правую бровь, совсем как я.
        - Нет, - я отрицательно помотала головой.
        - Ну и глупышка же ты еще! Это, - она указала на проем, - арка жизни. Стоит тебе перешагнуть ее порог и ты умрешь, отправившись в мир мертвых.
        - Там плохо? - Удивилась я, услышав горечь в голосе собеседницы.
        - Нет, что ты! Там просто замечательно! Жаль, я не смогу быть там с тобой!
        - А здесь? - Меня несколько удивил эмоциональный всплеск незнакомки. - Разве вы со мной в этом мире?
        - О, да. Просто ты еще не поняла этого. - Женщина протянула руку и коснулась моей правой ладошки, пожав ее холодными невесомыми руками, словно сотканными из уплотненного воздуха. - Я ведь теперь часть тебя.
        - Часть меня? Простите, но я совсем запуталась… Может быть, мы начнем с начала и познакомимся? Меня зовут Шелли.
        - О, - собеседница рассмеялась, - я знаю, это имя дала тебе я.
        - Да? - Мое удивление было искренним.
        - Прости. - Быстро став серьезной женщина вновь пожала так и не выпущенную руку. - Меня зовут Сальвея, я твоя мать.
        - Что? - Если бы я не находилась в «нигде», то наверное села бы на пятую точку от полученной информации. Которая, судя по ощущениям, была как ни странно правдива. - Кто вы?
        - Твоя мать, - женщина протянула вторую руку и коснулась моих волос, точно такого же цвета как у нее.
        Проследив за рукой «матери», я немного пришла в себя, что не значит поумнела, а потому задала следующий вопрос-утверждение.
        - Так вот откуда у меня этот цвет волос. А почему они не такие густые?
        - Дорогая, - звонкий смех разлился колокольчиками вокруг, - у тебя же был еще и отец!
        - Да? И где же он? - Я повертела головой, почти ожидая увидеть еще и «папашу». - Мне уже не смешно!
        - Ты думаешь, я смеюсь над тобой? - Женщина отдернула руки и немного отплыла. - Прости, я не должна была так все вываливать на твои плечи… но эта твоя глупость после купания… Неужели ты сама не понимала, что можешь простыть?
        - Послушайте, может, перестанем ходить вокруг да около и вы, наконец, поведаете мне мою собственную историю? Не находите, что я заслуживаю правды?
        - Прости, - еще раз покаялась женщина, судя по внешности, ненамного старше меня, лет так тридцати - тридцати двух. - Ты имеешь право меня ненавидеть…
        - Ненавидеть, - я искренне удивилась. - Даже так? Пока что я просто удивлена!
        - Хорошо, давай я расскажу тебе все, и ты решишь, стоит ли тебе простить нас?
        - Я слушаю, - вновь повертев головой в поисках, куда бы присесть, я просто сложила ноги по-турецки и повисла в воздухе. - Начинайте.
        - Я была тогда очень молода и самонадеянна. Как ни странно, - она усмехнулась, - это мало кому известно, но магом я не была… зато отменно владела мечом, - меня передернуло, - это умение передавалось в нашем роду из поколения в поколение и всегда выходили отличные борцы. А потом я влюбилась… не буду рассказывать, как это произошло и почему мы не могли быть вместе, иначе просто утомлю ненужными пока подробностями. Все что захочешь узнать, спросишь позже… если решишь остаться. Так вот, я полюбила его, мечтая быть рядом каждую минуту. Ты знаешь уже, как это бывает? Нет? Значит, у тебя все впереди… а у меня не было шансов… Я не сразу узнала, что он Бог. Понимаешь, я влюбилась в человека, но он все время пропадал, иногда не появляясь месяцами, а я плакала, считая, что ему не нужна… так продолжалось долго. Пока однажды мое терпение не лопнуло, и я не заявила, что если не узнаю правду, просто не приду больше. Тогда он и рассказал мне все. Я сначала не поверила, что один из пантеона Богов может вот так запросто разгуливать среди смертных и влюблять в себя девушек. Но он долго убеждал меня и, в конце
концов, я сдалась, приняв любовь.
        Какое-то время мы были счастливы. Я почти совсем забросила государственные дела, доверив их решение советникам, и все время проводила с любимым. Потом узнала, что беременна… вот тогда и начались неприятности. Оказывается, боги не могут иметь детей от смертных. Они могут быть среди них, могут спать со всеми, кто приглянется, но не заводить детей! Марос был против… Марос - твой отец. Он сначала просто убеждал своих соплеменников, потом перешел к уговорам, но и это не помогало… тогда он объявил им войну. К тому времени мы уже не боялись за себя, лишь за тебя. Ты ведь почти ничего не знаешь об этом мире, так? Ничего, все впереди, тебе достаточно только захотеть… Марос - Бог магии. Сильный маг, деяния которого и приписывали мне, поскольку мы все время находились вместе. Но ты его дочь, в тебе львиная доля его магии. Мы спрятали тебя. Марос сделал какой-то пространственный мешок и сразу после рождения мы передали тебя на воспитание другой семье в совершенно незнакомом мире. Не знаю, наверное, я не права, что мы приняли верное решение… я надеюсь…
        - Сальвея, но почему? - Вечный вопрос сирот?
        - Потому что мы любили тебя и не хотели твоей гибели.
        - Что-то изменилось? Погибни я тогда или сейчас, какая разница?
        - Прости, - прошептала женщина, глотая обильно текущие по щекам слезы. - Мы не могли позволить тебе умереть… - Она глубоко вздохнула и продолжила. - Передав тебя и обеспечив, таким образом, твою безопасность, мы потеряли бдительность, и появление Богов стало сюрпризом. Я ведь была просто человеком, а Мрос не был готов, так что первый же магический удар меня и убил. Но любимый не захотел позволить мне умереть. Он взял меч, созданный мной еще до встречи с ним, и перенес часть души в него. Его схватили сразу после этого, он не сопротивлялся, когда уводили, а я так и осталась в полном сознании, но без возможности жить… Долгие века моя душа, заточенная в стальную оболочку, мучилась неизвестностью, жива ли моя дочь и сможет ли она когда-нибудь занять принадлежащее ей по праву место.
        Наступила тишина, во время которой я пыталась разложить по полочкам полученную информацию, а мама сидела напротив в той же позе и с каким-то непонятным чувством меня разглядывала.
        - Ты так на него похожа! И эти глаза… дочка как бы я хотела быть рядом!
        - Ты сейчас рядом… прости, мне нужно привыкнуть к мысли, что вся моя жизнь - грандиозное скопление лжи и недомолвок… мне не просто принять все это.
        - Как всегда честно, - слезы вновь потекли из глаз женщины. - Я не имею права даже просить тебя о чем-то, но… не отвергай меня, пожалуйста. Просто позволь быть рядом?
        - Раз ты сейчас здесь, значит… нет, что-то я не понимаю, что это значит?
        - Когда ты взяла в руку меч, ты вместе с ним забрала и мою душу. Ту часть, что Марос успел в него поместить. Так что теперь я действительно часть тебя. А в этом месте я могу быть вполне обособленной твой частью.
        - Да? Тогда что это за место? И о каком выборе ты говоришь?
        - О выборе между жизнью и смертью…
        - Значит, я умираю?
        - Да, но это только от тебя зависит, умрешь ты или нет!
        - Как так?
        - Ты дочь Бога, не забывай об этом! Иногда тебе достаточно просто очень сильно захотеть, даже если это и не возможно… Если ты решишь уйти, просто шагнешь вот в эту арку и найдешь свое место среди таких же. Если же ты решишь жить, то вернешься в мир внизу и продолжишь его изменять.
        - Свое место? Изменять мир? Мама я вообще ничего не понимаю!
        - «Мама»! Как я мечтала когда-нибудь услышать это слово. Все просто дорогая, ты можешь стать Богом, просто потому, что ты и есть Богиня, это наследство отца, которое он тебе дал. И именно по этой причине твое присутствие в мире меняет его. Понимаешь?
        - Кое-что… - неуверенно протянула я. - Даже если я не хочу что-то менять?
        - Это не зависит от тебя… хотя, если ты попробуешь… я не знаю всего, на что ты способна…
        - Тогда мне лучше уйти, - я покосилась на арку, - я не хочу портить то, что создано не мной!
        - Ты не можешь испортить, - Сальвея быстро затрясла головой. - Твой отец сделал что-то с твоей аурой, но ты можешь нести только добро и свет, если не желаешь причинить боль, конечно же. Для того чтобы помочь, тебе почти не нужно прилагать усилий. Но вот чтобы навредить… Марос знал, что тебе потребуется защита и он создал некую оболочку, которая не даст Богам влиять на тебя, без твоего на то согласия.
        - Значит, если я захочу причинить боль, то не смогу? А убить?
        - Нет, дорогая, ты можешь причинить боль и убить тоже можешь… ты не можешь только изменить настройки мира в сторону зла. В остальном ты вполне полноценный человек, не считая некоторой повышенной живучести.
        - Человек? - Я с прищуром уставилась в глаза матери.
        - Не совсем… ох, дорогая, как же мне объяснить? Внешне ты человек, а вот все остальное у тебя не совсем так… Ты взяла ото всех рас понемногу, но основой твоей сути является все-таки божественное начало. Ты - полубог.
        - М-да… удружили вы мне, родители, блин!
        - Мы любили тебя…
        - Я верю, - потянувшись, я взяла в руки воздушную руку матери, - что мне сделать, чтобы вернуться?
        - Ты приняла решение? - Сальвея улыбнулась, быстро вытирая слезы.
        - Да, я хочу еще пожить… ведь, если не ошибаюсь, туда, - я кивнула на арку, - успею шагнуть всегда?
        - Верно. Погоди, есть еще одно, я теперь меч, а значит, дополнительная защита для тебя, помни об этом. Просто позови меня в момент опасности и позволь мне действовать. Только… понимаешь, я столько веков не принимала участия в сражениях, что просто забыла, как это бывает… ты не могла бы…
        - Ты просишь потренироваться с тобой?
        - Да, ты не будешь против?
        - Знаешь, после того, как ты в меня всосалась, мне приходила в голову такая идея. Только я не знала, как тебя для этой тренировки достать!
        - Спасибо тебе, малышка.
        - Ну, не такая уж и малышка, если подумать… хотя, по сравнению с тобой… Кстати, а где мой отец?
        - Не знаю. С тех пор, как его увели в тот день, я больше не слышала о нем. Боги постарались даже память о нем стереть и теперь о его существовании знают только Служители. Ему давно не посвящают детей и много веков не ставят свечей. Его больше нет среди живых.
        - Ладно, с отцом необходимо разобраться! Прежде чем браться за собственную жизнь, необходимо узнать все о собственном прошлом… Ох, ну и каша!
        - Ты сможешь его найти, посетив Собор. Помни - тебе нужно просто очень захотеть!
        - А все эти поверья о именах и мое собственное… мне нужно пройти ритуал?
        - О, да, пройди его обязательно! Мне очень интересно, какое имя придумает тебе Марос, он всегда был эстетом, это должно быть что-то возвышенное и прекрасное…
        - Хм, ты меня заинтриговала! Значит, теперь у меня есть цель и можно возвращаться?
        - Да. Если очень хотеть - все исполняется!
        Я и захотела!
        Глава 19
        - Гир, что случилось? - Карлос быстро спрыгнул с лавки в общем зале постоялого двора и направился к почти белому дракону. Сердце его, казалось, замерло, пропуская удары. - Да не молчи ты! Что с ней?
        - Еще дышит, - парень тяжело опустился на лавку, - только…
        - А маг, что он говорит?
        - Что бессилен… он сказал, что у него есть более перспективные пациенты и ушел к ним.
        - Да я его…
        - Нет, - Гир схватил орка за руку и заставил сесть рядом, - он прав. Давай выпьем?
        - Давай, - Карлос взлохматил собственную светлую шевелюру и крикнул разносчику, чтоб принес гномьего самогона. - Ты будешь самогон?
        - Мне все равно, - отмахнулся дракон.
        Именно за этим занятием и застал, вернувшийся Райли, своего подопечного в купе с собственным другом. Увидев, в каком именно состоянии находятся спутники, он окончательно уверился в произошедшем и несколько минут промялся в дверях, заставляя себя подойти и услышать новость от них. На душе стало так мерзко, что едва подойдя к столу, он сначала выпил стакан самогона, и лишь потом спросил, что происходит.
        - Шелли? - Наконец выдавил он.
        Парни дружно подняли абсолютно пьяные взгляды и послушно кивнули.
        - Ладно, налейте мне еще, - распорядился эльф, усаживаясь рядом.
        Уже под утро, когда пьянка перешла в поминки, парни из отряда охраны собрали всех троих своих командиров и свалили в комнату, правильно поняв их состояние. Акинтор был чистым и опрятным городом, но стоянка здесь уже почти неделю несколько бесила охрану. Переживая конечно за жизнь хозяйки, они все больше жалели о потраченном времени. Дело в том, что оплата была сдельная, а не почасовая, так что время простоя не шло им в карман. В этот день они все же получили надежду на скорое отправление, поскольку задерживаться в этом городе было уже незачем.
        Глаза открываться не пожелали, и я получила возможность услышать часть разговора, не предназначенную для ушей выздоравливающей, что в принципе, только подняло мне настроение.
        - Вер, мальчик мой, тебе необходимо передохнуть. Давай я пришлю сюда девушку, она посидит с госпожой, а ты поспишь? На этаже много свободных комнат, выбирай любую.
        - Нет, я останусь здесь.
        - Но малыш, ты сидишь здесь уже двое суток…
        - Господин маг, я буду сидеть здесь, сколько понадобится, пока она не очнется!
        - А если она так и не очнется?
        - Значит до того, как смерть заберет ее.
        Выровнять дыхание мне пока не удавалось, но на последних словах, я не выдержала и издала страдальческий стон. Такое положение бессовестной куклы, меня как-то не устраивало. Присутствующие мужчины подскочили на своих местах и бросились ко мне, причитая во весь голос. И тут, мне таки удалось открыть глаза, вот только различить присутствующих за тонкой пленкой, стоящей перед ними, получилось не сразу.
        - Шел! Шел, ты меня слышишь? - Вер с детской радостью принялся скакать на краю кровати. - Наконец-то! Ты очнулась и теперь все будет хорошо!
        - Погодите молодой человек! - Маг перегнулся ко мне с другой стороны кровати. - И прекратите прыгать, это может ей повредить! Госпожа, вы понимаете, что мы говорим?
        - Мммм… - выдала я, поскольку горло еще не подчинялось, и тут же закашлялась.
        - Так, тише. Все в порядке, у вас просто очень тяжелая форма пневмонии, но она скоро пройдет. Лежите спокойно. А я пока пройду на кухню и принесу бульона, вам просто необходимо поесть!
        Долго держать глаза открытыми мне было не под силу, и я вновь задремала, ощущая тяжелую голову Вера, лежащую на моем животе.
        - Гир! - Мальчик влетел в комнату и поморщился от стойкого амбре, стоящего в воздухе. - Гир!
        Подскочив к кровати, Вер принялся трясти дракона за плечо. Когда это не возымело действия, он просто по очереди скинул всех троих на пол и окатил из кувшина с водой, каждое утро приносимого в комнаты служанкой, для утреннего моциона. Первым подскочил орк, тут же принимаясь ругаться на чем свет стоит. Дракон страдальчески схватился за голову и принялся кататься по полу. А эльф в очень грубой форме попросил друга заткнуться. Такое единодушие просто поражало!
        - Вер? Ты что тут делаешь? Что-то случилось? - Карлос поймал мальчишку за плечи.
        - Случилось! - Серьезно кивнул он. - Шелли в себя пришла!
        - Правда? - Орк резко прижал мальчика к себе, а отпустив, вздернул Гира за шиворот. - Ты слышишь?
        - Слышу, - проворчал тот, все еще придерживая рукой голову, - пошли к ней!
        - Куда? - Вер вновь поморщился и помахал рукой перед лицом, разгоняя запах. - Ей сейчас покой нужен, а вы на себя посмотрите! Да она только вас увидит и сразу нервничать начнет!
        - М-да… - Карлос осмотрел сначала себя, потом дракона, а потом комнату, при этом старательно не замечая Райли, держащегося за спинами. - Ты прав, малыш, сегодня не стоит. Как она?
        - Очень слаба, даже поесть с трудом заставили, но теперь точно поправится!
        - Спасибо что сказал, - орк схватил обоих мальчиков за плечи и повел вниз, - нам необходимо перекусить!
        - Ладно, я поем с вами и назад пойду, вдруг проснется, а меня нет?
        Про эльфа так никто из них и не вспомнил. Райли медленно поднялся с пола, присев на край кровати и счастливо улыбнулся сам себе, понимая, что своей ошибкой обязан прочно засевшему чувству вины. Еще немного подождав пока в голове воцарится хотя бы относительный порядок, он поднялся на ноги и пообещал больше не пить. Необходимо вернуться к профессиональным обязанностям и относиться к ним с большим тщанием, еще одна такая ошибка, как с купанием девчонки, может стоить ему жизни.
        Медленно спускаясь вниз, он вспоминал реакцию Карлоса на сообщение о выздоровлении человечки и его полный равнодушия сквозной взгляд и понимал, что их отношения претерпели очередное испытание, не преодолев его. Нельзя так оставлять ситуацию, необходимо срочно что-то придумать!
        - Карлос отпусти меня!
        - Нет, тебе же сказали лежать! Зачем ты встала?
        Прошло уже четыре дня, с тех пор как я открыла глаза в доме мага. За это время силы почти полностью вернулись. Точнее нет… сил-то как раз и не было, зато упрямства и настойчивости сколько угодно. Вот и сейчас вновь встала на ноги, решив прогуляться по саду, но у самой лестницы столкнулась с поднимающимся орком.
        - Карлос, кому говорят, поставь меня на ноги!
        - Шел, ну прекрати ты, а! Неужели так сложно просто перестать сопротивляться и полежать еще недельку в постели?
        - Сложно? Да это просто нереально! Я тебе серьезно говорю, через два дня мы отправляемся!
        - Нет, я не позволю!
        - Карлос, я, конечно, очень ценю твое участие, но решения, уж извини, принимаешь не ты!
        - Ты не сделаешь этого! Ты же не сможешь удержаться в седле. Да ты на ногах и то еле-еле стоишь!
        - Ну, ходить на ногах и держаться в седле разные вещи. В конце концов, будем делать привал почаще, но все же, двигаться, понимаешь?
        - Что тебя беспокоит? Тебе не нравится этот город?
        - Город? Да я не видела этого города, чтобы решить нравится он мне или нет! Карлос, я устала от этого разговора!
        - Пошли, я уложу тебя…
        - Нет! Черт побери, я тебе который раз говорю, не буду я лежать в постели!
        Мы оба не заметили, что давно уже не одни. На верхней ступеньке, внимательно вслушиваясь в перепалку, расположился Райли. После последнего разговора с другом, произошедшего в первый день приезда в город, эльф твердо решил поддерживать все начинания Карлоса. Если тому приспичило влюбиться в девчонку, значит, так тому и быть! При этом он совершенно не собирался делать скидок на отношение самой девушки.
        - Я вам не помешаю? - Лениво поинтересовался нечаянный свидетель.
        - Нет, - Карлос бросил в сторону друга мимолетный взгляд, но сейчас он хотя бы на него смотрел.
        - Шелли, почему ты не хочешь вернуться в постель? Насколько я знаю, нормальные женщины очень…
        - Я НЕ нормальная женщина! А ты зачем явился?
        - Мне необходимо быть рядом, чтобы охранять вас…
        - У меня вроде бы есть телохранитель, твое присутствие совершенно не необходимо! Лучше собери людей и объяви о послезавтрашнем отъезде.
        - Послезавтра? Маг сказал еще минимум неделя…
        - А я сказала послезавтра! - Я рванула в сторону эльфа, остановившись прямо напротив. Из-за того, что он стоял чуть ниже на ступеньках наш рост сейчас сравнялся, позволяя мне смотреть ему прямо в глаза. - Или ты имеешь что-то против?
        - Думаю, нам не стоит торопиться и следует дать тебе поправиться окончательно.
        - Кель, - я теперь даже в мыслях не позволяла себе называть его иначе, - мы уедем послезавтра! Думаю, мое слово, как совладелицы каравана, не обсуждается?
        - Шелли, тебе не кажется, что излишняя гордыня…
        - Гордыня? - Карлос после каждого слова эльфа старательно закрывал глаза, стараясь не слишком афишировать, каким идиотом считает собственного друга. - С ней я, пожалуй, справлюсь сама!
        Развернувшись, я решила оставить последнее слово за собой и направиться в комнату, но наткнулась на стоящего за спиной орка и, резко остановившись, чуть не упала.
        - Я провожу? - Тихий сочувствующий шепот Карлоса вернул меня на землю и, кивнув, я позволила ему подхватить собственный локоть.
        - Кель, - я повернулась у самой двери и остановила начавшего спускаться эльфа, - предупреди людей об отъезде послезавтра и будь готов!
        - Хорошо… госпожа, - еле заметно поклонившись и окинув непроницаемым взглядом, больно кольнувшим сердце, Райли скрылся на лестнице.
        Едва закрыв за нами дверь и усадив на кровати в окружении подушек, Карлос вновь вернулся к старому разговору.
        - Ты уверена, что нужно именно сейчас пускаться в путь? Я неплохо тебя узнал за эти недели знакомства, может, расскажешь, что случилось?
        - Да, - я потянулась и провела рукой по щеке друга, - уже две недели прошло… И всего две недели?
        - Не скажешь? - Настороженность во взгляде собеседника пропадать не желала.
        - Хорошо, - поморщившись я вздохнула, не хотелось мне говорить о том, в чем не уверена, - я не уверена, но… меня последние дни что-то беспокоит… понимаешь, мне кажется, словно какая-то сила нагоняет нас и если мы не сдвинемся с места, то окажемся в ее эпицентре… это бред?
        - Не знаю, - Карлос откинулся на кровати, разглядывая потолок, а я, получив в полное распоряжение его руку, принялась выводить на ней какой-то странный узор ногтем. - А если ты права? Тогда в гостинице ты показала, что имеешь силу… кто знает, на что ты способна?
        - Я, правда, хочу уехать! Не злись ладно? И не мешай мне.
        - Хорошо, - наконец согласился друг, - но ты пообещаешь мне, что не будешь переутомляться!
        - Согласна, - улыбнулась я. - Пойдем вниз, мне нужно посмотреть чего нам не хватает для отправления?
        - Ты же обещала!
        - Ну, да, так я и не собираюсь переутомляться…
        Глава 20
        Вновь почувствовать под собой седло после болезни наслаждение еще то, скажу я вам. У меня уже минут десять спустя, болела буквально каждая косточка. Вот только показывать свои слабости совершенно не хотелось. Мало того, что весь отряд охраны, настропаленный эльфом, смотрел на меня, как будто ожидая ежеминутного падения, так еще и друзья упорно держались на расстоянии вытянутой руки. Полагаю, что частично я устала еще и от этой ежеминутной опеки, с постоянными вопросами типа: «Тебе не тяжело?» и «Как ты себя чувствуешь?».
        Короче говоря, ко времени привала, то есть к обеду, я уже готова была взорваться, разбрызгивая во все стороны яд. Единственным кто меня не доставал ненужной опекой, лишь кидая обеспокоенные и сочувствующие взгляды был Карлос, скакавший чуть поодаль, но от того не менее готовый в случае чего прийти на помощь. Что и говорить, но благодаря этой безмолвной поддержке, мои глаза как магнитом притягивались именно к нему, попросту проходя сквозь изредка возникающего на горизонте Райли.
        Как только солнце встало над горизонтом, и мы увидели неподалеку прекрасную полянку чуть в стороне от дороги, Гир прижался ко мне потеснее с предложением о привале. Мне показалась эта идея не лишенной смысла (я уже и сама готова была свалиться с лошади) и дружно выкрикнули «Стой». Пока я решала дилемму попытаться спрыгнуть, с вероятностью грохнуться на колени, или сползти по боку Адмирала, но под смешки окружающих, решение за меня принял Карлос, попросту вынув из седла. Причем преподнес все это орк якобы просто так по собственному желанию.
        - Я думал, ты будешь громко возмущаться, - прошептал он мне на ушко.
        - Зачем? - Я прижалась к нему, увидев приближение эльфа.
        - Для острастки зарвавшимся оркам, - замудренно придумал парень и опустил мои ноги на землю, продолжая крепко прижимать к себе в районе талии.
        В итоге, хоть мои ноги и касались земли, сама я не стояла, хотя со стороны этого заметно и не было. Приблизившись, Кель осмотрел меня, лишь мимолетом взглянув на друга, и заговорил.
        - Шелли, ты не считаешь, что тебе легче будет ехать в кибитке с Наложницами? Там не так сильно трясет и вы всегда найдете о чем поговорить…
        - «О чем поговорить»? - Переспросила я. - Это о чем же?
        - Ну… о чем обычно говорят женщины? Наверное, о мужчинах…
        - О мужчинах значит, - нет, ну когда ему надоест меня злить, а? И что, спрашивается, привязался? - Ты полагаешь, что поговорить нам больше не о чем?
        - Я… честно говоря, я не знаю о чем именно вы обычно говорите, - пошел на попятную эльф.
        - Тогда к чему это предложение? - Я задрала голову и уставилась в лицо Карлосу. - Слушай, мне кажется или наш эльф о чем-то не договаривает?
        - По-моему ты права, любимая, - меня как током дернуло от последнего слова, но сигнальное пожатие руки орка заставило промолчать, - последнее время он какой-то нервный… устал, наверное…
        - Я предлагаю тебе ехать в кибитке, потому что не уверен в твоей безопасности, - голос Райли стал совсем сухим и режущим слух. - Еще и потому, что внимание Карлоса в данный момент целиком и полностью направлено не в то русло. Ему надлежит лучше следить за собственным десятком.
        - Это намек, что я не справляюсь с обязанностями? - Совершенно равнодушно поинтересовался орк.
        - Нет, - отрезал Кель, - это констатация факта.
        - Я не поеду на телеге, - я, успокаивая, погладила по руке друга, охватывающей мою талию. - Карлос я вполне в состоянии сама себя защитить, тебе не обязательно быть рядом.
        - Позволь мне тебе не поверить, - взгляд полный искренней заботы меня окончательно растрогал и я столь же искренне улыбнулась.
        - Обещаю не лезть на рожон и быть очень осторожной!
        - Ты тоже чувствуешь опасность? - После моей неосторожной фразы орк напрягся и внимательно всмотрелся мне в глаза, не отпуская взгляд.
        - Не совсем… - я замялась.
        - Да или нет?
        - Да, - после секундной паузы выдавила я.
        - Ясно. Шел, прошу тебя, залезь в кибитку!
        - Нет, я обещаю…
        - Шел, - он отпустил меня и взял лицо в ладони, - я очень тебя прошу. Я знаю что говорю, веришь?
        Примерно минуту я раздумывала над словами Карлоса. Мне совершенно не хотелось ехать в тряской и совершенно не приспособленной для передвижения телеге. Но с другой стороны орк прав. Что я знаю о нападениях на караваны в этом мире? Зато он много лет нанимается охранником и прекрасно знает о них все.
        - Хорошо, я поеду на телеге. Но если тревога уляжется к концу дня, я вновь сяду на Адмирала. Идет?
        - Идет, - он легко чмокнул меня в кончик носа и, отпустив, вновь повернулся к эльфу, уводя того прочь.
        Даже не взглянув им в след, прекрасно понимая, что речь пойдет о стратегии предстоящего боя, я пошла к Гиру и Веру, как раз занимающимся растрясанием мешков с продуктами. Мальчишки были как всегда голодны.
        - И что там вкусненького? - перегнувшись через дракона, спросила я.
        - А чего тебе угодно? - Вер протянул мне кусок копченого окорока.
        - Пойдет, - я улыбнулась, бережно поглаживая удобно устраивающий меня корень. - Как настроение?
        - Пойдет. - Гир повернулся ко мне, внимательно рассматривая. - Почему Карлос назвал тебя «любимой»?
        - Вы подслушивали? - Мой осуждающий взгляд лишь скользнул по дракону, поскольку предназначался Веру.
        - А вы и не прятались.
        - И он обнимал тебя… - Гир насупился, резко оторвав от ломтя мяса клок зубами.
        - И что? - Что-то не нравится мне такая реакция. - А не ты ли мне не так давно про
«потенциальных» рассказывал? Что изменилось?
        - Я тебя не понимаю! Ты мне сказала, что тебе ни один не нравится, а теперь? Обманула?
        - Гир, - я спокойно сглотнула, кусок в горло не лез от подобных разборок, - не находишь, что это мое личное дело? - Я отвернулась в сторону. - У вас нет поводов для ревности! Вы - мне как братья, а они - всего лишь друзья. Ясно? На первом месте всегда вы!
        Я встала и собралась уйти, когда сбоку в меня врезался Вер, обхватывая и пригвазживая к месту.
        - Не уходи, он не хотел. Мы просто не поняли и все, - кинув злой взгляд на дракона, мальчик попытался усадить меня обратно. - Поешь с нами.
        - Прости, - Гир подсел поближе и быстро улегся на полюбившиеся колени. - Я тебя люблю.
        - Я тоже тебя люблю, дурачок, - я растрепала его челку, - как брата. Что вас смутило?
        - Почему он тебя так назвал?
        - Полагаю чтобы вывести Келя из себя… - задумчиво протянула я. - Не знаю, я не давала ему своего согласия.
        - А на то, чтобы полюбить, согласие нужно? - Вер уставился на меня удивленно.
        - В некотором роде, да. На то, чтобы полюбить, может и не нужно, а вот чтобы твои чувства оценили и ответили определенно.
        - А почему Кель должен был разозлиться? - Вер нахмурился, окончательно запутываясь.
        - Потому что… а знаешь, тебе рано пока об этом думать - мал еще! Оставьте эту проблему мне, я с ней сама разберусь. Лучше дайте пожевать, а то я теперь и не встану. Гир, ну что у вас всех за любовь к моим коленкам?
        - Не знаю, но мне всегда так хочется на них лечь! От тебя вообще какая-то странная магия идет, как притяжение. Так и тянет прижаться. Что это?
        - И ты у меня спрашиваешь? - Я удивленно вздернула брови, вновь начиная теребить его челку, отчего он закрыл глаза и чуть ли не мурлыкал.
        - Отдохнула? - Опустившегося позади орка я не заметила, пока он тоже ко мне не прижался.
        - Ох, еще и ты!
        - Что я? - Немного отстранился он.
        - Да Шелли спрашивает, что это мы все к ней жмемся? - Проворчал Гир, не открывая глаз.
        - А! Это сложно объяснить, но от тебя такой фон идет… - орк прервался. - Короче ты всех просто притягиваешь, как магнит.
        - Всех? - Горько уронила я, но смысл понял только Карлос, еще теснее прижав к себе.
        - Кстати, Карлос, мы тут пытались выяснить, - Гир приоткрыл один глаз, уставившись на орка, - какие у тебя планы на нашу сестру? Называешь ее всякими словами…
        - Хм… - орк рассмеялся. - Планы у меня может быть и серьезные, только вот зависит все не от меня… К сожалению, я не совсем уверен, что ответ вашей сестры будет положительным.
        - Карлос, - предостерегающе посмотрела на друга я.
        - Все, я молчу, но должен же был успокоить твоих мальчишек.
        - Ну-ну, - Гир открыл и второй глаз, - еще неизвестно кто из нас умелее!
        - Да что ты говоришь? - Орк кровожадно усмехнулся, хотя и было видно, что его развлекает бравада дракона.
        - А ты попробуй!
        - Ну, пошли!
        - Ребята, - я схватила за руки обоих, - только не всерьез!
        - Конечно, я просто его немного погоняю, - Карлос чмокнул меня в ухо и пошел в центр поляны, не занятый никем. - Готов?
        Первым, что удивительно, атаку начал орк, словно демонстрируя собственные умения. Какое-то время Гир усиленно уворачивался, стараясь не сталкиваться с более сильным противником. Зато в ловкости, как выяснилось, дракону равных не было. Быстро поняв смысл и скорость ударов, он принялся стрелой летать по поляне, в попытках задеть соперника. Вот тут бой разгорелся и приковал заинтересованные взгляды буквально всех. Не смотря на свою ловкость Гир явно уступал более зрелому и опытному борцу, получив несколько царапин и один удар по ноге, отчего теперь заметно прихрамывал.
        Останавливаться похоже не хотел ни один из них, поэтому, поднявшись, я направилась к Келю и взяв того за плечо, благо он сидел, зашептала на ухо.
        - Вмешайся! Ты же видишь, они полны азарта и не остановятся, пока друг друга не поранят!
        - Почему не остановишь сама?
        Я с удивлением посмотрела на эльфа, но пояснила.
        - Потому что вмешательство будет воспринято как сочувствие, а я не считаю, что кто-то из них слабее, они просто слишком разные. - Кель вновь уставился на меня тем странным взглядом, что я видела во время встречи на крыше, но согласно кивнул и поднялся.
        - Все, завязывайте!
        - Кель, а тебя не учили, не лезть куда не просят? - Вопросил Карлос, раздраженно откидывая со лба длинную светлую прядь, выбившуюся из прически.
        - А тебя не учили подчиняться старшим? Я сказал, хватит!
        - Что ж, - Карлос усмехнулся, танцующим шагом направляясь к другу, - тогда может быть ты? Если тебя не устраивает мой противник, стань им сам!
        Я сжала руки в кулаки. Да что ж это такое? Судя по виду орка он вполне в своем уме, да и не чувствую я что он завелся, хотя после болезни моя эмпатия вообще перестала отключаться. Зачем же он тогда злит эльфа?
        - Карлос, ты забываешься!
        - Да неужели? И почему бы это? Что, эльфийское высокомерие не дает снизойти до низших рас?
        - Карлос!
        - Что ж, если тебе угодно не трать зря силы!
        Резкого выпада эльфа, непонятно откуда взявшимся оружием, я даже не заметила. Собственно, я и схватку то чуть не пропустила, пока не догадалась настроиться на сражающихся и ускорить восприятие. Выглядело это просто великолепно. Если не присматриваться, то казалось, эти двое просто сцепились клубком и кружат по поляне. Если бы не звон сталкивающейся стали, который, впрочем, перерастал в сплошной гул, можно было бы подумать, что эта пара красавчиков просто танцует.
        Когда же я получила возможность смотреть на схватку в чуть замедленном режиме, мне стали видны и точно выверенные удары, буквально на миллиметры не достигающие цели и плавные еле заметные глазу движения, словно скользящий шаг, и даже редкие запрещенные удары, чтобы вывести противника из строя. Странно, но на простой тренировочный бой происходящее походило мало и это меня все больше пугало. К тому же, я жутко боялась за Карлоса, он ведь и так устал, после танца с драконом, в данный момент прижавшимся к моим ногам и с тем же чувством восхищения наблюдавшим за творящимся безобразием.
        Прождав еще минут десять, я, наконец, встала и решила покинуть арену. Мне надоело наблюдать за игрой на острие ножа и ждать, что это самое острие немного качнется. Может быть, мужчины и любят жестокие игры, но я к счастью женщина, а потому отношусь к ним более чем холодно. Отойдя примерно шагов на пятьдесят, то есть за ближайшее дерево, я услышала сзади странный шум, а обернувшись уставилась на драчунов, быстрой рысью подбегающих к моей скромной персоне.
        - Шел, я же просил никуда не ходить в одиночестве? - Карлос сильно запыхался, а его мокрая от пота рубашка красиво подчеркивала рельеф груди.
        - Я не одна, - небрежный кивок в сторону вечно недовольной Гардиэль. Впрочем, пока она ко мне не подходила я была согласна терпеть ее присутствие. - Вы наигрались, наконец?
        - Ты о чем? - Выпрямился Кель, сразу став выше и высокомернее. - Ты ведь сама просила?
        - О чем просила? - Приподнял бровь орк, а я с нескрываемым презрением посмотрела на эльфа.
        - Я испугалась за Гира и попросила Келя прервать бой.
        - Значит, твоя идея? - На недовольное посапывание я внимания не обратила принципиально.
        - Карлос, он же мальчишка! Я понимаю, ты хотел его охладить, но, по-моему, только распалил. Ты уверен, что стоит заниматься его воспитанием именно сейчас? Давай лучше каждое утро?
        - А тебя не пугало, что он может поцарапать меня? - Карлос скользнул чуть ближе, впрочем не касаясь. - Он не плохой боец и я даже немного испугался этого!
        - Не смеши меня, - я прижалась лицом к дереву, которое обхватила от слабости, - ты даже вполсилы с ним не бился. Если бы не было продолжения…
        - Думаешь, отпугнул?
        - Скорее заинтересовал! У вас, мужчин, совсем другие приоритеты.
        - Пошли назад, - устав стоять в качестве третьего лишнего, Райли развернулся к лагерю. - Пора отправляться.
        - Карлос, прошу тебя, будь осторожен, - попросила я.
        - Что-то изменилось? - Насторожился орк, а эльф замер, внимательно прислушиваясь, похоже, кое-что обо мне орк все же рассказал другу.
        - Нет, но мне не по себе…
        - Обещаю.
        Глава 21
        Сидя в повозке, я старательно придумывала, чем бы заняться. Кроме меня под тент загнали еще и Гира, причем не без моей помощи, так что, теперь мы скучали вместе.
        - Шел, ну и зачем ты настояла, чтобы я ехал с тобой? Только не говори, что тебе действительно страшно без меня?
        - Скорее мне страшно ЗА тебя, дурачок.
        - Есть причины для страха? Что-то изменилось?
        - Мне, кажется, да, только я ни в чем не уверена…
        - Что ты хочешь сделать? - Вер прищурился.
        - Хочу попробовать просканировать местность вокруг, вдруг получится?
        - Давай, - согласно кивнул мальчуган, - тебе практика не помешает.
        - Гир, можно на этот раз я займу твои коленки? Не все же тебе меня эксплуатировать?
        - Экс… плу… что?
        - А, да так, ничего, - махнула я рукой.
        - Ложись, конечно, можешь даже поспать.
        - Если не получится, обязательно воспользуюсь твоим предложением.
        Удобно устроившись на коленях дракона, я с наслаждением повертелась, давая ему почувствовать, что ощущаю обычно сама, когда они пытаются меня раздавить, и, наконец, затихла. Гир тут же закапался в мои волосы, видимо по памяти, это ведь моя любимая привычка, и принялся приятно поглаживать по голове. Почему-то планы поработать сканером моментально пропали, сменившись невероятной тягой попросту уснуть. Что я и проделала.
        - Спит, - улыбнулся Гир, заглядывая в лицо девушки. - Что бы она ни говорила, а на ногах еле стоит.
        - Точно, если бы Карлос ее не держал, она бы и с лошади не сползла.
        - Ладно, только не нравится мне эта неведомая опасность. Шел не будет просто так предупреждать, значит, что-то уже близко.
        - Ты боишься? - Мальчишка вздернул брови. - А я думал, драконы не боятся ничего. К тому же, ты прекрасно дерешься на мечах, тебе-то чего бояться?
        - Вер, бояться и опасаться разные вещи! И потом, я не боюсь за себя, в пылу драки мне становится все безразлично, а вот за вас…
        - Надо ее прикрыть, она ведь с мечом обращаться не умеет…
        - Кстати, он ведь в ней где-то… ты не знаешь, как его вызвать?
        - Не вызвать, а призвать! - Пояснил мальчишка. - Нет, не знаю, я вообще с таким впервые сталкиваюсь.
        - Хорошо. Тогда скажи лучше, а ты-то драться умеешь?
        - Не-а, мне конечно положено… вроде бы… но я сбежал до того, как мне учителя наняли.
        - Ясно, то есть среди нас только я могу железкой помахать…
        - Что уже нахватался слов и выражений?
        - Ну, - дракон усмехнулся, - с кем поведешься, от того и наберешься.
        - Слушай, а если нам ее спрятать?
        - Не выйдет. Ты что Шел не знаешь? Да она скорее нас пришибет, чем в норку залезет!
        - Точно. Но делать что-то надо!
        - Полагаю ждать, - Гир потянулся и закрыл глаза, - у тебя есть еще предложения?
        - Нет.
        - Тогда я посплю, если ты не против?
        - Спи, а я пока покараулю. От моего сканирования толку все равно нет, слишком радиус маленький… Счастливых мечтаний.
        - А? Спасибо…
        Проснулась я резко, словно от рывка. Вокруг было все так же тихо и однообразно. Караван медленно двигался вперед, по моим ощущениям прямо в расставленную ловушку. Толкнув Вера, который, сидя у входа, усиленно делал вид, что не спит, я попросила мальчика срочно передать Келю, что впереди засада, в которой уже не сомневалась. Сама же в это время, вновь грохнулась на колени дракона, при этом его разбудив, и сосредоточилась на сканировании окружающего пространства.
        Первое ощущение, когда мне все таки удалось вызвать состояние транса, была все та же нереальная тишина. Не поверив своим глазам, я копнула чуть глубже. Передо мной словно прогнулась какая-то пленка. «Интересно», - мелькнуло в голове, - «где-то я такое уже видела…». Ах, да, тогда в гостинице, когда сорвала морок с эльфа! Так это что, типа защита от таких как я, что ли? Угу, только тот кто ее ставил как раз на меня и не рассчитывал, поскольку на меня рассчитать вообще невозможно, сама себя не знаю! Глупо хихикнув, я повторила те свои действия, и подцепив край пленки (и как я его только нашла, спрашивается?), я быстро скинула ее прочь.
        Оставшись без прикрытия, разбойники занервничали. Имея в комплекте очень сильного мага, они считали себя непобедимыми, и прекрасно этим пользовались. А тут на тебе… Именно эта нервозность и позволила мне быстро вычислить и пересчитать нападающих, заодно осмотрев и местность вокруг. Каюсь, вернулась в тело я не сразу, дотянув до последнего, просто сканируя все подряд, интересно же!
        Немного проморгавшись, я встретилась глазами с обеспокоенным орком, усиленно трясущим меня за плечи. Сбоку дракон отбивался от эльфа, убеждая, что я просто в трансе, а они мне такой тряской обеспечат магическую кому. Сам же эльф орал на обоих, да заодно на меня, что перепугала отряд на пустом месте. Распахнув глаза, я спокойно улыбнулась Карлосу и сразу повернулась к Келю, все-таки мои новости предназначались именно ему.
        - Кель они справа примерно через пол киломерра по дороге. По моим подсчетам там порядка тридцати человек, пары десятков орков и штук пять эльфов. В количестве могу ошибиться. Командует твой соотечественник. Да, там еще маг есть, сильный очень, - я потерла лоб, стараясь унять головную боль, - это ж надо такой морок навести!
        - Морок? - Эльф насторожился. - Ты видишь мороки? И потом… ты сказала через сколько?
        - Я… ээээ…
        - И что же ты сделала с его мороком? - Сжав кулаки, эльф прищурился, двинувшись ко мне.
        - Я… мммм… сняла его… Кель, я тогда не хотела! Честно-честно! Так вышло, прости, пожалуйста!
        - Что вышло? - Карлос стукнул по протянутым к моей шее рукам друга и засунул меня за спину, что было трудновато в раскачивающейся на ходу телеге. - Вы вообще о чем?
        - Это она! Помнишь, я тебе говорил о странном случае в гостинице?
        - Это когда ты с перепугу чуть в штаны не наделал? - С серьезной миной вопросил мой орк.
        - Я?! Карлос, не время для шуток!
        - Ну… как хочешь. Шел, а ты точно уверена в расстоянии? Это несколько… далековато…
        - Ну… да, точно уверена, - понуро кивнула я.
        - Хорошо, - Кель все-таки отпихнул орка в сторону, хватая меня за плечи. - Шел, ты можешь показать мне что именно видела?
        - Я не умею… Как?
        - Посмотри мне в глаза и сосредоточься. Вспомни, что там впереди?
        Внимательно вглядевшись в глаза эльфа, я словно растворилась в них, вот только думалось почему-то не о засаде, а… немного о другом… Я словно получила заветный пряник, эльф крепко держал меня за плечи, позволяя расслабиться, я и расслабилась. Мне хотелось почувствовать его губы на своих, меня словно тянуло еще глубже погрузиться в этот омут абсолютно черных зятягивающих глаз…
        Но тут вдруг накатила волна холода, видимо, мне удалось таки проникнуть к нему в голову, и все мои теплые чувства словно смыла ледяная волна. Я ощутила резкий удар и вздрогнула, пытаясь освободиться. Краем сознания я ощущала, как нас пытаются растащить в физическом мире, но все же не хотела потерять хоть на миг обретенной близости в нематериальном. И тут я вспомнила, зачем все это затевалось. Мгновенный приступ боли окатил обоих и мы сосредоточились на деле, я медленно и осторожно показывала картинку за картинкой, кое что сопровождая еще и собственными предположениями.
        Для меня словно и не существовало никакого давления, а вот мой эльф явно стал уставать. Мне все больше казалось, что он не успевает за приходящей мыслью и путается в прогнозах. Решив, что с него хватит, я резко выдвинула ментальный щит, который каким-то чудом мне приснился во сне. Во сне все было легко и просто. На самом же дел, все оказалось гораздо сложнее. Во-первых, для его возведения, требовалось четко очертить границы воздействия, потом отрегулировать уровень силы и лишь потом воздвигать, чтобы не получить неучтенную единицу откатом. Но времени не было, мы все дальше продвигались вперед к неприятностям. И я приняла неверное решение, просто вышвырнуть Райли из своей головы.
        Сосредоточившись на этой простенькой мысли, я кинула все свои силы на щит, который встал даже не в доли мгновения, а гораздо быстрее, так долбанув по нервам обоих, что нас вполне физически откинуло в разные стороны. Если бы не наличие орка за спиной, не знаю, уцелела бы моя голова или нет. Щит естественно был мой, а значит и основная доля отката пришлась на меня, вырубив на какое-то время. Правда, очнулась я довольно быстро, успев застать ссору примерно в середине, но не доходя до финала.
        - Кель, что ты делаешь? Ты хочешь убить ее? Я тебя сейчас…
        - Успокойся Карлос! Это не я! Она сама меня вышвырнула!
        - Ага, и откатом ее поэтому так приложило? Прекрати мне врать! Она не умеет пользоваться своей силой!
        - И тем не менее! Да она нас обоих этим откатом чуть не прибила!
        - Тогда поставлю вопрос по-другому, куда ты полез, что она так поступила?
        - Мммм… - выдал эльф, а я замерла в ужасе, он ведь действительно мог узнать слишком много.
        - Кель… если мы сегодня останемся живы, я сам тебя убью! - Такой тихой и спокойной угрозы, я пережить уже не могла, открыв глаза и пытаясь встать на ноги.
        - Карлос, не надо! Я… я… сама виновата… мне не нужно было так… я не просчитала…
        - Тише, - орк быстро обхватил меня рукой, притягивая к себе, заодно придавая вертикальное положение. - Ты как? Голова болит? Кружится?
        - Да, - я постаралась собрать глаза в кучку и улыбнулась в его ярко синие очи. - У нас мало времени.
        - K'eh na ter'a seva!
        - Мммм… - выдала я, - и как это переводится?
        - Ээээ… - на этот раз замялся уже он.
        - Карлос, пошли, время не ждет!
        - Иду, - орк повернулся ко мне, бережно опуская на пол кибитки. - Будь осторожнее!
        Он не стал просить меня держаться подальше от схватки, собственно как не стал и заставлять давать бесполезных обещаний. Именно это мне и нравилось в этом представителе разумных. Может, я и вправду не права, что не принимаю его ухаживаний? Может, именно он мне и нужен? Он не требует от меня невозможного, принимая такой, как есть и при этом никогда не пойдет против. «Но так ли это?» - Закралась подленькая мыслишка. - «Настолько ли хорошо ты его знаешь?». Я быстро отогнала ее прочь, стараясь, чтобы парень не прочел ничего в глазах, и, потянувшись, чмокнула в полуоткрытые губы.
        Поцелуй был чисто символический, скорее являясь моей благодарностью, но судя по сумасшедшей надежде, вспыхнувшей на дне его глаз, сделала я самую настоящую глупость. Только вот жалеть было уже поздно, да и некогда. Развернувшись, он быстро выскользнул наружу, вслед за быстро исчезающим эльфом. Я же, посмотрев на заинтересованных происходящим мальчишек, и тихо сидящих в углу Ноложниц, предпочла просто пожать плечами и начинать готовиться к обороне.
        - Гир, не лезь в пекло, хорошо? Мне и без тебя есть о ком беспокоиться!
        - Шел, ты же знаешь, что я не плохо…
        - Да, я в курсе, что ты отлично сражаешься, - кивнула я, - только от стрел тебя это не спасет!
        - Там лучники? - Гир поморщился.
        - А ты как думаешь?
        - И что ты предлагаешь?
        - Останься рядом, ладно?
        - Шел, я не могу, - парень жалобно посмотрел мне в глаза. - Ну, пожалуйста?
        - Я тебе не нянька, - сдалась я. - просто… посиди маленько…
        Я быстро поводила руками вокруг парня, как видела во всяких «магических» шоу моего мира, словно пытаясь почувствовать окружающую его энергию, постепенно вновь проваливаясь в транс. Кибитка вдруг резко замерла, вокруг послышались крики и громко отданные приказы, это действовали наши защитники. Наложницы взвизгнули и распластались по полу, стараясь как можно глубже закататься в раскиданную солому. А я почти ничего не слышала, продолжая свои плавные движения, и наблюдая, как ярко синяя аура дракона все больше тускнеет, покрываясь каким-то странным налетом, вылетающим из моих ладоней. Интересно, и что же это я делаю?
        - Шел? - Гир взял меня за оба запястья и легонько потряхивал, зовя по имени.
        - Что? - Я пару раз моргнула и прислушалась.
        Бой действительно разгорелся не на шутку. Честно говоря, эта моя способность отключаться от происходящего нравилась мне все меньше. Вот только как ограничить часть себя? Или опять «просто захотеть», иронически подумала я и, плюнув на это, временно вернулась в реальность.
        - Шел, я пойду уже?
        - Иди, - кивнула я, - я кое-что попробовала, только не знаю, поможет или нет. Гир,
        - парень оглянулся у самого выхода, - будь осторожен.
        - Я всегда осторожен, сестренка.
        - Иди.
        - А мне что делать? - Вер подполз поближе, с интересом подглядывая за сражением снаружи в одну из дыр образовавшихся в тенте.
        - Лучше всего лежать и не привлекать к себе внимания.
        - А ты?
        - Мне нужно наружу.
        - Но ты же обещала, что…
        - Буду осторожна, - закончила я и улыбнулась. - Я не врала.
        - Шел, - мальчишка схватил меня за руку, - не уходи!
        - Малыш, мне нужно найти их мага… кто кроме меня?
        - Но Кель же…
        - Практически без сил. Ты же знаешь, что он еще не в состоянии драться, сам говорил. Из всех остальных есть только я и моя совершенно непонятная сила.
        - Но ты же не умеешь ею пользоваться.
        - Ну… - я немного замялась, - может у меня получится экспериментально?
        - Как?
        - Вер, некогда объяснять. Просто лежи и не бойся, все будет хорошо.
        - А я и не боюсь, - гордо вздернул подбородок мальчик, - по крайней мере, не за себя!
        - Все, я ухожу.
        Глава 22
        Выглянув наружу, я обнаружила прямо у входа занятую схваткой эльфийку и, отогнув угол тента, осторожно нырнула под телегу. Лошади нервно подергивались, шарахаясь от каждого удара стали неподалеку, отчего кибитку покачивало и меня, честно говоря, пугали колеса, могущие сдвинуться в любой момент. Словно что-то почувствовав, Гардиэль резко повернулась в мою сторону, а увидев, вскрикнула. Вот только лучше бы она этого не делала, поскольку соседний боец, повернувшись, задел ее своим мечом по спине и скинул с лошади.
        Я замерла, решая дилемму, повернуть назад и помочь своей телохранительнице, или все-таки бежать дальше и ловить мага. Проблема решилась сама собой, рядом с эльфийкой оказалась выскользнувшая откуда-то Белинда и одной рукой быстро начала затаскивать ту в покинутую мной телегу. Вер по мере сил помогал ей и я, успокоенная, поползла дальше. Стараясь не находиться на открытых местах, я старательно приближалась к лесу, поскольку именно там по моим расчетам притаился маг. Что-то я не заметила его особой активности, хотя какое-то странное воздействие все же было.
        Добравшись под прикрытие деревьев, я быстро обняла какой-то ствол, напоминающий осиновый, и попросила окружающий лес помочь мне найти мага разбойников. Лес, естественно, не мог определить принадлежность мага к определенной группе сражающихся, а потому просто начал показывать мне дорогу в две противоположные стороны. Решив довериться интуиции, я свернула направо и быстро заскользила между деревьями, стараясь не подвернуться под неудачно пущенные стрелы и не напороться на изредка близко пролетающие мечи.
        Идти пришлось недолго. Маг стоял лицом к полю боя и с его рук то и дело слетали какие-то непонятные шарики. Взрывов слышно не было, а потому я так и не врубилась в смысл подобных изделий. Меня враг не видел, поскольку подходила я сбоку, но это ведь ненадолго. Мало того, что замаскировать собственное присутствие я не в состоянии, так еще и разобраться с ним с такого расстояния вряд ли получится. Вот только подходить мне почему-то резко расхотелось. Враг есть враг, без определенной демонстрации сам он естественно не сдастся, а убивать я не хочу катастрофически. Хотя… по-моему у него подобных ограничений нет, значит, стоит хотя бы попробовать остановить его магию.
        Мое появление, я надеюсь, было эффектным, поскольку выпрыгнув из-за деревьев, я, с криком «А ну прекрати, сволочь!», бросилась на совершенно растерявшегося мага. Естественно мои ножи, брошенные чисто автоматически, цели не достигли, отраженные щитом мага и воткнувшиеся в дерево рядом. Я почувствовала волну боли дерева от такого обращения и позволила ему немного наказать зарвавшегося эльфа. То, что маг оказался перворожденным меня, честно говоря, нисколько не шокировало, да и выражение его высокомерного лица, привыкшего к обожанию, тоже. Вот только сам эльф, похоже, к равнодушию не привык.
        Сражаться со мной он сначала не хотел, просто приглядывая, как я размахиваю непонятно откуда взявшимся мечом. Кстати, откуда он взялся в моих руках, меня тоже интересовало, куда больше, чем все это махание, за которое я не отвечала. Постояв какое-то время молча, со сложенными на груди руками, маг, наконец, отмер и стал со мной сближаться, медленно вынимая свой собственный клинок. Именно в этот момент мне окончательно расхотелось драться, только вот выбора не было. Ну и ладно! Хоть внимание его отвлекла и то ладно!
        - Девочка, а ты не боишься? Ты хоть знаешь, с кем связалась?
        - Ну, прежде чем напасть вы, по-видимому, позабыли представиться! Вызова я что-то тоже не видела… может исправите оплошность пока не поздно?
        - Не поздно для кого?
        - Для вас, разумеется, а вы про кого подумали?
        - Ха! Ну, ты и нахалка! Нет, сегодня положительно мой день! Давно таких не встречал…
        - А таких, это каких? - Я отступала и тянула время, не решаясь напасть.
        - Хорошо, будь по-твоему. Мое имя Неррон Кальса, не слыхала о таком? - Он высокомерно прищурился.
        - А должна была? - Я сделала вид, что задумалась, но так и не вспомнила.
        - Нет, ну ты нахалка каких поискать! Мало того, что ввязалась в схватку с незнакомым магом, - я почувствовала, как его левая рука задвигалась, словно выплетая какую-то гадость, - так даже и не знаешь о нем ничего!
        - Что-то имечко у тебя не эльфячье, - пожала плечами я, - бастард что ли?
        Похоже мой случайный выпад задел мага за живое, потому что он не раздумывая кинул в меня еще до конца не напитанную гадость. Интересно, а щит выдержит? Ну, вот сейчас и проверим. Мгновенным рывком я откатилась в сторону, лишь немного зацепив своим щитом посланную им гадость, и тут же наша сталь впервые соприкоснулась. Скорее всего, маг решил не дать мне возможности подняться, нанося удары сверху вниз. Сама не понимая как, я словно заранее знала о том, куда именно придется следующий и в том месте уже ожидал мой отражающий клинок. Но одной защитой цел не будешь, а вот атаковать я не умела.
        - Чего тебе надо в этих местах, о «великий» маг? - Пропела я, а он вконец разозлился.
        - Ты еще и издеваешься, девка? - Прошипел он и на мою едва поднявшуюся тушку вновь посыпался град ударов.
        Именно в этот момент моя «счастливая» сущность и решила показать свою вполне привычную сторону. В общем, я запнулась о какую-то вещь, видимо, брошенную магом, и полетела в кусты, царапая лицо. Мой слабенький щит, естественно, защищал только от магии, а потому, к тому моменту как падение закончилось, я была вся в царапинах и вконец изодранной одежде. Слабость все еще давала о себе знать. Иначе от чего так дрожат коленки?
        Стараясь подняться на ноги, я еще крепче вцепилась в меч и каким-то чудом умудрилась одним ударом разрубить белую молнию, летящую в грудь. Встать все не удавалось, поскольку при падении, я похоже повредила лодыжку и теперь постоянно оскальзывалась. Боль почти не мутила сознание, напротив, подстегивая действовать, но как? Понимая, что следующую атаку я отбить не успеваю, я прижалась к дереву и попросила его немного помочь, просто ставя подножки моему врагу.
        Самое интересное, что дело тут же пошло легче. Атаковать магически я естественно не могла, для этого нужно хотя бы иметь представление как, а физически мешала нога, с одним небольшим исключением. Те корни, что мешали теперь перемещаться магу, очень сильно помогали мне, давая дополнительную опору и вовремя закрывая. Когда же, дерево в буквальном смысле вздернуло меня, уводя от попадания какой-то синей мерзости, сопливой консистенции, маг вдруг резко замер и… расхохотался.
        - Так вот в чем твоя тайна, ведьма! Ты одна из этого мерзкого народа! Как бишь там вас? Дриада, кажется? Хотя, что-то внешне и не скажешь… или тоже помесь?
        - Честно? - Я резко метнулась в сторону, снова воздвигая ненадежный щит. - Сама не знаю!
        - Хм. А ты, похоже, не врешь…
        - А ты, похоже, боишься, - ехидно выкрикнула я. - Что же ты так, а?
        - Ну все, готовься, сейчас умрешь, надоели мне эти скачки!
        Маг резко остановился, вновь ставя мощные щиты, и запел какое-то заклинание. Я внимательно вслушивалась в слова, запоминая их и необходимую интонацию. Почему-то я была на все сто уверена, что это заклинание на меня не подействует. Зато в этом не был уверен Вер, вдруг стрелой метнувшийся передо мной.
        - Нет! - Закричал мальчишка, в ответ на посланное магом заклинание, посылая какое-то подобие ледяных игл.
        Я, конечно же, никогда этих игл в жизни не видела, но столько читала, что именно это определение мне показалось самым близким к увиденному. Иглы, к великому моему сожалению, рассыпались о щит мага, чего не скажешь о той гадости, что летела в нас. Прыгнуть в сторону я бы успела, но вот Вера мне не вытащить, сила инерции направлена в другую сторону, значит нужно сделать щит помощнее. А что может быть мощнее, чем я сама, ведь на меня не подействует же? Правда не подействует?
        Не давая себе времени подумать, я резко прыгнула вперед, позволяя мальчишке стукнуться о меня и отлететь в противоположном направлении. При этом сама я, естественно, тоже отлетела в сторону, а маг издал возмущенный вопль, поскольку его труды не увенчались успехом.
        - И что мне с вами делать? Постоять спокойно не могли?
        - А ты просил? - Столь же едко поинтересовалась я. - Нужно было заранее предупреждать!
        - Времени не было! - Маг стал приближаться ко мне крадущейся резковатой походкой.
        Нога все больше беспокоила, подворачиваясь и даже с неким подобием перил под моей рукой, создаваемых корнями дерева, я не успевала от него достаточно удалиться. В голове вдруг щелкнул какой-то замочек и я поняла, что в момент, когда маг приблизится ко мне на расстояние вытянутой руки, наши щиты самоуничтожатся, а значит, он станет для меня беззащитен. Но поможет ли это мне? Страх все больше нарастал внутри, как-то не хотелось умирать именно сейчас, пусть и ждала впереди вечность, но это же, наверное, будет больно! Вер все еще пытался остановить продвижение противника, обстреливая чем-то простеньким его спину, но это не помогало.
        Я сглотнула и вдруг поняла, что мои собственные страхи и замешательство могут сыграть со мной злую шутку, и если я сию же минуту не придумаю толкового варианта, меня может и реально не стать на этом свете. Когда маг был уже не далее как на расстоянии трех шагов, я вдруг повернулась и сделала попытку сбежать. Вернее полностью создала видимость этой попытки, одним быстрым движением вынимая из-за пояса тот кинжал, что носила на виду. К счастью, маг стоял так, что ему не было видно моих истинных действий, зато показные, похоже, задели за живое.
        - Куда же ты? Что не можешь встретить смерть лицом к лицу?
        Он крепко схватил меня за плечо, почти ломая кости. От боли в глазах потемнело, а нога совсем отказалась слушаться и стала подламываться. Я, не желая того, стала заваливаться на мага и ему, чтобы меня удержать пришлось схватить за плечи обеими руками. Именно этот неосознанный жест дал мне преимущество и я резко всадила кинжал ему в живот. Я как-то не сразу заметила, что одновременно с моим кинжалом, спину эльфа продырявили сразу три стрелы, выйдя спереди. Одна из них, кстати, прошла насквозь, засев у меня в боку, поскольку последним усилием, маг таки повис на мне, крепко прижимая к себе.
        Вскрикнув от резанувшей бок боли, я, вместе с уже мертвым врагом, повалилась вперед, напоровшись еще больше. Кричать по новой не хотелось, но и боль была достаточно сильной.
        - Стой, - я услышала крик своего эльфа и постаралась все же не терять сознание, интересно же знать, что будет дальше. - Карлос не тронь ее!
        - Что ты мелешь? - Орк не останавливаясь подлетел к девушке, уже наклоняясь ее поднять.
        - Нет, - выдохнула я, - не надо!
        - Что? - Окончательно растерявшись, Карлос никак не мог взять в толк, что происходит.
        - Шелли, - Райли бережно обхватил мою талию, но не поднимал, - насколько глубоко?
        - Что происходит? - Не выдержал орк.
        - Все нормально, - мне стало как-то легко, даже боль будто ушла.
        - Одна из стрел прошла насквозь, - отмахнулся эльф, старательно собирая последние остатки магической энергии и пуская их на заморозку.
        - И что?
        - Карлос, тебя, что во время боя по голове огрели? - Не выдержал эльф, стараясь не показать, как ему плохо.
        - Что? Выражайся яснее! И отойди, позволь мне снять ее с этого куска д…
        - Нельзя ее так просто снять! Я же тебе сказал, стрела прошла насквозь, я не знаю насколько глубоко она вошла в нее!
        - О Боги! Шел, ты как?
        - Мммм… - промурлыкала я. - Ра… Кель, я не знала, что у тебя осталась магия?
        - Уже нет, малышка. Лежи молча, я попробую посмотреть…
        - Мммм… может, мою возьмешь? У меня ее сейчас мнооого! - Мне было так хорошо, словно я выпила огромную бочку вина.
        - Нет, она тебе понадобится. Так, - Райли быстро прощупал место попадания со спины и тяжело вздохнул, наконечник засел где-то внутри, значит, нужно постараться разделить их иначе. - Не хочу тебя расстраивать, но наконечник застрял внутри…
        - Значит, будет больно? - Скрыть некоторую долю страха мне не удалось.
        - Я очень постараюсь, но, к сожалению… ты можешь сама себя усыпить?
        - Не хочу, - я расслабленно опустила голову на грудь трупа, совершенно о нем забыв, чего не скажешь о настороженно наблюдающих за этим друзьях.
        - Есть два способа ее вытащить. Первый - я просто резко дерну тебя и сниму со стрелы, но при этом рана увеличится резко и будет очень больно. И второй - мы перевернем вас, обрежем стрелу, снимем с нее тело мага, а потом займемся вытаскиванием той части, что в тебе.
        - Какой лучше?
        - Сама выбери, - Райли нахмурился, не желая отвечать, поскольку дело кончится почти одним и тем же. Ведь вынимать из нее стрелу все равно придется.
        - Хм, - я фыркнула, а перед глазами снова заплясали красивые разноцветные блики, совсем как солнце. - Так это ж одно и то же, где выбор, то? Или тебе помучиться захотелось?
        - О чем она? - Карлос уже некоторое время гладил меня по спине, а я разве что не мурлыкала.
        - Просчитала варианты, - Кель пожал плечами, поражаясь сообразительности девчонки. Сам бы он предпочел второй вариант, чтобы потянуть время.
        - Ладно, давай первый, надеюсь, боль будет не долгой.
        - Ты ее не боишься? - Спросил орк.
        - Не будь дураком, - резко выдохнула я, - конечно боюсь! Но лучше помучиться пару минут, чем полчаса, не находишь? Что вообще за идиот в нас стрелял? Я ведь и так справилась.
        - Ну, извини, - Райли поморщился, вспоминая собственное решение, - мне этого видно не было!
        - Опять ты? - Я закрыла глаза и постаралась отключиться от происходящего. - Ты все-таки решил меня убить?
        - Прости, - эльф приготовился и резким рывком снял девушку со стрелы. Задохнувшись от крика, она просто обвисла на его руках.
        - Среди нас нет лекаря, что делать будем? - Карлос быстро приложил к ране заготовленный кусок ткани, поражаясь количеству крови. - Глубоко?
        - Почти пять сантиметров, - выдохнул эльф. - Я попробую, - он нерешительно потянулся к боку девчонки.
        - Нет, - Карлос оттолкнул его руки, - ты хочешь совсем свалиться? Ты и так на ногах еле стоишь!
        - У нас нет выбора, я просто постараюсь остановить кровь!
        - И что мне потом с вами обоими делать?
        - Вести в ближайший город, - Райли спокойно посмотрел в глаза друга. - Или ты не справишься?
        - Прекрати, меня пугает твой взгляд!
        - Карлос! Она права, я второй раз чуть ее не убил! Не находишь - странный способ вернуть долг?
        - И ты решил все же отдать его своей жизнью? - Возмущенно проговорил орк, отталкивая друга подальше. - А если ты сделаешь хуже?
        - Кровь нужно остановить, иначе помощь просто не понадобится!
        - Ладно, - орк немного отполз в сторону, позволяя Райли пересесть поближе, - только будь осторожен, иначе я сам тебя убью!
        - Хорошо, присмотри за дракончиком, ладно?
        - Конечно, начинай, давай!
        Перепалку двух командиров не слышал никто, поскольку велась она тихим голосом, хоть и на повышенных тонах. Нагнувшись над раной, эльф попытался призвать свою обычную магию, воспользовавшись магией леса, но ничего не вышло, поскольку для подобных действий требовалось иметь хоть каплю на дне собственного источника, у него же все до последней капли ушло на заморозку. Значит, придется использовать собственную энергию, энергию жизни. Ну что ж, он не врал другу, девчонка действительно права, а спасение его жизни вполне может окупиться потраченными им сейчас силами. Глубоко вздохнув, он принялся за дело, сам не замечая, как все больше заваливается на бок, постепенно повисая на руках Карлоса. Но рана под его руками стремительно затягивалась, и это было главным!
        Глава 23
        Сознание вернулось довольно быстро, мы даже не успели погрузиться с поля битвы. Я просто распахнула глаза, чувствуя чудовищную слабость и легкую тупую боль в боку, куда вошла стрела. Стрела? Ах, да, меня же снова умудрились ранить! И, главное, вновь виноват Райли… М-да, не зря говорят, что любовь ранит, вот и мне все время достается по его вине. Возникает только вполне закономерный вопрос, а где же любовь? Постаравшись пошевелиться, я поняла, что вполне на это способна, даже боль могу терпеть вполне сносно, вот только идти ползком неудобно.
        Я лежала под каким-то деревом, накрытая многострадальной шкурой лапаки, которую, впрочем, мы собирались продать, добравшись до столицы Трилии. Но что-то ей все время не везет (или мне?). Дерево привычно и без моей просьбы изогнулось, бережно придавая мне вертикальное положение, я прислонилась к нему, благодаря, пока только словами, но обещая лесу вернуть силой с процентами, как только смогу самостоятельно передвигаться. Лес застенчиво попытался отказаться, но я настояла и в итоге мы остались полностью довольны поведением друг друга.
        Немного покачавшись, я решила двинуться в сторону остальных, отдаленный шум был здесь слышен. Судя по всему, меня просто отнесли подальше, наверное, чтобы не мешалась под ногами, а сами приводили в порядок караван. Меня немного пугали последствия нападения, но очень сильно надеялась, что среди своих жертв нет. Передвигаясь от дерева к дереву и внимательно всматриваясь в небольшой просвет впереди, я, как обычно, не смотрела под ноги, запнувшись о что-то большое и судя по всему живое, если считать легкий стон доказательством.
        Перелетев через препятствие, я не сдержалась и вскрикнула, почувствовав, как резануло бок. С трудом преодолевая тошноту, вечный спутник боли, по крайней мере, у меня, я подползла поближе и, быстро откинув еще одну шкуру, наткнулась на чересчур прозрачный взгляд Райли. Он то что тут делает? Тоже ранен? Блин, мне только этого и не хватало. Отведя глаза и не говоря ни слова, я осмотрела свой бок. Сквозь плотный слой бинтов, изготовленных, по всей видимости, из полос какой-то ткани (благо у нас ее целый караван!), не проступало ничего, это могло означать только, что рана оказалась пустяковой, а я зря претворялась. Фыркнув, я с некоторым стыдом посмотрела на Райли и вспомнила, как «спасала» его в прошлый раз. Стоит, наверное, попробовать?
        - Ты как? Дай посмотреть?
        - Я в порядке, - ага с таким хриплым и еле слышным тоном! В самом!
        - Ладно, не хочешь, я сама найду!
        Я быстро закрыла глаза, не обращая внимания, на его прерывистое бормотание и постаралась призвать свою силу. Конечно, меня немного ослабила необходимость удержания щита, но все же силы были, поскольку руки вспыхнули примерно как в том случае с орчанкой. Быстро проведя вдоль тела эльфа, видимых повреждений я не нашла, и сделала вполне закономерный вывод - нужно искать внутри. Он все еще продолжал что-то говорить. Даже попытался схватить меня за руку, но почему-то рука упала, «не долетая». Что бы это значило? С сомнением посмотрев на раненого, я начала анализировать ситуацию.

«Не способность поднять руки может быть от слабости. Так», - я покосилась на эльфа и еще глубже задумалась. Благо он, наконец, замолчал, наблюдая за мной. -
«Слабость в его случае могла бы быть последствием ранения, потери крови к примеру, но я же не вижу ран. Значит, либо внутренние повреждения, как мне показалось вначале, либо… А вот что либо? Цвет лица вроде нормальный, судорог тоже, что-то не наблюдается. Что еще может быть у него внутри? А если слабость вызвана чем-то иным. Например… ну, потерей силы? Что там у нас за силы бывают? Физические, внутренние, магические… так, стоп, магические? Ну-ка проверим…»
        Я быстро закрыла глаза и посмотрела на его ауру, благо последние дни тренировки дали свои результаты и я теперь могла вызывать это зрение почти без проблем. Угу, вроде в гостинице его аура была нестерпимо красной? А тут что? Какие-то белые пятна по всему контуру? Что это такое? Я потянула руку, желая потрогать, но вовремя отдернула, вспомнив, чем дело кончилось в прошлый раз. Не стоит мне пытаться коснуться, а то он настолько слаб, что помрет еще на моих руках.
        Все дело в пятнах, это я выяснила. Но что с ними делать? Сосредоточившись на самом маленьком, я решила попробовать его покрасить, то есть заставить покраснеть и посмотреть на результат. Эльф лежал совершенно неподвижно и я, плюнув на его мнение, ну не выходить же из транса, чтобы спросить, что он по этому поводу думает, быстро заперебирала руками. Первое же пятнышко удалось восстановить довольно быстро, просто стянув вокруг него края какой-то пленкой, наложенной мною сверху. Пленку я заранее создавала красной, почти полностью повторив оттенок. Со вторым пятном дело пошло быстрее, и так далее, пока неосторожное движение не заставило резко дернуться и громко клацнуть зубами, от последовавшей боли.
        Из транса меня, конечно же, выкинуло, и я с недоумением уставилась в немного растерянные глаза Райли, который никак не мог прийти в себя от довольно странных ощущений.
        - Что ты сделала?
        - Мммм… - протянула я, немного нажимая на бок, чтобы унять боль, но похоже делая только хуже, - залатала дыры.
        - Дыры? - Еще больше удивился он, пытаясь пошевелиться и ощущая, как тело подчинилось. - Какие дыры?
        - Ну, в твоей ауре, - неужели глаза эльфа могут стать еще больше? - или оболочке, как там она у тебя называется?
        - Энергетическая оболочка, - автоматически ответил эльф, пытаясь встать. - Но… Я же…
        - Я не знаю, - на меня накатила какая-то странная апатия, да еще эта вдруг проснувшаяся боль, и я уставилась на траву под ногами.
        - Ты как?
        - Думала, что нормально, а сейчас не знаю…
        - Зачем ты в меня столько энергии закачала? Ты вообще головой думаешь, прежде чем делать?
        - Было бы чем, думала бы, - отмахнулась я, а он обреченно вздохнул.
        Эта девчонка сама того не понимая практически восстановила ему магический резерв всего за полчаса. И это при условии, что она ранена, ничего не понимает в магии и вообще не знает как себя вести. Она ведь действует чисто интуитивно, он сам видел! Сначала опасался за собственную шкуру, что угробит его, а потом решил посмотреть, что произойдет. И вот он результат! Конечно, слабость еще есть, ей явно что-то помешало, но он этому даже рад. Вон как ее мутит, куда уж больше то передавать, так ведь и себе не оставит! Похоже, придется ему поработать учителем, пока она чего посерьезнее не выкинула, и объяснить основные принципы. Ладно, для начала надо осмотреться, а то он никак понять не может, почему они тут одни и где остальные? Он ведь и в себя то пришел только после того, как она о него запнулась. И как ее жизнь не учит под ноги смотреть?
        - Ты посиди тут, а я пойду посмотрю, где и кто, хорошо?
        - Не, - я зацепилась за полу куртки Райли и начала вставать. Ноги тряслись еще больше, но я старалась, чтобы он этого не заметил, - я с тобой.
        - Зачем? Просто подожди, я пришлю за тобой кого-нибудь!
        Я так и не решилась поднять на него глаз, поскольку не была уверена в их отражении. Его слова доставляли боль, но я очень постаралась не обратить на нее внимания. Как у него получается, обидеть меня не заметив этого? Никогда с таким раньше не сталкивалась. Вот только легче от осознания еще никому не было. Отстранившись от него и стараясь держаться прямо, я, закусив губу, заставила себя двинуться вперед, к тому самому просвету, что заметила еще раньше. Периферийным зрением я видела, что он двинулся за мной, вот только происходило это совершенно бесшумно. Надо же, а сказки то не врут! Эльфы действительно ходят как духи, не ломая веток и не оставляя следов. Интересно и как у них получается?
        Задумавшись о природе способностей перворожденных, я как-то легко добралась до полянки и вышла из-за деревьев. Налетевший ураган, непонятно почему названный Гиром, чуть не сбил меня с ног, зато быстро подхватил на руки.
        - Шел, ты как? Ты зачем встала?
        - Ну, не могу же я пропустить разбор полетов? - переспросила я, старательно пытаясь рассмотреть что-нибудь за спиной дракона, но он встал так, что мне почти ничего не было видно. - Где Карлос?
        - Здесь, - подошедший орк наклонился и чмокнул меня в кончик носа, - зачем встала?
        - Ну что вы, в самом деле? - Возмутилась я. - Что мне теперь дерево удобрять что ли?
        - Скоро поедем, - усмехнулся орк.
        - Да? Как наши дела? Сколько…
        - Трое, - кратко пояснил Карлос, нахмурившись, - и трое раненых не считая вас с Келем.
        - Нас уже можно не считать, - эльф вышел из-за дерева и подошел к нам ленивой походкой полностью здорового представителя собственной расы.
        - Кель? Ты… мне казалось ты…
        - Как видишь! - Усмехнулся Райли, бросая быстрый взгляд в мою сторону. - Она умудрилась почти полностью восстановить мой резерв.
        - Что? - Вер аж подпрыгнул от удивления. - Но, это же невозможно от чужой энергии!
        - Я тоже так считал… но врать мне не с руки.
        - А сама? - Карлос почему-то спросил об этом не меня, а эльфа, что меня несколько задело.
        - Как видишь. Рана, по-моему, снова открылась. Ты бы придержал ее, пока не заживет. Меня она все равно слушать не будет!
        - Хорошо.
        Меня окончательно вывел из себя их обмен фразами, словно и не в моем присутствии. Но злость свою я предпочла затаить, не показывая сразу. То есть попросту отвернулась и упорно не смотрела никому в глаза. Гир, устав от моего молчания, отнес меня в ту самую запасную телегу, где теперь сделали импровизированный лазарет и ушел, пожелав поправляться и не дуться на искреннюю заботу. Я же решила, что забота против воли - это принуждение, а рабовладельческий строй давно отменили, но все равно промолчала.
        В кибитке было шумно. Раненых у нас действительно было трое, но они, как ни странно, почти не издавали звуков, разве что шипящий сквозь зубы стон, если совсем припечет. Основной вой поднимали Наложницы, не переведенные в другое место, а оставленные в качестве медсестер. На мой взгляд, от них было больше проблем, чем помощи, но поделать я почти ничего не могла. Вот это почти я и сделала, поднявшись во весь рост и рявкнув, что если они сейчас не заткнутся, то я догоню разбежавшихся разбойников и подарю им двух глупых куриц, которые ни на что кроме квохтания не способны.
        В телеге воцарилась тишина и я, наконец, спокойно сползла на застеленный соломой пол, по пути закрывая глаза. Правда, отключиться мне не дали, совсем рядом, почти над ухом, застонал молодой парень, и я резко открыла глаза. Он лежал с самого краю, я его и не рассмотрела с солнца. Сейчас же, мне стали видны разом заострившиеся черты и кровоточащая рана в живот, которая не давала покоя. Не знаю, оказывали ли ему помощь, но те тряпки, что были намотаны, промокли насквозь, а результатов какого-либо обезболивания я, например, не увидела. Преодолевая отвращение (терпеть не могу кровь), я подобралась поближе и зашарила по себе в поисках корсета с кинжалами, которого, увы, не было. Скорее всего, его сняли, когда лечили мой бок.
        Обернувшись в поисках другого колюще-режущего оружия, ну не вызывать же в самом деле клинок матери, я осмотрела и остальных раненых. Посередине как раз между этим парнишкой и еще одним мужчиной, непонятной расы, но точно не человеческой, лет эдак сорока, лежала бессознательная эльфийка. Кроме пробитой головы у нее была рана в плече и несколько довольно сильных порезов: на бедре и на руке, к счастью, левой. Решив, что эти двое подождут, поскольку у того неизвестной расы вообще простой перелом, пусть и открытый, а этот парнишка может и умереть, а вернулась к своим поискам. Кинжал нашелся на поясе у эльфийки. Он был каким-то странным, с шестигранным лезвием и чередой символов по контуру, но это меня не остановило.
        Быстро отстегнув оружие, я еще раз рявкнула на Наложниц, которые почему-то развизжались, увидев меня с ним над телом раненого, и срезала бинты, склоняясь над раной. Дальше все было легко и просто. Привычные уже призрачные руки, полностью подчиняясь моим движениям, очистили рану, как бы вымывая ее изнутри направленным потоком магии, а затем столь же тщательно как бы заштопали ее все той же магией. Ниток, как я выяснила не было, чем еще мне оставалось пользоваться? Закончив ювелирную работу, я почувствовала, как сильно закружилась голова, но заставила себя передвинуться к эльфийке, быстро распорядившись двум «медсестрам», чтобы поаккуратнее перебинтовали охранника.
        Эльфийка все еще пребывала без сознания и это несколько пугало, хотя грудь ее и вздымалась довольно размеренно. Побоявшись, что силы на все не хватит, я решила начать с головы. Как ни странно, но особых усилий не потребовалось, достаточно было просто подстегнуть ее природную регенерацию. Вспомнив раненого Райли, я сопоставила некоторые детали и решила, что это расовый дар, затягивать всевозможные порезы в кратчайшие сроки. Рука и нога, правда, немного посопротивлялись, поскольку туда, в отличие от виска, попало гораздо больше грязи, но и они сдались под натиском чистой силы.
        Перебираться к последнему посетителю лазарета не хотелось, голова кружилась волчком и мое сознание грозило вот-вот помахать ручкой, но что поделаешь, не бросать же его так? Медленно переставляя руки, я переползла через эльфийку, один раз даже упав на нее, и принялась за дело. Его нога все еще была вывернута под неестественным углом и как я не отворачивалась, стараясь делать дело не глядя, все же ухитрилась слишком хорошо все рассмотреть. Плюс ко всему, он непонятно зачем не вовремя пришел в себя и принялся орать. Я, конечно, понимаю, что срастить кости это больно, но не до такой же степени. Устав тратить силы на лечение и успокаивание одновременно, и так львиная доля уходила на анастезию, я стала проваливаться в мутное забытье, все еще стараясь удержать свое сознание, чтобы закончить работу. Как ни странно мне это удалось. Вот только резанувший по глазам свет от откидываемого полога стал последней каплей в чашу моего терпения, и я провалилась в небытие, обещая вернуться.
        Глава 24
        - Что это за звук? - Карлос насторожился, оглядываясь.
        - Похоже на крик, - Райли прислушался, - вроде оттуда, - он ткнул в направлении каравана. - Наверное, кто-то из раненых…
        - Возможно, - орк поморщился. - Нужно ими заняться, куда тянуть.
        - Да, я сейчас вроде смогу… Кстати, - эльф резко выдохнул, осматриваясь, - Гир, иди сюда!
        - Что? - парень недовольно сопел, все еще не простив, что ему не дали нормально подраться, постоянно закрывая.
        - Где Шелли?
        - В кибитке, я ее туда посадил, к раненым.
        - Куда? - Эльф похолодел. Если девчонка вцепилась в него, сразу как очнулась, а он еще более менее был, то, что же она делает там? - Карлос!
        - Ты прав, нужно посмотреть! - И они почти бегом бросились к кибитке.
        Тент закинуть было минутным делом, над лагерем вновь восстановилась тишина, все освободившиеся охранники, растянувшись на земле, отдыхали после боя. Райли немного задержался, пропуская вперед взъерошенного друга, нырнув вслед за ним и Гиром, каким-то образом, затесавшимся между ними.
        - Что там? - Спросил эльф.
        Карлос быстро наклонился над неподвижно лежащей девушкой и похлопал ее по лицу. Дыхание было более-менее спокойным, а вот цвет лица ему совершенно не понравился, хотя, он ведь не врач. Где ему разбираться в подобных вещах!
        - Кель? - Очнувшаяся эльфийка заворочалась, но замерла, почувствовав тяжесть. - Что это? Снимите ее с меня!
        - Что ты орешь, дура? - Возмутился орк, разгибаясь во весь рост. - Она тебе, между прочим, жизнь спасла!
        - И что теперь? Я должна ее на себе таскать?
        - Боги Гир ты не мог подумать, прежде чем делать глупость? - Эльф стукнул кулаком по стене кибитки, от чего сверху всем на головы посыпалась труха.
        - Чтобы сделать глупость, думать не обязательно! - Проворчал дракон, пытаясь добраться до девушки.
        - Отойди, - Гир, нахмурившись еще больше, подхватил девушку на руки и выпрыгнул из душного пространства телеги.
        - Кель, ты можешь что-нибудь сделать? Ты говорил, что твои силы немного восстановились?
        - Да, давай ее мне, - эльф протянул руки и дракон аккуратно отдал ему ношу, - я пойду на ту полянку, где вы нас оставляли, а вы пока заканчивайте, нужно отправляться.
        - Кель, я… - начал Карлос, но эльф только нетерпеливо дернул плечом, направившись прочь.
        Всю дорогу Райли ругался, на чем свет стоит. Ну что за девчонка, а? И за что ему такое наказание? Постоянно что-нибудь выкидывает, причем один фокус другого краше, вот что ей понадобилось к раненым лезть? Хотя, к ее чести сказано, она выполнила работу идеально, да и за такое короткое время, на что лично он бы потратил полдня. Но он ведь и не медик, так просто может иногда, в жизни, а уж тем более в его, нужно уметь как можно больше. Может быть, у нее дар целителя? Эльф опустил взгляд и с сомнением посмотрел на свою ношу. Нет, похоже конечно, но его ощущения говорят о ином… но вот о чем именно они говорят, он как раз понять не в состоянии! Причем его чувства настолько противоречивы, что он уже на полном серьезе сомневается можно ли им доверять в принципе.
        Подойдя к брошенной шкуре, он аккуратно уместил на ней девушку и уставился в темно серые глаза, распахнувшиеся как раз вовремя.
        - Ну, и что ты творишь? - Что-то мне не понравилась усталость в его голосе…
        - Ничего особенно, - я пожала плечами, - всего лишь то, что в состоянии сделать!
        - Ты стоять толком не можешь! Зачем ты полезла, куда не просили?
        Я подпрыгнула и попыталась встать, удержанная на месте его рукой. Что самое обидное, ему даже напрягаться для этого не пришлось!
        - Ты мне кто, нянька? Сколько я тебя просила не лезь в мою жизнь? Ты меня сегодня уже «спас»! - Я была настолько зла, что не сразу сообразила, почему его глаза вдруг окончательно почернели и заблестели.
        Нет, я конечно и так знала, что они черны как ночь, но вот чтобы они стали еще и поблескивать, отливая дымкой, вот это стало сюрпризом. Когда же до меня еще и причина дошла, сразу стало страшно неудобно и захотелось извиниться, причем делать это долго и тщательно, так чтоб уж точно поверил. Но от этого я себя быстро отговорила. Сколько гадостей он мне наговорил в последнее время? Почему я не могу хоть раз сказать правду, пусть она и горька на вкус?
        - Прости, - а вот тут я просто потеряла дар речи. Неужели этот бесчувственный ко… истукан, может извиниться?
        - За что? - Тут же уточнила я, мало ли, может за испорченную шкурку, на которой я сижу?
        - За сегодняшнее. Я, правда, не хотел в тебя попасть. Я не видел кинжал в твоей руке, а подбежать уже не успевал. И мне показалось, что это единственный способ спасти твою жизнь.
        - Знаешь, иногда мне кажется, что уж лучше бы ты не считал себя мне должным. Я же говорила, мне не нужна твоя помощь, почему ты меня не слышишь?
        - Дело не в словах Шелли, - он покачал головой, разговаривая со мной странно сдержанно, но не так высокомерно, как обычно. Хотя глаза не потеряли своего блеска. - Дело в воспитании. Когда в тебя с детства закладывают определенные принципы, ты не можешь потом через них переступить по той простой причине, что они давно успели стать частью тебя.
        - Ладно, - я сглотнула и коснулась все же его руки, ну не могу я долго злиться, особенно если он ведет себя так непредсказуемо. - И ты меня прости. Я не должна была тебя обвинять, поскольку моей вины в произошедшем гораздо больше, чем половина… Просто… прошу тебя, не спасай меня больше?
        - Не могу, - он снова закачал головой, все так же на меня не глядя. - Но я постараюсь не причинить тебе вреда еще раз.
        - Ну, - я пожала плечами и вновь попыталась встать, опять удержанная его рукой, - хотя бы так! Кель, отпусти меня! Зачем ты меня держишь? Не наговорился еще?
        - Тебе не стоит пока ходить. А я за тобой послежу. Когда придет время трогаться, нас позовут.
        - А если я не хочу тут с тобой сидеть? - Вспылила я. - Я лучше побуду с Карлосом.
        - Ни сколько не сомневаюсь, - мне показалось, или его тон стал резче? Наверное, снова решил, что я отвлекаю его зама от работы. - Но ты останешься здесь!
        - Обойдешься! - Я резко нырнула в сторону, цепляясь за услужливо предоставленный корень, который эльф проводил поднятием бровей и поднимаясь с его же помощью.
        - Хм… магия леса? Ну, скажем так, удивиться еще больше я, пожалуй, уже не могу… Я хотел тебе кое-что рассказать, если тебе интересно, разумеется, - донеслось мне в спину, и я нерешительно остановилась. - Нет, если тебе не интересно можешь идти…
        - О чем ты хотел рассказать? - Я решила немного отсрочить свой побег.
        - О магии. Других магов я пока не наблюдаю, а я, вроде, не худший вариант… Так тебе это интересно?
        - Не знаю, - я все же вернулась к шкуре и сползла на нее прямо по стволу дерева, бок болел просто зверски.
        - Только сначала расскажи мне кое-что и приляг, я твой бок посмотрю.
        - Посмотришь? - Я приподняла брови, но все же, сползла пониже и потянулась к краю рубашки, осторожно подтягивая его вверх.
        - Угу, а ты посмотришь, как это делаю я. Тебе ведь интересно?
        - В принципе… - я задумалась, конечно, какие-то результаты у меня уже есть, но все же, я ведь не профессионал. Так может воспользоваться ситуацией? - Да, интересно.
        - Окончательно стянув рубашку вверх, я крепко зажала ее в руке под грудью, опасаясь показать лишнее, достаточно и моего оголенного живота.
        - Слушай, мне нужно снять бинты, ты потерпи немного.
        - Угу, - немного больно мне все же было, но совсем не так, как в момент отсоединения от колдуна. - Кстати, а кто такой Неррон Кальса?
        - Это один из довольно сильных магов, никак в толк не возьму, как ты с ним справилась? И зачем ты вообще полезла? Мы ведь договорились, что ты не будешь подвергать свою жизнь опасности!
        - Стоп, - я поморщилась, поскольку его возмущение под конец перешло в крик. - Не ори! Мы договорились, что я буду осторожна… я и была! Все ведь прошло вполне нормально и я с ним справилась!
        - Ты… расскажи, что конкретно ты делала?
        - Хм… не раньше, чем ты мне расскажешь, кто он и что из себя представлял?
        - Ладно. - Райли как раз размотал бинты и внимательно изучал немного кровоточащую рану. - Только сначала рану затяну…
        - А как?
        - Сейчас, мне нужно сосредоточиться, - эльф закрыл глаза и что-то зашептал, видимо, призывая свою силу. Трава вокруг стала быстро разворачиваться, стараясь прильнуть к сапогам и брюкам моего защитника. - Вот так. Посмотри на мои руки, что ты видишь?
        Мимолетом взглянув на его руки, я не увидела ничего, и лишь открыв рот, чтобы сообщить об этом, догадалась посмотреть не обычным, а магическим зрением. И тут же вскрикнула от удивления. Руки Райли были словно в светящихся абсолютно белым светом перчатках.
        - Ух, ты! А у меня тоже так?
        - К сожалению не знаю. Когда ты мне помогала, я не видел твои руки.
        - Ммммм… посмотри в следующий раз, ладно?
        - Хорошо. А теперь смотри, я просто проведу ими над раной и постараюсь, чтобы магия сначала заполнила рану целиком, небольшим потоком войдя внутрь, а потом, постепенно выходя из нее, притягиваемая моими руками, вытеснила все посторонние предметы и заражение, очищая, дезинфицируя и заживляя.
        - Кель, а энергию, которую ты отправляешь в рану, ты что, потом назад втягиваешь?
        - У меня выходило наоборот, стоит, наверное, задуматься почему?
        - Ну да… ах, вот почему у меня резерв немного наполнился… Тебе нужно научиться регулировать поток и возвращать излишки назад, то есть держать все под контролем.
        - Легко тебе говорить… Я вроде, и держу под контролем, только энергия почему-то не слушается.
        - Хм! Хорошо, я тебе попозже объясню, как с ней управиться, а сегодня лучше отдыхай, у тебя и так резерв почти на нуле, просто посмотри пока и послушай.
        - А где ты так магии научился? И вообще, ты кто по специализации? Боевая магия?
        - Нет, не поверишь, - эльф усмехнулся и я замерла с восхищением глядя на этого нереально красивого ангела во плоти, правда, быстро вернув челюсть на место и отвернувшись, едва дошло, как именно он отреагирует на подобное мое восхищение. - Я - теоретик.
        - М-да? - С сомнением протянула я, разглядывая собеседника, который продолжал улыбаться, явно что-то вспоминая.
        - Да, - он серьезно кивнул, - отец имел троих сыновей, но его пережил только я, братья оказались слабыми и не выдержали проверки кланом… Я с ними почти не общался, так что и не жалею… А вот я выжил и даже кое-что сумел себе доказать, да и остальным надеюсь тоже…
        - Тебе нравится твоя… твой образ жизни?
        Райли молчал, рассматривая меня как-то странно. Я не раз уже за последние дни ловила на себе подобный его взгляд, и, честно говоря, меня он не радовал. Словно волк нашедший клетку с зайцем решает, толи пройти мимо и не заморачиваться, толи попытаться открыть и наесться.
        - Знаешь, ты первая, кто меня об этом спрашивает… Даже Карлос никогда не говорит об этом, предпочитая не лезть в мои дела, хоть они ему и не нравятся…
        - И ты мне не ответишь? - Интересно и почему мне так нужен его ответ? Может, чтобы убедиться, что он не окончательный маньяк?
        - Я бы ответил… если бы знал… иногда мне кажется, что я себя ненавижу за то, что творю или чему покровительствую… иногда я считаю, что всегда прав, поступая по чести и совести, то есть не нарушая заветов и не берясь за заведомо бесчестные задания… а иногда, как сейчас, я просто мечтаю сбежать на край света и жить только для себя… понимаешь?
        - Понимаю, - я действительно понимала, о чем он, кому из нас не приходит в голову спрятаться от проблем? - Только это не выход. От проблем ты не убежишь, скорее уж просто увеличишь их количество.
        - Скорее всего, ты права, - эльф кивнул и немного наклонил меня к себе, бережно расправляя рубашку и колет сзади, а потом принимаясь за его шнуровку спереди, при этом облокотив меня на дерево. - Но мечта на то и мечта, чтобы быть почти не выполнимой. Не находишь?
        - Не знаю, - пришло время задуматься мне, - я всю жизнь мечтала о сказке. Думала, что если окажусь в другом мире, сразу все изменится и станет значительно лучше… я просто грезила попасть в мир магии и везде искала способ…
        - Нашла? - Он с интересом наблюдал за моим лицом, тоже прислонившись к дереву напротив.
        - Нет, - я отрицательно помотала головой, - перестала мечтать. Решила жить согласно потоку, а не мутить воду, пытаясь плыть против течения. Видишь, к чему это привело?
        - Ты скучаешь по прошлой жизни? Хочешь назад?
        - Как ни странно нет. Меня там ничего не держит… и потом, я настолько готова была к этому переходу, что жить начала только здесь, а там просто существовала, но… там было все не так, хотя кое-что я бы оставила неизменным.
        - Тебе там было лучше?
        - В чем-то да, в чем-то нет… У меня были друзья, но не было семьи. У меня был дом, работа, устоявшийся уклад… а тут? У меня нет ничего и никого, кроме двух мальчишек, которые интересуются моими проблемами только пока в диковинку. В моем бывшем мире меня не пытались убить, а здесь я за короткое время попала во множество переделок, там я знала как себя вести и что делать, а здесь… - Я замолчала, просто разведя руками в стороны. - В общем, я действительно не знаю…
        - Но назад, все же, не хочешь?
        - Нет, не хочу. Может быть, в вашем мире мне повезет больше?
        - Кто знает? Какие у тебя планы? Ты все время молчишь, мне кажется даже мальчики не в курсе твоих выдумок.
        - Планы? Плыть по течению! Вот доберемся до столицы, посетим собор и решим, что дальше, а зачем загадывать наперед? Что это изменит?
        - В чем-то я с тобой согласен, - эльф немного повернул голову, и я получила удовольствие, рассматривая его профиль. - Но все же, стоит всегда знать пути отхода, это спасает жизнь…
        - Я подумаю, - серьезно кивнула я и улыбнулась немного нервно. - Ты хотел рассказать о магии?
        - Ах, да. Ну, слушай…
        Я внимательно вслушивалась в бесконечный монолог, изредка перерастающий в сплошной поток терминов. Теоретик! Ну, надо же, никогда бы не подумала! Хотя лекция мне понравилась, было действительно интересно. Примерно через час к нам заявился Гир и сказал, что все готовы отправляться, так что пора по коням. Сначала мой дракон хотел понести меня на руках, но я довольно свободно поднялась сама, ощущая в боку лишь слабый дискомфорт, но без боли, и решила ехать самостоятельно на Адмирале, который пришел вслед за Гиром.
        Глава 25
        Оставшуюся часть дня я просто молча скакала недалеко от отряда, ни с кем не разговаривая и не обращая внимания на робкие попытки разговорить меня. Поступала я так совсем не специально, просто так уж получилось, что пытаясь систематизировать полученные знания и примеряя их на себя, я не покидала собственных мыслей ни на мгновение. Постепенно поняв, что лучше оставить мое тело в покое, поскольку сознание находится где-то далеко, остальные просто время от времени появлялись рядом, сменяя друг друга, и присматривали, чтоб не свалилась, что с моим везением вполне реально.
        Очнулась я уже к вечеру, когда на горизонте замаячил дымок, и стало понятно, что мы приближаемся к небольшой деревеньке, домов так на двадцать. Естественно, о постоялом дворе мечтать не стоило, но мы все же надеялись, что нас пустят на постой в один из домов по обочинам. Самое интересное, что на самом въезде в деревню, на табличке, где значилось название «Городище», было приколото большое объявление, примерно вот такого содержания: «Наше „Городище“ всегда радо путникам, стучитесь и вам откроют». Пожав плечами и переглянувшись, мы поскакали вперед, рассматривая дома и прикидывая, где бы разместить обоз из шести телег.
        В итоге, не придумав ничего лучше, мы просто сгрудили телеги в центре небольшой площади, круглой формы, и постучали в ближайший к ней не слишком богатый дом. Дом был небольшим, комнаты на две, с крохотными сенями, где едва могли разминуться двое взрослых, маленькой кухонькой с вполне приличных размеров печью и двумя жильцами престарелого возраста. Когда старушка божий одуванчик только открыла нам дверь, мы немного растерялись, не зная, стоит ли тревожить покой настолько старого человека, да еще и на ночь глядя, но она тут же хватко взяла дело в свои руки.
        - Ох, гости дорогие, вы проходите в дом, сейчас я вас и накормлю и спать уложу…
        - Эээээ…
        Я осмотрелась в комнате, куда нас проводили, и немного приуныла, ну где, скажите на милость, можно разместить двадцать три человека (ну или не совсем человека)? Комната, по моим прикидкам, где-то три на пять, была загромождена до невозможности всевозможным старьем, сваленным кучами в углах, стол заставлен давно неиспользуемой посудой, правда без единой пылинки, а на лавке набросаны разноцветные коврики, различных размеров, фасонов и фактур. Места для нашего размещения явно не было, тут даже элементарно присесть было не куда!
        - Ээээ… простите нас за беспокойство, но… у вас сеновал есть?
        - А как же? И лошадей ваших покормим, да вы располагайтесь, не стесняйтесь, гости дорогие…
        - Ммм… - подключился ко мне Карлос, обхватывая за талию в качестве поддержки. - Понимаете, мы привыкли к простору, сами понимаете, когда столько времени проводишь в дороге… Так что, вы уж не обессудьте, но нам вполне подойдет ваш сеновал…
        - Но среди вас девушка! Неужто и ей не нужен комфорт?
        - Шел, может ты… - нерешительно начал орк.
        - Нет, я с вами! - Потом, повернувшись к старушке, уточнила. - Простите за навязчивость, но у вас нет случайно бани?
        - Как нет, есть, разумеется! Пойдем, доченька, я тебе все покажу… - Схватив меня за руку, бабушка, шустро петляя вокруг собственного барахла, вывела меня на улицу и припустила по диагонали через довольно большой двор.
        Как ни странно, но баня оказалась вполне качественной и очень вместительной. Поблагодарив бабушку и заявив, что с протопкой и натаскиванием воды мы справимся сами, я направилась на конюшню, взглянуть на сеновал. Он тоже оказался совсем ничего, что меня еще больше успокоило и приободрило.
        - Кель? - Окликнула я эльфа, как раз в тот момент, когда он распоряжался выпряганием многострадальных лошадей. - Тут хозяйка нам позволила баней воспользоваться… только ее протопить нужно и воды натаскать…
        - Короче, тебе помощники нужны? - Как же мне надоело это его нереально спокойное выражение лица, словно он истукан какой, совсем без чувств, а ведь еще сегодня в обед…
        - Да, мне нужны помощники, - кивнула я, быстро отведя взгляд, и в который раз обещая себе просто не обращать внимания. Может он и правда не тот, из пророчества?
        - Сен, Шон, Уинни идите сюда, - распоряжался в это время эльф, - пойдете с Шелли, поможете, что скажет. Ясно?
        - Да, - кивнули парни приветливо мне, улыбаясь, и видимо надеясь на отдых.
        Я уже повернулась уйти, когда за спиной обнаружила Гардиэль, как обычно в возмущенно взвинченном состоянии. Она, даже не взглянув на меня, тут же обратилась к Райли через мое плечо.
        - Мне тоже идти с ней? - Фи, сколько высокомерия!
        - Мне тоже интересно? - Приподняла я бровь, вспоминая наш дневной договор.
        - Да, ты пойдешь с ней! Или мне нужно вспомнить некоторую твою безответственность?
        - Кель, - я шагнула к эльфу, сжимая кулаки, - мы же вроде договорились…
        - Что я не буду тебя защищать? Да, но она не я!
        - Это что-то меняет? Она - твоя подчиненная! И потом, зачем мне ее защита, я и сама справлюсь!
        - Шелли, давай не сейчас? - Он осмотрел настороженно прислушивающихся подчиненных и заглянул мне в глаза. - Поговорим завтра, хорошо?
        - Как угодно! - Я вздернула подбородок и направилась к дому, слыша за спиной тяжелую поступь помощников.
        Баня была просто превосходной. Чувствуя себя абсолютно счастливой и разнеженной, я направилась на сеновал, предоставленный в наше пользование. Правда, не доходя до конюшни, увидела лесенку на крышу дома и передумала тесниться на сене среди кучи мужиков. Быстро скользнув наверх и осмотревшись в полнейшей темноте, наступившей примерно час назад, я с удивлением заметила силуэт, на фоне луны казавшийся огромным.
        - Ты долго будешь меня разглядывать? - Судя по голосу, Карлос улыбался. - Иди сюда лучше, - он заботливо распахнул плед, который до этого держал на коленях и приглашающе махнул подойти.
        Я особо и не сомневалась. Ночи в последнее время теплые, но после бани мне было немного зябко в прилипшей к спине рубахе и чуть влажноватых брюках, а потому я с готовностью ответила на призыв и поднырнула под теплое полотно. Завернувшись с головой, я откинула голову на колени друга и уставилась на звезды.
        - О чем ты думаешь? - Тихий вопрос меня не удивил, о чем еще можно спрашивать, сидя на крыше под луной.
        - О себе… о звездах… о будущем… о… не знаю, - закончила я, усмехнувшись.
        - А я о тебе…
        - Карлос, не начинай! - Я решила сменить тему, чтобы не возвращаться к уже пройденному. - Кстати, все хотела спросить, ты зачем меня с ним сегодня оставил? Хотел, чтобы я его прибила ненароком?
        - Ну, это автоматически повысило бы мои шансы, - задумчиво протянул орк. - Заманчиво, не находишь?
        - Карлос, я не шучу!
        - А если я тоже? - Его тихий вкрадчивый голос меня немного напугал. - Нет, не бойся, - словно что-то почувствовав, парень рассмеялся, - я еще не сошел с ума и точно не начну делать глупости…
        - Слушай, мы уже все обсудили, - он кивнул, - и не один раз, - он вновь кивнул, - тогда, зачем ты начинаешь вновь? Карлос, вы были друзьями многие годы, а тут появляюсь я и все порчу! Послушай, давай мы не будем больше встречаться? Может быть, тогда все вернется на свои места?
        - Ты этого действительно хочешь? - Он сверху вниз внимательно вгляделся в мое лицо, благо для него ночное зрение тоже не было проблемой, бережно заправил за ухо прядку, вывернувшуюся из хвоста. - Если ты меня прогонишь, я уйду. Но…
        - Не дави на меня, пожалуйста, - нет, я так больше не могу, ну как мне с ним разговаривать, когда сердце сжимается от сочувствия, - чего ты ждешь? Я… я не могу выгнать тебя! Но и принять тоже не могу… Карлос… зачем?
        - А если я тебе помогу? - Нет, это уже ни в какие ворота не лезет! О чем это он?
        - Ты о чем? - Я заглянула в ярко синие глаза и чуть не утонула в этом омуте.
        - Я помогу тебе его приручить, - жалобная улыбка и полные печали глаза меня невероятно тяготили.
        - Зачем? - Мой шепот не был наигранным, в нем на самом деле звучало удивление и… боль.
        - Хочу, чтобы ты была счастлива.
        - Да? А ты? Что за роль в этом случае ты отводишь себе?
        - Я? Разве это имеет значение?
        - Все! - Теперь я разозлилась по-настоящему. Он что издевается?! - Я не игрушка! И я не позволю собой манипулировать! Тебе хочется слезливых историй с самопожертвованием и финалом, после которого все жили долго и счастливо? Тогда поищи их в другом месте! Я не тот человек, ясно тебе? Я больше не могу так! Тебе действительно нужна моя жалость? Нет, ты ответь? - Орк отвернулся, низко опустив голову, и попытался встать, но я резко дернула его за руку, разворачивая к себе. - Так, да? Тебе нужна моя жалость?
        - Нет, - он обхватил мои плечи и пару раз довольно сильно встряхнул, наклоняясь и заглядывая в глаза. - Нет, грахам побери, мне нужна твоя любовь! Но если я получу вместо нее жалость, значит, заслуживаю только ее!
        Не зная что ответить, я просто молча смотрела на него. Его глаза постепенно, по мере остывания, превращались из темно синих в голубые, а я все это время боялась пошевелиться. Как же мне это уже надоело. Ну что, что я могу ему сказать? Подождав еще некоторое время, видимо ожидая хоть какой-нибудь моей реакции, он серьезно кивнул каким-то своим мыслям и отвернулся. Я ждала, что он все же заговорит, но этого не произошло, а мне так и не удалось разобраться как я отношусь к произошедшему.
        - Прости, - прошептала я, наконец.
        - И ты меня, - ответил он, легко касаясь щеки кончиками пальцев, - обещаю, больше не буду!
        - Хорошо, я принимаю обещание.
        Какое-то время мы оба молчали. Я понемногу задремывала, удобно устроившись в уютном тепле одеяла, Карлос все также всматривался вдаль, пытаясь разглядеть что-то на горизонте.
        - Как ты себя чувствуешь? Райли помог тебе?
        - Да, он мне кое-что показал… никогда бы не поверила, что он у нас теоретик! - Я фыркнула, сдерживая смех.
        - О, да, не представляешь, как выглядел его отец, когда об этом узнал! - Расхохотался собеседник. - Я думал, у бедного Айлинтиэля глаза из орбит выпадут!
        - Почему Райли сделал такой странный выбор?
        - Не знаю точно… но мне кажется из-за семьи. Он ведь не такой уж и монстр, наш друг… а вот его родственнички… тебе повезло, что не доведется встречаться!
        - Настолько плохо?
        - Не то слово! Райли бегал от них до самой гибели отца, короче, пока не приспичило, а потом вынужден был вернуться. Мы, в ночь перед возвращением, настолько напились, что он до сих пор не помнит трехдневной дороги домой. Его приспешники тюком в карету засунули и привезли на «коронацию».
        - Хм! «Коронацию» говоришь?
        - Ну, это я так, образно… на самом деле клан Кияну не государство, хотя и не далеко от этого… у них свои земли, которые клан взял в бессрочную аренду много столетий назад, своя власть, которая представлена главой клана и его ближайшими помощниками и свой бизнес, кстати, приносящий очень не маленький доход. Чем не государство в государстве? Захоти Райли власти, он спокойно мог бы отвоевать любое из имеющихся государств и объявить себя властителем, но это его не беспокоит…
        - Почему? Я считала, что все мужчины жаждут власти?
        - Ага, а все женщины глупы и бездарны?
        - Ха-ха… ладно, уел! Но с его манерами и неприкрытым высокомерием, он был бы прекрасным властителем.
        - Быть может ты и права… только… это ведь его выбор…
        - Карлос, а ты? Расскажи о себе?
        - Что ты хочешь услышать?
        - Все, - мурлыкнула я, послушно закрывая глаза, как в раннем детстве в ожидании сказки.
        - Все… ты будешь удивлена, как это мало, «все»… Я родился в небольшом городке под названием Спрингфилд в обычной семье чистокровных орков. У нас нет особых ограничений на межрасовые браки, но все же, они редкость. Наверное, дело в менталитете, если ты привыкаешь к определенному стилю мысли, тебе сложно принять того, кто мыслит иначе? Не находишь? - Я что-то согласное промычала, так и не открыв глаз, зато махнула рукой, чтобы он продолжал. - Мои родители чистокровные. Орки, в отличие от эльфов, имеют не одного, максимум двух, детей, а гораздо больше, столько, сколько могут потянуть… а зачастую и еще несколько… но мне повезло. У меня трое братьев и две сестры, из которых я самый младший. Можешь представить себе мое детство? И не улыбайся так ехидно! Да мне доставалось, но я не жалуюсь! У нас принято любить родных и свято беречь семейные узы.
        - Твои братья и сестры имеют семьи?
        - О, да, давно и много. У старшего Гарета, уже семеро сыновей, а младшей Калирисс трое дочек, остальные строго между ними. Как видишь, один я остался не у дел!
        - Тебе еще повезет, - я положила руку поверх его и легонько сжала.
        - А ты хочешь детей?
        - Не так много… - рассмеялась я. - У нас такие семьи называют многодетными, а родителей - героями, потому что справиться с оравой монстриков нужно еще суметь! Нет, Карлос, я не хочу такую большую семью. Мне вполне хватит двух, ну может быть трех отпрысков для полного счастья.
        - Это не страшно, мнения иногда меняются…
        - Ты прав, мнения меняются, способы думать и менталитет - нет!
        - Когда немного подрос, - словно и не обратил внимания на мои слова орк, - стал заядлым драчуном и задирой, родителям надоело это безобразие и они отдали меня в военное училище. Потом была учеба, служба в армии, где я дослужился до капитана и познакомился с Райли, а дальше ты знаешь сама…
        - Сколько тебе лет?
        - Двести тридцать девять.
        - Д? И сколько это по-человечески?
        - Ну, где-то двадцать пять - двадцать семь. А тебе?
        - Разве женщин о возрасте спрашивают?
        - Когда они просто друзья, да еще и начинают первыми - да!
        - Ладно, - притворно тяжело вздохнула я и немного потянувшись, шепнула почти в самое ухо друга, - двадцать шесть.
        - Ого, да ты же у нас еще совсем ребенок!
        - Не знаю… по меркам моего мира, я уже старая дева, у которой не за горами старость!
        - Странный у вас мир… он совсем не любит своих жителей?
        - Не знаю… в нашем мире почти нет связи с природой. У нас нет эльфов, дриад и фей, способных чувствовать перепады настроения земли. У нас нет гномов, которые бы точно знали, что происходит с горами, чем они живут и дышат. У нас красивые пейзажи, на которые можно смотреть часами и не наскучит, однотонное солнце, все вокруг совсем в других цветах и оттенках, чем у вас, но… у нас нет… свободы… да, наверное, нет чувства единения с матерью прородительницей.
        - Жаль. Ты красиво говоришь… может, теперь ты расскажешь о себе?
        - О! Мне рассказывать еще меньше, чем тебе! Мои родители погибли в автокатастрофе, когда мне было семь. Я какое-то время жила с бабушкой… хотя нет, я только ночевала у бабушки, а жила на улице, с беспризорниками. Потом и бабушка умерла, а меня забрали в дет… ну, специальный приют для сирот… Там я не прижилась, сбегала каждые три месяца и, наконец, начальство приюта не выдержало и отпустило меня на все четыре стороны. Потом я училась жить, получала знания, просвещалась и просто работала. Личная жизнь не задалась, замуж я так и не вышла, не за кого было… вот и все, пожалуй…
        - Ты не обычная…
        - Естественно… таких в этом мире больше нет! - Рассмеялась я.
        - Хочешь спать?
        - Честно? - Приподняв брови, я дождалась его кивка. - Очень!
        - Тогда спи, а я еще посмотрю на звезды… и на тебя…
        - Карлос, далеко еще до столицы?
        - Погоди, сейчас скажу… - он задумался, а потом стал перечислять. - Завтра к обеду мы доберемся до Кольвера, небольшого городишки, за последнее время немало разросшегося, благодаря караванному сообщению по новой дороге, выстроенной королем. Потом будет последний длинный переход в Спрингфильд, дня три нормальным ходом, а потом несколько городишек, которые мы обойдем стороной, чтобы не тратить время… то есть еще два дня. И, наконец, последний город на пути к столице - Сватор. Один из красивейших городов и всего в дне пути от Кальпиты. В нем нужно остановиться непременно, я вас с мальчиками по всем достопримечательностям проведу, да к тому же, сейчас как раз пора карнавалов!
        - С удовольствием… честно говоря, как попала в этот мир, никак не могу отдохнуть, шишки прям одна за другой сыплются, словно из решета.
        - Я с тобой, ничего не бойся…
        - Райли почти так же сказал, - почти прошептала я, засыпая, потому и не видела, как глаза друга вновь перестали блестеть предвкушением и стали пустыми, лишь изредка вспыхивая отголосками старой боли.
        - Спи, завтра опять скакать, а через неделю будем в столице.
        Я не ответила, поскольку уже унеслась в сказочные дали, которые снились мне с детства в виде ярких, незабываемых открыток.
        Глава 26
        Дни пролетали быстро. Я как-то и не замечала раньше, что с караваном столько возни, сейчас же, когда решила начинать справляться с собственными обязанностями (в конце концов, сама была инициатором торговли), вдруг выяснилось, что времени ни на какой отдых больше не остается. Едва поднявшись, меня тут же брал в оборот наш повар, один из очень приятных мужичков, оказавшийся орком престарелого возраста. Какое-то время я в его обществе была занята опробыванием завтрака, подсчетом припасов, обсуждением будущего меню и прочими бесспорно крайне важными делами, потом была первая половина пути, небольшой привал, когда едва успеваешь заглотить кусок, в перерывах между осмотром телег и отслеживанием присутствующих. Вторая часть пути, во время которой, чаще всего, рядом пристраивался Кель, оставляя командование Карлосу и принимался рассказывать о магии Элении. Это время дня мне нравилось гораздо больше. И не только потому, что информация была весьма полезна и востребована, а эльф оказался отличным рассказчиком, но еще и потому, что моя наивная влюбленность (да и вера в лучшее) никуда не делась, крепчая с
каждым днем.
        Вечером же, мы либо останавливались в каком-нибудь населенном пункте, либо в лесу (что произошло лишь однажды за четыре дня). К моменту привала, я обычно уставала настолько, что падала на подаренную мне Гиром шкуру и засыпала без задних ног. В те же редкие моменты, когда я еще не уснула, постоянные разговоры жутко утомляли, а интересующиеся вопросы о моем здоровье, злили до белого каления. В итоге, к вожделенному городу Спрингфилду мы подъезжали в сумерках, как раз перед закрытием ворот и гнали лошадей из последних сил.
        Причем сил не только физических, но и душевных. Кое-как уговорив спутников переночевать в городе, поскольку и Кель и Карлос уперлись разве что не рогами, не желая этого делать. Сколько я не билась над загадкой такого поведения, толкового результата усилия не принесли, и пришлось довериться интуиции, обещающей очередную дозу неприятностей. Въехали в город мы уже под закрывающиеся створки ворот и громкий гудок, ознаменовавший начало ночи и, заплатив пошлину, облегченно вздохнули. Вернее, вздохнула я, поскольку сюда стремилась, спутники же еще больше замкнулись, настороженно оглядываясь и стараясь держаться поближе к нам с Гиром. Вопросов я решила пока не задавать, по крайней мере, до тех пор, пока не остановимся в какой-нибудь гостинице и не устроимся на ночлег. Дракон ехал рядом, изредка ловя мой ничего не понимающий взгляд и посылая в ответ такой же.
        - Вон, - я указала на двухэтажное здание впереди, - это же постоялый двор? Там и остановимся.
        - Может, - Карлос так и не посмотрел на меня, внимательно разглядывая дома вокруг,
        - выберем другой?
        - Зачем? - Я удивленно хлопнула глазами и пристальнее всмотрелась в приближающееся здание. - Выглядит вполне прилично… что тебя беспокоит?
        - Ну…
        Договорить он не успел, поскольку выбежавший открыть ворота мальчишка вдруг замер, уставившись на нашего орка и с воплем «Хозяйка, Карлос приехал» помчался в дом.
        - Хм… - озвучила свои мысли я и, отъехав в сторону, принялась следить, как въезжают во двор телеги, заодно быстро отдавая поправки как лучше всего их разместить, как ни странно, вполне уместные.
        Мои охранники, спрыгнув с лошадей, быстрым шагом направились в сторону дома, скорее всего, торопясь решить собственные проблемы. Ну что ж, если им кажется, что от меня удастся что-то скрыть, пусть попытаются, а завтра с утречка я все выясню! Райли лишь ненадолго приостановился, строго поглядев на Гардиэль и напомнив ей про обязанности, а потом вновь зашагал вслед за другом. Я же, стараясь не обращать внимания на эльфийку, выбросила из головы пока не нужные мысли и занялась делом.
        Компактно упаковав кибитки, с чувством выполненного долга улыбнулась, и полезла будить Вера, сладко посапывающего на целой горе каких-то тряпок. Мальчишка спал, безмятежно свернувшись клубочком, и мне отчего-то страшно не хотелось нарушать его сон. Усевшись рядом, я коснулась темно русых коротко-стриженных волос и принялась бережно перебирать их между пальцами. За эти пару недель, что мы вместе, я настолько привыкла к наличию братьев, что совершенно забыла о неродственной природе этой связи. С другой стороны, какая разница, мне и раньше доводилось считать беспризорников собственными братьями и сестрами, хотя было это отнюдь не так.
        Но беспокойство, рождающееся где-то внутри, не проходило. Я осторожно потрясла Вера за плечо, пытаясь разбудить, но он лишь потянулся и сонно заполз ко мне на колени, по привычке обхватив за талию и уткнувшись носом в живот. Ну что за невезуха! Пока я раздумывала о более серьезных мерах, полог приоткрылся, и в него просунулась голова Гира, быстро оценившего ситуацию.
        - Давай, я унесу его наверх? - Прошептал он.
        - Давай, - согласилась я. - Только, ты не надорвешься?
        - Шел! Я же дракон!
        - И что? - Моему удивлению не было предела. - Ты теперь Геракл что ли?
        - Кто? - Брат потер макушку. - Драконы изначально сильнее людей, для меня его вес не груз.
        - Ладно, убедил. Пошли. - Я осторожно отцепила руки спящего, и помогла Гиру поднять груз на руки. - Я двери придержу.
        - Пошли, - согласился парень, спрыгивая с телеги. - Кстати, на этот раз у тебя отдельная комната.
        - Класс! - Вполне искренне впечатлилась я. - А что так?
        - Не знаю, - наша охрана распорядилась.
        - А… Гир, давай уложим Вера и погуляем? - Я осмотрела царящую вокруг красоту и вдохнула свежий вечерний воздух. - Ты не хочешь?
        - Почему бы и нет? Только сначала поедим…
        - Обжора! - Припечатала я.
        - Я росту! - Обиделся дракон.
        Как раз в этот момент мы достигли дверей, и я придержала их, пропуская вперед братьев. Нижний зал оказался вполне ничего. Кругом было чисто и даже как-то… уютно, что ли? На столах, застеленных белоснежными скатертями, стояли небольшие вазочки с полевыми цветами. На полу у входа и на лестнице, расстилались разноцветные полосатые дорожки, а на окнах висели милые занавески ярко зеленого цвета. В сочетании с белеными стенами и мебелью выполненной из какого-то светлого дерева, зал походил на картинку из старой сказки. С удовольствием осмотревшись, я упустила из виду прошедшего вперед Гира и бросилась его догонять, зашептав на ухо, что мне тут нравится.
        - Мне тоже, - прошептал в ответ дракон, - чего не скажешь о твоих ухажерах.
        - Гир! Мы же вроде все обсудили!
        - Да, да… только сути это ведь не меняет…
        - Оставь эту тему, - строго приказала я, - она бесперспективна.
        - Как хочешь, - парень улыбнулся, - но мне кажется, ты ошибаешься.
        - Гир, я сама справлюсь со своими… проблемами… ладно?
        - Конечно, сестренка… Дверь открой.
        - Какую?
        - Вот эту, третью от лестницы.
        Быстро распахнув дверь, я пропустила вперед мальчиков и вошла следом. Комната была небольшая. Две, стоящие напротив друг друга кровати, стол, пара стульев и небольшой шкаф у стены. Все сделано из того же дерева, что и внизу. Да и вообще комната производила впечатление совершенно обычной.
        - Погоди, - я опередила дракона и принялась стаскивать с ближайшей кровати одеяло,
        - сейчас… вот теперь ложь сюда. Дай мне хоть обувь стянуть и куртку…
        - Да ладно тебе, пускай так спит.
        - Что ты, в самом деле, неудобно же! И потом, он еще маленький, нужно заботиться!
        - Нам с тобой повезло, - Гир с серьезным выражением лица следил за моими действиями. - Ну, ты скоро?
        - Все уже, - я аккуратно подоткнула уголки одеяла под мальчика, чмокнув его в лоб,
        - пошли.
        Мы тихо покинули комнату, щелчком пальцев погасив зажженный мной при входе светлячок, и пошли по коридору в сторону выхода. Особого желания искать приключения у меня не было, но и сидеть взаперти тоже. Задержав Гира перед поворотом в зал, я осторожно выглянула из-за угла, проверяя, нет ли поблизости нашей охраны, и лишь потом потянула парня дальше, шепнув по пути, чтобы поторопился.
        - Ты что? - Гир придержал меня, едва мы покинули территорию гостиницы, и вышли на оживленную в это время улицу. - Что-то случилось?
        - Не знаю, - я пожала плечами и зашагала вниз по дороге, - просто устала, наверное…
        - Угум… и поэтому решила погулять, бросив собственную охрану?
        - У меня же ты есть. Или ты против?
        - Да нет, конечно, я только за. Но ты подумала о последствиях?
        - Неа, - я помотала головой и рассмеялась, - а можно мне побыть свободной и ни о ком не думать?
        - Ладно, - Гир тоже рассмеялся и, схватив меня за руку, увлек вперед в сторону видневшейся впереди городской площади. - Смотри, а тут какая-то гулянка.
        - Ух ты, пойдем, посмотрим?
        - Пошли.
        Мы, стараясь не потеряться, двинулись сквозь толпу, осматривая все, что попадалось на пути, остановившись лишь однажды у лавки полноватого мужичка полутора метров ростом, сразу определенного мной, как гнома.
        - Смотри, - Гир с интересом ткнул пальцем в какой-то кинжал, - это эльфийская работа. Видишь, как изогнуто лезвие? Такие очень удобны на охоте, хотя, убить им тоже можно…
        - А для чего на нем сразу три бороздки? - Я наклонилась вперед и схватила заинтересовавшую вещь, чтобы рассмотреть получше.
        - И что ты все хватаешь? Одного раза мало было?
        - Может и мало? - Надулась я, пытаясь положить кинжал на место.
        - Дай сюда, объясню.
        - Обойдусь!
        - Ну не обижайся, - Гир быстро притянул меня к себе, вытащив из пальцев ножик. - Смотри, при нанесении удара эти канавки не имеют значения, зато после они пропускаю наружу кровь. Удар подобным оружием почти всегда смертелен именно из-за неминуемой потери крови.
        - Да? - Я недоверчиво повертела в руках ножик. - А что особенного именно в этом? Мне так вот тот нравится больше, - я протянула руку и ткнула, в ничем не примечательный ножик, почти у самого края прилавка, старательно не замечаемый никем из покупателей.
        - Хм, - Гир попытался было перегнуться, чтобы рассмотреть указанный мною предмет, но потерпел неудачу. - Любезный, - взмах для привлечения внимания продавца чуть не стоил мне глаза, поскольку был произведен уже осмотренным кинжалом, тут же с извиняющейся улыбкой возвращенным на место, - а покажите вот тот ножичек?
        - Это который? - Мужичек по-торговски прищурился. - Этот что ли? - Тычек в сторону совершенно безвкусного нечто, никак не производящего впечатление оружия.
        - Гир, этот торговец явно сам не понимает что продает, пошли дальше посмотрим? - Решила я заставить торговца «поумнеть».
        - Ага, пошли, - кивнул брат, на полном серьезе разворачиваясь.
        - Да что ж вы так сразу? - Обиженно проворчал хозяин лавки, кое-как дотягиваясь до нужного нам кинжала. - Вот, смотрите, пожалуйста, сразу бы сказали, чего хотите, так я б тогда…
        - Спасибо, - я усмехнулась, - с оценкой пока помощь не требуется.
        - А вы, как я погляжу, из коллекционеров будете?
        - С чего вы так решили? - Удивилась я.
        - Такие ножечки только их и привлекают… кому в наше время, нужен совершенно безвкусный кусок старого железа? - Торговец разговаривал только со мной, а мой дракон в это время внимательно рассматривал кинжал.
        - Мне, - вставил мой спутник и пояснил, - кинжал понравился девушке, вот я ей его и куплю.
        - Что, правда? - Сама не поняла и почему я так обрадовалась?
        - Ага, - Гир усмехнулся. - А он один? Или у вас еще можно к нему пояс с метательными подобрать? - Мой вспыхнувший взгляд заставил торговца поторопиться.
        - А то как же, и метательные к нему есть. Только что это вас так на старье потянуло? Вот посмотрите, какие новинки привезли, прямо из эльфийского леса…
        - Нет спасибо, - отрезала я, хватаясь за пояс, появившийся из-под прилавка и с восторгом его поглаживая. - А сколько они стоят?
        Видимо наш вид, не слишком презентабельный с дороги, ввел торговца в заблуждение насчет платежеспособности, поскольку за все ножи, которых оказалось восемь, да еще и пояс с ними, он взял всего два золотых. Гир немного сквасился, что хозяин принял за начало торгов и все-таки выложил требуемое, чем несказанно разочаровал собравшегося весело провести время гнома.
        - Идем, мы еще не все осмотрели, - дракон быстро подхватил меня под руку и повлек куда-то в сторону, подальше от лавки оружейника.
        Глава 27
        - Ты чего?
        - Ничего не понимаю! Это не простое оружие, неужели он этого не понимает?
        - Конечно не простое, - кивнула я, - один герб чего стоит!
        - Герб? Где? - Гир выдернул из моей руки кинжал и принялся вертеть его между пальцев.
        - Да вот же, - я ткнула в рукоятку, на которой, переливаясь в лучах заката, сверкал оттиск огромной птицы, изображенной в профиль. - Видишь?
        - Нет… - Гир разочарованно покачал головой, - к сожалению, нет. Может… расскажи мне, что там нарисовано?
        - Хм… - я задумчиво посмотрела на кинжал, а потом вспомнила слова матери
«Достаточно захотеть…». А почему бы собственно и нет? Нужно же начинать с малого?
        - Смотри, - я представила себе вид счастливого Гира, рассматривающего клеймо и провела над рукоятью рукой, словно снимая пелену.
        - Ох, - выдохнул брат, тут же поднося герб к глазам, - да это же грайа!
        - Кто?
        - Птица такая, - он отмахнулся, - смотри, видишь у нее крылья свернуты не так, как у обычных? А в лапе зажат свиток? Это герб королевского дома драконов!
        - Да? - Я удивленно посмотрела на парня. - Ничего не понимаю! Мало того, что ты почему-то не маг, хотя я думала, что твое племя поголовно маги, так еще и собственный герб на тебя никак не отреагировал… это что-то значит?
        - Ну, рано или поздно ты бы все равно спросила, так что… в общем, слышала когда-нибудь поговорку, что в семье всегда есть урод? Вот я такой и есть!
        - Ха, а мне кажется ты очень симпатичный! - Я потрепала друга по волосам, что заставило его отстраниться. - Не дуйся, все я прекрасно поняла… просто… ты никогда не думал, что ты особенный? Понимаешь, все в жизни подчиняется какому-либо смыслу, неужели ты думаешь, что стал таким без ведома богов?
        - Я… - Гир задумчиво перекинул косу через плечо и принялся теребить кончик, по моему примеру. - Никогда не думал обо всем так…
        - А стоило бы иногда думать! - Я задорно рассмеялась и толкнула друга в плечо, тут же поднырнув под его руку.
        Гир со словами «Ах, ты!» бросился за мной, уже драпающей между спешащими по собственным делам людьми, пытаясь поймать. Изредка он окликал меня по имени, но я лишь показывала язык, бросив назад мимолетный взгляд. Рано или поздно все пути отхода кончаются, вот так и я уткнулась носом в тупик, свернув не туда. Сильно не расстроившись, я притаилась за поворотом, предполагая выскочить обратно, как только дракон пройдет мимо, но совершенно не заметила чьего-то присутствия сзади и растерялась, почувствовав, как мою руку сжимают тиски пальцев незнакомца.
        Смрадное дыхание сзади спутать с чем-то было не возможно. Поворачиваться у меня желания не возникло, поэтому я с негромким писком, вызванным рукой уже почти дотянувшейся до шеи, рванулась вперед. Острый край кинжала, упертого в мою поясницу, правда, быстро заставил замереть и ждать продолжения, которое незамедлило последовать.
        - Шел, ну куда ты пропала? Я уже беспокоиться начал?
        - О, так ты не одна, крошка? - Зашептал мне на ухо до странного приятный баритон.
        - Придется сначала с твоим приятелем разобраться, а потом уж заняться тобой… Парень, а может, ты сам мне ее подаришь?
        - С чего бы это? - Рука Гира медленно двинулась в сторону гарды меча.
        - Э, нет, парень, так дело не пойдет! Или ты хочешь аккуратненькую дырочку с этой милой спинке?
        - Чего ты хочешь? Деньги нужны? Так у меня есть…
        - Не, зачем мне твои деньги? Мне вот она приглянулась!
        Внимательно глядя на Гира, я осторожно покрутила свободными кистями рук и принялась в полголоса бормотать слова, пришедшие на ум, при этом совершая круговые движения.
        Словно стенка стала тонкой,
        И вокруг меня заслонкой.
        Я закроюсь от кинжала,
        Только смерть меня видала!
        - Это что еще такое? Эй! А ну заткнись!
        Мужик ткнул меня в спину чуть сильнее, от чего я поморщилась, но читать не перестала. Гир внимательно вглядывался в мое лицо, ожидая команды нападать, но я пока медлила.
        Ты иди разбойник боком,
        Иль убьешься ненароком.
        Просто отойдя в сторонку
        Ты спасешь свою душонку.
        - Я кому сказал, заткнись!
        На этот раз он ткнул меня так сильно, что я не удержалась от вскрика и, попытавшись увернуться, сделала шаг вперед. Не учла же я в попытке сразу два факта. Во-первых, разбойник держал меня рукой еще и за шею, а без нее далеко уйти не получилось, а, во-вторых, с моим извечным везением, я тут же запнулась и повалилась прямо под ноги брату, заодно утянув и противника. На самом деле, щит выстроенный с моих слов, свое дело сделал, кинжал не оставил и царапины, а реакция была вызвана хорошим воображением.
        - Ах, чтоб тебя! - Заорал мужик, отпуская меня и отработанным движением отпрыгивая в сторону с линии удара дракона. - Ну, сосунок, драться умеешь?
        Словно по мановению волшебной палочки в руках у разбойника откуда-то взялся меч, по виду совсем не из дешевых, и завязался бой. Какое-то время я наблюдала за происходящим, отползя в сторону и не спеша подниматься на ноги, но потом вдруг поняла, что противник явно сильнее и мне стоит помочь Гиру. Вскочив, я сосредоточилась на воспоминании меча в руке, как при бое с магом в лесу, и он тут же материализовался, беря управление моим телом.
        Уже привычно расслабившись, я отстраненно наблюдала, как влетаю в эпицентр боя, тут же переключая все внимание на себя и отвлекая его от Гира. Который, подкравшись со спины, некоторое время примеривался, а потом одним четким ударом по темечку вырубил нападающего. После чего тут же повернулся ко мне с полным восхищения и ожидания пояснений взглядом.
        - Ух, ты! Впервые вижу такую технику… но ты же говорила, что не любишь мечи и не умеешь на них драться?
        - А я и не умею, - я пожала плечами, прижавшись спиной к стене и переводя дыхание.
        - Зато она вполне!
        - Ты хочешь сказать, - медленно, выделяя каждое слово, заговорил друг, - что я только что сражался бок о бок с самой Сальвеей?
        - Ну, не совсем… сражался то ты рядом со мной, но она управляла моими рефлексами.
        - Что почти равнозначно… а где меч?
        - Хм… - я усмехнулась. - Как только стал не нужен, тут же втянулся обратно. Полагаю в моей крови…
        - Ты не перестаешь меня удивлять! Сколько еще секретов в этой хорошенькой головке?
        - Брат прижал мои дрожащие плечи к себе, заставив ткнуться себе в грудь и начать успокаиваться. - Пора уже привыкнуть к подобным стычкам, они, увы, не редкость…
        - Я понимаю, - собрав силы я отстранилась и пошла в сторону бессознательного тела,
        - но от того не легче.
        - А должно бы! - Гир быстро ощупал тело, найдя веревку и принимаясь скручивать руки мужика за спиной. - Ты уже не ребенок, чтобы жить по собственным принципам, пора взрослеть.
        - Ты, конечно, прав, только не могу я так… я должна нести миру добро и свет, а это что… вокруг меня только кровь и боль…
        - Ты ошибаешься. Посмотри на нас, ты помогла уже очень многим и все тебе благодарны. Как ты думаешь, что бы случилось, с каждым из твоих друзей, не будь тебя?
        - Жизнь! - Фыркнула я, пнув шевельнувшегося разбойника, вновь принявшегося за угрозы. - Не будь меня, был бы кто-то другой! И всего лишь.
        - Может и да, а может и нет, - философски изрек дракон, рывком поднимая нападающего на ноги, - пошли, сдадим этого и пора возвращаться. На дворе ночь!
        - Да? - Я только сейчас обратила внимание, что действительно стало темно, а вижу прекрасно благодаря ночному зрению. - Нас, кажется, убьют…
        - Раньше нужно было думать! - Гир толкнул мужика вперед и первым направился к выходу.
        Площадь все так же была полна народу, по словам двух разговаривающих впереди друзей-гномов, это из-за праздника торговли, проходящего как раз таки в эту ночь. Протолкавшись к какому-то странному строению вытянутой ввысь формы, без окон и дверей, исключая лаз, заканчивающийся на уровне пояса, мы остановились и принялись чего-то ожидать. Строение оказалось пожарной вышкой, как объяснил дракон, оно специально было построено между домами, а форма такая, чтобы быть как можно выше и как можно уже.
        Ждать пришлось минут десять. Опять же со слов Гира, эти башни постоянно осматривались обходом городских стражников, а поскольку куда именно идти, мы не знаем, то нам стоит подождать их и пойти вместе. Стражники действительно направлялись к башне, правда, ровно до тех пор, пока не заметили нас со связанным разбойником. Объяснений, не смотря на мои опасения, не понадобилось, видимо личность эта оказалась вполне известной своими извращенными пристрастиями к женскому полу, а также насилию во всех доступных и не очень формах. Ловили его долго и усердно, а вот честь поймать, выпала впервые и была с подачи брата полностью возложена на меня. Какое-то время я естественно отнекивалась и отказывалась, но стоило только заговорить о награде, положенной победителю, как тут же последовало полное согласие.
        В итоге, освободились мы часа через два, поскольку сначала во всех красках описывали и рассказывали всё произошедшее коменданту города, потом повторили тоже самое на бис его секретарю, старательно записавшему сведения для истории, и, напоследок, куча времени ушла на пересчитывание монет, положенных героине. Короче, выйдя на улицу, мы с Гиром в полном ужасе уставились друг на друга. Мало того, что была ночь, мы ушли не предупредив, и спутники (а особенно охрана) скорее всего места себе не находят от беспокойства. Так плюс ко всему мы еще умудрились заблудиться и совершенно не представляли куда идти.
        Вышедшие со спины стражники стали нам подарком.
        - Уважаемые, - я располагающе улыбнулась, делая шаг навстречу тройке закованных в латы людей, - мы, кажется, не знаем куда идти…
        - А где остановились наши герои? - Поинтересовался старший, на вид лет сорока.
        - Ээээ… - Гир задумался, а я в растерянности уставилась на него.
        - Хм, гостиница какая-то… двухэтажное здание, а в нижнем зале все чистенько и бело…
        - Аааа, - младший усмехнулся, - это вы к мадам Телен забрели. Нам как раз по пути, пошли, проводим, - он приглашающее махнул рукой, и мы двинулись по улице с шутками и смехом.
        Я совершенно не представляла, где мы находимся, поскольку не следила за перемещениями, голова в тот момент была другим занята, а потому, появление на горизонте искомого строения стало сюрпризом. И уж совсем убийственным подарком стало наличие двух демонски разозленных охранников перед входом. Едва заметив нас, они рваными быстрыми движениями направились навстречу.
        - Ой, Гир прикрой меня, а?
        - Что-то не так? - Средний из парней, пытавшийся и раньше за мной приударить взял мою руку в свою, что было совсем не вовремя, судя по окончательно сузившимся глазам Карлоса.
        - Отпусти, - я постаралась осторожно выдернуть конечность, но он лишь сильнее сжал пальцы, ожидая ответа.
        - Тебе было сказано, - Карлос одним рывком выдернул меня и закинул за спину, что позволило мне вцепиться ему в перевязь, пытаясь устоять, - или ты не слышал?
        - А тебе, собственно, какое дело?
        - Карлос, - я повисла на руке друга, привлекая внимание, - прекрати! Они нас просто проводили, потому, что я не запомнила дорогу!
        - Зачем ты вообще ушла? - Обманчиво спокойный вид Райли при этих словах наводил на размышления.
        - Мне захотелось погулять, а судя по вашему нежеланию заезжать в город… в общем, я решила сделать это самостоятельно.
        - И как? - Так, теперь в нем появилась изморозь.
        - Ээээ… все было просто прекрасно!
        - Что вы к ней привязались? - Средний парень решил вмешаться в планомерное заталкивание меня в угол. - Она сегодня героиня! Лучше бы поздравили…
        - С чем? - Ох, снег уже идет…
        - Нуууу…
        - А она бандита поймала. Насильника, разбойника и убийцу, давно у нас в наводке числился, да все никак… - решил мне «помочь» старший патруля.
        - Угу, значит поймала? - И снова эта обманчивая мягкость в голосе эльфа, которая меня не обманула.
        - Я не собиралась… честно… просто там ярмарка была, а потом он появился…
        - Шел, а ты вообще думаешь, что творишь? Ты о нас вспомнила хотя бы? - Карлос схватил меня за плечи и обиженно посмотрел в глаза.
        - Да, - я виновато понурилась, обнимая друга, - прости.
        - Ты не пострадала? - Вставил Райли.
        - Нет, все в порядке, мне Гир помог…
        - Кстати, - Карлос, не выпуская меня, быстро повернулся к брату, - от тебя я такого не ожидал! Ладно, она вечно на рожон лезет, но ты…
        - Прости, я думал, что справлюсь…
        - Ладно, - эльф повернулся в сторону гостиницы, - за едой поговорим! Возвращаемся!
        - Распорядился он, обращаясь ко всем.
        - Спасибо за помощь, - я извиняющееся улыбнулась стражникам, - и за приятную компанию, - на этих словах орк вновь переглянулся со средним парнем. - И прощайте, завтра мы уедем.
        - Так быстро? Вы, наверное, в столицу, на праздник?
        - В столицу, - я кивнула. - А что за праздник?
        - О, это Транийский праздник, День Лета, он каждый год проводится в каждом мало-мальски крупном городе, но в столице, говорят, во сто крат лучше.
        - Хм, посмотрим, спасибо.
        - Прощайте, - старший приветливо махнул рукой и пошел дальше, увлекая свой отряд, а мы повернулись и направились вслед за ушедшими парнями, выяснив, что остались вдвоем.
        - Шел, скажи мне правду? - Карлос придержал меня за локоть почти у самого входа. - Почему ты ушла?
        - Я не врала, - я пожала плечами, - действительно хотела отдохнуть…
        - Это не все, да?
        - Ты ведь тоже не сказал мне «все»…
        - Это… личное…
        - Прости, - я попыталась обойти орка и скользнуть внутрь, но он поймал меня за талию.
        - Я расскажу… Этот город мой родной, но… в общем, с некоторых пор наше с Келем появление здесь может грозить неприятностями… мы не хотели бы навлекать на отряд какие-либо проблемы…
        - Карлос, я не прошу исповеди, мне не нужны подробности, но ты мог сказать это раньше? Думаешь, я потянула бы вас сюда, зная о… об этом?
        - Это не та тема, которую хотелось поднимать…
        - Идем, нам больше нечего обсуждать, а я ужасно устала.
        - Ты обиделась? - Он вновь удержал меня за руку.
        - Нет, у всех есть тайны и я не исключение, просто… не будем больше поднимать эту тему, хорошо?
        - И тебе совсем не интересно почему?
        - Интересно, - я кивнула, - но выспрашивать я не буду!
        - Знаешь, - он ласково коснулся моего лица, - ты особенная, я давно понял, таких больше нет.
        - В ЭТОМ мире нет, а миров очень много…
        - Хорошо, пошли, завтра рано вставать.
        Войдя в зал, мы нашли глазами остальных и направились к столику в противоположном углу полностью забитого гомонящим народом зала. За массивным предметом мебели человек на десять, располагались Райли, Гир, Вер и Гардиэль. Белинда еще в предыдущем населенном пункте взяла расчет и вернулась назад, рассудив, что от нее пока не восстановится рука, помощи почти никакой. Эльфийка сидела, низко опустив голову, собственно, как и дракон, а эльф что-то им усиленно втолковывал. Подумав, что нотаций всем на сегодня достаточно, я быстренько прошмыгнула к столику, получив от одного из попавшихся по пути пьяниц увесистый шлепок по мягкому месту.
        - Что тут у вас? Разбор полетов?
        - Гардиэль в очередной раз не справилась со своими обязанностями, что приводит к определенным размышлениям… а стоит ли ей оставаться с нами?
        - А почему нет? - Сделала вид, что удивилась я.
        - Потому что подобная безответственность в нашей среде строго карается!
        - Зато в моей нет, а ты, если мне память не изменяет, нанятая охрана. Не считаю нужным наказывать девушку за поступки других, это в корне не верно!
        - С чего ты так считаешь?
        - А я не имею права на собственное мнение?
        - Не заводитесь, - Гир громко стукнул кружкой по столу, привлекая внимание служанки, - что на вас нашло?
        - Шел, почему ты все время пытаешься усложнить мне задачу? - Эльф аж уши прижал к голове и наклонился вперед от распиравшей его злости.
        - Если вспомнить, то обычно неприятности мне доставляешь как раз таки ты… к тому же, я тебе сто раз говорила, ты мне ничего не должен, просто оставь меня в покое!
        - Мы это уже обсуждали… - спокойно протянул Райли. - Хорошо, раз тебе так хочется, она остается.
        - Спасибо, - прошипела я, - за милость!
        - Не злись, я просто пытаюсь быть справедливым.
        - Угу, как-то не очень выходит! - Я тут же без передышки сменила тему. - Выезжаем рано?
        - А? Да, как всегда на рассвете.
        - Тогда до завтра, - я встала и, не обращая внимания на удивленные взгляды остальных, направилась к лестнице. Как же мне все это надоело!
        Глава 28
        - Что-то не так? - Гир пристроился рядом со мной на невысокой ограде. - Ты, вроде, хотела поспать?
        - Все не так… Гир, ты уверен, что нам нужно вперед?
        - Я точно уверен, что нам не нужно назад! А стоять на месте - это не выход.
        - Хм, - ночная тишина вокруг аж звенела в ушах, как быстро привыкаешь к хорошему,
        - ты прав.
        - Так, что случилось?
        - Ничего, - я пожала плечами и заглянула в черные глаза дракона, которые ночью скорее напоминали два омута. - Обычная хандра, что-то вроде депрессии…
        - А что это? Депри… сия…
        - Болезнь такая, когда не знаешь что делать и как реагировать на происходящее.
        - … а если принимать так, как есть?
        - Плыть по течению? Ну, наверное, это тоже выход.
        - Что планируешь делать?
        - Посижу еще немного, здесь так хорошо и ночь теплая… а потом пойду спать.
        - Я не о том…
        - Не хочу думать о будущем, может, потом…
        - Побыть с тобой? Или хочешь одна?
        - Оставайся, если хочешь.
        Ночь действительно была волшебной. Тишину, воцарившуюся над этой частью мира, постоянно нарушали всевозможные шорохи и скрипы животного мира, крики ночных птиц, изредка даже слышался шелест крыльев, заставляя вглядываться в темноту неба. Как ни странно, но сегодня не было видно лун, что я заметила только что, поэтому мир не раскрасился в привычные уже краски, а оставался темным… загадочным, что ли.
        - Гир, а почему сегодня нет лун? - Я задрала голову и уставилась на мелькание звезд.
        - Ночь такая. Помнишь, про праздник говорили? Это как раз связано. Таких ночей всего семь в году, в остальные дни на небе обязательно присутствует хотя бы одна из лун. Согласно повериям многих рас эти ночи даны в качестве перехода от возрождения, приносимого весной и началом лета, к становлению, периоду рассвета и плодородия. Вот так…
        - То есть, что-то вроде перерыва на «подумать»?
        - Угу, что-то вроде…
        - Ты так говоришь, словно сам в это не веришь.
        - Так и есть, - кивнул друг, - у нас, драконов, свои поверья, мы не верим в рассвет и становление.
        - Почему? - Удивилась я. - У всего есть период развития и период полезности. Во что же тогда верите вы?
        - В цикличность! У нас принято не делить единое целое на составляющие, а считать его цельным, при этом развитие всего сущего подчиняется определенным законам - циклам, понимаешь?
        - Нет, объясни.
        - Ну, вот человек. Он рождается, учится, растет, становится взрослым, создает семью, размножается… а потом все повторяется…
        - Как?
        - Когда у него появляются собственные дети, он в какой-то мере становится маленьким, то есть вновь рождается, а потом растет вместе с собственным чадом, проживая жизнь заново с небольшими поправками.
        - Хм, а это интересная точка зрения… получается, что когда у него появляются внуки, то он начинает жить в третий раз?
        - Именно!
        - А что с природой? Разве, то же дерево, живет циклами?
        - А как же? У дерева тоже есть периоды и дети, к тому же, не забывай про смену сезонов…
        - Что-то я не заметила, чтобы у вас здесь были зимы.
        - Они есть, просто между зимой и летом не такая уж большая разница, мы ведь идем на юг… а вот на севере есть народы, живущие в снегах несколько месяцев, там действительно холодно.
        - Несколько месяцев? То есть у вас снег не лежит не тая?
        - Конечно, нет! Как он может не таять?
        - А у нас были такие места…
        - Правда? И как там?
        - Красиво… наверное… я на северном полюсе не была, но думаю красиво.
        - А где ты была?
        - Дома, - я усмехнулась, - хотя, теперь это уже не мой дом!
        - Ты хочешь вернуться?
        - Нет, уже говорила… Но и вычеркнуть часть своей жизни, называемой прошлым, тоже не могу.
        - И не нужно, память - это опыт.
        - Какие умные слова, братик, - я повернулась к дракону и принялась дурашливо приводить в полнейший беспорядок его прическу. - Пойдем спать? А то опять кто-нибудь начнет «беспокоиться»?
        - Не хотел тебе говорить, но вон, смотри…
        Я повернулась ко входу в гостиницу и увидела Райли, прислонившегося к стене и словно бы невзначай посматривающего в нашу сторону. Орка видно не было, что совсем не значит, его более незаметное присутствие.
        В окружающем мире что-то неуловимо изменилось, заставив меня настороженно заозираться. Какое-то шевеление воздуха вокруг, что ли… Я быстро осмотрелась, заметив точно такой же взгляд эльфа, и направилась к калитке в заборе, оставленной не запертой на ночь на случай припозднившегося гостя. Не доходя пары шагов до притягательного входа, я вдруг замерла, вспомнив, что вообще-то являюсь магом, и перешла на магическое зрение. Как ни странно, но за забором оказалась целая толпа (или мне так только показалось?), она организованно продвигалась к нам, подходя с двух сторон, правда, как-то скрытно.
        Пересчитав ауры, я насчитала двадцать воинов (их аура была ярко красной), двух магов (у них преобладал подвижный синий оттенок), и одного не знаю кого (аура была зеленой, с чем я столкнулась впервые). Чьи-то руки, обхватившие мои плечи, заставили отвлечься и обернуться. Райли стоял за спиной, внимательно всматриваясь в мое лицо, и напряженно ждал.
        - Двадцать воинов, два мага и кто-то еще, у него аура зеленая.
        - Магистр, - кивнул эльф.
        - Что происходит? Это из-за вас с Карлосом, да?
        - Боюсь, что да… не стоило нам сюда заходить…
        - Могли бы и предупредить!
        - Прости, - эльф отпустил меня и отошел, о чем-то размышляя, - вернитесь в свои комнаты, ради вашей безопасности. Со своими проблемами мы разберемся сами.
        - Мы и сами о себе побеспокоимся! - Отрезала я. - А вот «ваши» проблемы необходимо решать. И притом, желательно без кровопролития, способного нас задержать в этом городе надолго.
        - Мы постараемся, - Карлос возник откуда-то сбоку, - но лучше иди к себе в комнату.
        - Нет уж, мне как раз скучно стало, вот и развлекусь немного заодно.
        - Шел, ты… - начал эльф, но я, непонятно почему, сильно толкнула его в грудь, опрокидывая на землю, и моментально отскакивая назад.
        На том месте, где еще секунду назад стояли мы, быстро распускался какой-то огненный смерч, причем рос он из маленького светлячка, прилетевшего из-за забора. Вскочив, Райли сформировал вокруг нас какую-то сферу, попросив прижаться как можно ближе к нему и держаться рядом, чтобы тратить на щит меньше энергии, она еще понадобится. Подтолкнув Гира за свою спину, я схватила за руку Карлоса и подпихнула за спину Райли.
        - Спасибо, - эльф напряженно улыбнулся, - в очередной раз…
        - Не за что. А что это было?
        - Заклинание. Называется «Огненный цветок», убойная штука, но не так эффективно, как могло бы показаться. От него помогает даже простенький щит… кстати, ты можешь поставить вот такой?
        - Не знаю, - я внимательнее вгляделась в оболочку вокруг, - наверное…
        - Попробуй.
        Я и попробовала. Рассмотрев структуру, а с магического зрения на обычное я так и не переключилась, держа под наблюдением присутствующих за стеной, я махнула рукой, повторяя жест Райли, и создала подобие его щита вокруг себя.
        - Так?
        - Да, значит сможешь. План такой, возьмешь щит на себя, а я попробую отбиться…
        - Погоди, давай хоть разберемся, чего им вообще надо. - И уже громче добавила. - Эй, а вы не считаете, что не вежливо вот так нападать?
        - Хм, и кто это нам решил возразить? - Зелененький, почти под такой же защитой, перешагнул порог, распахнув калитку настежь, и остановился перед нами, сложил руки на груди. - Ты, вообще, кто такая?
        - Человек, - заявила я, старательно заталкивая Гира за спину, поскольку он так и норовил поступить так же со мной. - Тебе-то что за дело, маг? Первыми обычно гости представляются, мог бы и повежливее быть!
        - Ха, это с тобой что ли? Хотя… ты похоже маг, хоть и слабенький, судя по всему…
        Райли бросил на меня мимолетный взгляд, чуть заметно, удивленно приподняв брови. Видимо мой фокус с притушением ауры удался, и теперь я гораздо больше походила на обыкновенного человека. Это радовало, хотя и не решало проблем.
        - Эй, Кель, никак себе девку завел? - Проорал второй маг, выползая из дверей, третий пока сидел в засаде.
        - А если и так, Гаред, тебе-то что за дело?
        - Ну… может мне она тоже приглянется… потом…
        - Это в том случае, - прищурившись, протянул эльф, - если выживешь…
        - Уважаемые, - решила вмешаться я, пока дело до обмена ударами не дошло, - а что вам собственно нужно?
        - А ты не в курсе? Так у своего мужика спроси?
        - Карлос, - обратилась я к хмуро стоящему за спиной эльфа орку, - ты мне ничего не хочешь сказать?
        - Что ты хочешь услышать? - Верно определил интонацию друг.
        - На чьей стороне правда?
        - Зависит от точки зрения… сегодня мы никуда не влезали, да и кровной мести никто не объявлял.
        - Угу, так я и думала. Уважаемые, не думаю, что у вас есть хоть малейшее право здесь находиться. К тому же, это частная территория, не находите, что вы тут лишние?
        - Девушка, - третий маг не выдержал и тоже вылез из-за калитки, на что я и рассчитывала, - вы бы лучше шли своей дорогой и дали нам разобраться между собой. Мы тут немного поговорим, и никого не тронем, даю слово.
        - Ваше слово? - Засмеялась я. - А знаете, когда вы врете, вы так прикольно вспыхиваете!
        - Что? - Маг аж подпрыгнул. - Да как ты смеешь, ничтожество?
        - О, а вот теперь вы вполне искренни!
        - Шел, иди в гостиницу, - Райли, внимательно наблюдая за противниками, предпринял еще одну попытку.
        - Не-а, ты разве не слышал, он же меня оскорбил! Теперь по праву обиженной, я имею право на возмездие.
        - Шел, - Карлос оттеснил Гира и встал у меня за спиной, при этом, не выходя вперед, чтобы не закрывать обзора, - может не стоит?
        - Ты за меня боишься? - Я улыбнулась.
        - Ты же еще не до конца оправилась от нападения, стоит ли…
        - Карлос! Лучше попытайся решить дело миром, не нужны мне трупы за спиной.
        - Ха! - Первый из магов издевательски захохотал. - Девочка, а ты вообще в курсе, кому угрожаешь?
        - Нет, вы же не представились, - пожала плечами я.
        - Что ж, - зашипел он, - Гильом Тейнери, магистр огненной магии, член магического совета Трилии.
        - Ух, ты! - Вполне ожидаемо выдохнула я. - Не думала, что «магистр», да еще и член, - подчеркнула я последнее слово, - является обыкновенным трусом.
        - Что? - Проревел мужик, вращая руками и выплетая какое-то очередное творение.
        - Шел, - эльф дернул меня в сторону, пытаясь уберечь от заклятья.
        - Нет, погоди, ты мне такого не показывал!
        - Шел…
        Выбросив вперед руку, навстречу летящему шарику, я сосредоточилась на желании его поймать и создала что-то вроде силовой перчатки на руке. Шарик достиг меня за считанные секунды, но я была уже готова и быстро поймала его двумя пальцами.
        - Ух, ты! Кель, а что он делает?
        - Брось эту гадость! - Эльф, похоже, понял, наконец, игру, и решил поддержать. - Что ты вечно хватаешь что попало?
        - Ладно, - я словно случайно тряхнула рукой, запустив шарик за забор в самое густое скопление аур, - ой, не туда! Хотя, ночью там все равно пустынно.
        Грохот взрыва и последовавшие за ним крики боли были мне лишним подтверждением, что удар достиг цели, хотя, мне оно и не требовалось. Переглянувшись, маги подтянули челюсти, пораженные моей выходкой, и предприняли попытку объеденить силы, впрочем, не оставшуюся не замеченной.
        - О, мы, кажется, еще что-то увидим?
        - Девушка, ваша странная способность вам не поможет!
        - Правда?
        - Сил не хватит, справиться с нами!
        - Шел, - Кель прищурился, - позволь мне все-таки выполнить свою работу, вроде как это мы твоя охрана…
        - О, так вот оно что, девушка ваш объект?
        Маги, похоже, решили начать с меня, чего, собственно, и добивался эльф, переключая их внимание. Что ж, предоставим ему возможность продемонстрировать свои способности, а то, мои усилия скоро заставят его растерять горячо лилеемую славу. Как-то у нас постоянно наоборот получается, не он меня спасает, а я его, что в корне не верно. Мне даже надоело чувствовать себя сильной, хочется попробовать оказаться под защитой. Отойдя в сторонку, я утянула и парней, переключив щит на нас троих и оставив эльфа в одиночестве.
        Вначале не происходило ничего, потом мир взорвался быстрыми ударами, как магическими, так и вполне физическими. Райли и тот, кого он назвал Магистром, кружили друг против друга, озаботившись только собственной защитой. Благодаря все тому же шестому чувству, я немного усилила щит прошептав несколько слов, что не замедлило доказать свою полезность, поскольку очередной сильный удар Магистра, не только разнес вдребезги щит эльфа, но и угодил прямиком в одного из магов, тут же вспыхнувшего погребальным костром.
        Бросив щит на друзей, я разделила его на две части и подскочила к Райли, выговаривающему какие-то слова для магического ответа и не озаботившегося восстановлением защиты. Быстро обхватив его сзади, я спряталась за спину и почувствовала, как в наш щит ощутимо прогнулся. В тот же миг с рук эльфа сорвался водяной смерч, закруживший воронкой вокруг Магистра, постепенно сминая его защиту.
        - Гильом, еще не передумал умирать? Что может быть эффективнее против огня, чем вода, а у меня ее много! - Райли рассмеялся, усилив напор и, по всей видимости, совершенно забыв про второго мага, выбиравшего время для нападения.
        - Будь ты проклят! - Последнее что прокричал Магистр, поддаваясь магии воды и вспыхивая от собственного огня. А мне снова пришлось думать за двоих.
        Подставив эльфу подножку, я резко толкнула его в бок, уже чувствуя, как удар мага плашмя приходится в мой изрядно ослабевший щит. Почувствовав, что лечу, я не сразу сообразила куда именно, а когда со всей силы приложилась спиной в каменную стену конюшни, было уже не до способов остановки. Боль резанула по нервам, на некоторое время, сосредоточив на себе мое внимание. Подбежавший Гир бережно перевернул на спину, отчего я вскрикнула, принимаясь сквозь боль и слезы громко материться.
        Немного ошарашенный дракон, отошел в сторону и в полной растерянности следил, как я, ругаясь, встаю на ноги, лишь в последний момент, предложив руку. Оказывается, мое словоизвержение не осталось незамеченным, и в данный момент двор, моментально заполнившийся оставшимися после шарика воинами, смотрел на меня в немом изумлении. Эльф, разобравшийся с противником, так и оставшимся лежать кучкой недалеко от калитки, и Карлос с обнаженным мечом, стояли рядом, собираясь защищать нас с Гиром.
        - Вы, - я разозлено зашипела, двигаясь вперед, дрожащей рукой крепко вцепившись в руку брата, - видели, что случилось с вашими нанимателями? Если не хотите себе такой же судьбы, брысь отсюда!
        - Хорошо, госпожа, - кивнул ближайший воин, чуть выйдя вперед. - Уходим! - Приказал он чуть громче.
        - Эй, - остановила я командира повелительным окриком, - заберите с собой этого… это тело, - я махнула в сторону поверженного мага, от остальных двоих не осталось вообще никакого следа, - и очень надеюсь, что желания вернуться у вас не возникнет!
        - Что вы, конечно же нет! Прощайте, госпожа. - Вежливо мне поклонившись, он вслед за своими людьми, подхватившими труп и исчез за калиткой, прикрыв ее за собой.
        - Шел, - Гир тут же бережно усадил меня прямо на землю, - ты как?
        - Если бы не щит, - я усмехнулась, - было бы никак! Спина болит…
        - Дай посмотрю, - Райли без спроса задрал на мне рубашку и принялся внимательно осматривать оставленные стеной отметины.
        - Что там?
        - Все не так плохо, - он стал нашептывать какие-то слова, отчего мне даже дышать стало легче. - Похоже, пару ребер сломала… зачем ты вмешалась?
        - Хм, - мне стало смешно, - если учитывать, что мы стояли рядом, а ты вместо того, чтобы действовать злорадствовал над врагом, то у меня было всего два выхода. Либо помочь тебе, либо бросить и бежать подальше. Какой больше нравится?
        - Прости и… спасибо…
        - Гхм… у меня это входит в привычку… блин, держись от меня подальше, а? Я столько синяков давно не собирала!
        - Все, можешь вставать, правда, пару дней придется поспать на животе…
        - Переживу, проворчала я и, опираясь сразу на двух провожатых, не оглядываясь, пошла к себе в комнату.
        Глава 29
        Утро наступило как всегда неожиданно. Едва пошевелившись, я вцепилась зубами в одеяло, чтобы не заорать от боли. Спина просто горела, хотя никаких следов, при осмотре в зеркало, заметить мне не удалось. В конце концов, придя к выводу, что Райли убрал все повреждения, оставив мне боль в назидание (и чтоб не зазнавалась), я попробовала ее уменьшить, что не принесло результатов и принялась одеваться, стараясь не морщиться.
        Когда почти закончила, зашнуровав перевязь с метательными ножами, купленными вчера, я стояла посреди комнаты и с мукой на лице рассматривала колет, как раз решая задачку, одевать его или не надо, в дверь постучали.
        - Войдите, - отозвалась я, прекрасно понимая, что это Гир.
        - Ты как?
        - Жива, как видишь.
        - Очень больно?
        - Не без этого, - я опрометчиво пожала плечами, отчего опять скривилась.
        - Шел, - в щелку протиснулся Вер, тут же повисая на моей талии, - вся гостиница только о тебе и говорит! Ты зачем туда сунулась, ты о нас вообще подумала?
        - Прости малыш, - я глубоко вздохнула и села на кровать, подтягивая мальчика к себе. - Видимо это и есть моя цель - влипать в неприятности!
        - Ты несешь добро, - мальчишка серьезно кивнул и посмотрел мне в глаза, - твоя цель защищать, я знаю.
        - Откуда? - Я непроизвольно улыбнулась, гладя его по светловолосой голове.
        - Я… просто знаю… откуда-то…
        - Это не важно… нам уже пора?
        - Да, я пришел за вами, все уже завтракают.
        - Гир, иди, поешь. И с собой прихвати!
        - А ты?
        - Мне, что-то, не охота.
        - С тобой точно все нормально?
        - Да, не волнуйся, боль пройдет постепенно, ты же слышал, два дня…
        - Хорошо, поешь по дороге. Спускайтесь вниз.
        Гир вышел за дверь, а я осторожно встала и принялась спихивать в мешок оставшиеся неприбранными вещи. Крепко свернув старую перевязь, я еще раз подивилась новой, в которую вошли в добавок и эльфийские ножи, и последним затолкала таки колет, решив обойтись без него.
        - Ты почему боль не снимешь, если она есть, ты же маг?
        - Не получается, - я повернулась к мальчику. - А ты умеешь?
        - Нет, но я кое-что в этом смыслю. Мама говорила, что если нельзя убрать боль, то всегда можно перестать ее чувствовать.
        - Хм, - я замерла с мешком в руке посреди комнаты и задумалась. - А почему бы и нет? Может получиться…
        Быстро настроившись на нужный лад, я зашептала.
        Уходи скорее хворь, забирай с собою боль.
        Уберешься ты за день, не оставив даже тень.
        - Ну как? - Спросил Вер, тоже спрыгивая с кровати.
        - Вроде получше. Ну-ка… - я осторожно пошевелилась и даже от восторга подпрыгнула на месте. - Класс!
        - Идем? - Вер схватил меня за руку, потянув из комнаты. - Кстати, отлично смотришься! Все мужики обалдеют!
        - М-да? - Я недоверчиво осмотрела прикид, так и не поняла, от чего же им
«балдеть», поэтому послушно двинулась за мальчишкой.
        Как и говорил Вер, внизу нас уже ждали. Окинув меня пристальным взглядом, Кель помог забраться в седло, хотя я уже прекрасно могла залезть сама, и пристроился рядом, дав отмашку на отправление.
        - Ты как? - Первым начал разговор эльф.
        - В норме.
        - У тебя есть вопросы?
        - Конечно, - я кивнула, - расскажи мне о вчерашнем поединке. Я много не поняла…
        - Но все равно вмешалась. И где только бродит твой инстинкт самосохранения?
        - Где-то далеко, - послушно согласилась я, поскольку полностью поддерживала мнение собеседника о собственной тупости.
        - Ты вообще думаешь, прежде чем что-нибудь сделать?
        - Нет, - я покачала головой. - Значит, я веду себя неправильно?
        - Не правильно? Хм… нет, не думаю… просто… кто ты?
        - Человек… насколько мне известно, - я вполне искренне пожала плечами.
        - Возможно… но очень в этом сомневаюсь… ты мне не доверяешь, так? - В ответ на мое красноречивое молчание он усмехнулся. - Что ж, быть может ты и права…
        - Кель, давай вернемся к теме магии?
        - Мы одни…
        - И что? - На что это он намекает, не поняла я.
        - Почему ты назвала меня так?
        - Потому что ты назвал это нами.
        - Да, но тебе я назвал и другое… имя…
        - Кстати, все хотела спросить, зачем? Почему ты сразу мне не объяснил, что имена нельзя называть?
        - Потому что считал, что ты знаешь. Ты спасла мне жизнь и теперь имеешь на нее право.
        - Нет, - я усиленно потрясла головой, - не имею! Жизнь - это не разменная монета, а гораздо больше… хотя, - я немного задумалась, - что значат эти слова для наемного убийцы?
        Взгляд, которым меня одарил собеседник, вдруг стал холодным и жестким, как тогда, в первый день встречи, но мне было все равно. Я просто рассматривала его и понимала, что вот это как раз истинная оболочка, а его показное дружелюбие - это так… развлечение на время… или я просто запуталась, а потому убеждаю себя в его низменности?
        - Что ты знаешь обо мне? - Спросил он, наконец. - Как легко делать выводы, основываясь на догадках?
        - Да, это самое легкое, - согласилась я, но мнения своего не сменила, и он отвернулся.
        - Хорошо, оставим этот разговор… он не нужен ни одному из нас. Я твой должник и до тех пор, пока не верну долг, ты никуда от меня не денешься!
        - Прости, но твое постоянное присутствие рядом, в мои планы не входит.
        - Да, а что же в них входит? - Язвительно поинтересовался собеседник.
        - Как минимум, - я сделала эффектную паузу, - свобода от тебя!
        - И что ты намерена для этого предпринять?
        - А ты уверен, что мне нужно что-то делать, кроме как не вмешаться в следующий раз?
        - И как я мог забыть, - м-да, таким злым я его еще не видела, - ты же мой непризнанный ангел-хранитель! И как я до сих пор этого не понял!
        Дав коню шпоры, Райли быстро поскакал в голову каравана, тем более, что мы как раз покидали город. После праздника на улицах почти не было народу, люд отсыпался, на воротах сонные стражники и не подумали нас задерживать, скорее всего, благословив на прощанье, чтобы не вздумали передумать, а Гир и Карлос окинули нас с эльфом одинаково заинтересованными взглядами, правда, решив обождать с вопросами. И верно! Если бы ко мне кто-нибудь сунулся, я бы его просто побила! И как я могла влюбиться в убийцу?!
        Время летело быстро. Как и говорил Карлос, больше в городах мы не останавливались. С ним самим я почти не общалась, сильно обидевшись за недоверие. Оказывается, приехав в Спрингфилд, мы поселились в гостинице, принадлежащей его родителям, конечно, их самих на месте не оказалось, уехали на роды одной из старших сестер нашего орка, но мог бы ведь и сказать! Как-то вечером во время привала, после того, как мне выложил все это один из ничего не подозревающих охранников, я подошла к другу и сказала, что если он мне настолько не доверяет, то пусть лучше держится подальше, потому что в дружбе без столь нужного чувства просто нет проку.
        С тех пор орк предпринимал несколько попыток помириться, но каждый раз наталкивался на мое нежелание идти на встречу и уходил ни с чем. Я же с каждым днем все больше замыкалась, пытаясь разобраться в мешанине образов и предназначений. Я никак не могла понять смысла всей этой затеи. Зачем меня вытянули в совершенно незнакомый мир? Для чего я еду в Собор, в который меня совсем не тянет? И вообще, зачем мне родители, которых не было столько лет?
        Вопросов, как всегда, гораздо больше, чем ответов. Потому я просто подчинялась обстоятельствам, решив последовать совету и какое-то время проплыть по течению, может, если не брыкаться, плыть станет легче? На пути каравана преград больше не было, редкие встреченные путники с улыбкой пропускали нас вперед, спрашивая о последних новостях и делясь своими. Например, одной из новостей стало объявление короля Трилии о предложении руки собственной старшей дочери. Оказывается, у здешних королей был такой обычай, как только дочь достигала брачного возраста (у орков сто пятьдесят лет), ее рука выставлялась на аукцион, и жениться мог любой желающий король, если его качества устраивали семью невесты.
        Посмеявшись над предложением и решив, что это глупо, я рассказала мальчикам о собственном мире, в котором королевских детей могут поженить в первый день после рождения и выслушала кучу информации об аналогичных случаях в нескольких странах Элении. В тот день мое настроение почему-то изменилось. На душе стало чуть легче, и даже ехать было не так паршиво, как последнее время. По моим подсчетам, примерно к вечеру мы достигнем последнего города на пути к столице - Сварога. Интересно, Карлос не передумал насчет экскурсии, он ведь обещал?
        - Шел, ты в порядке? - Пристроившийся рядом Гир смотрел на меня несколько обеспокоенно.
        - Да, все нормально. Не в курсе, нам еще долго ехать?
        - Не знаю… Ты у Келя спроси, он у нас вроде проводник…
        - Ммммм… может, ты спросишь, а потом мне скажешь?
        - Что между вами опять произошло? Вы все время цапаетесь!
        - Ну, не все… - Я задумчиво рассматривала куст, к которому как раз подъезжала. - В моем мире все было немного не так… сложно меняться в моем-то возрасте.
        - А тебе сколько? - Разглядывая меня как-то странно, произнес дракон.
        - Двадцать шесть.
        - Сколько? - Если бы сама не видела, не поверила бы, что опытный наездник может выпасть из седла в прямом смысле. - Сколько ты сказала? Зачем ты меня обманываешь?
        - Зачем мне обманывать? - Удивление уже стало мне привычным чувством, м-да… - А что опять не так?
        - Ну, даже люди взрослеют годам к пятидесяти… а мне, например, двести два и я…
        - Еще подросток, - улыбнулась я.
        - Угу, - уныло подтвердил мой юный друг.
        - Зря ты так. Это же самое время, когда можно делать то, что хочется, а не думать о том, что нужно.
        - Хм! Как-то я не думал об этом с такой точки зрения…
        - А ты подумай, - посоветовала я и вернулась к прерванной теме. - Так ты спросишь?
        - Ну, хорошо, раз тебе так нужно. Подожди, сейчас вернусь.
        Честно говоря, сколько осталось меня не волновало. Просто после такого количества происшествий стоящая вокруг тишина казалась затхлой и скучной. Мне же до ужаса хотелось приключений, но их как на зло не было… С другой стороны, если подумать о результатах предыдущих дней, то я в последнее время что-то уж слишком часто собираю синяки на свою бедовую голову.
        Гир вернулся минут через десять и сказал, что мы уже подъезжаем, а если проехать вперед, вон до той кучки деревьев, то я смогу наблюдать город как на ладони, поскольку расположен он в низине. Почва последнее время действительно была все больше холмистой. Мы то с присвистом скатывались с крутых и не очень горок, то медленно и надрывно ползли на бескрайние утесы… В общем, предложение посмотреть мне понравилось, вот только отказывать в подобном зрелище своему младшему названному братишке не хотелось, поэтому согласно махнув дракону, что сейчас буду, я торопливо направила Адмирала к повозке.
        - Вер? Иди сюда!
        - Что-то случилось? - Обеспокоенная мордашка, появившаяся из-под тента, меня развеселила.
        - Еще нет, но скоро случится. Хочешь посмотреть на Сварог с высоты обрыва?
        - Спрашиваешь! Конечно, хочу!
        - Давай руку, лезь ко мне.
        Мальчик с моей помощью быстро перебрался на седло, удобно пристроившись передо мной. Конь двойной ноши даже не заметил и резво припустил за кобылой Гира вдоль виляющей впереди дороги. Минут двадцать непрерывной скачки быстрым галопом и мы уже на месте, задохнувшись от восторга рассматриваем сказочное видение, явившееся перед глазами. Присутствие за спиной Карлоса меня несколько нервировало, но с другой стороны, сколько можно его игнорировать, пора уже и бросить эти глупости!
        - Красиво?
        - Очень, - я аж зажмурилась от восторга, - никогда не видела ничего подобного!
        - Внутри еще красивее! - Пообещал друг, многообещающе улыбаясь.
        - Да? Тогда поехали?
        - А караван?
        - Ты прав, - я притворно тяжело вздохнула, - значит, подождем здесь…
        - Видишь вон ту башню? - Спросил орк, меняя тему.
        - В окружении пяти остроконечных шпилей?
        - Нет, это администрация, а вон там подальше, рядом с черным флагом…
        - А это где какой-то полоумный привесил клетчатое одеяло вместо флага?
        - Хм, - открыто рассмеялся друг, - вообще-то, это Академия магии, а «одеяло» их флаг!
        - М-да? - Я еще раз вгляделась в этот «флаг» и не нашла отличий от обычной байки.
        - А что вон там, почти у восточных ворот, там даже стена замковая?
        - Это владения местного управляющего - коменданта. Там же расположены казармы стражников, городская тюрьма и еще куча всевозможных строений.
        - А зачем тогда Администрация? - Удивилась я.
        - А чтобы было! - Весело махнул рукой Карлос.
        - Расскажи мне о городе?
        - Знаешь, - после недолгих раздумий произнес орк, - я не буду рассказывать его историю. Просто завтра отведу в одно место, там тебе ее споет один мой знакомый бард, так будет значительно интересней, вот увидишь!
        - А мы разве не уедем на рассвете? - Спросил Вер, напоминая тем самым о своем присутствии.
        - Нет, мы весь день проведем в городе, я ведь обещал, да и Кель дал согласие…
        - Угу, куда же без него… - проворчала я, рассматривая город без былого восторга.
        - Что опять между вами стряслось? - Орк посмотрел на меня полным сочувствия и еще чего-то взглядом.
        - Все тоже, я прошу оставить меня в покое, а он не идет мне на встречу.
        - Шел, он действительно не может… наши законы не позволят идти против чести, если она есть, да и совесть…
        - Карлос, а что прикажешь делать мне? Я вполне могу о себе позаботиться самостоятельно, мне не нужна нянька, да и от него больше проблем, чем помощи!
        - Прости, но в этом я тебе ничем не помогу, я ведь и сам…
        - Нет, только тебя мне и не хватало! - Подстегнув лошадь, я помчалась навстречу каравану, объехав его вокруг и пристроившись в хвосте процессии, завела разговор с охранниками, тут же принявшимися меня развлекать.
        Глава 30
        Город и вблизи производил такое же сказочное впечатление. Утопающие в зелени и цветах удивительно прямые улицы, сверкающие разноцветной черепицей крыши, сводчатые здания, стоящие то кучками, то по одиночке, в окружении прекрасных садов, витые решетки заборов и клумбы прямо посреди дороги… м-да, Сварог поражал с первого взгляда. Я ехала впереди каравана, не отрывая взгляда от всей этой красоты и не закрывая рта. Вер сидел передо мной в седле, отказываясь слезать, и столь же восхищенно вздыхал, изредка тыкая пальцем в какую-нибудь сторону.
        - Карлос, - решила я, наконец, вспомнить о собственных обязанностях, - ты знаешь здесь нормальный постоялый двор? - Орк кивнул. - Проводи нас.
        Добраться до гостиницы труда не составило. Она, как и весь город, утопала в цветах, вьющихся прямо по каменным стенам и балконам - террасам. Я впервые увидела такие строения в этом мире, почему-то представлялось, что до подобного здешние архитекторы еще не додумались. Здание было трехэтажным, что несколько выше обычного, с почти плоской крышей, на которой была площадка с небольшим садиком (или огородиком?). Крашенный белым дом сразу производил впечатление своей отделкой из переплетения всевозможной зелени. Даже конюшня была целиком увита плющом, да и все надворные постройки нисколько ей не уступали.
        Заведя во двор повозки, я проследила за их размещением, как обычно устроившись в теньке, а потом отправила спутников заказать ранний ужин, а сама села прямо на землю, спиной к стене, оказавшейся приятно прохладной. Мне не хотелось сегодня заниматься чем-либо неприятным, да и видеть спутников тоже. Настроение было на редкость умиротворенным, на душе, впервые за последний месяц, совершенно спокойно, почти никаких проблем и, кажется, впереди ждет только радость. Как бы хорошо, если так оно и случится!
        Минут через двадцать, когда тяжелые веки, наконец, опустились, я почувствовала, как меня поднимают на руки и куда-то несут, но в тот момент было уже все равно, потому что я спала сном младенца, не желая возвращаться к действительности.
        Просыпалась я медленно, сама не знаю почему. Одного взгляда на окно было достаточно, чтобы понять, что на дворе глубокая ночь, но в душе скользнул какой-то тревожный звоночек, принуждая подняться и нацепить одежду. Недолго думая, я подошла к двери и прислушалась к собственным ощущениям, беспокойство совсем себя не проявляло, тогда я направилась к окну, потихоньку распахнув его настежь. Снаружи никого не было, но червячок сомнения все сильнее шевелился в груди, побуждая действовать. Привычно перекинув ноги через подоконник, я перебралась на карниз, очень удобно присутствующий под окном и двинулась вправо. По старой привычке своего мира, налево ходить мне почему-то не нравилось…
        Добравшись до угла, я прислушалась к окружающему, вроде бы все было тихо и даже воздух, как будто не шевелился. Странно, а я полагала, что во время праздника жители гуляют и ночи напролет… может, мы далеко от центра, потому что гостиница всего в нескольких минутах от ворот? Как кошка, взобравшись по почти отвесной стене, я подтянулась на невысоком буртике, решая, как с моим уровнем подготовки закинуть на крышу ноги, но почти сразу почувствовала, как чьи-то руки, схватив меня под мышки, затаскивают наверх. Пугаться было некогда, да и интуиция молчала, значит, кто-то из своих. Так и есть. Едва подняв глаза на спокойного эльфа, все мои вопросы отпали, вот только откуда взялось то беспокойство, что заставило проделать весь этот путь? Неужели это не мои чувства, а его? Вновь шалит эмпатия?
        Ни слова не говоря, Райли вернулся на свое место, прислонившись к трубе спиной, и отвернулся от меня, словно не желая разговаривать. В моей душе, вновь сжалась от боли любовь, как ни странно, но все попытки держаться от него подальше лишь причиняли боль, осознание ненужности эльфу тоже, но все же, ничем не подкрепленное, оно давало хоть какую-то замену надежде. Тяжело вздохнув в глубине души, я решила прекратить, наконец, обманывать себя и жить в мире хотя бы с собственной душой. Ну, кто мне виноват, что я такая дура? Едва увидев эльфа, все чувства сразу заверещали о радости встречи, а голова предательски напомнила о разочаровании… Что ж, быть может, так и должно быть… в конце концов, не я первая, не я и последняя, а испытания нужно преодолевать с честью и высоко поднятой головой, не так ли?
        Присев рядом с эльфом, я посмотрела на звездное небо, лун все еще видно не было, осталось три дня до конца Безлуния. Он молчал, смотря перед собой, я же молчала, рассматривая его и по новой перебирая в памяти нарисованный образ. Иногда мне казалось, что он совсем не то, что показывает на публику, какие-то фразы и те слова «Что ты обо мне знаешь?» наталкивали на мысль, что не знаю я совершенно ничего, с другой же стороны, его жизнь - это жизнь клана. Сколько лет он ведет подобную игру? За прошедшие годы можно полностью вжиться в роль, даже если сам не желаешь в это поверить… И ведь клан не простой… Ну ладно, был бы он сапожником, воином, да даже принцем, на худой конец, но ведь он наемный убийца… А такое ли уж это имеет значение для меня?
        Задумавшись над последней мыслью, я совершенно не заметила, как его взгляд из рассеянного стал пристальным, остановившись на моем лице, поэтому вопрос стал неожиданностью.
        - Зачем ты пришла?
        - Не знаю… - я пожала плечами, но решила быть искренней, почему-то мне не хотелось скрывать что-то или врать. - Я почувствовала беспокойство и решила проверить откуда…
        - В общем, - он усмехнулся, - снова полезла на поиски приключений?
        - Не совсем… ты ведь знаешь, что я эмпат?
        - Да, я давно уже понял, просто сегодня не получилось закрыться до конца… извини…
        - Что не так в сегодняшней ночи? Или дело в городе?
        - Наверное, и в том и в другом. Я дано перестал грезить о лучшей жизни, предпочитая не заморачиваться, почему все происходит так, а не иначе, а в последнее время, я… мне почему-то хочется все изменить.
        - Это нормальное желание, - я посмотрела на город, расстилающийся внизу, поскольку гостиница, как выяснилось, стояла на небольшом пригорке. - Каково это быть главой клана?
        - Ты забыла добавить «наемных убийц», - он поднял руку, прерывая готовые сорваться возражения, - нет, не отрицай, я знаю, что ты так и думаешь… я не хотел быть таким, но… мы не всегда можем выбирать, что нам делать…
        - Ты поэтому стал теоретиком? Чтобы выделиться?
        - Нет, - эльф рассмеялся, - я знал, что ты когда-нибудь спросишь! Не чтобы выделиться, мне не нужна вся эта слава, она и так есть. Просто, мне ужасно хотелось позлить отца…
        - Думал, что если разозлишь его достаточно, то он тебя выгонит?
        - Да… ты действительно способна понять… странно, когда я пытался рассказать обо всем Карлосу, он осудил мой поступок, а ты - нет. Почему?
        - Почему? - Я искренне удивилась. - Потому что у всех должно быть право выбора. Каждый выбирает сам свой путь и цену, которую согласен за него платить тоже…
        - Тебя не устраивает цена?
        - Я уже сделала выбор, какой смысл жалеть о цене?
        - Ты права… знаешь, когда я тебя встретил, ты была не такой… или мне так просто показалось, но… я решил, что на мою голову свалилась еще одна неприятность, очередная, просто досадная ошибка…
        - Хм, - я улыбнулась, вспомнив о событиях того далекого дня, словно все произошло в прошлой жизни. - А я когда тебя увидела, решила, что ты труп!
        - Думаю, в тот момент я не сильно от него отличался… если бы не твоя помощь…
        - Не надо, - я предостерегающе подняла руку, - не порти нам обоим вечер.
        - Хорошо, но ты ведь понимаешь, что это ничего не изменит?
        - Да, мне Карлос кое-что рассказал об обычаях этого мира… Расскажи мне, как получилось, что тебя так отделали?
        - Все банально просто. Слава моего клана настолько сильна, что отбоя от предложений почти нет, мы все время чем-нибудь заняты. Вопреки всеобщему мнению, я не беру сомнительных заказов и жестоко наказываю своих подчиненных, осмелившихся нарушить прямой приказ. Конечно, иногда мне приходится принимать решение об уничтожении какого-либо представителя разумных, но мне не легко пойти на это и поверь, я всегда тщательно проверяю факты и доказательства, прежде чем согласиться. Заказы с защитой и слежкой такого не требуют, поэтому их мы принимаем всегда. Вот и на этот раз, когда ко мне обратился Эзар, король Ниеливии, я тут же согласился помочь ему разобраться в пучке интриг, скопившемся при дворе. Вот только, едва прибыв на место, Эзар заламывая руки, сообщил о пропаже собственного горячо любимого отпрыска и слезно попросил найти его и присмотреть, чтобы не произошло ничего непоправимого.
        - И ты согласился?
        - Кроме всего прочего, Эзар мой друг. Мы знакомы уже очень давно и, об этом мало кто знает, но я ему обязан удачным результатом одного не слишком приятного для меня дела. Выбора у меня не было… нет, я, конечно, мог отказаться и послать кого-либо вместо себя, но почему-то был полностью уверен, что мне следует идти самому. За много лет подобной жизни, я научился доверять собственным предчувствиям и стараюсь их не игнорировать, поэтому выразил свое согласие и, передав дела помощнику, который кроме всего прочего, еще и мой кровник, пошел по следу мальчишки.
        - Поэтому ты был в лесу?
        - Да, Гир шел другой дорогой, обходя Проклятый лес стороной, но я решил сократить путь и двинулся вперед, совершенно позабыв про осторожность. Вот и нарвался на крагуара. Кошка оказалась огромной, мое везение не бесконечным, а ее полный иммунитет к магии и практически непробиваемая шкура быстро решили дело не в мою пользу. Скача по поляне, я пытался не попасть под удар лапы и при этом верно прочесть заклинание портала, поэтому последний удар «кисы» совпал с последним моим словом. От удара, я пролетел через воронку и, врезавшись в землю, потерял сознание, а киса, бросившись за мной, схлопнула портал, благодаря своему иммунитету. Вот только коготь, надежно застрявший в ране, не оставил мне надежды выжить, так что, твое появление поистине дар богов!
        - Ха, дар! Или, скорее, проклятье?
        - Нет, не думаю. Первые же дни нашего совместного путешествия показали, что ты, скорее ангел-хранитель, чем нагрузка, но я не сразу решился признаться себе в этом…
        - Я не ангел! Не стоит превозносить меня так высоко, с Олимпа, как известно, очень больно падать!
        - Что такое Олимп?
        - Гора, на которой живут боги.
        - А ты, правда, оттуда?
        - Нет, - я помотала головой, при этом старательно прикидывая, откуда родом мой отец. Неужели и правда? - Это образное выражение. Значит, тебе нужно просто быть рядом с Гиром? А сроки?
        - Сроков как таковых нет, но я думаю держать мальчика подальше от Ниеливии, пока не выясню до конца, что именно там происходит.
        - Что уже известно?
        - Тебе действительно интересны закулисные игры королевства, в котором ты никогда не бывала?
        - Мне интересны эти игры, если от них зависит жизнь моего названного брата!
        - Хорошо, я расскажу тебе, миледи…
        Я вздрогнула, а эльф с улыбкой кивнул каким-то своим мыслям.
        - Не называй меня так, пусть я и совладелица каравана, но на подобный титул прав не имею.
        - Ты думаешь, мой клан сам по себе имеет такую репутацию?
        - Нет, - я вздохнула, решив, что всего не скажу, но и темнить сверх меры не стоит,
        - но мои тайны тебя не касаются.
        - Пожалуй, так, - он кивнул. - Тебе удачно удается скрывать собственные тайны, мои люди даже не догадываются ни о чем, а ведь они профессионалы, вот только… почему-то мне кажется, что я все равно знаю не все…
        - Послушай, я понимаю, ты привык искать везде тайны, и раскрывать их не считаясь с желаниями объектов, но… я прошу тебя не лезть в мои. Поверь, они принесут больше вреда, чем пользы.
        - Ты так говоришь, словно от этого зависит судьба мира.
        - О, нет, - я искренне рассмеялась, - кто я такая, чтобы мои тайны имели подобные последствия? Просто, не все сокрытое должно выплыть, кое-что лучше оставить на дне, чтобы оно никогда не начало вонять.
        - Хорошо, - Райли улыбнулся и похлопал по своим коленям, предлагая мне прилечь, чем я с удовольствием воспользовалась, - я обещаю, что не буду ничего выяснять специально, но если вдруг…
        - На «если» моя просьба не распространяется, - успокоила я собеседника. - Расскажи мне что-нибудь.
        - Например?
        - Например, почему я сегодня проснулась со странным чувством беспокойства?
        - Я не знаю… это семейная черта, но она всегда меня выручает. Она не дает четкого представления что именно и когда случится, но заставляет держаться настороже. Тебя это беспокоит?
        - Да, - я не стала скрывать. - Но я ничего подобного не чувствую, а тогда, перед встречей с бандитами, мы оба это предвидели. Почему?
        - Может быть, это потому, что опасность ждет только меня и не коснется вас? Да, скорее всего так и есть. У меня много врагов, у моего клана их еще больше, а я не настолько скрытная личность, чтобы меня не знали в лицо, так что… думаю, вам лучше держаться от меня подальше, пока чего-нибудь не случилось.
        - Нет, не думаю…
        - Ах, да, мой ангел-хранитель…
        - Хм, а знаешь, мне даже нравится, когда ты меня так называешь… когда я только появилась в этом мире, ведьма сказала, что у всякого явившегося есть цель, задача, которую он должен выполнить. Судя по всему, моя задача - ты!
        - Это не радует, - Райли задумчиво коснулся моих волос, - я и так слишком много тебе должен… гораздо больше, чем просто жизнь…
        - Нет, - я резко села и помотала головой, - я повторю еще раз, ты мне не должен! Запомни это раз и навсегда!
        - Я могу запомнить, могу не говорить, но я не смогу ничего изменить…
        Я разочарованно отвернулась, прекрасно понимая, что вновь наступила на уже привычные грабли долга и совести. Как же мне надоели все эти разговоры о принципах, типа «жизнь за жизнь» или «зуб за зуб», а где же справедливость? Где доброта, всепрощение, да обыкновенная дружба, в конце концов? Так и не найдя слов для достойного ответа, я вернулась на приятное местечко на коленях эльфа и уставилась на звезды, слушая, как Райли рассказывает одну за одной красивые легенды своего народа. Уснув, и даже не заметив этого, я уже привычно свернулась комочком в плену теплых рук эльфа, оказавшись в волшебном мире, доброй сказке, изредка навещавшей меня во сне.
        Глава 31
        Проснулась я от неясного гула над головой и эманаций злости, переходящей в ярость. Немного полежав с закрытыми глазами, попыталась вникнуть в разговор, а когда дошел его смысл, резко села, с ужасом глядя на взбешенного орка, как раз обвинявшего моего эльфа в… ну, в общем, в том, против чего я и сама не имела возражений, вот только этого-то как раз между нами и не было.
        - Как ты мог? - Шипел Карлос.
        - Карлос, я… это не то, что ты подумал… мы просто разговаривали, а потом…
        - «Потом»? Что потом я и сам могу вообразить!
        - Нет, ты не понял! Не кричи, ты ее сейчас разбудишь. Давай поговорим попозже?
        - Поговорим, это я тебе обещаю, особенно если ты ничего не предпримешь по случаю произошедшего…
        - Что? - Именно в этот момент я окончательно проснулась и села, рассматривая спутников. - Вы с ума сошли?
        - Шел, а ты не понимаешь, что именно произошло?
        - И что же? - Я действительно ничего не понимала. - Мы с тобой тоже провели ночь на крыше и ничего…
        - Эээээ… - Карлос порозовел, а эльф старательно прятал улыбку.
        - Шел, понимаешь, у нас много обычаев. Например, если девушка ходит с одним парнем и… проводит с ним ночь на крыше, то… она автоматически становится его девушкой. А сегодня мы… в общем, у Карлоса есть право требовать объяснений…
        - Объяснений? - Я подскочила на ноги и в бешенстве двинулась на опасливо отступающего орка. - Значит «его девушка»? И когда же ты собирался объяснить мне такую мелочь?
        - Ээээ… Шел, я не…
        - Ты! И ты тоже! - Я повернулась к совсем ошалевшему эльфу. - Все, с меня хватит! Если вы ко мне сунетесь в ближайшее время, я найду способ раствориться в этом мире!
        - Шел! - Проорали парни в два голоса, но я уже стремглав слетала по лестнице, и не думая останавливаться. Вот к чему приводят минуты слабости, стоит только решить, что все встало на место, как жизнь тут же дает понять, в какой именно жо… области это место находится.
        - Ты идиот! - Райли устало прислонился к трубе, спать в таком положении было не очень удобно.
        - Я? Или ты? Ты думаешь, я слепой?
        - Нет, я так не думаю… - эльф разочарованно прикрыл глаза. - Между нами действительно ничего не было…
        - Райли! Ты что, действительно идиот? Ты не понимаешь, что происходит?
        - Я знаю, что она тебе нравится, и я не буду тебе мешать, сегодня просто…
        - Да заткнись ты! - Карлос резко сел на крышу, напротив эльфа, совершенно не обращая внимания на красоту рассвета с этой точки. - Нравится? Она мне не просто
«нравится», я люблю ее, но, к сожалению, эти чувства бесперспективны…
        - Ты уверен? - Осторожно начал эльф.
        - Нет, ты положительно идиот! Действительно, не видишь дальше своего носа? Или просто стал настолько заносчивым ублюдком, что не желаешь принимать то, что не нравится?
        - Карлос, я совершенно запутался, - Райли никак не мог понять, о чем речь и поэтому решить, как себя вести в подобной ситуации, - может, ты объяснишь, в чем дело?
        - М-да, - протянул орк, - похоже, что так… но, кто я такой, чтобы вмешиваться?
        - О чем ты?
        - Сам подумай! Ладно, сегодняшний день я и так испортил бесповоротно… счастливо оставаться!
        - Ты мне ничего не объяснишь?
        - Нет!
        - Карлос, - орк неохотно обернулся, уже у самой лестницы, - мы все еще друзья?
        - Да, но сегодня мне нужно побыть одному.
        - Хорошо, - кивнул Райли, поднимаясь и направляясь к лестнице. - Я попрошу Гардиэль…
        - Нет, - орк поморщился, - я ей не доверяю. У меня в отряде есть двое парней, обязанных ей жизнью, они последят, не вмешиваясь напрямую.
        - Ты прав, так будет лучше.
        Кивнув друг другу, парни быстро спустились по лестнице и разбрелись в разные стороны просторного зала.
        Вернувшись к себе в комнату, я не знала чем заняться. На душе стало тоскливо и серо, красивый город больше не радовал, даже рассвет за окном, отсвечивающий на черепице крыш, не доставлял прошлого удовольствия. Я металась из угла в угол, размазывая по щекам слезы, и пыталась убедить себя, что слезы это не выход. Вы когда-нибудь пробовали это сделать? И как успехи? Вот у меня, например, так и не вышло. Тихий стук в дверь застал меня возле кровати, повалившись на нее, я закрылась с головой одеялом и прокричала: «Я сплю! Уходите!».
        - Шел, - стук повторился, - я не уйду, пока ты не откроешь. Просто придется перебудить всю гостиницу.
        - Ладно, входи. - Проворчала я в ответ, не покидая убежища.
        - Привет, - дракон бережно разжал мои пальцы на одеяле и откинул его в сторону, - все настолько плохо?
        - Нет, - я села, прислонившись к плечу брата, - не настолько…
        - Тогда что?
        - Не знаю…
        - Пойдем гулять?
        - Нас не пустят…
        - Когда это тебя останавливало? - Удивился брат, заглядывая мне в глаза.
        - Сегодня… - Я пожала плечами. - А, знаешь, пошли!
        - Другое дело! Одевайся, а я пока завтрак закажу. - С этими словами он выскользнул из комнаты, не ожидая ответа, а я принялась судорожно натягивать на себя колет, поверх мятой и грязной рубашки, решив, что по городу не стоит ходить с ножами напоказ, еще не поймут…
        Спустившись вниз, я глубоко вздохнула, прежде чем войти в зал, ожидая увидеть в нем Райли или Карлоса, но не того ни другого не было, что меня несколько взбодрило, позволив перевести дух. Гир ждал меня за столиком в углу, как всегда сидя лицом к двери, расположившись напротив, я заказала подошедшей служанке пару вареных яиц и стакан морса, и повернулась к другу.
        - Куда пойдем?
        - Просто погуляем. Говорят, вечером будет карнавал, может, прогуляемся по рынку? Купим тебе что-нибудь… рубашку например, - тихо добавил парень, а я успокоившись, улыбнулась.
        - Хорошо, пара рубашек мне действительно не помешает, к тому же, у меня теперь есть собственные средства, так что, мне не нужно беспокоиться о деньгах… пока…
        - Шел, тебе вообще не стоит о них беспокоиться. Ты же моя сестра!
        - Гир, я не буду нахлебницей, это не в моих правилах.
        - Я тебе и не предлагаю, но…
        - Нет, - отрезала я, - давай не будем ссориться по пустякам? Лучше развлечемся, раз уж у нас выходной.
        - Конечно, вот и твой завтрак.
        Быстро запихав в себя легкую еду, я подхватила брата под руку, и мы направились вниз по улице, в сторону, указанную трактирщиком.
        Рынок, наверное, всегда остается рынком… Если это, конечно, не пристанище контрабандистов и пиратов. Вокруг царила суета, от криков зазывал звенело в ушах, а ловкие руки карманников так и шныряли под подолами. Заловив одного особо настырного, я зажала его в какой-то подворотне и потребовала объяснений. Оказалось, что у него слезливая история, как впрочем, и у любого ребенка, оказавшегося на улице. Прихватив паренька с собой, я направилась к продуктовой лавке, на один полосатик, купив ему много различной снеди, и предложив прийти к нам в гостиницу вечером. Про Вера я рассказывать не стала, но решила, что им все же, будет интересно поболтать, общие интересы, как никак…
        Гир безо всяких возражений позволял мне делать все, что заблагорассудится, при этом иногда морщась, но молча. Я же отдалась инстинктам и делала только то, что мне подсказывало подсознание. Например, я почему-то завернула в магические ряды и накупила целую кучу всевозможных составов и зелий, среди которых впрочем, были только те, что проходили проверку моей интуицией. Внимательно выспрашивая о действии того или иного снадобья, я при этом прислушивалась к собственным ощущениям и брала только тогда, когда была полностью уверена в соответствии одного другому.
        - Зачем тебе заживляющая мазь? Ты же можешь просто пошептать над раной?
        - Могу, но не всегда магия лучший выход!
        - Хорошо, но зачем тебе пучок чай-травы?
        - Как зачем? - Искренне удивилась я. - Разумеется, заваривать чай!
        - И ты будешь пить эту гадость?
        - Буду, потому что эта гадость мне нравится!
        - Хм… ну ладно, только… может, пойдем уже?
        Сжалившись над парнем, я кивнула, и мы направились в сторону одежных рядов. Количество лавок, расположенных по сторонам от довольно оживленного тракта, просто поражало. Пройдя первые несколько, постоянно отмахиваясь, чем-то они дракона не устроили, Гир остановился возле одной неприметной двери и пригласил меня войти, услужливо распахнув перед носом.
        За порогом была самая обыкновенная мастерская. Повсюду валялись ткани, нитки, заготовки и прочие атрибуты швейного дела. Прямо посреди приличных размеров зала мялась компания из четырех мужчин и трех женщин, громко смеющихся над скабрезными шутками одного особо громкого юнца. Едва переступив порог, я потянула дракона назад, поскольку почувствовала предупреждающий холодок по спине. Но Гир уперся и не желал слушать доводов разума.
        - Простите уважаемый, - Гир одним прыжком настиг какого-то мужичка, схватив того за руку, - у вашего хозяина не найдется минутки для нас?
        - Хозяин сейчас занят! - Высокомерно заявил один из юнцов в центре зала. - К тому же, какое ему дело до каких-то оборванцев?
        - Вы не могли бы узнать у хозяина, когда мы можем к нему подойти? - Решила вмешаться я, до боли сжимая руку брата на клинке.
        - Конечно, - тот вежливо кивнул, со страхом наблюдая за нашей негласной борьбой и, легко поклонившись, исчез за дверью.
        - Вы не поняли? - Отделившись от группы, юнец направился к нам, и мне пришлось утроить усилия. - Я сказал, что вам здесь не место!
        - Полагаю, - плюнув на Гира, я резко обернулась, - указывать вам ваше место не стоит, оно и так в самой зад…?
        Дружки задиры дружно расхохотались, а сам юнец покраснел, как маков цвет, хватаясь за свой меч, висевший справа на боку. Хм, еще и левша, он может оказаться не только злобным, но и опасным противником.
        - Шел, может я…
        - Нет, - я крепко схватила брата за руку, - не стоит портить интерьер кровью молодого идиота. Дождемся ответа и пойдем дальше.
        - Не хочешь связываться из-за Келя?
        - С чего ты… - начала я и только тут заметила, как побелело лицо задиры и настороженно замолкли остальные. - Гир, прекрати, он тут не причем!
        - А я думал, после того разбойника в Спрингфилде, он вообще не отпустит тебя с глаз…
        - Гир, - я ткнула парня в бок локтем и зашептала на ухо, - ты переигрываешь.
        - Ладно, я понял, - проворчал он, делая вид, что я его пристращала.
        - Госпожа, - мужичек, посланный за хозяином вынырнул в зал, - хозяин готов принять вас через час.
        - Хорошо, - я вежливо кивнула, - благодарю, мы вернемся через час. Гир, пошли.
        Бросив взгляд на притихший молодняк, я проследовала за дверь и быстро зашагала по улице, слыша топот догоняющего сзади дракона.
        Глава 32
        - Что за цирк ты устроил?
        - С чего ты взяла?
        - Не держи меня за дуру! Так что это было?
        - Ты же не хотела драки, а имя нашего эльфа хорошо известно в определенных кругах. Сомневаюсь, что есть представители знати, которые не знают кто такой наш друг и товарищ.
        - Не делай так больше, он не чудовище, чтобы им пугать детей, к тому же, у него не мало врагов, и я не хотела бы доставить ему неприятности.
        - Прости, я не подумал…
        - Эти мальцы не внушают мне опасений, но больше не стоит.
        - Обещаю, - серьезно кивнул друг. - Куда теперь?
        - Пошли в оружейные ряды?
        - Зачем?
        - Думаю, мне стоит купить собственные ножи, а твои родовые вернуть тебе…
        - Шел, ты хоть сама себя слышишь? Эти ножи тебя выбрали, ты моя сестра, они - твои! Разве ты еще не поняла?
        - Гир, но это не правильно!
        - Наоборот, все как раз таки правильно и хватит этих сомнений, я все равно не приму их назад.
        - Тогда мы просто походим и посмотрим классное оружие. Гир, а ты сражаешься только одним мечом?
        - Я могу сражаться и двумя, меня учили владеть любым оружием, но имею я только один.
        - Аааа… ясно.
        - Так, - дракон остановился, оглядываясь, нам кажется туда, он указал в сторону узкого проулка, уходящего в сторону, - идем.
        Оружейные ряды оправдывали свое название, кругом было сплошное оружие. Кое на чем я задерживала свое внимание, кое-что пропускала, как не интересное, но когда передо мной появился набор метательных звездочек, завернутый вместо положенной перевязи в обычный кусок бумаги, я непроизвольно протянула к ним руку, совершенно случайно наткнувшись на постороннюю, стремящуюся туда же. Я прыгнула вперед, схватив сверток быстрее, и резко повернулась в сторону соперника. Увидев улыбающегося Райли, я уже начала закипать, когда он в жесте отрицания замахал перед собой руками.
        - Нет, нет, я не следил. Мы встретились случайно и мне, пожалуй, лучше уйти… - с этими словами он повернулся, намереваясь действительно это сделать.
        - Стой, - решила я воспользоваться моментом, - почему ты выбрал их? - Я показала сверток в руках.
        - А ты? Хорошо, - он вздохнул, - у каждого воина есть определенный нюх, которому можно доверять или не доверять, это уже на собственное усмотрение. Я своему доверяю.
        - И он тебе указал на них?
        - Да. Тебе ведь тоже?
        - Да, меня прямо тянуло к ним… почему?
        - Хм… знаешь, я хотел их купить тебе. Ты хорошо владеешь ножами, но звездочки зачастую гораздо удобнее… позволишь научить себя?
        - Почему бы и нет, ты ведь и так мой учитель?
        - Не совсем, хотя… мне приятно, что ты так считаешь.
        Разговор велся шепотом и слышать его никто не мог, что, пожалуй, в нашем случае было только хуже, поскольку большинство окружающих уже начали пристально присматриваться к моему спутнику. Схватив меня за руку, Гир обвел рукой вокруг и вопросительно вскинул брови. Я быстро сообразила, в чем дело, и еще глубже натянула капюшон на голову эльфа, с которой он медленно скатывался.
        - Сколько за них? - Громко спросила я у торговца, но Райли оттеснил меня, положив перед тем пару полосатиков, а потом, словно случайно, взглянув в глаза из-под капюшона.
        Хозяин лавки сглотнул и согласно закивал, соглашаясь на цену, а я, схватив мужчин за руку, поволокла их подальше от оружейных рядов, остановленная лишь у самого выхода на оживленную улицу.
        - С ума сошел? Ты зачем торговца перепугал?
        - Скучно стало.
        - Ему еще и скучно! - Я разозлено развернулась и направилась к последнему в ряду прилавку, как раз на углу.
        Здесь было выложено в основном старое ржавое оружие, годящееся разве что для учебных боев, но кое-какие предметы меня заинтересовали. К тому же, я вспомнила разговор с мамой и решила, наконец, заняться своими навыками боя, а то на одних ножах, да звездочках можно и не выплыть. Неприятности вокруг меня, похоже, уменьшаться не собираются, а охранников рядом может и не оказаться. Пристально всмотревшись в разложенное, я выделила из общей массы коротенький клинок с облегченной гардой, и принялась вертеть его в руке. Мои познания в подобном оружии равнялись нулю, поэтому определить годность оружия не представлялось возможным.
        - Он тебе не подойдет, - Райли встал за спиной, а Гир отошел в другую сторону прилавка, не мешая нам.
        - Почему? - Резко спросила я.
        - Сама не чувствуешь? - Я действительно ощутила какую-то чужеродность, едва коснувшись рукояти. - Тебе больше пойдут парные, - задумчиво проговорил он, - должна с ними справиться…
        Хозяин лавки тут же снял со стены явно лучшие свои парные клинки и подсунул эльфу, на что тот лишь отрицательно покачал головой, принимаясь осматривать стену за спиной торговца и вновь почти потеряв капюшон.
        - Покажи вот эти, - эльф кивнул в сторону старых потрепанных ножен, из которых торчали две совершенно одинаковых рукоятки. - Посмотри, - он подтолкнул ножны ко мне.
        - Не, мне нужен просто меч, а не… - но едва коснувшись клинков, я вдруг почувствовала единение и что-то еще, переданное мечом в моей крови, словно он откликнулся, принимая побратимов. - Хорошо, я возьму их.
        Решив, что маме лучше знать, что она делает, я расплатилась за мечи, свирепо глянув на эльфа, схватившегося за кошелек, и уже собралась уходить, когда заметила Гира, задумчиво рассматривавшего железку перед собой. Подойдя сзади, я немного наклонилась к нему, чтобы рассмотреть находку и неожиданно вспомнила почти такой же момент, произошедший, казалось, целую вечность назад. Похоже, его посетили аналогичные мысли, поскольку мы обменялись понимающими улыбками и вернулись к оружию.
        - Он очень похож на твой… как думаешь, может он стать парным?
        - Ты ведь именно это имела ввиду, когда спрашивала по пути сюда? Откуда ты знала?
        - Не знаю, просто мне так хотелось…
        А ведь и действительно, мне настолько хотелось побаловать дракона, что я, не задумываясь, настроилась на такую находку… или это просто совпадение? Хотя нет, скорее предвидение. Может же моя магия выкинуть подобный фокус, в конце концов?
        - Я пойду? - Райли все еще стоял рядом, рассматривая купленные мною клинки, которые я недолго думая сунула ему в руки.
        - Ха, нет! - Я усмехнулась. - Кто-то же должен нести покупки, а ты как раз провинился. Пошли к мастеру? - Спросила я у Гира. - А ты, оказывается, был не так уж и не прав…
        - Мммм… ты уверена, что стоит его брать с собой, он слишком приметен…
        - Стоит, - я усмехнулась, - мне, может, тоже скучно.
        - Вы о чем? - Подозрительно спокойно спросил эльф.
        - Сам узнаешь, - рассмеялась я, подхватывая дракона под руку.
        А меч, парный клинку Гира, мы все же купили.
        До нужного магазина мы дошли минут через пятнадцать. По моим внутренним часам прошло чуть больше полутора часов. Как ни странно, но предыдущие посетители все еще были там, правда, теперь уже изрядно навеселе, что меня немного обеспокоило, мне, конечно, было скучно, но искать неприятности как-то не хотелось. Развернувшись в дверях, я решила, что лучшим выходом будет тактическое отступление, только немного поздновато… Пока я жестами показывала дракону, что нам лучше уйти, тот же смутьян подошел ко мне сзади и рывком за руку развернул к себе.
        - Что-то вы припозднились, вроде бы, мастер сказал через час?
        - Не думаю, что это ваше дело, молодой человек!
        - Ха, а если я желаю сделать его своим?
        - Не думаю, что ваше желание будет иметь для меня значение, - я стряхнула пальцы со своего локтя и прошла вперед, оглядываясь в поисках давешнего мужичка, тут же вынырнувшего из подсобки. - Ваш хозяин готов нас обслужить? - Вежливо поинтересовалась я, получив в ответ поклон и приглашающий взмах рукой. - Гир, ты пойдешь со мной?
        - Нет, я лучше здесь подожду! - Заявил братец, а я в отчаянии взглянула на фигуру в плаще, замершую на пороге и старающуюся не привлекать внимания.
        - Хорошо, - царственно повернувшись, я удалилась в сторону приемной местного модельера.
        Сама по себе примерка меня не сильно привлекала, но я объяснила торговцу, что именно мне нужно и он моментально приволок целую кучу рубашек, штанов и женских туник. Как ни странно, но женский вариант колета мне понравился гораздо больше мужского и я отобрала себе сразу два, решив не мелочиться. Потом перемерив штук пятнадцать брюк, осуществляя все это со скоростью света, выбрала из них трое, одни решив оставить про запас и не носить, три рубашки подобрались еще быстрее, поскольку меня не устраивали варианты «для знати» с огромным количеством завязочек и рюшечек, а «крестьянские» были все одинаковыми. Последним моим приобретением стал длинный легкий шарфик, надежно намотанный на шею. Плащ, еще в самом начале подаренный Гиром давно лежал в мешке за ненадобностью, поэтому такой глупой вещью я не озаботилась. Уже собираясь уходить, я немного замялась в дверях, не зная, стоит ли спрашивать, но все же, решилась…
        - Гхм… мастер, а как быстро вы можете сшить на меня платье?
        - А я все ждал, зададите вы этот вопрос или нет! Думаю, - мастер задумался, - что успею к завтрашнему утру.
        - Мы уезжаем на рассвете…
        - Хорошо, давайте сделаем так. Мой слуга принесет вам его прямо в гостиницу на рассвете, с ним и расплатитесь. Вас устроит такой вариант?
        - О, да, спасибо вам. Но… я бы не хотела, чтобы мои спутники об этом узнали…
        - Тогда все останется между нами.
        Еще раз, согласно кивнув, я пошла в сторону приемного зала, гадая, не передрались ли присутствующие. Как ни странно, нет. Гир и тот задира бражировали друг против друга, но не делали первого шага, эльф стоял все там же у двери и производил впечатление предмета меблировки, спутники грубияна, пьяно подхихикивая, обсуждали последние сплетни, гуляющие по городу, в которых, изредка, проскакивало имя Келя.
        - Гир, ты что-нибудь будешь брать? - Спросила я, выходя из подсобки.
        - Нет, мне пока достаточно одежды, я не пачкаю и не рву ее так, как ты, - улыбнулся братик.
        - Тогда идем, вернемся в гостиницу, я немного устала.
        - Эй, куда это ты? Разве еще не поняла, что ты мне понравилась?
        - Парень, - я повернулась к группке, которая вдруг настороженно принялась подниматься, собираясь защищать своего предводителя, - не стоит связываться с противником, о котором ничего не знаешь. Тебя не обучали основам?
        Дружки снова заржали, а парень прыжком подлетел ко мне, пытаясь схватить за руку, но я увернулась, спиной оттесняя спутников, чтоб не ввязались, куда не следует.
        - А ну стой! Ты вообще знаешь, кому перечишь? Да я тебя…
        - Не стоит продолжать, - фыркнула я, - меня это не интересует!
        Парень вновь предпринял попытку добраться до меня, но появление сзади эльфа, обнявшего меня за талию, и притянувшего к себе несколько охладило пыл юнца. А уж когда со словами «Позволь мне?» с головы Райли упал капюшон, так у всей компании разом пропал азарт, и они принялись искать пути побега.
        - Нет, - я удержала эльфа за руку, - не стоит, он тебе не соперник! Идем, зачем портить такой симпатичный магазинчик?
        - Как хочешь, - эльф понимающе усмехнулся, - а я бы проучил малолетку, чтоб знал на будущее.
        - Он и так тебя запомнит, зачем нам лишняя слава?
        - Где свертки? - Как ни в чем не бывало, поинтересовался Райли и, забрав у помощника хозяина объемистый бумажный пакет, вышел на улицу. - В гостиницу?
        - Да, погоди, - я дернула эльфа за рукав и натянула ему на голову капюшон. - Ты у нас настолько известная личность?
        - Не везде… просто в этом городе я о себе оставил не самую хорошую славу, убив их эксгерцога…
        - Ясно, - кивнула я, направляясь в сторону постоялого двора, - тебе весело, Гир?
        - Не сказал бы… лучше бы мы никуда не ходили!
        - Ха! - Хмыкнул эльф, благоразумно ничего не добавив.
        Глава 33
        А вечером был карнавал…
        Не сказала бы, что мое настроение совсем не подходило к случаю, но идти на улицу и веселиться почему-то не хотелось. К тому же, наше триумфальное возвращение, в сопровождении Райли, было встречено холодным и отчужденным взглядом Карлоса, и вот теперь я сидела на подоконнике, перекинув одну ногу на улицу, и думала, как с ним поговорить, чтобы решить вопрос раз и навсегда. Мне до ужаса надоели эти отношения, от которых одна боль в душе, причем помноженная на два, поскольку его чувства я ощущаю почти как свои…
        Стук в дверь был скорее продолжением моих мыслей, поэтому я согласно усмехнулась и чуть более резко, чем хотелось бы, сказала.
        - Входи, Карлос.
        - Ты так уверена, что это я?
        - Я могу отличить весь наш отряд по ауре, - пожав плечами, я так и не взглянула на гостя. - Спрашивай!
        - Я настолько предсказуем?
        - Нет… или да? Не знаю…
        - Почему ты прогнала нас обоих, а потом вернулась с ним?
        - Потому что мы действительно встретились случайно, а потом он послужил мне в качестве носильщика… Не думаю, что ты не задал этот вопрос Райли.
        - Задал, - согласился орк. - Он сказал тоже самое.
        - Карлос…
        - Погоди… не нужно повторять, я все понимаю… У нас остался день пути и если захочешь, я навсегда исчезну из твоей жизни, но… ничего для меня не изменится, понимаешь?
        - Карлос… - я закрыла глаза, стукнувшись лбом в оконную раму. - Ну, чего ты от меня хочешь?
        - Я хочу помочь тебе… и ему… Еще несколько дней назад мне казалось, что он не достоин тебя, а потом я вдруг понял, что это говорит обыкновенная тупая ревность… но вы оба мои друзья, даже больше, чем просто друзья, я хочу вам счастья.
        - В урон себе?
        - Не думаю… мне кажется, я вполне удовлетворюсь вашим.
        - Это глупо! Чужое - оно чужое и есть! Ты просто должен найти свое!
        - Свое? А какое оно, «свое»?
        - Это уже вопрос к тебе… чего ты хочешь от жены?
        - Я уже однажды выбрал себе женщину, которая не пережила наш союз, может, мне не стоит выбирать?
        - Давай так, если в ближайшее время какая-либо девушка сама выберет тебя, то ты не будешь от нее тут же сбегать, идет?
        Я старательно делала серьезное лицо, усиленно пестуя в себе желание, найти спутницу своему лучшему другу. Пожелать? Что ж, желаю! Очень хочу, чтобы Карлос, наконец, обрел свое счастье и оставил меня наедине с моими проблемами. Поведение эльфа я естественно никоим образом не относила на счет своей личной жизни, да и не уверена, как именно поступлю, если он вдруг воспылает ко мне непреодолимой страстью. Не верю я в любовь по принуждению, а заставлять Райли не хочу в двойне. Может, это еще и потому, что в себе до конца не уверена?
        Так вот о чем говорила та цыганка! «Только поверив в себя…». Вот в чем дело! Только, что же мне делать? Ладно, вот доберемся до Собора, разберусь со своей семьей, а там решу, как именно лучше поступить. К тому же, слишком много обещаний я последнее время дала, как-то это не правильно…
        - Шел?
        - А? - Я только сейчас обратила внимание, что орк все это время что-то говорил, а теперь смотрит на меня немного растерянно и удивленно. - О, прости! Что ты сказал?
        - Ох! Много чего, но это не важно… пойдем погуляем?
        - Пошли. Тем более что ты мне обещал экскурсию.
        - Ну, вот и покажу все. Тебе куда хочется?
        Я ненадолго задумалась, а потом усмехнулась.
        - А здешняя Академия магии, какая она?
        - Хм, кто бы сомневался! Идем, маг ты мой!
        - Ну… я только учусь…
        - Не могу себе представить, что будет с миром, когда ты выучишься… наверное, я до этого не доживу!
        - Я настолько плоха?
        - Напротив. Просто ты не хочешь никого слушать, а в магии нужен полный самоконтроль и подчинение. Ты же делаешь только то, что хочешь сама… вот я и думаю, что произойдет, если тебе захочется власти?
        - А ты против? - Я нарочно приподняла брови, наблюдая за реакцией.
        - Да… или нет, но я тебе все равно помогу.
        - Долг? - Я нахмурилась.
        - Нет, дружба… и вера, ты не можешь причинить вред.
        - Почему ты так решил?
        - Знаю.
        - Ты прав, - я обняла орка за шею, почти повиснув, - не смогу… и это просто превосходно! Но, могу сказать тебе с полной уверенностью - власть мне не нужна. Я ее ненавижу!
        - Идем, - он схватил меня за руку и потянул мимо застывшего на пороге эльфа.
        - Карлос! - Я резко остановилась посреди улицы. - Ты это сделал специально?
        - Я ничего не делал, ты сама…
        - Не юли! Психолог недоделанный!
        - Ладно, я не совсем понял, что именно ты имела в виду, но интонация вполне понятна. Да, я это специально! Тебе он нужен? А что лучше подстегнет мужчину, чем ревность?
        - К собственному другу? - Я взбешенно уперла руки в бока. - А как же самопожертвование? Типа: «Я уступлю!»?
        - Я… не подумал…
        - Карлос! Очень тебя прошу - не помогай мне!
        - Прости, - он опустил голову, и жалость затопила сердце. Вот черт, и когда я разберусь с этими двумя?
        - Нет, это ты меня, - я осторожно коснулась его рукава. - В столице мы расстанемся. У меня своя дорога, не думаю, что нам стоит оставаться рядом…
        - А Райли?
        - С ним тоже.
        - Предназначение?
        - Заодно и проверю это предположение. Если он моя судьба, нам не дадут быть далеко друг от друга.
        - Ты права, нужно попробовать. Но пока ты со мной, я хочу насладиться моментом.
        Мы весело рассмеялись, глядя в глаза, и побежали в сторону раздававшегося гомона толпы вниз по улице. Постепенно бежать становилось все сложнее, толпа все плотнее и однажды, мы просто намертво застряли в массе народа, двигавшегося нам на встречу. Схватившись за руки, чтобы не потеряться, мы какое-то время еще пытались держаться рядом, пока орк не выдержал и не прижал меня к груди, проталкивая вперед и защищая от локтей соседей. Наверное, это не правильно, но мне было жутко приятно внимание Карлоса.
        Что бы я там не говорила и не желала, но совсем равнодушной к его чарам я не была. Мне нравилась его открытость и искреннее уважение. Мне было приятно касание его рук к собственным плечам и талии. Меня просто переполняло ощущение защищенности и хотелось смеяться, потому, что страха смотреть по сторонам совсем не было. Я прекрасно понимала, что рядом с ним у меня не будет никаких проблем, а только любовь и уважение, и ужасно хотелось довериться, просто отдаться на волю случая и жить так, как получится, но…
        Но любила я, все же, не его. Каждый раз, смотря на губы орка, в мечтах о поцелуе, который так и не случился, я вспоминала эльфа. Его холодное лицо, не выражающее ничего, даже презрение к моей персоне, равнодушный взгляд, казалось, прошивающий насквозь, сухой голос, всегда отдающий резкие приказы… но все это казалось мне родным и близким. Почему мы люди так устроены? Почему мы можем любить того, кому мы не нужны, терпеть скверное отношение к себе, пусть и, возражая против этого, но при этом отказываться от шанса на что-то лучшее? Наверное, потому, что всегда существует надежда. Сначала ты просто ждешь, что мир изменится для тебя, потом очень на это надеешься и молишь богов, а вот когда наконец понимаешь, что мечты лишь мираж, становится слишком поздно…
        Подняв глаза на лицо орка, я открыто улыбнулась, чувствуя, как сжимается в груди тугой комок и прижалась к нему поплотнее, словно бы опасаясь потеряться. Карлос не возражал, напротив. Мы танцевали вместе с парами на центральной площади, смеялись над представлением, устроенным артистами местного театра, в вынесенном прямо на дорогу подобии концертного зала, потом долго играли в догоняжки с другими парочками под брызгами фонтана, мягко перешедшими в теплый летний дождь и, наконец, лежали рядом на крыше собственной гостиницы, разговаривая ни о чем.
        - Карлос, у меня давно не было такого волшебного дня! Вот только никаких достопримечательностей я так и не увидела…
        - Может быть на обратном пути?
        - Не думаю, что он будет…
        - Не уходи, прошу.
        - Не могу… мне претят все эти разговоры о долгах, мне надоело быть объектом интереса и я устала от постоянных проблем. Я хочу мира и покоя.
        - Тебе станет скучно минут через пять после того, как уйдешь!
        - Знаю, - я повернула голову на бок и, смеясь, взглянула в глаза друга, - но все же, рискну.
        - Я не буду больше спорить.
        - Знаю, - вновь повторила я. - Мне с тобой легко, такое чувство, что ты понимаешь меня без слов…
        - Я просто очень этого хочу, и у меня получается…
        - Спасибо, что ты у меня есть.
        - Нет, это ты у меня, а у тебя есть кое-кто еще.
        - Нет, - я резко села и обхватила колени руками, - нет. Ты же знаешь…
        - О, Боги! Он ведь даже не подозревает, какое счастье есть рядом…
        - Не нужно… - я вновь улыбнулась и склонилась к Карлосу. - Лучше…
        - Что?
        - Ппоцелуй мменя?
        - Ты этого хочешь?
        - Мне интересно, - я покраснела и спрятала лицо в ладонях. - Ох, ладно, забудь.
        - Нет, - орк осторожно отвел руки в стороны, - мне тоже интересно…
        Я с опаской наблюдала, как губы друга приближаются к моим. Это не было шуткой, мне действительно было интересно, как именно это происходит, поскольку в своем прошлом мире такими вещами не увлекалась. Нет, у меня были мальчики, с которыми я делала вид, что «дружила», вот только, наши отношения были именно дружбой и ничем большим. А сейчас мне хотелось чего-то нового, просто поцелуй, ни к чему не обязывающее приключение. Я уже представила себе, что ощущаю губы Карлоса, когда меня вдруг резко вздернули вверх, отрывая от соблазна.
        - Вы что, с ума сошли? - Если бы не знала точно, что эльфу на меня плевать (проверено многократно), то решила бы что он ревнует.
        - У тебя какие-то проблемы? - Спросил Карлос, поднимаясь и старательно отряхивая брюки.
        - Нет! Но они скоро будут у нас у всех! Гир пропал!
        - Что? - Ахнули мы оба, при этом я оступилась и чуть не полетела с крыши, вовремя подхваченная Райли.
        - Сам не понимаю, как так могло получиться… вроде все время был на глазах…
        - Погоди, - я осмотрелась и, махнув рукой, стала опускаться назад на крышу. - Он ведь у нас не иголка в стогу сена?
        - Шел, что… - начал Карлос, но я его нетерпеливо перебила.
        - Попробую поискать. У меня ведь радиус несколько больше, чем у нашего друга…
        - Только осторожно, - Райли сел рядом, - не увлекайся. Чем дальше ты уйдешь, тем сложнее будет возвращаться.
        - Хорошо, я поняла.
        Устроившись на спине, я уже привычно нырнула в магический мир, ощущая, как густо этот город наполнен силой. Такое впечатление, что потоки здесь пересекались и создавали что-то вроде узла. Сделав себе галочку разобраться в этом небезынтересном моменте, я переключилась на поиск и принялась методично сканировать окружающее пространство. Чем глубже я погружалась, тем больше была уверена, что все на самом деле в порядке и моему глупому братишке опасность в данный момент не угрожает, но проверить, все же, стоит. Просматривая окружающий город, а он оказался просто огромным, я настолько глубоко ушла в себя, что попросту отключилась от мира.
        Глава 34
        - И что тут было? - Поинтересовался эльф, устраиваясь поудобнее.
        - А ты прям, не видел…
        - Хм… и действительно, почти ничего не видел…
        - Райли, тебе что нужно? - Грубо уточнил орк, разочарованно плюхаясь по другую сторону от девушки.
        - Да так, ничего… не думал, что ты действительно влюбишься в человеческую девчонку…
        - А какая разница? Ну и что, что она родилась человеком? Да она во много раз лучше наших с тобой соплеменниц, хотя бы тем, что не ведет двойную игру!
        - Ты в этом так уверен? - Райли заглянул в глаза друга. - Не будь так наивен, у нее много тайн…
        - У нас с тобой тоже их хватает! - Отрезал Карлос. - Просто тайны бывают разными и если они не касаются никого кроме тебя, то их можно смело не раскрывать.
        - Так… Карлос, что ты будешь делать?
        - Не знаю… она хочет уйти…
        - Уйти?
        - Да, сказала, что в столице оставит нас.
        - Хм… интересно… а она точно понимает, что это будет сложно сделать?
        - Понимает, - Карлос кивнул, - но ты только что сам сказал, что у нее есть СВОИ тайны.
        - Значит, ты считаешь получится?
        - Я в этом уверен, но… сделаю все, чтобы удержать.
        - Зачем?
        - Мы слишком давно не виделись Рай… - орк отвел взгляд и уставился на крыши вокруг, ночью выглядевшие как большие кочки. - Я изменился, а вот ты, по-моему, нет… После гибели Таиры мне казалось жизнь больше не несет сказки, все вокруг стало настолько привычным и обыденным, что охватывала скука. Потом я научился с этим мириться и просто существовать, а сейчас… наверное, я наконец, понял одну простую истину нельзя просто плыть, от этого быстро устаешь, нужно добиваться того, чего хочешь…
        - И ты решил, что она то, что тебе нужно? Поэтому ты пытаешься ее «добиться»?
        - Нет, ты опять ничего не понял! Она - то существо, которое открыло мне глаза. Если бы ты не был таким упертым бараном, ты бы тоже кое-что понял, но… может, еще не время…
        - Карлос, ты говоришь загадками, - эльф потянулся и откинулся на спину, - поясни.
        - Нет, соображай сам. Твоя жизнь - вот и думай!
        - Меня все устраивает!
        - Ой, ли? - Орк усмехнулся и тоже улегся. - Ты странно спокоен, хотя по кодексу уже должен бы паниковать… забыл рассказать подробности?
        - Есть у меня одно предположение… и потом, Шелли прекрасно найдет его по ауре.
        - И все же ты странно спокоен!
        - Мы действительно давно не виделись, - эльф явно сменил тему, но Карлос не стал возвращаться к старой, все равно ведь правды не скажет. - Ты все еще не хочешь бросить все и уехать ко мне?
        - Нет, я все еще считаю, что такая жизнь не для меня…
        - Боги! Карлос, сколько раз тебе повторять, я не наемный убийца и НИКОГДА не заставлю тебя этим заниматься!
        - Мы только вчера покинули Спрингфильд!
        - Это не одно и то же! - Райли сел и уставился в темноту. - Я… мне… иногда мне нужен кто-то рядом…
        - Женись! - Орк перевел дыхание, решаясь все-таки подтолкнуть друга к собственной девушке. - Тебе давно пора найти того, кто будет рядом постоянно… жена в данном случае просто идеальный вариант. Не думаю, что у тебя будут проблемы с кандидатками…
        - Зачем? - Эльф вздохнул и вновь опустился на крышу. - Я не уверен, что смогу открыть тылы.
        - Ты считаешь, что я лучше, чем женщина, любящая тебя всем сердцем?
        - Нет… в чем-то, может и да… ты - мой друг. Тут все просто и понятно, а жена… ни одна из знакомых не потянет эту ношу. Я ведь не подарок и прекрасно знаю об этом…
        - И потому ты считаешь, что никому не нужен?
        - Что ты? Я не настолько впечатлителен! Просто, жениться на время, не в правилах нашего рода…
        - Ах, да, в этом она права на все сто… и я еще сомневался…
        - Ты о чем? - Приоткрыв один глаз, спросил Райли.
        - О долгах, - пожал плечами Карлос.
        - Только ты не начинай! Может, если ее не будет рядом даже и лучше? Мне надоело чувствовать себя обязанным.
        - Угу, ты совершенно привык ощущать это по отношению к себе!
        - Да, пожалуй… она рядом совсем ничего, - эльф осторожно отвел белые волосы с лица девушки, коснувшись щеки, - а уже успела намертво привязать меня к себе…
        - Что тебе совсем не нравится… тебе неприятно ее общество?
        - Наоборот… и это меня беспокоит. Я никак не могу понять, как умудрился быть столько раз обязанным женщине! Да что там женщине, ДЕВЧОНКЕ! По нашим канонам она вообще ребенок!
        - Это тебя тоже беспокоит?
        - Да и притом очень.
        - Хм… значит, ты решил, что мое присутствие под рукой поможет тебе избавиться от неприятного ощущения? Вот только ты совсем забыл, что я не ручной зверек, и, поверь, не буду прислуживать.
        - Карлос! Ну что такое ты говоришь? Ты - мой друг! А слуг у меня хватает и так… да и наемных рабочих тоже…
        - Прости Райли, но я хочу нечто большее, чем просто твой друг. Мне нужен собственный угол в этом мире, понимаешь?
        - Да, и к счастью у тебя есть выбор… у меня его в свое время не было.
        - Не совсем, ты мог отказаться, но ДОЛГ оказался сильнее. Ты не заметил, что в твоей жизни слишком многое подчинено этому слову? Какой бы она стала, пересмотри ты свои взгляды? Шел права, честь и совесть можно сохранить и, не принимая так близко к сердцу все обычаи прошлого…
        - Я не смогу измениться. Карлос, чего ты ждешь от меня? Мне уже много лет и жизнь давно устоялась… зачем мне что-то менять?
        - А не ты ли буквально несколько минут назад жаловался, что подобное ее течение тебя тяготит?
        - Одними жалобами не изменить мир, увы, но это так. Закончим на этом? Мы поняли друг друга, но ты действительно сильно изменился…
        - Если ты думаешь, что я об этом жалею, то оставь это. Напротив, сейчас я счастлив, осталось только найти свой уголок… и я его найду, вот увидишь!
        - С ней?
        - Нет, место в ее душе, к сожалению, уже занято. И, увы, не мною, как бы мне того не хотелось… но если она вдруг передумает, я подожду…
        - Чем она так привязала тебя?
        - Наверное, тем, что никогда не пыталась этого сделать. Шел все время повторяет, что она такая особенная, потому что из иного мира, но на самом деле, она гораздо больше из этого. Ты еще не заметил? Такое ощущение, что она собрала в себе все плюсы наших рас, при этом оставшись собой, чем-то близким и в то же время чуждым.
        - Да ты философ!
        - Нет, просто стараюсь смотреть глубже, чем внешняя оболочка.
        - И как, получается?
        - На мой взгляд, да.
        - Хм… - я открыла глаза и уставилась в небо, - мальчики, а вы не находите, что обсуждение девушки в ее присутствии несколько неэтично?
        - Ээээ… - Карлос сел и посмотрел мне в лицо.
        - И много ты слышала? - Равнодушно бросил эльф.
        - Нет, последние пару реплик, но суть уяснила.
        - Как там Гир? - Сменил тему Карлос, спасая меня от лишних объяснений.
        - Гхм… ну, ему сейчас хорошо…
        - В смысле? - Орк перевел взгляд на улыбающегося Райли.
        - А ты у него спроси! - Я махнула на эльфа. - Думаю, он и сам все понял, вот только вопрос, зачем мне нужно было смотреть на эту часть жизни нашего дракона?
        - Ничего не понял… - констатировал орк.
        - Да девушка у него, что тут непонятного! - Рассмеялся эльф. - А насчет смотреть… что, было не интересно?
        Я, с воинственным видом склонилась к эльфу, намереваясь его поколотить, когда он, откатившись в сторону, быстро поставил между нами щит.
        - Ладно тебе, я просто пошутил!
        - Пошутил? - От неожиданности я замерла на месте с открытым ртом. - Зачем?
        - Ну, не знаю… настроение, наверное, такое…
        - Угу, - я кивнула собственным, не слишком высоким, кстати, мыслям, - настроение! Ладно, я пойду, прогуляюсь, - парни разом подскочили поближе. - А вы останетесь здесь! Я только пройдусь так, что охрана не понадобится.
        - Шел, - Карлос взял меня за руку, - давай я просто пойду сзади. Ты меня даже не заметишь, идет?
        - Нет, - я потрясла головой, - оставьте меня в покое, а?
        Не дожидаясь ответа, я развернулась в сторону выхода и только тогда задумалась, а зачем, собственно, мне эта прогулка? Почему-то меня до ужаса тянуло просто пройтись. Может быть, это наследие прошлой жизни? Всегда любила гулять по городу, у меня это с детства. Когда идешь, не задумываясь о направлении, а сама в это время размышляешь, о чем угодно и никто не пытается разговорить или направить, только ты одна. У меня даже маршрут постоянный был, отработанный годами, только изредка, для разнообразия, меняла направление. И что самое важное в таких прогулках, тебя никто не замечает. Странно, но иногда так хочется ощутить себя той самой иголкой, потерянной в стоге сена. Почувствовать, что ты одна среди многих, но притом особенная, потому что осмелилась идти, не имея цели.
        Покинув гостиницу, я коснулась рукой каменного бока здания и пошла вдоль него вперед. Вокруг царила ночь, только она давно уже меня не пугала, напротив, даже приятно видеть все серо-черным. Ночное зрение сильно отличается от обычного (дневного), оно не дает красочной картинки, рисуя окружающее тенями. Иногда это бесит, особенно если нужно опознать что-то конкретное. А иногда, вот как сейчас, это доставляет удовольствие. Смотришь на вещи кругом и видишь просто вещь, без присущих только ей одной признаков, эдакий прецедент равенства.
        Здание гостиницы, одно из многих в ряду, точно таких же каменных серых монстров, окончилось вполне ожидаемо, и я сразу переставила руку на следующее, продолжая идти вперед и касаясь прохладной шероховатости камня. В этом городе строили не так, как я видела до этого. Здесь все дома были одного стиля и одного материала, с высокими шпилями на заостренных пирамидальных крышах. Балконы, плавно переходящие друг в друга, при желании вполне могли стать еще одной дорогой, только на высоте нескольких метров над землей. Привычная уже зелень затягивала буквально все проемы, отчего арки-входы казались сказочными вратами, а увитые розами беседки, попадавшиеся то тут, то там - местом свиданий.
        Хотя, местом свиданий, судя по всему, они как раз и были, поскольку пройдя мимо одной такой загородочки, я стала невольной свидетельницей любовных утех полуобнаженной парочки. Немного покраснев, ради приличия и тут же одернув саму себя, я спряталась в тень и поспешила покинуть бойкое место. Дальше дома шли еще ближе друг к другу, только под уклон, поскольку я выбрала направление в центр города. Обернувшись, я заметила мелькание двух силуэтов за спиной, но решила не обращать внимания, поскольку и не сомневалась, что охрана будет, не смотря на мой запрет. Я вообще сказала, что она не нужна, лишь для того, чтобы не видеть рядом своих «должников».
        Стенка, за которую я держалась, неожиданно кончилась, а следующая не спешила начинаться. Осмотревшись, я поняла, что как-то случайно повернула в сторону от известного пути и нахожусь вообще неизвестно где, но это меня совсем не расстроило, в конце концов, могу просто попросить собственную охрану вернуть меня назад. Меня заинтересовало само место остановки.
        Наверное, человек не любящий одиночество, меня никогда не пойдем, потому что здесь все о нем просто кричало. Начиная с высокой, метра два, витой ограды сделанной из металла и заканчивая густо разросшимися кустами, напрочь зарастившими все входы и выходы. Калитка была закрыта, а судя по количеству ржавчины на замке, последний раз ее открывали очень и очень давно. Но мне было все равно, меня неумолимо тянуло вперед, попасть на ту сторону и выяснить в чем дело. С сожалением посмотрев назад, не шибко-то и хотелось щеголять своими чисто мальчишескими замашками и показывать насколько хорошо умею лазать по деревьям и прочим созданным для этого преградам, я дернула плечами, скидывая ненужный груз предубеждений, и ловко полезла вверх.
        Самым трудным оказалось развернуться на вершине решетки, она гнулась, скрипела и раскачивалась из стороны в сторону, повернуть ногу под нужным углом никак не получалось и я приняла самое верное решение. Сгруппировавшись, чтобы не переломать кости ненароком, я одним прыжком перекинула ноги через препятствие и полетела вниз, приземлившись на удобно поднырнувший кустик. Странно, а я думала, что могу общаться только с деревьями. Бережно разгладив листья, я проследила как он, подражая собакам моего мира, отряхивается, принимая исходный вид, мною примятый, и пошла вперед по еле заметной тропке, убегающей вдаль.
        Оглянувшись назад, я попросила кусты никого не пускать и они моментально ощетинились такими громадными иглами, что мне даже страшно стало, вдруг, кто покалечится, я ведь не желаю парням из охраны зла, просто хочу побыть в одиночестве. Разъяснив ситуацию и уверившись, что причинять вред никто никому не собирается, просто отвадят непрошенных гостей и все, я пошагала дальше, вглубь сада, давно заброшенного и одинокого.
        Мне было на редкость хорошо. Совершенно не глядя под ноги, поскольку кустики, деревья и даже трава проворно отползали сами, я полностью раскрылась, чего не делала уже довольно давно, и отдавала свою энергию без преград. Мир вокруг стремительно преображался. Словно я сама лепила картинку, согласно каких-то внутренних стереотипов. Вот мне захотелось небольшую уютную полянку, желательно круглой формы, и она тут же расчистилась впереди, потом, немного подумав, я попросила кустики встать по ее периметру, оставив лишь небольшой участочек под калитку, которую тут же изобразил дикорастущий вьюн с кучей мелких цветочков. Войдя под арку, я опустилась на мягкий покров из напоенного солнечным теплом мха и ласково погладила столь удачно организованный коврик.
        Позванное мною дерево, быстро переползло за спину и, позаимствовав еще немного силы, стало стремительно меняться. Буквально через несколько минут вокруг меня выросла идеально круглая беседка, в центре которой расположилась я, а стенки состояли из ажурно сплетенных ветвей. Еще немного поэкспериментировав, мы в итоге остановились на почти полном отсутствии крыши, сквозь окно в которой можно было наблюдать темное звездное небо, лежа на спине и наслаждаясь происходящим. Стенки обзавелись листьями, вперемешку с огромным количеством всевозможных цветущих вьюнков. Жаль ночью не видно цвета, должно быть это прекрасное зрелище, разноцветный бугорок под открытым небом.
        Глава 35
        Решив никуда больше не ходить, я растянулась на мху, подложив под голову руку, и закрыла глаза, напевая вполголоса. Настроение было лиричным, поэтому песня, в которой большинство слов заменяли звуки, тянулась легко и свободно. Допев последний куплет «Я тебя никогда не увижу», я тут же принялась за «Надежду», а потом перебрала в памяти еще несколько, в которых слов знала и того меньше. В итоге, к концу очередной песни, вокруг меня раскачивались гирляндами зеленые плети, а сама я плавала над землей на некоем подобии гамака. Посторонний шорох быстро нарушил обретенную концентрацию и заставил вздрогнуть от неожиданности.
        - Гхм… прости, не хотел напугать…
        - Кель? Что ты тут делаешь?
        - Ты опять назвала меня так… почему?
        - Этот вопрос ты уже задавал.
        - А ты отвечала, - он кивнул, - да, я помню, только… почему все-таки?
        - Потому что если буду называть тебя иначе, то однажды могу случайно ошибиться. Стоит оно того?
        - Не знаю. Я привык к такому положению вещей, тебе, наверное, сложнее…
        - Ты прав, мне сложнее. Мой мир не то чтобы сильно отличается, там все тоже, жизнь, чувства, существование… но он все же иной. В нем много чего нет и, за последнее время, я нарушила столько своих «никогда», что мне уже просто страшно разрушить что-то посерьезнее…
        Эльф непонятливо смотрел на меня в ожидании пояснений, и я решила удовлетворить его любопытство.
        - Например, я никогда не спала на земле, никогда не проводила столько времени в бессмысленных разъездах, никогда не заводила друзей среди других рас, я не была магом и даже не подозревала, как это бывает. Я никогда не ездила на лошадях. Я никогда и не думала, что сяду в седло и полюблю дорогу. Я никогда… да что там, я никогда не была СВОБОДНА!
        - Свободна? Ты этому рада или нет? - Райли приподнял брови.
        - Нет, наверное, все-таки нет… знаешь, один мудрый человек моего мира сказал:
«Лишь утратив все до конца, мы обретаем свободу»…
        - «Всё»… это очень образное понятие… и потом, что-то теряя, обычно что-то обретается. Или ты не согласна?
        Райли еще немного покачался на ветке и спрыгнул вниз, расположившись прямо на земле, поскольку мох не пожелал ему помочь.
        - Всё - это только то, что ты в него вложишь.
        Мы оба замолчали, наблюдая за играми двух плетей на одной из граней беседки. Они, то сливались, обвиваясь друг о друга, то вдруг расползались в разные стороны, принимаясь подбираться к облюбованному месту будто бы тайком, то просто опадали и какое-то время раскачивались из стороны в сторону, собирая силы.
        - Магия леса, не думал, что она подвластна людям…
        - Кстати, - я нахмурилась, - как ты сюда попал и, вообще, зачем пришел?
        - Я не хотел, но когда вернулись парни и рассказали про сбесившиеся кусты с вот такими шипами, - ту он показал шипы с локоть длинной, - мне стало не по себе, вот и решил проверить, вдруг что-то стряслось.
        - Ты перелез через калитку?
        - Да. И чуть не угодил в самую гущу рассерженных растений.
        - И как пробрался?
        - Ну, я же эльф, в конце концов! Магия леса моя родовая стихия.
        - Значит, тебя проводили сюда?
        - О нет, - Райли расхохотался, - напротив, я плутал по таким дебрям, где ты точно не была! Твои ставленники меня совсем загоняли, пока не вспомнил, что я еще и следопыт.
        - Хорошо, но почему ты не ушел, как только понял, что все в порядке?
        - Мне понравились твои песни… они не обычные. Я решил тихо послушать…
        - Тихо не получилось.
        - На самом деле, звук не разобрал бы даже эльф, но ты услышала… хотя, если бы поставила контур, узнала бы обо мне гораздо раньше.
        - Я не подумала. Кто мог подобраться ко мне с такими защитниками? - Я с благодарностью погладила услужливо подставленный корешок.
        - Только такой, как я… но этот вывод не обнадеживает.
        - Хорошо, - я согласно улыбнулась, - на будущее буду всегда ставить контур, обещаю.
        - Хорошо, - эльф кивнул. - Скажи, почему ты пришла именно сюда?
        - Не знаю… меня тянуло сюда, я просто не стала противиться… это плохо?
        - Хм… не думаю… Когда-то, здесь было большое имение. Говорят, что до того, как в этих местах поселились орки, на этом месте стояла Столица мира - город Сварлингард. Орки заселили развалины, покинутые после битвы богов и гибели правительницы, не слишком при этом меняя архитектуру. Все что можно было восстановить - восстановили, а новое старались строить в том же стиле. Ты заметила, насколько он отличается от всего пройденного?
        - Да, это было первым, что бросилось в глаза. Так значит, Сварлингард был родиной Сальвеи?
        - Ты о ней слышала?
        - Мне рассказывал Гир. Он говорил, что о ней ходит много легенд, потому что она была великим воином и последней правительницей Элении.
        - Он прав. Говорят еще, что она была сильнейшим магом, но это спорный факт.
        - Почему?
        - Потому что магия не может возникнуть из ниоткуда. Ее можно спрятать и тогда обладатель начинает пользоваться ею лишь в зрелом возрасте, но соткать из воздуха невозможно!
        - А потом? Что случилось с городом, если он был таким большим? А жители?
        - Случилась битва богов. Я мало знаю, история не мой конек, если хочешь, отведу тебя в большую библиотеку, как только приедем в столицу, но кое-что могу рассказать. Когда погибла Сальвея, а она оставалась последним оплотом власти на пути к безвластию Богов, жители потеряли веру в справедливость. Земля стала гневаться на такое неуважение и мир стремительно менялся. Землю трясло, ломало, острова соединялись, целые провинции уходили под воду, вулканы принялись выплескивать огненную массу, а моря, сойдя с ума, набегали на берег далеко вперед, унося с собой сотни жизней… это было страшно. Расы стали ссориться между собой, решая, кто сильнее, как жить дальше, постепенно образовался раскол, который привел к дележу и, в итоге, возникновению десятков королевств. Скажу сразу, процесс был не быстрым, все эти распри длились многие века, и лишь последнее тысячелетие стало для нас мирным, но мы рады, что все закончилось. А город… однажды он просто осыпался как кусок мела, перетертый между пальцев. Жители разбежались, а его территория была объявлена нечистой зоной. Вот так…
        - Получается, что, когда орки пришли сюда, то тут не было никого?
        - Выходит что так, хотя, об этом тебе лучше спросить у Карлоса, свою историю он должен знать лучше.
        - А какое отношение имеет этот сад к Сварлингарду?
        - Легенда гласит, что при разрушении города только одно место осталось нетронутым
        - дворец Сальвеи. «Он возвышался среди руин как истинный оплот порушенной веры». Это слова из летописей.
        - И ты считаешь, что мы сейчас стоим в том самом месте? - Я с опаской осмотрелась.
        - Да, я полагаю, что это и был дворец Сальвеи.
        - Ты его видел?
        - Не уверен… я пока искал тебя, прошел несколько интересных мест… хочешь посмотреть?
        - Очень! - Я с энтузиазмом вскочила, а растительность вокруг организовала явно заметную тропинку, что вызвало еще один осторожный взгляд Райли.
        - Пойдем по ней?
        - Да, конечно.
        Я первой направилась вперед, ведя рукой по услужливо подставляющимся веточкам и травинкам. Мне было приятно чувствовать себя сильной и любимой. В последнее время, конечно, отношение эльфа ко мне сильно изменилось, он стал общительнее и уже не цедит слова через раз, но все же, между нами всегда дистанция, а это очень больно бьет по сердцу. Поймет ли он когда-нибудь, почему именно я все еще рядом?
        Тропинка все петляла вперед, пока не оборвалась огромной площадью, некогда мощенной камнем, а сейчас представлявшей сплошной бурелом из осколков плит, остатков каких-то статуй, видимо некогда стоящих на постаментах, и всевозможной растительности, заполонившей буквально все щели. С жалостью оглядев поле битвы, я опустилась на колени, оперев обе руки о землю, и попросила природу отдать мне то, что она забрала когда-то. Без единого возражения картина менялась на глазах. Сначала корни втянулись назад, возвращая ровность почве, потом плиты, будто сами собой, принялись вставать на предназначенные места, высокие деревья своими ветвями подхватывали скульптуры, устанавливая на площадки, а небольшие вьюнки моментально оплетали основания, скрывая следы произошедших изменений. Буквально десять минут понадобилось, чтобы все вновь вернулось на свои места, и мы увидели совсем другую картину.
        Теперь «Сад камней», как я окрестила это кладбище для себя, представлял собой идеальный филиал музея. Ровными рядами, по пять подряд, стояли статуи. Одни из них изображали женщин, другие мужчин, каждая имела собственную особенность. Например, в первом ряду стоял задумчивый эльф, с мечтательным взглядом и лютней в руках, во втором была дородная дама на сносях, придерживавшая одной рукой живот, а второй в это время сеющая зерно из висящей на шее котомки. В третьем была пара, сжимающая друг друга в объятиях, при этом девушка-эльфийка прятала лицо на груди своего защитника, а мужчина в одной руке держал обнаженный меч, а другой бережно прижимал к себе драгоценную ношу.
        Кинув быстрый взгляд, я вспомнила походы по музеям в школьные годы и греческую мифологию заодно, уж больно сильная ассоциация возникала. Правда, что-то я не припоминаю среди греческих богов обнимающейся парочки, или вон того мужика, сидящего по-турецки, с протянутой рукой, но все же…
        Двинувшись вперед, я касалась каждой статуи, словно составляя свое собственное мнение, а еще разговаривая с ними. У одних я замирала, словно время останавливалось, и мне было приятно наблюдать, как на выкрашившихся от времени камнях зарастают трещины и они светлеют, становясь расцветки белого мрамора моего мира. Некоторые я проходила, едва коснувшись, с улыбкой даря покой и выздоровление, но когда добралась до последнего ряда, первую же статую мне до ужаса захотелось обойти стороной.
        Это ощущение испугало меня в первые секунды своего появления. Потом я вдруг поняла, что чувство то не мое, тогда чье же? Райли? Но нет, сначала он замер безмолвным истуканом, наблюдая за моими действиями, потом медленно двинулся вперед и, вот уже некоторое время, стоит на коленях перед изваянием человека в доспехах, с огромным количеством оружия, пристально его рассматривая. Значит, остается только меч в моей крови или мама. Неужели она видит тоже, что и я? Хотя, если она может управлять моими рефлексами, то почему бы ей не видеть окружающее.
        - Мама, что с ними не так? - Едва слышно прошептала я. - Это те, что причинили вам вред?
        Ответ пришел в виде острого приступа гнева и боли, ясно давших понять, что я права. Первый мужчина был орком… или человеком, но невероятно привлекательной внешности. Он стоял, чуть склонив голову набок, и улыбался, казалось, заглядывая в самую душу. На его руках сидела птица, чем-то напоминающая ястреба, что позволило мне сделать вывод, что это охотник, жаль я не знаю их имен. Протянув руку, я уже совсем собралась коснуться статуи, но меч в руке сильно кольнул, вызвав непроизвольный вскрик. Эльф, до того не обращавший на меня внимания, моментально оказался рядом с заботой заглядывая в лицо.
        - Прости, просто ногу подвернула, - неуклюже соврала я и тут же сменила тему. - А кто это?
        - В современных Соборах богов изображают немного не так… - Райли внимательно всмотрелся в изваяние. - Это бог охоты - Амаргус.
        - Он орк?
        - Нет, - эльф улыбнулся, - но он был одним из прародителей этой расы.
        - Он очень красив.
        - Да, говорят это так…
        - Ты так не считаешь?
        - Я никогда не задумывался над этим… и потом, эталон красоты у каждого свой.
        - Да, ты прав, подожди.
        Не обращая внимания на мамины возражения, я все же коснулась руки Амаргуса, чувствуя, как моя сила восстанавливает камень.
        - Ты причинил боль моим родным, лишил меня возможности вырасти полноценным ребенком, а для чего? Надеюсь, ты получил именно то, что хотел, потому что кто-то из нас просто обязан был выиграть, ведь иначе, зачем играть? Я не держу зла, оно тянет вниз, а мне хочется летать! - Прошептала я, отходя к следующему постаменту.
        Им оказался пожилой эльф. Я мало видела эльфов в жизни, но этот был настолько стар, что казалось, само время замерло в его глазах. Он смотрел немного выше моей головы, словно высокомерно не замечая никого вокруг. В благородных и все так же прекрасных чертах лица, было что-то отталкивающее, заставляющее чувствовать собственную ущербность, потому что не так красива, не так умна, не так высокородна… Кто же он? Бог порока?
        - Это Нарциэль - бог разврата.
        - Он не выглядит таким уж павшим, скорее просто очень высокомерным…
        - Тебе его тоже жаль?
        - Да, потому что он не видит цели в жизни и тратит ее на темные стороны души. Не думаю, что такую судьбу он выбрал сам…
        Я вновь коснулась мрамора и наполнила его силой, прошептав только два слова «Ты доволен?!». Полувопрос - полуутверждение сняло груз с моей души, и к следующей женщине я шла уже несколько легче. Она стояла вполоборота, вскинув руку к небу, а длинное платье штопором обернулось вокруг тоненькой фигурки. Ее губы были приоткрыты, словно с них только что сорвалось слово призыва, ветер ощутимо трепал длинные волосы, плащом развевающиеся за спиной, а решительный взгляд повелительницы стихии заставлял желать дружбы со столь сильным противником. Коснувшись подола, я быстро завершила действо, решив не разговаривать, поскольку это достаточно глупо говорить с куском камня.
        - Это Грейна, стихия воздуха. После битвы богов ее и ее братьев исключили из пантеона богов.
        - Почему? - Я искренне удивилась. - Ведь стихии - это вполне осязаемые духи, их можно увидеть и потрогать.
        - Не все согласны с твоим мнением. Совет магов решил, что они не могут быть богами по одной простой причине, они не материальны.
        - Но ведь это бред! Бога любви тоже быть не может, потому что это одно из чувств!
        - Не бога, - Райли фыркнул, - а богини. Вот она, кстати, прямо у тебя за спиной.
        Обернувшись, я наткнулась на статую девочки (или это была гномка?), с кротким выражением лица и огромной надеждой в широко открытых умоляющих глазах. Она держала руки сложенными ладошками перед грудью и смотрела прямо перед собой, словно кого-то выискивая. На одной из щек был виден явный след высохшей слезинки, а на голове венок из засохших цветов.
        - Знаешь, если бы ты не сказал, я бы решила, что это богиня увядания. У любви не может быть столь плачевного финала, она вечна.
        - Ты так считаешь? - Совершенно серьезно спросил эльф.
        - Да, - кивнула я и ласково погладила руку девочки, даря ей свое сочувствие и веру в лучшее.
        - Мой народ тоже не поклоняется Кариме, по причинам только что озвученным тобой.
        - Значит, она тоже вычеркнута?
        - Нет, что ты. Мой народ очень малочисленен, а остальные расы, насколько мне известно, чтут Кариму как заступницу отверженных.
        - Хм… - я прошла чуть дальше и даже задохнулась, рассматривая последнюю фигуру в длинной до самого пола мантии, явно являющуюся магом.
        - Это Марос, бог магии… вернее, он был им, но давно уже отвернулся от своих детей. Его до сих пор помнят, но уже не испытывают уважения. Разве можно уважать предателя?
        Я с нежностью провела по рукаву мантии, прекрасна зная причины побудившие бога бросить все. Наверное, он действительно любил нас с мамой, раз сумел сохранить наши жизни, пусть и сделал это по-своему. Теперь я просто обязана его встретить, по той простой причине, что хочу признаться в полном отсутствии ненависти.
        Он был высок, примерно одного роста с Райли, широкоплеч и более массивен, хотя и не полон, сложен скорее атлетически, в русых волосах, коротко стриженных и торчащих во все стороны, прямо как у меня (а мама ведь говорила!) проскальзывали нити седины (настолько искусно был сделан камень!). На вид я бы дала ему лет сорок или около того. Он не был красив, по крайней мере, как Райли или Амаргус, но очень привлекателен. Жесткие черты лица, чуть более резкие скулы, удлиненный к уголкам разрез глаз, широкие прямые брови, тонкие суровые губы и нос с толстым кончиком, опять же, как у меня. Но меня привлекло совсем другое. Казалось, он смотрел прямо на меня. В каменных глазах мастер-художник отразил не только ум и проницательность, но еще и доброту.
        Мужчина стоял, чуть отставив правую ногу, словно для надежности упора, одной рукой он держал посох, навершие которого испускало длинные разряды молнии, другую протянул вперед, словно говоря, что я не желаю зла, стоит только одуматься… Рассматривая отца я не заметила, как Райли приобнял меня сзади. Оказывается меня начало трясти от впечатлений и он, решив, что я замерзла, таким образом, собирался согреть спутницу. Вывернувшись, я отошла назад и взглянула на совсем преобразившийся уголок древней культуры.
        - Как так получилось, что спустя столько времени это все, все еще существует?
        - Думаю, здесь время течет несколько иначе… до сегодняшнего дня, сюда никто не мог войти, но ты каким-то образом сняла защиту…
        - О, это чисто случайно! - Искренне воскликнула я. - Я же о ней не знала!
        - Ладно, пойдем дальше?
        - Идем, мне очень хочется увидеть сам дворец!
        - Сомневаюсь, что от него что-нибудь осталось… - пробормотал эльф, но все же, двинулся следом за удивительной девушкой, совершенно случайно раскрывающей тайны веков истории его мира.
        Глава 36
        Дорога была недлинной. Весь путь Райли поражался послушности местной природы обычной человечке, до сих пор с таким не сталкивался ни один представитель его народа. А если учесть ее способность работать даже с камнем! Да это же вообще шок! Откуда у нее столько сил и, вообще, откуда она такая взялась? Она говорит, что в ее мире нет магии, но если честно, верится с трудом, не зря ведь говорится, что магия не берется ниоткуда… но она похоже действительно о ней не знала, значит, кто-то очень постарался блокировать природные способности… но кто? Значит ли это, что девчонка не просто так попала в этот мир? И вообще, может, она не ангел-хранитель, в чем он вполне уверился, а все же подлежит охране? Кто же она, грахам все побери?!
        - Смотри! - Я повернулась к молчаливо шагавшему сзади эльфу и показала на восхитительное зрелище впереди. - Как красиво!
        - Да, - он сглотнул, видимо эльфийского в этом наемнике все же больше… - очень!
        Прямо перед нами расступались деревья, и сияло в отблесках тысяч светлячков идеально чистое прозрачное озеро. А за озером стоял сам дворец, при этом нависая балконами над водой и словно светясь изнутри. Такое ощущение, что время не коснулось старых стен, не наложило отпечатка тлена на окружающую роскошь, вообще не вступило в свои права. Дворец поражал воображение.
        Высокие башенки, прямо как в том сне, что часто вижу ночами, устремляли шпили в бескрайнее небо, самая высокая из них, в центре постройки, словно спрут раскидывала к остальным ажурные кованные мостики. Над всем этим великолепием развивался флаг, вот только разобрать изображение ночью, да еще и с такого расстояния никак не выходило. Опустив взгляд чуть ниже, я рассмотрела огромное здание, в виде квадрата, скорее всего со внутренним двором, но отсюда не видно. Здание было, как и все вокруг белокаменное (или беломраморное?). Сейчас цвет казался светло серым, но это лишь придавало очарования окружающему пейзажу. Интересно, это всегда такой эффект или задумка архитекторов?
        Само по себе строение было трехэтажным, имело по углам четыре круглых башни, которые были лишь обозначены, и не являлись отдельными элементами, и, по всей видимости, одну центральную, которая как раз таки была отдельным зданием, притом она отличалась еще и по цвету. Может я чего напутала, или подсветка из светлячков сыграла свою роль, но выглядела эта башенка намного светлее, чем все окружающее. Первый этаж дворца, скорее всего, не был жилым, поскольку почти весь фасад занимали французские окна, с выходом в окружающий сад.
        Ну, сад это отдельная история, опишу чуть позже, пока же, я задрала голову повыше и принялась рассматривать окна второго и третьего этажей. Впечатления они не производили, уж очень напоминали банальную общагу моего мира. Располагались альковы слишком близко друг к другу и были настолько маленькими (по крайней мере, с этого расстояния), что я уже заранее представила себе клетушки-комнаты, эдак два на три, с окном в центре и четырьмя койками по сторонам, а больше туда ничего и не войдет. Разочарованно вздохнув и убедившись, что ничто не бывает идеально, я попросила траву, особенно густую у озера, провести нас к замку короткой дорогой.
        Здесь идти было еще приятнее, почва пружинила под ногами, и казалось, сама подталкивает. Торопясь добраться побыстрее и взглянуть вблизи на вожделенный замок (мой родовой?). Я почти бегом продвигалась вперед, совершенно позабыв про спутника, настороженно оглядывающегося по сторонам. Стена все росла перед глазами, пока постепенно не заняла весь обозримый горизонт и лишь тогда я поняла насколько на самом деле огромно строение. Как любой замок, дворец имел и свой собственный ров, питаемый (или питающий) тем самым озером и откидной мост, опущенный, по всей видимости, тысячелетия назад.
        Как ни странно, дерево сохранилось, что окончательно выбило меня из колеи. Осторожно перейдя на другую сторону, я коснулась стены, сразу почувствовав ее притяжение и пошла, уже не отрывая руки. Чем дальше проходила, тем большая уверенность в верно выбранном направлении селилась внутри. Сначала была только стена, пока я не вышла во внутренний двор. Площадь оказалась под стать самому дворцу, бескрайней и прекрасной. Все кругом утопало в цветах. Казалось, весь мир стал зеленым, а от одурманивающего запаха цветущих трудно дышать. Плиты двора лежали ярусами, лесенкой поднимаясь к центру, а самый центр занимал фонтан. С каждым шагом я все больше жалела, что брожу здесь ночью. Должно быть днем дворец еще больше напоминает сказку, хотя… если учесть, сколько ему лет, то возможно, что днем я увижу только разруху и увядание.
        Резные двустворчатые двери были на редкость маленького размера, вернее, маленькие по отношению к окружающему, на самом деле в высоту меня могло войти две, а в ширину и все пять. Легко поддавшись обычному касанию, они распахнулись внутрь, открыв для обозрения богато украшенное лепниной фойе и лестницу, витиевато уходившую под потолок с двух сторон от колонны, занимавшей казалось пол помещения. Прямо напротив входа висел портрет молодой девушки с длинными белыми волосами, заплетенными в косу и перекинутыми через плечо на грудь, прикрытую кожаными доспехами. Воительница сидела верхом на абсолютно черном жеребце, держа одной рукой поводья, а в другой сжимая небезызвестный мне меч. Мама вот так, была просто великолепна. Почему-то у меня не было никаких сомнений, что это именно она…
        Рассматривая портрет, я совершенно автоматически щелкнула пальцами, зажигая светлячок, а потом позволила ему, резвясь нестись по коридору впереди, управляя обыкновенным поворотом взгляда. В коридорах дворца было значительно темнее, чем на улице и я решила захватить слабенькое освещение. Изредка замирая на месте, я рассматривала какие-нибудь безделушки, почему-то сунула в карман камешек с непонятной надписью, состоящей из сплошных вензелей. Потом коснулась груды металлолома, изображавшей стражника у одной из комнат, при этом по пустующему помещению раздался громоподобный «Бом!». Ойкнув, я пошла дальше, виновато оглянувшись на спутника.
        Если бы не пыль кругом, интерьер, наверное, захватил меня полностью, но сейчас это производило не слишком приятное впечатление. Я помнила эти залы, не раз бродила здесь во сне. Я поднималась по лестнице и прекрасно знала, что именно увижу за поворотом, когда так и случилось, я замерла лишь на секунду, чтобы принять решение и начала стремительно спускаться по противоположной лестнице. Торопясь проверить догадку, сразу после спуска повернула налево, открыв первую дверь, выскочила в восточное крыло и понеслась по широкой длинной галерее к одной мне ведомой цели.
        Сзади раздавался шелестящий гул легких шагов эльфа, который хоть и не мог понять, что именно происходит, не спешил задавать вопросы или останавливать меня, а просто тенью следовал позади… и следил за каждым движением. Например, я точно знаю, что тот камешек, брошенный в карман, его еще заинтересует. Ладно, будем решать вопросы по мере их поступления! И потом, Райли ведь, как и я, видел портрет матери, а у нас просто феноменальное сходство наличествует - волосами зовется, так что, выводы, думаю, он верные уже сделал…
        Повернув в конце коридора направо, я на всех парах влетела в просто невероятно огромное помещение. Высота потолков составляла никак не меньше пятнадцати метров (где-то уровень третьего-четвертого этажа), балкон, расположенный над входом, открывал обзор на точно такую же галерею наверху. Стены сплошь украшали картины жизни общин всех народов, то есть еще до Великого разделения, а на полу, выложенном изразцами, развертывалась карта материка с подробно выполненным контуром и даже названием всех городов.
        - Жаль, она устарела, - мелькнула у меня в голове мысль, пока я, внимательно всматриваясь под ноги, пробиралась вперед.
        Немного дальше центра, напротив балкона, располагался трон, ранее занимаемый царицей, на нем все еще сохранилась корона, водворенная сюда как дань памяти великой женщины. Но меня не заинтересовал этот предмет мебели (трон, тобишь), гораздо сильнее тянуло в другую сторону. В самом дальнем углу, возле ничем непримечательной, и так и оставшейся навеки открытой, двери потайного хода, на полу было въевшееся красное пятно. Может быть, человек, попавший в этот зал впервые, и не понял бы, что это такое. В конце концов, при подобном запустении и не такое увидишь! Но я знала точно, что это - кровь моей матери!
        Сама того не сознавая я пришла именно на место ее гибели. Только сейчас начиная понимать, как была глупа, считая, что во сне вижу просто грустную сказку с трагическим финалом. О нет, я видела жизнь. Просто смотрела на мир не своими глазами, а глазами собственной матери. Таким интересным способом она делилась со мной воспоминаниями, а я грезила о любви, верности, счастье…
        Прислонившись к стене, я решила все же выяснить все до конца, то, что доселе мне не было показано. Все верно, мама не могла видеть собственную смерть. Зато ее точно видели стены, которые и поделятся со мной этой тайной, осталось просто попросить.
        - Я хочу знать, - прошептала я, крепко зажмурившись и настраиваясь на воспоминания этого места.
        А потом было ощущение падения, которое резко закончилось, вынудив меня распахнуть глаза и осмотреться.
        Я находилась все в том же зале, только он не был пыльным и грязным, напротив он сиял. Вокруг были мириады огней, пары кружились в замысловатых танцах, разговаривали щеголеватые джентльмены, ворковали, обмахиваясь веерами, дамы. Мне жарко не было, напротив, по спине пробивал холодок, словно грозила опасность, но откуда, никак не могу понять? Лавируя между присутствующих, я шагала вперед, где вокруг трона собралась особенно большая толпа, причем костяк ее составляли пожилые мужчины, было несколько помоложе и совсем ни одной женщины.
        На троне восседала Сальвея. Она со скучающим видом отбивалась от собеседников, пытающихся ее в чем-то убедить, те в свою очередь на чем-то настаивали, но не получали желаемого и тут же нападали вновь. В эту минуту мать была так не похожа на ту умудренную опытом женщину, что я с некоторых пор знала. Скорее, она напоминала несмышленую девчонку, много младше меня, да притом еще и влюбленную по уши в придворного кавалера…
        Долго смотреть на чужое счастье, особенно зная наперед финал, и принимая близко к сердцу развязку произошедшего не возможно. Сердце сжалось в маленький клубок, отказываясь биться и прячась куда-то в район горла, а руки принялись дрожать, просто упрашивая хоть к чему-нибудь их приспособить. Закрыв глаза, чтобы соблюсти хоть какую-то дистанцию, я отвернулась от потерявшего привлекательность зрелища и медленно побрела в противоположную сторону.
        После длительного наблюдения со стороны широкого подоконника, где в итоге нашла временный приют, я решила, что, скорее всего, задержусь здесь надолго, поэтому поднялась и направилась вдоль стены, рассматривая убранство и величественность помещения. Мне, как ни странно, нравилась атмосфера праздника. Пусть здесь не было салютов и высоких речей, привычных в нашем мире, зато звучала приятная музыка живого оркестра, спрятанного в глубине зала за неким подобием ширмы, видимо, чтобы не мешал аристократам, фуршетные столики, разбросанные то тут, то там и веселый смех, раздающийся отовсюду. Как жаль, счастье не длится вечно.
        Резкий звук выстрела привлек мое внимание. Естественно выстрелом он не являлся, поскольку порох изобретен не был, да и нужен ли он в мире магии? Звук же, возник при появлении трех фигур в самом центре зала, перед троном. Сначала, я просто рассматривала незнакомцев, завернутых в плащи, со спины, потом сообразила обойти народ стороной, и принялась быстро лавировать между замерших статуями развлекающихся. Как я и думала, посетителями оказались боги, те трое, которых мне так не хотелось жалеть.
        - Вы снова здесь? - Сальвея ехидно изогнула бровь. - Как видите, у нас праздник, - она обвела рукой зал.
        - Видим! - Грейна шагнула вперед, скидывая капюшон, от ее порывистого движения часть свечей погасла. - Где ребенок?
        - Ребенок? - Царица изобразила удивление. - Какой ребенок?
        - Не юли! - Рядом с женщиной пристроился Нарциэль, тоже откинув капюшон и с брезгливостью осматриваясь. - Ты прекрасно знаешь, о чем речь. Отдай нам его, и мы не тронем тебя!
        - Зачем вам ребенок? - В голосе матери прозвучало настороженное любопытство, по-моему, к тому моменту я уже была надежно спрятана.
        - Не твое дело! - Выкрикнула женщина-стихия. - Отдай по-хорошему и даю слово мы никогда не вернемся сюда. - Воздух вздрогнул, расходясь волнами от неспокойного божества, но спутник коснулся руки стихии и на ее лице вновь воцарилось выражение равнодушия.
        - Но здесь нет никакого ребенка. Я же не могу отдать вам то, чего нет?
        - Ты издеваешься? - Взревел бог-эльф и начал формировать в руках что-то мерзко черное.

«Хм, вот откуда у эльфов эта высокомерная вспыльчивость!», - мелькнула у меня в голове мысль, нисколько не мешая ситуации развиваться.
        - Нарц, не стоит, - впервые вмешался в разговор Амаргус и все мое внимание сосредоточилось на нем.
        Я чуть сместилась за спины двух воинственных богов, поскольку выражение их лиц годами видела во сне, глазами матери. А вот Амаргуса раньше рассмотреть не доводилось. Мама не слишком уважала его, считая предателем. Отец, предположительно, просто ненавидел, хотя утверждать что-то не буду, но по маминым впечатлениям выходило именно так. А вот что с ним произошло на самом деле? Не верю я, что дружба и в самом деле не стоит гроша… как-то не правильно все происходящее…
        Амаргус стоял совершенно прямо, чуть склонив голову, словно перед трибуналом. Его плотно сжатые губы побелели от усердия, а в ярко синих, так поразивших меня, глазах плескалась такая откровенная боль, что я непроизвольно сделала шаг назад, боясь разделить ее с предметом осмотра. Вот он предпринял попытку обойти своих спутников, но получил хлесткий удар сжатого воздуха и опустил голову, покоряясь чужой воле. Его руки, прекрасно видные мне, тряслись как у паралитика, а плечи постепенно опускались, отказываясь держать тяжесть вины. Вот значит как… почему-то мне кажется все это странным…
        - А ты вообще молчи! Тебя взяли только для того, чтобы ты придержал своего друга, если он вдруг объявится!
        Красавчик опустил голову и покорно отошел на место, а я посмотрела на него совсем другими глазами. Изначально моя ненависть к нему была несколько меньшей, чем к остальным, теперь ясно почему. Конечно, предательства ему прощать я не собиралась, но и обвинять в убийстве, все же, не буду. Он так и остался стоять с опущенным на лицо капюшоном, стараясь, стать как можно незаметнее.
        - Так что, - вернулась к прерванному разговору Грейна, - не передумала?
        - Нет! - Твердо ответила Сальвея, поднимаясь на ноги. - Прошу вас покинуть мой дом, здесь вам не рады!
        - Не рады? - Нарциэль аж покраснел от гнева. - Да как ты смеешь, смертная? Совсем страх потеряла?
        - Я его и не имела, - рассмеялась женщина. - Страх - удел негодяев, а себя я к ним не причисляю!
        - Значит, не боишься? - Эльф сделал несколько шагов вперед, склонившись к лицу строптивицы. - Что ж, давай проверим насколько?
        - Стой! - Я вздрогнула и повернулась на голос.
        Грейна и Нарциэль тоже повернулись, но с улыбками на губах, словно и, не заметив угрозы, прозвучавшей в голосе. Амаргус, казалось, сжался еще больше, постепенно отползая назад, в сторону стены. А Марос, как ни в чем не бывало, стоял у того самого потайного хода, печально известного мне, перед распахнутой дверью. Маг медленно осмотрел зал, полный народу. Потом небрежным щелчком пальцев очистил его от нежелательных зрителей, отчего вокруг воцарилась мертвая тишина, и лишь после этого принялся рассматривать гостей.
        Хм, мой ОТЕЦ, как-то странно все это, особенно если видишь родного отца впервые в жизни. Родителей ведь по существу у меня не было, так что, помнить отца (вернее того, кого считала отцом), я почти и не помнила, только смутный образ по фотографии, с мамой примерно так же. Правда, встретив Сальвею во время болезни, и сопоставив некоторые свои ощущения, я все больше верила именно этому варианту событий. А теперь вот отец. Сделав несколько шагов вперед, я остановилась между враждебно настроенными богами и Маросом, пристально рассматривая последнего. Естественно, раз меня не было при этих событиях, то тут я присутствовала только в качестве иллюзии (или наоборот, все вокруг было иллюзией?), а значит, не могла коснуться или заговорить, зато могла слушать и смотреть, чем и занялась.
        Качнувшись вперед, отец протянул руку возлюбленной, и она тут же с улыбкой подбежала к нему. Они действительно смотрелись идеальной парой. Счастливой парой. А счастье, к сожалению, всегда кончается быстро. Не понимаю я этих богов! Зачем мешать кому-то, кто нашел свое счастье? Напротив, радоваться надо и совета спросить, где лучше поискать!
        - Это хорошо, что ты здесь! - Нарциэль, так и не опустивший свое «нечто» темно серого цвета, презрительно усмехнулся, скривив губы. - Может быть, хоть у тебя хватит мозгов отдать нам своего выродка?
        - Вы ошибаетесь, никакого ребенка тут нет, - спокойно ответил отец, - если не верите на слово, можете проверить сами, прошу вас, мы не будем мешать. Не так ли, любимая?
        - Конечно, - женщина счастливо улыбнулась, обнимая мужа за талию. - Пусть ищут.
        - Что вы задумали? - Прошипела Грейна, подходя в упор. - Как ты мог нарушить все правила и связать себя со смертной? Или у тебя нет чести?
        - Чести? Напротив, полагаю, что у меня еще есть ее зачатки… а с кем я должен был связать свою жизнь? - Марос презрительно скривился. - Уж не с тобой ли?
        - Даже если и так, что, ты думаешь, я хуже ее? - Она ткнула в Царицу ухоженным пальчиком с чересчур длинным, на мой взгляд, ногтем.
        - О, да! Я в этом уверен!
        - Ах, ты… мерзкое ничтожество… ну ничего, вот приведем тебя на Совет, увидишь, где раки зимуют!
        - Грейна! - Нарциэль резко одернул компаньонку, еще и влепив той пощечину. - Что ты мелешь!
        - Совет значит, - отец склонил голову на бок, - что ж, думаю, достаточно будет того, что вы передадите мое отречение…
        - Нет! - Амаргус не выдержал и выбежал вперед, остановившись прямо перед Маросом и скинув капюшон. - Ты не понимаешь! ОНИ предвидели такой финал… ОНИ все просчитали и послали их, - он кивнул в сторону спутников, - убить вас, если ты откажешься. Послушай, не делай глупостей, прошу тебя! Сходи на Совет…
        - Нет, - отрезал маг, судя по возмущению окружающего поля, готовя какой-то магический сюрприз, - я не желаю иметь дел с Советом! Я отказываюсь от своей сущности и собираюсь посвятить свою дальнейшую жизнь любимой женщине. Убирайтесь отсюда! А ты… - он равнодушно взглянул на бывшего друга, - друзей выбирать я выходит так и не научился!
        - Марос, нет…
        Но договорить ему не дали, поскольку одновременно произошло сразу несколько вещей. Во-первых, мама выхватила свой меч. Во-вторых, Грейна словно растворилась в воздухе, поднимая вокруг себя вихрь. В-третьих, Нарциэль, до сих пор забавлявшийся со своим шариком, метнул его вперед, но не к Маросу, который ждал удара, а к Сальвеи, которая, как раз таки, его не ждала. Амаргус, видимо, тоже ждал удара и был уверен, что тот придется в мага, а потому едва заметив движение спутника, прыгнул вперед, повалив отца на пол.
        В итоге, сгусток черноты хоть и разрезанный мечом на множество осколков, все же достиг цели, не убив сразу, но существенно ослабив жертву. Марос не смог быстро вскочить на ноги, поскольку на него напал воздух, постоянно опрокидывая назад и не давая утвердиться на ногах. Борьба со стихией заняла как раз столько времени, сколько понадобилось Нарциэлю для нанесения еще одного удара смертной женщине. Никто не мог этого видеть, но я стояла рядом с Амаргусом и наблюдала, как он из последних сил, собирает какую-то конструкцию, запущенную на перехват козням бога порока.
        Быстро перейдя на магическое зрение, я рассмотрела, как очередной сгусток попадает в сеть, созданную совсем не магом, а потому трещавшую по швам, и почти проглатывается ей… вот это «почти» и сыграло роль. Энергии сети не хватило, чтобы полностью поглотить посылку, поэтому она самоуничтожилась, разрушив опасность, но часть угрозы, все же, настигла носителя и в совокупности с предыдущей дозой принялась разрушать организм.
        Сальвея упала на пол, сжавшись в комок, и закричала.
        Я, отвернулась, поскольку не могла спокойно смотреть на страдания дорогого человека, пусть и не очень знакомого… Мой взгляд как раз упал на Амаргуса, тот что-то усиленно выплетал, посылая в сторону матери темно синие сгустки силы. Синий
        - цвет исцеления, вот только умирающему исцеление не грозит, сколько энергии не вливай. Но этот поступок опального бога был мне понятен, пусть и не возымел последствий, к тому же, оставшись незамеченным остальными действующими лицами.
        Грейна тут же отпустила жертву, расхохотавшись, отчего высокий куполообразный потолок срезонировал и выдал абсолютно непереносимый визг. Она отошла к эльфу, тоже с довольной миной наблюдающему последствия собственных поступков, и принялась нашептывать что-то ему на ухо. Ни она, ни он не предприняли попытки убить мага, видимо, предпочитая доставить того на Совет живым и здоровым.
        Когда смолкли все звуки, я осторожно подошла к родителям. Отец сидел на полу, качая в руках тело погибшей возлюбленной, и плакал. Мне до ужаса захотелось его поддержать, и, забыв про невозможность контакта, я коснулась его плеча, прошептав на ухо.
        - Папа, она очень любила свой меч, в нем ее душа в безопасности.
        Знаю точно, слышать меня отец не мог, но я заметила, как он вздрогнул, потом по его лицу прошла судорога и вдруг, все сменилось холодной отрешенностью полностью потерянного человека. Он поднял оружие, положил его на тело возлюбленной и зашептал какие-то слова, при этом собирая вокруг себя такую силу, что даже боги в страхе попятились. Я же, осталась стоять на месте, понимая, что на меня ничто подействовать не может. Я видела магическим зрением, как мамина душа, разрезанная проклятьем Нарциэля, выходит из поверженного тела и медленно втягивается в гарду клинка, при этом свиваясь там спиралью, а потом спокойно засыпает, получая заслуженный отдых.
        Закончив, отец не сразу убрал щит, образованный вокруг себя, сначала он коснулся губами лба матери и прошептал то, что впоследствии стало началом легенды.
        - Настанет день, когда явится наследник, и ты проснешься ото сна моя любовь! А пока, спи спокойно. Я не смог тебя защитить, значит, должен принять наказание и мне все равно каким именно оно будет.
        Щит упал разом, словно его и не было, а Марос, медленно поднимаясь, смотрел только на своих врагов, не поднимая против них рук и не призывая сил, а просто проклиная их души… хотя они и так уже многократно прокляты.
        Глава 37
        Возвращение назад было гораздо легче. Я просто почувствовала, как закачалось пространство вокруг, воздух на миг стал плотным, а когда в голове прояснилось, я уже смотрела в любимые глаза, чем-то ужасно обеспокоенные. Повертев головой из стороны в сторону, обнаружила себя сидящей на чем-то вроде стула посреди церемониального зала. Сидящей? Посреди зала? Такому прыжку позавидовали бы и атлеты… Вот…! И какого грахама, он меня на трон посадил? Совсем с ума сошел что ли?
        - Райли! Ты зачем меня сюда посадил?! - Завопила я, а эхо послушно повторило и всю фразу целиком и еще много раз по частям.
        - А куда я должен был деть твое тело? На пол, что ли? Я вообще-то беспокоился!
        - Ладно, извини, просто… душно стало…
        - Угу, или чрезмерно интересно… - прокомментировал эльф, но в ответ на мой настороженный взгляд не стал продолжать допытываться. - Ты все? Утро уже скоро, нам пора выбираться.
        - Да, все… пошли.
        Я повернулась спиной, словно оставляя прошлое на суд времени, и пошла к выходу из зала. Теперь он не казался мне таким интересным и красивым, я еще помнила, каким когда-то давно было это место, но в тоже время точно знала, что доведись мне здесь жить, я бы разрушила зал до основания, только потому, что он осквернен злом.
        - Ты как? - Райли осторожно взял меня за руку, и только тогда я заметила, что меня ощутимо качает.
        - Все в порядке, - я отняла руку и вновь коснулась стены, тут же чуть не вскрикнув, от хлынувшего в меня потока силы. Надо же, оказывается, в стенах встроен силовой поток! - Уже в норме.
        - Тебе нужно отдохнуть…
        - Не волнуйся, начну падать с коня, попрошу кого-нибудь меня покатать.
        - Меня волнует не это… я уже однажды спрашивал тебя, может, ты ответишь сейчас… кто ты?
        - Человек, - ответила я, точно так же, как и до этого, уточнив напоследок, - или почти…
        - Вот это «почти» меня и беспокоит.
        - Мое «почти» не принесет никому бед, потому что не существенно, а удовлетворять твое любопытство я не считаю нужным.
        - Почему ты воспринимаешь мои слова, как вызов, я просто…
        - С тобой не бывает «просто», ты слишком рационален и все пытаешься подогнать под только тебе ведомые правила. Проблема в том, что окружающие порой в них не вписываются…
        - Моя жизнь не прогулка под лунами, скорее танец на лезвии ножа, шаг в сторону, и…
        - О, да, так просто привести красивое сравнение… это как раз в стиле эльфа, не правда ли? Вот только не нужно давить на жалость, по-видимому, она слишком крепко спит.
        - Скорее это напоминает цинизм…
        - Даже если и так, то что? Кто запретит мне иметь собственное мнение? Я не собираюсь следовать никому не нужным правилам, я просто напишу их сама!
        - Смело! А ты не боишься сгореть, взвалив слишком большой груз?
        - Боюсь, - я прямо посмотрела в глаза собеседника, что при чуть просветлевшем небе, а мы как раз покидали дворец, было сделать легко, - но рискну. В моем мире говорят «Риск - благородное дело», почему бы не счесть себя благородной?
        - Я иногда совсем не понимаю твоих слов. Вроде бы, каждое в отдельности мне ясно, но вот смысл…
        - А смысл, друг мой, становится ясен со временем.
        Я рассмеялась над его совсем обалдевшим видом и понеслась вперед, ласково касаясь руками травы и наполняя силой окружающее пространство, чтобы хватило на как можно более долгое время, мало ли когда придется навестить в следующий раз.
        Забор мы перелезли без особых проблем. Эльф его попросту перепрыгнул, а я воспользовалась помощью стоящего рядом дерева, попросив переправить меня на противоположную сторону. Поблагодарив за помощь, я посмотрела на три улицы, развернувшиеся от места нашего расположения, и неуверенно взглянула на спутника.
        - Я, конечно, найду дорогу, но не мог бы ты…
        - Хм… а я уже стал считать, что ты знаешь совершенно все.
        - Ага, а также читаю мысли, использую черную магию в повседневной жизни… что там еще? Ах, да, поступаю совершенно не логично! Так?
        - Почти… - не стал спорить эльф и пошел по улице налево.
        Во двор мы входили под первые лучи нового дня. Как ни странно, все наши спутники уже успели собраться и обеспокоенно бегали по двору. Естественно, появление пропавших не осталось незамеченным и почему это вызывало у меня предчувствие неприятностей.
        - Ну! - Карлос остановился перед нами, сложив руки на груди. - Вы вообще понимаете, что мы тут подумали? Или вам обоим уже плевать?
        - Карлос, - я подошла к орку и виновато заглянула в глаза, положив руки поверх его, - прости, мы… я просто хотела побыть одной…
        - Одной? И поэтому вы вернулись вдвоем?
        - Не начинай… - я покачала головой и хотела обойти орка, когда он схватил меня за плечи и притянул к себе, устанавливая подбородок мне на голову.
        - Прости… я просто волновался…
        - Знаешь… я столько лет была одна, что, наверное, отвыкла чувствовать себя нужной… постараюсь больше не заставлять вас волноваться.
        Я на миг сильнее прижалась к другу, а потом легко разорвала объятья и отошла. Гир и Вер, мои мальчики, стояли чуть в стороне и обиженными взглядами следили за мной неотрывно. Протянув к ним руки, я почувствовала, как на меня накатывает волна облегчения, а потом обхватывают две пары рук, это было до ужаса приятно. Когда живешь одна столько лет, как я, действительно отвыкаешь от тепла, существующего в обыкновенной семье, вот и я совсем отвыкла…
        - Мы уже отправляемся? - Раздался сзади голос эльфа, и я повернулась, в ожидании ответа.
        - Да, раз все готовы, тогда едем, - кивнул Карлос, при этом повертев в руках мою сумку. - Шел, будешь спать? - В вопросе было столько ехидства, что я не стала спорить, и пошла к коню орка.
        - А ты меня точно не уронишь?
        - Ты сомневаешься? - Прошептал он мне на ухо, подкидывая в седло. - Если позволишь, я тебя вообще не отпущу.
        - Не позволю, и ты это знаешь.
        Я повертелась, устраиваясь поудобнее, и откинулась спиной ему на грудь. Мне было удобно и тепло, хотя внутри настоятельно билась мысль, что не следовало бы этого делать. Не стоит давать напрасных надежд, напротив, нужно принять окончательное решение… и чем быстрее, тем лучше… для всех нас…
        Ладно! Вот приедем в Кальпиту, а там решу, что делать. В конце концов, я обещала Веру, что не брошу его, значит, нужно будет забрать мальчика с собой. Гир уже большой, к тому же, Райли от него не отстанет, а мы вдвоем вполне можем жить спокойно. Проведем какое-то время в столице, потом вернемся в Сварлингард, хочу привести в порядок имение, раз уж оно мое по праву. Ну а потом… а потом разберемся потом! Какой-то каламбур получился!
        - Спи, нам весь день ехать.
        - А ты не хочешь спросить?
        - О чем? - Карлос щелкнул меня по носу и улыбнулся.
        - Где была? И почему вернулась с… Келем?
        - Нет, если захочешь, расскажешь сама, я уверен, что ничего предосудительного вы не совершали: никого не ограбили, на местных разбойников не охотились и вообще, максимум просто гуляли по городу… так?
        - Почти, - усмехнулась я.
        - И потом, кто я такой, чтобы задавать тебе вопросы? К тому же, в отличие от меня, его ты любишь…
        - Тебя я тоже люблю… как брата. Как бы мне хотелось полюбить тебя, а не его, но ничего не изменишь… - я повернулась и уставилась на медленно открывающиеся ворота,
        - да, ничего не изменишь… предсказанному нужно верить…
        - О чем ты?
        - Нет, это я так, размышляю вслух. А ты, чем собираешься заняться ты?
        - Буду ехать за караваном, скучать в одиночестве и держать тебя крепко-крепко…
        - Я не о том, - устраиваясь на не приспособленной для сна спине лошади, я заворочалась и сильнее завернулась в плащ Карлоса. - После приезда в Кальпиту чем займешься?
        - Не знаю… скорее всего, наймусь в караван охранником и попробую начать все сначала… а ты?
        - Поживу, какое-то время в столице… - озвучила мысли, бродившие в голове.
        - Ты не будешь против, если я некоторое время, пока не найду работу, буду рядом?
        - Напротив, мне будет приятно, - сонно пробормотала я и душераздирающе зевнула.
        - Спи, давай, - рассмеялся собеседник, - успеем еще о планах поговорить! Спокойных мечтаний!
        - Спасибо, - как же хорошо вот так!
        Всю оставшуюся до Кальпиты дорогу я проспала, открыв глаза лишь ненадолго во время привала и то только затем, чтобы отказаться от еды. Хм, нужно прекращать эти ночные прогулки, ночевки на крышах и скачки по миру. Конечно, первые дни, после попадания в Элению весь этот набор был интересен, в новинку, сейчас же, по трезвом размышлении, я склонна к более оседлому образу жизни. Так, выехать на пикник иногда, или прогуляться по срочным делам, а караван явно не для меня, хоть и вознамерилась. Ну, не удачная идея была, что ж теперь поделать!
        Мы приехали еще не поздно, поэтому на улицах было полно народу. Разбуженная громкими голосами, я открыла глаза уже после въезда в город и сразу, словно попала в другой мир. Повертевшись в седле, устроилась более-менее удобно, отодвинувшись от Карлоса на максимально возможное расстояние, и принялась усиленно вертеть головой, опасаясь, что она отвалится от впечатлений.
        Город со стороны поражал своими размерами, я в этом мире, таких еще не видела. В самом центре, на вершине большого холма, вокруг которого и была выстроена столица, возвышалась королевская резиденция - Большой Трилийский Дворец. После виденного мной в Сварлингарде, он не произвел почти никакого впечатления, поскольку и в подметки не годился той красоте. От ограды, словно лучи от солнца, расходились наиболее крупные проспекты. Их пересекали три радиальных кольца, отчего если смотреть с высоты, центр города напоминал круги на воде - плотный центр и несколько расширяющихся колец.
        Правда, дальше впечатление портилось, поскольку остальная часть города была застроена вообще без какого-либо подобия плана. Пожалуй, в переплетении улиц, переулков, проулков и проходах не разбирались даже сами горожани. Взять к примеру наше продвижение. Мало того, что шли мы пьяным зигзагом тролля (из-за габаритов, конечно же), так еще и у прохожих интересоваться совершенно бессмысленно. Первый же попавшийся местный житель в ответ на обычное: «не подскажите где можно остановиться?», долго и усиленно чесал зад… ээээ… спину, после чего выдал: «а Грахам его знает!» и, развернувшись, был таков!
        Мы медленно двигались по узким улочкам старого города, рассматривая все вокруг. Как и говорил Карлос, сегодня был последний день недельных гуляний и все спешили запастись хорошими воспоминаниями на год вперед. «Это как у нас новый год», - мелькнула у меня мысль, - «самый лучший просто потому, что единственный»! Я не знала город, а потому спокойно сидела в седле, ожидая, когда наши проводники проводят нас хоть куда-нибудь и мы, наконец, получим возможность полежать на кровати.
        Но всем моим планам не суждено было осуществиться, поскольку из почти десятка попавшихся гостиниц ни в одной не нашлось достаточно места для столь небольшого каравнчика, как наш. К сожалению, праздничные дни, кроме бесспорно приятных впечатлений, чреваты еще и не слишком приятными обстоятельствами. Не одни мы не против были погулять по украшенной Столице. Кроме нас таких желающих вполне хватало, но они-то, озаботились постоем заранее, а не в последний момент.
        Помотавшись по улицам, при этом застряв на одном из чересчур узких мостов в самой настоящей пробке, отчего я пришла в неподдельный восторг, поразив этим фактом спутников. Они-то восприняли происходящее без должного энтузиазма - это мне приятное воспоминание. Мы, посовещавшись, решили выбираться из города и поискать постоя в пригороде, там, говорят, тоже не плохо.
        Глава 38
        Мы и, правда, скоро становились. Заехав во двор какого-то постоялого двора, мы заняли едва ли десятую часть территории, что меня несколько удивило. Надо же, а я привыкла, что в столь населенных городах (пусть даже это и пригород, разве ж пара километров от столицы расстояние?) вечно не хватает свободного пространства между стен! Затем я проследила за тем, как парни-конюшие ловко выпрягли лошадей и развели по стойлам, отдала команду задать животным корма получше, и немного подышала свежим воздухом, просто отойдя в сторонку и закинув голову вверх. Надо же, свежий воздух по соседству с городом! Хотя, можно было бы уже и привыкнуть…
        Гостиница мне приглянулась сразу, и даже не только от дикой усталости и безысходности. Просто такое высокое и не слишком презентабельное здание в этом мире я вижу впервые. Нет, конечно же, в Столице, пускай и проездом, попадались и повыше, но они были богато украшены хотя бы элементарной лепниной, тут же…
        В общем, строение гостиницы представляло из себя вытянутый вдоль одной из центральных улиц пригородного райончика под странным, навевающим не те мысли, названием Капище, параллелепипедом. Как сейчас помню уроки геометрии, когда учительница рисовала на доске правильной формы прямоугольник, а затем придавала ему объем, путем дорисовывания недостающих граней. Вот именно такую форму и имело строение. Причем абсолютно, геометрически правильную. Окна, конечно же были, и были они столь же правильными, то есть совершенно одинаковыми и на равном расстоянии. В общем, создавалось полное ощущение, что архитектор помешался на математике, иначе откуда у него столь явные пристрастия к равенству?
        Правда, судя по всему, у хозяина местного приюта путника тоже с математикой был полный порядок, или, как минимум, с равенством. Вот где вы, к примеру, видели, чтобы во всех комнатах (а их не меньше полусотни) висели совершенно одинаковые занавески? Столы стояли на одном и том же месте, а кровати были прикручены в одном и том же углу? И? Как вам подобное однообразие? Зато, зайдя в чужой номер, никогда не определишь, что это не твой. Наверное, на то и расчет… интересно, были прецеденты?
        Осмотревшись по сторонам, и придя к выводу, что чужих тараканов проще не замечать, чем пытаться вывести, я пожала плечами и распорядилась обеспечить нас троих, отдельными клетушками по соседству, о проживании охраны, как обычно, позаботился сам Кель. Едва переступив порог собственной спальни, я первым делом бросила мешок на стол, тем самым заявив свою индивидуальность - вот теперь МОЮ комнату нельзя перепутать ни с чьей. Правда, долго предаваться любованию полученной композицией не вышло, постучавшийся в дверь Вер позвал обедать (или это ранний ужин?), и я с удовольствием приняла приглашение.
        - Я заказал суп, - улыбнулся дракон, похлопывая по лавке рядом с собой, - ты не против?
        - Нет, сто лет не ела жидкого. Эта сухомятка, честно говоря, уже достала.
        - Вот и хорошо, - парень замялся ненадолго. - Может, вина закажем?
        - С чего бы вдруг? - Удивилась я.
        - Праздник сегодня еще…
        - Ах, праздник, - протянула я, проказливо усмехаясь. - А почему бы и нет, - но тут же осадила, встрепенувшегося братишку, - только не здесь!
        - А где? - Воззрился на меня Вер, прислушивающийся к разговору.
        - А в городе, - рассмеялась я, скидывая напряжение. - Сегодня же праздник? Вот и будем праздновать! Кстати, мне тут кое-кто карнавал обещал… - я задумчиво постучала по столу и тут же ощутила теплые ладошки на плечах.
        - Раз обещал, значит будет! - Карлос перекинул длинные ноги через лавку, оттеснив от меня дракона, и не думая разрывать контакт со мной. Пришлось самой сползти на самый край. - Вот поедим и отправимся.
        - Куда это? - Кель как всегда появился вовремя! И что бы ему не задержаться минут на двадцать?!
        - Гулять! - Буркнула я, потянувшись за хлебом, как раз появившемся на столе, и принимаясь его жевать. Карлос понятливо наполнил мой стакан принесенным молоком.
        - Гулять? До заката осталось часа три, - попытался остановить нас рациональный эльф.
        - И что? - Не вняла предостережению я.
        - А то, что ворота на ночь закрывают!
        - И? - Я старалась удержать маску заинтересованности и не слишком афишировать издевательский тон.
        - Тебе заняться больше нечем? Так у Карлоса занятие найдется!
        - Если ты полагаешь, что можешь меня остановить, то это ошибочное мнение, - совершенно спокойно произнесла я, и не важно, что при этом у меня усиленно дергался правый глаз! - Ты мне не нянька, а я тебе не подчиненная!
        - Я в курсе! - Ух, ты, сколько льда в голосе. - Но, надеюсь, в твоей хорошенькой головке еще осталось некое подобие мозгов, чтобы…
        К счастью для нас обоих, а также для всех невольных зрителей, договорить эльф не успел, поскольку был перебит принесенным обедом. И как у него только получается, сначала сделать комплимент и тут же испортить впечатление очередным оскорблением. Правда, в его исполнении комплименты я слышу значительно реже нравоучений. И о чем же это говорит? Ладно, не буду тратить время на ненужные размышления, лучше перекушу по-быстрому и в путь, жуть как хочется праздник увидеть.
        Обед и в правду не затянулся. Гораздо хуже было то, что Кель решил отправиться с нами, что, так сказать, пресечь на корню все глупые побуждения. Я, естественно, в восторге не была, но в ответ на сочувствующий взгляд орка только равнодушно передернула плечами, всеми силами показывая, что не испытываю по этому поводу ровным счетом никакого неприятия. Карлос не сопротивлялся, но тем не менее усиленно держался рядом, то невзначай касаясь руки, то чуть дольше подержав на весу, при подсаживании в седло, то прижавшись ногой во время въезда через неширокие ворота. И все это происходило под исходящим молчаливой злости взглядом Келя. Уж и не знаю, что именно задумал орк, только его поведение походило больше на попытку окончательно испортить отношения со старым другом и меня это беспокоило.
        Чуть отвлекшись от обдумывания ситуации и в очередной раз почувствовав на своих пальцах легкое касание губ Карлоса, я все-таки решилась на небольшой разговор, притянув его поближе.
        - Тебе нравится Кальпита? - Прошептал орк, старательно касаясь моего уха теплыми губами.
        - Карлос, что происходит? - Тихо прошептала я, поймав очередной взбешенный взгляд эльфа, от которого по позвоночнику промаршировали бегемоты. - Ты с ума сошел?
        - Нет, совсем нет, - рассмеялся собеседник, закинув голову, и вызвав мой задумчивый взгляд. - Просто, я счастлив!
        - Ты в этом уверен? - Осторожно отняв свою руку, спросила я.
        - Абсолютно. Шел, да не переживай ты, - Карлос приобнял меня за плечи, зарываясь лицом в волосы, а я замерла боясь пошевелиться и окончательно теряясь в происходящем. - Все идет как надо, - зашептал этот деятель, - неужели ты не видишь? Еще немного и наш друг взорвется.
        - Карлос, ты что, ты из-за него все это затеял? - Нет, уж чего-чего, а такого поворота я не ожидала.
        - Нет, малышка, - друг приподнял мне подбородок, заглядывая в глаза, - ради тебя.
        - Карлос… - только и смогла прошептать я, а в следующий момент мы выехали на площадь, забитую до отказа и были безжалостно оторваны друг от друга весело галдящей и находящейся в постоянном движении толпой.
        М-да, дальнейшее продвижение на лошадях теряло всякий смысл, потому мы спешились и быстро вернулись чуть назад, чтобы оставить средство передвижения в одной из многочисленных конюшен, по такому случаю размещенных прямо во дворах многочисленных домов. Главное, не забыть где именно они были оставлены! Получив клятвенное заверение спутников, что они прекрасно помнят, куда нужно вернуться, я со спокойной душой оставила этот факт на их совести и, схватив за руку Карлоса, потянула всех назад на площадь. Народу, казалось бы, только прибавилось, а звуки громкой веселой музыки делали любые разговоры совершенно бесполезными.
        Подергав меня за рукав, и знаками показав, что нужно чуть повернуть налево к одному из лотков, Карлос осторожно повел меня в нужном направлении. Оказывается, он прекрасно сориентировался в этом бедламе и привел меня прямиком к торговцу карнавальными принадлежностями. Перемерив кучу всевозможных масок, по наущению орка, остановились мы на крикливой и несколько вульгарной пародии на павлинье перо, но, по его же заверению, мне невероятно шел этот ужас. Решив, что спорить в такой ситуации бесполезно, я только успела вспомнить, что оставила свои немногочисленные сбережения в гостинице, как маска была уже куплена спутником, тут же уведшем меня прочь, несмотря на бесплотные попытки поговорить.
        Остальные потерялись еще раньше и среди толпы замаскированных (в прямом смысле, ведь каждый в этой отаре имел маску) найти их не представлялось возможным. Ну и Грахам с ними, что я не могу развлечься раз в жизни? Главное, теперь Карлоса не потерять, а то одной остаться совсем не весело! Орк тоже купил себе маску, почти полную копию моей, только в мужском исполнении, то есть тона были серо-зеленые, а не столь оригинально крикливые, как у меня. И сейчас мы с ним переглядывались, недвусмысленно посмеиваясь друг над другом.
        А вот потом мне стало совсем не до переглядываний, тут стоило бы обзавестись парой десятков глаз, желательно на жгутиках разной длины и с возможностью вращения на триста шестьдесят, столько всего интересного было вокруг! Я с небывалой силой впилась в руку спутника, боясь потеряться, что не мешало при этом постоянно запинаться обо все и зависать до полной неподвижность при особенно впечатляющем зрелище. Эх, жаль Вера с собой не взяли! Но куда здесь тащить мальчишку? И пусть он жутко обиделся на такую несправедливость, но после слов Карлоса (жаль не слышала, каких именно), почему-то отпустил меня без особых препирательств.
        Боюсь, описать все, что я видела впервые, а особенно то, что увидеть и не предполагала, но довелось, просто не возможно. Начать с того, что мы посмотрели уморительно смешное представление о разговоре, имеющем место быть между местным градоправителем (кстати, хохочущем в первом ряду) и его женой (в порыве чувств, после завершения расцеловавшей актрису), затем была сладкая вата, которая, совсем не походила на тот поролон, что продают в моем бывшем мире, а представляет из себя воздушную нугу, по вкусу ничем не уступающую нектару. Затем был жонглер, с чего-то выделивший меня в толпе, и принявшийся кидать мне кинжалы, а получая их в ответ смеющийся чуть ли не заразительнее меня.
        Затем мы приняли участие в местной пародии на полосу препятствий, где сначала скакали в мешке на двоих, стараясь не упасть, потом Карлос провез меня на своей спине, а завершилась дистанция совместным разбором невероятного клубка ниток, через которые необходимо было пройти к призу. Помогая друг другу, мы всего-то три раза упали, перепутывая и так запутавшийся клубок, еще пару раз «спасли» друг друга, разбирая узор и, в конце концов, пришли на финиш всего лишь вторыми. Но нас результат нисколько не огорчил, напротив, над победителями смеялись настолько громко, что чуть не оглушили их самих. А дело все в том, что призом за первое место оказалась… свадебная фата! Бедный парень, мне его жалко стало. Он, то краснел, то бледнел, а один раз, после особенно счастливого замечания «невесты» о скорой свадьбе, так даже позеленел от впечатлений.
        Нам же, за то, что пришли вторыми, достался сладкий приз - приличных размеров пряник, тут же поделенный на кучу (сколько и не считали) кусочков, и розданный зрителям. Потом мы решили немного отдохнуть и какое-то время провели у фонтана, где, к моему удивлению, народу почти не было, зато был фокусник, по заказу достающий из бездонной поистине шляпы, то цветы для дам, то запонки для кавалеров, и даже, на потеху зрителям, еще один котелок пожиломы джентельмену, отчего его дама пришла в дикий восторг, попросив (и получив) точно такой же для себя. Пара удалилась совершенно счастливой, а мне на миг стало очень грустно и почему-то жаль своей никчемной жизни.
        - Леди, разве время сейчас грустить? - Приятный баритон фокусника вырвал меня из не слишком приятных раздумий. - К тому же, рядом с вами такой кавалер…
        - Разве я грущу? - Попытка отнекиваться была не удачной…
        - Быть может, мне показалось. Позвольте и вам подарить то, что желаете в этот момент?
        - И вы столь уверены в том, что знаете мое желание?
        - Я? Нет, не уверен. А вы сами уверены, что знаете? - Проницательно прищурился средних лет мужичек, заставив меня непроизвольно улыбнуться в ответ. - Тогда, не стоит ли полностью довериться шляпе?
        - Ах, да, - рассмеялась я, только мне одной известной шутке, - выбор, как всегда, в шляпе!
        - Но что это? - Мужчина перевернул свой котелок и потряс. - В ней ничего нет! Как же так? Неужели вам ничего не хочется?
        Я улыбалась, наблюдая за фокусником, и совсем меня не беспокоила собравшаяся вокруг нас толпа. Тем временем, мужчина еще раз повернул свой котелок в «рабочее состояние» и с легким полупоклоном протянул его мне, галантно предложив.
        - Леди, видимо, судьба не имеет над вами власти, так сделайте же свой выбор сами.
        - Почему бы и нет?
        Разнеженная происходящим, я сунула руку в импровизированную урну и тут же пошарила по вполне ожидаемому «дну». Зацепив небольшой, но буквально прилипший к руке предмет, я выдернула кисть назад и тут же показала гомонящему люду находку. Вокруг веселье, казалось бы, скакнуло на очередной уровень, а вот у меня в душе от увиденного словно упал ледяной занавес. На моей руке лежало самое обыкновенное, ничем не примечательное колечко. Знаете, такие раньше продавали в ЗАГСах, когда молодожены по разным причинам, либо забывали свои дома, либо просто торопились совершить необдуманный, неосторожный шаг. В таких кольцах нет ничего, просто ободок, без украшательств, надписей и изысков, кроме, разве что, смысла.
        Отвернувшись от фокусника, я с болью посмотрела на Карлоса и он, поняв все без слов, быстро вывел меня на одну из боковых улиц, а потом, словно понимая, что именно может помочь, затащил на крышу не самого высокого дома. Мы еще какое-то время сидели, обнявшись, наблюдая то и дело вспыхивающие магические фейерверки. Я даже улыбалась над особенно впечатлившей меня влюбленной сценкой, разыгранной одним молодым, незакомплексованным магом прямо над собравшимися, но вот покоя и расслабленности больше не было.
        Что значит это кольцо? Как знак чего мне его воспринимать? И потом, рядом в тот момент был Карлос, но ведь я не могу выйти за него, я ведь его не люблю… или могу? А что дальше? Кому хуже от такого союза? Нет, я не поступлю так подло ни с ним, ни с собой, лучше остаться одной, чем жить, сожалея о сотворенном.
        - Вернемся в гостиницу? - Вопрос вывел меня из прострации и дал вожделенную возможность отложить решение на некоторое время. В конце концов, неужели я не могу взять время на «подумать»?
        Глава 39
        Стук в окно в три часа ночи это жестоко, скажу я вам. Особенно если учитывать количество выпитого и съеденного за ужином, во время которого кроме как горючие жидкости в горло не лез кусок. В общем, к нежданному визитеру я не то чтобы подходила, скорее, подползала, поминутно зевая, и придерживаясь за все более-менее крепко стоящее по пути. Как ни странно, визитер терпеливо дожидался результатов моих маневров, внимательно следя из-под капюшона за перемещениями хозяйки комнаты странным зигзагом.
        М-да, и откуда, спрашивается, взялся этот визитер? Если учитывать третий этаж, что при густонаселенности столицы совсем не предел, строят и многоэтажки (до пяти этажей), и полное отсутствие каких-либо буртиков и карнизов (было проверено мной лично, учитывая желание самой полазать по крышам), становится просто-таки неприлично интересно - как он сюда попал? Но мучить нежданного гостя еще сильнее, изображая кипучую мыслительную деятельность, я не стала. Едва добравшись до окна, тут же смело распахнула его и приглашающе махнула рукой, с содроганием услышав хриплый с перепою «голосок».
        - Чего надо?
        - Что-то ты не слишком рада гостям? А зачем тогда впускаешь?
        - Не думаю, что столь хлипкая оконная рама станет при желании для тебя преградой,
        - усмехнулась я, падая в кресло, и с остервенением растирая виски. - Решила поберечь казенное имущество.
        - Казенное? Эта гостиница, как и все в этом мире собственно, принадлежит частному лицу, - тихо прошелестел смех незнакомца. Который, впрочем, не спешил снимать низко надвинутый капюшон, целиком оставаясь в тени.
        - Слушай, ну, нет у меня настроения сейчас думать! Может у тебя выпить найдется?
        - Нет, не найдется, - отмахнулся мужчина, сочувственно добавив: - Что, настолько плохо?
        - Да уж, не сказала бы, что хорошо? - Передразнила я, откидывая голову назад и закрывая глаза.
        Шагов незнакомца, переместившегося мне за спину, я не услышала при всем желании держать того в пределах зоны видимости. А вот прикосновение прохладных пальцев к моим вискам почувствовала очень даже хорошо. Распахнув глаза, я с интересом уставилась на четко видимый сейчас подбородок и белоснежный блеск зубов, растянутого в улыбке рта. Хм, вроде как не знаю я этого благодетеля…
        - Слушай, - я резко села, едва почувствовав себя лучше, - может, хотя бы представишься?
        - А надо? - Неопределенно и, что странно, нерешительно поинтересовался посетитель.
        - А почему нет? - В тон возразила я.
        - Ну, может я шпион? И если назову свое имя, мне придется тебя убить?
        - Угу, а потом воскресить и все повторить сначала… - поморщилась я от столь откровенного увиливания. - Кстати, что-то слишком много странных высказываний для жителя этого мира. Мне аж даже интересно стало!
        - А до этого не было?! - Искренне возмутился мужчина, плюхаясь на мою временно пустующую кровать. - Странная ты какая-то! Пускаешь не пойми кого в окно посреди ночи, заводишь с ним разговоры ни о чем, и даже не интересуешься откуда он вообще взялся и что собственно надо. Нет, тебе просто интересно его имя!
        - Почему-то мне кажется, - чуть смущенно протянула я, вновь откидываясь на спинку,
        - что имя решит большую часть возникающих вопросов. А что касается ночного визита и моей безопасности, так при необходимости постоять за себя я сумею, не сомневайся, а вот узнать интересующее у трупа, увы, нет. - Я развела руками, а мой нежданный гость расхохотался тихим свистящим смехом.
        - Ну, ты даешь! А не боишься, что я окажусь сильнее?
        - Боюсь, - согласный кивок, - но интуиция прямо-таки настаивает, что опасности нет. И потом, тот, кому я понадобилась, явно проделал столь долгий путь в другой мир не для того, чтобы вести ненужные разговоры. Если бы хотел убить - сделал бы это сразу и так, что я и не поняла.
        - Хм, - незнакомец потер переносицу и небрежно откинул капюшон, позволяя себя разглядеть, - почти во всем права. Ладно, зовут меня именно так, как ты догадываешься.
        Я усмехнулась, старательно сравнивая мамины воспоминания с реальностью. Выходило, что Амаргус действительно очень даже ничего… а то воспоминание в имении… ну, тогда он просто был не в форме.
        - Теперь о цели визита… - Наступила тишина, во время которой бог старательно жевал губу, что-то соображая. - Я ведь очень виноват перед твоим отцом… к сожалению, ошибки прошлого чаще всего исправлению не поддаются, но кое-что сделать все-таки возможно. Например, я могу помочь тебе.
        - Почему ты решил, что я нуждаюсь в твоей помощи?
        - Например, потому, что отец твой помочь не может!
        - Ну, это уже наши с ним проблемы!
        - Угу, не без моей помощи, знаешь ли, возникшие! Считай, что таким образом я решил искупить вину.
        - Чем больше мы разговариваем, - я нервно поднялась, замерев у окна, - тем сильнее у меня желание послать тебя куда подальше и как можно скорее забыть об этом разговоре.
        - И что мешает тебе так и поступить? - Амаргус приподнял брови, неподдельно заинтересовавшись.
        - Информация. Мне нужны последние новости. Признаться, не знаю сама, хочу ли я менять свою простую, в общем-то, жизнь, на то, что получится после вашего в нее вмешательства.
        - Ты ошибаешься. Вот видишь, оказывается, моя помощь может оказаться очень даже к месту. Твоя «простая, в общем-то, жизнь» уже изменилась и теперь назад повернуть ничто не выйдет. Остается только выбрать одну из тех дорог, что ждут впереди.
        - Угу, - усмехнулась я, перекидывая ноги в окно и усаживаясь на подоконнике. Ветерок приятно охлаждал вспыхнувшие щеки. - Это из оперы: направо пойдешь - смерть свою найдешь, налево пойдешь - жизнь потеряешь… где-то так… - я, нахмурившись, попыталась вспомнить реальный текст из сказки, а когда это не вышло, просто махнула рукой. - Короче, выбор не велик!
        - Зря ты так! Есть у тебя выбор и очень даже неплохой. Дело в том, что полукровки, вроде тебя, страшны именно тем, что не подвластны воле Богов. Ты не принадлежишь ни Вершинному миру, ни какому-либо другому. Сама по себе. И только тебе выбирать свой путь.
        - Да? Не сказала бы, что сильно этому рада. Всегда предпочитала плыть по течению…
        - Тогда найди то течение, что будет отвечать твоим требованиям.
        - Шибко умный, да? - Прищурилась я. - Вот только не верю я в благородство тех, кто однажды предал!
        - Хм, - бог провел руками по лицу, словно скидывая напряжение, и подошел ко мне, перегнувшись через подоконник, задевая меня плечом, - я уж и забыл, что мы не друзья…
        - Друзья? - Громко фыркнув, я оттолкнула чересчур близко подошедшего визитера. - Держись подальше. Мне подобные «друзья» ни к чему, врагов я и сама найти сумею!
        - Да ладно тебе, - примирительно поднял ладони Амаргус. - Говоришь, нужна информация… тогда спрашивай, я расскажу.
        - Сначала ответь - зачем тебе это? Ну, хоть убей, не могу я поверить в твое благородство.
        - Если я начну издалека, тебя не сильно расстроит? - После затянувшегося молчания предложил бог и, увидев мой недовольный кивок, продолжил. - Понимаешь, боги сильно отличаются от существ, населяющих миры. Нет, не тем, что ты подумала. Конечно, нам присущи высокомерие, эгоизм, жестокость… и многие другие негативные черты, но… не все боги такие, ты еще узнаешь, не отнекивайся раньше времени. Просто… наверное, когда живешь вечно, начинаешь к жизни относиться как-то иначе. Вот, взять к примеру людей, хотя бы из того мира, где ты выросла. Сколько они в среднем живут? Лет пятьдесят-шестьдесят? А наш срок неизмерим… понимаешь? Тут даже сравнивать не получается! Вот и выходит, что боги просто не способны воспринимать жизнь как ценность, как дар. Мы просто живем, причем так, как получается, в меру своей испорченности стараясь избежать скуки…
        - Что-то ты, чересчур, издалека начал… - я прикрыла рот, не сдержав зевок.
        - А? Ах, да. Так вот, рано или поздно каждый из живущих вечно начинает скучать, это очевидно. Не всем конечно приходит в голову поиграть, но большинство все же заражается этой болезнью. Игры, они ведь разные бывают. Некоторые останавливаются на том, что просто наблюдают за своими подопечными, изредка вмешиваясь в ход реальности, но это почти не отражается на игрушках. Некоторые играют в открытую, приглашая к участию в игре самих подопытных, создавая им иллюзию выбора. Некоторые принуждают играть, не давая выбора… но гораздо чаще все-таки случается по-другому. Чаще всего боги не теряют рассудка, относясь к населенным мирам, как к любимой работе. Они просто помогают по мере необходимости, исполняя просьбы самих подопечных, не вмешиваясь в слишком тонкий слой реальности. Почти всегда происходит так…
        - Но иногда кто-то увлекается, - задумчиво продолжила я, постукивая пяткой по подоконнику. - Его не успевают остановить, и он становится той вехой, от которой все идет наперекосяк?
        - Да, именно так… - Амаргус вновь подошел ко мне, на этот раз смело проведя рукой по щеке. - Ты не похожа на Сальвею.
        - Ха! Конечно, мама говорит, что я вся в отца.
        - Нет, - отрицательно замотал головой собеседник, - на него тоже. Твоя мать была красавицей, ты знаешь? Но вот умницей не была никогда. Ей нравилась жизнь воина, а это не признак ума. Воином становится послушный, способный выполнять приказы. А удачливым воином - способный выполнить их быстрее других. Вот так и твоя мать… ты не обижайся, я не хочу тебя обидеть… просто, правда всегда немного горчит.
        - К чему ты это?
        - К тому, что твой отец был мне другом, и я искренне верил в его разум. Мы с молодости наблюдали за играми богов одновременно и, мечтая принять в них участие, как только нас допустят, и, осуждая некоторых особенно увлекающихся. А потом, как получили право выбора, все встало наперекосяк… боги, оказывается, тоже умеют любить…
        - А что, раньше такого не случалось?
        - Нет, не случалось, - серьезно кивнул Амаргус, падая в кресло, и тут же потянулся к кувшину, не подозревая, что там вода. - Даже в летописях нет упоминания о такой возможности. Боги, в сущности, достаточно холодные существа, нам почти не присущи чувства живых… но, тебя, наверное, удивляет, почему я говорю об этом? У меня было время подумать… много-много времени. Теперь я могу почти с полной гарантией сказать - вся эта ситуация была спровоцирована!
        - Спровоцирована? - От удивления, я чуть не вывалилась за окно, быстро перекинув ноги назад и пересаживаясь во второе кресло, поближе к собеседнику. - Но кем? Или, вернее, чем?
        - Вот! Говорю же, ты не похожа на свою мать! Она бы никогда не додумалась задать верный вопрос! Именно «чем», потому как пантеон точно не имеет к этому никакого отношения!
        - Почему ты в этом так уверен?
        - Потому, что детей от связи с богом не может быть в принципе! - Оглоушил меня ответ.
        - Эээээ… вообще?
        - Вообще! Этот факт изначально вызвал бурную реакцию в Совете Богов. Ты - ошибка Провидения, нереальное совпадение, понимаешь?
        - Не совсем… если детей не может быть, то откуда же я…
        - Вот в том-то и вопрос! Я много об этом думал… Совет тогда очень глупо поступил, твой отец поступил не менее глупо, пойдя ему наперекор, а я… ну я вообще поступил подло, за что и наказан заслуженно… В общем, теперь, я полностью уверен, что знаю ответ.
        - И ты здесь для того, чтобы сообщить мне его?
        - Да, я думаю, он поможет тебе сделать правильный выбор.
        - Правильный для кого? Для тебя? Или для пантеона?
        - Для себя. Только ты вправе принять решение. Совет не имеет над тобой власти, я ведь уже сказал.
        - Не понимаю, - я помотала больной головой из стороны в сторону, вконец рассеивая и так разбежавшиеся мысли. - Если полукровок не может быть в принципе, то откуда такие познания?
        - Еще более верный вопрос! - Амаргус подпрыгнул от радости и быстро заходил по комнате, заставив меня подтянуть голые ступни на кресло, от греха подальше. - Вот мы и добрались до сути сделанных мною выводов. Итак, подобная ситуация произошла лишь в одном из миров пантеона. Это при условии, что связи между смертными и бессмертными совсем не редкость, сам этим грешу… вернее, грешил, пока не… раньше, короче…. но случилось все именно здесь! А что у нас имеется? Мир, притом, молодой мир, еще не устоявшийся, так сказать, но вполне себе успешно развивающийся. А что есть у мира? Конечно Хранитель! Но мир-то еще молодой, не успел он себе Хранителя завести, я проверял… - Бог замолчал, остановившись прямо напротив меня, и склонился к моим глазам, уставившись, немигающим ярко синим взором. - И тут появляешься ты… понимаешь?
        - Нет, - я отрицательно помотала головой. - Слушай, ничего я не понимаю. Ладно, допустим, мир разумен, - Амаргус кивал на каждое мое слово, исключая предлоги, - допустим, он сумел подстроить связь мамы и папы, внушив им любовь. Допустим, у них появилась я. Но что дальше-то? Ведь прошла не одна сотня лет с тех пор!
        - О том и речь! Мир сам сделал свой выбор! Не учел он только одного, что твой отец не бросит свое единственное дитя и спрячет его как можно дальше, передав в совсем другой мир. Но ты выросла, мир позвал тебя назад и, вуаля, ты - здесь!
        - Что-то не сходится… - пробормотала я. - Ты хочешь сказать, что я - Хранитель?
        - Хм, - Бог вновь остановился и уселся в скрипнувшее от порывистости кресло, - хм… не знаю.
        - А как это узнать?
        - Мир сам скажет тебе, когда придет время.
        - Но… и что мне делать?
        - Жить и ни о чем не волноваться. Смотри, сколько ты уже тут? Несколько недель? И за это время столько всего случилось, но мир хранит тебя, так? Он словно проверяет твою инородность. Словно готовит для тебя место. Это уже не говоря о том, что вытащить тебя отсюда нельзя, не порвав связей, завязанных на твою оболочку.
        - И что, много их?
        - Невероятно… ах, да, ты же себя не видишь, но, поверь, смотреть на тебя истинным зрением невозможно, хуже, чем на солнце. И становится их все больше…
        - М-да… - теперь уже я пожевала губу. - Так что мне делать?
        - Как что, жить, разумеется. И ни о чем не переживать, мир сам все сделает за тебя.
        Я встала и принялась метаться по комнате, как мой собеседник некоторое время назад. Мысли скакали с одного на другое, никак не давая сосредоточиться на чем-то одном. Вроде бы, в рассуждениях Амаргуса был смысл, даже цепочка событий сходилась, все один к одному, но… почему я должна ему верить? Ведь предавший однажды не остановится и предаст еще раз - это аксиома. Но так хочется верить и просто плыть, а не сражаться за каждый вдох…
        - Почему я должна тебе верить? - Озвучила я, наконец, самый важный вопрос.
        - Я ждал этого вопроса. Не почему. Ты не должна мне верить. Просто прошу тебя хорошенько подумать и принять решение, не основываясь на предрассудках, на мнении твоих родителей или на том страхе, что живет в твоей душе. Мир сделал свой выбор, поставив на тебя, но это совсем не означает, что ты обязательно должна подчиниться его воле. Мне кажется, что он дает тебе шанс принять собственное решение, тебе просто нужно увидеть этот выход.
        - Ладно! - Я отмахнулась, не хочется слушать повторно тоже самое. - Есть еще один вопрос. Почему мой отец сам не объяснит мне происходящее?
        - Потому что не может! По решению Совета ему закрыт вход в этот мир до тех пор, пока кто-либо искренне не позовет его назад.
        - Позвать назад? Но я ведь много раз вспоминала о нем. Этого не достаточно?
        - Нет, это просто твои мысли. Чтобы прорвать пелену реальности, нужен именно зов, причем идущий из глубины естества, понимаешь? Ты должна всем сердцем захотеть, чтобы он пришел, и оформить свой зов направленным лучом энергии. Кстати, как раз и проверим, Хранитель ты или нет. Никто кроме Хранителя просто не обладает необходимым количеством энергии, а главное, способностью ей управлять!
        - Но, я…
        Договорить, правда, мне не дали. Раздавшийся долбеж в дверь на стук был мало похож, потому мне пришлось, поморщившись, направиться к двери.
        - Ээээ… - прошептал бог, - не горю желанием встречаться с твоим ухажером. Да и он, полагаю, не будет счастлив, увидеть бога в комнате подруги. Пока. До скорой встречи!
        - И тебе не хворать, - хмуро отрапортовала я, хотя за спиной уже никого не было. Амаргус просто щелкнул пальцами, растворяясь в предутреннем сумраке. - Ну, и что тебе надо? - Хоть будет на кого злость спустить, решила я, распахивая дверь. - Обязательно поднимать такой шум в пять утра?
        Глава 40
        - Кто у тебя? - Решительно сдвинув меня в сторону, эльф просочился в комнату.
        Моя отвисшая челюсть, видимо, не произвела нужного впечатления, зато помешала найти достойный ответ вовремя, поэтому я предпочла благоразумно промолчать. Наблюдая, как Райли, осмотрев помещение, направляется к окну и производит осмотр наружной стены.
        - Куда собралась?
        - А не все ли тебе равно? - Нашлась я, чувствуя возвращающуюся злость. - Тебе-то какое дело?
        - Тебя жалко!
        - Да неужели? - Ну вот, кажется, и прокалилась до нужной кондиции. - И кто ж это тебе право дал в мои дела лезть?
        - Я, помнится, уже не раз объяснял, - подобно мне зашипел собеседник, останавливаясь напротив.
        - Это про долги что-ли? Как же, помню-помню! А только каждая попытка его вернуть оборачивается обратным местом. Причем для меня! Нет уж, лучше давай договоримся: мы сейчас говорим друг другу: «Гуд бай», и расстаемся верными друзьями. Идет?
        - Нет, не идет! Ничего говорить я не собираюсь, тем более то, что перевести не могу. А насчет «расстаемся» не может быть и речи!
        - Хм, как бы тебе подоходчивее объяснить… у меня свой путь, у тебя свой, а параллельные прямые, как известно, не пересекаются. Вот и параллель куда-нибудь, от меня подальше.
        Райли остановился на полувздохе, видимо, передумав говорить очередную гадость, потом задумчиво посмотрел на меня и, наконец, направился к дверям, заявив:
        - Ладно, вижу, ты не с той ноги встала. Пойду, завтрак закажу, а ты, как дух переведешь, да от злости облезешь, вниз спускайся… - на этом дверь оборвала окончание фразы и мое шипение оппонент уже не услышал.
        Да как он мог! Нет, нужно драпать от него как можно дальше, причем как можно быстрее, пока нервы еще есть. Нервные клетки-то не восстанавливаются, и если так и дальше пойдет, останусь совсем без тормозов, зато при расстройстве психики.
        - Шел, у тебя все в порядке? - Голова, засунувшего нос в комнату Вера, целиком показалась из-за створки.
        - Еще не поняла… да, наверное, - со вздохом отозвалась я, подхватывая подушку с так и не заправленной кровати, и падая вместе с ней на одеяло плашмя. - Так заметно?
        - Вы так кричали, что весь этаж перебудили, поди…
        - Что, правда? - Я резко села. Неужели мы столько народу поставили в известность о своих отношениях? Ой, как плохо! Не стоит лишнее внимание привлекать, ой, не стоит…
        - Да нет, конечно. Это я так, образно. Но кричали вы действительно громко. Правда, слов не разобрать было, только эмоции.
        - А, это, поди, твоя эмпатия сработала.
        - Ну, и она тоже, - Вер почесал затылок, перебросив отросшую гриву за плечи. - Только вы ведь оба маги, вам про щиты помнить надо, а тут как разорались, всех в окрестностях волной и накрыло…
        - Оооооо… - простонала я. - И что теперь будет?
        - Да ничего, я думаю, - равнодушно пожал плечами мальчишка, - это ж только маги поняли, в чем дело, да те, кто с вами близко знаком. А остальным до лампочки, поди, и не проснулись даже.
        - Хорошо бы, не стоит в свои разборки посторонних вмешивать.
        - Так ты как? Кель тебя опять обидел?
        - Да не сказала бы… только его опека мне уже поперек горла стоит. Вер, я тут с тобой поговорить хотела, да все никак не получалось время подобрать… - я замолчала, раздумывая с чего начать.
        - Уехать хочешь?
        - Да, - покаянно кивнула я.
        - А я?
        - Вот и хотела спросить: ты со мной или с Гиром? Нет, помолчи пока, - одернув разулыбавшегося мальчишку, я решила предварительно расставить все точки, а потом уже слушать взвешенный ответ. - Вер я ведь без роду, без племени, да еще с орденом этим грахамым на хвосте, а Гир домой вернется и охрана у него стоящая. И потом, он тебе много дать может: учебу, дом, карьеру, дружбу, в конце концов! Это не говоря о том, что тебе мужская компания нужна. Ну чему тебя я могу научить?
        - Шел, вот скажи: ты считаешь меня ребенком? - Прищурился паренек.
        - Эээээ… давай без обиняков, идет? Вер, тебе только двенадцать стукнуло. И пусть ты многое повидал, много испытал, но взрослым не от того становятся. Понимаешь? Да, ты считаешь, что уже вырос, и я, честно, не считаю тебя мальцом, но ты все равно еще ребенок. Вер, я сама не считаю себя взрослой! Мне иногда так хочется, чтобы решения принимались сами, без моего участия, так хочется вновь стать маленькой… прости, но от меня ты кроме дружбы ничего не получишь.
        - Ты думаешь это мало? - Мальчик серьезно посмотрел мне в глаза. - Я и сам знаю, что для того, чтобы тебя считали взрослым, нужно и вести себя соответственно. Я пытаюсь. Не всегда успешно, - поморщился паренек. - Но ты ведь примешь мое решение, да? Не будешь уговаривать поступить иначе?
        - Не буду, - пообещала я. - Ты вправе сделать собственный выбор.
        - Тогда я останусь с тобой.
        - Почему? - Меня искренне удивил неверный выбор, на мой взгляд. Ну, кто в здравом уме откажется от обеспеченности в пользу бродяжничества? Да еще и с неприятностями на хвосте?
        - Потому что ты мой друг, потому что я тебя люблю, потому что только рядом с тобой я становлюсь взрослым. И еще потому, что кроме тебя, я никому не нужен! Даже Гиру я не нужен. Если подумать, ему не нужен никто из нас, он ведь дракон, а драконы - одиночки, их так учат.
        - Почему?
        - Потому что люди живут недолго, а драконы почти вечно, кому нужна лишняя боль?
        - Да, наверное, так и есть, - пробормотала я.
        - Когда мы уйдем?
        - Не знаю. Может вечером?
        - А Собор?
        - Ну, он не единственный в Элении…
        - Ты ведь из-за Келя уйти хочешь?
        - Да, не могу больше его терпеть.
        - А Карлос?
        - А Карлос поймет, - я уперлась взглядом в пол и закончила, - должен понять.
        - Шел, может быть…
        - Не может, Вер! Моей жизнью могу управлять только я, и никто другой!
        - Но ведь женщины обычно…
        - Я не «обычная» женщина, а такая, какая есть. И давай оставим эту тему!
        - Хорошо, - тяжело вздохнул парнишка. Идем вниз?
        - Да, стоит позавтракать и закончить наши дела здесь по-тихому. Ты смотри, никому не проболтайся. И так не знаю, как от Келя отделаться, боюсь, он догадывается о моих планах…
        - Да, но вряд ли догадывается о моем в них участии, вот на этом и сыграем. Ладно, будем действовать по обстоятельствам, - ввернул мою фразу неугомонный отрок.
        И все же, прежде чем уходить, необходимо поговорить с Гиром, в этом я абсолютно уверена, - именно эта мысль не давала мне покоя во время ранней трапезы. Я настолько задумалась, что не обратила никакого внимания на пораженный вид Райли, никак не понимающего моего спокойствия. Он-то уже приготовился к буре, аргументы заготовил, а тут на тебе - полный штиль! Но, к сожалению, подобное мое поведение скорее насторожило эльфа, чем успокоило.
        - Чем собираешься заняться сегодня? - Нейтрально начал эльф, стараясь ничем не выдать свою заинтересованность.
        - Да так, - пробормотала я, почему-то запал спорить совсем пропал. - Поброжу по окрестностям… наверное, - мне надоело выводить узоры в неком подобии местной манной каши и я, с брезгливостью, отодвинула ее прочь.
        - Тебе не нравится серенка?
        - Серенка - это крупа? - Стоит уточнить, а то мало ли что…
        - Ага, - улыбающийся дракон плюхнулся рядом со мной, чуть не скинув на пол приливной волной, - это то, что ты есть не хочешь.
        - Не вкусно как-то, - я пожала плечами и с удивлением проводила взглядом тарелку, перекочевавшую к Келю. - Ээээ…
        - Зато мне вкусно! - Отрезал он. - И вообще, причем вкус, если есть польза?
        - Ну, если ты можешь поглощать всякую гадость, зная о ее полезности, это совсем не означает, что все вокруг страдают тем же полоумием!
        - Хы!!! - Выдал подавившийся дракон, опустив нос в самую кружку с молоком, спертую у меня пока отвлеклась.
        А вот сам поглотитель каши не отреагировал никак, просто пожал плечами и усиленно заработал ложкой. Решив не портить себе остатки настроения, как раз немного разгулявшегося, я поднялась из-за стола, рассчитывая поволяться хоть немного перед прогулкой.
        - Шел, я тут подумал, нам не слишком удобно будет вести тут дела. Праздники закончились и большинство гостей столицы сегодня на рассвете ее покинули. Не лучше ли будет перебраться в город?
        - Почему бы нет, - согласилась я, ожидая продолжения.
        - Тогда, предлагаю тебе не просто «погулять по окрестностям», а пройтись по городу и найти нам местечко.
        - С тобой?
        - Со мной!
        - А остальные?
        - Подождут здесь. Тем более, что время еще раннее, большая часть отсыпается от вчерашнего. Да и часть охраны сегодня как раз получит расчет, нет смысла тащить их с собой.
        - Дела охраны - твоя проблема, - отмахнулась я, быстро просчитывая перспективы подобной прогулки. - Ладно, давай пройдемся…
        - Куда, если не секрет? - Карлос, появившийся за спиной и тут же, показательно притянувший меня к себе, якобы от недостатка места, удостоился сразу двух взбешенных взглядов. - Что, секрет?
        - Да нет, - первой отмерла я, - рассматриваем возможность перебраться в город, а не торчать на периферии.
        - Где торчать? - Недоуменно переспросил орк. - Хотя, забудь! - Он плюхнулся на скамейку и nee же сунул кусок холодной, явно вчерашней, курицы в рот. - Я с вами?
        - Нет! - Отрезал наш предводитель, а я, в общем-то, после вчерашнего происшествия еще не решила, как поступить с влюбленным.
        - Ну… тогда останусь здесь и буду очень скучать, - разочарованно протянул он, якобы не заметив, сжатые челюсти друга. И что им обоим от меня надо, спрашивается?
        Ладно бы Райли была нужна я, но ведь нет, просто до ужаса хочется показать, какой он умный и не дать лучшему другу поступить по велению «глупого» сердца. Плавали - знаем, как это бывает. Сначала нужный совет, потом вовремя подставленная жилетка и на тебе (!) готовый знаток выискался! Бросив на эльфа злой взгляд, я резко повернулась и пошла не наверх, как хотелось бы, а во двор дышать воздухом и ждать, когда оседлают наших лошадей.
        Глава 41
        Сегодня столица уже не производила такого волнующего впечатления, как вчера. Толи настроение у меня кардинально переменилось, толи сменились декорации, но проезжая по тем же самым местам, где вчера гуляла, смеясь, я ни разу даже не вспомнила о былом счастье. Райли тоже молчал, рассматривая по привычке редко попадающихся прохожих, прочитывая вывески на предмет поиска гостиницы, и искоса бросая в мою сторону странно настороженные взгляды.
        - Так что за шум у тебя был ночью? - Прервал он, наконец, затянувшееся молчание. Хотя, на мой взгляд, лучше бы этого не делал.
        - Разве? - Отвлеченно отозвалась я, не сразу вникнув в смысл вопроса.
        - Что «разве»? Разве шум? Или разве был?
        - И то и другое, - мое бурчание для его ушей не предназначалось, но к сожалению было услышено.
        - В том, что шум был, я совершенно уверен. А вот в том, что это был именно шум… скорее, было похоже на тихий разговор. Но с кем? И в такое время…
        - А может, я страдаю лунатизмом и иногда разговариваю во сне?
        - Нет, это я бы заметил. Не так уж мало времени мы знакомы.
        - Значит, ты признаешь, что следишь за мной?
        - Я не слежу, - спокойно отозвался спутник, и не думая закипать, - всего лишь присматриваю… - наступила недолгая тишина, за которой последовал тот самый вопрос, которого я ждала много раньше. - Шел, кто ты такая?
        - Ты уже спрашивал. А я уже отвечала.
        - Нет, ты не очень умно ушла от ответа, а я не стал настаивать.
        - Что изменилось сейчас? Или ты решил, что на этот раз удостоишься более подробного ответа?
        - На этот раз ответ мне не так уж и нужен… - Кель резко встрепенулся и, дернув поводья из моих рук, быстро свернул в первый же попавшийся переулок. - Своими недомолвками ты все равно ничего не скроешь, ведь я не только догадываюсь, но прекрасно помню портрет, виденный в Сварлингарде…
        - Куда ты меня тащишь? - Не сразу нашлась я, не решаясь пытаться вернуть управление, слишком серьезным неожиданно стал спутник.
        - Обернись и посмотри на крышу трактира, что мы обогнули.
        Я резко повернулась, отчего чуть не соскользнула с крупа лошади и успела поймать взгляд одного из троих не слишком приятных типов, обретающихся на крыше. Что именно он держал в руках я, конечно, не видела, но судя по недовольному выражению лица, это явно были не цветы для прекрасной дамы. Незнакомцы бандитского вида были с ног до головы закутаны в плащи черного цвета. Мне сначала даже показалось, что нижняя часть их лиц, скрыта чем-то навроде платка, как в некогда виденных ковбойских вестернах, правда, я быстро решила, что со столь значительного расстояния рассмотреть столь мелкую деталь туалета не представляется возможным.
        Райли не останавливаясь плутал по улицам и переулкам, уводя нас все дальше от возможного преследования. Его постоянные оглядки и редкие приказы, вроде:
«пригнись», «закрой лицо» или «держись крепче, площадь проскочим», стали мне откровенно надоедать. Плюс ко всему, меня все больше беспокоила мысль: какую именно часть правды о себе стоит открыть? Ладно, допустим о происхождении моем он догадался, это не так сложно, учитывая известные ему факты. Пусть сделал верный вывод о не слишком дружелюбно настроенном ко мне Ордене. Но что именно рассказывать ему о моем явлении и, собственно, дальнейшем становлении? Я и сама то не знаю, что именно делаю в этом мире!
        - Так, - наконец остановился эльф у фасада, на мой взгляд, самого дорогого ресторана Кальпиты, - здесь остановимся.
        - … - с сомнением протянула я, послушно сползая с лошади и осматриваясь. - А нам это по карману?
        - У меня есть деньги, - неопределенно ответил спутник, не слишком вежливо хватая меня за руку, - и охрана здесь такова, что никакие враги не рискнут связаться.
        - А… - но предостерегающее шипение было мне ответом. Что ж, подождем с вопросами покамест.
        Зал был огромен, светел и почти полностью занят, даже не смотря на раннее время. Мне моментально понравилось все вокруг. И теплые тона отделки, почти целиком передающей весь спектр от белого до светло коричневого, и вышитые цветами кипельные скатерти, свисающие бахрамой до самого пола, так любимые мною в детстве. И высокие люстры с многогранно сверкающими магическими свечками, естественно, на данный момент выключенные из-за дневного времени суток. И чуть медлительные, высокомерно взирающие гордые официанты, сплошь мужского полу, бродящие между столиков, с поклоном принимающие заказы. И барная стойка светлого дерева, чем-то неуловимо напоминающего расцветкой памятную березу (белая с темными пятнами в произвольном порядке), а подле нее удобные высокие стулья, судя по безуспешным попыткам одного из гостей чересчур тяжелые для подъема. И чуть выступающая площадка в центре зала, на которой по вечерам явно играет живой оркестр, если верить брошенным на местах инструментам. И… да много чего еще, это словами не перескажешь. Не зря же я, так и простояла все время, пока мой спутник справлялся о столике, с
открытым ртом, вбирая увиденное, словно губка.
        - Идем, - на это раз Райли не стал применять силу, аккуратно потянув меня за бережно зажатую в огромной руке ладонь. Надо же, а я полагала, что у эльфов кость тонкая! - Нас проводят к столику.
        Кивнув, я послушно двинулась вперед, при этом все также с восторгом рассматривая не только обстановку, но и попадающихся по пути посетителей. Например, мне жутко не понравилась вольготно развалившаяся на мягком полукресле с высокой спинкой дама, явно в недельном подпитии, и слишком уж вульгарном наряде. Отведя от нее взгляд, я брезгливо передернула плечами, вызвав недоуменный взгляд спутника, и тут же переключилась на очередную диковинку. За одним из столов по пути сидели два самых настоящих негра, к которым и прикипел мой неискушенный взгляд. Мужчины заметили явный интерес к своим персонам и приветливо кивнули, получив мрачный взгляд Райли, не предвещающий ничего хорошего. Это мгновенно заставило, оживившихся было кавалеров, позабыть принятое спонтанно решение и еще основательнее усесться на занятых местах, при этом старательно отворачиваясь от нас.
        - Располагайтесь, - наш проводник махнул в сторону небольшого алькова, максимум человек на пять, отданного в наше распоряжение и вопросительно посмотрел на эльфа.
        - Заказывать будете сразу?
        - Да, - кивнул мой вынужденный телохранитель, как высокородную даму усаживая меня на диванчике за столом. - Принесите кувшин сока и легкую закуску, а мы пока подумаем, чего хотели бы еще.
        Величественно кивнув, официант степенно покинул наш закуток, и за столом на несколько минут воцарилась задумчивая тишина.
        - Знаешь, я никогда даже не предполагал, что могу встретить Бога…
        - Ну, у тебя все впереди. А разве ты его встретил?
        - Ну… ты же…
        - Нет, я всего лишь не слишком удачный плод любви слишком неудачной пары! А вот к сильным мира того, - тут я ткнула пальцем в потолок, но думаю собеседник прекрасно понял о чем речь, - не имею ровным счетом никакого отношения!
        - Если я верно помню легенду, то твой отец - Бог магии, Марос.
        - Предположительно, да, - не стала отрицать я, - вот только отца того я сроду не видела, кто он таков не знаю, да и, если уж очень честно, не горю желанием узнать.
        - Откуда такая категоричность? - Удивленно приподнял брови эльф.
        - Видишь ли, мою жизнь ни с какой стороны нельзя назвать удачной. Воспитание в приюте не делает характер лучше, терпимее или возвышеннее, скорее ожесточает. Дальнейшие события в привычном мире тоже не слишком располагали к романтике. А потом раз, и я уже здесь… не сказать, что по собственной воле, и не сказать, что против, скорее благодаря полнейшему пофигизму. У меня нет привязанностей, нет близких родственников, нет долгов или иных обязательств… понимаешь? Меня ничто не связывает ни здесь, ни там, кроме одной старой и чересчур романтичной истории, участницей которой я совсем не хочу быть!
        - Мне жаль, что ты видишь мир только в серый тонах, - тихо проговорил Райли, а мне от его слов почему-то стало ужасно горько.
        - А в моей палитре как-то не оказалось других! Видимо, те самые, помянутые тобой, Боги, пожалели для бедной сиротки иных.
        - Но ведь теперь ты можешь начать другую жизнь. Теперь ты знаешь о себе много больше, знаешь, кто твои родители и откуда идут корни. Теперь ты можешь быть точно уверена: ты - часть этого мира…
        - Да? А на основании чего, скажи на милость? И самое важное: ради чего мне все это?
        - Да у тебя почти портретное сходство с матерью! И неужели ты не знаешь для чего нужна семья?
        - Семья? - Мой смех настолько был пропитан болью, что долго его выдержать не хватило даже собственных сил. - Что может знать о семье сирота, вроде меня?
        - Каждое живое существо стремится создать семью. Возможно, так происходит от того, что остаться в одиночестве - хуже смерти.
        - Знаешь, в чем-то ты прав, - слова Райли и его чуть слышный, полный понимания голос, подействовали на меня успокаивающе, и я уже могла говорить и думать более рационально. - Не буду спорить, ребенком я мечтала найти родителей. Считала, что мир тогда изменится, что трава станет зеленее, небо синее, а птички сложат в мою честь новую песню. Все оказалось много сложнее, чем можно вообразить. Новый мир, новая жизнь, - тут я фыркнула, - новые птички!.. И полное отсутствие родных! А где обещанная поддержка? Где понимание? Или хотя бы элементарная любовь близких? Нет, мне просто в наследство осталась куча старых проблем, и Темный Орден, Грахам его побери!
        - Я почти уверен, эти были как раз оттуда.
        - Скорее всего, да, - я невесело усмехнулась, как всегда одной половинкой рта, - своих врагов я завести пока не успела…
        - Что ты о них знаешь? - Задумчиво вопросил эльф, попивая заказанный сок и пережевывая нечто, напоминающее яблоко.
        - Почти ничего. Только то, что рассказали мальчики, а они не слишком сведущи…
        - Я, честно признаться, тоже, - неопределенное пожатие плечами было мне ответом, - но кажется, они против существования Наследника.
        - Да, об этом мне тоже известно.
        - И они в курсе, что ты уже в городе… как думаешь, много здесь представителей Ордена?
        - Мне-то откуда знать? - Неподдельно удивилась я. - Это не мой мир, не мои и правила.
        - Ах, да, извини. Это несколько осложняет ситуацию.
        - Кель, - он привычно поморщился, услышав от меня это имя, - не думаю, что мне стоит оставаться с караваном. Лучше будет, если я просто растворюсь в толпе и мы никогда…
        - Об этом не может быть и речи! Во-первых, - эльф надвинулся на меня, пристально уставившись в глаза, - я дал слово, что доведу караван в целости и сохранности, а ты одна из его хозяев. Во-вторых, ты не последний человек для этого мира и если то, что я некогда читал, правда, то от твоего возвращения слишком многое зависит, чтобы так просто дать погибнуть надежде Элении… и, в-третьих, я к тебе искренне привязался за время пути…
        - А, это мы вновь сворачиваем на тему долгов, - поняла я, разочарованно вздохнув.
        - Они ведь никуда не делись, сама понимаешь, - подтвердил «должник», а я нехотя кивнула.
        - Ладно. И что же ты предлагаешь?
        - Предлагаю действовать так, как собирались утром, а там разберемся, что к чему. Ведь остается шанс, что потерпев неудачу, Орден оставит нас в покое.
        - Вас, скорее всего, а вот меня вряд ли… они несколько сотен лет ждали этого момента, сильно сомневаюсь, что возможность мирного урегулирования проблемы вообще существует.
        - Посмотрим, - несогласно отмахнулся охранник, поднимаясь на ноги, - идем, нужная нам гостиница с обратной стороны ресторана. Ты подождешь меня там, пока я смотаюсь за остальными.
        - Хорошо, - зачем спорить с справедливым решением? - Только, прошу тебя, об этом никто не должен знать.
        - Мне нет смысла болтать. Сама решай, кого захочешь во что посветить.
        Глава 42
        - Пойдем, я тебе комнату покажу, - присутствие Карлоса сзади я ощутила еще до того, как он заговорил.
        Едва переступив порог гостиницы, я моментально облюбовала великолепный столик на мансарде, а при условии, что располагалось здание на небольшом пригорке, то и вид отсюда открывался просто восхитительный. В общем, Райли так и не удалось уговорить меня залезть в комнату и запереться на все замки, поэтому он просто вынужден был оставить все как есть и, махнув рукой, плюнуть на упрямицу. В итоге, тот час, что караван добирался сюда (и как они только успели, ума не приложу?), я провела за вполне мирным любованием пейзажем и совсем без приключений, только спина малость затекла от чересчур долгого сидения на одном месте. И вот теперь, за мной явился посыльный, чтобы препроводить на снятую жилплощадь.
        - Что-то не так? - В чувствах друга царила такая неразбериха, что я никак не могла понять, как именно стоит реагировать. - Что случилось? - Мой настороженный вид настолько смутил орка, что он запустил руку в длинные волосы и принялся их методично разлохмачивать, чего я раньше за ним не замечала.
        - Нет… ни… ничего…
        - Карлос, а поточнее? Это «ничего» грозит нам проблемами?
        - Нет, - он уверенно покачал головой и взглянул мне в глаза, - я тебе потом расскажу, можно?
        - Конечно, - я успокаивающе улыбнулась и почувствовала, как уходит его нервозность, - пошли?
        - К сожалению отдельной в этот раз не получилось. Ты не против, быть с Гиром и Вером?
        - А почему я должна быть против? Наоборот, я очень рада! Последнее время я с мальчиками провожу преступно мало времени.
        Пока мы шли, в голове настойчиво вертелась мысль, что прежде чем сообщать всем о своем решении (а время подумать «за жисть» у меня было), нужно для уверенности поговорить с братишками. Гир, разумеется, будет против, но его уговорить я сумею, а вот Вер… с его эмпатией будет потяжелее… Ладно, вечером после ужина все и обсудим, а пока стоит просто отдохнуть. Доставив меня наверх, орк развернулся и, попросив зайти за ним, когда соберусь вниз, а его комната через две от моей, удалился в ту самую комнату.
        - Шел, наконец-то! Ты где потерялась? - Гир повернулся на бок при моем появлении.
        - Хм… в отличие от некоторых, я уже достаточно длительное время сижу в этой дыре… кстати, ты распорядился покормить наших наложниц? Как они там?
        - Вполне нормально. Голосят, как и раньше, правда, когда я им сказал, что завтра их ждет продажа, - тут я поморщилась, а дракон продолжил, - они тут же притихли и заставили меня уйти, под предлогом, что им необходимо подготовиться. Да, кстати, они просили обеспечить им ванну…
        - Хорошо, я этим займусь, - я кивнула, перебирая собственный мешок, - мне она тоже не помешает. А вам, молодые люди (или не люди) лучше пойти погулять.
        - Вот воду принесут, - протянул Вер, - тогда и пойдем.
        - Лентяй, - припечатала я, подбираясь к мальчишке и принимаясь его щекотать, от чего веселый смех разлетелся по комнате, - пойду вниз, распоряжусь насчет ванны.
        - Я с тобой, - Гир спрыгнул на пол.
        - Нет, я туда и обратно. Обещаю.
        - Шел…
        - Гир, я просто попрошу принести воду.
        - Ты не понимаешь. Кроме нас тут много народу и…
        - Я чего-то не знаю?
        - Кель просил не оставлять тебя одну.
        - Хм… это уже привычно, - я поджала плечами. - Есть еще что-то?
        - Он сказал, что у него предчувствие и просил нас не выходить никуда из комнаты.
        - Это уже интереснее, - я задумалась и прислушалась к себе. Нет, никаких особенных изменений вокруг я не замечала, так что, напрямую опасность меня не касается. Тогда кого? - И все же я прогуляюсь. Останься в комнате, мне не придется беспокоиться о вас!
        - Шел!
        - Гир! Я не маленькая девочка! И вообще, старших нужно слушаться!
        - Хорошо, - друг поднял руки, - делай, как знаешь!
        - Гир, я вернусь через десять минут, идет?
        - Ладно, если нет, я пойду вниз.
        - Ок.
        Выскочив в коридор, пока он не передумал, я быстрым шагом направилась к лестнице и спустилась на первый этаж. В зале в это время был полный аншлаг, поэтому хозяина пришлось искать в толчее народу довольно долго, что, вполне понятно, меня нервировало. Поймав служанку и получив в ответ на вопрос неопределенный взмах в сторону зала, я принялась лавировать мимо столиков, в поисках кого-нибудь хоть отдаленно напоминающего местного трактирщика.
        Народ присутствовал разный. Часть столиков занимали вполне обычные горожане, различной расовой принадлежности. Вот, например, у дверей весь столик был отдан десятку эльфов, занятых тихим перешептыванием и совершенно не обращающих внимания на происходящее. Чуть поодаль, столик заняли шестеро гномов, громко выражая свое недовольство чересчур медленным обслуживанием. А прямо посередине, самый большой стол занимала группа людей, бурно отмечающих свадьбу, судя по наряду девушки и парня, а также абсолютно пьяному виду гостей. Еще несколько совсем маленьких столиков занимали парочки, влюблено смотрящие в глаза друг другу, и не думающие реагировать на окружающий шум.
        Но самой неприятной, на мой взгляд, оказалась смешанная компания в дальнем углу. Мало того, что там царила подозрительная тишина и настороженность, так еще, как выяснилось, там обретался искомый мной хозяин. Тяжело вздохнув в предчувствии неприятностей, я двинулась в заданном направлении. Может быть, я и подождала бы, пока освободится местный заправила, но обещание, данное Гиру, несколько ограничивало время, а значит, стоило поторопиться.
        Подойдя к столику, я коснулась плеча хозяина и тихо спросила.
        - Простите, не могли бы вы уделить мне минуту вашего времени?
        - Ух, ты, - выдохнул громила, сидящий напротив, - какая девушка! Иди сюда красотка, не обидим! - Все разом загоготали, а я уяснила, что этот является главарем.
        - Простите господа, - я решила быть вежливой и постараться не нарваться на неприятности, - но мне срочно необходимо обсудить вопрос с хозяином этого заведения.
        - Ничего! Обождет твой вопрос… ик… иди сюда, говорят!
        - Так вы можете отойти на минуту? - Обратила я внимание на побледневшего трактирщика и полностью проигнорировала заводилу.
        - Госпожа, вы бы это… лучше…
        - Хорошо, я скажу так, - отрезала я. - Мне нужна ванна в комнату и еще одна в купальню. Это срочно!
        - Я распоряжусь… - мужичек вскочил и метнулся прочь, но стоило мне сделать шаг следом, как на плечо легла тяжелая рука, вынудившая обернуться.
        - Куда это ты? Я с тобой! Вымыться помогу! - Загоготал громила, а вся шайка поддержала.
        - Еще раз приношу извинения, что помешала вашему разговору, - я ловко вывернулась, но никак не могла обойти грубияна, - но прошу оставить меня в покое!
        - Ха… да кто тебя спрашивать будет, девка? А ну иди сюда! - Он попытался сграбастать меня здоровенной лапой, но я была намного быстрее и умудрилась выскользнуть из захвата, тут же, попав в другой.
        - Зачем ты вышла из комнаты? - Раздалось над ухом, и я немного перевела дух. - У вас какие-то проблемы с МОЕЙ девушкой? - Райли холодно смотрел на громилу, медленно откинув капюшон, а тот, по всей видимости, был с ним знаком и ощутимо струхнул. - Не слышу ответа?
        - Ты… это… извини, друг… просто приглянулась… я ж не знал!
        - Хорошо! Надеюсь, больше подобных «недоразумений» не предвидится?
        - Нет, нет, - заголосили все разом.
        - Идем, - эльф дернул меня за руку, и я послушно двинулась следом.
        Подтолкнув меня к лестнице, он заставил остановиться посередине пролета и принялся отчитывать.
        - Я же просил Гира…
        - Да, вот только я не ребенок и могу принимать собственные решения! - И что они все меня контролируют?
        - А ты хоть иногда задумываешься о последствиях «собственных» решений?
        - Представь себе, да! Чего ты хочешь? Запереть меня в комнате? Не дождешься! Кель, чего тебе от меня надо? И вообще, что мне теперь делать, ведь теперь всему городу станет известно о том, чья я «девушка»!
        - Хм… а это интересно… - Райли взглянул мне в глаза как-то странно, а потом положил руки на перила по обе стороны от меня и склонился к лицу. - Если учесть, что ты свободна, как говорит Карлос, то я вполне мог бы…
        Он склонялся все ниже, а я никак не могла решить, стоит ли позволять ему такие вольности. С одной стороны, мое сердце только о том и мечтало, невольно подстраиваясь под ситуацию. Мозг же, в то же время, как заведенный твердил «А стоит ли? Чего ты этим добьешься?», и я металась от одного к другому, неподвижно стоя, не в силах принять окончательный ответ. Меж тем Райли склонился достаточно низко и для начала осторожно коснулся моих губ, внимательно глядя в глаза. А я… я ведь любила его, или считала, что люблю… не важно, но я приняла правила и немного приоткрыла губы, в ожидании продолжения.
        Полностью подчиняясь эльфу, я наслаждалась минутой. Странно, но мне нравилось это ощущение, хотя, сравнить все равно было не с чем. Тем временем поцелуй становился все настойчивее, а я все больше пугалась возможных последствий, но все никак не могла решиться поднять руки и оттолкнуть негодяя. Так и не справившись с собой, я положилась на случай, подвернувшийся через секунду. По лестнице загрохотали шаги и из-за поворота выскочили обеспокоенный Гир и злой Карлос, который моментально оценил ситуацию, сделав из нее выводы.
        Медленно убирая руки, Райли даже не взглянул в мою сторону, зато в упор смотрел на орка, отвечающего ему недвусмысленным взглядом. Решив, что с меня таки хватит, я дернулась в сторону и со всей силы (а на тот момент была очень зла!) влепила эльфу пощечину, потом подскочила к Карлосу и повторила свой подвиг. Замерев на миг, чтобы почувствовать три пары удивленных взглядов, я сорвалась с места и понеслась в комнату, с трудом сдерживая слезы. Сзади грохотали шаги дракона, постепенно нагонявшего меня.
        - Гир, просто оставь меня в покое! - Прорыдала я, уткнувшись в подушку.
        - Что случилось? - Вер пристроился рядом, положив теплую ладошку мне на спину и успокоительно поглаживая.
        - Я не знаю… ничего не понял!
        - И не надо! - На мой крик ответили два скептических взгляда. - Что? Ну чего вы от меня хотите?
        - Ээээ… - Гир встал и подошел к окну. Некоторое время в комнате царила тишина. - Шел, а ты уже видела Собор?
        Смена темы произвела на меня отрезвляющий эффект. Резко заткнувшись, я села, размазала по щекам слезы и подошла к брату, выглянув в окно. Собор действительно был, притом мне он очень понравился! Высокие шпили чем-то напоминали мне об имении матери, а идеально круглые башенки о церквях моего мира. Рассматривая отблески солнца на зеркальной поверхности покрытия крыш, я размышляла о нашем посвящении.
        - Вер, - вдруг вспомнила я, - а когда у тебя день рождения?
        - Ээээ… - мальчик опустил голову, - он был десять дней назад…
        - Что? - Пискнула я, с ужасом смотря в такие же ошарашенные глаза дракона. - А почему ты не сказал?
        - Ну, я… какое это имеет значение… и я говорил… раньше…
        - Ооооо… - я схватилась за голову и села на кровать, услышав тихий стук в дверь.
        - Ээээ… госпожа, мы воду принесли…
        - Хо… - я прочистила горло и повторила снова, - хорошо, входите.
        Двое рабочих быстро установили посреди комнаты деревянную лохань, потом наполнили ее водой, натасканной снизу, и с вежливым поклоном удалились. Проводив их задумчивым взглядом, я обернулась к парням.
        - Наша охрана уже разбежалась?
        - Да, кроме тех, что из… семьи Келя.
        - Хорошо, - я кивнула, - я помоюсь, а вы сходите и попросите выделить пару человек сопровождения, - мальчики направились к дверям, но остановились моим уточнением. - Только я не желаю видеть этих двоих… как минимум до завтра!
        - Я передам, - Гир усмехнулся и, наконец, покинул комнату.
        Заперев дверь, я скинула одежду, и полезла в бадью. Вода была настолько приятной, что стоило ей коснуться моего измученного долгой дорогой тела, как тут же потянуло в сон. Борясь с этим, так не вовремя вспыхнувшим желанием, я принялась неистово намыливаться, смывая скопившуюся грязь, а заодно и усталость. Долго в воде находиться не умела и в своем мире, обычно меня хватало минут на десять, а потом приходила скука, чувство холода, и я выползала в теплый плен махрового халата. Здесь, увы, халатов не было, очень жаль, кстати.
        Покинув бадью, я завернулась в заботливо принесенную служанкой простынь, и некоторое время посидела перед распахнутым окном, рассматривая Собор, и решая, стоит ли начинать осуществление плана сегодня. Потом поднялась и, нацепив первые попавшиеся шмотки, вышла из комнаты. Дверь в комнату Карлоса распахнулась после первого удара, и оттуда показались мальчики. За ними выскользнули двое парней из сопровождения и эльфийка, все с таким же высокомерно-презрительным выражением лица. Кинув на нее всего один взгляд, я приветливо улыбнулась парням, и поспешила к лестнице, весело переговариваясь с Вером.
        Глава 43
        Как выяснилось чуть позже, путь к Собору лежал через площадь, настолько тесно запруженную людьми и повозками, с которых собственно и велась торговля, что пройти через нее напрямую возможным не представлялось. Меня за последнее время стало несколько раздражать подобное скопление народу, к тому же на границе сознания присутствовал вполне объяснимый страх перед Орденом Тьмы, но рассмотрев на лице Вера счастливое выражение предчувствия чего-то хорошего, я решительно схватила его за руку и врезалась в толпу. Вторую мою руку крепко держал Гир, ну а охрана болталась где-то сзади, стараясь не отставать.
        - Шел, а… можно мне… - начал Вер, но почему-то замолчал.
        - Вер, ты что? Стесняешься что ли? - Гир ехидно усмехнулся и получил ощутимый тычок локтем в бок.
        - Конечно можно, ты еще спрашиваешь! Да мы так виноваты, что пропустили твой день рождения, что исполним почти любой твой каприз. Ты чего хочешь?
        - Любой? - Мальчик выжидательно прищурился.
        - Ну, - я сделала паузу, - почти…
        - Пойдем в кафе? У нас в городе было такое заведение, там подавали застывший сок, это такой восторг!
        - Хм… - я осмотрелась и обнаружила, что мы застряли прямо посреди толпы, а до ближайших домов еще необходимо добраться. - Я не против, но мы не знаем куда идти!
        - Я… не подумал… - Вер разочарованно поник.
        - Гардиэль! - Решила я начать с эльфийки. - Ты ведь уже бывала в Кальпите?
        Эльфийка равнодушно кивнула, внимательно осматривая толпу.
        - Подскажи, где тут есть кафе?
        - Кафе? - Глаза красотки удивленно уставились на меня. - Ты что в гостинице поесть не могла?
        - Мне нужно такое, где сок замороженный подают…
        - А, сластена! Нет, не знаю!
        - Гарди, да ты что! - Один из парней удивленно посмотрел на девушку и продолжил. - Ты что забыла, как мы однажды весь вечер в «Сладкоежке» пировали. Ты же тогда громче всех кричала, как сладкое любишь! Нас туда Кель отводил, неужели не помнишь, в один из первых приездов?
        Эльфийка еще высокомернее вздернула подбородок и, окинув разговорчивого паренька злым взглядом, с превосходством посмотрела на меня.
        - Нет, я не помню.
        - Ээээ… Тим, кажется… - вспомнила я, при этом получив обворожительную улыбку молодого орка. - А вы помните, где располагалось то кафе?
        - Конечно, помню, я после того, там раз пять был! Вон туда, между домами и несколько кварталов к югу.
        - Проводите нас, пожалуйста.
        - Идем, - он предложил мне локоть, и я тут же согласилась, не желая отставать, при этом все так же крепко держа за руку Вера.
        Кафе оказалось довольно милым. Веселые зеленые занавесочки были приятно разноображены яркими красными скатертями, полом в черно белую клетку и всевозможными безделушками, как из соломы, так и из дерева, развешенными то тут, то там. Расположившись по старой привычке в углу у окна, мы заказали чай и лакомство под названием «фрутас», при этом смеясь и переговариваясь. Тим, несмотря на молодость, успел побывать во многих переделках, собственно, как и его друг Ксан, оказавшийся прекрасным человеком. Веселые и не очень истории так и сыпались все то время, пока мы ждали заказ, затем пока его поедали, стараясь не подавиться от смеха, а потом и пока шагали с набитыми животами в вожделенный храм. Только Гардиэль не разделяла всеобщего веселья, вышагивая, словно на каторгу и бросая на всех остальных убийственные взгляды.
        Лакомство оказалось действительно вкусным, наверное, именно поэтому мы потратили на него целый час. Выходя на улицу из кафе, я неприятно удивилась наступившему вечеру и стала прибавлять темп, спеша в Собор, чтобы успеть поговорить с местным священником до закрытия. И только пройдя к самому входу, немного притормозила, размышляя, стоит ли торопить события. Это всегда так. К чему-то стремишься всей душой, торопишься, думаешь «Вот сейчас», а потом протягиваешь руку… и не решаешься взять. Так и я, видя перед собой конечную цель, все больше задумывалась, а стоит ли туда идти.
        Решив, что отступать в последний момент как минимум глупо, я собралась и решительно побежала по ступеням вверх. Спутники не отставали, и вскоре мы уже стояли перед тяжелыми обитыми металлом дверьми, которые вызвался открыть Ксан. Внутри оказалось темно, лишь несколько свечей озаряли полумрак, никакого подобия алтаря я не разглядела, зато прекрасно видела расписанные какими-то завитушками и странными письменами стены, причем язык напоминал тот, что я видела на камне в имении. Вдоль прохода стояли статуи, некоторые были почти такими же, как и рассмотренные мною, некоторые разительно отличались, а других не было вообще. Пройдя ряд до конца, я принялась вертеть головой во все стороны. Пол был самым обыкновенным, крашеным красной краской (прямо как у нас в период дефицита!), зато потолок меня поразил безмерно. То, что с улицы казалось зеркальным блеском, внутри оказалось стеклом, прекрасно открывающим картину неба над головой. В данный момент светило почти покинуло горизонт и небо над нами казалось темным, но все равно было красиво смотреть на некоторое искажение и преломление, неизбежное при
отсутствии должного производства.
        Пока мы озирались по сторонам, откуда-то сбоку, из-за колон, вышел жрец. Он выглядел почти как обычный человек, если бы не длинный до пят халат и спокойная улыбка на морщинистом лице. Я не могла сказать, сколько лет этому мужчине, но он был бы еще вполне ничего, не порть его множество собранных гармошкой складок кожи на лице, шее и всех открытых частях тела.
        - Вы пришли издалека путники? Могу я вам помочь?
        - О, да, - я взглянула на Гира, не зная, что сказать и как обратиться.
        - Карэ, двоим из нас необходимо пройти посвящение, не могли бы вы назначить нам время?
        - Конечно, дети мои. Для того я и живу на свете, пока есть желающие быть посвященными, Собор всех богов жив…
        - А разве Собор единственный? - Немного поразившись последней фразе, спросила я.
        - О, нет, девочка, не единственный… но многих богов не почитают уже в нашей Элении… это больно, но такова жизнь, если любовь чад своих не нужна родителям, то в обмен они получают ненависть.
        - Разве, если человек не поклоняется какому-либо богу, он начинает его ненавидеть? Вы преувеличиваете…
        - Нет-нет, я много думал об этом, и пришел к выводу, что равнодушие намного хуже ненависти, поскольку не несет в себе ничего… не испытывая чувств существо не может жить, оно становится бездушной машиной, игрушкой, в руках того, кто ее получит.
        - Вы правы, карэ, - я согласно кивнула, - но это не ответ…
        Старик усмехнулся, внимательно посмотрев, и продолжил.
        - Служители, моего положения, не дают ответов, дочь моя, они дают лишь тень подсказки, чтобы ты могла сама выбрать свой путь.
        - Я этого не знала, - моя благодарная улыбка, вызвала ответную на лице служителя, что невообразимо изменило его. - Спасибо за подсказку.
        - Значит, назначить вам время… что ж, приходите послезавтра в десять, я буду вас ждать. И еще, - он подошел ко мне и коснулся руки, на миг закрыв глаза, - будь осторожна девочка, и всегда смотри себе за спину! - Жесткость тона заставила меня резко обернуться, но никого кроме Гардиэль я там не обнаружила, а потому немного осуждающе посмотрела на карэ.
        - Спасибо вам, но мы, пожалуй, пойдем.
        - Идите, и помните, я жду вас послезавтра!
        Выйдя из Собора, мы, молча, повернули и пошли к гостинице, слежки я не обнаружила, как не старалась. Видимо, наемники Ордена решили временно приостановить охоту на ускользнувшую дичь. Кроме желания поспать у меня в голове ничего не было, а потому, едва войдя в комнату, я быстро разделась и нырнула под одеяло, не обращая внимания на мальчишек. После минутной заминки, Вер поднырнул ко мне, прижавшись спиной, перекинув руку через себя, и сладко засопел даже быстрее, чем я, а Гир, посмотрев на идиллическую картину и совершенно не желая к ней приобщаться, потихоньку выскользнул из номера, решив побеседовать с парнями о происшествии на лестнице.
        Пройдя в комнату не постучавшись, Гир оказался свидетелем доклада Тима Келю, Карлоса видно не было. Спросив, где орк, он получил неопределенное пожатие плечами и поспешил вниз, чтобы застать удивительную картину. Карлос сидел за столом совершенно один и со странным интересом рассматривал кружку у себя в руке. Заметив дракона, он улыбнулся пьяной улыбкой и быстро налил в пустую кружку жидкость из кувшина, подвинув ее парню.
        - Выпей со мной! - Орк громко икнул, рассмеявшись своей несдержанности.
        - Тебе, по-моему, хватит, - Гир взял кружку и принюхался к содержимому, с брезгливой гримасой отставив это в сторону. - И как ты только это пьешь?
        - Какая разница? - Карлос хмуро потянулся, но дракон оказался быстрее и словно случайно скинул глиняный сосуд со стола. - Ты что делаешь, щенок?
        - М-да… я был о тебе лучшего мнения!
        Еще несколько секунд в глазах орка царило пьяное безумие, потом оно сменилось апатией, и он уселся на лавку, вяло махнув рукой на место напротив.
        - Тебе чего надо?
        - Пошли, - Гир обошел стол и подхватил пьяницу под руку, принуждая встать, - идем тебе говорят!
        Выведя друга на улицу, парень осмотрелся и направился к бочке с водой. Потом, будто бы случайно, подставил подножку и позаботился, чтобы траектория головы спутника окончилась именно в воде. Подержав некоторое время почти не сопротивляющегося Карлоса в позе страуса, он вытащил его на воздух и проследил, как уходят следы похмелья. Одарив дракона хмурым взглядом, орк прошел мимо него и направился вверх по лестнице, не обращая внимания на бросаемые остальными посетителями взгляды. Гир, довольно улыбаясь, шел следом.
        Глава 44
        В комнате Карлос вытащил из своего мешка какую-то тряпку, видимо, когда-то бывшую полотенцем, и принялся с ожесточением вытираться. Райли пристально посмотрел сначала на злого мокрого орка, потом на довольного мальчишку подопечного с мокрыми рукавами рубашки и осведомился.
        - Между вами все в порядке?
        - О, да! - Гир откровенно рассмеялся.
        - Если ты еще раз попробуешь нечто подобное… - прорычал Карлос, надвигаясь на спокойного мучителя.
        - То что? Отшлепаешь по попе? Ты мне не отец и тронуть права не имеешь! А вот о твоем поведении поговорить стоит! Что на тебя нашло?
        - Я… - орк бросил быстрый взгляд в сторону эльфа и замолчал.
        - А ты? - Гир уже не просто злился, был в бешенстве. - Что себе позволяешь ты?
        - Я… - эльф, как ни странно, тоже замолчал, бросив взгляд на орка.
        - Как малые дети прямо! Неужели нельзя оставить решение девушке, а не вести себя как сцепившиеся кошки?
        - С чего ты взял… - начал Карлос, но был безжалостно перебит.
        - А фингал под глазом Келя? А синяк у тебя на ребрах?
        - Ну… мы просто тренировались, - ответил Кель.
        - Угу, ваши тренировки носят явно общественно опасный характер! Ладно, поздравляю, можете не трудиться, если я действительно знаю Шелли, она сбежит уже завтра… точнее послезавтра, поскольку завтра мы развезем товары, а послезавтра с утра нам предстоит поход в Собор.
        - Послезавтра? - Карлос опустился на кровать. - Вы уже договорились?
        - Да, заодно посетили одно милое кафе под названием «Сладкоежка».
        - Хм… и как, - эльф откинулся на кровать, рассматривая потолок, - ей понравилось?
        - Очень. Она весь вечер смеялась над шутками, которых во множестве знает Тим.
        - Тим? - Карлос нахмурился. - А, это не важно! И что дальше?
        - Не знаю, оставим все как есть?
        - У нас есть выбор? - Райли приподнялся и посмотрел на остальных.
        - Вот скажи мне, - орк подошел и сел на кровать эльфа, заставив того спустить ноги, - зачем тебе это было нужно?
        - Прости… но она не твоя девушка, сам говорил, а там, на лестнице… мне ужасно хотелось…
        - И как, - орк прищурился, - понравилось?
        - Карлос! Что я должен ответить? - Райли резко сел, уставившись в глаза другу.
        - Правду!
        - Да! И я жажду повторения! - Карлос сжал кулаки, но усилием воли заставил себя отвернуться.
        - Я возвращаюсь в Катрию, завтра же!
        - Карлос, мне…
        - Молчи! Лучше молчи… только… если ты причинишь ей боль, я тебя убью!
        - Что происходит? - Эльф удивленно посмотрел сначала на орка, а потом на смущенного их разговором дракона. - Я чувствую, что чего-то не знаю. Так кто из вас поделится информацией?
        Оба присутствующих переглянулись и синхронно молчали.
        - Мне еще раз спросить?
        - Гир, не мог бы ты пойти проверить, как там наша принцесса?
        - Хорошо, только если вы дадите мне слово не затевать потасовки?
        - Обещаю, - быстро выпалил Райли.
        - Обещаю, - нехотя вставил Карлос, рассчитывавший, если понадобится вправить мозги эльфу.
        Едва дверь за драконом закрылась, Райли стал совершенно серьезным и повернулся к другу.
        - Выкладывай, - приказал он, но в ответ получил странный взгляд.
        - Это конфиденциальная информация…
        - Я ведь могу потрясти и его… но лучше расскажи мне сам.
        - Рай, я расскажу, но… скажи, что именно ты испытываешь к Шелли?
        - Хм… странный вопрос, - эльф подошел к окну. - Я ей должен уже грахам знает сколько раз, как ты думаешь, меня это радует?
        - Я серьезно и надеюсь на честный ответ.
        - Я не знаю! Это вполне честно, по-твоему? - Эльф заметался по комнате.
        - Когда мы рядом я не могу сдержаться, чтобы не ляпнуть что-нибудь не то, стараюсь побольше молчать, но… не выходит, в общем. Когда она исчезает, у меня сразу в голове рой мыслей, что могло случиться, а вдруг я не успею… не могу позволить ей погибнуть. Мой долг…
        - Долг? - Карлос рассмеялся. - И только?
        - Карлос, я ничего не понимаю! Что еще-то?
        - Знаешь, я всегда мечтал о такой девушке, - орк удобнее устроился на стуле и положил на, сложенные на столе руки, голову, мечтательно уставившись в противоположную стену. - Мне никогда не было важно, из какого рода будет моя избранница и что именно принесет в мою жизнь, но… когда я встретил Шелли, я точно понял вот она, та, что нужна мне…
        - Почему же ты медлишь?
        - О, я предлагал, и не раз… - Мужчина остервенело потер лицо, словно скидывая напряжение. - Но все оказалось просто и сложно одновременно. Окажись я на ее пути раньше, все было бы иначе… увы, мы не можем изменить уже написанного…
        - У нее кто-то есть?
        - Можно сказать и так… она влюблена, но безответно, а я ничего не могу изменить…
        - Неужели никак нельзя решить этот вопрос?
        - Можно… но вариант не понравится ни ей, ни мне… К тому же, она слишком сильная, чтобы признаться себе в поражении.
        - Тогда почему она все еще медлит?
        - Потому что искренне считает, что для уз нужна любовь.
        - А он ее не любит?
        - Не знаю, но она уверена, что он ее просто терпит из чувства долга.
        Райли вздрогнул от предчувствия неприятностей, но все же, решился спросить.
        - Кто он?
        - Ты еще не понял? Знаешь Рай, мы и раньше были соперниками, но тогда я хотя бы знал, что у нас одни цели, просто затащить очередную девку в койку, а сейчас… в общем, я сказал тебе то, что обещал не говорить… тебе решать как именно поступить с этой информацией, но настоятельно прошу - не причиняй ей боль! Просто оставь в покое, если не можешь дать больше, но не дави, умоляю!
        Карлос выпрямился и стремительно покинул комнату, оставив эльфа переваривать услышанное. А Райли тем временем никак не мог прийти в себя и понять происходящее. Неужели он был таким идиотом, что даже не заметил отношения девчонки к себе, а он-то все думал, почему она так тянется к его другу. Вот дурак, потерял столько времени!
        Эту ночь мне не хотелось сидеть в комнате. Лезть в окно тоже не хотелось. Поэтому я потихоньку шмыгнула за дверь, едва мальчики уснули, воспользовавшись с трудом получающимся, подавляющим шум заклинанием, и медленно побрела к лестнице, решив хотя бы подышать свежим воздухом. На крыше конюшни, прекрасно видимый в лунном свете, обнаружился одиноко грустящий орк и я тут же решила составить ему компанию. Почему-то мне до ужаса захотелось почувствовать его искреннюю поддержку и безграничное понимание, особенно в свете последних (тобишь, дневных) событий.
        - Скучаешь? - Я осторожно ощупала место, куда собиралась присесть, а потому не заметила быстрого захвата, притянувшего меня поближе друга.
        Карлос на миг прижал меня к себе, совсем как раньше, а потом бережно усадил чуть впереди себя, запахнув в плащ и умостив подбородок на плече. Как же приятно быть настолько ниже и субтильнее кого-то, тогда и опека кажется сама собой разумеющейся… или это я так себя обманываю?
        - Карлос, нам опять стоит поговорить…
        - Ты о происшествии на лестнице? - Я явственно ощутила улыбку, гуляющую на губах собеседника. - Не стоит. Не переживай, мы уже поговорили… - и он, будто невзначай, потер ноющие ребра.
        - Вы подрались??? - Нет, вот чего-чего, а такого поворота я точно не ожидала.
        - Нет, что ты. Мы просто тренировались.
        - Тренировались, значит, - я немного расслабилась, откинувшись назад. - Все мужчины одинаковы! Вот скажи, почему у вас главным признаком значимости является ударная сила кулака?
        - Наверное, потому, - орк щелкнул меня по носу, и мы дружно рассмеялись, - что данный аргумент мгновенно решает все проблемы. У вас же, женщин, решение вопросов всегда затягивается…
        - Угу, вот мы и добрались до извечной темы: мужчины и женщины.
        - А разве мы ее когда-нибудь оставляли? - Удивленно пропел собеседник.
        - Не знаю, - я нервно повертелась, решаясь завести нужный разговор, и резко сменила тему. - Я пришла поговорить, но речь пойдет не о нашем неудачном треугольнике.
        - Все настолько серьезно? - Моментально почувствовал неладное чуткий друг.
        - Да, вопрос жизни и смерти, - фыркнула я.
        - Это имеет отношение к предчувствию Рая?
        - Да, прямое. Мне давно нужно было тебе рассказать, но… так уж вышло, что он догадался обо всем немного раньше.
        - Если не хочешь травить душу, - объятия стали гораздо теснее, придавая мне так необходимые силы, - можешь не говорить, я пойму.
        - Поймешь, но не простишь. Нет, не спорь, я знаю, как бывает обидно, не знать того, что знают остальные. И потом, ты же мой самый лучший друг, кому, как не тебе, знать все? И еще, ситуация становится действительно опасной…
        - Тогда рассказывай.
        - Я не так много могу рассказать… Просто девочка, выросшая в приюте и никогда не знавшая своих корней, вдруг попадает в ситуацию, когда оказывается в совсем не знакомом ей мире, а потом вдруг узнает о себе кое-что интересное…
        - Чего-то подобного я и ожидал. Значит, другой мир?..
        - Да, но не это главное. - Я выдержала непредумышленную паузу, собираясь с духом.
        - Знаешь, кто оказывается мои родители? - И без перерыва. - Сальвея и Марос.
        - Бог и Царица… - хрипло прошелестел Карлос минут пять спустя. - Хм, тебе удалось меня удивить. Я, как и многие, был уверен, что Наследник - мужчина.
        - Ты думаешь, я хотела этого?
        - Я ЗНАЮ, что нет! Но если все именно так, я понимаю страх Райли. Как ты узнала?
        - Еще в Катрии. Мы с мальчиками пошли покапать карту, и я случайно наткнулась на небывалой красоты меч. Он звал меня, и я поддалась искусу - взялась за рукоять… а он взял, и растворился во мне…
        - Меч Сальвеи, да мне известна эта легенда.
        - А потом, помнишь, когда мы с Райли вернулись вместе под утро? Я набрела на Сварлингард. Вернее, на Имение Сальвеи. А Райли оказался единственным, кого кроме меня пропустила граница - он ведь эльф.
        - Вот где вы были… а я все удивлялся, с чего это мой друг стал еще мрачнее, а задумчивостью так просто пугает.
        - Карлос, мне кажется, тебе лучше оставить меня с моими проблемами и…
        - Нет, - встряхнув меня за плечи, друг быстро приподнял и развернул лицом к себе,
        - я тебя не оставлю! Как ты могла так обо мне подумать?!
        - Карлос, - я потянулась и осторожно коснулась холодной щеки, - я боюсь за вас. За всех вас, понимаешь? Потерять свою жизнь не страшно, много хуже послужить причиной потери друзей!
        - А если посмотреть с другой стороны? Для чего же нужны друзья, если малейшем признаке трудностей, они прячутся в кусты?
        - Ты не понял, - я опустила голову, отрицательно помотав ей из стороны в сторону,
        - не прятаться, поступить рационально…
        - То есть, оставить твои проблемы тебе?
        - Да.
        - Нет!
        - Но…
        - Хватит. Не спорь! Просто пойми, ты - наш друг, а зная, что тебе грозит опасность, мы тем более никуда не уйдем! Сама посуди, разве же ты бросила бы меня, окажись я в беде?
        - Нет, - обдумав варианты, решила я.
        - Тогда о чем речь?
        - Я боюсь неизвестности…
        - Все ее боятся. Просто оставь все как есть и не бойся за нас - мы не последние воины в этом мире!
        Глава 45
        Утро началось как обычно. Во дворе заголосили петухи, причем сразу несколько, видать, для гарантии, и, подпрыгнув на кровати, я чуть не спихнула на пол Вера, спавшего впереди. Вернувшись глубоко за полночь, я была приятно поражена тем, что мое отсутствие так никто и не заметил. А потому, пристроившись с краю, со спокойной совестью провалилась в недолгий, но очень продуктивный сон. Осторожно перебравшись через сладко посапывавшего мальчишку, так и не проснувшегося от моих художеств, я быстро натянула брюки и рубашку, и осторожно выползла в коридор, стараясь не шуметь. За дверью было тихо и пустынно, столичный народ еще спал, а приезжие не торопились покидать постоялого двора. Внизу тоже оказалось пустынно, вернее почти… и это почти не слишком меня обрадовало.
        За угловым столом сидел Райли и прихлебывал из кружки что-то явно горячее, задумчиво поглядывая в окно. Заметив мое присутствие как раз в тот момент, когда я уже собиралась исчезнуть, он приветливо махнул рукой, приглашая присесть, и даже вежливо отодвинул стул, на что я еще более настороженно покосилась, но промолчала.
        - С добрым утром, как выспалась? - Хм, что ему известно?
        - Спасибо, нормально, - осторожно выпалила я и заглянула в его стакан, - что это у тебя?
        - О, это напиток, называемый марци, что-то вроде горячего бульона с кучей специй и всевозможных травок. Хочешь попробовать?
        - Да, не откажусь, - кивнула я, тоже уставившись в окно.
        - Какие планы? - Спросил эльф, когда я осторожно попробовала невероятно горячее питье.
        - Нам нужно продать привезенное…
        - Я могу пойти с тобой?
        - Со мной пойдет Гир, думаю, ты в любом случае будешь рядом, - что-то в его поведении было явно не так, но вот что именно еще бы определить!
        - Хорошо, просто… я не был уверен после…
        - Оставим эту тему и… извини, не думала, что получится так сильно.
        Райли коснулся глаза, и уже собирался рассказать правду, как в дверях появились заспанные Гир и Карлос, сразу направившиеся к нам.
        - Хм… Гир, ты не ночевал в комнате?
        - Ээээ… да, я… в общем я спал на сеновале…
        - Угу, - я глубокомысленно кивнула, - потому и не выспался! - Все трое дружно уставились на меня. - И что вы на меня смотрите? Я что не права?
        - Эммм… что это вы пьете? - Гир решил уйти от ответа.
        - Марци, - привычно отозвался эльф и взмахом руки подозвал официанта.
        - Думаю, - Кель задумался, - девушек лучше оставить напоследок…
        - Ну, уж нет, - отрезала я, - с них и начнем! Как только пристроим этот гарем, с меня сразу пол груза свалится!
        - Так мешают?
        - Ага, - согласно кивнула я.
        - Тогда начнем с восточной части, потом поговорим с купцами и вечером развезем груз, - Райли усмехнулся, - ладно, вы допивайте, а мы с Шел пока распорядимся насчет лошадей и наложниц подготовим.
        С настороженностью взглянув сначала на эльфа, а потом на упорно не поднимавших взгляд остальных, я все же не нашла к чему придраться и последовала за Райли к выходу. Едва за нами закрылась дверь, как моя спина оказалась прижатой к стене, а его лицо в опасной близости от моих губ.
        - Хм… знаешь, мне вчера понравилось! Может, продолжим?
        - Отпусти меня, - тихо пропищала я, не особенно сильно вырываясь и втайне ожидая продолжения.
        И оно последовало. На этот раз поцелуй был совсем другим и мне он нравился гораздо больше. Не зная как реагировать, я закинула руки ему на плечи и постаралась расслабиться, получалось плохо, видимо, из-за недостатка опыта. Райли это, собственно не смущало, судя по постепенно спускающимся рукам с ребер на пояс и ниже. Чувствуя, как его руки поползли преступно низко, я вздрогнула и резко оттолкнула эльфа, пытаясь отдышаться.
        - Прости, я… не сдержался.
        - Ннничего, сама виновата, - я сглотнула, - идем?
        - Да, идем, - такой странный голос я слышала впервые и непроизвольно покосилась на лицо возлюбленного, губы которого будто сами собой растягивались в улыбке.
        К телеге с наложницами мы подошли как раз в тот момент, когда остальные покинули гостиницу и только тут вспомнили о лошадях. Синхронно переглянувшись, я кивнула Райли, отправляя будить конюхов, а сама юркнула под тент, только чтобы избежать ненужных вопросов. И что это на него нашло?
        - Эй, девушки, нам на рынок пора, вы готовы?
        - О, да, пешком пойдем?
        - Нет на лошадях. Выходите из телеги.
        Встав рядом с кибиткой, мы некоторое время молчали, не пересекаясь взглядами, пока нам не подвели коней. Подождав, пока парни посадят девушек перед собой, при этом Райли намекал, что не прочь прокатить меня (и что на него нашло, в конце концов?! , мы выдвинулись в путь на рынок. Как выяснилось, площадь, где мы были вчера, рынком не являлась, а сам он находился в другой части города, до которой пришлось долго и нудно добираться. Хорошо хоть в это время было пустынно, и по пути нам почти никто не попался. А самое важное, слежки снова не было, и это не могло не поднять мне настроения. Даже не смотря на то, что спутники всю дорогу не отпускали рукояти мечей, а взгляды их ни на миг не замирали в одной точке.
        Пристроить наложниц, не смотря на мои сомнения, оказалось легко и просто и вот мы уже вполне свободные и, в моем случае, счастливые, шагаем по столичному рынку в Гильдию торговцев. Что меня удивило в этом городе, так это то, что товар нельзя продать абы кому, а только получить конкретное лицо в Гильдии. Естественно, если продавца не устраивала цена, предложенная покупателем, то он мог вернуться назад в Гильдию, потребовать следующего, и так до бесконечности. Но нам как-то повезло, не слишком торгуясь, мы продали все что привезли, договорились о времени передачи товара вечером, и получили неплохой навар, после чего было решено вернуться назад в гостиницу и отдохнуть до завтра.
        Примерно через час, я сидела на кровати, подтянув колени к груди, и положив на них подбородок, и слушала разгоревшийся спор мальчиков, которые обсуждали мой скорый отъезд. «Вот и повод поговорить с ними», - мелькнуло в голове, но желания почему-то не прибавилось. Прикрыв глаза, я какое-то время еще поизображала непричастность и все же не выдержала.
        - А вы не считаете, что нужно спросить у меня о моих собственных планах?
        - А мы, по-твоему, просто так тут разговариваем?
        - Хм… на мой взгляд вы вполне и без моего участия справляетесь…
        - Шел, - Гир плюхнулся на кровать, а Вер быстро прополз по ней в мою сторону, занимая временно вакантное место на коленях, - останься, а?
        - Нет, не могу… ты же понимаешь?
        - Понимаю… но не принимаю, - дракон откинулся на спину, отчего кровать под тройным весом жалобно заскрипела.
        - Эй, поаккуратнее! Если развалишь кровать - будешь спать на коврике под дверью.
        - Лаять не буду! - Понуро отозвался дракон. - Шел, но…
        - Не начинай, - я ласково поглаживала Вера по голове и смотрела на небо за окном.
        - Вер, а ты с кем? Со мной или Гиром?
        - Зачем спрашиваешь! Я же говорил! - Мальчишка буквально подлетел. - Конечно с тобой.
        - А я чем хуже? - Обиделся Гир, отворачиваясь от нас.
        - Ничем, - Вер виновато коснулся плеча друга, - просто у тебя есть дом, куда ты, скорее всего, вернешься… когда останешься без нас. Так?
        - Да, скорее всего…
        - А у нас его нет и…
        - Не правда! Вы можете пойти со мной!
        - Нет, не можем, - я отрицательно мотнула головой. - Мне есть куда идти…
        - Куда? - Мальчики удивленно воззрились на меня.
        - Я хочу вернуться в Сварлингард, в Имение…
        - Имение? Это еще что?
        - Хм… ну, это я нашла в ту ночь, когда вы нас потеряли в Сваторе, помните?
        - Конечно, помним, давно я так не волновался!
        - Там все заброшено, а я… мне там комфортно, в общем…
        - И ты хочешь там жить? А власти? Что ты скажешь им?
        - Не знаю, - я пожала плечами и предвкушающе улыбнулась, - но я туда вернусь. Территория охраняется, так что, не думаю, что меня кто-либо обнаружит.
        - Но тебе ведь нужны продукты, одежда, ты все равно будешь выходить, хотя бы просто прогуляться.
        - Буду, а потом буду возвращаться назад… но мне кажется, что поселюсь там ненадолго.
        - Я все равно хочу быть с тобой, - упрямо заявил Вер, - ты ведь не бросишь?
        - Конечно, нет! Что за глупости! Если бы не присутствие за спиной Келя, я бы и Гира пригласила.
        - Слушай, - у Гира аж глаза вспыхнули, - а если мы от него как-нибудь отделаемся?
        - Как? - Я с сомнением скривила губы. - К тому же, он знает об Имении и всегда нас там найдет. А защита его пропустит, поскольку он уже был там со мной.
        - Хм… и зачем ты, спрашивается, его с собой брала?
        - А вот это лучше узнать у вас! Какого грахама вы его за мной послали?
        - Ну… мы не знали что с тобой стряслось…
        - Ага, вот сами и виноваты!
        - Ладно, этот вариант отменяется, придумаем другой, - мальчишки перемигнулись, но не стали мне что-либо объяснять. Ну и ладно!
        - А, - Гир быстро вскочил и заходил по комнате, - хотел с вами поговорить… вам не кажется странным, что активисты Ордена Тьмы до сих пор никак себя не проявили?
        - Ты в этом так уверен? - Фыркнула я и невинно осведомилась: - А почему «тьмы»?
        - Потому что Орден темный. - Уточнил Вер.
        - Точнее, они считают себя таковыми, - кивнул дракон, усаживаясь напротив.
        - А если объяснить и помедленнее?
        - Ну, они вроде как против появления Наследника. Считают, что оно принесет в мир тьму и упадок.
        - А почему тогда «Тьмы»?
        - Ну… в общем, методы у них не очень…
        - Бандиты, садисты, мародеры… и так далее, короче, - уточнил Вер.
        - Хм… и ты считаешь, что они не оставят просто так мое появление?
        - Боюсь что да, - мальчик тоже согласно кивнул.
        - Знаете что, я не собираюсь переживать по этому поводу заранее!
        - Но может быть стоит быть осторожнее?
        - Куда еще осторожнее? - Воззрилась я на дракона. - Я и так шага ступить без няньки не могу!
        - Ну… в твоем положении…
        - Каком положении? - Взвилась я на ноги. - Я самый обыкновенный человек, во мне нет ничего особенного! И перестаньте меня сравнивать с моей… - а вот тут я замолчала и задумалась, а стоит ли говорить дальше, но все же решилась, - с моей матерью.
        - Угу… и давно ты это выяснила?
        - Ээээ… не очень…
        - А нам, значит, решила не говорить?
        - Не совсем… просто… мне нужно кое-что решить для себя, а потом…
        - Ясно. Ты и нам тоже не доверяешь?
        - С чего ты взял, - я тяжело села на кровать. - Гир не все так просто… я всю жизнь считала, что белое это белое, а теперь бах и оно стало черным… понимаешь?
        - Нет… - брат честно помотал головой, - но попробую. А… кто отец?
        - Эээээ… - вот тут я покраснела, - оооооон… а ты легенды мира не читал?
        - Мне кормилица только общедоступные сказки рассказывала. Правда, отец как-то обмолвился, что на самом деле все было иначе, услышав, чем именно меня пичкают, но, как-то не интересно было читать самому, - отмахнулся дракон, а Вер завистливо вздохнул, он бы и рад прочитать, да возможности такой не было. - И? Это тоже тайна?
        - Нет, но… а ты уверен, что нормально воспримешь ответ?
        - Попробую, - мальчики плечом к плечу склонились ко мне. У обоих на лицах было столько ожидания, что я решила не темнить.
        - Эээээ… в общем… Марос…
        - Бог? - Ага, а вот и истинное изумление.
        - Ну, вроде как… еще не уверена… вот посвящение пройдет, тогда…
        - Ого! М-да… этого я точно не ожидал, - Гир с потрясенным видом взлохматил волосы, которые я от перенапряжения стала аккуратно причесывать.
        - Шел, - Вер нахмурился, - так ты что не человек?
        - Я… хм… похоже не совсем… но все же человек. Тело у меня совершенно человеческое и убить его легко, а душа… ну, она всегда отдельно идет, а не в комплекте.
        Именно этот момент выбрал первый купец, чтобы прийти за товаром, но оно даже к лучшему, поскольку я совершенно не представляла себе, что еще можно сказать. О родителях я, почти уверена в этом, знаю еще меньше, чем любой житель этого мира, а о себе уже говорила и не раз. К тому же, никогда особой откровенностью не отличалась, поскольку мои тайны - это только мои тайны и пусть ими и остаются. А потому все мои знакомые синхронно повторяли, что я отличный слушатель, но скверный рассказчик, естественно, кто не хочет говорить, тот и сказать ничего не сумеет.
        Глава 46
        Собор в утреннем свете мне нравился значительно больше. Стоя у окна, я рассматривала не замеченные позавчера, да и вчера, тоже, витражи и резное оформление дверей, прямо как в арабских мечетях моего мира, и множество всяких мелких деталей, типа отсутствия нищих у входа, и чистоту ступеней, поблескивающих после утренней уборки.
        Меня неосознанно тянуло туда. Не знаю точно, что именно это было, но ощущение чего-то знакомого, тишины и покоя. Мне всегда нравилось в храмах, и совсем не потому, что я такая истая верующая, нет, просто там совсем другая атмосфера. Когда после суеты улиц, постоянных дел и проблем обыденной жизни, вдруг попадаешь совсем в иной мир - мир гармонии и понимания. Быть может, это ощущение чисто наведенное воображением, ведь не может же быть так, что посреди все того же гама и шума, требуется всего лишь закрыть за собой дверь храма и жизнь меняется? Но мне, честно говоря, все равно, главное, что помогает.
        Вот и сейчас от одного вида куполов и предчувствия чего-то хорошего становилось легче, хотя, с другой стороны, почему-то на душе было неспокойно, но откуда именно это чувство я никак не могла понять. Решив, что, скорее всего, это обычный мандраж перед неизвестностью, я отбросила прочь ненужные мысли и принялась старательно одеваться. Сегодня мне хотелось быть особенно чистой и опрятной, потому, вытащив на свет свой самый лучший костюм, купленный в Сваторе, я долго его рассматривала, прежде чем сбегать на кухню и попросить утюг. Сначала на меня посмотрели, как на полную идиотку, оказывается здесь похожее по звучанию слово, обозначало сковородку, а потом все же выдали некое подобие старинного гладильного инструмента на углях.
        Прибежав к себе в комнату, я старательно разложила на столе сначала штаны, а потом и рубашку, стараясь не обжечь себе руки и выполнить при этом поставленную перед собой задачу. Это оказалось не так просто сделать. Поскольку, во-первых, ручка была металлической, как и весь остов и, естественно, очень горячей, а той тряпки, что намотали на кухне, явно не хватало. А, во-вторых, всю жизнь терпеть не могла гладить и занималась этим от силы пару раз. Пока жила в детдоме за меня эту работу выполняли либо нянечки, либо те, кого удавалось уговорить. После, стала покупать только те шмотки, что подобного обращения не требовали, благо в моем мире это было вполне возможно.
        Пожалуй, после глажки, одежда стала выглядеть немного лучше. Повертев вещи и так, и эдак, я пришла к выводу, что лучше все равно не будет и стала аккуратно натягивать все на себя. Утреннее солнышко приятно грело спину, за окном пели птицы, на которых я почему-то до этого внимания почти не обращала, а мой мандраж все не проходил. Странно, и чего спрашивается, так боюсь? Встречи с отцом? Ну, да, наверное, есть немного, в конце концов, это он меня на многие сотни лет «выкинул» из собственного мира, заставив жить не своей жизнью. А чего еще-то? Сам ритуал, насколько я поняла, был предельно прост и, как привычное мне крещение, состоял из нескольких молитв определения богу и принятия собственного самого имени. Причем откуда именно бралось имя мне никто объяснить так и не смог, его, просто, озвучивал жрец, находясь в состоянии транса тебе на ушко. Вот именно поэтому ритуал и проводили в зрелом возрасте, ведь имя то еще и запомнить требовалось!
        Пригладив волосы, привычно торчащие во все стороны, я окинула грустным взглядом свое изображение в мутном зеркале и решила, что лучше в него вообще не смотреться, не портить себе впечатление. Все вроде было как обычно. Все те же белые лохмы, торчащие во все стороны, прямо как у отца, бесцветные голубовато серые глаза и чуть вздернутый кончик носа. Странно, при наличии таких красивых родителей, как у них только могло получиться такое чудо? Причем чудо, это просто сокращение от
«чудо-юдо»! Но, ничего поделать со своей внешностью, к сожалению, нельзя, тут уж хоти не хоти, а не получится.
        Тихий стук в дверь оторвал меня от разглядывания собственной безобразной физиономии и вернул в реальность. Бросив зеркальце на кровать, я еще раз осмотрела себя и направилась открывать. На пороге мялся взволнованный Вер, а Гир, стоя за его спиной, зевал во весь рот, ну естественно, если учитывать, что в комнате он опять не ночевал. Посмотрев на братишку полным осуждения взглядом старшей сестры, я улыбнулась мальчику и закрыла за собой дверь комнаты.
        - Ну, как? Идем?
        - Только тебя ждем! Сколько можно собираться?
        - Хм… я вроде не долго…
        - Ага, это по чьим меркам?
        - Даже и не знаю…
        - Кстати, - Гир опередил нас на лестнице и подставил мне локоть, - прекрасно выглядишь, сестричка.
        - Спасибо, братик, - я улыбнулась своему дракону, - а вот ты не очень. Как жаль, когда всю ночь не дают поспать!
        - Ээээ… прости?
        - Ты хотя бы предупреждай, когда не придешь, не заставляй волноваться зря!
        - Обещаю, - виновато кинув на меня взгляд изподлобья, Гир хитро усмехнулся, - думаю, ты теперь комнату будешь делить не с нами.
        - Ты о чем это?
        - Да так… - многозначительно протянул парень, но уточнять было некогда, поскольку мы как раз спустились вниз.
        К моему удивлению, под лестницей нас ждали все. Карлос, Райли, Гардиэль, Тим и Ксан, и еще два парня из охраны имен которых я не запомнила. Правда, если Райли стоял под лестницей и вертел в руках какой-то цветок, то Карлос, сидел за ближайшим столиком и разговаривал с какой-то миловидной девушкой, судя по одежде, воительницей со стажем. Она была экипирована почти как Райли, разве что, не было карманов на груди. Окинув взглядом светлые волосы до плеч, совсем немного темнее моих, ярко синие глаза, это при моих-то бесцветных, и полные ярко красные губы, которых у меня почти нет, я поняла, что сравнения явно не выдерживаю, и улыбнулась чуть менее довольно, чем могла бы.
        Проследив за моим взглядом, Райли нахмурился и выступил вперед так, чтобы перекрыть обзор, после чего я удивленно подняла на него глаза. И чего это он? Ну, поцеловал меня один раз… точнее два, и что теперь? Разве от того что-то изменилось? Хотя… судя по глазам, что-то все-таки изменилось… причем явно не в мою пользу. И почему он так зол? На что интересно… вернее, на кого?
        - Привет, - поздоровалась я, не спеша делать шаг с последней ступеньки, где мои глаза были прямо напротив его.
        - Привет, ты долго.
        - Хм… а мне показалось нет.
        - Идем завтракать? - Он протянул мне руку, и я растерянно посмотрела на дракона.
        - Я с Гиром, - что-то не нравится мне его благожелательность! - А с кем это Карлос?
        - Карлос? - Райли сделал вид, что ничего не видел. - Ах, это Лусия, наемница. Они давно знакомы.
        - Интересно… - протянула я, обходя эльфа стороной и направляясь к орку. - Привет, Карлос. Познакомишь?
        - Конечно, - друг взвился в воздух, отодвигая мне стул, а глаза его собеседницы обиженно прищурились в мою сторону. - Это Лусия, мы знакомы… грахам знает сколько лет! Лусия, познакомься это Шелли, моя…
        - Подруга, - быстро вставила я, улыбнувшись девушке и ненавязчего давая понять, что не претендую на нашего общего знакомого.
        - Лусия приглашает меня присоединиться к ее отряду.
        - Ты уже согласился? - Я приподняла брови, ожидая ответа.
        - Пока нет, у меня еще дела в городе, к тому же ты…
        - Помнишь наш договор?
        - Я… нет… - Карлос немного смутился, и это вполне определенно подтвердило, что помнит.
        - Значит, не помнишь? Мне напомнить?
        - Нет, нет… - он помахал руками, - я вспомнил.
        - И? - Поторопила я.
        - Хорошо, я… постараюсь.
        - Уж постарайся! Ты сейчас со мной?
        - А ты сомневаешься? - Он заглянул мне в глаза, и я почувствовала жалость, что так на него давлю, в них было столько горечи…
        - Гхм… - раздалось сбоку и мы дружно повернулись к девушке, по всей видимости, вообще ничего не уяснившей из нашего диалога. - А куда вы идете?
        - В Собор, - радостно пояснила я. - Моему братишке недавно исполнилось двенадцать, вот мы и приехали пройти посвящение.
        - О, это незабываемое событие, - девушка улыбнулась и стрельнула глазками в тут же заерзавшего орка. - А можно мне с вами?
        - Почему нет, - я пожала плечами. - Карлос, ты ведь не против?
        - Я? Но… это ваш день, а я…
        - Значит не против, - усмехнулась я, чувствуя, что девушка ему нравится, а робость оттого, что рядом я.
        - Когда выходим? - Полюбопытствовала Лусия. - Мне нужно своих предупредить, чтоб не теряли.
        - Как только поедим, а вот, кстати, и завтрак.
        - Я отлучусь ненадолго и сразу назад.
        - Конечно, - кивнул орк, провожая девушку настороженным взглядом, и поворачивая ко мне уже пылающие яростью глаза.
        - Ого, сколько эмоций! - Так, необходимо его охладить, а то мне сейчас сцена будет. - А я ведь действовала в пределах нашего соглашения, к тому же, если не ошибаюсь, это та самая новость, которая будет «потом»?
        - Соглашения? - Прошипел он, наклоняясь к моему уху и не обращая никакого внимания на плюхнувшегося напротив Райли. - Зачем?
        - Уговор помнишь или все же нет?
        - Зачем тебе это?
        - Вместо того чтобы со мной спорить, лучше подумай о девушке и попробуй наладить отношения. У нее, по-моему, плюсов гораздо больше, чем минусов…
        - Тебе откуда знать? - Возмутился орк.
        - Ну… я вроде как тоже девушка… хотя, тебе виднее…
        - Вот именно!
        - И что тебя не устраивает. Смотри, красавица, раз, - я загнула палец, - наемница, что не маловажно при вашем общем образе жизни, два. Вроде не дура, судя по репликам, три. И четыре, ты заметил, как она на тебя смотрела?
        - Шел, - Карлос застонал и опустил голову на руки, - что ты говоришь?
        - Правду, - я вдруг стала серьезной и положила руку ему на голову, наклонившись к самому уху. - Карлос, пора уже понять, что у нас нет будущего, и искать что-то новое. Она не плохой вариант, поверь мне, просто попробуй и все… Идет?
        Какое-то время мы смотрели друг другу в глаза, а потом орк кивнул и, бросив взгляд на друга, молча разглядывающего нас, встал.
        - Я на улице подожду.
        - Иди, - Райли пожал плечами, а я не ответила.
        За столом воцарилась тишина, я, молча ела, стараясь не поднимать глаз, и заодно рассуждала на тему, что происходит вокруг, а Райли сидел напротив и пристально меня рассматривал, что не приносило мне душевного спокойствия. Нервы все больше накалялись, а его внимание не ослабевало и я, наконец, не выдержала.
        - Кель, что происходит?
        - А разве что-то не так? - Он осмотрелся.
        - Да, - я резко отодвинула тарелку и уставилась в его глаза, - не так! Не считай меня за дуру, я прекрасно вижу ваши переглядывания и перешептывания, к тому же, твое странное поведение… они что, сказали о моем отъезде? Так даже не надейся меня удержать!
        - Сказали… но позволь мне все же надеяться на то, на что захочу?
        - Зачем? Чего ты добиваешься?
        - Хочу, чтобы ты осталась.
        - А ты уверен, что я тоже этого хочу? Или мое желание в расчет не принимается, важен только твой ДОЛГ?
        Он пристально смотрел на меня, а мне уже надоело изображать из себя послушную девочку, надоело прятать свои чувства куда подальше и постоянно молчать. Вскочив, я бросила на стол пару монет, в оплату завтрака и направилась к двери, слыша легкие шаги за спиной. Вот зачем он за мной ходит?
        Остановиться пришлось резко, благодаря руке эльфа, в очередной раз зажавшего меня в уголок.
        - Подожди, давай поговорим.
        - Поговорим? - Нервно дернулась я. - Тогда отодвинься!
        - Тебе разве не нравится? - Мне нравилось, и это было до ужаса обидно. А еще этот его приторно сладкий голос…
        - Нет, не нравится. Отпусти-и-и…
        - Странно, а мне показалось…
        - Ну чего тебе от меня надо, а? - Не выдержала я, прекращая сопротивление и поднимая на него глаза.
        - Ты мне нравишься… очень… - ого, если б не стена за спиной…
        - Не замечала, - фи, как жалко получилось. - Нас ждут, если ты забыл.
        - Ничего, от ожидания не умирают. Кстати, тебе не кажется, что стоило бы связаться с представителями того Ордена, что тебя поддерживает. Как бишь, его? АлтынАра Кажется?
        - Нет, не нужны мне подобные «почитатели»!
        - Хм, полагаю, Орден Тьмы с этим не согласен…
        - Плавать мне на этот грахомов Орден!
        - И почему я почти уверен, что ему на тебя нет?
        - Кель, ты меня здесь для чего остановил? Чтобы обсудить дела Ордена? Или отговорить от похода?
        - Отговорить, конечно, хорошо бы… но зная тебя, я на это не рассчитываю, - я согласно закивала, - благоразумия в твоей хорошенькой головке нет ни капли… - и это был комплимент? - Так что, пойдем, пожалуй.
        - Пойдем, пока остатки того самого «благоразумия» не исчерпались окончательно! - Ввернула я, и, задрав подбородок, вылетела во двор.
        Глава 47
        В Собор мы решили идти пешком, тем более что идти было совсем не далеко. Собравшись во дворе, мы прикинули примерное время, необходимое на дорогу и выяснили, что в нашем распоряжении еще целых полчаса. Торопиться не куда, а значит, можно спокойно прогуляться. Медленно выдвинувшись вперед, мы по пути осматривали все вокруг, задрав головы.
        - Смотри, - эльф подхватил меня под руку как раз вовремя, поскольку я умудрилась запнуться на ровном месте, - видишь вон-то здание?
        - С красной крышей? - Переспросила я, рассматривая нечто до ужаса похожее на терем.
        - Ага, это здание Музея Строителей, там собраны планы всех мало-мальски значимых строений Трилии.
        - Ты там был?
        - Ага, - он склонился к моему уху и зашептал, - только не говори никому, мы с Карлосом все Музеи обошли и нам понравилось.
        - Хорошо, - я усмехнулась, - не скажу. А что еще интересного тут есть?
        - О, очень много. Например, вон те развалины когда-то были цирком, но один не очень профессиональный маг однажды на представлении заявил, что фокусник неправильно проводит ритуал призыва огня и вызвался показать как нужно…
        - Ха-ха-ха… - я представила себе, что именно он натворил. - Надеюсь, никто не погиб?
        - Нет, но только благодаря старому и опытному фокуснику, которому удалось немного ослабить огонь, просто опрокинув на него крышу.
        - Ха-ха-ха… - теперь уже хохотали все присутствующие.
        - Расскажи еще? - Попросила Лусия, повисшая на руке орка.
        - Еще? Ну… например, вон там, видите высокий забор?
        - Это между ярко синим зданием и чем-то вроде башни?
        - Не, там пожарная охрана, - отмахнулась девушка. - Вон, где на крыше флаг колышется.
        - А! - Я, наконец, разглядела место и, правда, забор был чересчур великоват. - Что там?
        - Когда-то, много лет назад, там был ипподром.
        - Что с ним стряслось? - Лусия тоже с интересом рассматривала забор. - Тоже сгорел?
        - Нет, просто город все рос, и постепенно ипподром оказался в окружении домов, естественно такое соседство никому не нравилось. Его хозяину поставили условие, что если он за три дня не вывезет свое хозяйство за город, то придет представитель короля и опишет имущество в казну государства, а самого нарушителя в кандалы и на каторгу. Первый день мудрый орк ходил очень расстроенным, а на второй по городу стали расклеивать афиши, с приглашением посетить большие бега у Нерьего озера, это там, - Райли неопределенно махнул рукой в сторону северных ворот.
        - И как он собрался перенести ипподром до озера? - Недоуменно вопросил Тим.
        - Хм… а вот в этом и вся мудрость. Он пригласил к себе самого умелого мага города и предложил ему уменьшить свое подворье, вместе с лошадьми, в десятки раз, а когда оно стало размером с собачью конуру, просто погрузил ее на телегу и перевез на новое место.
        - А что смешного? - Ксан почесал макушку.
        - Дело в том, что уменьшилось только то, что хотел уменьшить сам хозяин, то есть строения, лошади и всевозможный скарб, все остальное же, типа отходов жизнедеятельности, осталось. А теперь представьте себе сколько всего накопилось за много лет существования заведения?
        Все дружно рассмеялись, представив себе шок жителей окружающих домов.
        - И что же сделали жители?
        - Поставили забор, который существует до сих пор. Сейчас на этом месте что-то вроде парка, поскольку на таком удобрении кусты и деревья принялись расти вдвое быстрее и вскоре заполонили весь бывший ипподром.
        - А сам ипподром еще существует? - Спросила я.
        - Да, - эльф улыбнулся, почему-то мне показалось, что только для меня, - на новом месте, у озера.
        Наступила небольшая пауза, нарушенная орком.
        - Как пойдем? В обход трущоб или через них?
        - А тут есть прямой ход? - Удивилась я, ведь мы ходили как раз таки в обход.
        - Да, но там не слишком приятное место… - протянул Карлос.
        - Неужели нас это напугает? - Лусия прямо рвалась в бой.
        - Хорошо, - сдались наши провожатые и свернули чуть в сторону, чтобы войти в калитку, - пошли через трущобы.
        Как выяснилось чуть позже, смена маршрута спасла нам жизнь, поскольку в проулке, ведущем к ступеням Собора, через который мы должны были подойти, ведь шагать через площадь полную народу просто глупо, была разложена ловушка. Мы же, ничего не подозревая, двигались с противоположной стороны, весело переговариваясь. Уже на подступах к Собору, я все же что-то почувствовала, а скорее, сработала моя (или мамина?) интуиция и буквально за секунду до удара, я накинула на нас щит. И все же не успела.
        Те два парня, что шли последними, отлетели к противоположной стене и не подавали признаков жизни, нас же, хоть и сильно ослабленное заклинание, раскидало в разные стороны. На площади началась паника, а я никак не могла понять, кто и почему? Нет, то, что Орден Тьмы имеет к нападению отношение, вполне очевидно. Но зачем совершать все в такой толпе? Ведь здесь же безвинно пострадавших будет целая куча…
        Кое-как поднявшись на ноги, я завертелась в толпе, выискивая направление, и двинулась в сторону наибольшего шума, схватка уже началась. Подойдя к группке атакующих, всем скопом наседавших на Карлоса и Лусию, я создала что-то вроде воздушного кулака, как учил Райли и запустила во врага. Вот только не тут-то было. Мало того, что мое заклинание попросту рассеялось, не долетев метра два, так еще и привлекло внимание. С перепугу, я взвизгнула и пустилась наутек. Ну что я могу противопоставить противнику, которого не берет магия?
        Проскользнув в толпу, я довольно долго двигалась вместе с ней, уже уверившись, что надежно затерялась, пока не почувствовала резкий рывок и не оказалась нос к носу с очередным неприятелем. На этот раз, я решила вести себя более осмысленно и повторила тот же трюк, что и с эльфом в период нашего знакомства, то есть сначала больно наступила на ногу, а потом, поскольку он был ниже Райли, двинула локтем в кадык. Сил я не рассчитывала, а страх, как известно, их только прибавляет, так что ничего удивительно, что элементарным приемом я умудрилась сломать шею постороннему мужику.
        Пока я в шоке рассматривала мертвеца, рядом оказались друзья, старательно оттесняя меня, Вера и Гира за спины остальных. Но сколько не старалась, а Тима я так и не обнаружила. Неужели и его? За подобными размышлениями, я слишком поздно заметила серую тень, подбирающуюся сзади и от страха, резко рухнула на колени, пропуская удар над головой.
        - Мамочка! - Взвизгнула я, закрываясь таким мощным щитом, какой получился в пределах ограниченного времени.
        Видимо, мама восприняла мой крик буквально, поскольку уже через минуту у меня в руках сиял меч Сальвеи, переливаясь всей своей богатой отделкой и неприкрытой силой, скорее всего уже моей. Проигнорировав пораженные взгляды друзей (той их части, что оставалась в неведении), я быстро отразила так напугавший минуту назад выпад и встала в стойку, рядом с эльфом. Нападающих было чересчур много, по моим прикидкам, у Собора собрался буквально весь Орден Тьмы, чтобы не дать нам возможности войти внутрь (или выйти оттуда?). Скорее всего, все-таки первое, поскольку атака началась едва мы вышли из переулка.
        Как ни странно, но мне бросились в глаза и непредвиденные союзники. Уж и не знаю, что за люди (правда, по большей части, там присутствовали нелюди) это были, только в схватку они вступали наравне с нами, прекрасно разбавляя силы неприятеля. Усмехнувшись такому раскладу, я еще выше задрала подбородок. Теперь-то нас точно никому не взять!
        - Карлос, прикрой, я попробую шквал, - прокричал Райли.
        - Нет, - выкрикнула я, - магия на них не действует, ты, что не видел, что у меня получилось?
        - О, Грахам, только не это! Слишком много, нужно отступать…
        - Нет, - я мрачно усмехнулась, - мне туда нужно! А вы как хотите!
        С этими словами, я, ловко поднырнув под занесенный меч орка, юркнула вперед, оставляя друзей позади. Какое-то время сзади слышались голоса, окликающие меня по имени, потом все вокруг заглушили звуки драки и стук крови в ушах, поскольку маневрировать становилось все сложнее. В один прекрасный (или ужасный?) момент, я, наконец, поняла, что идти вперед уже некуда. Справа возвышалась стена Собора, но пройти сквозь нее я не могла из-за проклятой антимагичности. Слева напирал неприятель, к счастью, еще не до конца сообразивший, что к чему и кто я вообще такая, а самое главное, что делаю посреди вражеских сил. Неприятеля попирали союзники, которых, судя по всему, позабыли посвятить в тайну моей внешности, поскольку ни один не удосужился даже приветливо кивнуть. Хотя, о чем это я? Не в пылу же боя расшаркиваться?
        Недолго думая, я обворожительно улыбнулась ближайшему врагу и быстро врезала ему рукоятью меча в глаз, не оглядываясь на результаты, чтоб не растерять решимости, я втянула меч в руку и метнула сразу три ножа, укладывая самых ретивых. Еще два из второго броска тоже настигли цели, но все же, недостаточно быстро, чтобы я могла спрятаться. Чувствуя, как вокруг меня свистят ножи, к счастью, пока без магического усиления, способного пробить простенький контур, я стремительно заскользила ко входу.
        Оставалось совсем немного, когда за спиной раздался тихий вскрик и я, обернувшись, увидела Карлоса с кинжалом в груди и отчаянно отбивающегося Райли. Прикинув варианты, а их, можно сказать, не было, я накрыла друзей коконом, растягивая защиту, и двинулась вперед, вновь размахивая мечом. Нужно отдать должное, но мамино оружие в компании папиной (хотя, все-таки точнее моей) силы действовало отлично. Почти не замечая сопротивления, меч резал все и всех, вот только смотреть на результаты его работы все же не стоило. Я всеми силами старалась не только не смотреть, но и не думать о том, что и как делать, ведь махать мечом в подобной толчее само по себе трудно, а если еще и не умеешь…
        Подобравшись вплотную, я рявкнула эльфу подхватить друга и отступать в помещение, а затем медленно двинулась следом, все еще удерживая непробиваемый щит. Наверное, именно неуязвимость нашей защиты, убедила Райли в безопасности и он, подхватив стонущего друга, резво заскользил внутрь. Как ни странно, но атака почему-то почти прекратилась. Нет, на нас все еще смотрели с вожделением, но хотя бы не предпринимали попыток. Я шла, плотно прижавшись к стене и постоянно ощущая ребят за спиной. Карлос тоже шел, пока что, почти сам, но, в такие минуты я ужасно жалею, что являюсь эмпатом. Непередаваемый коктейль из радости битвы, преподнесенной мне не то мамой, не то Райли, и боли, подаренной Карлосом, просто разрывал изнутри, а ведь еще приходилось следить за окружающими.
        Кое-как дошагав до двери, мы протиснулись внутрь и немного перевели дыхание, как оказалось зря, поскольку враг оказался и здесь. Толкнув Карлоса за какую-то колонну, Райли пристроился спиной ко мне, и мы попытались начать круговую оборону. Не тут-то было, противник оказался опытнее и быстро сообразил, что к чему, а потому просто «уронил» одну из огромных люстр с потолка прямо на нас. Естественно мы бросились в рассыпную и спасло, наверное, только то, что и они убегали тоже. Кувыркнувшись через голову, благо опыт самбо еще с университетских времен сохранился, я быстро осмотрелась и выбрала в качестве защиты одну из статуй. Но бой сразу не задался. Во-первых, сила удара не та, а отсутствие тренировки это почти смерть. Во-вторых, нападали почему-то в основном скопом, а справиться сразу со всеми физически не возможно. А, в-третьих, поскольку большая часть ударов приходится на щит, то и энергии в него уходит чересчур много, а я уже ощущаю усталость.
        Глава 48
        Вяло отмахиваясь, я все больше заползала в угол, из которого мне точно уже не выбраться. Вернее, не выбраться живой. Странно, но именно в тот момент, когда надежда на собственные силы окончательно угасает, начинаешь задумываться о помощи со стороны. А я, наконец, вспомнила о странном совете, данном в памятную ночь Амаргусом. Что, в конце концов, я теряю, воспользовавшись его словами?
        С трудом отбив очередной выпад, отозвавшийся в позвоночнике тупой болью, я, что есть силы, завопила:
        - Папа! Ну, сколько можно, неужели не хочешь помочь? - При этом меня бросило в дрожь, руки сами собой сжались на мече до побелевших костяшек, а сила, казалось, сконцентрировалась в груди до состояния каменного монолита.
        Сначала наступила тишина. Нет, не такая когда все просто молчат, а самая настоящая тишина, когда не слышно даже дыхания соседа. Потом появился свет («дешевый фокус»,
        - определила я), а еще через миг, рядом со мной стоял Марос, приветливо улыбаясь, чуть наклонив голову на бок, прямо как делаю я. А я-то еще думала, откуда у меня такая дурацкая привычка! Отчего сейчас, прищурившись, недобро посмотрела на прародителя.
        - Звала?
        - Мог бы и раньше прийти! - Буркнув, я опустила взгляд в пол.
        - Нет, не мог, - он провел рукой по моей щеке и аккуратно поднял вверх за подбородок, заставляя смотреть прямо в глаза. - Если бы я мог, всегда был бы рядом, поверь…
        - Тогда… почему? - Мне так хотелось верить, что иного выхода, при котором меня не нужно было бы бросать, просто не существовало…
        - Давай я объясню чуть позже? Идет?
        - Хорошо, - я перевела взгляд на врагов и увидела, как они дрожат от страха. - Что дальше?
        - Не знаю, - отец пожал плечами и поморщился. - Я могу уничтожить их одним щелчком пальцев, если хочешь…
        - Нет, - я покачала головой, - не хочу, но мне уже второй месяц втолковывают, что так надо…
        - Нужно поступать так, как хочешь, - он вновь улыбнулся, а я все больше чувствовала нашу с ним связь, как нечто само собой разумеющееся, о чем просто давно не вспоминала. - Так чего ты хочешь?
        - Ты можешь просто стереть им память? Чтобы они не помнили о нас и о сегодняшнем дне?
        - Ты действительно не хочешь, чтобы эти существа знали, кто ты есть? Если не ошибаюсь, не все из присутствующих тебе враги.
        - Не хочу, - я отрицательно затрясла головой, с полной уверенностью в ответе, - ты можешь?
        - Хорошо, я сделаю, как ты скажешь…
        - Ой! Только, тут есть друзья и я…
        - Не хочешь, чтобы они тоже тебя забыли? - Проницательно добавил отец.
        - Не хочу, но… нет, я уверена, они должны помнить!
        - Тогда займись пока ими. Просто растяни купол, и моя магия не тронет вас.
        - Почему?
        - Потому что ты - часть моей магии, ты - моя дочь.
        - Объяснишь? - Ничего не понимая, переспросила я.
        - Объясню, - рассмеялся отец. - Ох, сколько же еще тебя учить, малышка!
        - Хм… сам виноват! Родители с детства учат своих детей!
        Не дожидаясь ответа, я побрела сквозь расступившуюся толпу в поисках своих. Карлос сидел у той же колонны, куда мы с Райли его толкнули, откинувшись на нее и с трудом дыша. Рядом с ним навзрыд рыдала Лусия, а прямо перед ними стоял Ксан, с ног до головы перемазанный кровью, и счастливо улыбался. Райли видно не было. Проскользнув в противоположный конец Собора, я, наконец, нашла его. Он стоял у витражного окна, напряженно всматриваясь вдаль и не думая повернуться ко мне лицом. Остановившись прямо за его спиной, я осторожно, коснулась плеча.
        - Ты мне настолько не доверяешь? - Тихо спросил любимый, поворачиваясь вполоборота.
        - Я… я и себе не доверяю… понимаешь, я узнала не так давно, и потом… наверное, мне стоило сказать раньше, но не была уверена до конца…
        - Ты все же хочешь, чтобы мы помнили?
        - Да, - я твердо кивнула. - Потому что дружба - это гораздо больший дар, чем поклонение.
        - Я хотел тебе сказать… - Райли потянулся и прижал меня к себе. - Ты мне понравилась, еще тогда, у реки, но… я привык всегда быть один и даже дружба для меня не повод пустить в душу… а ты как-то туда затесалась… не знаю… может, ты…
        - Давай позже, - я еще теснее прижалась к эльфу и резко отпрянула, - нужно помочь Карлосу и… - я осмотрелась, - и закончить с этим.
        - Пошли.
        Справиться с раной орка оказалось не так трудно, как она выглядела, правда, завершив все манипуляции и с трудом удерживая щит, я почти теряла сознание от накатывающей волнами слабости, но отец не позволял пока убирать защиту, а значит, и отдыхать еще рано. Кое-как привалившись к Карлосу, я положила голову ему на плечо, и чуть ли не мурлыкала от ласкового прикосновения рук эльфа к своими плечам. Ждать пришлось долго, примерно полчаса, по прошествии которых я ослабла настолько, что с трудом отличала верх от низа и наоборот, поэтому голос Мароса, приказывающий убрать щиты, стал манной небесной.
        Попытка встать с первого раза не удалась, да и со второго, скорее всего не удалась бы тоже, если б не сильные руки Райли попросту вздернувшие меня вверх, почти в вертикальное положение. Повиснув в его руках, прямо как кукла, я попыталась собрать глаза в кучку и улыбнулась отцу.
        - Все?
        - А ты ждала большего?
        - Ну… может массового гипноза… или ритуала призыва кары на их голову… мне бы понравилось, - закончила я.
        - Хм… учту на будущее. Дорогая, не познакомишь меня со своими друзьями?
        - Конечно, - неосторожно покачнувшись, я вновь обвисла на Райли и начала представления. - Это Карлос, мой самый близкий друг. Это Лусия… хм… его девушка, - закончила я, чем вызвала счастливую улыбку девушки и насупленный взгляд орка. - Это Ксан, веселый парень и наш охранник. - Парень заулыбался так, что просто загляденье, еще бы не было этой боевой раскраски… - А это, - я закинула голову вверх, размышляя, какое из имен назвать, - Кель… тоже мой друг.
        Отец сделал несколько шагов к нам и остановился, внимательно вглядываясь в глаза эльфа, словно что-то там ища. Потом удовлетворенно кивнул и усмехнулся.
        - Это, твой выбор, дочка? Что ж, посмотрим, что получится…
        - Пап… не нужно!
        - Хорошо, поговорим потом… раз уж тебе не хочется огласки, мне, думаю, не стоит выходить на улицу…
        - Я тоже так думаю… - начала я, но в этот момент двери резко распахнулись и в них влетели Гир и Вер.
        - О, а вот и мои братишки! Это Гирант и Вернон. Кстати, Веру недавно исполнилось двенадцать, и мы как раз хотели пройти посвящение… это очень кстати, что ты здесь!
        - Ну, с твоим «посвящением», как раз таки, все понятно. Мир ясно дал понять, заявив на тебя свои права. А вот насчет мальчика… ты хочешь, чтобы он был магом?
        - Да, это ему подойдет больше всего!
        - Что ж… иди ко мне, малыш.
        - Я не малыш, - обиженно заявил мальчик, при этом восхищенно рассматривая бога. - А вы, правда, станете моим покровителем?
        - А ты этого хочешь?
        - Очень! - Мальчик счастливо рассмеялся.
        - Тогда стану. Так… какое же имя тебе подойдет… а, дочка?
        - Нет, пап, подожди. У нас и так все пошло наперекосяк. Давай хотя бы оставшуюся часть сделаем по правилам.
        - И что ты предлагаешь? - Удивился Бог, а Вер насупился, чувствуя, что развлечение откладывается.
        - Позвать священника…
        - Карэ, - поправил Райли, все также прижимая меня к себе и нежно касаясь дыханием уха.
        - Ага, карэ, - исправилась я, - и дальше по сценарию.
        - Ну что ж… - неуверенно протянул маг.
        - Ничего-ничего, я уже тут, - вынырнул откуда-то из темного угла давешний старичок. - А я вас как раз ждал.
        - Угу, - буркнул Гир, - в компании кучки отморозков.
        - Ну… историю делают события… и разумные… а все произошедшее было закономерным окончанием старой истории. Что я могу противопоставить проделкам Мира?
        - Значит, - я задумчиво склонила голову набок, сжимая руку любимого на своей талии, - вы все знали?
        - Да.
        - И молчали? - Старик вновь кивнул, не переставая улыбаться. - Но почему не предупредили?
        - А зачем? Любой путь, молодая леди, должен быть пройден от начала и до конца. Только в этом случае нить истории не прервется и не перепишется, а получит запрограммированное завершение…
        - Пусть так, - недовольно отмахнулась я, - но если бы мы были готовы, скольких жертв можно было избежать…
        - Избежать? Ты в этом так уверена? Все не так просто в нашей Элении. Каждая жизнь
        - Судьбоносная нить, у каждой есть свой срок. И те, кто нашел сегодня свой конец, поверь, не прожили бы больше отмерянного… но все мною сказанное не относится к тебе, девочка. Ты - неподвластна Судьбе, единственный твой путь - это Мир вокруг нас. Будешь к нему добра и он не откажет в помощи тебе.
        - Хм, интересно…
        - Но, мы кажется отвлеклись. Итак, с благословения присутствующего здесь Бога, мы нарекаем тебя отрок, в быту Вернон, новым, истинным именем. Носи его с гордостью и знай, ты уже один из избранных!
        Я демонстративно поморщилась, до чего же не люблю театральщины! Карэ, тем временем, склонился к Маросу и они о чем-то тихо заговорили.
        - Готов? - Отец склонился к уху мальчика, но тот отрицательно покачал головой.
        - Они мои друзья, им нужно знать.
        - Нет, - отрицательно мотнула головой я. - Твое имя должно остаться только твоим. Скажешь позже, если посчитаешь нужным.
        - Но вы ведь моя семья…
        - Что, все? - Так и не перестав улыбаться спросил Ксан.
        - Нууууу… - отчетливо покраснел мальчишка. - Тогда пусть подойдет Шел?
        - Эх, и что тебе так не терпится-то? - Пробурчала я, с трудом устаканиваясь на ногах, висеть-то много удобнее было. - Папа, хоть бы ты своего подопечного вразумил, что ли?
        - Да, не удастся мне тебя перевоспитать. Такая же упрямая, как твоя мать!
        - Ха, и это мне ты говоришь? А мама утверждает, что я полная твоя копия.
        - Мне трудно судить… о, кажется придумал. Я нарекаю тебя Виктором.
        - Победитель, - задумчиво перевела я, - ты станешь великим магом Вер, вот увидишь.
        - Не а, - мальчик наклонился и крепко прижался ко мне, что было не сложно, поскольку мы стояли тесным кружком, - не таким великим как ты!
        - Ха-ха-ха, - расхохотался отец, - о, да, верный выбор, дочка. Ладно, мне пора, увидимся завтра, сегодня вам нужно отдохнуть!
        - Спасибо папа… и… до встречи.
        - Кстати, - уже начавший растворяться в воздухе маг, вдруг полностью материализовался. - Тебе имя дала твоя мать, думаю, будет честно, если его услышит только твое ухо? Не так ли, - и выдохнул мне прямо в ухо, - Ранайла?
        Я счастливо улыбнулась, потому что теперь точно была уверена, что семья у меня не только будет в скором будущем, но и была всегда!
        Путь до гостиницы я не помню, поскольку спала всю дорогу, надежно покачиваясь на руках любимого и предвкушая наш с ним разговор. Только одна мысль не давала покоя, а вдруг он скажет, что такая ему не нужна?
        Эпилог
        Я сидела на берегу озера у полюбившегося в последнее время дуба и размышляла о судьбе, пророчествах и вере. Вокруг была тишина и покой, словно я находилась не на окраине Сварога, а как минимум в совершенно девственном месте, не встречавшем завоевателя. Природа, как и прежде, исполняла любой мой каприз, а вода послушно набегала на берег, смачивая ноги и длинный подол платья.
        Не люблю подобные наряды, но сегодня решила сделать исключение. Во-первых, ужасно хотелось удивить Райли, а, во-вторых, через несколько минут в город прибывает караван Лусии и Карлоса. После нашего возвращения, удивительно, но мне почти не стоило труда уговорить орка хотя бы попробовать путешествовать в компании воительницы. Он согласился, и вот, спустя месяц, вернулся назад. Райли пошел встретить друга, заодно прихватив с собой и мальчиков, пусть немного развлекутся в мужской компании. На мою просьбу предупредить, если вдруг решат не возвращаться на ночь, все посмотрели на меня осуждающими взглядами и покачали головами. Странно, а я почему-то считала, что мужчинам иногда необходимо отвлекаться от женского общества.
        Поцеловав меня на прощанье, Райли прошептал на ушко «Семь» и сбежал, а я осталась смотреть им в спину и счастливо улыбаться. Он делает так каждый день. Цифры тают, отмечая время до нашей свадьбы, а я совершенно не волнуюсь, напротив, становясь лишь счастливее. Вот тогда я и решила переодеться, а потом пойти на озеро, поскольку оттуда открывается прекрасный вид на недавно расчищенную мною подъездную аллею, и посидеть на берегу, дожидаясь остальных.
        Долго в одиночестве просидеть не получилось. Сначала я услышала тихий шорох, а обернувшись, вновь расплылась в улыбке. За спиной стоял отец, держа в руках очередной букет так любимых мною полевых цветов, естественно, вместе с корнями. Забрав у него презент и чмокнув в щеку, не произнося ни слова, я легко отбежала в сторону ближайшей клумбы, организованной специально для его подарков, которых за месяц накопилось ужасно много, и принялась бережно прикапывать кустик, разговаривая с ним на эльфийском (с языком помог папа). Кустик послушно встрепенулся и стал стремительно приживаться, что меня несказанно обрадовало, поскольку бывали и отторжения.
        Например, не далее как на прошлой неделе, папа принес прекрасный цветок, чем-то напоминающий нашу ромашку полевую, но самую мою любимую, так сколько я с ним не мучилась, так и не сумела приживить. Папа, правда, пообещал принести подобную из другого мира, вот и жду теперь…
        Возвращаясь к расположившемуся на моем месте магу, я старательно улыбалась, не желая расспрашивать отца сейчас, но, наверное, наша связь сильнее, чем мне кажется, поскольку он чувствует малейшие перепады моего настроения. Вот и сейчас, обернувшись, Марос внимательно всматривался в мое лицо все то время, что я усаживалась к нему под бок и только тогда, когда мой подбородок удобно устроился на его плече, спросил.
        - Что тебя беспокоит, дочка?
        - Все… и ничего… нет, я а самом деле счастлива!
        - Верю, - отец улыбнулся, - но ты хочешь спросить и не решаешься.
        - Откуда ты знаешь?
        - Чувствую.
        - Ладно… пап, а когда ты меня познакомишь со своей подругой? Карима, кажется?
        - Ха, а она еще говорила, что ты никогда не догадаешься!
        - Ну… может я и дура, но сопоставить факты в состоянии! Вот только образ цыганки ей не слишком подходит.
        - Почему это? - Зазвенел сзади детский голосок и на полянку, материализуясь прямо в воздухе, шагнула девочка лет двенадцати.
        - Потому что цыгане испорченный народ и говорят только то, что хочет услышать собеседник.
        - Ну… - девочка задумалась, - я, может, такая же!
        - Не а, не такая. - Я отрицательно помотала головой, окончательно спутывая прическу, которой и так не было. - Кстати, спасибо.
        - Не за что. Мне жаль, что я не сказала тебе всего, но я не могла, тебе ведь отец объяснил?
        - Да, он мне все рассказал и вам не в чем себя упрекнуть.
        - «Вам»? - Возмутилась рыжая малышка. - Я же младше тебя!
        - Это только внешне, а на самом деле…
        - А если вот так? - Девочка вдруг исчезла, а вернулась уже молодой женщиной лет тридцати, которая плавным шагом подошла ко мне и, опустившись прямо на землю в своем ярко желтом сарафане, взяла мои руки в свои. - Так тебе проще говорить мне
«ты»?
        - Нет не проще, но если тебе так хочется…
        - Очень! У меня мало подруг, а ты можешь ею стать.
        - Из-за папы? - Проницательно спросила я. - Вы ведь… - я замялась, а собеседница густо покраснела, - не просто знакомы?
        - Нет, не просто… мне нравится твой отец… но он… после смерти твоей мамы он очень переживал…
        - А ты ждала?
        - Да, я ждала.
        - Не мое мнение вам нужно спрашивать, - я посмотрела на них обоих по очереди, - а друг друга, только это важно, а я приму любое решение, потому что не в праве кого-либо судить.
        - Ты и правда золото… - задумчиво протянула Карима. - А я еще не верила Маросу, что у тебя выходит все так легко и просто.
        - Зачем портить жизнь лишними сложностями, когда их и так хватает? И вообще, все наши проблемы, чаще всего, начинаются в собственной голове, с предубеждений.
        - Ранайла, а почему ты одна? Где твой жених и мальчики?
        - Сегодня Карлос приезжает, они ушли в город.
        - А ты почему не пошла? - Женщина задорно подмигнула мне правым глазом.
        - Решила им не мешать. Должен же у них быть выходной в чисто мужском коллективе?
        - Дорогая, - отец вздернул меня вверх и закружил по полянке, - ты у меня просто золото.
        - Уже знаю! - Счастливо рассмеялась я.
        - Так, значит, ждешь гостей?
        - Ага.
        - А обед уже готов?
        - Ээээ… - я потупилась, - с этим у меня проблема. Я готовить не умею… вообще.
        - Хм… - усмехнулась Богиня, - тебе повезло - умею я! Пошли, - она схватила меня за руку и потянула в сторону Имения, - будем готовить семейное торжество!
        - А я научусь?
        - А какая же я Богиня, если нет?
        - Любви, насколько я помню… - рассмеялась я.

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к