Сохранить .
Изгоняющий Александр Александрович Белых
        Арчибальд Лонер талантливый студент Ордена изгоняющих. Его профессия бороться с потусторонними сущностями, изгонять из одержимых бесов, отправлять в Бездну демонов и прочую нечесть. Благородная со всех взглядов профессия. Вот только молодой человек беден, а платить за обучение приходится не мало. Попав в ряд передряг парень ступает на черную полосу жизни. Сначала крупный займ у ростовщика, а затем и неприятности с мафией. Но хуже всего встреча с Высшим демоном и заключенная сделка. В попытке вырвать лучшую жизнь, обрести богатство, престиж и могущество, Арчи с каждым шагом все больше погружается в темную пучину, ведущую прямиком в Бездну…
        Александр Белых
        Изгоняющий
        ПРОЛОГ
        В помещении собора витал острый запах полыни. Едкий, проникающий в горло горький дым вызывал приступы кашля. В семи жаровнях, раскаленных до красна, тлели прогоревшие пучки трав. Время от времени бдительные подмастерья неутомимо подбрасывали в пламя все новые запасы, не обращая внимания на судороги от кашля.
        - Больше света! - над стенами собора раздался требовательный возглас.
        Двое подмастерьев тут же бросились исполнять волю верховного магистра Ордена.
        Свет.
        Да, этой ночью в соборе освещения оказалось с избытком. Чересчур много, чтобы просто разогнать мрак в помещении. Огромные колоссы люстр с тысячами свечей, на толстых цепях, крепящихся в потолке, горящее масло в емкостях всех возможных размеров, резные канделябры и наконец просто свечи, расставленные на полу, в нишах, на скамьях.
        Источников света оказалось так много, что помещение собора сияло. Резкий свет нестерпимо бил по глазам, мешая думать, смотреть и двигаться. Однако, никто не думал роптать.
        Облаченные в серые монашеские рясы, с широкими капюшонами, скрывающими лицо, в соборе находилось двенадцать послушников, семеро подмастерьев и восемь магистров Ордена.
        - Еще дыма! - вновь отдал приказ верховный магистр помощникам, а сам медленно, боясь задуть пламя, направился к центру собора, туда, где возвышалась дыба, на которой находился распятый заживо человек.
        Монотонные голоса, шепчущие слова молитвы. Одно огромное, в полтора человеческих роста массивное зеркало, поставленное напротив дыбы.
        А на дыбе распятый. Худое, изможденное лицо, лоб, покрытый испаринами, но главное глаза - закатившееся, да так, что виднелся лишь белок. Человека распяли на подобии пятиконечной звезды, прочно привязав ноги, руки и шею толстыми веревками с вплетенными в них ветвями терновника и стеблями крапивы. Из открытого рта слышались лишь невнятные хрипы, а те остатки одежды, что трудно было посчитать даже за лохмотьями, демонстрировали сколь тощ стал распятый. Ребра костей выдавались вперед, обтягивая болезненно-желтую тонкую кожу со следами едва заживших рубцов.
        Жалкое зрелище сломленного под пытками человека.
        И все же осторожные движения, и мимолетные взгляды на витражи, находящиеся у самого потолка, выдавали в верховном магистре страх и опасения. Экзорцист боялся того, кого мертвой хваткой держала дыба. Боялся несмотря на все предпринятые меры.
        - Больше света! - опять отдал распоряжение мужчина. - В соборе не должно быть ни единой тени! Это вам ясно, дети греха? Шевелитесь!
        Один из подмастерьев замучено оглядел пол, уставленный свечами так плотно, что передвигаться получалось с великим трудом. Однако, встретившись с тяжелым взглядом магистра, юноша, забыв об оторопи, кинулся за новым сосудом для масла. В спешке, он споткнулся, едва не упав на чан с горящей жидкостью. Пламя на находящихся рядом свечах заколебалось.
        - Осторожней, дурак! Хочешь нас всех в могилу свести?! - рявкнул верховный магистр в гневе. - Он. - перст указал на распятого. - Нас жалеть не станет. Убьет всех до одного! Ясно?
        Сглатывая вязкую слюну, подмастерье испуганно замотал головой, принявшись спешно переливать масло в лампаду.
        Присоединяясь к голосам собратьев, верховный магистр принялся на распев произносить слова изгнания.
        Тело человека на дыбе выгнулось дугой, сквозь кожу проступили серые вены, мужчина затрясся в судороге.
        Верховный магистр покосился на витражи.
        Даже сквозь пение голосов отчетливо слышалось, как на улице раздаются отрывистые крики и звон металла. Сражение могло в любой момент помешать задуманному и от того магистр нервничал и спешил.
        - Еще немного, - произнес мужчина, подбадривая своих соратников. - Завершите молитву, братья! Ритуал на исходе!
        Сам же верховный магистр извлек из ножен пепельный кинжал и осторожно стал приближаться к дыбе. Распятый затрясся еще сильней. Едва не выламывая суставы, мужчина попытался освободиться от пут, пусть даже ценой переломов конечностей, но хватка веревок оказалась сильней.
        - Знак «Син», лишающий воли, знак «альд», забирающий мысли, знак «эбо», гасящий рассудок. - На груди приговоренного острие кинжала выводило кровавые символы. - Знак… - Верховный магистр замер на полуслове, отвлекшись от ритуала из-за резкого шума.
        Со звоном разлетелось одно из витражей. Снаряд, представляющий собой булыжник размером в два кулака взрослого мужчины, опрокинул одну из лампад. Масло пролилось на пол и тут же вспыхнуло пламя. Следом дождем из пестрых стекол разлетелся другой витраж, а затем еще один и еще.
        Забыв о ритуале, послушники и подмастерья бросились прочь от острых осколков и града камней. Спотыкаясь о свечи, падая, люди в панике устремились как можно дальше от окон.
        А каменный град продолжался. Булыжники всех размеров от мала до велика, обрушивались на лампады, чаши и сосуды, жаровни разбивая, переворачивая их. Порыв сквозняка беспощадно стал тушить пламя свечей.
        - Только не это! - прошептал верховный магистр, глядя как гаснет свет и на полу и на стенах появляются серые тени мрака. - Ритуал не завершен!
        Экзорцист начал прерванную молитву, однако голос мужчины тонул в нарастающем грохоте.
        Тело распятого вновь выгнулось страшной дугой и путы треща, стали медленно расползаться.
        Один из камней ударил изгоняющего в плечо. Вскрикнув от боли, мужчина упал на пол, тут же попытался подняться и его глаза замерли, вглядываясь в зеркальную поверхность.
        Несколько мгновений отражение показывало самого верховного магистра и распятого позади мужчину, затем по глади прошла рябь и вместо человека на дыбе отражение принялось изменяться. Серая субстанция со сгустками щупалец принялась извиваться, разрастаясь.
        - Нет! - закричал экзорцист в дикой злобе. - Тебе не освободиться, тварь!
        И прежде, чем щупальца дотянулись до верховного магистра, мужчина вонзил кинжал по рукоять себе в грудь, а затем, дрожащей, окровавленной рукой, со всей силы ударил клинком по зеркалу.
        Удар расколол зеркало на части и осколки посыпались из рамы, тускнея и утрачивая зеркальность.
        В одно время с зеркалом разлетелась на щепки и дыба. Распятый, уже мало походящий на человека, утратил четкость, словно расплывшись, скрывшись в тени. А следом стали гаснуть все источники света. Островками тень разрасталась по помещению собора, гася, поглощая свет, пока последняя свеча не утратила пламя.
        Собор погрузился в кромешную тьму…
        ГЛАВА 1
        НЕДОУЧКА
        Из окна четвертого этажа выбивались столбы черного дыма и языки пламени. Из окна квартиры, которую Арчи снимал второй год. Его квартиры!
        С неспешного шага парень сорвался на стремительный забег. Без всякой заботы о ближнем, расталкивая прохожих и столпившихся зевак, молодой человек бросился к подъезду. В ответ понеслись ругательства и окрики не лезть внутрь, но парень пропустил все мимо ушей.
        В один удар сердца, Арчи взлетел по лестнице на свой этаж, остановился у двери, дрожащими пальцами стараясь извлечь из кармана ключи. Осуществить задуманное получилось не сразу - мешала паника. Наконец, повернув в замочной скважине ключ, молодой человек распахнул дверь настежь.
        В лицо пахнуло сухим жаром, а в ноздри ударило кислой гарью. Арчи рванул в коридор, но тут же замер в нерешительности.
        Пожар получился нешуточный. Пламя охватило всю площадь и подбиралось ко входу. Новый источник кислорода лишь подарил новую силу пожару. Огонь взметнулся вверх к потолку.
        Тяжело дыша, Арчи замер у входа, чувствуя, как в один миг тают силы. Едкий дым жег горло и выедал глаза. Обморок накатил столь стремительно, что единственное, о чем смог успеть подумать парень оказалась мысль, простая и незамысловатая: если удар об пол проломит череп, пожалуй, он не сильно расстроится…
        Резкий толчок остановки вагона разбудил Арчи. Откашлявшись, сбрасывая подступившую пелену сна, парень попытался приоткрыть глаза. Странно, но запах гари никуда не делся, напротив, стал сильнее.
        Порыв паники тут же дал всплеск адреналина в кровь, от чего та забурлила, разливаясь по телу огнем. Арчи подскочил на сиденье и судорожно оглянулся в поисках очага возгорания.
        Источник долго искать не пришлось - горела, а точнее тлела урна на станции. Дым проникал сквозь распахнутые двери вагона, устремляясь внутрь.
        Немного успокоившись, Арчи взглянул на название станции. Еще рано. До искомого места оставалось проехать еще три, поэтому парень заелозил на сиденье, стараясь устроиться поудобней. Прикрыв веки, Арчи постарался вновь уснуть, но тщетно - приступ паники разогнал сердце до столь быстрого темпа, что в пору было принимать успокаивающее.
        С тоской взглянув на дисплей часов, молодой человек, вздохнул и от безделья, принялся озираться по сторонам.
        Поздний час обескровил подземку, оставив лишь самую малую толику людских душ. В вагоне кроме Арчи оказалось всего пять человек: молодая парочка, целующаяся в углу и не замечающая никого кроме друг друга. Крепкий мужчина в грязной спецовке, от которого заметно тянуло алкоголем и машинным маслом. Седой старик в проеденном молью пиджаке с выдающимися очками из толстой роговой оправы и толстых линз. Последним был парень, сидящий напротив самого Арчи. Черный балахон с капюшоном, наброшенным на голову, высокие берцы и перчатки с обрезанными пальцами. Внимание незнакомца было устремлено в коммуникатор. Словно почуяв чужой взор, парень в черном поднял глаза, их взгляды на краткий миг встретились. Арчи поспешил переключить внимание на чем-то другом и отвернулся. Еле уловимое, где-то в подсознании, чувство подсказало держаться от незнакомца на расстоянии.
        Интересно, какие мысли пришли в голову о нем остальным пассажирам в вагоне, если им также вздумалось от безделья разглядывать случайных попутчиков?
        Посмотрев на собственное отражение в мутном стекле, Арчи задумался.
        Внешний облик, увы, самый примитивный. Все черты и параметры застыли где-то на середине, точно в нерешительности довести начатое формирование до конца.
        Не высокий и не низкий, тело не субтильное, но и не с выдающимися формами атлета. Короткие светлые волосы, глаза? Говорят, что о человеке многое могут рассказать глаза. По мнению самого Арчи единственное, что могли бы поведать о нем его глаза - так это о цвете - зеленовато-серые. Нос немного с горбинкой, причем не с природной - это последствие давнишней драки во дворе, такой старой, что трудно вспомнить причины ее начала. А вот итог Арчи помнил хорошо - поражение и разбитый нос, пачкающий алой кровью рубашку, новую и чистую.
        С внешним видом все ясно - невыразительный средничок, которых в городе большинство. Это и к лучшему. В модели и воздыхатели дамских сердец Арчи никогда не стремился, главное, что не урод, большего и необязательно.
        Если что-то и привлекло бы внимания общественности к молодому человеку, так это его одежда. Вот здесь все предельно ясно.
        Обувь и штаны самые простые и невыразительные. Другое тело плащ - вот источник заинтересованных взглядов и косых взоров исподлобья.
        Достаточно длинный, скрывающий фигуру и брюки. Материал толстая грубая кожа, весьма прочная как для острых когтей, так и для языков пламени. Ворот широкий и приподнятый, по всей длине плаща два ряда круглых серебряных пуговиц. На рукавах вставки из серебряных нитей и по пуговице, более крупных и тяжелых и того же материала, что и прочие. Еще широкий пояс, прочный как стальной трос, на поясе крепится портупея, слева ножны для небольшого клинка, справа целая вереница всевозможных подсумок, футляров и карманов. В этих недрах скрыто много интересного и опасного и непосвященным снаряжение принесет больше бед, нежели пользы.
        Облачение выдавало в Арчи профессию и род занятий столь явно, как и форма блюстителя порядка. Только глупец или житель глухого захолустья не знал, кто носит подобное одеяние. Присутствующие в вагоне это знали наверняка, но ни признаков страха, ни призрения не выражали, профессия молодого человека стала обыденной еще лет сто назад. А вот плохо это или хорошо? У каждого припасен свой ответ и своя правда.
        Носил форму Арчи бережно не из-за трепета перед лицом наставника. Вовсе нет. Просто пальто и снаряжение обошлись молодому человеку в целое состояние, бережно копимое не один год. Потеря значила серьезный удар по и без того жалкому состоянию капитала. На сегодняшний день в особенности. Вчера домоправителю все же удалось застать парня врасплох и в итоге пришлось заплатить сразу за три месяца проживания, хорошо, что еще удалось договориться и сбить цену. Ушлый владелец, почувствовав победу, решил закрепить результат и содрать еще и процент за задолжность.
        Как факт на счету оказалась еще меньше сумма, чем планировал Арчи. Именно поэтому, несмотря на поздний час и плохую погоду парень спешил на другой конец города. Деньги сами по себе на счету не оказываются. Капитал приходится зарабатывать всегда потом и иногда кровью, складывая мелочь к мелочи.
        Арчи тяжело вздохнул. Когда в начале пути молодой человек грезил стать одним из экзорцистов, он и не подозревал, какой окажется жестокая реальность. В мечтах было все кристально ясно и понятно: поступить, отучиться и заработать огромное состояние и громкую репутацию борца с нечестью. Действительность получилась кривой и извилистой. Арчи поступил, пройдя первичные испытания. Но вот за этим потянулись лишь новые проблемы и трудности. Во-первых, - деньги. За каждый семестр приходилось платить, и сумма оказалась солидной, как и само заведение. Во-вторых, - учеба. Учить приходилось много, зубрежка отнимала колоссальную долю времени. Но что такое теория без подкрепления практики? Пустышка! Поэтому к прочему приходилось еще и много работать и практиковаться. Из плюсов: за это платили. Иногда даже подкидывали работу. Из минусов: платили крайне мало. Это объяснялось довольно легко: в Ордене кидали объедки, которые не интересовали самих магистров и наставников. К тому же приходилось из заработанного заплатить пять процентов в Орден. А еще двадцать процентов государству. Что касается самой работы, то она
была зачастую простой и потому дешево оплачивалась. Посудите сами, кто доверит серьезное дело неофиту, ученику, только ставшему на путь обучения экзорциста? Правильно. Никто.
        Настоящей работой занимались те, кто имел диплом об окончании обучения в Ордене, а прибыльная работа доставалась лишь самым известным и именитым изгоняющим. Ученикам оставалось хвататься за все подряд, чтобы хоть как-то свести концы с концами. Да и то, найди еще эту работу, экзорцистов развелось много, мальков еще больше. Конкуренция мелит не хуже жернова. До верхов добирается один из тысячи. Со статистикой не поспоришь.
        Арчи худо бедно везло. Пораскинув мозгами и образовав дыру и без того в жалком бюджете, молодой человек разместил в самых дешевых газетах объявления о том, «что молодой и перспективный экзорцист возьмется за работу любой сложности». Рассуждал парень просто: в дорогих газетах писать нет смысла. И не только потому, что дорого. Просто те, кто читает эту прессу, могут позволить себе оплатить услуги квалифицированных экзорцистов. Связываться с недоучками им не с руки. В дешевых или даже бесплатных газетах объявления были как нельзя лучше. Бедность тянется к бедности. Пойдя дальше, Арчи заплатил беспризорной мелюзге и те рекламировали услуги парня, писали его номер коммуникатора поверх прочих объявлений, на стенах подворотен, подъездах и заборах. Дабы закрепить взаимовыгодный союз, молодые беспризорники за отдельные бонусы срывали и закрашивали аналогичные объявления конкурентов, а поверх писали нужные сведения. Учитывая, что к подобным хитростям прибегал отнюдь не только Арчи, но и любой здравомыслящий, зачастую между такими группировками происходили ожесточенные драки и потасовки. Но это мало кого
пугало и расстраивало. Все привыкли, что без ран, выбитых зубов и стесанных кулаков деньги не заработаешь. Таков суровый закон, по которым живут и выживают улицы.
        Вот и в очередной раз объявление принесло пользу. На коммуникатор Арчи пришло сообщение с адресом, краткой историей о случившемся и со стоимостью услуг. Весьма скудная сумма, однако, кривить носом и выбирать не приходится. Не тот случай.
        Вагон, наконец, остановился у нужной станции. Арчи поспешил покинуть пустую платформу и поспешил к эскалатору. Кроме него на этой станции больше никто не сошел, и в полном одиночестве, под шум скрежетащих шестерней, парня понесло к выходу в город.
        На смену душному и затхлому воздуху подземки пришел промозглый. Серые низкие тучи, монотонность мелкого продолжительного дождя и шум мегаполиса. Миднайт мало чем отличается от прочих городов-гигантов. Здесь много людей, еще больше шума и никому нет дела до чужих проблем и неприятностей.
        Если поразмыслить, то все же странно ощущать чувство полного одиночества, когда вокруг толпы народа. Глупый парадокс такой же глупой жизни.
        Не обращая внимания на яркие кричащие вывески всевозможных заведений, пытающихся завлечь клиентов, Арчи сильней поднял ворот пальто и направился прочь от входа в подземку. Мерзкое мельтешение дождя не улучшало и без того скверное настроение.
        Запах легкого дыма и чего-то сладко-горелого привлекло обоняние молодого человека. В животе заурчало, напоминая о далеком и весьма не сытом завтраке. Шаг замедлился сам собой. Арчи оглянулся и заметил маленькую передвижную будку на колесах. Под навесом пожилой поджарый торговец жарил на гриле аппетитного вида сосиски. Живот скрутило болью, а запах ввиду голода можно было именовать ароматом. Инстинкты обострились настолько, что Арчи без особого труда ощущал свежую сдобу булок, лежащих на полке, манящий аромат молотого кофе и пряностей.
        Только что сваренный горячий кофе, дарящий тепло, вкусная булка с румяной благоухающей сосиской и все это под пикантным соусом и зеленью.
        Арчи представил все это столь живо, что едва не подавился слюной. Торговец уличной едой манил к себе так же, как свет влечет мотылька. Парень почти сдался, едва справляясь с тем, чтобы не схватить сосиску прямо из гриля.
        С наваждением помог справиться коммуникатор. Один взгляд на сумму на счете уничтожил все очарование пищи. Стиснув кулаки, Арчи бросил последний взгляд на уличного торговца и поспешил прочь.
        Еду еще надо заслужить. Сначала выполнить работу, а там уже и видно будет.
        Квартал ожидаемо оказался грязным и ветхим, дома как на подбор старые, потрепанные долгой жизнью и познавшие жестокие акты вандализма. Арчи сам квартировал в схожем районе и прекрасно давал отчет, как нужно вести себя в подобных местах.
        Быстро миновав темную подворотню, держась середины дороги, парень отыскал табличку с адресом и устремился к нужному подъезду.
        Лифт, судя по табличке обросшей слоем паутины и пыли, не работал очень давно. Впрочем, седьмой этаж не так и высоко, чтобы сильно расстраиваться. Искомая дверь обнаружилась довольно легко. К удивлению, номера квартир везде оказались целы, что весьма редкость. А вот звонка Арчи не нашел и поэтому просто заколотил в дверь.
        Она распахнулась почти сразу. Видно, его уже ждали и ждали с нетерпением.
        - Изгоняющий? - спросил открывший дверь мужчина.
        Арчи кашлянул, дав себя рассмотреть, и отвечать не стал. Мужчина пропустил экзорциста внутрь, а сам запер дверь на замок, а следом и на засов.
        - Где одержимая? - Арчи не любил долгих разговоров и всегда предпочитал сразу действовать.
        - В комнате. Идемте.
        Миновав кухню, где за столом сидела рыдающая женщина, они оказались в спальне.
        - Включите свет. - Потребовал Арчи и, заметив, как замешкался мужчина, велел: - Живее!
        Щелкнул тумблер, и комнату ярко осветила лампа накаливания.
        Первое что необходимо перед началом работы - это внимательно изучить обстановку. Важна каждая деталь. Пренебречь подобным значит обречь себя на риск и возможно даже смертельный.
        - У вас есть свидетельство, заверенное кем-то из клириков, что больная является одержимой? - На всякий случай уточнил экзорцист.
        - Да. Разумеется. - Ожидая подобного вопроса, мужчина протянул соответствующий документ.
        Арчи взял и внимательно изучил бумагу. В этом деле тоже стоило быть внимательным. Если вдруг с одержимым что-либо случится или действия экзорциста приведут к смерти пациента, без свидетельства это будет считаться преступлением. Однако когда клирик дал официальное подтверждение бесноватости, можно работать спокойно. В случае если бес уничтожит человека, экзорцист не останется виновным.
        Смерти случались, особенно, если в человека вселялся кто-то посерьезней, чем просто младший бес.
        Возвратив свидетельство, Арчи принялся осматривать бесноватую.
        Молодая девушка, примерно возраста самого экзорциста, лет двадцать-двадцать три. В белой ночной рубашке. Длинные каштановые волосы спутаны и сальны. Лицо красное от жары, с черными вздутыми венами на шее и руках. Глаза закрыты белой повязкой.
        Девушку усадили на стул и крепко связали по рукам и ногам веревкой.
        - Как давно она связана? - осмотрев бледные запястья, уточнил парень.
        - Часа три, может быть, четыре. - Замявшись, все же ответил мужчина. Заметив, как извлекший нож Арчи, перерезает путы, отец девушки вспотел. - Что вы делаете?! Она же сейчас вырвется!
        - Вы все идиоты! - прорычал со злостью Арчи, развязав путы и принявшись массировать запястья рук девушке. - Узлы так крепки, что вы перетянули ей сосуды! Еще немного и можно было бы смело начинать ампутацию конечностей. Вы этого хотите для своей дочери? Инвалидность?
        Тихо вошедшая в комнату женщина при словах экзорциста вновь принялась подвывать.
        Давно привыкший к подобным сценам, Арчи не обратил внимания на подобное поведение. Экзорциста больше волновала одна весьма важная и губительная деталь.
        - Кто до меня пытался изгнать из пациентки одержимость? - холодно задал вопрос парень, глядя на родителей со всей возможной строгостью.
        - Я ведь говорила тебе, Джек! - женщина еще пуще зарыдала, уткнувшись мужу в плечо. - Надо было сразу вызывать изгоняющего!
        - Да молчи ты! - зло процедил в ответ Джек. Мужчина явно не желал об этом говорить. Вот только поздно. Экзорцист и сам уже обо всем догадался.
        - Вы нашли человека без лицензии? Так?
        Мужчина хмуро кивнул.
        - По вашему виду я отчетливо вижу, что вы осознали свою ошибку, но не в полной мере. Поэтому я объясню, где вы облажались и насколько сильно. - Голос экзорциста сделался таким властным, что и женщина и мужчина волей-неволей замерли. - Подобный знак, - Арчи указал на жетон, закрепленный на пальто справа у груди. - Свидетельствует о том, что я представитель Ордена. Это моя лицензия. Ее подлинность легко проверить - попытайтесь нагреть металл и взять в руки. Любой жетон останется холодным, если он только не подделка. Но вам было плевать на такие мелочи, и все от того, что вы решили немного сэкономить на оплате услуг такого, как я. Именно поэтому вы нашли услуги человека, который тоже представился изгоняющим. Возможно, он даже предупредил вас о том, что не имеет лицензии. Скорей всего так и было. А сейчас я объясню, почему вы совершили ошибку. Видите ли, среди таких людей выделяют два типа: те, кто учились в Ордене и их исключили. И те, кто набрался знаний кустарно, благодаря крупицам знаний из книг и подсмотренных работ профессионалов. Попадись вам первый и все могло окончиться удачно. С младшими
бесами мало трудностей. Однако вам не повезло - попали на самоучку. И он не только не изгнал беса из вашей дочери, но еще и нанес ущерб. А последнее уже становится проблемой, как для вас, так и для меня.
        Арчи разозлился не на шутку. Экзорцист не переносил на дух халтурщиков и недоумков, решивших поиграть в борцов с нечестью. Работа по изгнанию бесов и демонов столь сложна и многогранна, что ее невозможно выучить только по книгам. Каждый случай зачастую уникален и в этом вся сложность. Никогда нет четкого шаблона, всегда приходится импровизировать. Тем, кто не получил классического образования в Ордене такое просто не под силу. Эти люди оперируют лишь скальпелем, не подозревая о прочих важных инструментах. Не самое лучшее сравнение, но все же.
        - Для меня это грозит повышенной опасностью. К тому же увеличивается трудоемкость. Я должен понимать, к каким последствия могут привести уже выполненные действия. Иногда наложение разных манипуляций друг на друга могут дать отрицательный эффект. Что же касается вас, то стоимость моих услуг увеличивается на сорок процентов. Это станет вашим уроком на будущее, стоит ли скупиться.
        - Но как же так? - сразу же возмутился мужчина. - Мы так не договаривались! Есть общие расценки!
        Арчи разозлился пуще прежнего.
        - Для глупцов расценки всегда выше! - заявил экзорцист и направился к выходу. - Не хотите платить - поищите кого-нибудь другого. Предупрежу сразу - вам придется изрядно попотеть. Человек, соображающий, вряд ли назовет вам цену ниже, что же касается мошенников и авантюристов - на одного вы уже наткнулись. Итог всем ясен.
        Женщина зарыдала пуще прежнего.
        - Стойте! - окликнул Арчи мужчина. - Мы заплатим. Не уходите.
        - Тогда записывайте номер счета, - холодно отозвался молодой человек. - Как только вы переведете нужную сумму, я тут же преступлю к работе. Не раньше.
        На этот раз спорить Джек не стал, понимая всю бессмысленность ситуации.
        В народе все прекрасно знают скупость и расчетливость людей из Ордена. Первое негласное правило любого экзорциста гласит: никогда не работай в долг!
        Арчи никогда не был дураком, и заветы Ордена почитал и уважал за мудрость.
        Коммуникатор тихо пискнул, и на вспыхнувшем дисплее отобразилось сообщение об изменении суммы на счете.
        - Вот теперь преступим! - Хлопнув в ладоши, произнес экзорцист.
        Изгнание из одержимой беса процесс не самый трудный, но кропотливый. Без соответствующих навыков и знаний он может превратиться в сущую мороку. Сами по себе младшие бесы довольно слабые сущности. С ними может справиться даже новичок, перешедший грань обучения первого семестра. Другое дело обстоит в том, что младших бесов сотни видов и еще больше подвидов. Одни боятся одно, другие другое. Перепутаешь класс беса и можешь навредить одержимому человеку или вместо ослабления усилить прячущуюся сущность.
        Для начала Арчи извлек из множества карманов увесистую связку малых медальонов. Тряся ими, парень приблизился к девушке, находящейся в бессознательном состоянии. Медленно, по очереди, экзорцист стал прикладывать медальоны к телу одержимой. Первый десяток не вызвал никого эффекта, а вот шестнадцатый по счету действия дал.
        Правая нога девушки дернулась.
        Арчи убрал медальоны в карман. Затем прислушался к ровному дыханию одержимой. Все же в кое-чем его предшественник не облажался - влил в горло пациентки полынную настойку. Бесы не переносят полынь. Младшие от запаха растения успокаиваются или даже засыпают, бесы или демоны посильней не могут сконцентрироваться в должной мере. Полынь если не лекарство, то хороший раздражитель.
        А вот что посмешило экзорциста, так это следы воска на полу от свечей. И плохо затертые следы мела. Человек пытающийся изгнать беса действовал по классической инструкции. Он вычертил защитную пентаграмму мелом на полу и даже выставил свечи так, чтобы в помещении не оказалось теней. Вот только он не учел двух моментов: трактат был написан в те годы, когда еще не придумали электрического освещения. В квартирах и домах проще включить яркий свет ламп, нежели пользоваться свечами. Это глупо и трудоемко. Вторая ошибка заключалась в пентаграмме, а именно скрывалась в деталях - с геометрической точки зрения пятиконечная звезда должна быть выполнена с безукоризненной точностью, в нужных пропорциях и замкнутости линий. Даже по стертым следам Арчи видел, что это было не так. Рисунок - не более того.
        Хорошо, что из комнаты предварительно вынесли все лишнее, включая мебель, и не пришлось отвлекаться на подобное.
        Сняв с себя пояс вместе с портупеей и подсумками, Арчи подошел к одержимой и крепко затянул пояс чуть ниже ее груди, снова приковав к стулу. Если сомневаешься в крепости веревок лучше ими пренебречь. Пояс обезопасит куда надежней. Затем экзорцист извлек из сумки крошечный прозрачный флакон с мутной густой жидкостью. Осторожно и скупо по капле нанес на лоб, плечи, ладони и стопы девушки. Эфир имел свойство парализовать жертву на недолгий промежуток времени. Новый флакон с резким кислым запахом, экзорцист применил на себе, тщательно растерев раствором лицо и шею, а затем и руки. Но и на этом приготовления к обряду изгнания не закончились. Крайне внимательно, молодой человек снял с глаз пациентки повязку и сразу же положил на закрытые веки по серебряной монете.
        Все эти манипуляции заняли не так много времени, и все же Арчи жутко вспотел. Утирая с лица капли, экзорцист велел:
        - Принесите стакан холодной воды.
        Женщина тут же послушно бросилась выполнять приказ. Дрожащими руками она передала запотевший стакан экзорцисту, внимательно наблюдая, что он будет делать.
        Арчи невозмутимо осушил содержимое, вытер тыльной стороной ладони губы и вернул стакан хозяйке. Та удивленно приняла его обратно, немного ошарашенная. Видимо женщина решила, что вода была необходима для ритуала и, увидев, как экзорцист просто ее выпил, слегка смутилась.
        - А теперь попрошу вас покинуть комнату. - Произнес Арчи требовательно. - И чтобы вы не слышали ни в коем случае не заходите. Вырвавшийся бес будет искать новую оболочку. Я не желаю заново проводить ритуал изгнания, если кому-то из вас не хватит выдержки. Это понятно?
        Экзорцист дождался кивков от обоих родителей.
        - Идите на кухню и дожидайтесь меня там. Настойчиво рекомендую выпить чего-нибудь крепкого. В лечебных целях, разумеется.
        Выпроводив посторонних из комнаты, Арчи предусмотрительно запер дверь на щеколду. Глубоко вздохнул, выдохнул, успокаивая быстро бьющееся сердце и обращаясь к одержимой, произнес:
        - Надеюсь, ты будешь хорошо себя вести и мы поладим. Ведь так?
        Ни девушка, ни затаившийся бес не ответили. Впрочем, подобного парень и не ожидал.
        Любой ритуал изгнания состоит из подготовки, специальных слов молитвы и манипуляций во время процесса. Осуществив подготовку, Арчи подошел к стулу, взял девушку за подбородок и тихо начал речь.
        Первые секунд десять бес молчал, никак себя не выдавая - помогала полынная настойка. Но вскоре сущность пробудилась и, почуяв неладное, решила взбрыкнуться. Тело одержимой мелко затряслось. Рот открылся в беззвучном крике да вот только напрасно - экзорцист, явно ожидая подобного, ловко влил новый настой. Захлебываясь, одержимая затряслась пуще прежнего. Черные вены вздулись, проявились из-под кожи точно червяки. Длинные волосы наэлектризовались с чудовищной силой.
        Левой рукой, удерживая пациентку за подбородок, правой Арчи принялся наносить на лоб по очереди три знака. Знак «Син», лишающий воли. Знак «Ирм», крадущий силу. Знак «Ятг», мешающий действовать.
        Ослепший, обессиленный, утративший волю и концентрацию, бес точно рыба, пойманная на крючок, медленно стал покидать занятую им оболочку. Невидимой лесой экзорцист тянул сущность наружу и та пусть и непослушно, подчинялась.
        Со стороны это выглядело, словно тень человека вдруг сделалась объемной. Стоило бесу покинуть тело, тень распалась, смешалась, приняв облик роя.
        Будь это не младший бес, а кто-то покрупней, Арчи так просто не отделался бы. Но обошлось. Экзорцист окончил слова изгнания и рой вспыхнув, точно порох, исчез, оставив после себя едкую вонь серы.
        Арчи вытер пот и лишь потом принялся освобождать девушку. Убрал с глаз монеты, довольно отметив тот факт, что бесу не удалось их испортить. Зачастую знаки на серебре плавились и монета становилась гладкой, бывало металл чернел и становился столь хрупок, что тут же рассыпался в руках. В обоих случаях это приводило к дополнительным затратам, а кому хочется нести издержки? Следом парень снял с девушки свой пояс. После убедился как чувствует себя излечимая. Бедняжка, утратив последние силы, спала. Дыхание девушки оказалось ровным и спокойным, как и должно было быть.
        Приведя себя в порядок, Арчи отпер дверь. Неудивительно, что первым делом парень увидел обеспокоенных родителей. Ждать на кухне оказалась выше их сил.
        - С ней все в порядке? - тут же спросила женщина, чье имя Арчи таки не узнал.
        Экзорцист кивнул и молча, уступил матери девушки дорогу в спальню.
        - Что с ней будет дальше? - осторожно уточнил отец. - Она здорова?
        - Полностью. - Подтвердил молодой человек. - Сейчас бедняге нужно набраться сил. После одержимости организм истощен. Не пугайтесь, скорей всего ее сон может продлиться долго. Часов восемнадцать-двадцать шесть, у каждого по-разному. Как только проснется - тут же накормите. Аппетиту тоже удивляться не стоит, она будет, есть за четверых. Первую неделю пусть побудет дома, постельный режим, много сна и обильное питание. А затем… Пусть возвращается к обычному ритму жизни.
        - Одержимость может вернуться?
        - Этого беса я изгнал. Однако никто не застрахован от самой одержимости. Случаи, когда бесы вселяются в уже ранее одержимых имеются, пусть и не частые.
        - Но почему именно моя девочка? Почему Энни? - в глазах мужчины показались слезы. - За что ее так, господин экзорцист?
        Арчи замялся, прежде чем дать ответ.
        - Механизм и принцип, по которому бесы выбирают жертв, не известен. Отдельные предпосылки имеются - это эмоциональные потрясения, нестабильность психики. Другими словами - любое нестабильное состояние человека может облегчить бесам задачу подавить волю человека и завладеть его телом и сознанием.
        - И нет способов обезопасить себя от этого?
        - Имеются. И великое множество. - Арчи устало вздохнул. - Защитные знаки, татуировки, медальоны, масла, заговоры, молитвы, обряды. Вот только нет универсального средства, дарующего защиту от всего бестиария. Каждый вид, класс индивидуален. А имя демонам - легион.
        - Спасибо.
        - Это моя работа. - Кивнул Арчи и уже было, направился к выходу, как вдруг остановился, порылся в одном из карманов сумки и достал крошечный блестящий амулет. Протянул его отцу девушки. - Вот, возьмите. Защита слабая и примитивная, на кого-то сильного не подействует, но все же огородит от мелочи. Во всяком случае, даст время.
        Мужчина принял дар, замешкался, и все же спросил:
        - Сколько? За амулет.
        Арчи устало улыбнулся и покачал головой:
        - Берите бесплатно. - И чувствуя, что мужчина медлит, ожидая подвоха, сказал: - Если вдруг у кого-то из соседей или просто знакомых случится схожая неприятность - дайте им мой номер. Это и будет платой.
        Подобный ответ полностью удовлетворил и успокоил мужчину. Благодарно пожав руку, он открыл экзорцисту входную дверь и они попрощались.
        Было приятно сидеть на широком холодном периле ограждения моста, есть сочный аппетитный бутерброд, запивая трапезу горячим вкусным кофейным напитком.
        Дисплей часов показывал время, которое с трудом могло классифицироваться. Не то очень позднее, не то весьма раннее.
        Впереди и внизу мерно дыша и колеблясь, темнела водная гладь. Спокойная, тихая, сонная. Рядом с этой стихией и на душе Арчи становилось так же спокойно и легко. На какое-то время все тревоги, мысли и переживания ушли прочь, изгнались из души. Было здорово просто сидеть, есть, и наслаждаться передышкой.
        Неторопливо, без лишней суеты парень завершил трапезу, сразу ощутив приток сил и бодрости. Изгнание пьет энергию не только у жертв, но и у самих экзорцистов. Поэтому так важно подкрепиться.
        Выбросив в урну мусор, Арчи не спеша побрел к входу до ближайшей подземки. Еще ночной, воздух казался, свеж и был приятен. Обычная прогулка сейчас приносила радость и вдобавок помогала очистить голову от пелены сна. Спать хотелось невыносимо. Дойдя до станции подземки, еще безлюдной и тихой, Арчи дождался приезда поезда, вошел в ближайший вагон и, устроившись на первом же сиденье, уснул.
        Уснул столь стремительно, что даже не почувствовал.
        Редкий случай в природе - Арчи оказался жаворонком, причем довольно ранним. Молодой человек находился в ряду тех немногих счастливчиков, которые легки на подъем и готовы вечно действовать. Впрочем, острая нехватка финансов лучший стимул, чтобы не сидеть на месте сложа руки. В случае Арчи надеяться на кого-то другого кроме сюда было бы фатально. Родители парня погибли, когда ему едва исполнилось девять, единственный родственник - дядя Лука, являлся священнослужителем одной из приходских церквей и признаться честно, как опекун оказался весьма слабым. Поэтому заботиться о себе самом Арчи привык еще с детства.
        Вставал парень почти всегда с рассветом. Легкая гимнастика и непродолжительная пробежка - это вскоре для поддержания дисциплины, нежели для повышения физического состояния тела.
        Еще одна мелочь, которую старался соблюдать молодой человек - это питание. Арчи любил готовить. Надо признаться, живя с дядей, готовкой чаще занимался парень. Став жить самостоятельно, Арчи не мог готовить часто из-за отсутствия свободного времени, однако завтрак, если получалось, превращал в искусство.
        Обеды с заметной частотой либо пропускались, либо елись на ходу. Самая примитивная сухомятка из магазина или купленная готовая уличная еда. С ужинами тоже выходило, когда как.
        У Арчи был небольшой ритуал. Парень утром шел на рынок, когда еще торговля только начиналась, бродил вдоль рядов, отбирая овощи и зелень, общался с продавцами. На обратном пути молодой человек заходи в булочную, чтобы приобрести только что испеченный хлеб.
        Готовка чем-то напоминала Арчи его работу. Он тоже проводил своеобразный ритуал, превращая отдельные ингредиенты в нечто уникальное. Парень творил и наслаждался процессом, точно так же, отдаваясь полностью, как и во время работы. Арчи никогда не халтурил и всей душой не переносил подобных людей.
        Стремительно поглощая сытный завтрак - об обеде, вероятней всего, можно забыть - Арчи, обдумывал планы на день.
        Первое и самое важное - это встреча с наставником. На коммуникатор пришло письмо от магистра Пруденса, где тот указал о времени и месте следующего занятия. Скорей всего, на это и уйдет весь день. Магистр Пруденс был очень известным и занятым человеком и не мог часто уделять время одну из своих учеников. Их занятия не могли похвастаться частотой - одна-две встречи в две недели. И все же, Арчи не пожалел о выборе наставника. Заполучить в учителя самого Кора Пруденса - лучшего выпускника Ордена за последние пятьдесят лет, человека, занимающего высокий ранг в иерархии школы изгоняющих, а самый важный критерий - самого оплачиваемого экзорциста - оказалось большой удачей. В свое время Арчи пришлось сильно попотеть и вылезть из кожи вон, чтобы привлечь к своей скромной персоны внимание подобной личности. Молодому человеку это удалось, и магистр, оценив талант учащегося, согласился обучать его под своим патронажем. Чтобы стать лучшим - нужно учиться у лучшего, вряд ли кто-то усомнится в правдивости подобного изречения.
        После занятия Арчи планировал проведать дядюшку. Даже, если урок с магистром затянется до самого вечера - не беда, священнослужитель работал до самой поздней ночи.
        Что же касается подработки, то тут все оказалось довольно печально - на почте не оказалось ни единого письма, а на номер никто так и не позвонил. Увы, но клиенты не дрались и не ссорились между друг другом, чтобы отстоять право первому занять очередь на запись к молодому экзорцисту.
        Финансовая дыра ни только не уменьшалась, но даже еще больше увеличилась в масштабах.
        - Ты изучил список литературы, который я выслал на почту?
        С наставником Арчи встретился у школы Ордена.
        Магистр поджидал ученика в роскошном «джонконе». Автомобиль самого высокого F класса, последней модели, вышедшей всего неделю назад. Мощный, дерзкий, он привлекал завистливые взгляды прохожих. Комфортабельный салон, выполненный ручной работой из только натуральных материалов: кожи и дерева.
        Усаживаясь в кресло, Арчи едва подавил вздох восторга. Молодому человеку еще никогда не доводилось побывать в салоне столь дорогого представительского автомобиля. Казалось, здесь продумали все мельчайшие детали для того, чтобы владелец мог насладиться каждым мгновением, проведенным за рулем.
        Вопрос наставника вывел Арчи из оцепенения. Кивнув, прогоняя досадные мысли, что ему подобный автомобиль, возможно, никогда не светит, молодой человек отозвался:
        - Разумеется, магистр Пруденс. Все изучил.
        - Хорошо. - Удовлетворился подобным ответом учитель. - Тогда настало время применить теорию на практике. Согласен?
        Арчи кивнул.
        - Пристегнись. - Посоветовал магистр.
        «Джонкон» сорвался с места столь стремительно, что Арчи вдавило в кресло. Впрочем, всего на несколько секунд. Автомобиль стрелой промчался по прямой со скоростью едва уступающей скорости света, превращая окружающие пейзажи в пеструю размытую линию.
        Испуг быстро сменился восторгом. Арчи молча наблюдал, как уверенно управляет наставник, совершая едва заметные пассы. А еще парню пришло в голову, что отдельная полоса движения, предназначенная для лиц с соответствующим статусом и допуском, заметно облегчает передвижения по городу, учитывая загруженные машинами трассы. Все же деньги решают в этой жизни многое, если почти не все.
        Кор Пруденс мог позволить себе купить только что вышедший автомобиль за баснословные деньги. Мог позволить мчать по выделенной трассе для вип-клиентов, пока другие томились в пробках. Магистр много чего мог. Высокий статус, положение в обществе, влиятельные связи, должность в высшей иерархии Ордена. Казалось, этот человек достиг вершин мечтаний о которых Арчи только мог помыслить.
        Арчи завидовал, восхищался и искренне уважал наставника. Пруденс являлся лучшим в своей профессии и обладал и талантам и могуществом. Учитель превращал работу в искусство и наблюдать за этим было возможно только разинув от восторга рот.
        - Двигатель слишком мощный, - с наигранной досадой произнес мужчина, - а в целом машина ничего. Ездить можно.
        От подобной фразы Арчи едва не подавился возмущением. Всего лишь ничего? Да разве это не придел мечтаний? Разумеется свое мнение парень озвучивать наставнику не стал.
        - Итак, последнее на чем мы прервали обучение было изучение, классификация и изгнание младших бесов. Простые истины известные каждому первокурснику: младших бесов в аду преобладает. Все они мелкие и слабые сущности. Младших бесов сотни видов и тысячи подвидов, каждые имеют свои особенности и черты. В этом и заключается сложность. Но стоит классифицировать беса и изгнать подобную сущность не составит труда.
        Арчи мысленно поспорил со словами учителя, вспомнив сколько сил уходило на подобное «легкое» изгнание.
        - Когда ты наберешься опыта и твои силы возрастут, - продолжал наставник, - младшие бесы станут пройденным этапом. Экзорцист с опытом и хорошим потенциалом, может изгонять подобные сущности десятками не обращаясь к ритуалам, амулетам и прочим атрибутам. Изгнание будет возможно обычными формулами. Однако, напомню, что как только ты достигнешь подобного уровня, ты уже не сможешь расти в силе, изгоняя младших бесов. Их силы будет не достаточно для дальнейшего роста потенциала. И вот тогда настанет черед следующих по могуществу сущностей: рядовых бесов или прислужников. Наряду с прислужниками в иерархии ада стоят солдаты. Они равны по силе, но в остальном сильно различаются, в основном в воздействии на человека.
        - Сегодняшнее занятие будет связано с ними? - попытался угадать Арчи.
        - Нет. - Покачал головой мужчина. - Сегодня я научу тебя развоплощать младших бесов в полевых условиях. Когда нет возможности рисовать защитные фигуры, нет под рукой амулетов или нужных ингредиентов и медальонов. Но это требует большой сосредоточенности и будет сжигать много сил. Поэтому не торопись и сконцентрируйся.
        Автомобиль заметно снизил скорость и въехал на паркинг.
        - Сегодняшний урок пройдет в «Блэт-Уорте».
        - Психушке? - Они покинули салон и направились к вестибюлю.
        - Именно так, - подтвердил наставник. - Утром директор психбольницы подал прошение в Орден. У них началось массовое помешательство среди пациентов. Я решил, что это будет хорошей для тебя тренировкой.
        - Сколько их там? - спросил Арчи, стараясь, чтобы голос казался бодрым и невозмутимым, хотя по коже пронеслись мурашки. Молодой человек представил на долю секунды тесные коридоры, забитые сотней одержимых, и ему стало не по себе.
        Словно прочитав мысли ученика, Пруденс улыбнулся и пояснил:
        - Нам нечего бояться. Пациенты изолированы друг от друга. Помни, прежде всего это урок. Я не отправлю тебя на верную смерть. Сейчас для тебя будет сложно справиться даже с одним одержимым. Нескольких ты пока не потянешь. Пока.
        Последняя фраза придала Арчи уверенности. Благодарно кивнув наставнику, молодой человек решительно переступил порог заведения. Магистр не был особ строг со своими подопечными, но и похвалу тоже требовалось заслужить. И Арчи готов был расшибить лоб, но доказать наставнику, что из него получится толк.
        Парень и мужчина шли по пустому коридору. По приказу директора весь персонал отозвали, а все входы в блоки заблокировали. Пруденса встретили уважительно и выполнили все требования магистра. Получив карту больницы с номерами палат и именами пациентов, а также электронный ключ, экзорцисты отправились выполнять возложенную миссию.
        - Для начала подойдет вот этот. - Магистр сверился с информацией на планшете, указывая на белую дверь с номером двадцать семь. - Пациент буйный и поэтому находится связанным. Для обучения идеальный кандидат.
        Пруденс провел картой, разблокировав дверь и приглашая, махнул рукой.
        Не колеблясь, Арчи зашел в палату.
        Пациент под номером двадцать семь внимательно смотрел на вошедших мертвым немигающим и очень тяжелым взглядом. Одержимый оказался мужчиной средних лет. Достаточно крепкого телосложения. К счастью, ноги, руки, голову и туловище крепко стягивали жгуты. Пребывая в неподвижном состоянии пациент наблюдал, его ноздри раздувались, словно он принюхивался. На бледной коже выступили черные вены, белки глаз пожелтели, а радужка исчезла. В стерильной комнате резко пахло серой.
        - Сначала нужно провести классификацию вида твари. - Начал лекцию магистр. - Для этого требуется выполнить подобный символ.
        Пруденс прочертил в воздухе вязь и символ, святясь, заколыхался, точно дымка.
        - Символ называется «Гард». Запоминай движение и формулу. - Велел наставник, мановением руки стерев символ и вновь, медленно его воссоздав.
        У Арчи вышло нечто схожее с четвертого раза. Первые два не получались, третий растворился едва возникнув, а вот четвертый завис, колеблясь в так биения сердца экзорциста.
        - Неплохо, - похвалил ученика мужчина. - А теперь медленно направь его на бесноватого. Представь будто накидываешь сеть. Не спеши. Иначе символ распадется и придется все начать заново.
        Парень кивнул, дав понять, что все понял. Закусив губу и сконцентрировав силы, экзорцист как и велел учитель стал приближать символ к одержимому. По лбу катился пот. Легкое на вид занятие оказалось весьма сложным. Дымка казалась тяжелой на вес, словно Арчи в самом деле нес сеть. Наконец ему удалось выполнить нужный ритуал. Символ обволок фигуру и стал святиться мягким лазурным цветом.
        - А теперь выполни вот такой символ. - Продолжил наставник, совершая новый пас. - Он зовется «Лан», но все его называют «глазом». Взгляни через него на бесноватого. Видишь характерный узор? Именно по нему и различают тип беса.
        - Узор как на медальонах. - Отозвался Арчи. Парень проделал трюк и действительно увидел над головой одержимого спиральный рисунок.
        - Все верно. - Подтвердил Пруденс. - Это он есть. После того, как ты установил с кем имеешь дело, можно приступать к изгнанию. На этот раз ты будешь изгонять бесноватого без заклинаний. Они слишком долги. И без привычных знаков. Новая ступень поведает как связать отдельные знаки в символы. «Лан» и «Гард» просты, есть символы, состоящие из десятков знаков. Соединять знаки воедино называется еще плетение вязи. Это удастся с помощью формул. На этом этапе тебе придется их произносить, вслух или мысленно. Позднее ты научишься их представлять в уме и они станут возникать сами. Повторяй за мной, ученик.
        Несмотря на хорошую вентиляцию, Арчи промок насквозь. Да, то, что он узнал сегодня изменяло в корне привычную работу по изгнанию. Не нужно было тратить время на приготовления. Ни тебе пентаграмм, ни молитв, ни эликсиров и медальонов. Однако, парень ощущал, как плетение символов выпивает из него энергию. Подобный вариант изгнания был быстр и более совершенен, но сколько он требовал затрат сил!
        В белой комнате время остановилось. Раз за разом, молодой экзорцист повторял за наставником хитрые сплетения, пытаясь объединять привычные знаки в объемные символы, так и норовящие распасться.
        Пруденс терпеливо наблюдал, не вмешиваясь в работу подопечного. Магистр понимал насколько тяжело дается парню то, что он сейчас пытался выполнить. Когда у Арчи стало получаться, мужчина велел:
        - А теперь ты изгонишь беса из человека. И запомни, это очень тонкая работа. Нужно, чтобы каждый символ шел сразу за другим. Ни в коем-случае не рви плетение, ясно? Сначала символ «Танг» - он заставит покинуть сущность оболочку человека. Сразу же следом символ «Рон» - обездвиживание. И затем «Дейт» - изгнание. Необходимо вплести в вязь узор типа беса, соответствующий его классификации. Приступай!
        Стиснув зубы, Арчи сконцентрировался, приступая к процессу изгнания.
        Если отбросить знаки, формулы, символы, то со стороны это походило будто молодой человек сам сошел с ума и теперь рисует в воздухе только ему видимые картины. Пасы руками, едва слышимый шепот, а затем Арчи ударил открытой ладонью, метя в грудь бесноватого. Телесного удара не было, ладонь разделяло от груди несколько шагов, но вот призрачный удар пришелся точно в цель. Незримая волна колыхнула тело пациента и вышибла из него прозрачную субстанцию. Это нечто, сразу же дернулось, извиваясь и пытаясь скрыться, но экзорцист оставался на чеку. Мгновение и субстанция застыла, обретая форму и вес, а затем упала и разбилась об пол и растворилась.
        Тяжело дыша, Арчи устало улыбнулся, чувствуя, как тело саднит от напряжения. Носом пошла кровь и парень благодарно кивнул, взяв протянутый наставником платок.
        - Ты справился. Поначалу будет не легко. Поэтому старайся как можно больше тренироваться. Отточи плетение символов. Вот, выпей воды.
        Пруденс протянул бутылку минералки, и Арчи вновь подумал, как сильно ему повезло с учителем. Экзорцист мало общался с другими учащимися, однако был наслышан о многих наставниках. В основном рассказывали о неприятных сторонах обучения.
        - Урок еще не окончен. - Развеял сомнения Арчи Пруденс. - Ты потренировался на связанном одержимом, однако в жизни чаще доведется иметь дело с теми, у кого руки и ноги свободны. И поверь, это куда сложнее. Идем, нас ждет следующий пациент.
        Арчи ощущал себя так, будто его тело сначала вышвырнули с шестого этажа вниз, а затем еще по нему прошлась толпа зевак. Мышцы ныли и горели огнем, кровь из носа текла медленно, но не прекращая. Парня дважды скручивала судорога и рвало желчью. Но как сказал наставник: в целом все прошло неплохо.
        Экзорцисту удалось изгнать пятерых, не считая связанного. Первый едва не задушил парня, второму почти удалось скрыться, стоило сущности лишиться тела. Дальше пошло легче. Арчи приноровился, стал меньше тратить время на плетение символов и куда быстрее произносил формулы, не давая бесам возможности улизнуть. Из минусов оставалась чудовищная энергозатрата. После изгнания Арчи едва не падал в обморок. И все же несмотря на боль, парень был счастлив. Новые знания требовали осмысления.
        Наконец, сжалившись над учеником, магистр заявил:
        - На сегодня обучение завершено. Тебе стоит привести себя в порядок. А затем плотно поесть и выспаться. Иначе завтра ты не поднимешься с кровати.
        - Но как же остальные бесноватые? Сколько еще осталось?
        Арчи поднялся на ноги, пошатываясь от усталости.
        Магистр сверился со списком и ответил:
        - Сорок шесть.
        Парень застонал.
        - С ними справлюсь сам, - отозвался Пруденс. Мужчина подошел к камере видеонаблюдения и произнес, обращаясь к директору, наблюдающему за экзорцистами. - Откройте все камеры, где находятся одержимые.
        Арчи не знал, что происходит сейчас там, где собрался персонал больницы, но вряд ли кто-то посмел перечить приказу экзорциста.
        Пискнули замки, двери комнат бесшумно распахнулись. Перед магистром возникла пульсирующая алая сеть и точно на ее зов стали появляться одержимые бесами люди.
        Совсем не узкий коридор стал стремительно заполняться. Со всех сторон на экзорцистов надвигала толпа. Арчи сбился, считать эту шевелящуюся массу стало невозможно, но видимо здесь собрались все сорок шесть пациентов. Парню сделалось по-настоящему жутко, волосы встали дыбом. Одержимые пока не нападали. Пока. Расстояние продолжало сокращаться и когда наставника от первого из бесноватых стало отделять не больше шага, Пруденс начал действовать. Собственно, магистр не сделал ничего из того, что сегодня показывал ученику. Не было ни пасов, ни жестов, ни светящихся символов и знаков. Просто сорок шесть фигур разом обмякли и упали на пол. И все.
        Пруденс взглянул на Арчи, заметил ошарашенный взгляд и пояснил:
        - Я ведь уже говорил, что со временем изгнание младших бесов станет возможно десятками и даже сотнями без затрат особых усилий. Для меня это так же просто, как зевнуть. Впрочем, пользы тоже на грош. Энергия младших бесов ничтожна, словно капля в океан.
        В коридоре показались санитары, спешащие на помощь к пациентам, находящимся без сознания.
        - Идем, ученик. - Магистр направился к выходу. - Следующее занятие мы проведем тогда, когда ты освоишь этот вид изгнания. Твой опыт должен сначала вырасти, чтобы я смог продолжить обучение.
        Арчи пошел за наставником, размышляя о том, где бы найти соответствующих клиентов.
        Миниатюрная церковь имени святого Луки терялась под тенью каштанов. Здание из красного кирпича столь старое, что умудрилось застать еще и седую эпоху, выглядело солидно даже сейчас. Небольшой и уютный островок зелени, света и тепла вокруг беспорядочного хаоса мегаполиса.
        Арчи приходил сюда сотню раз и мог обойти всю территорию с закрытыми глазами.
        Поздний час успел разогнать посетителей и аллея, ведущая к входу в церковь, пустовала.
        Арчи нравилось сюда приходить. И в детстве и даже сейчас. Здесь всегда было спокойно, будто древний и мудрый камень излучал невидимые волны, шепчущий о том, что вся мирская суета не имеет никакого смысла под взором небес.
        Приятно пахло розами. Аккуратные кусты тянулись вдоль дороги и всегда молчаливо сопровождали посетителей.
        С наступление сумерек на территории церкви зажигались большие оранжевые фонари, круглые, размером со среднюю тыкву. Свет привлекал мотыльков и те кружились, бились хрупкими крыльями о шар, словно желая прорвать материал и взобраться внутрь.
        На какое-то время Арчи заворожено уставился на насекомых, выпав из реальности, но затем тряхнул головой, и ускорив шаг, вошел под свод.
        Запах лаванды, масла и жженого дерева окружили экзорциста плотной пеленой. Ступая вдоль рассохшихся деревянных скамей, молодой человек направился к исповедальне. Место, где грешникам, решившим покаяться, отпускали грехи представляло собой небольшую прямоугольную комнату, разделенную между собой перегородкой с решетчатым оконцем.
        Обычно дядя Луку можно было отыскать именно в исповедальне, где священнослужитель проводил все время свободное от проповедей.
        Да, воистину, работы священникам с лихвой хватит на нынешний век. Людям привычней искупать грехи, нежели перестать их плодить.
        Арчи зашел внутрь комнаты, уселся на стул, взглянул на распятие, висящее на стене. По ту сторону перегородки зашуршала ряса. Бархатная штора, закрывающая решетчатое оконце, подалась в угол.
        - Еще одна заблудшая душа отыскала дорогу к свету, - тихим, размеренным рабочим голосом отозвался священник, - говори, дитя мое, что гложет тело твое и душу?
        - Просто решил навестить одного старого родственника, - вместо приветствия произнес Арчи.
        - А, мальчик мой! - радостно воскликнул священник уже совсем иной интонацией. - Славно, что решил навестить старика.
        Из комнаты напротив послышалось позвякивание, затем тишина и смачные глотки, словно кто-то надолго приложился к бутылке.
        - Тяжелый день? - усмехнувшись, поинтересовался Арчи, нисколько не удивленный подобным. Парень хорошо знал дядюшку, чтобы удивляться хоть чему-то. Некоторые бесы куда послушней и смиренней, чем отдельные священнослужители.
        - Просто умертвляю пороки свои кровью Его и плотью, - смиренным голосом отозвался пастор, впрочем, слишком уж смиренным. Видимо, подобная «экзекуция» продолжалась довольно давно.
        - Не перестарайся. Его кровь столь стара, что обрела изрядную крепость, трудно оцениваемую в градусах.
        - Циничный юноша, - притворно тяжело вздохнул священник, - и как мог вырасти такой терновый куст при всех ласках и заботах, которыми его окружили?
        - По всей видимости подвела земля, куда воткнули куст, оказавшаяся не достаточно плодотворной. - Легко парировал Арчи упрек единственного и потому любимого дядюшки.
        Пастор сделал вид, будто не расслышал последнюю фразу. Это у дядюшки всегда получалось великолепно. Обладай дядя Лука меньшей ленью и он добился бы высот в политике. Однако, мужчина выбрал иной путь, приняв сан и заодно «смиренную» жизнь.
        - Ты давно не навещал старика, - как бы невзначай произнес священник с легкой интонацией укора. - Много дел?
        Арчи тяжело вздохнул, пытаясь подготовиться к той части беседы, ради которой парень и навестил родственника.
        - Мало свободного времени. Учеба, подработка. Последняя отнимает много сил и приносит, к сожалению, не достаточное количество нужных средств. Оплатить учебу, проживание.
        - Да, время весьма уникальное явление. Его никогда не бывает впрок. - Задумчиво ответил священник. Дядя Лука вновь проделал свой известный фокус, заострив внимание не на том, на что сделал акцент в своих словах племянник.
        - Остается порадоваться за любящего родственника, - откликнулся Арчи, пытаясь вернуть разговор в нужное русло. - У людей церкви всегда всего в обилии. И времени и подношений.
        - Ах, наивное дитя! - наигранно трагично вздохнул пастор. - Нам, помощникам Господа, нет дела до мирских забав. Всю жизнь мы служим во имя Его. Не ради корысти и обогащений, а ради счастья прихожан. Жалкие подношения лишь обычная благодарность за просвещения и утешения, что мы им даруем. К тому же, все суммы уходят на поддержание крепости старых стен. Наш приход мал и не богат, а храм обветшал.
        «Ну да, старая перечница, как же!» - пронеслась в голове у Арчи досадная мысль. - «Жалкие подношения складываются за год в столь солидную сумму, что вы могли бы трижды перекрыть купола золотом высшей пробы. А взамен этого все пожертвования уходят в бездонные карманы ваших ряс».
        - Надеюсь, что тебя, мой добрый родственник, не коснулась тень бед и лишений и ты живешь в здравствии и процветании.
        - Мой мальчик, я так рад, что ты печешься о своем старике. Все же, Господь дал мне сил воспитать достойного наследника. - Ответил дядя Лука и невольно осекся, заметив промашку в сказанном.
        Но было уже поздно. Арчи тут же воспользовался ситуацией:
        - Ах, дядя, раз уж ты сам заговорил о достойном наследнике, позволь озвучить просьбу о небольшой ссуде средств. Разумеется, все вернется сторицей.
        - Молодость так глупа и наивна. Вечные пустые траты на то, чего не нужно.
        - Верное замечание, дядя, как хорошо, что твой наследник не столь легкомыслен. Прежде всего, я думаю о будущем, и поэтому прошу деньги исключительно на учебу.
        - Разве ты не говорил, что работаешь? - попытался сорваться с крючка пастор.
        - Подрабатываю, - поправил родственника, Арчи. - Жалкие мелочи, едва покрывающие расходы на приют и питание.
        - Да, - задумчиво протянул священник. - Мы живем в трудное время, мой мальчик. Но трудности лишь закаляют наш дух, не так ли? Встретиться один на один с неприятностью и одержать вверх! Разве не это главная победа?
        Арчи сокрушенно замолчал, понимая, что беседа в подобном стиле может затянуться надолго. Упрямство и жадность родственника имели сильный корень. Поэтому еще раз все крепко обдумав, парень пришел к единственному выводу: задать вопрос на прямую.
        - Мне нужны деньги, дядя Лука. Большая сумма и очень срочно.
        - Насколько большая? - осторожно поинтересовался пастор.
        - Триста тысяч. - Произнес экзорцист с замиранием сердца.
        - Сколько?! - без притворства воскликнул удивленно родственник. Арчи показалось, что мужчина даже подпрыгнул на стуле. - Это большая сумма. - Сказал даже забыв прибавить извечное: «мой мальчик».
        - Я знаю. И эта сумма мне нужна как можно скорее.
        - И у тебя возникла мысль, что столь огромная цифра может быть у бедного священника?
        - Ты, дядя Лука, мой единственный близкий и родной человек. Разве не очевидно, что я мог обратиться только к тебе? - процедил Арчи, начиная злиться.
        - Я вырастил тебя, давал кров и пропитание, учил мудрости, - стал перечислять свои «заслуги» родственник. - Это не достойная плата?
        - О том, как ты меня воспитал и что дал, мы поговорим в следующий раз, - хмуро отозвался молодой человек. - Так ты можешь мне одолжить деньги?
        - Арчи, мой мальчик, ты всегда можешь прийти к своему дяде за советом и утешением. И я всегда готов оказать посильную помощь, но я не банк. Я рядовой служитель церкви, я помогаю людям словом, а не финансами. Если тебе нужны деньги, иди в банк.
        - Подобную сумму никто не одобрит студенту без средств на существование. - Ответил Арчи еще больше заводясь. - Это возможно под залог имущества или недвижимости, которой я не обладаю. В противном случае, вся надежда остается, что второсортный банк одобрит кредит под грабительский процент, но даже в подобном случае, я вылечу из Ордена из-за невозможности оплатить счет за обучение.
        - Каждый сам отвечает за сделанные ошибки. И дорогу каждый выбирает тоже сам.
        - Спасибо за совет! - Арчи резко встал, клокоча от злобы.
        - Постой! Не горячись, мой мальчик. - Голос пастора за решеткой чуть смягчился, но было уже поздно что-либо изменить.
        - Продолжай упиваться кровью Его, старый родственник, - процедил Арчи и быстро направился к выходу. От гнева у парня загорелись кончики ушей, а руки затряслись от переизбытка эмоций.
        Свежий воздух немного прояснил сознание. Постепенно гнев уходил на нет. В глубине души, Арчи и не верил в подобное чудо. Да, к дяде стоило прийти и попросить, но лишь для того, что отмести этот вариант раз и навсегда.
        А деньги нужно отыскать и очень срочно. Арчи это понимал.
        В полном одиночестве с тяжелыми мыслями на душе, молодой человек побрел прочь.
        К дому, где он снимал комнату, Арчи добрался уже с первыми лучами восходящего солнца. Усталый и едва держащийся на ногах Арчи миновал коридор и оказался возле входной двери, порылся в кармане, отыскивая ключ и обнаружив, уже потянулся к замочной скважине, как вдруг отметил сразу два неприятных момента.
        Первое - дверь, тщательно запертая, оказалась открытой. И второе - из комнаты явно тянуло сигаретным дымом. Сам Арчи никогда не курил и ключ от комнаты имелся в единственном экземпляре и только у него.
        В животе неприятно заныло - первый признак скорых неприятностей. Мгновенно вспотев, парень в нерешительности замялся у двери, не зная как поступить. Убраться прочь или все же плюнуть на осторожность и проверить, кто хозяйничает у него дома в его отсутствие.
        С выбором Арчи помогли.
        Кто-то бесшумно подошедший сзади, опустил тяжелую ладонь на плечо и обдав крепким ароматом табака, тихо произнес:
        - Без глупостей, парень. Сейчас мы вместе зайдем внутрь и поболтаем. И не рыпайся.
        Словно в подтверждение всей серьезности своих намерений, незнакомец ткнул Арчи в спину чем-то сильно напоминающим пистолетное дуло.
        Против столь внушительного аргумента у молодого человека не оказалось достойного ответа. Изображать героя и напрашиваться на зуботычины, Арчи не посчитал нужным, послушно выполнив требование, парень открыл дверь и шагнул в комнату.
        Незнакомец, продолжая угрожать оружием, последовал за ним.
        ГЛАВА 2
        ЧАС РАСПЛАТЫ
        Испокон веков человек привык считать свой дом крепостью. Крепостью надежной и нерушимой, способной укрыть владельца от любых проблем и угроз извне. Стены дома внушают спокойствие от внешнего мира, наполненного сотней тысяч всевозможных угроз. Поэтому возвращаясь домой, человек уверен в том, что здесь ему точно никто не помешает, что в доме он находится в полной безопасности.
        В квартире Арчи находились незваные гости. Чужаки, которых не ждали и кому не были рады. А вот они напротив, даже очень ждали парня и весьма обрадовались встрече.
        - Шагай вперед! - велел Арчи находящийся сзади мужчина. - А теперь сядь!
        Парень послушно уселся на табурет и только теперь смог осмотреться.
        В квартире находилось двое незнакомцев.
        Первый - массивный здоровяк с пухлым красным лицом - вольготно устроился на старом диване. Перебросив ногу на ногу, громила безмятежно курил толстую сигару, время от времени сбивая пепел без зазрения совести прямо на ковер.
        Второй, тот что угрожал Арчи оружием, сейчас устроился возле комода, поглядывая на себя в зеркало. Пистолет мужчина убирать не спешил и ему явно нравилось наблюдать, как Арчи с опаской поглядывает на оружие.
        - Ты знаешь кто мы такие? - задал вопрос красномордый, попыхивая сигарой.
        И вновь Арчи решил промолчать, просто покачав головой.
        Эти двое не нравились молодому человеку. Наглые, дерзкие, привыкшие получать желаемое и поступать так, как захочется. У парня создалось впечатление, будто это он находится в гостях. Сидит скромно на табурете, в то время, как эти двое вовсю хозяйничают в квартире. Несмотря на внешнее различие, у обоих мужчин было много общего: и манера держаться и одинаковый взгляд. Они считали себя хозяевами положения и незнакомцам это доставляло удовольствие.
        - Умный парень, - похвалил здоровяк тоном, будто перед ним оказалась послушная собака, выполнившая без нареканий команду. - Лишний раз рот не разевает.
        - Сдрейфил просто. - Лениво отозвался второй, почесав дулом пистолета висок. Мужчина надменно бросил взгляд на Арчи и склабясь, поинтересовался: - Не обделался часом от испуга?
        Первый шок проходил и молодой человек, понимая, что расправы не будет, а его просто решили попугать, немного перевел дух.
        - Вы от господина Корсо?
        - Ты гляди, Марко, да он оказывается разговаривать умеет! - деланно удивился здоровяк, продолжающий курить сигару.
        Стоящий у комода напарник стряхнул несуществующую пылинку с полы роскошного пиджака, которым явно гордился, и растянувшись в ухмылке, отозвался:
        - Умен не погодам, Чарли. Сообразительный!
        Арчи молча наблюдал, как эти двое откровенно глумятся над ним, прекрасно осознающие, что он никак не сможет им сопротивляться. Молодой человек вспыхнул от гнева, щеки заалели, но парень понимал, что против двоих бессилен. Да чего кривить душой: Арчи не смог бы справиться даже с одним. Куда ему до комплекции громил, способных гнуть фонарные столбы.
        - Разве у меня нет еще в запасе недели? Оговоренный срок не вышел.
        - Закрой вонючую пасть, щенок! - красномордый затушил недокуренную сигару прямо о подлокотник дивана и резко поднялся. Несмотря на грузное телосложение, двигался мужчина стремительно. Миг, и огромная рука сжала парню горло точно стальные тиски.
        Арчи не смог подавить вырвавшийся хрип.
        - Здесь мы устанавливаем сроки. Это мы говорим что и когда нужно делать. Ясно? - произнес нарочито неспешно щегол Марко. - Скажем прыгнуть и ты послушно выполнишь команду. Иначе.
        В левой руке Чарли появилась опасная бритва.
        - Иначе ты лишишься части тела, - продолжил за приятелем громила. - Носа, мочки уха. Для начала.
        - Или мы переломаем твои тщедушные косточки. - Перенял эстафету Марко. Для наглядности мужчина схватил стул и швырнул в зеркало.
        Щепки дерева, битое стекло. Шум и звон.
        - Господин Корсо вежливо просил напомнить о сумме, одолженной у него. И про срок, который вот-вот завершится.
        - А между тем, деньги по-прежнему не возвращены истинному владельцу.
        - Господин Корсо спрашивает, не уж то молодой сопляк забыл об уговоре? Или что еще страшнее, решил не платить?
        - Господин Корсо прислал нас, дабы мы освежили память наивного юнца.
        Эти двое разыгрывали привычную и хорошо выученную ими сцену. Точно в театре, они слаженно завершали друг за другом предложения, вставляли театральные паузы для пущего эффекта и явно наслаждались своими ролями. Мужчин забавлял испуг жертв, их беспомощность кружила голову. Они были точно стервятники, кружащие над умирающей добычей.
        - Я все верну. - Прохрипел полузадушенный Арчи.
        - Верю, парень. - Чарли разжал хватку и похлопал Арчи по щеке. - По глазам верю.
        - У тебя неделя. - Отозвался Марко. - Затем мы вернемся и уже не будем столь вежливы и тактичны. Как правило, на первый раз, в качестве, напоминания, мы отрезаем безымянный палец. Иногда язык.
        - Я все верну, - повторил бледный Арчи, не сводя с мужчин глаз.
        - Поторопись. - Чарли извлек из кармана куртки носовой платок, вытер им потное красное лицо и швырнул на пол.
        Его напарник попытался напоследок внести еще больший хаос, хищно огляделся, в поисках добычи, но видя скудность интерьера, лишь покривил носом. И все же было необходимо внести последний штрих. Марко подошел к комоду и перевернул. Из открывшихся ящиков посыпались вещи. Демонстративно наступив на одежду, громила направился к выходу.
        - До скорой встречи, доходяга. - Бросил вслед позер.
        - Ищи деньги. - Подал голос здоровяк Чарли, раскуривая новую сигару.
        Горячая спичка полетела в лицо, больно обжигая щеку.
        Разумеется, мужчины затруднились закрыть дверь, оставив нараспашку.
        Окончательная деталь в завершенном спектакле.
        На пересечении улиц Карстон и Лиджин находится небольшой уютный ресторан, название заведение носит без лукавства простое и ясное: «Голод».
        Действительно, разве не это низменное чувство влечет людей в подобные места?
        Хочешь как следует подкрепиться? Следуй в «Голод». Здесь любого ждет огромный вкусный стейк из нежной молодой телятины или свинины, только что забитой на скотобойне. А еще в ресторане можно насладиться живой музыкой и приятной атмосферой. Никто и ничто не омрачит удовольствия. В этом мог заверить владелец «Голода», и слово этого господина стоило очень дорого. Куда дороже цены золота.
        Господин Самуэль Корсо любил готовить и часто сам наравне с другими поварами, занимался приготовлением блюд для клиентов на своей кухне. Надо отметить, Корсо оказался прекрасным кулинаром и те, кому довелось отведать блюда от хозяина, пребывали в восторге. Владелец ресторана имел утонченный вкус и тонкое чувство меры.
        Довольно часто при описании внешности человека пользуются таким замусоленным шаблоном, как характеристика глаз. Вид и внешность человека может быть самыми непримечательными, но именно глаза указывают на истинные качества, скрываемые внутри.
        Вполне вероятно, Арчи был слишком молод и неопытен, чтобы прочесть человека, заглянув тому в глаза. Однако так же весьма велик шанс, что все это просто преувеличение, просто деталь, для красоты составления образа.
        Господин Корсо в свои семьдесят семь лет выглядел так, как бы это не абсурдно прозвучало, как если бы ему было семьдесят семь лет.
        Невысокий, не растерявший форму, без расплывшегося живота, как это довольно часто встречается у мужчин худых в молодости, но полнеющих с годами. Легкая седина на длинных висках, ухоженные усы, тщательно вычесанные и напомаженные. Нос прямой и немного длиннее, чем нужно для образа импозантного джентльмена.
        Что же касается глаз, то они не раскрыли Арчи ни единой тайны этого мужчины. Самые обычные, карие глаза, глядящие внимательно без каких-либо эмоций. Возможно, если немного пофантазировать, в них читалась непоколебимая уверенность и скрытая сила, а еще приобретенный опыт, но это только домыслы.
        Вот что молодой человек мог сказать уверенно, так это то, как ловко орудовал господин Корсо внушительным на вид тесаком, разделывая тушу свиньи.
        Взмах вверх отточенного до опасного блеска лезвия, свист рассекаемого воздуха и глухой удар. Тесак легко и хищно вонзается в тушу, отделяя мясистый кусок. Новый замах и очередная порция. Мужчина работал быстро и методично и за этими слаженными действиями угадывался огромный опыт.
        Господин Корсо дал позволение о встречи и вышибалы на входе беспрекословно подчинились, проводив экзорциста на кухню.
        Арчи застал владельца ресторана за разделкой туши и в нерешительности замер не зная с чего начать разговор, молча став наблюдать. Впрочем, не спешил заговорить первым и сам Корсо. Мужчина продолжал рубить тушу, будто вовсе не замечая посетителя.
        Наконец, не выдержав больше молчания, парень произнес:
        - Добрый день, господин Корсо.
        Ныне ростовщик, хозяин ресторана и бывший глава мафиозной семьи, на мгновение замер, поднял глаза, встретившись взглядом с гостем и промолчал, будто велев продолжать говорить Арчи.
        Чувствуя себя не в своей тарелке, потея, краснея и бледнея одновременно, Арчи продолжил:
        - Я хотел бы поговорить с вами о нашем соглашении. - Парень изо всех сил старался подбирать нужные слова. - И надеялся пересмотреть кое-какие пункты.
        Так ли это было на самом деле или всего лишь почудилось, но в глазах господина Корсо промелькнула досада. Мужчина вонзил лезвие тесака в деревянный брус, взял чистое полотенце и неспешно стал вытирать руки.
        - Мои слова вы можете расценить как наглость, но в действительности, поверьте, я просто хочу избежать возможных затруднений.
        Слова звучали абсурдно и смешно. Арчи это понимал и все же что-то сказать было просто необходимо.
        - При нашей первой встречи ты произвел на меня приятное впечатление, - тихо произнес господин Корсо. Чтобы расслышать его речь приходилось вслушиваться, так как лязг кастрюль, голоса поваров и шум кухни почти заглушали слова. - Молодой, харизматичный, уверенный в себе и в своем слове. Последнее я ценю особенно дорого. Ты смог правильно себя подать и взамен я согласился оказать помощь. Условия удовлетворили обе стороны. Верно? И мы пожали руки в знак завершения сделки. Я ничего не путаю?
        - Нет. - Отозвался Арчи.
        - Видишь ли, сынок, я не банк. Мне достаточно слова человека. Я не люблю бюрократию, с ее многочисленными бумагами и формальностями. Слово даю я, слово дает человек. И мы оба следуем ему. Так заведено. Если ты дал обещание, значит, точно знаешь, что можешь его выполнить, в противном случае, твое слово ничто, а следовательно ничто и ты сам.
        Господин Корсо замолчал, но Арчи не спешил заговорить, понимая, что мужчина еще не закончил. И оказался прав.
        - Ты взял мои деньги и согласился с оговоренной датой возврата. Никто не тянул тебя за язык, никто не принуждал. Именно поэтому наша сделка остается в силе без каких-либо изменений. Через неделю вся сумма должна ко мне вернуться. И мне все равно, как ты этого сможешь добиться. Иначе, ты потеряешь мое уважение и расположение. Ясно?
        - Отсрочка не возможна? Даже на пару недель? - сам понимая, как глупо выглядит, спросил молодой человек.
        Господин Корсо не посчитал нужным отвечать на подобную глупость. Разве что в его глазах еще больше промелькнуло досады.
        - А если я выплачу долг не деньгами, а работой? - ухватился экзорцист за последнюю соломинку. - Погашу кредит работая на вас? Это возможно?
        Хозяин ресторана с насмешкой оглядел с ног до головы форму экзорциста, остановил взгляд на жетоне и покачал головой.
        - Боюсь, я не заинтересован в подобном сотрудничестве. - Отозвался мужчина. Он отбросил полотенце, снял фартук. Повернулся к посетителю спиной, теряя интерес к затянувшейся беседе. - Вся сумма через неделю. Иначе мои парни вернутся.
        - Я верну деньги. - Заявил Арчи, повысив голос. Сказал, совсем не веря самому себе. Просто понимал, что должен так ответить.
        Господин Корсо обернулся, задумчиво посмотрел на молодого экзорциста и кивнул.
        - Мы поняли друг друга. Больше не нужно слов.
        Удивительно как помогает собраться и реализовать скрытый потенциал безысходная ситуация. Стимул мощное оружие, иногда человек не в состоянии даже помыслить на что способен, пока его не прижмут к стенке обстоятельства. Все же спокойная и размеренная жизнь сильно расслабляет.
        С тех пор, как к Арчи вломились и после произошла встреча с ростовщиком, миновало три дня. Активизировав все силы, экзорцист сосредоточился на заработке средств и судьба благосклонно улыбнулась, точно решив, что хватит на долю молодого человека бед.
        Заказы повалили на коммуникатор десятками. Арчи едва успевал закончить с одними, как тут же поступали все новые и новые. За три дня экзорцист ни разу не появился в квартире, спал лишь в вагонах метро, совершая путь к новому заказчику. Питался раз в день, когда вспоминал. Лицо еще больше осунулось, щеки впали, но все казалось неважным. В глазах горело пламя азарта. Сумма счета медленно, но неотвратимо росла и пусть до необходимой цифры еще было далеко, Арчи гнал от себя подобные мысли. Несмотря ни на что экзорцист наслаждался своей работой. Урок магистра Пруденса не пропал даром. Арчи оттачивал мастерство и добился вполне ощутимых успехов. С каждым разом плетение символов выходило все легче и пусть энергии пока еще тратилось изрядно, экзорцист чувствовал прогресс. Несколько раз Арчи пользовался более привычными методами изгнания, когда осознавал, что силы на исходе, а он сам вот-вот рухнет в обморок.
        Парню везло. Бесы оживились, участились случаи помешательств, и иногда заказы поступали прямо от соседей тех, кто вызвал экзорциста. В одном доме Арчи выполнил сразу шесть заказов. Разумеется, парень понимал, что строит счастье на несчастье других, но какая разница? Его собственная голова висит на волоске. Какое дело до прочих?
        Время клонилось к полночи.
        Изнеможенный, еле стоящий на ногах Арчи покинул последнего на сегодня клиента и побрел к станции подземки. Больше коммуникатор заявок не отображал и это оказалось даже кстати. Силы закончились, но Арчи понимал, что будь еще заказ, он все равно бы его принял. Деньги нужны больше, чем потребность спать.
        Чувствуя голод, сводящий желудок, парень направился к будке закусочной. Заплатил за кофе и сэндвич, отошел в сторону к столику, где принялся поглощать пищу. Есть хотелось настолько, что молодой человек ел, не ощущая вкуса.
        Осилив нехитрый ужин в пару мгновений, экзорцист продолжил путь к подземке, не глядя по сторонам, не видя прохожих, не замечая яркие вывески.
        Кажется, его попытались окликнуть, но парень так устал, что сил обернуться не осталось. Арчи продолжил идти и тот, кто его звал, догнал и схватил за плечо, разворачивая.
        - Эй, пацан, ты не оглох часом? Я же тебе кричал! - затряс Арчи незнакомец.
        Пришлось поднять глаза и посмотреть на помеху.
        Бегающий взгляд. Капюшон наброшен на лицо. Черная кожаная куртка.
        - Ты жив то, приятель? - задал очередной вопрос незнакомец, заметив, что Арчи даже не моргает. - Пьяный что ли?
        - Я трезв. - Отозвался экзорцист неохотно. И добавил: - просто устал. Тебе чего?
        Незнакомец словно удовлетворился подобным ответом и спросил:
        - Ты экзорцист, верно?
        Глаза парня при этом продолжали жить отдельно от тела, точно ощупывали, сканировали пространство вокруг. Незнакомец то и дело косился по сторонам и стоило кому-нибудь их прохожих приблизиться, он спешно отворачивался.
        Арчи подобный вопрос не понравился. Человек, задающий нечто такое сам находится не в себе.
        - До Хэлуина еще не скоро. - Заметил парень. - Да, я экзорцист.
        - Хей! Повезло! - воскликнул парень, заметно повеселев, облизнул губы и потянул Арчи за рукав. - Идем, моему корешу нужна помощь!
        - Я не врач, - Арчи вырвался из захвата, не собираясь идти непонятно куда с первым встречным, явно пребывающим не в себе. - И я шел домой.
        - А как же мой кореш? - искренне удивился незнакомец. - Без помощи экзорциста ему хана! Сечешь?
        - Да плевать, - огрызнулся Арчи, пытаясь освободиться от хвата парня. - Я не работаю задаром. - И передразнил. - Сечешь?
        Но парень явно не собирался сдаваться. Снова облизнув губы и быстро оглядевшись, он потащил Арчи прочь от света фонарей и когда заметно стало темней, тихо сообщил:
        - Бумажки не проблема, дружище. Вот они, имеются.
        Незнакомец не особо лукавя, засунул руку в карман и извлек мятые купюры. Света вполне хватило, чтобы увидеть, что самая мелкая номиналом в сотню.
        - Не переживай. Я заплачу, экзорцист. Только помоги корешу. Договор?
        Парень протянул руку для рукопожатия. Однако Арчи не спешил. Незнакомец явно находился под какими-то веществами и еще чего-то сильно опасался. Не просто же так, он внимательно осматривался по сторонам.
        - Сначала расскажи что произошло. А после я решу помочь или нет. - Решился наконец экзорцист.
        - Всего тебе знать и не надо. Целее будешь. - То ли пригрозил, то ли нет, незнакомец. - Короче, провернули мы одно дельце. Успешно. А после дернули от туда. Решили срезать и пройти через развалины. Здесь не далеко. Бежали сквозь здание. Не то завод бывший, не то что-то иное. Не важно. И тут Боб, кореша моего так кличут, упал. Минуту назад в поряде казался, а потом гляжу - подкосился, рухнул, валяется на полу и дергается, выгибается. И пена у рта.
        - Эпилептик?
        - Что? - не понял парень, сбившись с повествования неожиданным вопросом. - А-а. Нет. Нормальный он. Не шизик. Не болел. Бес вселился. Говорю же, дергается, выгибается так, как человеку не под силу. А еще воняет чем-то. Резким. Сильно. Точно яйцами протухшими.
        - Серой?
        - Ага. Точно. Серой. - Замотал головой парень, взлохмачивая волосы.
        Арчи тяжело вздохнул, понимая, что сам напрашивается на неприятности и поэтому сильно задрал цену, в надежде, что незнакомец отвяжется и уйдет.
        - Две сотни сразу. Это аванс. И еще пять после. - Произнес Арчи железным тоном.
        - Заметано! - парень явно обрадовался. По поводу цены ему даже не пришло в голову торговаться, что сильно расстроило экзорциста.
        - Ладно. Идем, - буркнул Арчи. - Точно рядом?
        - Минут пятнадцать, не больше. - Пообещал парень. - Валим.
        - Как тебя хоть зовут?
        - Мэл. Но для корешей я Мыло.
        - Хм, идем, Мэл. Веди, время не ждет.
        Они миновали пустую темную улочку, прошли сквозь грязный пустырь и вышли к высокому бетонному забору.
        Когда-то здесь действительно находился завод. Что тут изготавливали неизвестно, но территория даже на беглый взгляд выглядела огромной. Да, пожалуй, здесь легко смогут укрыться двое парней, у которых явно не в порядке дела с законом.
        Фонарей на заброшенной много лет назад территории завода, естественно, не было. В отсутствии света идти приходилось медленно и весьма осторожно.
        Мэл с каждой минутой все больше нервничал и старался поторопить спутника. Арчи в ответ лишь огрызался.
        - Кажется, сюда. - Отозвался парень, увлекая экзорциста за собой.
        Вздохнув и пробормотав ругательства, Арчи последовал за ним.
        Парни зашли в здание. Учитывая колоссальный масштаб, это должен был быть цех. Бетонные полы, высокие колонны, прогнившая крыша над головой и ржавые фермы.
        Шаги звучали эхом, неожиданно стало холодно. Огромная пустая территория давила, пугала. Две маленькие букашки, дерзнувшие помешать покою стен.
        - Мы уже близко. - Подал голос Мэл и эхо вторя, подтвердило:
        - Близко-близко-близко.
        - Тише. - Зашипел на Мэла Арчи.
        - Уймись, - отмахнулся тот, словно не чуял того же, что и экзорцист. - Мы здесь одни.
        И вновь готовое согласиться эхо вторило:
        - Одни-одни-одни.
        Экзорцист схватился за серебряную бляшку ремня и стиснул. Немного полегчало.
        Они прошли цех насквозь и оказались в помещении куда меньшим размером.
        Здесь было еще темней, так как потолок уцелел.
        - Боб! - позвал приятеля Мэл. - Боб, слышишь? Я здесь!
        Послышался шорох и невнятное бормотание.
        В темноте кто-то явно скрывался.
        - Ни шагу дальше. - Арчи схватил парня за плечо и пресек любую попытку сделать шаг вперед. - Стой тут и не лезь. Настал черед моей работы. Ясно?
        Парень кивнул, стянул капюшон. Мэл явно пребывал не в себе, но Арчи уже стало не до него. Экзорцист ощутил присутствие потусторонней силы и сконцентрировался.
        Осторожно ступая вперед, постепенно привыкая к темноте, Арчи приближался.
        Бесноватый находился рядом. Его выдавал запах серы. И шорохи.
        Экзорцист прошептал формулу и руки слегка засветились. Совсем едва, но этого света вполне хватило, чтобы выделить из общего мрака фигуру.
        Одержимый лежал на полу.
        Арчи со всей осторожностью приблизился и уже мог различить очертания человека. Вздрогнул, заметив, что красные зрачки пристально наблюдают за ним.
        Бесноватый успел проделать работу, изменив черты лица человека до неузнаваемости. Красные зрачки, желтый белок и синие выпуклые пятна, перемещающиеся в хаотичности по лицу, словно под кожей ползали жуки или черви.
        Подобного Арчи еще видеть не доводилось. Экзорцист с трудом заставил себя не смотреть на одержимого и уже привычно исполнил символ «Гард», ловко накинув сеть. Пришло время «глаза». Символ возник легко и Арчи вгляделся через него на пациента, пытаясь угадать узор. Вот тут то и начались проблемы. Узора не оказалось. Как экзорцист не вглядывался ничего не выходило. Чувствуя, как его пробирает пот несмотря на царящий холод, Арчи потянулся к сумке. Раз не вышло так, можно по старинке с помощью медальонов.
        Открыв зубами бутылку с полынью, экзорцист склонился над бесноватым и быстро влил в глотку все содержимое до дна. Тело дернулось и замерло. Красные зрачки затянулись белесой пеленой. Но Арчи знал, что действия настойки надолго не хватит и поспешил. Серебряные медальоны сменялись один за другим и все безрезультатно. Не происходило абсолютно ничего. Так быть не должно. Если только…
        Ответ возник у экзорциста сам собой и парень отшатнулся, отступая.
        - Это не младший бес. - Произнес Арчи, обращаясь к Мэлу. Руки у экзорциста предательски задрожали, а волосы встали дыбом.
        - Чего? - не понял его слова парень.
        - В твоего приятеля вселился не младший бес. - И осознав, что тот по-прежнему не в силах понять, пояснил: - в тело твоего кореша вселился кто-то большой и сильный. Тот, с кем я никогда не имел дел. Так ясно?
        - Но ты ведь ему поможешь?! - Мэл облизнул губы, косясь то на Арчи, то на Боба.
        Экзорцист покачал головой.
        - Прости, но я бессилен. Подобное я еще не проходил. Это слишком сложно. Тут нужен кто-то куда опытней, чем я.
        - Я не брошу Боба! - проорал Мэл, начиная бросаться из угла в угол. Лицо парня исказило отчаяние. - Ты обязан помочь! Я заплачу больше!
        - Я не могу, идиот! Не знаю как!
        - Помоги ему! - Мэл вцепился в воротник пальто Арчи, повис на нем. Глаза парня сделались безумными.
        - Отпусти! - экзорцисту удалось оттолкнуть парня и тот упал. Арчи тяжело дышал.
        - Поможешь или я тебя убью! - неожиданно заявил Мэл, поднимаясь и достав из-за пояса пистолет, нацелил его на Арчи.
        На этот раз молодой человек нисколько не испугался оружия. То ли виной и без того взвинченные нервы, то ли присутствие беса, пугающее гораздо сильней, чем какой-то пистолет. Экзорцист шагнул вперед без всякого страха.
        - Стреляй, кретин! И останешься один на один со своим дружком, который скоро придет в себя и сожрет твои потроха! Стреляй, потому что нам все равно крышка. Я не сталкивался с подобным видом! Он силен! И если не уберемся, то здесь навеки и останемся. Усек?!
        Мэл не устоял под таким напором, сделал шаг назад, опустил пистолет и неожиданно всхлипнул, горестно и протяжно.
        - Я Боба не брошу! Ясно?! Лучше здесь сдохну! Он мне как брат! Мы всю жизнь вместе на улицах провели. Он жизнь мне спас! Я должен ему! Понимаешь? Должен!
        - Я не справлюсь, - куда уже спокойней произнес Арчи.
        - Но ты ведь экзорцист. - В глазах Мэла таилось непонимание.
        - Я ученик. Я не окончил обучение в Ордене. Подобного я еще не проходил.
        - Попробуй! Слышишь! Я заплачу! Вот!
        Мэл извлек из рюкзака пачку купюр и швырнул Арчи под ноги.
        - Там десять тысяч. - Усталым голосом ответил парень. - Справишься и они будут твоими. Достойная плата, чтобы попробовать рискнуть, а, экзорцист?
        - Мертвецам деньги ни к чему. - Хмуро откликнулся Арчи и тут вспомнил о долге.
        Выходило, что шанс стать мертвецом останется велик даже, если он сейчас покинет это место. Стоило рискнуть, пусть и понимая, какую глупость он совершает.
        - Ладно. Попробую. Все равно одной ногой в могиле. - Не весело хмыкнул Арчи.
        Ощущение, что находишься на грани, за которой лишь серая бездна почему-то не пугала, а наоборот, помогала сконцентрироваться. Абстрагировавшись от внешних шумов, Арчи закрыл глаза, пролистывая в голове всю информацию, когда-либо прочитанную и узнанную об изгнании бесов. Формулы, символы, тексты - все это проносилось сейчас в мозгу, отчаянно пытающимся найти выход из сложившейся ситуации.
        Он сделает это! Уверенность родилась в сердце Арчи. Разве его может ожидать подобная участь? Нет! Он столько вложил сил и теперь не отступит, он станет известным и докажет всему миру о том, что с ним нужно считаться!
        И сейчас на пути преградой является бес не поддавшийся классификации. Тварь требовалось развеять!
        Распыленный своим подсознанием, экзорцист уверенно шагнул вперед.
        Бесноватый медленно приходил в себя, тело продолжало двигаться, видоизменяться. Со стороны это выглядело, будто человек быстро начинает жиреть, расползаться прямо на глазах. Пока еще одержимый не проявлял агрессии ввиду занятости контролем тела человека, но скоро он поглотит сущность и вот тогда запахнет жарким.
        Стоило спешить.
        Обычно Арчи сравнивал свою работу, как хирургическую операцию. Ты, как специалист точно знаешь каждый шаг. К тому же под рукой всегда имеются необходимые инструменты, дающие заметные преимущества. Все отрепетировано сотни раз и ты выполняешь работу на одних лишь рефлексах.
        Сейчас все обстояло иначе. Точно тебе приходится срочно провести операцию над раненным в глухом поле, под минометные выстрелы. И под рукой нет ничего. Только обрывки знаний и вера в то, что кроме тебя больше помочь больному некому.
        Удар.
        Работа не скальпелем, а ржавым тесаком или даже молотом.
        Реакция бесноватого однозначна - твари подобное не понравилось. Широкий рваный рот распахнулся, оскалившись рядами острых гнилых клыков.
        Но реакция это хорошо. Значит, экзорцист на правильном пути. Арчи вытер пот и усилил грубое воздействие. Сконцентрированная сила ударила молотом, прижав пациента к земле. Не ослабляя напор, экзорцист стал буквально выбивать беса из тела человека. Запах серы и дым. Скорчившееся на полу нечто тихо завопило, а кожа стала пузыриться. Черные жгуты начали проявляться то на животе, но в ногах и руках, раздувая, видоизменяя конечности. Бесу было больно, но он лишь свирепел и спешил закончить трансфигурацию.
        Арчи усилил удары, стараясь наносить не по одному, а градом, не давая бесу прийти в себя и собраться с силами. Дым усилился, а из распахнутой пасти точно проявилась воронка. Вихрь колебался под такты ударов экзорциста, каждый удар вытягивал из тела эту спираль, однако она оказалась очень длинной. Стоило ослабить хватку и передохнуть, как вихрь мгновенно втягивался обратно в тело.
        Бес сопротивлялся, в то время как Арчи едва стоял на ногах. Столь грубый способ изгнания напрямую зависел от энергии, которой обладал молодой человек, а она таяла стремительно и безвозвратно.
        Прокусив губу, чувствуя слабость и кровь, Арчи не сдавался, борясь с воронкой.
        Идея пришла внезапно. Именно вкус собственной крови озарил экзорциста. Понимая, что скоро просто ослабит и упадет, Арчи решился прибегнуть к способу, к которому никто из экзорцистов почти никогда не прибегал. Спешно задирая рукав, парень дрожащими от напряжения руками достал клинок и быстро, боясь передумать, резанул себя по вене.
        Шипение от боли. Грубое словечко. Алая кровь, капающая на пол, покрывающая багровым блестящее лезвие.
        - Это точно тебе придется по душе! - гневно, прорычал Арчи и добавляя ко всему прочему формулу изгнания, ударил извивающееся тело в грудь.
        Резко. Сильно. Глубоко.
        Клинок по рукоять вошел между ребер. Бес взвыл, задергался да так, что отбросил экзорциста на несколько метров. Из зияющей раны со свистом выходил воздух. Тело скрючивалось, теряло объем точно пробитый воздушный шар. Черный вихрь вырывался потоком и все той же воронкой начинал кружиться над телом, не спеша раствориться.
        Постанывая от боли, Арчи едва поднялся, спешно анализируя ситуацию. Сущность покидала тело бедняги, но никуда не девалась и могла в любой момент вернуться обратно. Подобное не устраивала экзорциста. Просчитывая вероятности исхода, Арчи вновь, второй раз за сутки родил идею. Может быть и не блестящую, но достаточно эффективную. Бросившись копаться в многочисленных отделах саквояжа, дрожащими руками, парень наконец нашел и извлек цилиндрический предмет. Выполнил манипуляцию и швырнул в сторону тела, а сам бросился на пол, зажимая руками уши и закрывая глаза.
        Громыхнуло. Да так, что в ушах зазвенело и звон не спешил пропадать. Даже сквозь сжатые веки проступил ослепительно яркий, невыносимый свет.
        Стоило действовать и быстро.
        Сквозь льющиеся от рези слезы, Арчи вскочил. Бес вопил, истошно, дико. Вспышка света, рвала сущность на части, но бес сопротивлялся и не желал уходить. И экзорцист должен был ему помочь. Формула, символ изгнания дались неожиданно легко. Бес, размытое нечто, обессиленный, развеянный стал осыпаться пылью.
        Постепенно свет мерк, вновь наполняя пространство сумраком.
        На полу неподвижно лежало тело парня. Самого обычного. С нормальным лицом, телом, ртом и глазами.
        - Кажется все. - Одними губами произнес Арчи, сползая на стену.
        Экзорциста подхватили, помогли сесть на пол.
        - Вот это ты здесь устроил, брат! - страх и восхищение - вот что исходило от Мэла.
        Арчи слабо улыбнулся.
        Мэл не тянул, парень бросился к другу, приходящему в себя. Помог подняться, и дав тому на него опереться, поспешил вывести из помещения.
        Арчи проводил парней взглядом и неожиданно вздрогнул.
        Слабые тени тянулись вслед за парнями, точно собственные, вот только гораздо больше по количеству. На какой-то миг, экзорцисту почудилось, будто его собственная тень раздвоилась и заколыхалась.
        Чувствуя как в желудке растекается холод, Арчи резко поднялся и закружился, пытаясь в меркнувшем свете разглядеть сколько теней его окружают. Одна. Кажется. Дрожа от волнения, чувствуя, как сердце колотится точно ненормальное, экзорцист покинул странное помещение до того, как свет иссяк совсем.
        След Мэла и Боба простыл.
        Арчи вышел на освещенную улицу, нисколько не огорчаясь подобному расставанию. Словно одержимый, парень оглядывался, стараясь держать свою тень под присмотром. Однако та никак не выдавала себя.
        В ближайшей закусочной молодой человек под удивленный взгляд продавца заказал три огромных бургера, большую порцию картошки, две бутылки сладкой газировки. Здесь же, устроившись за столиком, Арчи принялся поглощать пищу.
        Лишь одолев второй бургер и половину картошки, молодой человек ощутил прилив сил и легкую сытость. Румянец вернулся после того, как Арчи разделался с картошкой полностью и выпил залпом одну из бутылок.
        Прожевывая очередной кусок, парень размышлял о случившемся.
        С какой разновидностью беса ему «повезло» столкнуться? И стоит ли об этом рассказать наставнику? Пожалуй, не нужно. Слишком много придется объяснять из того, чего никому знать не стоит. Арчи ощутил тяжесть от суммы за исполненную работу и настроение немного улучшилось.
        Расправившись с пищей, экзорцист направился к подземке. Все же стоило немного выспаться. Арчи это заслужил.
        Похоже уже вошло в привычку возвращаться в квартиру под утро, причем обязательно усталым, сонным и разбитым. Правда, сегодня вместе с этим и весьма довольным. Карман брюк приятно оттопыривался от пачки банкнот - платой за тяжелую работу, выполненную на отлично. И пусть от этой истории явно тянуло криминалом и проблемой с законом, молодому человеку было наплевать. Экзорцист хорошо потрудился и оказался вознагражден соответствующей суммой, а от осознания, что государство утрется носом и не получит грабительский налог в двадцать процентов, на душе разливалось тепло и благодать.
        Настроение поменялось резко и в одночасье стоило обонянию учуять легкий ароматный сигаретный дым. Уже до боли знакомый.
        Сердце ухнуло куда-то вниз со стремительностью падающей звезды.
        Арчи не успел сделать шагу ни вперед, ни назад.
        Вольготно, точно у себя в доме, парню на встречу вышел Марко, держащий пистолет наготове. Ухмыльнулся, довольный произведенным эффектом.
        - Ну снова здравствуй, пацан!
        - Срок еще не вышел, - Арчи пропустил мимо ушей оскорбление и ответил со всей возможной дерзостью. - Я сам приду к господину Корсо вернуть долг.
        - Придешь, как же. Навидался я таких как ты! Сначала корчите из себя не пойми что, а как понимаете, что попали, так сразу ныть и выть начинаете. А потом сбегаете и как крысы в норы норовите спрятаться. Поговорим здесь или зайдем в квартиру?
        Пока коридор был пуст. Остальные жильцы либо спали, либо что куда правдоподобней, попрятались, забились в комнаты и пережидают неприятности. Как вполне очевидно, ближние не спешат помогать. Лучше притвориться глухонемым, а в придачу еще и слепым.
        Арчи зашел в комнату.
        Картина повторялась.
        Красномордый Чарли все так же как и в прошлый раз, вольготно расположился в кресле, попыхивая сигарой.
        Чувство дежавю пришлось Арчи не по душе, злясь, парень с ненавистью смотрел на здоровяка. Тот явно наслаждался встречей, как и его напарник. Чарли радужно улыбнулся, на время забыл про сигару и поздоровался:
        - Отличный день, да, парень?
        - Мой срок еще не вышел. - По-прежнему холодно, отозвался Арчи, не сводя взгляда с краснолицего.
        - Все верно. Считать ты умеешь. - Легко согласился Чарли, вновь принявшись за сигару. Серый пепел полетел на ковер. - Но мы привыкли работать на опережение. Видишь ли, опыт учит нас, что должники вечно привыкли откладывать все на последний день. Сначала тряхнешь их хорошенько и они начинают суетиться, а затем раз! И снова точно забывают, успокаиваются. А потом приходим мы и видим следующую картину: нужная сумма до сих пор не собрана. Между тем время иссякло. Понимаешь, куда я клоню?
        Инициативу перенял Марко.
        - Поэтому, мы решили оказать услугу, пацан. Вернулись напомнить о той сумме, что ты должен господину Корсо. Ну же, порадуй нас приятель. Скажи, что тебе удалось собрать средства.
        - У меня пока нет всей суммы, - осторожно произнес Арчи, - но я работаю над этим.
        - И сколько же ты скопил? - со всей возможной внимательностью, Чарли наблюдал за парнем, притворно ласково улыбаясь.
        - Девяносто восемь тысяч шестьсот двадцать три пункта. - Поколебавшись ответил, молодой человек.
        Мужчины переглянулись между собой.
        - До трех сотен тысяч немного не хватает, тебе так не кажется? - улыбка Чарли отнюдь не выглядела дружеской.
        - Четыре. - Поправил мужчину экзорцист. - Этот день еще только начинается.
        - Да мне откровенно плевать, сколько дней осталось, сопляк! - взбесился Марко и больно ткнул Арчи пальцем в ребро. - У тебя в распоряжении было два месяца! Два! И все, что тебе удалось собрать, это жалкие девяносто восемь тысяч! А остальные ты где собираешься брать? Попросишь у дядюшки? Или сразу господу молиться начнешь? Так это ты напрасно, пацан! Господь далеко и таких нытиков у него миллионы. А мы рядом и нас не проймешь соплями!
        Марко все больше разъярялся. Тычки мужчины сделались чаще и больней. Громила едва не загнал Арчи в угол и лишь окрик напарника ему это помешал сделать.
        - Успокойся, Марко! Парень все понял. - Миролюбиво произнес Чарли. - Еще успеем вдоволь потешиться. Чуть позже. Четыре дня, так ведь?
        Краснолицый громила весело подмигнул хмурому Арчи.
        - Я все верну лично господину Корсо. - Процедил молодой человек, чувствуя, как горят лицо и уши. - В назначенную дату.
        - Надеюсь. Искренне. Ведь иначе, мы снова встретимся. И вот тогда настанет черед грязной и весьма неприятной для нас работы. Ты же не хочешь стать кормом для свиней?
        - Нет.
        - Вот и никто не хочет, а между делом, свинки не голодают. Это о многом говорит, согласен? Поэтому постарайся не разочаровать нас. И знаешь, раз мы пришли, пожалуй, мы избавим тебя от соблазна потратить заработанные средства на какую-нибудь глупость. Марко, будь любезен.
        Продолжать или что-либо объяснять напарнику не потребовалось. Тандем вышибал явно состоялся давно и оба понимали друг друга с полуслова.
        Не церемонясь, Марко вытащил из кармана Арчи коммуникатор. Велел ввести код защиты. Дальше продолжил сам. Пискнуло сообщение об изменении баланса и этот тонкий писк до боли отозвался в ушах и в сердце экзорциста.
        - Здесь не вся сумма, - доложил напарнику Марко.
        - Проверь карманы, - вальяжно посоветовал здоровяк. Сам мужчина не спешил покидать пространство дивана. Нож для сигары ловко выполнил свою функцию и исчез в кармане пиджака. Раскуривая, Чарли наблюдал.
        Долго искать купюры не пришлось. Марко быстро и ловко ощупал одежду парня и присвистнув, извлек пачку банкнот.
        - Кого ты ограбил, пацан? Не беззащитных женщин часом?
        - Вам не все ли равно?! - огрызнулся Арчи.
        - Но-но! Тише. Не надо рычать. - Угроза промелькнула в словах Марко.
        Щеголь продолжил обыскивать карманы.
        - Кошелек где? - последовал вопрос.
        - У меня его нет. - Честно признался Арчи.
        - Как нет? - не понял гангстер.
        - Вот так и нет. - Зло отозвался молодой человек. - Наличные я ношу в кармане. Остальное на коммуникаторе. Кошелька у меня нет. Эй! Оставь хотя бы это!
        Восклицание было адресовано Марко. Мужчина выудил из кармана пальто мелочь, пару смятых бумажек и горсть монет.
        - На что мне жить будет? И что есть, если вы заберете все?
        - Поголодаешь. - Отрезал щеголь, убирая найденное в портмоне. - Говорят, это полезно.
        - Вот сам и попробуй! - с досадой и злостью дерзко откликнулся Арчи. Совсем остаться без денег означало полный крах. Ему банально нечем было заплатить за проезд в подземке, не говоря о питании.
        - Поговори мне еще, щенок! - Марко явно не понравилось то, как Арчи с ним говорил. Мужчина отвесил экзорцисту звонкую пощечину.
        Голова Арчи дернулась от удара. Щека заалела, а в глазах пробудилась слепая ярость. Парень бросился на щеголя с кулаками, но смешно и тщетно. Марко без особого труда отбил слабый удар и в ответ так приложил Арчи в печень, что парень едва не потерял от боли сознание.
        - Какой наглый юноша. - Подал голос с дивана Чарли. - Знаешь, Марко, пожалуй, стоит покопаться в его сумках. Вдруг, там есть кое-что ценное. Как считаешь?
        - Верно говоришь, Чарли. - Согласился гангстер и схватил парня за пояс.
        - Не троньте! Это для работы! - Арчи попытался помешать, но опять тщетно.
        Марко отмахнулся от него точно от букашки. Без труда схватил портупею, отстегивая клинок. Затем пришел черед подсумок. Мужчина без зазрения совести поочередно высыпал все содержимое на пол. Брезгливо оглядел добро, заметил несколько серебряных монет. Немного подумав, присовокупил и медальоны.
        - Переплавим. - Вынес вердикт гангстер.
        - Пуговицы не забудь. - Дал совет Чарли. - Похоже, тоже из серебра. А все прибедняется, негодяй.
        - Нет! Только не форму! - полузадушенный прохрипел Арчи, всячески пытаясь помешать Марко с подобным мародерством. - Я верну деньги! Не троньте форму!
        - Заткнись, щенок! - рявкнул Марко и снова ударил парня костяшками пальцев. Гангстер, взбешенный и раззадоренный, точно падальщик над жертвой, потянулся за клинком.
        Пуговицы одна за одной звеня падали на пол.
        - И значок заодно забери. - Последовал новый совет.
        - Только попробуй, тварь! - Арчи воспользовался тем, что Марко отвлекся и изо всех сил толкнул мужчину. Тот упал, дав возможность парню освободиться. Арчи схватил оброненный клинок и бросился на гангстера.
        Марко ловко откатился и выхватил пистолет. Но еще раньше вскочил с дивана Чарли. Краснолицый здоровяк совершенно не опасаясь оружия в руке Арчи, оказался рядом.
        - Не глупи, пацан. - Угрожающе произнес мужчина. - Иначе мы не ограничимся тем добром, что уже забрали. Отрежем указательный палец.
        - А лучше ухо! - злобно отозвался напарник за спиной.
        - Можем и ухо, - согласился Чарли. - Поэтому не зли нас, щенок. Отдай значок добровольно и мы квиты. Вернешь всю сумму, и я буду так добр, что отдам его обратно.
        - Я не отдам вам знак Ордена! - твердо ответил Арчи, продолжая держать оружие наизготове.
        - Дай сюда! - Чарли дернулся, напирая всем телом на парня.
        Чувствуя, что паникует, Арчи сам того не понимая, ударил. Клинок без особых усилий вошел по рукоять в живот краснолицего гангстера. Прямиком в область печени.
        Чарли зарычал. Толкнул Арчи да так, что тот перелетел диван. Здоровяк схватил клинок и рывком извлек наружу. Темная кровь мгновенно пропитала белую сорочку и стала заливать ковер. Чарли недоуменно взглянул на рану, потом перевел взгляд на оружие, после на напарника, захрипел и стал оседать на пол.
        - Ты что натворил, ублюдок?!
        Марко рывком поднял Арчи и ударил рукоятью пистолета в лицо.
        Скула налилась огнем. Губа лопнула.
        Щеголь подлетел к напарнику. Чарли стремительно бледнел. Дыханье мужчины сделалось едва ощутимым. Всегда красное лицо мертвенно белело. Богатый опыт мгновенно показал Марко о серьезности ранения.
        - Да ты его убил, щенок!
        Марко взвился на ноги и снова подлетел к лежащему на полу Арчи. Ударил ногой по ребрам, и в бешенстве стал наносить удары без разбора, куда попало.
        Парень пытался закрываться, но это помогало слабо. Разъяренный Марко явно не жалел сил и бил на поражение.
        В голове Чарли вперемешку со вспышками боли пронеслась мысль, что его сейчас просто забьют насмерть.
        Но в какой-то миг, Марко остановился. Тяжело дыша плюнул в окровавленное лицо Арчи и цедя, произнес:
        - Ты сдохнешь в мучениях, падаль! Я порежу тебя на куски! За Чарли! Прямо здесь и сейчас. И плевать на долги. Ты достанешься мне, а не господину Корсо. Понятно?
        Убьет!
        Мысль простая и ясная пронеслась у Арчи в голове.
        Действительно, убьет, как сам парень недавно убил гангстера. Однако несмотря на боль, пронзающую каждый кусочек тела, экзорцист не хотел умирать. Арчи пошевелился, пытаясь сделать хоть что-нибудь. Оказать сопротивление! Дотянуться до ножа! Наконец вгрызться в горло противнику! Главное не умереть!
        - Готов к боли? - Марко вернулся. Гангстер нашел настольную лампу и направил ее свет в глаза экзорцисту.
        Арчи дернулся, пытаясь отвернуться. Перед глазами поплыли круги и тени.
        Стоп! Тени!
        Молодой человек увидел тень от гангстера. Самую обычную как и у всех людей. Затем перевел взгляд на свои. Именно свои. Теней оказалось две. Одна колебалась, точно вне решительности, переча закону. Тень огибала луч света, точно стараясь отстраниться. Она казалась материальной, живой. Протяни руку и схватишь!
        Несмотря на весь абсурд, Арчи так и сделал. Схватил и почувствовал сопротивление. Тень забилась в руке.
        И когда Марко наклонился, занося нож, Арчи ударил мужчину зажатой в руке тенью, сам не понимая, какой ожидать результат.
        И результат оказался. Да еще какой!
        Удар отбросил мужчину к противоположной стене. Марко отлетел так, будто удар нанес он Арчи, а не наоборот. С трудом, поднимаясь, стараясь не обращать на пульсирующую боль, молодой человек взглянул на гангстера.
        Тело щеголя била конвульсия, Марко дергался подобно тому, когда через человека пропускают ток высокого напряжения. Подобная картина продолжалась несколько минут, после тело обмякло. От мужчин исходил пар. А еще в комнате проявился новый запах. Старый, привычный и хорошо знакомый запах.
        Запах серы.
        Арчи ошарашено наблюдал, как щеголь медленно поднимается на ноги, открывает глаза и смотрит на него.
        Внешне он продолжал выглядеть как и раньше. Вот только глаза выдавали обман.
        Багровые вспышки. Ни зрачков, ни белков. Лишь багровый цвет.
        Экзорцист приготовился применить формулу изгнания, но не успел. Рот медленно раскрылся, губы, явно плохо слушающиеся, дернулись, точно в попытке что-то произнести. Глухой голос, лишенный жизни и каких-либо эмоций прозвучал не то в голове, не то на яву:
        - Остановись. Не делай этого.
        Фраза заставила Арчи отступить насколько можно назад. Спиной чувствуя стену, экзорцист смотрел на сущность и паниковал.
        Ни один младший бес никогда не мог произнести ни слова. Эти твари рычали, выли, скрежетали, но не говорили. Ни один бес не был способен на речь. Даже рядовые, даже прислужники и солдаты. Однако, Арчи знал и знал точно, кто способен на подобное.
        Перед недоучкой экзорцистом находился демон. И плевать насколько сильный в иерархии. Демон! С подобным мог справиться магистр Пруденс, но никак не ученик.
        В очередной раз за день, Арчи оказался перед лицом смерти.
        Шаг за шагом молодой человек стал отступать к выходу. Единственный шанс выжить при встрече с демоном, это быстро убежать, пока он не освоился в чужом теле.
        - Стой.
        Короткий приказ мгновенно парализовал экзорциста. Скованный по рукам и ногами, задыхаясь от паники, Арчи принялся молиться…
        ГЛАВА 3
        РАЗДЕЛЕННЫЙ НА ОСКОЛКИ
        Когда случаются неприятности, человек, как правило, огорчается. Но когда неприятности становятся неотъемлемой частью жизни, то по неволе начинаешь к этому привыкать.
        Арчи смирился со сложностями, зачастую умел достойно их преодолевать. И поэтому сейчас молодой человек изо всех сил пытался вместо паники, рассуждать конструктивно.
        Из хорошего: он жив. Впрочем, больше ничего к списку хорошего добавить не получалось. Зато к плохому список получался гораздо длиннее и насыщенней:
        В арендованной квартире два трупа гангстеров. Отсюда следует два вопроса. Первый: что делать с телами? Второе: как не загреметь в полицию? Был еще и третий вопрос: что он скажет господину Корсо об его убитых людях?
        Однако, существует еще и, пожалуй, на данный момент, главный вопрос: как долго демон станет оттягивать его смерть?
        То, что Арчи еще был жив назвать не иначе как чудом не получалось. Видимо, те редкие свечи, поставленные на алтарь зачлись юноше в плюс.
        Мозг работал на пределе возможностей. Поток мыслей несся со скоростью хорошего торнадо. Арчи искал выход, дав установку, что безвыходных ситуаций не бывает. В конце концов все книги учат, что с демонами можно договориться. Паралич тела не коснулся речевых связок и экзорцист прохрипел:
        - Сделка!
        Сущность с багровыми глазами все лучше осваивалась в теле. И этот процесс протекал заметно быстрее, нежели у бесов. Минуту назад демон едва мог говорить, лишенный эмоций, а мимика рта и губ не совпадали со словами. Сейчас сущность уже лучше контролировала тело, в которое каким-то образом, Арчи получилось ее поселить. Когда демон начал говорить, слова уже не звучали отдельно, появилась интонация.
        - Снова живой! - произнес демон со странным трепетом - радость, недоумение и недоверие. - Вот уж не ожидал.
        Он огляделся, уже ведя себя неотличимо от человека. При виде бардака, крови и мертвого тела, лицо расплылось в довольной ухмылке.
        - А ты, малец, не промах! - вынес демон вердикт.
        Было странно слышать голос и видеть Марко, зная, что на самом деле в теле гангстера находится опасная сущность, от которой не ясно чего ожидать. Однако Арчи все еще был жив и это радовало на дальнейшую перспективу.
        - Как тебя зовут? - задал демон вопрос, глядя пристально на экзорциста.
        - Арчи. - Ответил тут же парень.
        Пожалуй, необходимо вести себя вежливо. Целее будешь.
        - Запомни, Арчи, то, что я сейчас скажу, потому что это вряд ли когда-нибудь повторится: спасибо!
        - Э, пожалуйста. - Вот и все что получилось сказать.
        Демон еще раз оглядел комнату, выдал:
        - Весело.
        А затем крутанулся на месте, вновь уставившись на экзорциста.
        - Можешь называть меня Рейбел.
        Эта на первый взгляд самая обычная фраза заставила Арчи вновь оторопеть. Волосы поднялись дыбом от ужаса происходящего. Он не просто своими руками вселил в человека демона, так и еще обладателя Имени! Пускай молодой экзорцист знал иерархию Ада поверхностно, но кое-что было известно всем даже самым зеленым: в Аду те, кто обладали Именами считались довольно сильными. По меркам Ада. Что в свою очередь для мира людей значило лишь одно - очень большие проблемы. Если в Ордене узнают о том, что Арчи натворил, парня вполне могут исключить. Хотя, демон в любую секунду может забыть о благодарности и разорвать его на куски.
        Тогда никто не узнает о фатальной ошибке молодого идиота.
        Вот только что лучше? Смерть? Или крушение всех надежд?
        - Что ж, Арчи. Нам надо серьезно поговорить. - Рейбел поставил на место перевернутый диван и уселся в него. Демон щелкнул пальцами, и паралич исчез. - Сядь.
        Табурет сам оказался под седалищем.
        Ошеломленный, обескураженный, Арчи не знал, как себя вести. Парень взглянул на значок экзорциста, заметил, что демон тоже на него смотрит, и смутился.
        Сходство покойного нынче Марко и Рейбела, занявшего тело гангстера заключалась в том, что оба любили эффектные сцены.
        - Успокойся, экзорцист. Без паники. Я не собираюсь тебя убивать.
        Арчи уже мысленно продолжил про себя: «пока».
        - Чтобы освоиться в этом теле до конца мне потребуется чуть меньше часа. Тогда я узнаю все, что знал тот, в чье тело ты меня вселил. Пока же, знания приходят хаотично. Поэтому, мы побеседуем. Я стану задавать вопросы, а ты отвечать. Договорились?
        Парень кивнул.
        - Что это за место?
        - Квартира, которую я снимаю.
        Демон поморщился:
        - Да нет же, мысли шире! Где я оказался?
        - Город Миднайт. Один из трех гиперполисов земного шара.
        По виду Рейбела не удалось понять принесла ли подобная информация пользы.
        - Какой сейчас год?
        - От Рождества Христа?
        Уточнение Арчи повеселило Рейбела. Демон фыркнул и произнес:
        - Ну не от происхождения динозавров же!
        Арчи хотел было возразить, почему же не вести отсчет от динозавров, начала создания Рима или постройки пирамид в Египте, но потом все же решил промолчать. Настроение у демонов явно стабильным называть не приходилось. Пусть будет лучше веселый, чем взбешенный.
        - Две тысяча сто восемьдесят второй год.
        Лицо демона сделалось задумчивым. Губы зашевелились, будто тот что-то пытался высчитать.
        - Долго. - Спустя время произнес Рейбел все еще погруженный в раздумья.
        Арчи промолчал, не зная, что на это можно ответить. Вся сложившаяся обстановка выходила за грань привычного. Убийство, вызов демона - на это фоне предыдущие беды и неприятности как-то сразу померкли, сделались незначительными.
        - Теперь поговорим о тебе, Арчи. - Демон пристально посмотрел на парня. Человеческие глаза на миг вспыхнули багровым пламенем. Молодой экзорцист сглотнул подкатившую слюну. - Ты демоноборец, верно?
        Арчи молча подтвердил.
        - Судя по твоей униформе и блестящей мишуре - кивок на знак - таких как ты в этом месте много, верно? Ты представляешь организацию?
        Еще один кивок.
        - Насколько многочисленна эта организация?
        - Несколько тысяч человек, - немного задумавшись ответил Арчи.
        - И каков уровень подготовки у этих людей? - демон был весьма внимателен и сосредоточен. - По сравнению с твоим, разумеется.
        Тут сущность не сдержалась и позволила скривить рот в усмешке, дав понять, что экзорцист не произвел на него впечатления.
        - Я неофит. - Вынужден был признаться молодой человек - В самом начале пути. Таких как я много. Обучение длится четыре года. Я на первом году.
        - Мне плевать на ваши классификации, малек. Плевать на титулы, которые вы сами себе даете. Сколько среди вас тех, кто прошел обучение? И как сильны эти демоноборцы?
        - Я не знаю точную статистику, - пожал плечами Арчи, приходя в себя. Демон пугал уже заметно слабее. - Но полагаю, что около тысячи. А могущественных около сотни. Самые сильные становятся магистрами. Кто-то преподает в Ордене, кто-то сам по себе.
        - И на что способны ваши магистры? - в глазах Рейбела вспыхнуло адское пламя. - Сколько тех, кто мог бы справиться со мной, а малек?
        Прежде чем дать ответ, Арчи с опаской посмотрел на демона. Однако Рейбел пока выглядел миролюбиво. Тварь явно интересовалась местом, куда угодила. И желала знать о противниках как можно больше.
        - Я плохо знаком с классификацией таких как ты. - Осторожно отозвался Арчи. - Демон с Именем довольно редок в нашем мире. Однако, думаю, что магистр Пруденс, мой наставник, справился бы с тобой. Скорей всего справятся и другие магистры.
        - Стало быть мне довелось набрести на глупого цыпленка, - Рейбел задумчиво переваривал новую информацию. - И все же цыпленку повезло и он вселил меня в тело человека.
        Уши Арчи заалели. Повезло! Еще как повезло. Демон это очень много проблем. Как быть и как жить дальше, при условии, что этот самый демон тебя не убьет, теперь большая загадка.
        - Продолжим нашу беседу, птенчик. Итак, скорей всего ты сейчас пытаешься осознать как сильно влип. Верно?
        Молодой человек кивнул.
        Демон рассмеялся. Весело подмигнул и покачал пальцем. Судя по всему, тварь быстро освоилась в теле покойного Марко.
        - Ты сам решишь. - Веселый смех мгновенно сменился холодной интонацией. - Убивать, птенчик, я тебя не стану. При условии, что ты не захочешь мне навредить. К примеру, сдать своим магистрам. Признайся, подобные мысли посещали твою светлую головушку. Нет. Не нужно врать. Я и так прекрасно все понимаю.
        Рейбел поднялся с дивана, прошелся по комнате.
        - Мы оба в щекотливой ситуации, парень. Я спустя долгие годы заточения вновь обрел свободу. И пока стоит освоиться в этом месте как следует. Скорей всего, мне потребуется помощник. Я даже готов взять тебя в свои ученики. Поверь, вряд ли ваши наставники могут дать то, что могу я. Ты получишь силу, власть, деньги. Что там еще нужно молодым амбициозным юношам вроде тебя?
        - Наделишь меня силой? - Арчи попытался произнести эту фразу непринужденно, но голос дрогнул и попытка с крахом провалилась.
        - Научу. - Мягко поправил демон и усмехнулся. - И не стоит думать, будто это произойдет в один миг. Только глупцы и дураки верят в могущество, полученное от сверхсилы. Поверь, малец, силой нужно уметь овладеть. Иначе она не принесет ничего кроме больших проблем.
        - В обмен на что? - Арчи к дуракам себя не причислял и понимал, что демону верить нельзя. Даже, если речи твари сладки и мелодичны. Более того, именно по этому верить и не стоит.
        - Благотворительность не мой конек, птенчик. Я не собираюсь пудрить тебе мозги. Разумеется, я помогу тебе в обмен на твои услуги. Если окажешься полезен, я научу такому, что твои магистры от зависти сожрут собственное сердце.
        - И что я должен буду сделать? - осторожно поинтересовался молодой человек.
        - Всему свое время. - Рейбел пожал плечами. - Пока мне стоит обжиться в этом теле и приглядеться по сторонам. Когда я освоюсь, а это, поверь, случится быстро, я вернусь и потребую службы. И тут, птенчик, тебе придется попотеть.
        В голове бушевал шторм. Слишком много всего случилось о чем стоило крепко задуматься. Однако, Арчи умел быстро принять самое невероятное что с ним случалось. Именно поэтому молодой человек еще не спятил. Страх сменялся азартом. Может быть демон это не так уж и плохо? Все же везде нужно искать свои плюсы. А они были.
        - Я готов оказать помощь. - Подал голос Арчи. Слово «служить» экзорцист отмел.
        Видимо Рейбел оказался не из консервативных демонов и прекрасно понял суть услышанного. Улыбнулся чуть с превосходством.
        - Вот и славно, мальчик. Вот и славно.
        - Но мне нужна помощь! - быстро добавил Арчи. Выпалил фразу и ощутил как сердце ухнуло в пропасть от страха. В конце концов, раз дела обстоят из ряда вон плохо, зачем сожалеть? - Сам я не смогу избавиться от трупа. А иначе сюда нагрянет полиция и мне не сдобровать. А еще, человек пославший этих громил…
        Демон расхохотался, в раз оборвав тираду Арчи.
        - А ты шустрый, птенчик! Быстро пришел в себя. - Демон погрозил экзорцисту, но в интонации существа было не недовольство, а толика уважения. - Мне это нравится. Молодой. Наглый. Дерзкий. Пожалуй, я не ошибся в тебе, малек.
        - Так как быть с ним? - Арчи кивнул на мертвого гангстера.
        - Пожалуй, прихвачу его с собой. - Беззаботно отозвался Рейбел. Демон в теле Марко подошел к напарнику и без особых усилий схватил и поднял над землей. - В конце концов я же бандит. Найду способ избавиться от тела. А ты пока меня не будет, займись делом. Собери как можно больше информации об Ордене и силе ваших магистров.
        Уже у двери Рейбел остановился. Внимательно посмотрел на Арчи.
        - Ты вытащил счастливый билет, парень. Не испорть себе жизнь, выбрав не тот путь.
        Арчи мог ликовать. В конце концов он остался жив. На этом хорошие новости завершились. А вот плохих оказалось куда больше.
        Прошло три часа с того момента, как демон удалился. Этого времени хватило бедняге, чтобы кое-как скрыть следы преступления. Жильцы дома по-прежнему хранили молчание и не высовывались, и молодой человек беспрепятственно совершил рейд к мусорке, где и бросил ковер, пропитавшийся кровью, а еще и разгромленную мебель.
        Теперь в комнате царил еще больший аскетизм, чем раннее.
        Убрав помещение, смыв кровь, Арчи с тоской посмотрел на отражение в зеркале. Вид побитой дворняги. Печальное и жалкое зрелище.
        Но куда печальнее нынешнее положение. Первое - он сам того не ведая как-то умудрился дать свободу демону. Да и какому демону! Остался жив? Неплохо. Но что последует дальше? Сохранит ли Рейбел жизнь в последствии или устранит свидетеля его появления? А что делать ему? Рассказать обо всем наставнику? Отчего-то Арчи верил, что магистр Пруденс справится с демоном. И даже, возможно, утрясет последствия для Арчи. Вот только вдруг это действительно билет в лучшую жизнь, о которой парень мог только мечтать? Экзорцист мало знал о демонах подобной силы, однако все они оказывались весьма могущественны. Рейбел обещал научить его. А еще демон мог помочь с другой важной проблемой.
        Второе и не менее важное, чем и первое - долг перед ростовщиком. Через четыре дня неподъемная сумма в триста тысяч должна быть у господина Корсо. Иначе о Рейбеле нет смысла и переживать. Мертвым нет дела до проблем живых. А с господином Корсо шутить не хотелось. Не оказалось желания и спасаться бегством. Превращать всю жизнь в гонки со смертью, прятаться, дрожать от каждого шороха, постоянно оглядываться и менять место жительства - совсем не то к чему Арчи стремился.
        Приводя униформу в порядок, экзорцист размышлял. Поскольку новых заказов на коммуникатор не поступило, молодой человек решил заняться самообразованием. Библиотека Ордена могла поведать много нового, чему учащиеся на первом году узнают еще не скоро. Писать наставнику Арчи побоялся. Был велик соблазн обо всем рассказать, выбрав путь плывя по течению. Как говорят, все чаще к берегу волны выносят хладные трупы..
        Вести изыскания работа кропотливая, сложная и всегда требующая много времени. Информации всегда очень много. Интернет готов предоставить сведения о чем угодно. Вот только сколько правды в услышанном и прочитанном? Каждое утверждение стоит осмыслить и проверить, иногда разные источники противоречат друг другу. Много чуши, очень много обмана и еще больше рекламы. Легко взвыть от перенапряжения, вот только какой смысл? В книгах чуть больше истины, но куда больше воды. Рукописи, учебники, дипломные работы, лекции, эссе, статьи, монографии - все это нужно прочитать, разобраться, наконец сделать выводы.
        Арчи потерял счет времени, зарывшись в исследования с головой. Молодой человек исписал треть тетради, сгрыз два карандаша и находился в шаге от истерии.
        Информации много. Нужной куда меньше.
        Если сделать промежуточный вывод, то получалась следующая картина: младшие бесы составляли шестьдесят два процента от тех тварей, кому удавалось вырваться из Преисподни. Именно эти твари обитали в их мире довольно часто. Числу и разновидности бесов не было предела. Никто не считал случаи одержимости. Точнее имелась официальная статистика, но она мало соответствовала действительности. Как минимум раза в три-четыре можно смело этот показатель увеличить. Рядовые бесы, они же прислужники, составляли двадцать пять процентов из вырвавшихся. Разновидность и этих тварей оказывалась весьма обширной, но не стоило сейчас углубляться в дотошную классификацию. В этот же процент входили и солдаты - сильные бесы, но однобокие. Изгонять подобных было легко, главное обладать хорошим запасом энергии. Следующий ранг привратники - восемь процентов. Эти существа уже не заурядные бесы, а нечто серьезней и сложней. Малые демоны, умеющие говорить, развиваться, усложнять свою структуру. Еще серьезней ранг - младшая знать - четыре процента. Далее - верховные - бароны и князья Ада - меньше процента. Далее лишь домыслы и
мифы. Даже верховные демоны не больше, чем рассказы. Официальных подтверждений нет ни на одном источнике.
        Вырисовывалась весьма скверная картина: Рейбел мог принадлежать к младшей знати - среди них тоже имелась своя иерархия, где находились демоны с Именем. Или же все гораздо хуже и он верховный. Почему-то в это верилось куда легче. Меньше одного процента! И именно ему, Арчибальду Лонеру, посчастливилось столкнуться с подобной редкой диковиной. Неописуемая удача.
        Продолжить размышления Арчи пришлось уже на улице. Сам того не заметив, молодой экзорцист пробыл в библиотеке до самого закрытия. Недовольно ворча о поздних посетителях, наводящих беспорядок, старый смотритель выставил упирающегося парня за дверь.
        Арчи брел по ночному городу. Молодой человек сам не смог бы ответить, что стало причиной подобного поступка. То ли экономил деньги, не став спускаться в метро, то ли хотел подышать воздухом.
        На душе было погано. Жизнь и без того приносящая лишь проблемы в очередной раз сумела доказать, что рожденным в нищете не стоит смотреть на блеск звезд. Вокруг огромный мир и всем живущим в нем плевать на молодого амбициозного экзорциста. Хочешь вырасти и стать богатым и знаменитым? Удачи. Лет черед двадцать вспомни о юношеском максимализме и посмейся над собой. Если, конечно, не сопьешься или не подсядешь на наркотики.
        Арчи как раз шел по грязной замусоренной улице и увидел бездомного. Грязный по стать пейзажу, пахнущий зловонью, нищий сидел на куске картона под навесом уже закрывшегося магазина. Рваные обноски, запутанная нечесаная борода, скрывающая лицо, дрожащие руки.
        О чем мечтал этот жалкий человек когда еще не оказался на самом дне? Тешил себя мыслью стать миллионером? Или грезил выступать на публике, играя на саксофоне? Или же, напротив, с самой юности мечтал оказаться тем, кем стал? Может стоит подойти и спросить?
        Последнее, впрочем, было откровенной глупостью. Подобные бродяги не дорого возьмут, лишив тебя жизни. Привыкшие к жестокости улиц, нищие хранят под боком не распятья, а ножи или прутья арматур. Нарываться на неприятность себе дороже.
        Бродяга остался позади. Арчи поспешил оторваться, ускорив шаг, вышел к хорошо освещенному скверу.
        Громко, точно с вызовом играла музыка. На скамейка возле фонтана отдыхала группа молодых людей. Смеялись, пили алкоголь. Кто-то пританцовывал. Парни, девушки. Человек девять. Арчи взглянул на них. Хмыкнул. Кто-то живет себе и даже представить не может, какие проблемы несет жизнь. Беззаботные, веселые. Праздные.
        Дорога вела через компанию.
        - Эй! - окликнули Арчи.
        Экзорцист остановился. Стоит ли ожидать неприятностей? Возможно. Как правило люди предпочитают не связываться с теми, кто имеет дело с незримыми потусторонними сущностями. Но это как правило. Униформа, строгий вид, опять же клинок - стоит подумать прежде чем начать задираться. И все же всегда найдутся те, кому плевать.
        - Закурить не найдется?
        Вопрос задал парень обладающий хорошо развитым телосложением. Подбородок немного задран кверху. Взгляд оценивающий и уверенный.
        Остальные наблюдают. Кто с любопытством, кто скучающе.
        - Я не курю. - Арчи выдерживает взгляд спокойно. После багровых всполохов глаза обычного подростка не пугают.
        - Тогда может подкинешь мелочи нам на бутылку горячительного? - продолжает напирать парень. - А мы тебя угостим. Верно, ребята?
        Заводила подмигивает остальным и большинство поддерживают его смешками и кивками.
        - Боюсь, у меня нет на это средств. - Стараясь говорить размеренно, отвечает Арчи.
        - А ты не бойся. - Нахально огрызается парень и делает шаг вперед, сокращая дистанцию. - Поди у самого денег полно, а для нас жадничает. А вот, если проверить? Вон сколько карманов на сумке! Слышал, у вас всегда водится серебро. Верно?
        Арчи спешно просчитывает варианты. Думать следует очень быстро. Его субтильное телосложение и побитый вид манит точно мух на мед. Разгоряченные, выпившие алкоголь подростки забывают о чувстве страха и самоконтроле. Взять и попытаться убежать? Тогда точно не сдобровать. Ударить первому? А если накинутся толпой?
        Экзорцист делает шаг назад и достает из ножен кинжал. А ведь этот клинок уже стал орудием смерти. Покойный Чарли, будь он неладен. И что самое удивительное - Арчи не испытывал угрызения совести. Он убил человека. И ничего. В душе тишина.
        Заводила видит оружие в руке Арчи, но не отступает. Знает, что на него устремлены взоры приятелей. Вожак не имеет право испытывать слабость.
        - Засунь зубочистку на место! - холодно цедит парень. - Не надо меня пугать.
        Украдкой Арчи видит, как еще двое встают со скамеек. Один из них хватает пустую бутылку и со звоном разбивает о фонарный столб. Вот вам и столь же смертельное оружие. Ничья? Да нет. Перевес на стороне противника.
        Слышится новый звон, затем еще и еще. Компания сбивается в стаю. Вот-вот начнется настоящая травля.
        Сердце учащенно бьется в груди. Арчи отступает.
        - Мне не нужны неприятности. - Экзорцист пытается из последних сил избежать драки.
        - Ты сам напросился. - Ухмыляется вожак. Парню весело. На его стороне сила.
        Арчи выставляет кинжал вперед на вытянутой руке. Как на зло вокруг никого больше нет. Надеяться на помощь прохожих и тем более полиции не приходится.
        - Ну же, Кет! Покажи этому заморышу! - подбадривают вожака приятели. Раздается улюлюканье.
        Травля началась.
        Арчи вырос на улице. Драка молодому человеку не в новинку. Однако исход всегда разный. Бил он, били его. Но сейчас предстоит грязное избиение. И он это прекрасно понимает. Видит отражение агрессии в пьяных глазах. Пьяных не от алкоголя, от чувства вседозволенности. Это пьянит куда сильнее любого напитка.
        А отступать дальше бессмысленно. И Арчи приводит в дело старый хорошо известный закон: бей первым.
        Экзорцист взмахивает клинком, но все же не на поражение. Бьет широкой частью, стараясь попасть в ухо, оглушить противника. И сразу следует ответ.
        Вожак ныряет под удар, смещается в сторону и бьет прямым. В голове у Арчи вспыхивают и гаснут звезды. Ноги подкашиваются и экзорцист летит на землю. Но не время отдыху. Арчи знает - упасть значит проиграть. Затопчут. Экзорцист успевает за мгновение перед новым ударом. Перекатывается, резко встает и удар с ноги рассекает лишь воздух.
        - Тебе не жить! - хрипит заводила. - Зарою!
        А Арчи пробует на вкус собственную кровь из разбитого носа и тоже начинает звереть. Гнев сильное чувство, оно придает силу.
        - Это я вас зарою! - в ответ рычит экзорцист, ненавидяще оглядывая толпу. И рык у Арчи выходит куда свирепей, чем у соперника. - Всех! Ясно?
        Вожак бьет вновь. Парень хорошо дерется. Но в Арчи просыпается берсерк. Страх? Нет. Ярость. Она поглощает прочие чувства.
        Алая пелена.
        Клинок рассекает руку без усилий. Заводила вскрикивает. А Арчи наносит новый удар и вот уже белая футболка окрашивается стремительно в ярко-алое. Вожак падает, скрючивается и даже, кажется подвывает. Это не останавливает остальных. Кто-то пытается ударить Арчи по голове бутылкой, но экзорцист сегодня ловчей. Удар. Вскрик. Удар. Еще удар. Острый клинок, податливая плоть.
        Из девяти человек трое корчатся на земле, стало быть живы. Двое решили не рисковать и убежали. Либо струсили, либо побежали за подмогой. Еще четверо смотрят на Арчи с нескрываемым страхом. Пары алкоголя выветриваются быстро, когда в дело вступает адреналин. Никто не спешит лезть на рожон, особенно, когда трое товарищей на земле с ранами и в крови.
        - Успокойся! Слышишь! Не надо! Не трогай их, приятель!
        Это говорят ему, Арчи. Экзорцист скалится. Шок еще не прошел. Рука с зажатым кинжалом подрагивает.
        - Сделаете хоть шаг и вы следующие! - предупреждает Арчи, отступая.
        Экзорцист медленно, не отворачиваясь покидает место драки, внимательно наблюдая за противником. Оставшиеся стоять на ногах и не думают продолжать свару. Лишь, когда Арчи далеко, они бросаются к приятелям на подмогу. А Арчи срывается на стремительный бег.
        Когда пять кварталов позади, а в глазах темнеет и вспыхивают разноцветные круги, молодой человек останавливается, припадает к холодной стене здания и пытается отдышаться. Легкие горят от нехватки кислорода, горло дерет хрип. Руки заметно дрожат. А затем Арчи скручивает спазм и парня рвет желчью. Холодный пот проступает на лбу.
        Достойное завершение отвратительного дня.
        Каждый человек имеет собственные привычки, а когда миновал шестой десяток, человек уже и состоит из этих самых привычек.
        Утро Роберта Эванса всегда начиналось с кружки горячего кофе. Это был уже давно привычный ритуал, известный всем близким и знакомым.
        Мужчина просыпался еще до восхода солнца, с первыми лучами добирался до своего паба, открывал настежь двери и шел молоть кофейные зерна. А чуть после чудесный аромат свежесваренного напитка разливался по залу. Пить кофе хозяин паба предпочитал из глиняной кружки, напоминающую бочонок, и надо сказать, объем содержимого не уступал объему подающегося в заведении эля.
        Эванс устраивался на стуле рядом со входом и медленными глотками отпивал дымящийся напиток, глядя, как постепенно пробуждается город. С восходом пустые улочки наполнялись людьми и мужчина наблюдал за ними. Роберт любил такое неспешное и размеренное начало дня. Люди с возрастом осознают, как важен душевный покой и стремятся его обрести.
        После хозяина первой на работе появлялась Марлин. Круглолицая, с большими и добрыми глазами женщина, обладающая пышными формами. Впрочем, по мнению Роберта, полнота кухарке очень даже шла. Марлин имела неукротимый нрав, отличалась религиозностью и искренне верила, что даже в самом отпетом негодяи есть частица добра. Но надо так же отметить, что эта женщина никогда не считала добро слабостью и бывало творила благие деяния тяжелой, даже по меркам некоторых мужчин, рукой.
        Эванс не держал в заведении вышибалу и когда разгоряченные спорами и выпивкой посетители начинали переводить полемику в кулачный бой за дело зачастую бралась как раз Марлин. С именем Господа на устах и мокрой тряпкой в руке этот ангел миротворчества, вразумляла бунтарей с эффективностью танка против пехоты.
        Прошедший войну и тяготы службы, седой сержант-ветеран Роберт Эванс и сам отличался силой буйвола, в молодости легко распрямлял подковы и гнул кочергу, а однажды ударом кулака отправил в беспамятства взбесившегося на ферме быка. Шестой десяток отнял у мужчины черные кудри, но никак не силу в руках. Эванс мог по-прежнему потягаться со многими молодыми как в борьбе на руках, так и в метании тяжелых предметов на дальние расстояния.
        Третьим членом скромной команды была Бетти - милая девушка с очаровательной улыбкой и даром петь так, что пронимало до глубины души даже самых твердокожих. Бетти жила от работы далеко и поэтому всегда появлялась в пабе позже всех, не редко опаздывала, но Роберт никогда не считал это большой проблемой. Белокурая красавица с лихвой компенсировала непунктуальность отличной работой. Девушка разносила по столикам заказы, помогала за стойкой наливать эль, когда поток посетителей становился столь велик, что сам Роберт не справлялся, а еще развлекала публику своим пением.
        Отец Бетти всю жизнь ходил по морю, охотясь на рыбу и поэтому его дочь умела в совершенстве готовить любое блюдо из морепродукта и знала наизусть несколько десятков песен, связанных о море, моряках, о их быте и непростой жизни.
        Паб приносил Эвансу кроме пусть небольшого, но стабильного капитала еще и само удовольствие работать в подобном заведении. С молодости Роберт желал обзавестись небольшим, но уютным пабом, где люди смогут отдыхать, наслаждаться вкусным элем в располагающей обстановке. Свое детище мужчина любил крепкой отцовской любовью, как если бы у него были настоящие дети. Паб являлся смыслом существования, тем, ради чего стоит просыпаться по утрам, ради чего бьется в груди сердце.
        Свою команду Эванс давно считал единственной семьей, которой мужчине довелось обзавестись. Бетти являлась для Роберта дочерью, требующей заботы и опеки, а что же касается Марлин, то ее можно было считать если не сварливой женой, то уж точно неугомонной младшей сестрой.
        Пару месяцев назад их небольшая крепкая семья неожиданно для всех обзавелась новым членом команды.
        Эванс так и не смог узнать ни имя, ни где парень жил до момента пока его не занесло в паб.
        Жуткий молчун с внешностью бугая и детским лицом. Сначала Эванс подкармливал малого просто из жалости. Тот вел себя довольно тихо и кротко. В основном всегда молчал, а если и говорил, то отдельными словами, реже фразами. Лицо пустое, лишенное эмоций. Не трудно догадаться, что парень оказался юродивым.
        С легкой руки Бетти, нового члена команды окрестили Молчуном. Парень не возражал и на обретенное имя откликался. Эванс никак не мог решить, куда пристроить Молчуна. Детина оказался не очень поворотливым и проворным. Сначала его отправили помогать Марлин на кухне, он мыл посуду. Однако это занятие вводило парня в транс и тот мог по часу мыть одну тарелку, пока кухарка не прикрикивала. Носить заказы Молчуну не дали, уж слишком часто он бил тарелки и кружки. Потом Эванс попытался приспособить парня подметать и мыть полы - выходило скверно. Тогда хозяин показал Молчуну как рубить дрова и вот тут дело пошло. Нехитрую задачу парень смекнул сразу и принялся в точности повторять это так, как проделал Эванс. Тяжелый колун легко взлетал и падал. Роберт рискнул оставить детину одного с работой и отправился по своим делам. Вспомнив о парне через час, хозяин вернулся и обомлел. Молчун продолжал колоть. Огромная залежь бревен подходила к концу, новый работник не чувствуя усталость махал топором, заготовив столько дров, сколько хватило бы на несколько месяцев.
        Чуть позже Эванс привлек Молчуна к разгрузке и погрузке. Парень оказался на удивление крепок и вынослив. Фургон, полностью забитый ящиками с алкоголем, детина разгрузил и даже ни разу не сел отдохнуть. Раньше на подобные работы Эванс нанимал местных, однако те любили халтурить и приходилось вечно над ними надзирать, да и то, слушая нытье о тяжести груза, сорванной спине и желании промочить горло. Молчун не роптал и кажется не ощущал тяжести ноши, разве могучая спина покрывалась потом. Мешки Молчун носил по паре за раз в руках и Эванс только удивленно качал головой. Сам хозяин несмотря на крепость и наличие сил, подобного фокуса повторить не решался.
        При всей силе полученной от рождения, Молчун оказался не задирист. Насмешки от посетителей встречал равнодушно. Робости не испытывал, но и до наглости ему было весьма далеко. За Эвансом парень ходил точно щенок, готовый в любой момент выполнить распоряжение.
        Бетти сначала побаивалась Молчуна, а вскоре уже относилась к нему, словно к младшему брату, рассказывала истории, пела песни, а тот провожал ее домой, когда девушка задерживалась на работе допоздна. Не чаяла в парне души и Марлин, хоть и любила довольно грубо отчитать за неловкость, когда тот ухитрялся разбить очередную порцию посуды.
        К слову, Эванс ни на секунду не пожалел, что дал кров и приют этому парню.
        Утром посетителей никогда не оказывалось много, все же время паба приходило вместе с сумерками, но несмотря на это Эванс открывался рано. Сказывалось скорее привычка, чем просто расчет заработать дополнительных денег. Кофе хозяин допил и теперь занимался ревизией. Марлин хозяйничала на кухне, звеня посудой и распевая церковные гимны. Молчун, пришедший почти сразу же после кухарки, устроился за одним из столиков, глядя с отрешенным лицом на стену.
        Вошедшие в помещение паба не были клиентами. Звон колокольчика отвлек Роберта от работы и мужчина поднял глаза.
        Настроение сразу ухудшилось.
        Эту парочку хозяин знал и оттого не испытывал ничего кроме желания тут же выставить обоих вон, дав хорошего пинка на прощание.
        Молодые щенки с горящим взглядом наглых вечно голодных глаз. Одеты как джентльмены - в дорогие костюмы, а с повадками грязной дворовой шпаны. Оба входили в клан семьи Лионе и поэтому привыкли вести себя развязано и нахально.
        - Убогим не подаем. Обратитесь в заведение напротив. - Тут же довольно холодно и грубо отозвался Роберт, вновь склонившись над бумагами, дав понять, что занят.
        Однако гангстеры проигнорировали грубость владельца паба.
        - Разве здесь не наливают каждому желающему? - гангстер достал из кошелька купюру и бросил на барную стойку. - Стаут.
        Эванс отложил бумаги в сторону и хмуро посмотрел на наглецов, не притронувшись к банкноте.
        - Вам не налью. Единственное, в чем готов услужить, так это указать где здесь находится выход. Или вы сами справитесь?
        Не привыкшие к столь наглому к ним обращению, мужчины переглянулись.
        - Полегче на поворотах, папаша! В интересах обеих сторон вести себя по джентельменски, не находишь?
        - Проваливайте пока я не взял вас за шкирку и не выбросил сам.
        Совету хозяина заведения мужчины не последовали. Тот, что был повыше с любопытством оглядел зал и довольный увиденным, сел за стол. Второй поправил полу пиджака, демонстрируя кобуру с револьвером.
        - Мы пришли с мирными намерениями, мистер Эванс. И хотим предложить взаимовыгодное сотрудничество. А вы пытаетесь выставить нас вон, даже не полюбопытствовав.
        - Я не любопытен. - Роберт не желал сменить гнев на милость. Напыщенные молокососы раздражали мужчину как тореадор быка. - А вот сеньору Лионе передайте, что если его память стала с возрастом плоха, то пусть пьет настойку из корня первоцвета. Говорят, помогает.
        - Увы, - гангстер развел сочувственно руками. - Я не обладаю умением разговаривать с покойниками. А сеньор Лионе-старший вчера таким стал.
        - Так Моррис умер? - не сказать что новость выбила Роберта из колеи, однако главу клана Лионе он знал с детских лет. Вместе играли на улице. Надо отдать должное - при всех отрицательных чертах, Моррис обладал и положительными сторонами - всегда держал слова. И одним и таких слов было то, что его люди никогда не помешают бизнесу Эванса и не тронут паб.
        - Сердечный приступ. - Подал гангстер, сидящий за столом. - Старик умер в кровати, окруженный любящей семьей. Достойная смерть.
        - Не тебе, щенок, рассуждать о достоинстве смерти. Мал еще. - Процедил Эванс, сделавшись еще мрачней.
        Теперь хозяин паба понял зачем эти двое нанесли ему визит. Раз во главе клана Лионе произошли изменения, старым договорам пришел конец, а значит жди скорой беды. Жадный сынок Морриса - теска Эванса - Роберт Лионе отличался наглостью, спесивостью и несдержанностью. Единственный, кто мог контролировать наглого и высокомерного идиота умер. Теперь новый глава семьи даст всем понять, кто главный.
        - Передайте Бобу, чтобы раз и навсегда выкинул из тупой башки мысль завладеть моим заведением. А если не уразумеет, то я найду способ достать этого ублюдка даже из под земли.
        Гангстер покачал головой.
        - Вы весьма грубы, мистер Эванс. В то время, как мы не позволили себе ничего подобного. Мистер Лионе всего лишь желал удостовериться, что с вами и с вашим заведением ничего не случится в столь неспокойное время. Вы были другом его отца, и он переживает за ваше будущее.
        - Неспокойное время, говорите? Ну-ну. - Эванс хмыкнул, прекрасно понимая куда клонит собеседник. - И что же мистер Лионе хочет мне предложить в качестве помощи?
        - Защиту. В лице нас. - Подал голос второй бандит. - Подобные случаи, как хулиганство, поджоги и ограбления весьма часто встречаются там, где водятся деньги. С нашей помощью, вы будите спать спокойно.
        - Спасибо. Я не жалуюсь на сон. - Отрезал Эванс с прежней холодностью. Эти недомерки в костюмах красиво говорили. Вот только цена словам жалкие гроши. - Я способен самостоятельно оказать защиту себе и своему пабу. Так что передайте Боби искреннюю признательность о моей заботе и напомните и ему как важно следить за собственным здоровьем. Тем более сейчас, когда на него возложена столь ответственная миссия.
        - Хорошо. Я передам. - Кивнул гангстер, и дал знак приятелю что пара закругляться. - Не стану прощаться, мистер Эванс. Интуиция подсказывает мне, что мы скоро вновь встретимся. Надеюсь, при следующей беседе вы окажитесь более вежливы и дружелюбны.
        - А я буду молить Господа, чтобы Боба пронзила молния.
        Гангстеры ничего не ответили на подобное высказывание, сняли шляпы, прощаясь, и удалились прочь.
        - Спесивые гиены! - выругался грязно Роберт, выражая эмоции от случившейся встрече. - Хватило наглости предлагать дружбу! Ты слышала?
        - Каждое слово. - Отозвалась за спиной Марлин и обеспокоенно спросила. - И что теперь будет, дружок?
        Роберт сжал кулаки.
        - Боб Лионе не отступит. Парню нужно зарабатывать репутацию крутого босса. Скорей всего подошлет сюда своих людей. Для начала станут запугивать клиентов, чтобы я нес убытки. Затем разгромят всю мебель и перебью бутылки. А если я и после этого откажусь от дружбы - сломают ногу. Дальше либо смерть, либо больничная койка.
        - Как поступишь?
        - Еще не знаю. - Эванс в сердцах отшвырнул бумаги и взял с полки бутылку скотча, наполнил стакан наполовину. - Паб мерзкие ублюдки не получат! Пожелают вести грязную игру, я дам отпор. В конце концов обращусь к Корсо.
        - Есть ли разница кто обглодает твои кости: тигр или волк? - Марлин протянула второй стакан и Эванс налил выпивку и женщине. - Буду молить Отца нашего о помощи.
        - Думаешь ему есть до нас дело? - хмыкнул скептически владелец заведения.
        - Господь любит нас одинаково. И грешников и праведников. Меня. И тебя, дурня старого. Мы дети его. Можешь кривить нос и лгать сам себе, однако ничего не изменится - он помогает. Просто мы привыкли его заслуги причислять себе или вовсе не замечать.
        Ощущение скорых неприятностей не покидало Эванса до самого закрытия паба.
        Сегодня посетителей оказалось чрезмерно много и работать приходилось на износ - это помогало немного отвлечься от мрачных мыслей.
        В половине второго ушел последний клиент и Роберт устало облокотился на стойку. В зале кроме него оставался лишь Молчун. Марлин и Бетти Эванс велел взять такси. Ветеран войны, сержант в отставке, Роберт умел чувствовать опасность. Сейчас в душе что-то копошилось, не давая мужчине успокоиться. Понюхав пороху, бывший сержант привык доверять инстинктам, не раз выручавших в молодости.
        - Молчун! - позвал Эванс парня.
        Детина подошел. Лицо парня не выражало никаких эмоций.
        - На сегодня все, приятель. Закрываемся. Ты голоден?
        Молчун задумался. Неуверенно пожал плечами.
        - Тогда поступим так. Пойдем ко мне. Я накормлю тебя пастой, а после постелю на полу, а завтра вместе вернемся на работу. Идет?
        Детина согласно закивал.
        Они вышли на улицу. Эванс запер двери, опустил решетку, убрал ключи в карман. Мужчина внимательно осмотрелся и не заметив ничего подозрительного, медленно пошел домой. Молчун возвышаясь сзади, брел вслед. Всю дорогу Роберт озирался, иногда останавливался и вслушивался в ночь. Но мужчине так не удалось услышать посторонних шагов. Напряжение стало спадать когда показался дом, где жил Эванс. Отыскав нужный ключ, Роберт стал открывать дверь в подъезд.
        Первый удар чем-то тяжелым пришелся владельцу паба по голове. Эванс упал как подкошенный, попытался отползти, но тут же последовала череда ударов по ребрам.
        Когда битье прекратилось Эванс попытался сделать вдох. Через боль это удалось, грудная клетка горела огнем.
        - Как я и сказал, встреча не заставила себя долго ждать.
        На лежащего на земле Роберта сверху вниз смотрел с неприятной усмешкой гангстер. Недавний знакомый по пабу.
        - Вижу Боби не стал тянуть. - Откашлявшись произнес Эванс. По лбу текло что-то мокрое, видимо кровь от раны. - Может быть у парня действительно есть шанс на успех.
        - Мистер Лионе просил выразить как ему жаль слышать ваш отказ. И щедро дал второй и последний шанс одуматься.
        - А иначе?
        Гангстер вздохнул.
        - Вы лезете на рожон без веской на то причины. В вашем возрасте пора задуматься о покое. Кости зарастают у стариков плохо. Да и сердце уже не то. Лично я не стал бы сжигать и громить столь красивое заведение. Проще сменить хозяина. Верно?
        - Паб мой! - процедил Эванс и плюнул кровью на лакированные туфли бандита.
        - Упрямый осел. - Мужчина сделал шаг назад. - Все решено. Смиритесь. У вас два варианта, глупый старик. Первый - мы жмем руки. Я и мои парни уходим, а вы встаете с земли и идете спокойно в свою квартиру. Вариант номер два: мы на ваших глазах забьем как животное вашего питомца, а после займемся и вами. Поверьте, полиция увидит страшное зрелище, от которого надолго пропадет аппетит.
        Эванс бросил взгляд на Молчуна. Парня окружило четверо крепких громил. Двое вооружились битами, один цепью, последний сжимал обрезок трубы. Молчун замер в нерешительности, не зная как себя вести. Страха на лице не было, лишь детское глупое удивление. Парень явно не понимал, что происходит.
        - Я жду ваш ответ. - Напомнил о себе гангстер.
        - Знавал я на войне подобных тебе. - Снова сплевывая кровь, произнес Эванс, глядя на мужчину с презрением. - Вы храбры до те пор, пока в ваших руках оружие и численный перевес. А в душе трусы, каких белый свет не видывал.
        - Но сейчас именно тот случай, старик. В мои руках оружие. На моей стороне перевес. Именно поэтому я диктую условия. И ты им либо подчинишься, либо умрешь. Выбирай.
        - Подонки!
        Эванс старался тянуть время в надежде, что кто-нибудь мог вызвать полицию. Однако, видимо, главарь шайки тоже все прекрасно понимал.
        - Превратите идиота в фарш! - отдал приказ гангстер подручным. Посмотрел на Эванс с улыбкой. - Сейчас твое животное станет выть о пощаде. И тогда я предложу ему сделку. В обмен на собственную жизнь лишить ее тебя. Весело?
        - Ублюдки!
        Роберт дернулся, попытавшись встать, но мужчина наставил на него револьвер.
        Первый удар пришелся Молчуну по голове, однако парень лишь покачнулся, устояв на ногах. Лицо у парня так и не изменилось, оставшись удивленно-ошарашенным. Второй удар битой пришелся по колену, третий удар в плечо, четвертый сломал нос. Брызнула кровь. Молчун упал на одно колено, содрогался под ударами, не издав ни единого звука. Бандиты опешили и даже на время прекратили избиение, поразившись крепости мишени.
        - За что? - неожиданно произнес тихо и удивленно парень, обращаясь к Эвансу. - За что они так нас? За что?
        - Заткнись, свинья! - выкрикнул один из бандитов и ударил цепью Молчуна.
        Детина ухватился за нее и резко рванул. Гангстер упал, не ожидав сопротивления. Остальные бандиты вновь принялись наносить удары.
        Однако избиения не вышло. Что-то щелкнуло в голове помощника Эванса и Молчун, покорно ожидающий своей участи, дал отпор.
        Роберт и раньше знал о чудовищной силе работника, но первый раз в глаза видел подобное зрелище.
        Первого попавшегося на его пути, Молчун ударил сверху вниз кулаком, повторяя движение точно рубил топором дрова. Голова бандита лопнула точно гнилая тыква. Удар проломил череп. Бита второго нападавшего переломилась, проиграв в прочности голове Молчуна, а ее владелец отлетел на несколько футов в сторону. Двоих вошедший в неистовство Молчун столкнул лбами, да так что кость вновь не выдержала. Последнему бандиту детина переломил позвоночник его же обрезком трубы.
        Грянуло два выстрела. Первая пуля прошла мимо, вторая угодила Молчуна в бок, однако, детина не почувствовав боли неотвратимо, как сама смерть, приблизился к главарю шайки и огромными ручищами обхватил шею, поднял. Лакированные каблуки задергались, утратив опору. Послышался тихий хруст шейных позвонков. Тело гангстера упало на землю точно мешок.
        - Вы целы? - Молчун подошел к Эвансу.
        Роберт ошеломленно смотрел на помощника. Весь в крови с головы до ног. Израненный, сломанный нос, заплывшие глаза, в боку огнестрельное ранение. И этот парень спрашивал цел ли он, Роберт!
        - Со мной все в порядке. - Отмахнулся мужчина, тяжело поднимаясь. Ребра обожгло, возможно, некоторые оказались сломаны.
        Молчун помог ему встать, поддерживая. Эванс смотрел на парня и не мог поверить в произошедшее. Детина только что разделался с шестью бандитами в одиночку! Буквально превратил в кашу, удостоив мерзавцев участи, которую те уготовили для них самих.
        - Ты их всех убил! - не веря в произошедшее, произнес владелец паба.
        - Они плохие люди. - Точно в оправдание заявил парень.
        - Ты спас мою жизнь. Теперь я вовек с тобой не расплачусь.
        - Вы дали мне кров. - Тихо отозвался Молчун. - Семью.
        - Знаешь, что, приятель. Идем скорее отсюда. Не зачем нам дожидаться полиции.
        Эванс обернулся всего один раз. Взглянул на место бойни, задумчиво покачал головой и хромая, отправился в квартиру залечивать раны.
        Вместе с пробуждением появилась головная боль.
        Арчи открыл глаза, не спеша вставать с постели. Вязкое сновидение путало мысли, а еще учащенно билось сердце. Он видел странный сон. Слишком живой и логичный. Обычно сновидения запутаны и после кажутся глупыми и нелепыми. Этот больше напоминал киноленту. К чему бы? После бурных событий минувших дней он не удивился бы кошмару, где его рвет на куски демон или топят в болоте мафиози, однако Арчи приснились неизвестные люди с вполне реальными проблемами.
        Уведомление на коммуникаторе заставило прекратить молодого человека заниматься самоанализом и подняться с постели. Кроме всевозможного пестрого спама из полезного оказался запрос на оказание услуг экзорциста.
        Лицо Арчи просветлело. Работа сейчас требовалась, как никогда. Парень быстро принял душ, задержался у зеркала глядя на бедное лицо, выдержавшее в последнее время слишком много грубого обращения. Ссадины и синяки нисколько не добавили Арчи мужественности, а еще смеют утверждать будто шрамы украшают. Лгут. Впрочем, всегда можно сочинить правдоподобную байку, где экзорцист в одиночку уничтожил десяток одержимых. В конце концов репутация в их профессии значила многое. Не зря же вещи известных брендов покупают чаще пусть даже по весьма завышенным ценам. В бизнесе экзорцистов царили схожие законы - именитые изгоняющие могли требовать колоссальные суммы - и клиенты охотно платили, переплачивая буквально за воздух. Думать о подобном получалось лишь с грустью, и чего скрывать, с плохо скрываемой завистью.
        Облачившись в форму, проверив все необходимые предметы в инвентаре, Арчи вышел из квартиры, слыша как урчит жалобно желудок. О завтраке вновь пришлось забыть. Скудное финансовое положение, будь оно неладно.
        Подвернувшаяся работа много времени не заняла. К обеду Арчи уже освободился и задумчиво брел вдоль улицы. Практика не прошла даром - теперь изгонять младших бесов удавалось без особого труда и без последствий для организма - ни тебе особой траты энергии, ни слабости и головокружения. Однако, молодой человек не мог в полной мере радоваться достижениям в профессии. Крупный долг ростовщику омрачал день не хуже неожиданного проливного ливня в солнечный день. Заказы от клиентов, подобные тому что был сегодня приносили слишком мало средств. Не нужно иметь хороших оценок по арифметике, чтобы понять, что задача не имеет решения. Поправка - честного решения. Единственный выход - это преступить черту закона, и тут уже дело не в моральных принципах и в хорошем воспитании полученном от священнослужителя (что было не совсем правдой), а в том, что во-первых, - страх понести наказание за преступление никто не скрывал, и во-вторых, - в подобном деле требуется иметь должный опыт и сноровку, опять же, не струсить. Ограбить банк? Слишком круто и рискованно. Обокрасть богатый дом? Туда еще нужно каким-то образом
проникнуть, не имея ни отмычек, ни опыта во владении оным предметом. Совершить налет на магазин? Вряд ли в кассе отыщется нужная сумма. Опять же у него нет огнестрельного оружия, а угрожать ножом Арчи не решится. Выходило следующее - сам ничего подобного он провернуть не в состоянии. Парню требовался кто-то опытный, в меру бесстрашный и готовый пойти на риск, не боясь загреметь в тюрьму. В коротком списке промелькнувшем в голове значилось всего одно имя и почему-то Арчи уповал на него гораздо сильнее, чем на Бога.
        Молодой человек шел вдоль дороги по тротуару, погруженный в раздумья, не обращая внимания на окружающих. У каждого свои трудности и проблемы. Все они - сотни и тысячи окружающих его людей возможно сейчас пребывают в схожих обстоятельствах. Одинокие, сбитые с толку, не знающие как поступить.
        Мимо медленно проехал дорогой автомобиль. Громкая музыка вырывающаяся из опущенных стекол звучала точно с вызовом. Водитель, явно имеющий раздутое эго, желал продемонстрировать свое наплевательское отношение к общественному мнению.
        Арчи знал подобных субъектов. Как правило они достигли высот не собственным трудом, а просто родились в семьях, где денег больше, чем в некоторых банках. С ранних лет воспитывались с ярлыком «особенные», быстро к этому привыкали и знали, что законы действует для всех кроме и самих. Золотая молодежь. Смотрят на тебя как на грязь, плюют в лицо полицейским, сорят деньгами, за ночь тратя больше, чем некоторые смогли накопить за всю жизнь. Арчи сжал кулаки неожиданно сам для себя разозлившись до белого каления. Раньше подобное с парнем не происходило. Но видимо в собственных проблемах хотелось обвинить кого угодно, главное не себя самого.
        Настойчивый гудок привлек внимание молодого человека. Арчи недоуменно огляделся и увидел все тот же автомобиль. Парень пожал плечами и пошел дальше, поняв, что вряд ли этого пытались привлечь его. И все же, гудок на этот раз более долгий, вновь заставил парня остановиться. Кем бы ни был водитель, тот явно не страдал терпением. Заметив, что объект не реагирует, автомобиль рыкнув мотором взлетел на бордюрный камень, и оказавшись на тротуаре, буквально перегородил молодому человеку путь. Пассажирская дверь распахнулась и раздался знакомый голос:
        - Я никак не могу понять, цыпленок. Ты глух или туп? Я долго буду тебя звать? Немедленно садись!
        Люди возмущенно отреагировали на выходку наглого водителя, перегородившего им дорогу. Кто-то недобро покосился, более смелые высказали претензию в лицо. Однако Рейбела мало заботило чье-либо мнение. Мужчина выразил собственные мысли в крепкой фразе, дав понять кому и куда идти.
        Арчи поспешил занять пассажирское сиденье. Рыкнул мотор и машина резво сорвалась с места, заложив крутой вираж. Ездил демон в теле гангстера с лихой безрассудностью, автомобиль совершал страшные и опасные перестроения, подрезал или буквально расталкивал соседние машины, не замечал ни знаков движения, ни светофоров. Если в компании наставника Пруденса Арчи чувствовал спокойствие и уверенность, то рядом с Рейбелом панику и страх. Парень вцепился в ручку, сжался, готовый в любой момент к тому, что автомобиль врежется или перевернется. Сильно жалел, что не успел пристегнуться.
        А вот сам Рейбел радостно склабился. Демон подпевал, отстукивая мотив по рулю, точно тот был барабаном, и вел себя так, будто все в порядке.
        - Ты выглядишь напугано, птенчик. - Заметил Рейбел даже не взглянув на Арчи.
        - На твоем месте я бы сбавил скорость, а еще лучше остановился. - Произнес экзорцист и зажмурил глаза.
        Автомобиль проскочил перекресток на красный и чудом избежал столкновение с грузовиком. Однако Рейбел этого даже, кажется, не заметил.
        - Ты нас убьешь!
        - Успокойся, малец. Я не первый день за рулем.
        - Как раз первый! - напомнил молодой человек.
        - Чисто технически ты прав. - Вынужден был согласиться с ним демон. - А вот Марко, чье тело я с подобным комфортом занял, водил очень долго. И согласись, весьма недурно, учитывая тот факт, что мы оба ее живы.
        - Ты выглядишь через чур довольным. - Буркнул экзорцист.
        - Так и есть. - Подтвердил демон и еще раз посмотрел на парня. - Пребывать в образе полуразумной тени, бестелесной и незримой мало радости. В теле человека все иначе. Я точно отсидел десятку и вышел на свободу, где наконец могу вздохнуть полной грудью!
        - Ну у тебя и сравнения. - Фыркнул Арчи с оторопью.
        - Это все память Марко дает о себе знать. - Пожал плечами Рейбел. - И знаешь - я совсем не против! Это парень много позволил мне узнать о вашем мире и я весьма доволен, что тебе подвернулось это тело, а не какой-нибудь бездомный бродяга. Марко был молод, красив лицом и фигурой, зажиточен ввиду своей профессии. Теперь все это мое! Мы оба во многом схожи: сильные, горячие, идущие напролом к цели.
        - Ты быстро освоился. - Не скрывая удивления, заметил Арчи. А еще парня охватил страх и очередное осознание того, что он натворил.
        Рейбел снисходительно посмотрел на спутника.
        - Не бери на свой счет, птенчик, но вы - люди - весьма убоги как вид. Вам уготован столь краткий отрезок жизни, что вы не успеваете ни как следует поумнеть, ни так ничего и понять. Поэтому разобраться что к чему мне не стоило большего труда. Когда пес принесет палку, брошенную хозяином или, скажем, даст лапу, его как правило хвалят. Но, если тоже самое сделаешь ты, то вряд ли заслужишь похвалу. Скорее всего тебя посчитают безумцем. Улавливаешь мою мысль?
        - Более чем. - Отозвался Арчи немного обиженно. - И твое сравнение унижает.
        - Вот и я о чем. - Хмыкнул демон, снова совершив лихой маневр, и припарковал автомобиль. - Идем, малец. Вали из машины.
        - И куда мы приехали? - с удивлением спросил Арчи, на этот раз не обратив на грубость внимания.
        - Люди любят есть. Теперь я один из вас. А еще твой желудок столь громко и настойчиво напоминает о себе, что еще немного и я проломлю твою пустую голову. Меньшим злом будет накормить нас обоих.
        Они уселись за столиком у окна, напротив автомобиля. Рейбел вольготно расположился на диване всем своим видом показывая, что жизнь доставляет ему одно удовольствие. Завязав беседу в симпатичной официанткой, мужчина успел озвучить пару комплиментов, один сальный намек, вызнал до какого часа девушка задерживается на работе, попутно сделав заказ.
        - Берешь от жизни все? - радость демона начинала Арчи раздражать.
        - Почему бы и нет. Она коротка. Надо пользоваться. Вот ты знаешь чем займешься вечером? Нет? А я знаю.
        Взгляд Рейбела устремился на официантку, а плотоядное облизывание губ вызвало у Арчи отвращение.
        - Не бойся. Я ее не съем. Мы займемся чем-то похуже. - Оскалился спутник.
        Им принесли заказ и на время беседа сошла на нет. Рейбел не церемонился с деньгами гангстера. Еды с лихвой могло хватить на большую компанию. Чувствуя, как желудок урчит от предвкушения пира, Арчи набросился на пищу. Парень поглощал бургеры, ел в прикуску картошку, налегал на курицу, сыр, не забывая утолять жажду газировкой. Первый раз за долгое время удавалось поесть до сыта, не выбирая между тем, чего действительно хочешь и тем, на что хватает денег. Когда первый голод прошел, Арчи немного успокоился. Пережевывая очередной бутерброд, молодой человек почти был счастлив.
        Закончив с пищей, Рейбел заказал для себя виски со льдом, а Арчи шоколадный пудинг.
        - Будешь пить за рулем? - удивился парень.
        Демон лишь отмахнулся.
        - Опьянение от стакана мне не грозит. К тому же Марко частенько напивался вдрызг и водил. Не будем нарушать правила, верно?
        Экзорцист промолчал, а демон усмехнулся.
        - Говори, малец. Я же вижу, что что-то тебе не дает покоя. Не тяни!
        Арчи задумался всего лишь на краткий миг, а затем озвучил причину, не дающую покоя и лишающую сна:
        - Те люди, что вломились ко мне в квартиру желали получить с меня деньги.
        - Я знаю все это не хуже тебя самого, птенчик. - Самодовольно улыбнулся Рейбел, потягивая виски. - Память Марко теперь принадлежит мне. Ты оказался столь неосторожен, что связался с очень опасными людьми. Брать в долг у ростовщика? Вас разве не учат в школах не совершать подобных глупостей? Или ты прогулял урок?
        Арчи разозлился, махнул рукой, едва не разлив остатки газировки:
        - У меня не было иного выхода! Я нуждался срочно в большой сумме. Где по твоему мне могли ее одолжить? Уж точно не в банке!
        - Любое решение влечет за собой последствие, щенок. Считай это уроком от твоего нового наставника. Когда ты станешь обладать настоящей силой, а не те той жалкой пародией, ты не окажешься на вершине горы. Потому что всегда есть кто-то сильнее, хитрее, приспособлений. Вся жизнь до самого конца - это гонка. Чуть задержишься, отстанешь от лидеров. Расслабишься - и тебя в тот час обойдут. Научись привыкнуть к мысли, что каждый поступок возлагает ответственность. И именно тебе придется отвечать.
        - Так ты мне поможешь?
        - Я ничего не совершаю бескорыстно, малец. Моя помощь тебе в ответ на помощь мне. И разумеется, сначала мы выполним ту часть сделки, что касается меня.
        - Через три дня я должен буду вернуть всю сумму господину Корсо. - Напомнил экзорцист.
        - Три дня огромный срок, малыш. Не переживай. Ты наелся? Тогда идем. Наше небольшое дельце нужно успеть закончить до ночи. Ты же не забыл о моем свидании с очаровательной милашкой. Запомни, цыпленок, джентльмен должен всегда держать слово, данное женщине.
        - А мужчине?
        - По обстоятельству.
        После выпивки водить Рейбел хуже не стал, впрочем, и лучше тоже.
        Они около часа колесили по районам, все дальше забираясь от знакомых Арчи мест. Наконец автомобиль сбавил ход в одном из спальных кварталах.
        - Что потребуется от меня? - Арчи нервно облизнул губы, чувствуя, как сердце учащенно забилось в груди. Хорошо развитое воображение рисовало разные картины, зачем демону мог бы понадобиться экзорцист.
        - Не суетись, сопляк. - Непринужденно заявил Рейбел, оглядываясь. - Я скажу.
        Очередное обзывательство вновь задело Арчи за живое и на этот раз парень не сдержался и озвучил обиду:
        - Прекрати меня оскорблять! Раз мы стали невольными напарниками, так относись ко мне соответственно!
        Рейбел удивленно посмотрел на парня, так, будто видел первый раз:
        - А разве я веду себя иначе, чем «соответственно»? Или же ты решил, что я и ты равны? - в последнее слово демон вложил весь имеющийся сарказм. - Не питай иллюзий, червяк! Ты маленькая глупая овечка, в то время, как я даже не матерый волк, а огнедышащий дракон! Я не глумлюсь и оскорбляю твое жалкое достоинство. Я лишь говорю то, что вижу. Ты мальчик, еще юный, глупый и ничего не понимающий в суровой жизни больших мужчин. Как бы я тебя не называл: птенец, цыпленок, овечка, щенок, малец, слизняк - все это несет единственный смысл - пока еще в этой жизни ты ничего не добился и поэтому ты никто. Лишь зародыш будущего человека, имеющего шанс стать кем-то. Мы не равны и вряд ли когда-то станем. Однако, я постараюсь научить тебя перестать быть гусеницей и получить крылья бабочки. Поэтому веди себя следующим образом: не дерзи мне без лишнего повода и впитывай все мои слова до единого. Возможно, когда ты станешь взрослым, ты поймешь, как сильно тебе повезло встретить на своем пути меня. Ты понял?
        - Я усвоил урок. - Буркнул Арчи и замолчал, решив, что так будет лучше.
        Рейбел хмыкнул и сделал радио громче. В салоне загремел блюз.
        В подобной обстановке они пробыли около двух часов. Рейбел вел себя спокойно и отстраненно, а Арчи, вспоминая недавнюю перепалку, еще раз осознал как близок он к пропасти. Не стоит забывать, что рядом находится не гангстер и даже не мужчина, а тварь из иного мира, чуждая и пугающая.
        Наконец, когда стало смеркаться, Рейбел точно очнулся, включил зажигание и велел:
        - Сиди смирно и никуда не выходи! Я скоро вернусь и сильно разозлюсь, если не увижу кое-кого на переднем сиденье. Усек?
        Гангстер покинул салон, хлопнув дверью.
        Минут черед двадцать Арчи в зеркале заднего вида увидел следующую картину:
        Марко, а точнее демон в теле мужчины за шкирку вел кого-то к машине. Когда они приблизились ближе, молодой человек вскрикнул от удивления.
        Несмотря на крепкое телосложение, гангстер вел кого-то отличающегося куда более колоссальными пропорциями. Но удивился Арчи не из-за этого. Экзорцист знал кого тащит к машине демон. Молчун! Парень из сна!
        У Арчи встали дыбом волосы. Парень первый раз видел столь реальный сон, а теперь лицезрел одного из его героев в живую.
        Тем временем Рейбел заставил громилу забраться в багажник, запер и вновь сел за руль. Автомобиль сорвался с места.
        - Кто это? - осторожно спросил молодой человек.
        - Какая разница? Вам вряд ли хватит время познакомиться и подружиться. Лучше размышляй о том, что скоро потребуется твоя помощь. И помолчи. Мне нужно сосредоточиться.
        Асфальт под колесами сначала сменился на гравий, а после и вовсе на землю.
        Арчи мало что различал в темноте, а Рейбел в один миг молча, ничего не объясняя, выключил фары, продолжая рулить точно на память.
        Автомобиль давно уже находился за границами жилых построек.
        Снизив скорость на минимум, Рейбел проехал мимо какой-то ограды. Мелькнуло нечто схожее на сарай или ферму. Машина остановилась.
        - Выходи. - Велел Рейбел и вышел первым.
        Арчи ничего не оставалось, как последовать за спутником.
        Света луны хватало, чтобы осмотреться. Пара ветхих построек. Вокруг пустырь, обнесенный колючей проволокой.
        Пока Арчи пытался понять где они оказались и что это за место, мужчина открыл багажник и вытащил за шкирку громилу. Тот безропотно подчинился. Взгляды Арчи и Молчуна встретились и экзорцист увидел все то же равнодушно-больное лицо.
        - Что ты собираешься с ним сделать? - голос у парня оказался хриплым. Напуганным.
        - Вернуть кое-что принадлежащее по праву мне. - Отозвался демон и ударил громилу, заставив того упасть на колени. - А ты мне в этом поможешь.
        - Я не убийца! - полупрошептал-полувыкрикнул молодой человек, чувствуя как холодеют руки.
        - Скажи это Чарли! - фыркнул Рейбел.
        Арчи пробил холодный пот. Одно дело лишить человека жизни в пылу драки и другое убить хладнокровно безоружного.
        - Я не смогу! - замотал головой парень.
        - Видно мне достался глупый экзорцист! - прошипел рассерженно демон, схватил Молчуна за волосы и приподнял голову, чуть запрокинув. - Взгляни на него, изгоняющий! Что ты видишь?
        Стараясь побороть шок, Арчи еще раз посмотрел на детину и охнул. Молчун оказался одержимым. Абстрагируясь от окружающего, молодой человек сконцентрировался. Первым делом требовалось понять кто находится перед ним. Знак «Лан», затем сразу «Гард» и уже привычное ничего в точности повторяющее первую встречу с Рейбелом. Экзорцист не мог квалифицировать сущность посилившуюся в теле человека.
        - Я не знаю кто в него вселился! - признался Арчи обреченно.
        - Да плевать!
        - Тогда я не смогу его изгнать!
        Глаза Рейбела сверкнули багряным:
        - Сделай тоже самое, что тогда с Марко! Вытащи то, что скрывается внутри этого человека, а затем впихни в тело. Мое тело!
        - Два одержимых не могут находиться в теле одного человека! Это невозможно! - опешив, отозвался Арчи, чувствуя, как пот ест глаза.
        - Заткнись и действуй! - огрызнулся Рейбел, усаживая Молчуна на место. Детина, точно почуяв опасность, попытался взбрыкнуться. - Я после расскажу тебе о том, что можно и что нет!
        - Я не смогу! - настаивал Арчи. - В прошлый раз все произошло само собой!
        - Тогда эта ночь станет последней и для тебя, цыпленок! - угрожающе произнес Рейбел. - Никому не нужны в ученики бездари! Либо ты выполнишь свою часть работы, либо присоединишься к команде проигравших. Решай!
        Угрозы не всегда помогают собраться. Однако в этот раз Арчи удалось. Действуя на уровне подсознания экзорцист набросил на Молчуна точно удавку знак «Тонг» и что есть силы грубо потянул. По ощущениям парню пришлось тащить толстый канат, длинный, пытающийся сопротивляться. Руки напряглись, дыхание сбилось, в горле пересохло. Силы быстро заканчивались, а конца каната все не было. Арчи ощутил вкус собственной крови и немеющими пальцами напрягся еще сильней. Вскоре хватка стала ослабевать.
        Теперь длинная черная нить вилась в воздухе, норовя вырваться из рук, она резала и жгла кожу, шипя будто змея. Концентрируя усилия, экзорцист попытался направить конец «каната» на Рейбела. Сущность, почуяв тепло человеческого тела оживилась и устремилась самостоятельно. Со стороны это выглядело так, словно мужчину опутал питон, пытающийся сжать тело и переломить ребра, однако вместо этого, тень стала сливаться с телом, погружаясь в него все больше и больше. Вскоре вся сущность перелилась внутрь.
        Арчи облегченно выдохнул и упал на четвереньки. Сознания парень не лишился, пусть и чуял слабость. Из носа на землю срывались алые капли. С трудом поднявшись, молодой человек вспомнил что находится не один.
        Молчун лежал на земле и больше напоминал гигантскую куклу из которой частично выпустили воздух. Рейбел уже стоял на ногах, пусть его немного и шатало. Кроме этого Арчи не заметил никаких внешних и внутренних изменений, разве вел себя мужчина как принявший дозу наркоман. Рейбел улыбнулся, лицо покрывали капельки пота, но оно было довольное и точно блаженное. А затем он гомерически расхохотался.
        - Все в порядке? - испуганно спросил Арчи.
        Рейбел не услышал. Демон нахохотался, сел на землю, задрал голову к небу.
        - Ты даже представить не можешь как мне сейчас хорошо! - заплетающимся языком произнес он.
        - Что это было?
        Рейбел посмотрел затуманенным взором, ответил:
        - Я обрел осколок себя, мальчик. Всего лишь осколок, но это только начало…
        Арчи брел по ночной улице, злясь на себя и на Рейбела. Последний был столь бесцеремонным, что выгнал парня из машины по среди дороги, сославшись на спешные дела. Арчи не представлял где сейчас находится и искренне надеялся, что неприятности на найдут его сами. В Миднайте много районов, где одному лучше не шляться, тем более ночью. Очень хотелось совершить какую-нибудь глупость. К примеру, закричать или разбить камнем фонарь, сделать что-то, чтобы выпустить пар. Однако здравый смысл заставил забыть о привлечении ненужного внимания к своей персоне. Поэтому экзорцист зашагал, стараясь отыскать спуск в подземку, одновременно прокручивая в голове недавние события…
        Совершить убийство - малая часть одной общей проблемы. Куда больше приходится провозиться с тем, что в итоге получилось - с трупом. Его нужно хорошо спрятать. Для начала отыскать подобное место, затем до него добраться. И после изрядно попотеть.
        Рейбел достал из багажника лопату и бросил инструмент к ногами Арчи.
        - Задание первое - избавься от тела.
        Парень вздрогнул, невольно посмотрев на труп громилы.
        - Почему я?
        - Считай это ответной услугой. Или забыл как я помог избавиться от Чарли? Как я уже говорил ранее - я ничего не совершаю бескорыстно…
        Пустые улицы, пугающе тихие, пестрый свет закрытых на ночь витрин магазинов и гулко бьющееся от нарастающей паники сердце…
        Грунт легко поддавался лопате, что не говори, а приятная мелочь в сложившейся ситуации. Будь почва скалистой или содержала много глины, копать могилу было бы гораздо дольше и сложней.
        Рубашку пропитал пот, ладони, не привыкшие к подобной работе отреагировали появлением мозолей. Но Арчи не роптал и продолжал выполнять мерзкое, но необходимое занятие, хотя бы для того, чтобы как можно скорее покинуть это место.
        Еще один взмах инструментом и тут парень дернулся, совершив прыжок назад, покидая яму. Он раскопал чью-то могилу. Снизу-вверх на молодого экзорциста смотрел человеческий череп. Левую глазницу и часть челюсти все еще скрывала земля, а вот правая глазница точно наблюдала за парнем.
        Тяжело дыша, Арчи огляделся, словно первый раз взглянув на территорию в округе. Могильник. Его окружали безымянные могилы лишенные крестов, погребальных венков, надгробных плит и любого атрибута кладбища. Бесследно пропавшие, возможно, чьи-то мужья, отцы, близкие. Люди, лишенные не только жизни, но и права обрести вечный покой. На их могилы не придут жены, дети, матери. Они исчезли, канули в лету…
        Точно на зло в поле зрения не попадалось ни одного указателя. Арчи шел, то и дело оглядывался, стараясь не перейти от быстрого шага на бег, точно это могло запустить цепную реакцию. Крик потревоженной кошки, пронесшийся эхом, заставил сердце замереть от испуга. А затем Арчи сжал ладонь в кулак, проклиная Рейбела за подлость, а себя за трусость. Он одной ногой в могиле. И придется сильно постараться и не оказаться в статусе нового жителя заброшенного могильника гангстеров…
        Шум мотора, приближающегося автомобиля, яркий свет, слепящий глаза до боли, знакомый звук сирены и мигание проблесковых маячков.
        - Руки вверх! Не двигаться! Замереть и соблюдать спокойствие! - раздался повелительный голос в много раз усиленный громкоговорителем.
        Арчи выполнил команду сам того не осознавая, щурился, ничего не видя кроме теней. Убежать? Скрыться в лабиринтах улиц и подворотен? Куда там! Ноги не слушаются, окаменели. Осталась только нарастающая паника, готовая захлестнуть волной цунами. Но паника отвратительный союзник, она никому еще никогда не помогала.
        Неясный силуэт, приближающийся медленно, с опаской. В вытянутой руке, кажется, находится пистолет.
        - Ни с места! - грозно приказал блюститель порядка.
        Арчи стоял, начиная осознавать как сильно влип в очередную неприятность…
        ГЛАВА 4
        В ОМУТ С ГОЛОВОЙ
        Пробуждение бывает разным. Но пробуждение в камере, за решеткой всегда одинаково скверно.
        Арчи открыл глаза, припоминая подробности прошлой ночи.
        Патруль офицеров полиции принял его за продавца наркотиками. Учитывая, что встреча произошла в районе имеющем дурную славу, с парнем никто не стал церемониться. Ни выслушивать оправданий, ни предлагать помощи. Арчи ловко, грубо и быстро уложили на асфальт, зачитав наспех его права, заковали в наручники и бросили на заднее сиденье. Один из полицейских ударил Арчи по ребрам, однако не сильно, скорее желая не причинить боль, а объяснить положение вещей - мол, лежать тихо и не дергаться. Так экзорцист и поступил, прекрасно понимая, что пока не время для диалога. Однако, полиция, не мафия - можно не бояться пыток и смерти без обвинения. На счет предпоследнего, впрочем, Арчи сомневался. Показания удобней вести предварительно немного оказав стимуляцию на того, кому задают вопросы.
        Прибыв в отделение офицеры торопливо заполнили необходимые формы, передали Арчи дежурному, велев отвести того к кому-то. Кого-то в столь поздний час не оказалось, поэтому дежурный с явно не напускным безразличием за шкирку протащил парня по коридору и закрыл в камере. На этом действия и прекратились.
        Надо вероятно поблагодарить судьбу за то, что камера оказалась пуста. Провести ночь среди бродяг, наркоманов и убийц экзорцист бы точно не захотел. А так ночлег не хуже и не лучше многих. Разве чуть больше аскетизма, чем в съемной квартире. Ненамного.
        Если дежурный имел желание наблюдать за единственным гостем их приюта, полицейский мог бы заменить, что парень быстро освоился и уже спустя час, мирно спал на кушетке, совсем без задних ног.
        Вставать не хотелось. Арчи лежал, разглядывая серый низкий потолок. В камере было зябко. Холодом тянуло от серых бетонных стен, однако ни пледа ни чего-нибудь, чем можно было укрыться, парень не нашел. Хорошо еще, что форма весьма неплохо согревала.
        Резкий противный звон ударил по ушам. Дубинка выбив череду незамысловатых звуков по стержням решетки стала своеобразным приглашением к пробуждению.
        - И долго ты еще будешь разлеживаться? - раздался голос дежурного. - Не на курорт прибыл, салага. Встать!
        Арчи подчинился. Встал и подошел к двери.
        - Спиной ко мне! - велел полисмен, дождался, когда парень выполнит приказ и отпер дверь. - Вперед по коридору! Живо!
        Их прогулка продлилась не больше минуты, мужчина довел Арчи до нужной двери, постучал и получив разрешение войти, впихнул в проем сначала парня, а уже после зашел сам. Толчком усадил на стул, а сам замер подле.
        - Вы можете быть свободным, Хендрикс. - Отозвался владелец кабинета, после чего дежурный молча развернулся и вышел, закрыв за собой дверь.
        Первый раз оказываясь в новом месте всегда есть желание его осмотреть. Арчи не был исключением из этого правила. Парень тут же осторожно огляделся, стараясь как можно меньше поворачивать головой. Иногда чрезмерно любопытных очень не любят.
        Кабинет оказался крохотным. Квадратной формы. Без окон, с одной дверью, большим шкафом, забитым папками, широким столом, на котором возвышались груды папок и бумаг. Одно кресло и один стул. Вот пожалуй и вся остановка. В подобном кабинете только и остается работать, нет ни намека на удобства для отдыха.
        Владелец скромного помещения не спешил начать беседу, не желал этого и сам Арчи, поэтому они наблюдали друг за другом, пытаясь построить первое впечатление.
        Незнакомец сразу пришелся парню по душе. Впечатление складывалось из мелочей. Внимательный взгляд, точно ментально ощупывающий, спокойное расслабленное поведение. Красивое, даже точно породистое, лицо выглядело усталым, мужчина явно мало уделял время для сна, однако на гигиене и внешнем виде это ни как не сказалось. Он был опрятен, свежи выбрит - в воздухе витал аромат лосьона - и внушал доверие. Последнее, наверное, было профессиональным отличием хорошего полицейского от плохого. Такому хотелось раскрыться без пыток и понуканий, выложить все известное как на духу. Самая важная черта для человека его профессии. Меткий выстрел и развитая спортивная форма не столь важны, как умение расположить к себе собеседника.
        Арчи не знал к какому мнению на счет него самого пришел сидящий напротив мужчина, однако, тот первым начал диалог.
        - Меня зовут Ульям Фортис. И для нас обоих будет лучше немного поговорить. Согласен?
        Арчи кивнул, ничего не имея против на подобное предложение.
        Мужчина взял в руки протокол задержания и пробежался глазами, хотя Арчи мог поклясться, что этот человек знает наизусть содержимое документа, а эту паузу он дает лишь для самого Арчи, чтобы он мог настроиться на нужный лад беседы.
        - Итак, - Фортис отложил протокол и внимательно посмотрел на парня. - Передо мной Арчибальд Лонер. Пол - мужской. Возраст - двадцать три года. Профессия - экзорцист. Пока все верно, Арчибальд?
        - Прошу, зовите меня Арчи. Терпеть не могу полное имя. - Попросил Арчи с кривой усмешкой. - Все верно, офицер Фортис. До последнего слова.
        Мужчина вновь умолк и внимательно посмотрел на парня. Полицейский немного отклонился в кресле и тем самым точно пожелал показать, что между ними вовсе не допрос, а обычная беседа, пусть и проходящая в отделении полиции.
        - Я вижу ты малый не промах. - Вновь произнес офицер. - Здесь. - Мужчина ткнул пальцем в протокол. - Написано будто тебя задержали по подозрению в распространении наркотиков. Признаюсь честно - я не верю ни единому в этом предложении. И готов подписать нужные бумаги, чтобы ты покинул наше заведение со спокойным сердцем. Но прежде, чем я возьму ручку и оформлю пропуск, мне нужно кое-что знать.
        - Спрашивайте, офицер Фортис.
        - Ты экзорцист, а точнее проходишь обучение. Ваша форма столь же приметна, как и наша. - Фортис дружески улыбнулся. - И все же двум патрульным ты показался весьма подозрительным. Один. Поздно ночью. В районе сомнительной репутации. Вид красочный, лицо точно ты завершил три раунда в боксерском ринге за пояс чемпиона в среднем весе. Одежда неряшлива. Взгляд панический. В протоколе так именно и написано. Сделать выводы не сложно. Согласен? Я думаю, будь ты на месте полиции, тоже бы задержал столь сомнительную личность до выяснения обстоятельств.
        - Тяжелые выдались дни. - Арчи сострил новую гримасу. - У таких как я с такими как вы много общего офицер: мы мало спим, много работаем, почти всегда на ногах, боремся со злом и вечно живем в острой нехватке финансов. Но заверяю, к наркотикам я не имею никакого отношения!
        - Я тебе верю, Арчи. - Фортис кивнул, задумчиво взглянув в протокол. - Но все же. Как ты оказался в том районе? С какой целью?
        - Я заблудился. - Арчи даже не лгал. - Работу завершил поздно. Денег на такси не оказалось, станцию подземки не нашел. Вот и шел куда пришлось. Такая история.
        - Действительно, все просто. - Мужчина улыбнулся и Арчи еще раз отметил, как у того легко получалось искренне это делать. Профессионал! - Тебе повезло, парень. Ты повстречался патрулю, а не шайке отморозков. Район, куда тебя занесло у нас на особом счету. Торговля наркотиками, грабежи, убийства.
        Тут Арчи мысленно пожелал Рейбелу долго гореть.
        - Вы меня отпускаете, офицер?
        - У меня слишком много работы, чтобы задерживать без причины невиновного. Ранее ты в поле зрение полиции не попадал. Приводы отсутствуют. Осмотр личных вещей при задержании ничего запрещенного не выявил. Личность твоя установлена, данные проверены. В Ордене подтвердили, что Арчибальд Лонер обучается. Характеристика, а так же описание внешнего вида совпадают. - Полицейский размашисто оставил ручкой подпись на пропуске и протянул его Арчи. - Отдашь его уже знакомому тебе дежурному на входе. Сопровождающий должен уже быть на месте.
        - Сопровождающий? - Арчи взял протянутый пропуск и недоуменно уставился на офицера. - В каком смысле?
        - Мы обязаны сообщить родственникам о задержании кого-то из членов семьи. В твоем случае единственный родственник - это дядя. Мы позвонили ему и попросили забрать тебя. Это стандартная процедура.
        Арчи кисло поморщился.
        - Какие-то проблемы? - на лице Фортиса появилось смятение.
        - Мой дядя сложная личность. - Попытался найти подходящие для объяснения слова Арчи. - Мне бы не хотелось встречаться с ним в подобном месте. Видите ли, он священнослужитель. И боюсь, он все неправильно поймет.
        - Если хочешь, я могу пойти с тобой и все объяснить. - Предложил полицейский помощь. - В конце концов ты не совершил не законных противонарушительных действий.
        - Не стоит! - отказался торопливо Арчи. - Дядя не очень любит полицию. Лучше я сам разберусь. Спасибо за все. Всего хорошего.
        И прежде чем они попрощались, парень спешно покинул кабинет.
        Тьма! Вот чего сейчас не хватало, так это лицезреть старого родственника!
        Облаченный в привычную рясу, с которой священнослужитель не расставался последние тридцать лет, дядя Лука дожидался непокорного племянника на улице, всем своим видом изображая муки достойные самого Его.
        Арчи закатил глаза, предчувствуя заготовленную проповедь старого родственника. В душе заклокотала недавняя обида, так не прошедшая до конца. У дядя имелись сбережения и весьма недурные. Хватило бы и на респектабельное место на кладбище и на среднего размера памятник взамен простой надгробной могилы, да и на пышный молебен осталось бы изрядно деньжат. В день кончины священника благодать красного сухого вина, так излюбленного монахами и прочим священным людом всех иерархий, могла бы литься бурной рекой и не ослабевать до заката солнца. Однако, взамен скорее тот лишится последнего родного на земле человека, чем расстанется с деньгами. Плевать, что кто-то скорей всего разделит судьбу известного всем святого Климента, отправившегося язычниками на дно морское кормить раков.
        - Ну здравствуй, мой мальчик! - произнес дядя Лука именно такой интонацией, как и ожидал услышать Арчи. Смиренное страдание праведника, пытающегося поставить на путь истинный отпетого грешника. - Как ты?
        - Как я до этого докатился? Ты это хотел узнать? - огрызнулся вместо приветствия Арчи и проигнорировал протянутую для поцелуя руку. - Мне не нужна помощь, старый родственник! Теперь уже не нужна.
        - Озлобленный миром щенок. - Вздохнул дядя Лука, покачал головой и убрал руку, взяв взамен четки, принявшись пересчитывать бусины. - Так почему ты здесь оказался?
        - Случайно вышло. - Сказал чистую правду парень.
        Они шли вдоль шумной улицы. Священник и молодой экзорцист, погруженные каждый в собственные мысли.
        - Так ты решил свои проблемы? - подал голос священнослужитель.
        Арчи покачал головой. Говорить на подобную тему не хотелось. Просто не имело смысла. Треп ради трепа - это не то, что требовалось сейчас юноше.
        - Возможно, тебе стоило обратиться со своей проблемой в полицию. - Осторожно продолжил разговор дядя. - Кто, если не они сумеют приструнить бандитов.
        - И что я им скажу? - Арчи с грустью хмыкнул. Взъерошил волосы. - Что сам пришел к ростовщику, попросил в долг сумму необходимых мне средств, а затем не пожелал платить? Да на меня посмотрят точно на умалишенного! Я сам виноват! Сам!
        - Вот и хорошо, мой мальчик. Принятие - это последняя стадия эмоционального реагирования. Значит, теперь ты готов идти дальше.
        Арчи остановился. Посмотрел на родственника как-то странно и тихо произнес:
        - Принятие - это последняя стадия для тех, кто смирился со смертью и готов ее принять, дядя. Трактат называется «О смерти и умирании». Вам ли не знать. Так вот - я умирать не желаю! И не собираюсь!
        И больше не говоря ни слова, Арчи резко подался вперед, оставив священнослужителя стоять одного. Растерянного и немного озадаченного столь бурной реакцией.
        - Нельзя же все воспринимать буквально! Иногда следует интерпретировать услышанное! Это подходит и для тех, кто столкнулся с новой реальностью и пытается адаптироваться к ней.
        Тон священника затихал по мере того, как удалялся племянник и последнее предложение мужчина произнес уже едва различимо. Задумчиво покачал головой, затем резко махнул рукой и, сплюнув, стал ловить такси.
        В зале ожидания вокзала было шумно и людно, но сейчас это Арчи не мешало, наоборот, окруженный потоком прибывающих, встречающих, ожидающих, экзорцист мог немного отвлечься от собственных проблем.
        Огромное электронное табло часов, возвышающееся под высокими сводами потолка, показывало начало второго.
        Арчи тяжело вздохнул. Время. Все же занятная эта штука - время. Иногда страдаешь от желания, чтобы оно прошло как можно скорее. К примеру, когда ожидаешь кого-нибудь приятного события: встречу с любимым человеком или когда принесут заказ или ждешь поезда. Иногда все происходит с точности да наоборот - ты желаешь, чтобы миг, день не заканчивались, потому что то, что произойдет после будет неприятным, пугающим, неизвестным. У него, молодого парня, вся жизнь впереди. И в то же время - всего два дня. Затем настанет час расплаты. Платы по счету или плата жизнью, тут уж как повезет.
        Сигнал нового сообщения пришедшего на коммуникатор заставил Арчи забыть о хандре и полезть в карман. Письмо пришло от магистра Пруденса и сердце парня предательски сжалось. «Напиши, где находишься. Нужно встретиться». Коротко и по существу. Как обычно и вел переписку вечно занятый учитель.
        Арчи вбил адрес и отправил ответ. Магистр откликнулся почти сразу же: «будут через десять минут. Парковка у главного входа».
        Испытывая весьма противоречивые эмоции, Арчи поднялся и направился к выходу.
        Роскошный «джонкон» уже оказался припаркован. Парень подошел ближе, дав наставнику себя заметить. Магистр разговаривал по телефону, жестом велел Арчи сесть рядом и дождаться окончания звонка.
        - В таком случае я прибуду через час. - Отозвался Пруденс невидимому собеседнику, взглянув на наручные часы. - Да. До встречи.
        Разговор завершился. Магистр спрятал коммуникатор в карман пиджака и с интересом посмотрел на Арчи. От ученика не укрылось любопытство, с которым наставник скользнул по его лицу.
        - Сегодня утром мне звонили из полиции. На счет тебя. Осведомились учится ли человек с подобным именем, попросили описать внешность. После затребовали характеристику. - Спокойные, внимательные глаза магистра смотрели на Арчи не моргая. - Кажется, мои слова сумели их удовлетворить. Ты во что-то ввязался?
        - Нет! - поспешил заверить учителя молодой человек. - Это всего лишь недоразумение! Иначе, я бы не был сейчас на свободе.
        - Что с твоим лицом?
        Арчи вздохнул. Спихнуть все на работу не получится. Магистр Пруденс не из тех, кому легко лгать. Но солгать все же придется.
        - Неприятности никак не связанные с работой. Случайность. Сцепился в парке с пьяной компанией. - Врать проще, когда в рассказе есть и толика правды.
        - Поэтому ты оказался в полиции?
        - Нет. Выполнял заказ. Освободился поздно. Район неспокойный, вот полиция и арестовала. Подозрительный внешний вид.
        Мужчина усмехнулся, рассматривая весьма помятого ученика.
        - Не сомневаюсь. - Молчание. - Почему не вызвал такси?
        Настал черед промолчать Арчи. И наставник все понял и так.
        - Мне звонил клиент. Имеется весьма занятный случай для практики экзорциста. Это будет опасно. Впрочем, ты явно не из тех, кто привык трусить и отступать. Сопроводишь меня и поможешь. Взамен - я засчитаю это за очередной урок, а так же поделим выручку пополам. Тебе пора перейти на новый уровень мастерства. Как сам считаешь?
        Арчи и сам не знал, какие сейчас испытывал в душе чувства сильнее. Благодарность, легкий стыд и возбуждение от предстоящей работы в паре со своим кумиром.
        - Как я рассказывал ранее следующими после младших бесов в иерархии идут рядовые бесы, делящиеся на две подкатегории: прислужники и солдаты. Эти сущности приблизительно равны по силе и могуществу, однако следует выделить их особенности: прислужники отличаются скорее ментальной силой. Они с легкостью могут одурачить человека, влезть в его голову, прочитать мысли, но изгнать их не так тяжело, как кажется. Солдаты названы так не зря. Эти твари обладают колоссальной физической силой. Отыскав оболочку, солдаты стремительно изменяют человеческое тело. Оно становится сильнее, быстрее, выносливей. Против солдат хороша лишь грубая сила. Если прислужников можно одолеть мастерством, то против солдат необходима чистая энергия потенциала экзорциста. Мы уничтожаем подобных тварей без всяческих знаков и символов, просто зачерпываем внутреннюю энергию и бьем подобно молоту. Запомни: против прислужников - стилет, а против солдат - молот.
        Арчи обычно всегда ловящий каждое слово наставника, в этот раз слушал машинально, кивал, давая понять, что все понимает. Однако мысли у молодого человека витали немного в иной области.
        - Ты сегодня сам не свой. - Похоже учитель все же заметил изменения в ученике. - Что-то не так?
        Арчи задумался, стоит ли спрашивать и все же решился:
        - Я был в библиотеке, изучал классификацию и иерархию демонов. Скажите, с кем вам приходилось сражаться? С самыми сильными, разумеется.
        Пруденс улыбнулся с пониманием.
        - Кажется, я понимаю тебя. Когда я сам лишь начал обучение, мне хотелось узнать все! Абсолютно все о мире и существах Преисподни. Никому не хочется читать учебник по порядку от начала до конца. Всегда интересней заглянуть на последнюю страницу. В этом нет ничего плохого, наоборот, любое желание получать знания могут лишь приветствоваться. Что же касается твоего вопроса. Понятно, что нам чаще доводится иметь дело с всяческой мелочью. Им нет числа. Я сталкивался с привратниками. Это довольно сильные сущности.
        - А с кем-нибудь из младшей знати? Или с верховными? - выпалил Арчи и почти сразу же пожалел о вопросе.
        - Признаюсь, я ожидал услышать нотки восхищения после упоминания о привратниках. - Пруденс хмыкнул. - Но юношеский максимализм мне знаком. Нет. Я не сталкивался ни с кем подобным. Пойми, Арчи, классификация сущностей весьма однобока. Она построена на тех сведениях, которые записываем мы и те, кто был за сотни лет до нас. Раньше тварей Преисподни в наше мире водилось куда больше. Тогда, возможно, случались и встречи с верховными. Однако, наши предшественники многого добились и искоренили зло. На наш век остается всяческая мелочь. И знаешь, я не жалею. Мне хватило и тех тварей, с кем мне довелось сразиться. Они порождения зла и хаоса, твари, созданные лишь с одной целью - уничтожать все на своем пути.
        - А правда, что привратники обладают собственным Именем? - Арчи уже было не остановить. Желание узнать кто такой Рейбел взяло вверх над чувством самосохранения.
        Пруденс внимательно посмотрел на ученика, обдумал что-то в голове и произнес:
        - Ты понимаешь, что такое Имя, Арчи? Твои родители дали тебе имя: Арчибальд Лонер. И что же ты получил вместе с ним?
        - Финансовую пустоту в карманах? - Арчи скорчил гримасу.
        Мужчина весело рассмеялся.
        - Пусть так. А еще индивидуальность. Вот, что отличает нас. В тюрьмах заключенным дают номера с целью подавить, смешать с грязью. Животным мы даем клички, но большинство не обладает именем и домом. В Преисподни у тех, кого много и кто слаб нет Имени. Его нужно заслужить, вырваться из общей массы. Только сильные, самые яростные и могучие удостоены носить собственное Имя. И все же обретя Имя нужно быть осторожным. Именно зная истинное Имя демона, можно его призвать. Раньше были такие люди, кто призывал тварей в надежде подчинить их своей воле, заставить служить. Подобное всегда заканчивалось одинаково: демон уничтожал хозяина, забирая вместе с телом и бессмертную душу. Слава богу, что сейчас почти не осталось ни знаний, ни людей способных осуществить призыв.
        - Но зачем эти существа рвутся к нам? Как происходит сам процесс перехода тварей из их мира в наш?
        - Не знаю, парень. Наших знаний хватает лишь на то, чтобы развоплотить тварей, отправляя назад в их собственный мир. Мы пограничная сила. Увы, никто не знает принцип почему и как. Сущности могут проникнуть в наш мир, но мы не можем совершить обратного. Да и вряд ли кто-то находясь в здравом уме решился бы на подобную авантюру. Преисподняя жуткое место раз от туда к нам пытаются прорваться местные обитатели.
        - Значит, встретиться с демоном, обладающим Именем почти не возможно? - подытожил разговор Арчи.
        - Скажем так, увидеть динозавра у тебя шанс приблизительно такой же.
        - Вот бы такое везение в лотереи. - Под нос пробормотал парень.
        Клиентом оказался кто-то весьма и весьма богатый.
        «Джонкон» трижды останавливали посты охраны, прежде чем магистр и его ученик смогли попасть на территорию особняка.
        Арчи с удовольствием осмотрел бы территорию, благо интересного хватало, но охрана оперативно проводила экзорцистов внутрь громадного дома. Смена коридоров и роскошь, роскошь, роскошь. Арчи видел подобное впервые, точно оказался в музее или во дворце. Пруденс вел себя невозмутимо и это обстоятельство вновь заставило молодого человека позавидовать наставнику. Вот чего Арчи хотел добиться! Статуса, положения в обществе. Денег и власти!
        Кора Пруденса увел за собой возникший откуда-то молодой мужчина в дорогом костюме, а Арчи предложили подождать.
        Парень сел в роскошное кресло и сразу же почувствовал невероятное удовольствие, настолько оно оказалось удобным. Красивая девушка-секретарь тут же предложила гостю напитки и получив утвердительный ответ, умчалась исполнять волю.
        Арчи сыто потянулся. Вот чего бы хотел и он для себя. Роскошный особняк, кучу прислуги, шикарный интерьер. Одна плазма на пол стены чего стоит!
        Тот, кто всем этим обладает вряд ли знает слово: нет.
        Наставник отсутствовал не меньше сорока минут. Арчи успел выпить две чашки потрясающего кофе, поданного в столь малой чаше, что его хватало ровно на два глотка, съел принесенное печенье и внимательно осмотрел каждый угол. Когда магистр вернулся, экзорцист уже заскучал.
        - Следуй за мной! - велел наставник и ученик послушно повиновался.
        Они остались наедине. Последовала смена коридоров. Все двери имели электронный замок. Видимо хозяева особняка вручили учителю не только пропуск, но и карту, иначе откуда наставник столь уверенно шел в этом лабиринте. Сам Арчи ни за что бы не выбрался обратно самостоятельно.
        Магистр Пруденс хмурился. Они шли молча и парень не решался начать беседу первым. Наконец мужчина остановился, взял Арчи за плечи и посмотрел ему в глаза. Вздохнул тяжело и немного сердито, произнес:
        - Я обещал тебе, что возьму с собой на это мероприятие. И свое слово сдержу. Однако, тебе следует кое-что запомнить. К сожалению, сегодня ты увидишь нечто, что я не смогу объяснить по разным причинам. Возможно, ты узнаешь об этом позже. Это лучше для нас обоих. Пожалуйста, не задавай вопросов и никому не рассказывай об увиденном! Это важно. Понятно?
        Арчи кивнул, подтверждая, что все понял предельно ясно.
        - Хорошо. Молодец. - Похвалил наставник и продолжил давать инструкции на ходу. - Тот, кто нас сюда пригласил, сделал кое-что… неэтичное. Нас попросили уладить возникшую ошибку. Ты поможешь мне. Находись за моей спиной. Делай только то, что я велю. Не пугайся, не паникуй, представь, что это очередной урок. Впрочем, так все и есть.
        Магистр Пруденс открыл очередную дверь. На этот раз ступени вели куда-то вниз.
        Дорогие обои сменились на серые бетонные стены, воздух стал сырее и пах легкой химией. Еще одна дверь. На этот раз больше напоминающая те, что ставят в банковских хранилищах.
        Мужчина и парень переглянулись.
        - Осторожность никогда не будет лишней. - Отозвался магистр на невысказанный вопрос. - Идем.
        Арчи не выдержал и вздрогнул, когда толстенная дверь с лязгом захлопнулась за их спинами. Сразу стало заметно неуютно.
        Стены в просторном помещении терялись во мраке. Алые вспышки света вырывали из темноты на секунды очертания столов и железных клеток с прутьями толщиной с запястье Арчи.
        - Те, кого мы пришли изгнать находились там. - Молодой экзорцист кивнул на клетки. Арчи не спрашивал, он утверждал.
        - Находились. Именно в этом и заключается проблема. - Пруденс остановился и вытянул руку, преграждая путь ученику. - Сегодня я не стану учить тебя сложным комбинациям. Твоя задача будет проста и одновременна сложна. Ты любишь бейсбол?
        Арчи пожал плечами.
        - Не важно. Представь будто ты крепко сжимаешь в руках незримую биту. Пропусти через нее свою энергию и бей со всей силой. Забудь обо всем на свете. Есть цель и ее нужно уничтожить. Справишься?
        Пруденс подбадривая хлопнул бледного ученика по плечу и шагнул вперед.
        Алая вспышка - помещение погружается во мрак. Алая вспышка - на встречу наставнику медленно выходят плохо различимые тени. Алая вспышка.
        До этого момента все одержимые, с кем имел дело Арчи выглядели по-человечески. У них могли быть черные глаза, вздувшиеся вены, трупные пятна и прочие признаки, однако, все выглядели похоже на людей. Даже Рейбел.
        Твари, с кем довелось им столкнуться сейчас вышли точно из картинок комиксов про хорроры и ужасы.
        Неясные тени обретали облик, пугающий и жуткий. Длинные многосуставные руки, кривые фигуры с выступающими позвонками. Острые ряды клыков длиной с указательный палец, огромные глаза, расположенные хаотично на головах со всех сторон.
        Каждая новая деталь сопровождалась алой вспышкой, проявляясь в памяти Арчи точно очередное фото. Вспышка и новый кадр, затем очередная вспышка и еще одна ужасающая деталь.
        А потом раздался точно выстрел и действия обрели скорость и динамику.
        Арчи редко смотрел фильмы. Не то, чтобы парень их не любил - сказывалось отсутствие времени, а еще отсутствие телевизора и кабельного. Кинотеатры были непозволительной роскошью, а богатых приятелей парень не имел.
        То, что сейчас происходило напоминало или сон или фильм, в главной роли которого был сам Арчи.
        Вспышки света, резкий запах серы, лезущий в нос и горло, размытое движение сущностей и на их фоне работа магистра Пруденса. Быстрые, точные ловкие пасы руками, мужчина словно дирижер, управляющий оркестром. За спиной учителя трудно видеть все происходящее целиком, однако хватает и того, что есть.
        - Бей! - это приказ ему, Арчи, и молодой экзорцист чувствует, как его тело переполняет энергия. Первая сущность оказывается совсем рядом, ослепленная и обездвиженная магистром и все что остается сделать Арчи - так это ударить изо все сил. Взмах, удар и тварь истошно вереща рассыпается пеплом. За ней следует еще одна, а затем еще. Арчи бьет изо все сил, тяжело дыша, вспотев от напряжения и концентрации. Странно, но энергия не убывает. Руки трясутся, будто он действительно орудует чем-то тяжелым, однако энергия переполняет каждую клетку тела. Хочется кричать от восторга, каждое новое пораженное им существо раззадоривает еще сильней. Арчи бьет, развоплощая тварей преисподни, превращает чудовищ в прах и пепел и ликует.
        Эйфория резко обрывается, тело мгновенно становится тяжелым и неподъемным, в глазах все плывет и мельтешит, в ушах стоит шум. Кажется, наставник трясет его за плечи, но как трудно поднять голову и посмотреть так ли это. Апатия. Усталость.
        Резкий запах у самого носа приводит в чувства. Арчи вздрагивает и медленно начинает приходить в себя. Оказывается, он сидит на полу, спиной прижимаясь к стене, а магистр Пруденс склонился и тычит в нос какой-то склянкой.
        - Я в порядке. - Язык немного заплетается, но в целом уже гораздо легче. - Что случилось?
        - Моя вина. - В голосе Пруденса слышится заботливая мягкость. - Слишком щедро влил в тебя энергии. Тело не привыкшее к такой порции быстро захмелело. Так что то, что ты сейчас чувствуешь, можно расценивать как похмелье.
        - Влили в меня энергию? - Мысли путаются, но Арчи теперь прекрасно понимал, откуда взялся столь значительный запас сил. - Такое возможно?
        - Возможно. - Подтвердил наставник. - Мы можем передавать друг другу часть своих сил. Раньше использовали так называемые «круги силы». Это когда несколько экзорцистов вливают свою энергию в одного, чтобы на краткий миг, увеличить его запас. Сразу уточню - это не делает человека могущественней или более умелым, лишь дает резерв энергии. Да и то не надолго.
        - Вы могли справиться с ними играючи в одиночку. Зачем я?
        - Ученик должен расти и учиться. Разве не в этом смысл обучения в Ордене? Существа, которых ты развоплотил и отправил обратно в Преисподню слишком слабы для меня, но тебе послужили хорошим подспорьем для увеличения потенциала. Ты скоро ощутишь, что немного запас энергии увеличился. Вот увидишь.
        Наставника Арчи дожидался в «джонконе». На этот раз магистр Пруденс вернулся довольно быстро. Они миновали все ворота, выехали за пределы территории неизвестного парню богача.
        - Мы хорошо потрудились. А ты хорошо держался. Твоя доля. Как и обещал.
        Коммуникатор Арчи пискнул и на дисплее отобразилась сумма перевода.
        Глаза парня полезли на лоб от удивления.
        - Но здесь десять тысяч! Это много! - Арчи покраснел одновременно и от смущения и от радости и гордости. - Я почти ничего не сделал!
        - Не прибедняйся. Это ты развоплотил тварей, не я. - Мужчина улыбнулся и подмигнул. - Я обещал в этом деле равное партнерство и поэтому можешь смело пожинать плоды своего труда. К тому же, поверь, через пару лет станет заметно легче. Ты сможешь жить довольно вольготно. И не бегать целыми днями по городу, работая за гроши.
        - Экзорцистов много. - Заметил парень.
        - Хороших много, средних еще больше, а вот тех, кто способен на настоящие дела. - Магистр выделил последние слова. - Вот таких всегда мало, отсюда и их ценность. Пойми и запомни, Арчи, то, что ты сейчас злой и голодный - это твой главный стимул к развитию. Как только наши собратья по профессии достигают определенного финансового благополучия, они сыто улыбаются и перестают расти дальше. Только вечно голодные идут дальше, несмотря ни на что.
        - Я запомню. - Арчи серьезно кивнул, чувствуя, как замирает сердце. Уважение к наставнику только что превысило новую вершину.
        - А теперь нам следует крепко подкрепиться. Не знаю как у тебя, а мой живот требовательно урчит…
        Спустя чуть больше часа «джонкон» остановился возле дома, где снимал комнату Арчи. На фоне местных автомобилей эта новая модель выглядела столь неуместна, как цветок розы посреди мусора. Парень попрощался с наставником, дождался, когда тот уедет и задумчиво двинулся к подъезду. В животе была приятная сытость, а в душе потеплело и сделалось спокойней. Впрочем, ненадолго.
        - Эй! - окликнул парня знакомый голос. - И долго я должен ждать твою персону?
        Арчи обернулся и увидел Рейбела. Тот стоял, опираясь на открытую дверцу автомобиля.
        - Давно ты здесь?
        - Достаточно, чтобы захотеть сжечь в пепел всю округу. - В привычной манере отозвался демон. - Полезай, птенчик, пощебетать нужно.
        Арчи вздохнул. Приятная теплота и умиротворенность бесследно исчезли.
        - Что тебе надо? - захлопнув дверь, спросил парень.
        - Что мне надо? - с возмущением произнес Рейбел. - Да ты совсем нагл, козявка!
        - Нагл был ты, бросив меня одного прошлой ночью. - Все еще злясь на выходку Рейбела отозвался экзорцист.
        - Подгузники тебе менять я не собираюсь. - Отрезал жестко демон. - Итак сопли вытираю. Мерзко!
        - Тогда зачем приехал? - грубо отозвался Арчи.
        - Еще одна подобная фраза и я выброжу тебя из салона на скорости! - предупредил Рейбел и было не понятно шутит тот или серьезен. - Люди быстро забывают добро. Тебе так не кажется, сопляк? А вот зло вы помните вплоть до самой смерти. Я здесь, чтобы решить одну твою пустяковую проблему. Ты же не забыл, что все еще должен одному уважаемому человеку кучу денег? Или после встречи с учителем это обстоятельство вылетело из пустой головешки? А?
        - Так ты придумал как найти средства?
        Радости в голосе Арчи не было предела.
        - Пустяковое дело, - самодовольно фыркнул демон. - Рас плюнуть.
        - И в чем заключается план?
        Рейбел фыркнул:
        - Ну уж точно не пойдем в банк брать кредит. - Демон хмыкнул и озвучил пришедшую мысль. - С другой стороны было бы забавно обременить Марко еще и долгом.
        - Тогда кого мы ограбим?
        - Крутые парни грабят казино, птенчик. Вот наша цель!
        Автомобиль остановился на парковке рядом с двухэтажным зданием. Куда не взгляни - куча дорогих машин, а фасад казино пестрит мерцающими вывесками.
        Рейбел заглушил двигатель, но выходить не спешил, вместо этого он открыл бардачок и извлек бутылку виски.
        - Разве мы не отправимся внутрь? - непонимающе, задал вопрос Арчи.
        - Зачем? - Рейбел откупорил пробку и надолго приложился к содержимому бутылки.
        - По-моему, чтобы ограбить казино, нужно войти внутрь. Не так?
        - Глупая овечка. - Тяжело вздохнул демон. - Я с каждой минутой удивляюсь как ты дожил до своих лет имея столь гнилые мозги. Как ты себе представляешь наш поход туда? Оденем маски, вооружимся и велим всем отдать сбережения и принести кассу? Лучше сразу вали добровольно в полицию! Мы поднимем столько шума, что шанс выйти живым ничтожно мал. К тому же внутри полно людей или иначе говоря - свидетелей. А еще там вооруженная охрана и эти парни не будут стоять столбом, пока мы пытаемся обчистить их фонды. Нет. В само здание мы не пойдем.
        - Тогда в чем заключается план?
        - Мы дождемся когда охрана сама выйдет с нашими деньгами. Каждый день в казино собирается изрядная сумма наличных. Ее пересчитывают и отправляют в место более надежное. Перевозят деньги всего двое бойцов. Мы сядем им на хвост, дождемся благоприятного момента и попросим настойчиво отдать все наличные нам. Отличный план?
        - Откуда ты знаешь эти подробности?
        - Все просто. Этот клуб принадлежит тем гангстерам, откуда сам Марко. Твоего старого знакомого - Самуэля Корсо. Точнее уже его семье. Старик ушел на покой.
        Щеки Арчи вспыхнули заалев.
        - Ты рехнулся?! Красть деньги у тех, кому должен! Да, если они об этом узнают меня скормят свиньям! Или придумают что похуже! Немыслимо!
        - Успокойся, малец. Не дрейфь. Во-первых, - никому и в голову не придет, что украли свои. Во-вторых, - этот план хорош именно тем, что благодаря памяти Марко, я знаю как работает этот бизнес. Ты должен изрядную сумму. Ее не так просто украсть. А так, мы обойдемся малой жертвой. Всего лишь две гнилые души в обмен на целостность твоей шкуры. Не великая плата, не считаешь?
        - А если Корсо все же узнают?
        - Давай решать проблемы по мере поступления. Согласен? А если страшно, вот, выпей.
        Рейбел протянул парню бутылку. Экзорцист предложение отклонил.
        - Мне не помешает трезвая голова.
        - А мне не помешает выпивка.
        Арчи уснул.
        Наверное полицейским трудно приходится, когда необходимо сидеть в засаде или наблюдать за преступниками. Пребывание в машине несколько часов подряд жутко утомляет. Сначала ничего, просто скучно, а затем затекает спина, хочется пройтись. Становится невообразимо скучно. В итоге парня сморил сон.
        Пробуждение оказалось резким. Кажется, ему приснилось что-то, однако все было точно в тумане, подробности моментально забылись. Он уснул запрокинув голову, шея затекла и теперь отзывалась болью.
        - Я долго спал?
        Вокруг уже царила ночь, но автомобилей на парковке не убавилось.
        - Около двух часов. - Отозвался спутник. Рейбел справился с первой бутылкой и теперь взялся за вторую.
        - У тебя в бардачке бар? - удивился экзорцист.
        Рейбел не ответил. Вместо этого демон спросил об ином:
        - Тот человек что высадил тебя у дома. Твой учитель?
        - Мой наставник. Магистр Кор Пруденс. - Говорить на эту тему Арчи было неприятно. Парень точно предавал своего наставника отчего на душе свербело. Однако и молчать экзорцист не мог.
        - Его потенциал весьма высок. - Задумчиво произнес демон. - Даже при поверхностном сканировании. А теперь, птенчик, рассказывай о своем обучении.
        - Что именно? - не понял Арчи.
        - Все, малец. Все. Что ты знаешь, чему научил тебя твой наставник. Ведь вы сегодня не просто встретились выпить чаю, верно? Начни с самого начала и не забывай о подробностях.
        - Это займет кучу времени. - Немного опешил Арчи.
        - Оно у нас есть.
        Повествование молодого экзорциста длилось долго. Рейбел внимательно слушал и не перебивал. Арчи рассказывал об уроках с магистром, о том, что изучал сам и в Ордене. Подробно коснулся темы символов, знаков, формул и плетений. Как определить какая тварь перед тобой находится, как изгнать. Различия в работе, ранги известных сущностей.
        Когда экзорцист закончил и умолк, демон покачал головой.
        - Твои знания смешны, птенчик. Вы похожи на слепых беспомощных котят. Не знаю что могут ваши магистры, но в целом картина весьма печальная. Для вас. Орден лишился или его нарочно лишили настоящих знаний. Вам остались крупицы да и то не лучшие. А это значит, кому-то выгодно именно такая расстановка сил. Не находишь?
        - Орден вовсе не слаб. - огрызнулся Арчи. Слышать подобные выражения в адрес своей профессии было очень и очень обидно.
        - Как скажешь. - Демон фыркнул. - Тебе явно виднее. Однако, когда мы начнем твое обучение, ты быстро поймешь разницу.
        - И когда ты станешь меня учить? - в глазах Арчи тут же вспыхнули азартные огоньки.
        - Скоро. Совсем скоро. - Пообещал Рейбел. - Но для начала покончим с насущными делами. Соберись, малец. Час настал.
        Рейбел повернул ключ в зажигании, двигатель ритмично загудел. Они наблюдали как к казино подъехал черный внедорожник, из него вышел человек. У порога того встретило трое, передали кейс и сопроводили до машины. Лишь когда внедорожник тронулся, а люди вновь ушли в здание, Рейбел двинулся следом. Они преследовали черный внедорожник на приличной дистанции и Арчи порой казалось, что еще секунда и Рейбел потеряет преследуемых из виду.
        - Может стоит приблизиться? - предложил парень, чувствуя как адреналин заставляет сердце биться стремительней и гнать кровь по венам.
        - Не мельтеши. - Спокойно отозвался водитель. - Так они нас не заметят.
        - А если ты их упустишь? - настаивал на своем Арчи.
        Рейбел посмотрел на парня таким взглядом, что тот мгновенно умолк.
        - Не упустим. Я знаю куда и как они поедут. Наша задача дождаться удобного для нас участка. Что будет потом сам увидишь.
        Больше часа машины петляли по улицам, Арчи заскучал, Рейбел молча вел. Когда трасса миновала городские застройки и потянулась автострада, Рейбел заметно прибавил газу. Мотор взревел и автомобиль рванул вперед. Внедорожник сначала появился в поле зрения, а затем стал приближаться.
        - Держись как можно крепче. - Велел Рейбел и Арчи сгруппировался. В последний момент парень не выдержал и все же зажмурился, поэтому не увидел момент столкновения.
        Участок дороги резко делал петлю, создав весьма опасный поворот для водителей. Воспользовавшись этим, Рейбел атаковал. Ничего не подозревающий внедорожник сбавил скорость, начиная входить в вираж и именно в этот момент спортивный автомобиль пошел на таран. Удар пришелся в заднее колесо. Столкновение. Скрежет металла. Грохот. Визг покрышек. Толчок. Арчи кинуло вперед, затем назад, ремень безопасности помог остаться на месте. Удар оказался сильным. Внедорожник закрутило волчком и совершив два оборота, он с снес металлическое ограждение и вылетел в кювет. Машина перевернулась набок, по инерции пролетела еще десятка два ярда. Автомобиль в котором находились Рейбел и Арчи замер у края дороги.
        - Выходим. Живо! - рявкнул Рейбел и первым вылез, сразу бросившись к внедорожнику.
        Арчи с трудом отстегнул ремень. Руки дрожали. Парень остановился на миг, глядя на повреждения спортивного автомобиля. Левая фара разбита, решетка радиатор оторвана, капот погнут. Хорошо хоть колеса на месте. А вот внедорожник теперь больше напоминал груду искореженного металла. Несмотря на серьезные повреждения машины, ее владельцы оказались крепче. Окровавленные, в ссадинах, мужчины с трудом выкарабкались наружу. Один прижимал руки к животу, второй мотал головой, точно получил контузию. Оба заметили Рейбела, а точнее для них - Марко - и отнюдь не расслабились. Одна общая мысль посетила тут же обоих.
        Сплевывая кровь, один из мужчин оскалился и произнес хрипло:
        - Ты покойник, Марко! Дон Корсо предателей не прощает.
        - Тут ты прав. Марко действительно не жилец. - Согласился Рейбел весело, доставая пистолет. - Но и вам не долго быть на этом свете. Где кейс?
        - Попробуй возьми! - отозвался второй мужчина и показал неприличный жест. Цепь от кейса была пристегнута к его запястью.
        Продолжать беседу Рейбел не стал. Прозвучало отрывисто два выстрела.
        - Ты так и будешь стоять истуканом? - накинулся на Арчи спутник. - Лезь в машину и найди чем можно разделать человеческую плоть!
        - Ты хочешь отрубить ему руку?
        - Нет! Хочу повырезать на нем пентаграммы! Либо тащи кейс вместе с трупом, либо ищи нож, а лучше топор! Живее!
        Арчи бросился к внедорожнику. С трудом залез в салон и принялся за поиски. Ничего подходящего не обнаруживалось.
        - Пусто! - выкрикнул он.
        - Поищи в багажнике, кретин!
        Парень попытался открыть багажник, но тот был заперт.
        - Заперт!
        - Так возьми ключ!
        - И где мне его по-твоему искать?! - Арчи паниковал. Сердце билось точно обезумев.
        - Не будь полным идиотом, сопляк! - разъяренно рявкнул демон. - В зажигании ключи!
        Арчи вновь полез в салон и действительно обнаружил искомое. С третьего раза дрожащими руками удалось открыть замок. В багажнике обнаружился целый арсенал огнестрельного оружия и еще куча других пугающих вещей. Из холодного оружия Арчи нашел тяжелое мачете.
        - Вот! - Парень протянул Рейбелу оружие.
        - Дай сюда! - демон выхватил мачете и одним ударом перерубил плоть, отбросил ненужное орудие. - Хватай кейс и живо в машину!
        Арчи послушно кивнул и бросился бежать, карабкаясь по склону.
        Тем временем Рейбел впихнул мертвые тела в салон, достал из багажника канистру с бензином и щедро облил и автомобиль и тела. Щелкнула зажигалка, а спустя секунду вспыхнуло пламя.
        Переполняющий кровь адреналин искал выходы. Арчи трясло ни то от холода, ни то от страха. Парень смотрел на взметнувшийся столб огня, на идущего навстречу Рейбела, хищно улыбающегося, и волосы на голове встали дыбом. В какую авантюру он ввязался? Разве ему и так не хватает проблем?
        - Неплохо повеселились, верно, птенчик? - оскалился демон, приблизившись.
        Арчи хотел было возразить, но не успел. Довольное лицо мужчины резко побледнело, глаза закатились и тело, точно из него выпустили воздух, осело на землю.
        - Рейбел! - окрикнул спутника экзорцист. - Не время шутить! Поднимайся!
        Но демон и не думал слушаться. Мужчина лежал на земле совсем как мертвый.
        - Да вы издеваетесь!
        Арчи проверил пульс, нашел его и немного успокоился. Самую малость. В целом ситуация оказалась хуже не придумаешь.
        Проклиная на свете всех, кого удалось вспомнить, Арчи поспешил распахнуть заднюю дверь. Пусть шоссе пока пусто, но как долго продлится это безмолвие знает один всевышний, а он не любит сообщать каждому встречному о своих намерениях. Арчи точно не попадал в число счастливчиков.
        Пыхтя, тяжело дыша от натуги и продолжая сквернословить почем зря, молодой человек с трудом сумел запихнуть тело Марко в салон автомобиля, захлопнул дверь, вытирая пот и бросился за водительское кресло. Руки дрожали, зажигание отказывало подчиняться, а нервы натянулись струной. В зеркале заднего вида Арчи увидел свет фар приближающегося автомобиля.
        Взревел двигатель и его рев прозвучал спасительной молитвой. Жутко паникуя, парень вдавил педаль газа и машина рванула с места так, что засвистели шины. Не обращая внимания на опасно возрастающую шкалу скорости, Арчи гнал вперед, не сразу сообразив, что не включил фары. Они промчались несколько миль не снижая заданного ритма и каждый раз, когда трасса совершала изгиб, Арчи смотрел с ужасом в зеркало, опасаясь увидеть свет чужого автомобиля. Свидетелей их чудовищного преступления.
        Он преступник!
        Мысль вспыхнула в подсознании огромным ярким баннером. Арчи соучастник убийства. Жестокого, беспощадного и пугающего. А вдруг их кто-то все же заметил? Что тогда будет? Арчи представил, как медленно идет вдоль тюремных камер, а вокруг азартно и хищно улюлюкают заключенные. Представил настолько живо, что в животе похолодело и заныло от боли.
        Нужно срочно миновать шоссе и вернуться в город. Затеряться среди неутихающего потока машин, а затем выяснить, что же произошло с Рейбелом. А вдруг сущность покинула тело и вернулась обратно в свой мир? Хотел бы Арчи поверить в подобное! Как же хотелось поверить что проблемы решатся сами собой. Пугающий демон исчезнет будто и не существовал, а Арчи выплатит долг ростовщику и продолжит спокойно жить и учиться в Ордене. А все произошедшее забудет как страшный сон.
        Вой полицейской сирены заставил бедное сердце вновь совершить прыжок вниз. Так не долго до инфаркта. Впрочем, смерть уже не казалась такой пугающей.
        Арчи запаниковал! Да так, что все предыдущие разы померкли. Боковое зеркало отчетливо показывало, как патрульный автомобиль сокращает дистанцию между ними.
        Экзорцист стиснул зубы.
        Они уже в пригороде!
        Вокруг потянулись дома, впереди видны рельсы. Вроде бы так отрываются в кино от погони? Рискнуть? Попробовать оторваться и затеряться? Жаль не видно и не слышно поезда. Действовать нужно сейчас! Решаться. Принять единственно верный выбор! Сейчас!
        У адреналина есть особенность - если организм долго испытывает стресс, то рано или поздно все чувства притупляются - это инстинкт самосохранения, иначе человеку грозит смерть. Видимо организм Арчи пика уже достиг и теперь настало время спада.
        Он сбросил скорость и медленно съехал на обочину, где остановился вовсе.
        Патрульный автомобиль мигая проблесковым маяком приблизился, поравнялся с их машиной, а затем припарковался впереди, заграждая путь вперед. Видимо на тот случай, если водитель решит резко поменять выбор и вновь попытаться оторваться.
        Арчи попытался вспомнить молитву, но память наотрез не желала помогать. В голове кроме роя обезумевших пчел, не было ни единой мысли. Дожидаясь полисменов, которые не спешили покидать салон, молодой человек взглянул на отражение в зеркале.
        Побитая жизнью дворняга!
        Бледное, измученное и осунувшееся лицо, глаза впали, скулы заострились. Вылитый наркоман. Что-то в последнее время он часто стал общаться со стражами порядка.
        Наконец один из офицеров вышел, медленно приблизился. Правая рука лежит на рукоятке пистолета, в левой фонарь, яркий луч которого направлен на нарушителя закона.
        Арчи держал руки на виду, сжимая руль. Кажется так стоит себя вести в подобной ситуации. А то вдруг полисмен занервничает да и откроет стрельбу. А что, ситуация явно не из простых, типичная сцена в криминальном фильме.
        Поздняя ночь. Пустой пригород. Шоссе. Подозрительный автомобиль с сильными признаками недавней аварии. За рулем не менее подозрительный молодой человек. На заднем сиденье не то мертвое тело, вполне вероятно, сбитое в той самой аварии. А ко всему прочему в салоне еще и кейс, забитый купюрами на весьма круглую сумму.
        Картина вырисовывается красочнее и не придумать.
        Стук в стекло. Арчи нажал на стеклоподъемник.
        - Офицер Коллинз. Предоставьте ваше водительское удостоверение.
        Арчи выполнил просьбу.
        Полисмен долго изучал документ, несколько раз направляя луч света то на физиономию Арчи, то на ламинированное удостоверение.
        - Все в порядке офицер? - Кажется Арчи удалось задать вопрос так, чтобы голос не дрогнул. Во всяком случае, парень в это искренне надеялся.
        - Нет. Не все в порядке. - Отозвался хмуро полисмен. Велел. - Выйдите из машины. Руки на капот, ноги на ширине плеч.
        Арчи ничего не оставалось, как выполнить названные действия.
        Умелые руки мгновенно обыскали карманы и прощупали тело.
        - Ваше имя Арчибальд Лонер. Верно?
        - Именно так, офицер.
        - Объясните почему ваш автомобиль разбит и кто находится в без сознательном состоянии на заднем сиденье, господин Лонер. Рекомендую сказать правду.
        И тут Арчи понял, что если врать, то будто в последний раз.
        Парень тихо заскулил, а разрыдаться так вообще не составила труда. Слезы мгновенно отняли у Арчи в глазах офицера не только лишних пару лет, так еще и лишили изрядной доли опасения. Перед ним находился испуганный подросток.
        - Это все мой дядя, будь он трижды не ладен! - запричитал Арчи, чувствуя, как вживается в роль. - Мы приехали в гости к тетушке Меридит. Он обещал не пить! Но как обычно не сдержал обещания и перебрал! Да так, что едва стоял на ногах. Мы все его уговаривали не садиться за руль. Да только кого он послушает? Мы Лонеры - ничего не боимся! Так он сказал, офицер. А затем не проехал и десяти ярдов, как врезался в столб! И что вы думаете он сделал? Покаялся в грехах? Как бы не так! Достал из бардачка новую бутылку и надолго приложился к ней! А затем рухнул без сознания! Мне и тетушке Меридит пришлось вдвоем его затаскивать в салон. А он все брыкался. Мычал. Затем уснул и угомонился. А мне что оставалось делать? Если мы не вернемся к утру домой, то тетушка Тильда - это жена дядюшки Луки, с нас три шкуры снимет! А уж когда она увидит что стало с машиной! Ей богу, офицер, лучше заберите нас в участок! Я готов!
        На подобный поток признаний полисмен явно не рассчитывал. Зерно сомнения явно проросло в душе, однако руку от пистолета мужчина убрал.
        - Говоришь, твой дядя в салоне? Мертвенно пьян? - Полисмен заглянул осторожно в салон, не выпуская Арчи из поля зрения. Запах алкоголя и пустые бутылки офицер заметил. Проверил пульс находящегося без сознания мужчины. Немного успокоился.
        - Ты не сильно похож на своего дядю. - Заметил полицейский с легким подозрением.
        - Звучит не иначе, как комплимент, офицер. - С тяжелым вздохом произнес Арчи, размазывая слезы кулаком. - Быть похожим на этого пьяницу не великая честь!
        - Родственников не выбирают. - Уже совсем дружелюбно отозвался страж закона. - У самого родной брат вечно попадает в передряги.
        - Остается только верить, что рано или поздно Господь покарает грешников за их проступки! - очень проникновенно заявил Арчи.
        - Ты верующий? - задал вопрос мужчина и что-то промелькнуло в его голосе такого, что парень знал единственно правильный ответ.
        - Не пропускаю ни одну воскресную службу. - Легко соврал молодой человек. Когда на душе ни один тяжкий грех, ложь меньшее, что можно совершить во спасение пусть ни души, но тела.
        Напарник полицейского не выдержал долгого ожидания и подал голос, появившись из машины.
        - Ну что там? Какие-то проблемы?
        Офицер Коллинз замешкался. Вероятно, чутье и опыт подсказывали, что дело нечистое, однако парень не вызывал подозрения и вел себя вполне свойственно подростку, оказавшемуся в сложной ситуации. Доброта победила.
        - Веди осторожно, парень. - Полисмен вернул Арчи удостоверение. - А дяде передай, что в следующий раз он отделается штрафом и ночью в камере.
        - Тетина рука страшнее любой камеры, уж поверьте. - Заявил со вздохом облегчения молодой человек.
        - Счастливой дороги, парень. - Попрощался страж порядка и направился к машине.
        Когда патрульный автомобиль скрылся, Арчи почувствовал, что ноги его больше не держат. Парень плюхнулся на сиденье. Руки дрожали и очень хотелось открыть бардачок и изрядно сократить алкогольный запас. Но здравый смысл взял над стрессом вверх. Еще не хватало повторной остановки и ареста за употребление за рулем.
        Экзорцист взглянул на Рейбела. Тот пребывал в том же состоянии как и раньше. Глубоко вдохнул, выдохнул и завел автомобиль…
        Минуло больше трех часов с момента их остановки патрульными, но Рейбел так и не очнулся. Не желая тащить мужчину в съемную комнату, Арчи припарковал автомобиль на подземном паркинге одного из круглосуточных торговых центров. В ранний час здесь было абсолютно пусто. Ни единой машины на всем этаже. Припарковав у автомата со снеками, Арчи вышел и купил еды и воды. Порылся в бардачке, извлек бутылку с виски и откупорив крышку, приложился. Рот и горло тут же обожгло. Не привыкший пить крепкие напитки, парень поморщился и принялся запивать водой. Однако, несмотря на отвратительный вкус, алкоголь справился со своей задачей. Тело обволокло приятное тепло, пелена спокойствия и безмятежности прогнали вон стресс и страх. Подступил голод, который экзорцист принялся утолять снеками. Насытившись, молодой человек еще раз оглянулся вокруг и не заметив никого, потянулся к кейсу.
        К счастью, никакого кодового замка на нем не оказалось.
        Щелкнуло.
        Арчи откинул крышку и был загипнотизирован количеством купюр. Внутри оказались банкноты разного номинала. В основном крупного. Взяв в руки толстую пачку, с замиранием сердца, Арчи стал пересчитывать.
        Говорят, деньги еще никому не принесли счастья. Впрочем, люди чего только не говорят и, как правило, чаще всего несут полный вздор. Возможно, не в деньгах счастье, но уж точно их наличие избавляет от большинства проблем и забот.
        Когда Арчи получил из рук господина Корсо тугую пачку наличных, парень ощутил ее вес. Видимо в этом крылась некая особенность. Ему могли легко перевести необходимую сумму на счет, более того - цифровые деньги давно стали куда привычней и удобней, чем бумажные. Однако ростовщик выдал триста тысяч новыми хрустящими купюрами. И Арчи понял почему. Настоящие деньги нужно держать в руках, чтобы понять их власть. Власть над тобой. И твою власть над ними. Тогда это Арчи понял не сразу, но уже вид банкнот и их вес давали понять - молодой человек должен не просто ряд единиц и нулей. Нет. Все куда сложнее. На кону с разноцветными бумажками, так горячо любимыми всеми людьми, стала человеческая жизнь. Еще говорят, что человеческую жизнь нельзя оценить в какую-либо сумму. Вот это уж точно вздор и нелепица! Арчи мог доказать на личном примере. Его собственную жизнь, он сам оценил по глупости или по необходимости в точную цифру: триста тысяч.
        Молодой человек завершил пересчет денег в кейсе еще четверть часа назад. Осторожно и бережно сложил все обратно, закрыл и засунул кейс как можно дальше в ноги. Паркинг по-прежнему принадлежал ему одному. Рейбел все так же лежал мертвецом позади.
        А Арчи смотрел куда-то в одну точку и в его голове крутилась одна единственная мысль. Четкая, ясная и шокирующая. Когда-то парень взял в долг у ростовщика огромную сумму, теперь ему нужно ее выплатить до последней монеты. Триста тысяч. Теперь эта сумма поблекла рядом с другой. Новой. Еще не привычной на вкус и слух.
        В кейсе оказалась тоже весьма точная и круглая сумма - пять миллионов…
        ГЛАВА 5
        ПЕРВЫЙ УРОК
        Когда Арчи был еще совсем юным, дядя Лука брал его в церковь на каждую воскресную проповедь. Маленькому Арчи нравилось бывать в храме Господа, чувствовать покой и умиротворенность, зная, что твою душу хранит великая сила. Тогда еще мальчик в это верил со всей искренностью.
        Минули годы, сильно пошатнувшие веру в кого-либо кроме себя. Пребывания в доме Его тоже заметно сократились, теперь молодой человек чаще приходил проведать старого родственника, а вовсе не затем, чтобы помолиться в поисках ответа или для обретения покоя души. То, что в детстве доставляло радость теперь все больше угнетало. С каждым годом все сильней и сильней. А посещения церкви, наоборот, сокращались. Пропасть между верой и Арчи росла неуклонно, начав свой путь в виде тонкой трещины на монолитной стене и достигнув размеры каньона - вроде бы еще хорошо видно противоположный край, но вот глубина подобна бездонному колодцу.
        А еще он спрашивал себя осталась хоть одна из десяти заповедей, которых он еще не успел нарушить, обрекая бессмертную душу на вечные муки в дьявольском пламени?
        Наверно сегодняшнее пробуждение стало первым за долгое время, когда Арчи проснулся не по будильнику, а выспавшись. Звучало дико и нелепо, но именно так и было. Вечная спешка, поиски работы, работа - круговерть, за которой скрывались проблемы, переживания, стресс. И кошмары. Беды преследовали молодого экзорциста не только наяву, но и в сновидениях, выматывая и не давая покоя.
        Это утро стало иным. Крепкий здоровый сон сменился пробуждением в отличном настроении, задавая ритм для начала нового дня. Или даже нового периода жизни?
        Когда огромный долг весит на тобой, как меч над Дамоклом, забываешь, что существуют приятные радости. Теперь же мир точно напитался яркими красками, забыв о существовании сепии. А еще Арчи впервые за долгое время купил в маркете то, чего хотел, а не самое дешевое из продуктов находящееся на полке с уценкой. И такая банальная и мелкая радость улучшила настроение еще сильнее. Он съел столько деликатесов что несварение желудка было делом времени, но этот пир того стоил.
        Заканчивая затянувшийся роскошный завтрак, молодой человек размышлял сколько всего нужно успеть сделать сегодня. Для начала - совершить визит к господину Корсо, затем встретиться с Рейбелом, а если успеет, навестить дядю Луку.
        Их последняя встреча завершилась не совсем приятно для обоих, хотя если задуматься, пожалуй, не вспоминался ни один разговор, окончившийся объятиями сторон. Сложные характеры и присущий каждому эгоизм никогда не позволяли уладить конфликты мирным путем. Никто и ни за что не желал идти на уступку и поэтому их разговоры неотвратимо перерастали в ссоры и скандалы. Молчаливые примирения, а затем очередная буза. И так все годы жизни друг подле друга.
        Впрочем, старый родственник может подождать. Сейчас самое важное возвратить долг. А затем встреча с Рейбелом. Наконец демон обещал начать обучение. И Арчи нервничал от этой мысли, хотя достойным соперником для страха был визит к бывшему боссу мафии.
        Мысли хаотично метались от одной темы к другой, Арчи дожевывая завтрак принялся попутно облачаться в наряд экзорциста. Запас другой одежды у парня имелся, пусть весьма скромный, но привычка носить форму уже закрепилась и в чем-то ином он чувствовал себя дискомфортно.
        Заперев входную дверь Арчи на краткий миг, задумался, стоит ли вызвать такси вместо привычной поездки в метро, но все же отказался от приятной мысли. Не нужно привлекать к себе внимания, меняя сложившиеся привычки. Тем более в своем районе, где все знают тебя, чем ты живешь и дышишь.
        Арчи тяжело вздохнул.
        Не просто вести себя как прежде, когда твой капитал резко увеличился, изменив статус «пустого и дырявого кармана» на «безумно богат». Без малого пять миллионов! Сумма невольно заставляющая расползаться лицо в довольной ухмылке. Колоссальные средства открывающие потрясающие возможности!
        Удивительно как легко стирается из памяти какой именно ценной достались чужие деньги и что совсем недавно ты пришел в ужас от содеянного. Человеческое подсознание действительно неимоверно гибко.
        Уютный ресторан «Голод» без изменения находился все по тому же адресу. Оно и не удивительно. Пребывал в своем детище и сам господин Корсо. Впрочем, не удивительно и это тоже, ведь Арчи здесь ждали. В назначенный срок.
        На этот раз встреча состоялась не на кухне. Один из охранников на входе увидел Арчи и велел следовать за ним. Они прошли вдоль столиков для клиентов, удаляясь вглубь заведения. Наконец громила остановился возле двери, за которой, по-видимому, скрывался кабинет хозяина.
        - Входи. - Промолвил тот и не дожидаясь, ушел прочь.
        Арчи потянулся к ручке, отметив легкую дрожь. Да, он волновался. И было отчего. Сейчас, когда молодой человек находился в логове опасного хищника, отчетливо вспомнились все произошедшие события недавних дней. Смерть здоровяка Чарли, незавидная судьба Марко, ограбление людей семьи Корсо. По спине пробежали мурашки, а волосы на голове начали подниматься дыбом. Чувствуя, как начинает задыхаться, Арчи навалился на ручку и вошел.
        Пластырь лучше сдирать резко. Боли все равно не избежать, но мучиться будешь меньше.
        Господин Корсо оказался в одиночестве, но радоваться этому факту или огорчаться Арчи пока не знал. Молодой человек закрыл за собой дверь, подошел ближе к письменному столу и вежливо поздоровался.
        - Добрый день, господин Корсо.
        Изучавший какие-то документы мужчина оторвался и поднял голову, словно только сейчас заметил присутствие кого-то еще. Вместо ответного приветствия внимательно посмотрел на Арчи. Достаточно долго, чтобы гость почувствовал себя не в своей тарелке.
        - Говори. - Коротко произнес владелец ресторана и бывший глава мафии.
        - Срок нашего договора заканчивается сегодня. - Начал Арчи, не открывая взгляда от собеседника. - И я пришел дабы вернуть взятое.
        - Всю сумму разом. - Произнес Корсо и в его интонации было неразличимо спрашивает ли он или напоминает об уговоре.
        - Всю сумму разом. Как и обещал. - Подтвердил парень.
        Возможно, Арчи показалось, но на краткий миг господин Корсо приоткрыл маску невозмутимости и проявил эмоции. На краткий миг на лице отобразился каскад чувств: удивление, настороженность, подозрения да мало ли что еще могло показаться Арчи?
        Однако спустя мгновение мужчина все так же хладнокровно смотрел на парня.
        - Признаюсь, я ожидал иного финала от нашей сегодняшней встречи. И рад, что ошибся. Вы смогли меня заинтересовать, молодой человек. Итак, наличные или перевод?
        - Перевод. - Откликнулся Арчи.
        Изначально парень хотел выложить перед ростовщиком стопку наличных, дабы показать, что отдает взятую сумму точно так же, как и брал, но Рейбел заявил о безрассудстве и велел использовать впредь мозги, а не иное место. Электронные деньги должны были вызвать меньше вопросов, чем наличные и Арчи смиренно согласился с доводом.
        Господин Корсо назвал номер счета и через секунду коммуникатор пискнул, подтверждая о завершении перевода.
        - Было приятно иметь с вами дело, господин Корсо. - Произнес Арчи, прощаясь.
        Но ростовщик не разделил желание молодого человека покинуть кабинет.
        - Присядь. - Мужчина жестом указал на кресло. - Думаю, будет честно уделить старику немного время. Не считаешь?
        Арчи вынужден был подчиниться приказу, произнесенному как просьба.
        - Мне лестно осознавать, что в этом мире еще не забыли о ценности данного слова. Когда я сам был молод все вокруг выглядело иначе: люди, государство, понимания. Мы выживали, веря в свои силы, опираясь на помощь товарищей. Данное слово ценилось выше золота и, если его нарушали, наказание не заставляло себя долго ждать. Как тебе удалось раздобыть столь большую сумму?
        Господин Корсо столь внезапно сменил тему, что Арчи невольно вздрогнул. Те самые карие глаза, в которых парень не смог увидеть ничего выдающегося, смотрели пристально, не моргая на него.
        - Прошу прощения за дерзость, господин Корсо. Но я считаю, что это мое личное дело как именно я смог вернуть долг. Надеюсь, вы поймете мои резоны не рассказывать обо всем.
        Арчи умолк, а Самуэль Корсо еще внимательней посмотрел на юношу.
        Между ними состоялась схватка взглядов, затянувшаяся, как показалось Арчи, не меньше чем на минуты. Затем ростовщик едва кивнул, словно дав понять, что согласен с мнением молодого человека.
        - Теперь мы в расчете? - уточнил Арчи, стараясь не ерзать в кресле. В кабинете владельца ресторана парень чувствовал себя как на иголках.
        И вновь прежде, чем дал ответ ростовщик прозвучала долгая пауза. Мужчина точно что-то решал для себя. Арчи видел, как тот задумчиво смотрит на него.
        - Практически. Осталась одна формальность. - Отозвался Корсо, поднимаясь из кресла. - Рукопожатием мы скрепили нашу сделку, рукопожатие станет и финалом нашей сегодняшней встречи.
        Мужчина протянул руку.
        Арчи постарался незаметно вытереть вспотевшую ладонь о штаны, и тоже протянул руку.
        Хватка у господина Корсо с возрастом не ослабла. Стальные тиски сжали так, что хрустнули кости. Наверное, мужчина без труда перетирал в пыль камни.
        - Рад нашей встречи, Арчибальд. - Улыбнулся ростовщик, но повеяло лишь ледяным холодом.
        - Взаимно, господин Корсо. - Вымолвил Арчи с усилием воли, стараясь не закричать от боли.
        Хватка прекратилась.
        Рейбел очнулся внезапно, перепугав экзорциста до колик.
        С натугой захрипев, как рваные кузнечные меха, покойник резко вскочил. В нечеловеческих глазах бушевало багровое пламя.
        - Где мы? - прогремел голос, не имеющий ничего общего с голосом Марко.
        Справившись с первым испугом, Арчи ответил:
        - На подземном паркинге.
        - Как долго я отсутствовал? - Рейбел явно пытался придти в себя. Мотал головой будто не понимал, что происходит.
        - Больше шести часов. - Отозвался Арчи, сверившись с часами.
        - Всего-то. - В голосе принадлежащему Марко послышался облегченный вздох.
        - Между прочим из-за тебя мы почти крепко влипли. - Заметил экзорцист. - Что с тобой произошло?
        - Пустяк, цыпленок. Забудь.
        - Ты помнишь когда именно отключился?
        - Сейчас это так важно?
        - Из-за тебя я едва не угодил в тюрьму! - заявил Арчи и тут же поправился. - Мы едва не угодили!
        - Едва и чуть-чуть не считается, малец. - Отмахнулся Рейбел. - Ты пересчитал наличные?
        - Пересчитал. - Отозвался парень.
        - В счет погашения долга достаточно?
        - Более чем, - откликнулся Арчи и помедлив, признался. - Сумма значительно больше, чем долг.
        - И насколько?
        - После выплаты останется более четырех с половиной миллионов.
        Арчи ожидал от спутника любой реакции кроме безразличия.
        Рейбел хмыкнул:
        - Не спусти их в трубу за одну ночь, мальчуган. Легкие деньги кружат голову похлещи наркотиков и алкоголя.
        - И это все? - от удивления Арчи даже опешил. - Ты не заберешь эти деньги себе? Не заставишь меня выкинуть их как улику? Не претендуешь на часть?
        Демон фыркнул с презрительностью и снисхождением.
        - Оставь бумажки себе, если так этого желаешь. А я знаю - желаешь. Вы люди алчны. Что же касается выкинуть такую сумму - глупость. Мы ограбили казино мафии, не банк. Здесь номера всех купюр не записываются. По сути, ты обладаешь чистыми деньгами и можешь тратить без опаски. Однако, я бы посоветовал так не поступать.
        - Почему? - слова Рейбела отвлекли Арчи от замыслов на что можно потратить столь солидные финансовые средства.
        - Да потому что, глупая маленькая овечка, как только ты начнешь сорить деньгами, это все сразу заметят. Впрочем, на всех можно наплевать. Разве кроме тех, у кого эти деньги были украдены. Согласись, пока на тебя никто в жизни не подумает. Сопляк экзорцист не вызовет подозрений у мафии. А вот если они заметят, что ты стал тратить изрядные суммы, вот тут возникнут вопросы. А ты знаешь, где задают эти вопросы?
        Арчи покачал головой. На его голову точно вылили ведро холодной воды.
        - Есть чудное место. Скотобойня. Человека подвешивают на мясницкий крюк. А оскобленные туши свиней помогают настроиться на нужный лад. Поверь, сильное впечатление гарантировано. Но не думаю, что тебе понравится побывать там гостем.
        - И что же делать? - пролепетал ошарашено Арчи. Мечты зажить в роскоши и богатстве таяли как снег на пекле весеннего солнца.
        - Умный бы не стал привлекать внимания. Положил деньги на анонимный счет и жил бы на проценты. До тех пор, пока не повзрослеет и не поумнеет на столько, чтобы распоряжаться ими. В качестве услуги, могу организовать подобное для тебя.
        Арчи невольно вцепился в кейс, а затем встретился со взглядом спутника и стыдливо разжал руку.
        - Ты прав. Глупо купить себе роскошный особняк и автомобиль. - Сглотнув, произнес молодой человек. - Буду жить как прежде. - Замялся и поправился: - Скромно, но чуть лучше прежнего.
        - Это твой выбор. - Отозвался Рейбел. Но глаза говорили совсем иное, не веря тому, что произнес язык.
        - Ай! - Арчи дернулся, когда острая булавка уколола кожу. - Осторожней!
        - А я предупреждал вас, молодой человек, что если не прекратите дергаться, то будите пенять на себя! - заявил, ничуть не смутившись пожилой портной, поблескивая стеклами очков в роговой оправе.
        - Я стараюсь. - Заверил мужчину Арчи.
        - И я тоже. - Не преминул отозваться портной, продолжая подкалывать рукава булавками.
        Арчи находился напротив большого, выше человеческого роста зеркала, и разглядывал наброски будущей новой формы экзорциста. И сдержать счастливую улыбку не удавалось. Она то и дело озаряло молодое лицо, делая его еще моложе.
        - Долго еще? - устало поинтересовался парень, уже утомившись от всех примерок и обмеров.
        - Эх молодость, - вздохнул с притворной досадой портной, беря в руки измерительную ленту. - Вечно не можете усидеть на месте. Все вам подавай сейчас и сразу, ждать совсем не умеете.
        - Мы уже час возимся, - напомнил мужчине Арчи ворчливо. Но сам не отрываясь смотрел на себя, любуясь.
        - Что такое час! - всплеснул руками пожилой мужчина. - В нашем деле важна каждая мелочь. Семь раз отмерь и один раз отрежь. Помните о таком?
        - Возможно, - отмахнулся молодой экзорцист. - Так, когда ориентировочно будет готова моя форма?
        Портной вздохнул, покачав седой плешивой головой.
        - Опять торопитесь, юноша. Я точно не забыл кое-что в области ваших ягодиц?
        - На шило намекаете? - усмехнулся Арчи, сразу поняв куда клонит мужчина.
        - Нетерпеливый, но весьма догадливый и сообразительный молодой человек.
        - Так когда? - упорно стоял на своем экзорцист.
        Портной вновь вдохнул и почесал мясистый нос.
        - Через неделю, не раньше. - Озвучил он примерную дату. - Но вам придется прийти еще как минимум один раз для финальных замеров!
        - А сегодня нельзя сразу все доделать? - заворчал парень.
        Портной поднял указательный палец к верху и с вызовом заявил:
        - Я не учу вас делать вашу работу, а вы, будьте любезны, не лезьте с советами в мою. Каждый должен быть профессионалом в своей области. Не считаете?
        - Вы правы, простите. - Арчи вздохнул.
        - Молодой человек умеющий признавать собственные ошибки. - Задумчиво произнес портной, делая записи в блокноте. - Может быть нынешнее поколение не столь уж безнадежно, как кажется на первый взгляд.
        Они распрощались спустя еще около двадцати минут, договорившись о новой встрече.
        Арчи вышел из салона весьма довольный пока не встретился нос к носу с Рейбелом.
        - Что ты здесь делаешь? - спросил удивленно экзорцист, непроизвольно покраснев. - Мы ведь должны были встретиться возле моего дома.
        - А ты не собирался начать тратить деньги. - Невозмутимо отозвался демон. - Но как видишь, мы оба изменили планы.
        Слова спутника заставили Арчи смутиться еще сильней.
        - Это не такие уж и большие деньги, как тебе могло показаться. Вряд ли кто-то обратит на такой пустяк свое внимание. - Начал оправдывать парень, сам того не желая. - К тому же, старая форма, как ты сам видишь весьма потрепана жизнью. Ее пора менять. Человек моей профессии должен выглядеть презентабельно.
        - Так сказать, соответствовать лицом? - без усмешки произнес Рейбел.
        Уши Арчи заалели. Парень невольно прикоснулся к лицу, на котором еще не успели пройти ссадины.
        - Знаешь, мальчуган. Можешь успокоиться. Я не собираюсь читать тебе нотации. Мне в целом плевать куда приведет тебя дорога расточительства и глупости. Но заруби себе на носу - если из-за твоей дурости пострадаю я - ты пожалеешь!
        И больше не сказав ни слова, Рейбел двинулся вперед. Он остановился возле нового автомобиля, не менее нового и роскошного чем предыдущий и жестом велел парню садиться внутрь.
        - А сам я вижу, ты внимания к себе не привлекаешь. - Хмыкнул Арчи. - И куда делся старый автомобиль?
        - Отправился на разборку. Слишком приметен стал. - Ответил Рейбел и добавил. - Что же касается меня, то Марко, а значит и я могу себе позволить жить именно так. Подозрения скорее всего вызовет скромность.
        - Повезло. - Хмыкнул невесело Арчи, все еще переживая, что так глупо опростоволосился.
        Арчи просматривал коммуникатор. На сегодня по работе было запланировано три выезда. Два адреса находились недалеко друг от друга, один чуть дальше. В целом, если делать все быстро и слаженно, за два-три часа можно управиться. Парень удовлетворенно отметил тот факт, что перемещаться по городу в автомобиле куда комфортней и быстрее, чем по веткам метро. В противном случае, у него ушло бы куда больше время.
        - И как мы поступим? - спросил Арчи у Рейбела. - В смысле о работе. Мне делать то, то ты скажешь? Или сначала продемонстрируешь все сам?
        - Ну уж нет. Делай так, будто меня вовсе нет рядом. - Не отрываясь от вождения, произнес демон.
        - Тогда в чем заключается обучение?
        - Я твой учитель, а значит мне виднее. - Отрезал Рейбел.
        На том разговор и завершился.
        Первый вызов ничем не отличался от сотни предыдущих. Спальный район. Грязные улицы, ветхие постройки многоэтажек. Бедность, озлобленность, уныние и теснота, в которой привыкли жить и уживаться.
        По началу присутствие Рейбела рядом отвлекало. Арчи инстинктивно каждый раз пытался встретиться взглядом с наставником и прочитать делает ли он все верно. Однако, демон не проявлял эмоций, удалился и не мешал работать. И молодой экзорцист погрузился, забыв обо всем на свете, кроме работы…
        С первым пациентом Арчи провозился около получаса. Вспотел от напряжения, но по завершению ритуала изгнания, мог собой гордиться. Но самым восхитительным, было наблюдать за тем, как на тебя смотрят люди, близкого которых ты только что вырвал из лап кого-то хуже, чем просто смерть.
        Да, пожалуй, раболепие и уважение наполняло душу приятной сладостью. А еще Арчи первый раз в жизни принял деньги спокойно и отстраненно. Как часть чего-то обыденного.
        Второй заказ мало чем отличался от предыдущего. Все прошло по схожему сценарию и Арчи остался доволен собой и работой, которую выполнил. Парень вновь покосился на Рейбела, в попытке прочитать хоть что-то - без результата.
        Путь до последнего на сегодня клиента, мужчина и парень проделали в полнейшем молчании.
        Младшие бесы, еще недавно казавшиеся трудной задачей, теперь выглядели забавой. Разумеется, оставались Прислужники и Солдаты, а еще Привратники, но даже здесь работа вызывала больше не страх, а интерес. К каждому нужно было отыскать свой подход, использовать знание и силу, сплетать их воедино. И это было восхитительно!
        В этот раз заказчиком оказались люди более зажиточные, чем обычная масса, составляющая привычную аудиторию потребителей услуг молодого и некому неизвестного экзорциста.
        Автомобиль припарковался в хорошем квартале. Частные дома, зеленые ухоженные газоны, белые заборы и атмосфера порядка, стабильности. Проживающие здесь семьи явно не тряслись над последними купюрами в кармане, знали, что уготовит им завтрашний день и жили в целом спокойно. Вот кто мог бы стать его целевой группой! Забыть о нищих, забитых людях, ютящихся в коммуналках. Забыть о районах, где искусство - это граффити на стенах, а мусор - часть вечной инсталляции. Оставить в прошлом клиентов, от которых возникает чувство, что ты грабишь их, зарабатываешь на их горе, отбирая последнюю монету.
        Клерки средней руки, бухгалтера, менеджеры, продавцы недвижимости - вот кто жил в уютных домах, а на выходных жарил барбекю и пил пиво, приглашая соседей в гости.
        Эти люди могли стать его клиентами и стоило проявить себя, показать, закрепиться. Новый уровень в новом витке жизни! Шаг вперед в лучшее и светлое будущее!
        Арчи взглянул на лицо и поморщился. Да, такую физиономию продать будет куда тяжелее. Впрочем, и униформа выглядит куда как жалкой и поношенной. Но это ничего. Куда важнее показать на что ты способен. И тогда эти люди запомнят не твое лицо, не твою одежду. Манеры и талант - вот на чем необходимо сделать акцент!
        Экзорцист покинул автомобиль, взволнованный и окрыленный. С поднятой головой, с легкостью в ногах, парень открыл калитку и позвонил в звонок, сам удивляясь такой перемене в себе.
        Дверь открыл мужчина. Взволнованный и обеспокоенный.
        Но даже пребывая в подобном состоянии, клиент сразу отметил кто находился на пороге его дома. Поэтому Арчи принялся действовать, не давая возможности для размышлений и анализу.
        - Мистер Гаррисон, Арчибальд Лонер. Вы сделали верный выбор, сообщив именно мне о вашей проблеме. - Арчи подал руку, пожал ее мужчине, переступая порог, и по-хозяйски последовал в длинный коридор. - Могу ли получить свидетельство, заверенное клириком?
        - Да разумеется. - Мужчина протянул документ, сжимавший до этого в руке. - Вот.
        Арчи изучил документ с пристальностью и вернул клиенту.
        - Что ж, можете не беспокоиться, мистер Гаррисон. Ваша жена в надежных руках, поверьте, я верну ее вам в целости и сохранности. Где она?
        Мужчина указал на соседнюю комнату.
        - В каком состоянии она пребывает? Буйство, агрессия? Вы связывали ее? Принимали какие-нибудь меры? Имеется ли информация, о которой я должен знать прежде, чем туда войду?
        - После прихода клириков я больше туда не входил. Анна не проявляла агрессии, а после молитвы и чего-то, что дал ей священник, она тиха. Но вид…
        Арчи похлопал мужчину по плечу.
        - Я все понимаю. Внешний вид может испугать. В доме имеется бар? Да? Вот мой совет - идите и пропустите стакан-другой. Для нервов поможет лучшим образом. А я и мой помощник, займемся работой. Договорились?
        Мистер Гаррисон кивнул, взглянул на Рейбела с сомнением, но ничего не сказал. Видимо произошедшее с женой выбило его из привычной колеи.
        Арчи осторожно повернул ручку двери и прежде, чем войти, осмотрелся.
        Бесноватая лежала на кровати. Тихая, спокойная, точно спящая. На первый взгляд обычная женщина. Если смотреть издалека. Вблизи сомнения исчезали.
        Запах серы. Кожа пепельно-серая. Вены и капилляры вздулись, приобрели багряные оттенки и точно видно движение крови по ним. Но ногах и руках отросли взамен ногтей подобие когтей, длинных, немного закрученных.
        - Ты уже видел подобное? - Арчи посмотрел на Рейбела.
        Спутник, не выражая эмоций, пожал плечами и облокотился о дверной косяк.
        - Здравствуй, Анна. - Поздоровался экзорцист и сделал шаг по направлению к женщине.
        Одержимая открыла глаза, взглянув на молодого человека пустыми глазницами.
        - Не волнуйся. С тобой скоро станет все по-прежнему. Обещаю.
        Арчи говорил, понимая, что вряд ли бесноватая его слышит, а бесу есть дело до его слов. Но этот тихий монолог давал время на анализ. Экзорцист говорил, а сам пытался понять с кем довелось ему повстречаться на этот раз.
        Одержимая тем временем медленно поднялась с кровати и буравила экзорциста провалами глазниц, не предпринимая никаких действий, только наклоняла голову влево-вправо, точно выбирая как лучше видно незнакомцев.
        - Кто же ты, тварь? - произнес Арчи с наигранной лаской в голосе. - Привратник? Солдат? Не похоже.
        Женщина стояла неподвижно. Она продолжала буравить экзорциста взглядом и точно принюхивалась к чему-то. Ее пустые глазницы устремились на Рейбела…
        Длинные золотистые волосы вздыбились точно живые. Подобно змеям, вскинулись и завились в движении. Рот распахнулся и послышалось шипение.
        И Арчи ударил сгустком силы, вплетая в удар знак за знаком. Бесноватая изогнулась неестественно для человека, почти до хруста в позвоночнике. Волосы бросались вперед, словно жаля. А экзорцист продолжал сотрясать удар за ударом, вкладывая энергию.
        Изо рта женщины полилась кровь, под серой кожей червями задвигались вены. Запах серы заполонил комнату, вытесняя кислород.
        В какой-то миг Арчи начал понимать, что его собственные глаза теряют зрение и помещение заполняется тьмой. И экзорцисту стало жутко. Наверно это предало новую порцию сил, поскольку молодой человек снова нанес удар по бесноватой. Сжатый кулак пронзил воздух, скручивая одержимую пополам. Женщина упала на пол, задергалась в конвульсиях, а ее кожа стала менять пигментацию. Каскад цветов: серый - белый, серый - белый. Золото волос теряло цвет, наполняясь сединой…
        В какой момент все прекратилось. И запах серы, и жуткая метаморфоза.
        Жуткая головная боль вспыхнула и начала медленно угасать. Арчи без сил опустился на пол, склонился над хрупким безжизненным телом женщины и проверил пульс и дыхание. Вздохнул с облегчением. Все же процент смертности при ритуале изгнания весьма высок. В этот раз обошлось.
        - Рейбел, ты не поможешь? - Арчи с трудом поднялся и кивнул на пациентку.
        Мужчина, не сказав ни слова, поднял тело и положил на кровать.
        Мистер Гаррисон прислушался к совету и экзорцист застал клиента в кабинете за стаканом виски. Увидев парня, мужчина вскочил из кресла, расплескал по ковру напиток.
        - С моей женой все в порядке?
        - Я изгнал сущность. Ваша жена спит.
        Мистер Гаррисон бросился в комнату, обнял спящую жену, ласково гладя седые волосы.
        - Ее локоны. Они седые. - Потрясенно произнес он, продолжая гладить.
        - Цвет вернется. - Отозвался Арчи без особой уверенности и добавил. - Вероятно.
        - Ничего страшного. - Мужчина грустно рассмеялся. - Волосы - это ведь не так страшно, верно? Главное, с ней все в порядке? Та тварь, она мертва?
        - Изгнана. - Поправил Арчи.
        - Но ведь она не способна вернуться, так?
        - Не способна. - Ответил Арчи. Хотя сам понятия не имел врет ли или же говорит правду. Но клиенту не нужно знать всего. Для его же спокойствия.
        - Что теперь будет с Ан?
        - Организму потребуется много время и сил для восстановления. Ваша жена проспит не менее двенадцати-восемнадцати часов. Затем накормите ее. И не удивляйтесь аппетиту. Есть она будет за четверых. А после вновь уснет. Пара дней, может быть чуть больше и все вернется на свои круги.
        - Я благодарен вам. - Мистер Гаррисон покинул кровать. И подошел к Арчи. Крепко пожал руку.
        - Это моя работа. - Арчи улыбнулся, устало, но довольно. - Берегите себя.
        - Одержимость может вернуться?
        Арчи вздохнул.
        Этот вопрос задавали почти все клиенты. И дело не в том, что он устал отвечать, просто признаться, раскрыть правду, как мало они на самом деле знают о природе одержимости…
        - Этого беса я изгнал. Однако никто не застрахован от самой одержимости. Случаи, когда бесы вселяются в уже ранее одержимых имеются, пусть и не частые. Механизм и принцип, по которому бесы выбирают жертв, не известен. Отдельные предпосылки имеются - это эмоциональные потрясения, нестабильность психики. Другими словами - любое нестабильное состояние человека может облегчить бесам задачу подавить волю человека и завладеть его телом и сознанием.
        - И нет способов обезопасить себя от этого? - Этот вопрос тоже всегда задавался.
        - Имеются. И великое множество. - Арчи устало вздохнул и заученно ответил. - Защитные знаки, татуировки, медальоны, масла, заговоры, молитвы, обряды. Вот только нет универсального средства, дарующего защиту от всего бестиария. Каждый вид, класс индивидуален. А имя демонам - легион.
        Огромный бургер с сочной котлетой, с тягучим сыром, со свежей булочкой, пикантным соусом, а еще с душистым помидором и луком. Ты начинаешь есть его, жадно давишься, наслаждаясь вкусом и лишь где-то на середине отрываешься, чтобы перевести дух. Выпить ароматного крепкого кофе, чтобы затем вновь вгрызться с новыми силами. Иногда голод такой, что твой заказ выглядит будто внутри тебя живет кто-то крупнее раза в три. И только разделавшись со всем, начинаешь понимать, что усталость, слабость - все это уходит на второй план…
        Рейбел смотрел как Арчи разделывается со вторым бургером и скалился.
        Они припарковались на каком-то заброшенном пустыре, в богом забытом месте. Впереди тянулся бетонный забор, за которым возвышалось недостроенное здание и оставленная стройка.
        - Что? - парень недовольно посмотрел на спутника.
        - Хороший аппетит.
        - Я проголодался. А ты нет?
        - Мой голод иного рода. - Улыбнулся многообещающе демон. И заметив реакцию Арчи на его слова, расхохотался: - Успокойся, цыпленок. Я не собираюсь выпить из кого-нибудь душу, если ты об этом. Чего скрывать, в вас, людях много кроется забавного. Но признаюсь, некоторые из вас умеет жить. В какой-то мере, я рад, что обзавелся этим телом. Впрочем, прекратим говорить обо мне. Ты - вот ради кого мы торчим здесь.
        - И для чего ты привез нас в эту дыру? - Арчи закончил прием пищи и огляделся.
        - Предпочтешь осваивать новые знания у всех на виду?
        - Нет. - Экзорцист смутился. - Разумеется, нет.
        - Вот поэтому мы и здесь, - отозвался Рейбел и покинул салон автомобиля. - Пошли.
        - Куда мы идем?
        - Вот туда. - Рейбел указал на недостроенное здание.
        - Зачем?
        - Немного терпения птенчик.
        Они миновали забор и оказались на территории заброшенной стройки. Мужчина остановился.
        - Пришло время кое-чему тебя научить, малец. Но прежде, я расскажу о твоих знаниях. Я наблюдал за твоей работой и теперь примерно понимаю, чему вас учат в Ордене.
        - Ну и какое твое мнение? - Сгорая от любопытства спросил Арчи.
        - Вы никчемны. - Просто ответил демон. - Все твои потуги смешны, цыпленок. Возможно, ты не самый талантливый среди парней твоего возраста. Но и вряд ли самый никчемный. А значит, вы все схожи. Мне плевать и совсем не интересно каким пасам учат вас ваши наставники, какие классификации вы зубрите и что проходите. Вы жалкие. Я встречался с тобой подобными много лет назад и те люди обладали большими знаниями. Значит вы или растеряли умения или же кто-то специально утаивает знания от общей массы.
        - Зачем в Ордене скрывать знания от нас?
        - Мне откуда знать? Сейчас это не важно. Считай, что лично тебе сильно повезло повстречать на своем пути меня! Я твой билет из серой массы обыденности! С тем, что ты обладаешь сейчас далеко не пройти. Ты горд проделанной работой? Я ведь вижу. Так вот - эти существа жалкое ничто! Ты вспотел, изгоняя подобную мелочь? Слабак! Одного взгляда достаточно, чтобы их выжечь! Ну-ну. Остыть. Дело не в тебе. Вас изначально учат не так. Взамен реального мастерства вас обучают жалкому подобию. Почему? Может быть не желают реальной конкуренции, а может и сами обладают теми же песчинками знаний. Что ты сделал со всеми сущностями?
        - Я изгнал их.
        - Бинго! - Райбел довольно усмехнулся. - Верный ответ, но не верное действие! Вот где кроется главная проблема, птенчик!
        - Что ты хочешь сказать?
        Рейбел приблизился к Арчи вплотную и схватил за шею.
        - А то, что вас специально научили таскать со стола крошки, малыш. Жалкие крошки. Даже не кусочки и уж точно не блюда. Хлебные крошки! Много ли нужно усилий и время, чтобы желудок насытился крошками? А? От хорошего куска бургера в животе куда комфортней, да малыш?
        Арчи захрипел и Рейбел разжал стальную хватку.
        - Первый урок, парень - ту мелочь, что ты так тщательно изгонял обратно в их мир, нужно уничтожать! Не изгнание - уничтожение! Тогда твой потенциал будет расти куда быстрее. Бочку можно наполнить по капле, а можно взять ведро. Смекаешь?
        - И ты научишь?
        В глазах Арчи вспыхнул азарт. Он станет самым сильным среди однокурсников! Для начала. Общий масштаб предстоящих событий потрясал.
        - Разумеется. Иначе зачем тратить на тебя столько время. Я не собираюсь переучивать тебя всей той ерунде, что в вас вбивают. Самое важное - сама основа. Не знаки и символы, ни жесты и слова. Сила, которая кроется в каждом из вас! Это проще простого. Я покажу один раз, и ты все поймешь. Идем.
        - Но ведь для тренировки нужен одержимый! - Напомнил парень. - Где мы найдем его здесь?
        Ответ не последовал. Рейбел направился вперед к зданию и Арчи, идущий следом, увидел впереди, в шагах сорока от места, где они были, группу бездомных.
        Нищие сидели среди тряпья и мусора, служащим им чем-то вроде интерьера импровизированного дома.
        Заметив незнакомцев, местные обитатели оживились. Один из них что-то прокричал и бросил пустую бутылку. Стекло с шумом разбилось вдребезги.
        - Нам явно не рады. - Заметил Арчи осторожно.
        - Испугался? - Рейбел усмехнулся. - Расслабься. Ты со мной.
        - Это наша территория! А ну валите, пока живы! - тот самый мужчина, который бросил бутылку, вышел на встречу к Рейбелу. Между ними было не больше десяти шагов.
        Делая вид, что не замечает явно не дружелюбно настроенного бродягу, Рейбел полуобернулся к Арчи:
        - Смотри и запоминай. Время зевать не будет!
        А в следующий миг Рейбел сделал странное движение рукой, точно выхватил из воздуха нечто невидимое и швырнул в нищего.
        Первое, что ощутил Арчи был запах серы. А вот уже вторым оказался страх. В желудке сделалось неожиданно больно и холодно, дыханье затруднилось, а руки затряслись.
        - Смотри и повторяй! - вырвал из оцепенения экзорциста крик Рейбела.
        Бродяга корчился на бетонном полу, его тело меняло форму, обретая все признаки одержимого. Рейбел медленно, чтобы Арчи смог увидеть все подробности, проделал сложный жест рукой, и нищий взревел. Тело взлетело вверх на рост Арчи, изогнулось в конвульсиях, а затем что-то похожее на рой, отсоединилось и вспыхнуло пламенем. Бродяга упал на пол и затих.
        Все это продолжалось считанные секунды.
        Оставшаяся группа бродяг мгновенно оценила обстановку и бросилась в рассыпную, стараясь как можно скорее скрыться прочь от страшных незнакомцев.
        Рейбел такой возможности не дал. В этот раз Арчи не смог различить ничего кроме запаха серы. А затем восемь мужских и женских тел принялись изменять форму.
        - Повтори за мной! - над ухом экзорциста раздался повелительный голос Рейбела.
        - Ты. Ты сделал их такими! - Арчи вытаращив глаза смотрел на корчащиеся фигуры нищих. - Разве такое возможно? Но как? Зачем?
        - Заткнись и просто сделай, что я велел! - повторил мужчина.
        Но Арчи покачал головой и сделал шаг назад.
        - Так ведь нельзя. Ты понимаешь, что натворил?
        - Тебе жалко этих оборванцев? Почему? Один угрожал нам! Они бы порвали тебя не задумываясь. И теперь у тебя тот же выбор. Или ты одолеешь тех тварей, что прячутся внутри или умрешь. Выбор за тобой!
        Рейбел сделал пас рукой, и одержимые перестав видоизменяться, обратили взоры на экзорциста, став медленно надвигаться на парня.
        Арчи судорожно вдохнул. Один из незнакомцев уже оказался в опасной близости, а за ним следовали остальные. Бесноватые окружали, жали к стене. Дышать стало трудно, в груди нарастала боль. Арчи инстинктивно повторил увиденные движения.
        Со стороны это выглядело так, будто тени отделились от людей, став чем-то самостоятельным. На краткий миг. А после развеялись, став ничем. Восемь фигур повалились на пол, точно из них выпустили весь воздух.
        - Вот и молодец! - ладонь Рейбела легла Арчи на плечо.
        Экзорцист дернулся, сбрасывая ношу с плеча и бросился прочь.
        Когда мужчина нашел парня, Арчи уже не рвало. Только в глазах плясали разноцветные круги. И немного кружилась голова.
        - Сейчас можешь не говорить ни слова. Пусть так. Скажу я. Да, я вселил в тела бродяг сущности. Не знал, что такое возможно? Теперь знай. Нечто схожее ты проделал и со мной, вселив мою тень в тело Марко. Только тогда моя сущность уже находилась в этом мире. А я шагнул немного дальше, вытянув тварей из их мира. Это вовсе не сложно, если знать как. Но главное сейчас не это. Главное то, что тебе первый раз в жизни достались со стола не жалкие крохи, а кусок, ломоть хлеба. Немного, но куда лучше, согласись. И не притворяйся, ведь я знаю, что за страхом ты сейчас чувствуешь необыкновенный прилив энергии. Это будоражит, правда? Изгоняя тварей, ты даруешь себе крохотную часть их энергии, но уничтожая, получаешь всю целиком. Чем сильнее сущность, тем больше энергии.
        Ладно. Для начала с тебя хватит, малец. Даю еще десять минут. Постой, подыши, обдумай все хорошенько. Жду в машине. Отвезу тебя домой, иначе вляпаешься в очередную неприятность. Нам этого ведь не нужно, верно?
        Арчи посмотрел на Рейбела. В глаза, принадлежащие человеку, и ничего не ответил.
        Церковь святого Луки, как всегда, встретила молчаливо и успокаивающе, точно родная мать ребенка, знающая о проказах юного чада и о его раскаянье.
        Запах лаванды, масла и жженого дерева действовал умиротворяюще, хотелось вдыхать аромат, забыть о всех приключившихся бедах и просто жить дальше.
        Как и обычно, в поздний час, прихожан в церкви было немного.
        Кабинка исповедальни. Бархатная штора и решетчатая перегородка, разделяющая два мира. Мир, дарующий спасение и веру. И мир, где эти вещи никогда не занимают главенствующие позиции. Лишь приходя сюда, лишь на этот миг, человеческая душа осознает, как многое может потерять, в борьбе за лучшую жизнь.
        Дядя Лука оказался на привычном месте. Шорох рясы, тихий голос.
        - Мог бы хоть раз навестить единственного живого родственника иным способом. - Послышалось ворчание с той стороны перегородки.
        - Подобный формат беседы для меня привычней. - Пожал плечами Арчи, не осознавая, что собеседник его не видит.
        - Так ты пришел исповедаться или навестить дядюшку?
        - А есть разница? - удивился молодой человек.
        - Разумеется есть! - довольно громко отозвался священнослужитель. - С прихожанином, решившим исповедаться, я должен говорить смиренно. Что же касается, родного племянника, смирение - это последнее, что я хочу чувствовать!
        До Арчи донесся аромат крепкого терпкого вина и еще чего-то неуловимо сладкого и знакомого.
        - Дядюшка, ты пьян? - озвучил догадку парень.
        - Проницательный юноша! - фыркнули с той стороны. - Где же была твоя проницательность, мой милый племянник, когда ты лез в карман ростовщика?
        - К тебе кто-то приходил? - сердце Арчи вылетело из груди.
        Молчание и ответ:
        - Нет. Но это не означает, что я не ждал подобной встречи! Кары небесные! Если бы я знал, что от симпатичного карапуза в моей жизни будет столько мук, я бы лучше следил за своей покойной сестрой! Я бы оберегал ее и сдувал пылинки! Может быть тогда, мои плечи не узнали бы ноши в твоем обличии! Весь день! Весь день я как на иголках. Прислушиваюсь каждого шороха, вслушиваюсь в каждый шаг. И все думаю, что придут серьезные люди и принесут твою дурную голову на серебряном блюде!
        - Почему серебряном?
        - То есть тебя только это из всей моей речи заинтересовало?! Святой Лука!
        - Успокойся, старый родственник. - Миролюбиво пошел на мировую Арчи. - Я жив. И проблема с долгом улажена. Я расплатился с ростовщиком.
        - Не лги мне, мой мальчик! - строго произнес священник.
        - Я не вру. Сегодня я выплатил долг. Поверь.
        - И откуда ты взял столько денег? Только не нужно рассказывать, что заработал. Я не поверю не единому твоему слову.
        - Взял ссуду в банке. Под грабительский процент на долгие годы. - Скрипя сердцем солгал Арчи. - В месяц не такая уж и большая сумма. Смогу потянуть.
        - Банк дал тебе денег? - скептически хмыкнул дядя Лука.
        - Я молод. Такие олухи самые перспективные клиенты. С нас можно получить неплохие дивиденды.
        - Так, стало быть, ты явился, чтобы рассказать мне об этом?
        - А еще просить совета. - Признался Арчи.
        - Так! Ну что ты еще успел натворить, мальчуган?!
        - Да почему сразу натворить?! - обиделся Арчи.
        - Потому что я знаю тебя очень давно. Ты всегда отличался самостоятельностью, а совета просил лишь когда уже сам влипал во что-то с головой. Ты весь в мать! И пусть ее жизнь я сберечь не смог, твою обещал!
        - Вот бы и следил тогда лучше. - Огрызнулся молодой человек.
        - Кары небесные! Я ведь живу праведной, безгрешной жизнью! Взываю, где же справедливость? За что я заслужил подобное! Где согрешил?
        - Вот именно поэтому наши встречи проходят здесь, в исповедальни. Так, ты по крайней мере, не сможешь встать и просто уйти! Как делал раньше!
        - Неблагодарность тоже грех!
        - Как и равнодушие! - парировал Арчи.
        Священнослужитель издал нечто определенно напоминающее сквернословие и умолк, судя по звукам, приложился к бутылке с вином.
        Вновь потянуло чем-то сладковатым и знакомым.
        - Ты там куришь?
        - Всего лишь аромат ладана.
        - Не похоже.
        - А ты поверь! - послышалось ворчание. - Я же пытаюсь поверить в тот вздор, что ты несешь!
        Видимо красное сухое и «ладан» умерили пыл дядюшки и настроили на мирный лад.
        - Какой совет ты желаешь получить?
        - Сам не знаю. - Вынужден был признаться со вздохом Арчи. - Я верю, что впереди меня ждет светлое будущее, но оно там, а я здесь. И окружает меня все как-то больше серость и обреченность. Я как та мышка, которая долго взбивала молоко лапками и в итоге получив масло, смогла выбраться. И вот я все взбиваю это молоко, чувствуя, как отнимаются лапки, а оно так не превращается в масло! Я борюсь дядя, карабкаюсь вверх, но ведь благими намерениями сам знаешь, куда устлан путь. А что, если я и правду иду той дорогой? И каждое мое последующее решение лишь новая ступень вниз?
        - В твоем возрасте сомнения - это обычное дело. Ты переживаешь, думаешь, что ты такой один, но нет. Сотни тысяч молодых людей по всему миру переживают подобные чувства, борются со своими демонами каждый день! Это нормально.
        - Боюсь, мой демон один на миллиард. - Невесело усмехнулся Арчи.
        - Вот и все так думают. - Отозвался священник. - Поверь, в последствии, ты будешь вспоминать об этих неприятностях с улыбкой. И осознаешь, насколько они были пусты, твои переживания.
        - Хочется верить.
        - Ну, так и будет.
        - Значит, нужно совладать со своим демоном?
        - Для начала понять является ли он таким.
        - А если я понимаю, что, пойдя у него на поводу смогу обрести то, чего хочу и к чему стремлюсь? А без него, возможно, проживу безликую жизнь, сопьюсь от безысходности и самобичевания или вышиблю себе мозги?
        - Не богохульствуй. Самоубийцам отдельный чан приготовлен, не забывай.
        - А все же?
        - Ну. - Дядя Лука задумался. - Если плата твоя душа, то этого не стоит ни одно богатство на свете, ибо жизнь человеческая коротка, а расплата в Бездне будет вечной.
        - И вот, стою я на развилке и вынужден выбрать путь куда следовать дальше. И оба варианта, признаться, так себе. А выбор сделать придется. Куда же пойти, дядюшка?
        - Это твой путь, не мой. Тебе и решать, мальчик мой.
        - Хреново. - Тоскливо подвел итог Арчи.
        - Иисусу тоже выбор дался не легко. - Подал голос священник. - Любой путь - это испытание. Через боль, страдания и тяготы мы обретаем любовь Его.
        - Хреново. - Повторил Арчи со вздохом.
        Маленькое окошечко сдвинулось вбок и в появившемся пространстве показалась бутылка вина.
        - Причастившимся положено кусок хлеба - как плоть Его, и глоток вина - как кровь Его. Но, пожалуй, можешь не ограничиться одним глотком, мой мальчик. Всем иногда выпадают плохие дни и даже скверные. Выпей.
        Арчи с благодарностью посмотрел на единственного родственника и воспользовался советом.
        Вряд ли скверные дни остались позади, но чего думать о них?
        Жить нужно здесь и сейчас…
        Обучение в Ордене всегда являлось делом индивидуальным. Несмотря на огромное количество студентов, занятия редко проводились в просторных аудиториях, способных вместить пару сотен за раз. Практика же абсолютно всегда проходила по принципу: наставник-ученик.
        Орден сразу давал понять новичкам: нет команды, есть только ты. И оттого сколько ты приложишь сил, будет зависеть твоя дальнейшая судьба на поприще экзорцизма.
        Несмотря на солидные средства, которые платили студенты за обучение, магистры жестко следовали правилам. Не сдал экзамен - на первый раз платная пересдача (зачем упускать шанс заработать?), но второй раз провал значил отчисление без права восстановления. Ордену не нужны были неудачники, не сумевшие воспользоваться шансом. Поэтому сухая статистика, беспощадная и непреклонная, твердила из года в год: поступающих много, чуть больше тридцати процентов отсеются после первого семестра - провалятся самые ленивые и глупые, после второго семестра ряды учеников покинут еще около десяти процентов - те, кто не справился с нагрузкой или осознал, что ошибся с выбором будущей профессии.
        А вот дальше начнется ожесточенная борьба уже среди тех, кто доказал, что готов идти до конца и показал крепкие зубы.
        Арчи верил, что его шансы высоки. Первый экзамен не страшен для тех, кто много практиковался. Этот барьер будет взять не сложно. Чуточку внимания, сосредоточиться на мелочах и вот и успех. Теперь, когда деньги имелись, страх о грядущем экзамене и, возможно, пересдачи, совсем ушел на нет. Жить оказалось, в принципе, куда приятней, когда финансовое составляющее крепче, чем картонный домик, находящийся на пути торнадо.
        Оставив наконец проблему с долгом ростовщика в прошлом, Арчи смог сконцентрироваться на учебе. До экзаменов оставалась пара недель - срок не большой, в хлопотах не успеешь моргнуть глазом, как день сдачи наступит. А сделать, как и обычно, нужно еще много.
        В Орден молодой человек пришел ранним утром. Магистр Пруденс оказался весьма занят в последнее время, что и не удивительно, поэтому общение происходило через коммуникатор. Но сказать, что наставник забыл об ученике. Нет. Заданий оказалось много. Даже чересчур. Впрочем, это Арчи не угнетало. Наоборот, дарило лишний шанс на успех. Побеждают самые упорные и выносливые. И он один из их числа!
        Пожалуй, в это время самым людным местом в Ордене была библиотека. Больше девяносто процентов информации не имелось в оцифрованном формате. Отчасти для сохранения знаний внутри Ордена, все же для непосвященных в искусстве изгнания обладать информацией было бы опасно, как для окружающих, так и для самих горе-экзорцистов. Другой причиной оказалось банальное нежелание заниматься подобной работой: долгой, кропотливой, мало интересной, требующей знаний и опыта. К тому же, кому-то пришлось бы заплатить за подобный труд, а Орден отличался известной скупостью.
        Поэтому чем меньше дней оставалось до начала экзамена, тем больше становилась очередь в залы библиотеки. Самые шустрые и расторопные успевали прийти до открытия, занять место среди себе подобных и быстро просочиться внутрь. Тем, кто проспал или не посчитал нужным выбрать раннее время предстояла долгое ожидание. К тому же, книг на всех не хватало и драки являлись чем-то обыденным. Работающие в библиотеке сотрудники относились к подобным сценам с равнодушием, иногда с любопытством, но никогда не вмешивались. Молодая и горячая кровь. Все прошли через подобное.
        Арчи давно отыскал ключ с решением проблемы нехватки время на поиски нужных книг. Когда вокруг толпа, отыскать необходимые трактаты, фолианты и пособия, становится необычайно сложно.
        В дело следует включать либо кулаки, либо смекалку. Чаще больше пользы приносило второе.
        Среди персонала Арчи познакомился с одним сотрудником. Звали парня Боб. Кроме слабости зрения и обилия прыщей на лице, у парня имелась к тому же слабость игры в покер по субботним вечерам. Всем известно, что данная азартная игра включает в себя ставки. И обычно под этим подразумевается денежные средства. У Боба с финансами всегда были напряженные отношения. Хотя у этого парня со всеми отношениями было скверно.
        Их знакомство произошло случайно. Арчи задерживался допоздна и не желал покидать здание библиотеки, Боб тоже не спешил в дом родителей, а поскольку день недели оказался не субботний, то парень проявил щедрость, позволив молодому экзорцисту продолжить заниматься изысканиями.
        Сотрудник библиотеки оказался нормальным парнем. Из плюсов - Боб отлично ориентировался на местности и два из трех находил необходимую книгу и работу с первого раза. Из минусов - желание выговориться. Видимо, приятелей у парня оказалось не много и общения не хватало. Из-за первого Арчи терпел второе. Однако пользы несомненно было больше нежели вреда, они разговорились и Арчи подчерпнул для себя важную информацию: во-первых, - Боб не против, если Арчи иногда будет задерживаться в его смену подольше, а во-вторых, - за отдельную плату Боб может подготовить все необходимые документы, сэкономив время на поиски.
        К началу экзаменов взаимовыгодное сотрудничество обрело второе дыхание.
        Арчи погрузился в работу с головой.
        Требовалось написать уйму конспектов, сделать необходимые фото на коммуникатор, а для начала отыскать в стопке книг необходимые крупицы знаний. Голова склонилась над возвышающейся горой фолиантов, папок, методических указаний, листов.
        - Надо же! «Младшие бесы и особенности их изгнания» Уильяма Коуча! А я разыскиваю уже битый час эту книгу! Привет, Арчи.
        Арчи поднял голову и увидел перед собой довольную улыбку Артура Кетчета. С этим парнем Арчи дружил, если можно так выразиться. Все же дух вечного соревнования среди учеников Ордена накладывал отпечаток на манеру общения. Его можно было назвать скорее приятельским, чем дружеским.
        - Привет, Артур. Как дела?
        Парень воспринял ответ Арчи, как приглашение и сел напротив.
        - Очень живо, приятель. Сам понимаешь масштабы происходящего.
        Арчи рассеяно кивнул. Артур любил посплетничать. Иногда это приносило пользу. Однако с этим парнем следовало вести себя довольно осторожно.
        Артур Кетчет отличался многими достоинствами. Высоким ростом и худобой, склонностью заводить приятельские отношения и это удавалось с удивительной легкостью. Пожалуй, парень мог стать своим даже для бездушного комода. Отличался Артур и пронырливостью. Это человек оказывался всегда в море событий, знал последние новости. Однако за неиссякаемыми улыбками скрывалась весьма опасная личность, эгоистичная, хладнокровная. Артур с легкостью мог бы перешагнуть через любого, кто стал бы на пути молодого человека.
        - Ты знал, что Мэтью Бригг закатывает знатную пирушку в следующую субботу? Пойдешь?
        - Перед экзаменом? - Арчи хмыкнул. - Сомнительное удовольствие.
        - Брось. Ведь дело вовсе не в экзамене. - Артур самодовольно фыркнул. - Просто кто-то не любит общество золотой молодежи, верно?
        - Когда на тебя смотрят точно на кусок протухшего мяса мало радости. А еще меньше слушать о вечных «трудностях» жизни. «Отец купил мне спорткар синего цвета! В то время как я хотел красного!» - Передразнил Арчи. - Мне бы их проблемы.
        - Кстати, о твоих проблемах! - тут же не удержался Артур. - Слышал у тебя проблема с финансами. Хочешь, могу подбросить немного работы.
        - С чего щедрость?
        - Слишком много заказов. Сам не успеваю. Вот и предлагаю хорошим приятелям. Разумеется, за небольшое вознаграждение. Маленький процент.
        Арчи вновь не удержался и хмыкнул. Скорей всего он стал не первым, кому Артур предложил подобную работу. Скорее в первом десятке. И самое удивительное, еще пару дней назад Арчи бы согласился.
        - Нет, откажусь.
        - Вот это да! Выиграл в лотерею? - тут же накинулся с расспросами Кетчет. - Странно. Думал, ты как никто согласишься.
        - С чего бы это? - насторожился Арчи.
        - Ходит слух, что ты крепко влип. Связался с ростовщиком, взял большие деньги.
        - И кто тебе поведал о подобном?
        - Ветер принес на хвосте. Сам знаешь, новость появилась, а откуда уже и не знать. - Пожал плечами Артур. - Значит все это ложь?
        С ответом Арчи помедлил. Если сказать, что долга не было, вряд ли Кетчет поверит. Парень иногда отличался серьезной дотошностью.
        - Сумму весьма приукрасили. - Сухо отозвался Арчи, показывая, что тема ему неприятна. - Я расплатился.
        - Сам?
        - Много работал. - Огрызнулся молодой человек.
        - Верю. - Согласился легко приятель. - Я сразу это понял. Чтобы заполучить в наставники самого Кора Пруденса нужно иметь либо хорошие связи, либо отличаться умом и сообразительностью. Зная твои связи, я бы поставил на второе.
        - С тобой всегда интересно, но сейчас я немного занят.
        - О! Не буду отвлекать. - Артур расплылся в фирменной улыбке. - Книгу вот только возьму, договорились?
        Понимая, что иначе разговор может затянуться, Арчи кивнул.
        - Еще увидимся, Лонер! - попрощался Кетчет и тут же перевел свое внимание на новую жертву. - Эй! Тед! Какие приключения? Как жизнь?
        Долговязый субъект умчался, оставив Арчи в покое.
        Молодой человек так увлекся, что забыл о времени, перестал ощущать толпу вокруг, сосредоточив все мысли на обучении. Надо же как он удивился, когда понял, что часы показывают далеко за ланч.
        В библиотеке стало еще люднее и шумнее. Пробираясь через толпу, Арчи отыскал Боба, передал все книги парню и попрощался.
        Оказавшись на улице, молодой человек ощутил, как сильно проголодался и принялся искать, где можно перекусить. К сожалению, все места рядом с Орденом оказались людны. Не желая стоять в очередях, Арчи решил немного прогуляться. Оставив позади два квартала, экзорцист нашел лавку торгующую фастфудом, купил большой стакан с горячим кофе, жареную картошку, пару сосисок на гриле и сэндвич. В парке неподалеку, на лавочке прошел обед.
        Парень неспеша ел, запивал еду напитком и размышлял, глядя, как немногочисленные люди гуляют по дорожкам парка.
        Вчерашние события уже не казались такими зловещими. Но знание того, что можно протянуть руку и призвать в их мир потустороннюю сущность! Знал ли о подобном магистр Пруденс? Умел ли наставник совершить подобное?
        Хотя зачем ему так делать? Кор Пруденс не из тех, кто бегает за работой, напротив, эта она не покидает учителя.
        А еще из головы не шло новое знание.
        Не брать крошки. Эта формулировка весьма пришлась Арчи по вкусу.
        Вот где скрывается главный вопрос: почему их учат изгонять, а не уничтожать тварей, вселяющихся в людей? Ведь кажется очевидным, что уничтожать будет правильней и мудрее! Тварь не сможет вернуться в их мир повторно и навредить. Тогда почему молчат магистры? Разучились совершать подобное? Жадничают знания? Или о таком рассказывают на старших курсах? Жутко захотелось расспросить наставника, но Арчи понимал, что за этим последует. А признаться во всем молодой человек не решался.
        Да, каким-то совершенно нелепейшим образом он, неофит, сумел вселить в тело человека демона с Именем! За такое в Ордене могли бы перевести сразу на курс третий. Разумеется, шутка. Узнай там о Рейбеле и Арчи несдобровать. С другой стороны, это при условии, что кто-то узнает о причастности в этом деле Арчи. Вряд ли демоны пусть даже могущественные не могут вырваться из Бездны. Раз всякой мелочи без труда удается, почему не удается у кого-то более крупного? А значит, Рейбел не вызовет подозрений. Вот только как все устроить? Да и справятся ли с демоном магистры? Скорее всего, да. А если нет? Тогда можно прощаться с жизнью. Вряд ли Рейбел поверит в совпадения.
        Арчи задумчиво покачал головой. А хочет ли он изгнания демона? Пока Рейбел не причинил ему вреда. Неприятностей - сколько угодно, но вот вреда. Скорее наоборот, помог решить проблему. Разумеется, Арчи ему нужен, иначе зачем все это? У Рейбела есть цель и весьма конкретная, вот только вряд ли он захочет поделиться о ней с зеленым юнцом. А еще Арчи понимал, что демоны лживы и коварны и точно так же понимал, как мало знает о мире, откуда эти твари приходили в их собственный мир. Всем известен факт, что есть Небеса и Бездна. Впрочем, о Небесах лишь понаслышке, поскольку оттуда никто еще не являлся в их мир. А вот Бездна ближе и реальней. Ею грозят, ею пугают, ее обещают и из нее вырываются жуткие твари. Но вот кто они, почему лезут сюда известно мало. Небылиц много, а правда… Кто же ее поведает. Да и знает ли кто эту правду?
        Оставшаяся часть светового дня пролетела незаметно.
        Тени удлинились и сумерки переросли в вечер. Миднайт стал преображаться, менять облик, сменил краски, стал ярче, насыщенней, громче. Свет фонарей, свет фар, рекламные табло и свет в тысячах и миллионах окон.
        Арчи шел по улице, нахохлившись, точно ворон. Люди вокруг не замечали парня и это полностью устраивало экзорциста.
        А затем Арчи ощутил пристальное внимание. Странное чувство, словно кто-то наблюдает и дышит в затылок. Молодой человек огляделся. Это принесло мало толку. Никто не смотрел на него, люди по-прежнему не обращали внимания. Арчи принялся ловить отражения в вывесках, в зеркалах припаркованных автомобилей и мотоциклов. Безрезультатно. И все же чувство никуда не исчезло.
        Первая мысль, которая пришла в голову: проклятый ростовщик узнал кто виновен в краже денег из казино.
        Если это действительно так, то бежать бесполезно. Рано или поздно мафия отыщет его даже забейся он в самую грязную и безымянную дыру.
        Стараясь не пуститься бегом, Арчи добрался до ближайшей остановки с общественным транспортом и вошел в первый попавшийся рейсовый автобус. Там занял свободное место и стал озираться. Находящиеся здесь пассажиры парня не замечали, а изучение окрестностей не принесло никакого результата. Чувство пристального внимания немного спало, но не ушло совсем.
        Арчи проехал три остановки и сошел с прочими пассажирами на четвертой. Постарался затеряться в толпе и направился в подземку. Лишь в вагоне метро тревога стала проходить, и он едва не уснул. Смена ветки, новый маршрут. Город.
        На улицах куда меньше людей, закрытые магазины, пестрая дотошная реклама, темные подворотни.
        Знакомый район, дома, в одном из которых он снимает комнату.
        Арчи переехал сюда не из-за любви и желания здесь жить. Дешевое жилье, соседи, не привыкшие задавать вопросы, здороваться и обращать на тебя внимание.
        Здесь при звуках выстрелов не бросались звонить в полицию, а молились, чтобы суматоха не коснулась семьи и их лично.
        В последнее время Арчи возненавидел это место всем сердцем. Было отчего. И сейчас направляясь к себе, парень все отчетливей понимал, что хочет переехать. Последняя ночь. А утром он отдаст ключи владельцу, расплатится и раз и навсегда покинет дом.
        Стоило подняться по лестнице на нужный этаж и войти в коридор, как молодой человек услышал звуки драки. У кого-то явно вечер не удался. Возможно, семейные разборки. Или же как совсем недавно самого Арчи посетили кредиторы. Кто-то знает, что происходит за закрытыми дверями, да и так ли важно? Главное - это происходит не с тобой.
        И вот тут Арчи прикусил язык.
        Сглазил!
        Дверь его комнаты оказалась едва приоткрытой. Опять! В третий раз!
        Вот только там кого-то избивали. В его комнате, но не Арчи. Разумным поступок - броситься прочь, как и хотел, сменить жилье. Разумный, но часто человек поступает, как требует здравый смысл?
        Сам не осознавая зачем, Арчи осторожно приоткрыл дверь и заглянул внутрь.
        Трое мужчин. Два незнакомца. Последнее лицо уже примелькалось за последние дни жизни - Марко - он же Рейбел.
        Драка разворачивалась нешуточная. Не отсутствуй в помещении мебель, пострадавшая ранее, вокруг уже бы все было развалено в щепки. Мужчины дрались неистово, швыряя и избивая друг друга. Глаза всей троицы горели яростным багряным огнем, а в помещении пахло…
        Так! Стоп!
        Глаза троицы горели багряным огнем! Не фигурально выражаясь, дабы усилить эффект повествования, а в самом деле! И запах! Пахло серой.
        Последнее, что выбила из-под ног Арчи опору, стала ругань. Парень услышал:
        - Тебе не жить!
        Хрип и смех Рейбела:
        - Не мелким сошкам меня пугать!
        Второй голос:
        - Покойник.
        Обмен репликами завершился, драка продолжилась.
        А Арчи осел на пол ошарашенный увиденным и услышанным. Руки мелко дрожали. В комнате, которую он снимал находились не люди, а демоны! Три демона! И судя по затруднению Рейбела, явно не самые слабые представители своей расы.
        В голове мелькнула предательская мысль. Вот шанс расставить все на прежние места! Незнакомые демоны одолеют Рейбела, и проблема Арчи решится сама собой. Но теперь, обладая финансами, у него начнется новая, лучшая жизнь. Стало быть убежать?
        Предать демона вряд ли будет считаться грехом.
        Но почему он тогда тянет?
        Проклиная себя за глупость, сидя на полу, экзорцист полез в сумку, пытаясь отыскать нужные склянки. Что поможет хоть на время остановить демона? Болиголов? Полынь? Арчи извлек флакон с резким кислым запахом, тщательно растерев раствором лицо и шею, а затем и руки. Это отпугнет тварей. Два других флакона, экзорцист сжал в руке.
        То, что он сейчас сделает будет самой большой его глупостью, но по-другому нельзя.
        Троица продолжала разносить и без того жалкие апартаменты.
        Арчи ворвался в комнату и бросил склянки со снадобьями. Стекло разбилось и по помещению распространился новый запах - полыни. Эффект оказался еще слабее, чем рассчитывал молодой экзорцист. Никакого.
        - Ты еще кто такой?
        Находящийся ближе к Арчи незнакомец перевел внимание на нового персонажа в разыгрывающихся действиях.
        Арчи бросил мужчине в лицо эфир. Жидкость вызвала секундный ступор. По коже демона прошла рябь, а затем тот толкнул парня. Экзорцист врезался в стену.
        - Зря ты сюда явился! - прорычал незнакомец и приблизился.
        И тогда Арчи проделал трюк, как совсем недавно показывал Рейбел. Уничтожение, а не изгнание!
        Демон замер. Протянутая рука дрогнула. По телу вновь началась дрожь. Со стороны это выглядело жутко. Незнакомец трясся, меняя форму.
        А Арчи с каждым ударом сердца, чувствовал боль, нарастающую в груди. Тяжело дышать, темнеет в глазах. Из носа хлынула кровь. Все труднее держать концентрацию.
        А затем демон отмахнулся. Точно от надоедливой мухи. И все закончилось. Потуги экзорциста ни к чему не привели.
        - Откуда ты это узнал? - прошипел демон.
        Это последнее, что он смог совершить. В следующую секунду багряный свет в глазах вспыхнул и исчез, а тело мужчины упало на пол.
        Окровавленный и весьма потрепанный Рейбел стоял позади и глаза демона светились по истине дьявольским огнем.
        - Ты долго размышлял лететь ли тебе на огонек, мотылек. - Вместо приветствия произнес Рейбел, схватил и поднял Арчи, поставив на ноги.
        - Что здесь произошло? Кто это такие? - В голове Арчи эти слова прозвучали с требовательной ноткой, но язык произнес фразу вяло, с большим затруднением.
        - Расспросы оставим на потом. Следует уносить ноги, мотылек.
        - Куда?
        Мысли в голове путались, хотелось лечь и закрыть глаза, тягучая слабость распространилась по телу, делая его ватным. Ноги подкосились…
        Противный, чавкающий звук.
        Арчи с трудом разлепил глаза и увидел отвратительную картину.
        Рейбел орудовал молотком. Взмах - удар, взмах - чавкающий звук. Мужчина разносил хладнокровно череп жертвы, превращая кость в одно сплошное месиво. Кровь на полу, потолке, стенах. Одно тело уже пережило посмертные издевательства, со вторым Рейбел заканчивал.
        - Что ты делаешь? - пролепетал Арчи.
        - Заметаю улики. - Отозвался Рейбел, окровавлено скалясь.
        Экзорцист увидел, как демон вырвал челюсть покойника и положил ее в карман. Вновь накатила дурнота и пришло забвение.
        Очнулся Арчи в салоне автомобиля.
        Из открытого окна доносился запах гари. Где-то совсем близко что-то горело.
        Сил по-прежнему не хватало, словно тело перестало ему принадлежать.
        - Что ты натворил? - полу-прокричал, полу-простонал парень.
        - Избавился от улик. - Отозвался спутник. - Когда тела найдут, изувеченные, обгоревшие, опознать их никто не будет в силах.
        - В моей комнате! В моей!
        - Успокойся. Владелец не пережил пожар. Впрочем, как и часть жильцов. Твой этаж выгорел дотла. Вот такое несчастье. Так что улик на твой счет там нет. Можешь не сомневаться.
        - Ты убил неповинных людей.
        - Невинные умирают каждый день. От старости, от болезни, от выстрелов грабителей, от безысходности. Не жалей их, парень. Думай о себе.
        - Ты мерзок.
        - Да? - Рейбел с наигранным удивлением посмотрел на Арчи. - Тогда почему не упорхнул, мотылек? Почему все же пришел на помощь? А ведь ты боролся, не зная, как лучше поступить, правда? Брось! Я знаю это.
        - Кто они, Рейбел?
        - Демоны, малыш. Как и я. Разумеется, куда слабее, шестерки, но согласись, справиться с одним тебе так и не удалось, не поспеши я на помощь. И все же твоя подмога мне пригодилась. Отвлек на время одного, пока я разделывался со вторым.
        - Это ты их вызвал?
        - Что за вздор ты несешь? Нет. Не я. Они в этом мире задолго до меня появились. Но ты весьма удивишься, когда узнаешь, что эти милые парни работали на Орден. Да-да. Именно там мы и познакомились, если можно так выразиться.
        - Демоны работают на Орден? Большей чуши я не слышал! - Арчи слабо усмехнулся.
        - Чушь? - Глаза Рейбела блеснули. - Это истинная правда, птенчик. Но я немного поправлюсь. Это люди работают на Орден. А демоны, милое, наивное дитя, им управляют. Уж поверь.
        ГЛАВА 6
        НОВАЯ РЕАЛЬНОСТЬ
        Томас Мэлон мог с легкой душой признаться себе в том, что его жизнь удалась. Молодой? В расцвете сил. Красавец? Многие отмечали факт его модельной внешности. Богатый? Уж чего, а нулей в банковских чеках хватало. Респектабельный? Истинный джентльмен. Успешный? Весьма.
        Томас познал все прелести мира богачей: роскошная вилла, автопарк дорогих автомобилей, чудесная яхта, путешествия, общество, красивые девушки. Список можно было бы продолжать, но зачем? Суть и так уже раскрыта.
        Жизнь миллионера. Такому каждый позавидует.
        Но ко всему прочему, Томас обладал еще одним талантом. И каким! Это была вторая, скрытая от глаз общества жизнь, которая приносила истинное удовлетворение. Богатство надоедает, рано или поздно. Нужно иметь нечто, что станет смыслом дальнейшего существования. У Томаса такое было.
        О второй жизни знали единицы, самые близкие люди. Именно они звали Томаса иным именем, данным ему не при рождении, а по призванию: Гарри - в честь великого Гудини. Гарри-тень - прозвище, подтверждающее необычный талант. Гарри-тень являлся мифом, загадкой, над которой бились лучшие умы полиции.
        Профессиональный вор, обладающий великим талантом украсть все, что есть на свете. Гарри-тень виртуозно грабил банковские хранилища, обчищал частные коллекции, похищал ценнейшие экспонаты музеев. И никто. Никто не смог помешать. В мире криминальных хроник он был персоной номер один. Загадка. Талант.
        Была еще одна тайна, о которой не догадывался никто живущий на земле. Этот талант передавался из поколения в поколение, от отца к сыну. Любовник тени - так называл себя сам Томас. Другие думали, что он просто талантлив, необычайно ловок и удачлив. Тайна крылась немного в ином - Томас подчинял себе тени, мужчина мог сливаться с ними, передвигаться в них, и никто не смог бы его увидеть, даже посмотрим прямо на него. Мистика, магия. Когда отец погиб, Томас унаследовал дар и только тогда понял, что все, чем он жил раньше, меркнет по сравнению с нынешней жизнью. Азартной, будоражащей. Адреналин и чувство божественной вседозволенности. Каждый раз, отправляясь на очередное ограбление, Томас трепетал от восторга, выбирая все более сложные цели.
        Эта ночь была превосходна.
        Мэлон наслаждался. В руке бокал с вином, взгляд устремлен к заливу. На лице блуждает улыбка. Женщинам всегда нравилась его улыбка.
        Друзья Томаса открывали этой ночью новый ночной клуб. Только сливки общества, богатые и успешные. Много шампанского и вина, еще больше смеха и вспышки десятка камер. Точно молнии, освещающие ночь, словно день. Вспышка, вспышка, вспышка.
        Вот этого Томас не любил. Тень - вот спутница, а свет губителен.
        Именно поэтому мужчина покинул шумное общество и удалился. Это лишь добавляло его облику шарма. Здесь стоило появиться. Не только из-за приглашение. В криминальном мире важно такое понятие как алиби. Именно оно и нужно Томасу. Для всех, мужчина будет находиться где-то здесь. Кто-нибудь обязательно вспомнит, как он шутил у фонтана, пил в баре или общался с очередной красоткой. А в то же самое время, Гарри-тень займется настоящим делом!
        На той стороне залива находился Лутр - жемчужина - музей, скрывающий по истине великие шедевры. Завтра в музее состоится открытие нового экспоната. Картина самого Ремброна - «Смоковница».
        Томас мечтательно потянулся. Улыбка этой таинственной женщины пленяла и манила. Мэлон желал обладать ей и ничто не сможет помешать задуманному.
        А сколько шума будет после выполнения дерзкого плана! Это точно станет новостью номер один на ближайшее время.
        Мэлон поставил опустевший бокал и направился внутрь здания, немного пошутил, посмеялся, пообщался и удалился в свой номер. И оставшись на едине, выключил свет.
        Помещение купалось во мраке.
        Томас глубоко вздохнул, закрыл глаза и стал представлять, как тело становится невесомым, невидимым, растворяется, становясь с тенью единым целым.
        Со стороны это выглядело так, будто мужчина сделал шаг в темному и исчез…
        Как и ожидалось операция прошла идеально. Да и кто мог бы помешать Томасу?
        Картина находилась в надежном месте. Сам Мэлон вернулся на вечеринку и еще провел немного время в компании, шутил, пил и был на виду у всех. Алиби - вот что ему требовалось. Конечно, талант никогда не даст выйти полиции на след таинственного грабителя, но осторожность никому не вредила.
        Томас дождался, когда большая часть приглашенных стала собираться и последовал вместе со всеми, весьма довольный собой, опьяненный вином и свершившимся ограблением. По дороге домой Мэлон представлял, как проснется ближе к обеду, съест на завтрак омлет с беконом, выпьет крепкого кофе и будет читать свежую прессу, на первой странице которой окажется ограбление музея.
        Насвистывая незатейливый мотив, Томас вошел в дом и направился к кабинету. Следовало спрятать картину в сейф, а еще - полюбоваться шедевром. О! Теперь только он будет смотреть на ее улыбку.
        Резкий ослепляющий свет ударил в глаза. Неожидающий ничего подобного, хозяин дома вскрикнул и инстинктивно закрыл лицо руками.
        - Кто здесь?!
        - Гости.
        Голос прозвучал нагло и самоуверенно.
        Яркий свет угас и Томас смог увидеть непрошенных гостей.
        Двое. Крепкого телосложения мужчина, одетый весьма презентабельно, расположился в кресле и вот наглость - пил виски Мэлона из лучших запасов. Второй - молодой парень в длинном черном пальто с серебряными пуговицами. Что-то знакомое…
        - Кто вы?!
        Голос Томаса задрожал вовсе не от страха, а от подкатившей ярости. В его доме незнакомцы! Воры?! Да как они смеют!
        - Подобные знания бесполезны, мой друг. Они не принесут для тебя никакой пользы. - Все так же нагло отозвался мужчина.
        - Что вам здесь нужно?! - Томаса затрясло. Мэлон желал стереть ухмылку с лица незнакомца. Избить до полусмерти. Видеть, как тот начинает молить о пощаде.
        - А вот это действительно отличный вопрос! В самое яблочко! - Незнакомец отшвырнул стакан с недопитым виски на дорогой ковер и резко поднялся из кресла. - Нам нужен ты, приятель.
        - Кто вы? Полиция? Грабители? Мафия? - Томас попятился назад. В левом ящике шкафа лежит пистолет. Если сработать быстро, то перевес станет на его стороне. И тогда…
        Мэлон попытался воспользоваться даром. Рассеяться во мраке, ошеломить находящихся незнакомцев, а затем выяснить что им понадобилось в его доме. Томас привычно шагнул в тень…
        … а следующий момент стальная хватка стиснула горло, лишая притока кислорода. Незнакомец оторвал его от пола и легко, без видимого усилия, поднял на вытянутую руку. Невероятно!
        - Наивный. - Незнакомец ухмыльнулся. - Решил воспользоваться талантом? Со мной этот номер не пройдет, жалкая овечка.
        Томас попытался сказать. Но ничего не вышло. Он хрипел и дергался, чувствуя, как уходят силы.
        - Видишь ли, у тебя есть то, что принадлежало когда-то мне. Ты и твои предки пользовались этим, долго и довольно успешно. Шикарный дом. Да и счет в банке весьма солидный, верно? Но вот вернулся истинный хозяин. И пришло время платить. Я заберу то, к чему привык. Не возражаешь? Впрочем, какая разница.
        Мужчина обернулся к парню и велел:
        - Приступай!
        Молодой приблизился и в его глазах Томас прочитал смертный приговор. Они знали о его даре! Но как?! Немыслимо! Его убьют? Будут пытать?
        Парень принялся что-то шептать, больше похожее на бред пьяного, сделал пас рукой и Томас ощутил пронзительную боль. Никогда прежде он не испытывал ничего схожего, даже когда ломал ногу. Боль оказалась столь сильной, словно тело закручивали в спираль и одновременно растягивали. Секунда, может быть две, казавшиеся вечностью, а затем мозг выключил абсолютно все. Томас погрузился во тьму и больше уже ничего не чувствовал.
        Арчи потряхивало. Экзорцист лежал на ковре и пытался сдерживать спазмы. Где-то рядом безжизненно лежал хозяин дома.
        Удар по щекам заставил сконцентрироваться и забыть о слабости и тошноте.
        - Выпей!
        Рейбел не дожидаясь реакции, сам схватил парня за челюсть, разжал ее и влил щедрую порцию виски.
        Арчи закашлялся. Во рту и пищеводе запылало. Появилось неудержимое желание выпить несколько литров воды.
        - Поднимай свой зад. Живо! Пора проваливать.
        Арчи поднялся. Парня покачивало, а ноги то и дело подкашивались. Едва не споткнувшись о труп хозяина дома, экзорцист посмотрел на Рейбела.
        Демон истончал удовольствие. Внешнего изменения не произошло. Но Арчи чувствовал инстинктом экзорциста, что демон стал сильнее.
        - Опять изувечишь тело молотком, а затем спалишь дом? - скорчил кислую физиономию Арчи.
        - Обойдемся без повторения. - Оскалился демон. - Смотри и запоминай, ученик.
        Рейбел вытянул руку, провел ряд манипуляций и мертвое тело стало иссыхать на глазах. Труп сначала превратился в подобие мумии, кожа ссохлась, обтянула кости, истлела одежда, показалась кость, а затем и она стала серым прахом, истаявшим через мгновение.
        - Это, мой молодой ученик, прекрасный практический урок. Можно вытягивать одержимых из людей. А еще столь же легко, удается вытягивать и саму жизнь. Так, ты не только избавишься от трупа, но и еще восстановишь собственные силы.
        Арчи, у которого за последние дни и так оказалось слишком много потрясений, лишь покачал головой и не произнеся ни слова, направился на выход.
        А Рейбел, задержавшись на секунду, закрыл глаза, широко улыбнулся и исчез, став частью мрака, царящего в помещении.
        С самого рождения тебе пытаются навязать и внушить всевозможные вещи, такие как вера в высшую силу, необходимость следовать заветам, рассказывают о уготовленном Рае для тех, кто себя хорошо вел, и про Преисподняя, где ожидает вечность в мучениях. Тебе не приводят доводов, а аргументы весьма спорны, но та частота, с которой произносятся эти догмы, приводит неотвратимо к тому, что ты тоже начинаешь в это свято верить. Верить не задумываясь почему.
        Трудно жить сейчас? Не стоит расстраиваться - ведь впереди счастье для тех, кто мучался. Ведешь грешную жизнь - тебя обязательно ждет кара!
        Это касается не только религии, но именно с религии начинается самое сильное заблуждение, приводящее к жизни в иллюзии. В ожидании чего-то хорошего не сейчас, а потом. Когда? Одном Ему известно! Но кто же докричится в подобную ввысь?
        Детство провиденное с обществе священника не могло не оставить свой след. Или шрам? Но шли годы, рос Арчи, изменялось и сознание. И все же заложенный фундамент был прочен и незыблем. Есть Рай, есть Преисподняя. И если про первое только ходят слухи, то факт второго неоспоримо доказывают жуткие твари, вырывающиеся в их мир и вселяющиеся в людей.
        Наконец есть Орден! Именно в нем обучают сражаться с тварями Преисподние. Так было, так есть и так будет.
        Нет так было. И так уже не будет. И виной разрушения этого прочного фундамента - демон и его история.
        Священники твердят, что демоны всегда лгут, при этом забывают о собственной лжи. Разве может быть построена крепкая вера на обмане? Знающие люди подтвердят, кивком. Разумеется! Вся история нашего общества - ложь и игра фактами!
        Желал ли обрести подобные знания подросток, только ставший на путь настоящей взрослой жизни? Ответа Арчи отыскать в собственном сердце так и не смог. Теперь он знал. А что делать дальше? Кто же знает, кроме Него!
        Было еще очень рано.
        Всего пару часов назад Арчи лишился комнаты, где жил последние два года, а еще распрощался с иллюзиями о том, что в будущем будет все хорошо.
        История Рейбела оказалась немыслимой… и весьма обыденной.
        Арчи сидел на лавочке в тихом парке, смотрел на густую пелену тумана и размышлял.
        Демоны во главе Ордена! С подобной фразы начал рассказ о собственной жизни Рейбел. Невозможно? О, поверь, птенчик. Еще как возможно.
        Начнем с того, что нет ни Рая, ни Преисподние. Во всяком в том смысле, которое закладывает религия. Про Рай, впрочем, информации нет. А вот про то, что вы называете Преисподней, я могу поведать.
        Люди живут сравнительно короткий промежуток время, век - это уже придел. Но существуют и те, кому отведено тысячи лет. Когда-то, настолько давно, что этих знаний лишились даже мы, наши миры не пересекались. Затем произошел катаклизм и частичное объединение. Именно тогда произошла возможность перемещаться между миром людей и, называй раз уже стало привычно, миром демонов. Эти миры абсолютно различны, как и законы морали, физики или политики. Нельзя провести параллель и объединить нашу этику. Попадая в мир демонов - человек погибал, также, как если бы попал из душа в открытый космос. Демоны, напротив, оказались в чудном и дивном мире, где много еды и удовольствий, невозможных в нашем собственном мире.
        Мы живем в весьма сложном иерархическом строе, которое вы весьма поверхностно и неточно изменили для себя. Но об этой части чуть позже. Как и везде есть те, кто сильны и стоит у вершины пирамиды, управляя. Есть те, кто в самом низу, это неразумные существа, наделенные самыми примитивными наборами эмоций и потребностями. Когда произошло объединение наших миров в начале творился полный хаос. Мы изведывали мир людей, анализировали и пытались понять кто вы и что представляете. Находились и те, кто просто брал и разрушал. Стоящие у власти быстро осознали какая опасность грозит всему обществу и предприняли меры, чтобы не позволять проникать демонам в мир людей. Разумеется, нашлись те, кто оказался не счастлив от подобного решения. Началась смута. Как и у вас, у нас борьба за власть никогда не стихает. Принцип главенства: сильный правит слабым. У нас началось то, что вы прозвали Революцией.
        Несмотря на ожесточенность борьбы, власть устояла. Но допустила роковой промах. Всех недовольных не казнили, а изгнали в ваш мир, без права вернуться обратно.
        Затем были предприняты все меры, чтобы создать границу между двумя мирами. Она не идеальна. Именно поэтому в ваш мир так легко проникают мелкие сущности, точно мошкара через нити сети, а демоны, обладающие разрушительной силой, редки. Все благодаря тем, кто стоит на границе.
        Прошло значительное время, и расплата за допущенную ошибку вернулась. Демоны, которые стали жить в вашем мире, быстро осознали какой шанс им выпал. Они стали менять общество людей, медленно, точно из глины лепя то, что хотели видеть. Изменение в религии, правилах жизни. Создали Орден, где принялись обучать солдат против войны с собственными соплеменниками. И когда пришло время, демоны и их людские пособники вернулись в изначальный мир и началась новая война. Кровавая, долгая, беспощадная. Прежняя власть была свергнута, кого-то уничтожили, кого-то обрекли на вечную тюрьму, кому-то удалось сбежать. Власть перешла в руки узурпаторов и началась тотальная диктатура. Все, как и у вас в истории. А затем те, кто стали во главе правления двух миров, осознали, что весьма удобно натравливать друг на друга, чтобы в борьбе никто не покушался на Власть. Пришлось потратить время в поисках идеального баланса и его обнаружили. Ряды солдат Ордена сократили. А знания, щедро подаренные для войны, уменьшили. Именно поэтому вас учат охотиться на мелочь - чтобы не тратить собственные силы. Орденом управляют демоны. Ваши
магистры - вероятно, знают всю или часть правды, но это их устраивает. Им даны власть и знания, а еще роскошная жизнь. А вы - получаете роль ищеек и радуетесь подачкам.
        Теперь настала та часть повествования, в которой есть я. Я наследный Принц! Когда развязалась последняя война, я взошел на престол и продолжил править, как мои предки. Война длилась сотни лет. Я сражался за свой мир, теряя сторонников и солдат. Нас разбили, мне удалось бежать. Собрав последние силы, я вернулся и вновь проиграл. Меня пленили. В вашем мире. И попытались не просто уничтожить, а обесчестить, лишив силы. Так вышло, что кое-кто сильно просчитался. Ритуал не был завершен, я не погиб и мне даже удалось скрыться, но моя сила оказалась разделена на осколки. Несколько веков я находился где-то вне реальности и времени, не ощущая себя. До тех пор, пока ты не вселили меня в тело человека. Моя память и часть сил вернулись ко мне. Но чтобы обрести мощь прежнюю - необходимо собрать все части меня воедино. Две уже есть. Необходимо найти остальные. Вот только проблема в том, что о моей персоне не забыли. Те, кто управляет моим миром и твоим - готовы стереть меня в порошок. Как только узнают о моем существовании - начнутся поиски и на этот раз все завершится моей смертью.
        Ты впутался в опасное дело. И тебе необходимо выбрать сторону. Или я, или они. Возможно, тебе предложат щедрые условия. Все, о чем ты мечтал. Или уничтожат. Ты знаешь такое, что перевернет весь мир людей. Вряд ли ваше общество окажется в восторге от того, что ими управляют существа из иной реальности. Верно? Чего же хочу я? Мести и справедливости! Я наследный Принц! Я - владыка! Мне нужно вернуть силы и покарать тех, кто занял мое место по праву! А затем, уничтожив предателей, я вернусь в свой мир. Каждый должен править на своем месте. Демон - демонами, человек - людьми. Останься со мной, и ты получишь не только реальные силы и власть, но и возможность навсегда очистить свой мир от чутких тварей! А после ты встанешь во главе Ордена и сделаешь все, чтобы наши миры не встречались друг с другом.
        Сидеть на лавочке стало холодно. Зубы стучали, а по телу проходила дрожь. Холод ли виной? Или все же дело в банальном страхе?
        Арчи крепко влип, куда серьезней, когда пришел к ростовщику за кредитом. Если Рейбел говорит правду, то дело дрянь. Каждый шаг, каждый день приближает к неизбежности выбора. На чью сторону встать? Признаться Пруденсу и просить о снисхождении? А если Арчи убьют? Наобещают сначала, а затем раз и смерть!
        Парень поежился. Умирать жутко не хотелось. На душе стало грустно.
        Поверить словам Рейбела? Помочь обрести прежнюю силу? Даже если получится, то как демону в одиночку справиться с целым Орденом? Арчи представил, что ему лично придется убивать коллег по работе и на душе стало еще противней. А казалось бы, куда еще!
        Ну за что ему Кары Небесные? За что? Все, что он хотел - это нормально жить! Добиться чего-то, стать кем-то!
        «Ну почему же? Ты станешь не кем-то, а террористом!» - промелькнула в голове недобрая мысль. - «Тебя уничтожат. И будут на твоем примере рассказывать остальным, почему нельзя связываться в демонами».
        Рейбел ждет ответа. Остаться в стороне уже не получится. Что же выбрать? Что?!
        Вся неделя прошла в подготовке к экзамену. Арчи был рад немного отвлечься. К счастью, Рейбел ни разу не напомнил о выборе. Экзорцист проводил много часов за книгами, а остаток свободного время делил на сон и обучение с учителями. Именно так - с учителями. Ведь теперь у Арчи оказалось два наставника.
        Свободные часы почти отсутствовали. Спал молодой человек мало, да и сны часто имели тревожный оттенок.
        Надо отдать должное - при всей загруженности, магистр Пруденс выделял для занятий с Арчи хотя бы час-два в день. Немыслимая щедрость, учитывая плотный график наставника. В былые времена парень святился бы от счастья, впитывая каждую крупицу нового знания. Однако с тех пор, как экзорциста принялся обучать Рейбел, Арчи мог сравнить насколько то, чему учил Пруденс, проигрывало урокам Рейбела.
        После теории и практики с магистром Арчи встречался с демоном, и тот принимался анализировать прошедшее, после чего показывал собственные комбинации и приемы. Была ли разница? Существенная!
        А еще Арчи ощутил, насколько отличается приток энергии, когда приходилось изгонять и развоплощать сущности. В первом случаи, он получал сущие капли, в то время как во втором - это оказывался хороший приток. Изменение в работе привело к значительному росту сил и Арчи ощущал разницу. Работать со всякой мелочью удавалось без затрат энергии, точно по щелчку. Еще совсем недавно подобная работа вымотала бы молодого экзорциста, а теперь он мог запросто уничтожить с десяток. Без крови, пота и обмороков. Младшие бесы стали слабы и неинтересны, даже рядовые бесы не казались чем-то серьезным.
        Арчи хотел учиться. Он получал удовольствие от того, что чувствовал, как возрастает потенциал. Как же трудно иногда было сдержаться с магистром Пруденсом и продемонстрировать на что он реально мог быть способен!
        Разумеется, наставник замечал, насколько ученик легко и успешно справляется с новыми знаниями, как легко осваивает каждый прием. Иногда Арчи приходилось притворяться. Впрочем, все же трудностей хватало. Пруденс учил классическим приемам, где приходилось изучать и запоминать сочетания символов и знаков, плетя своеобразную паутину.
        Рейбел учил пользоваться силой, управлять потоком энергии напрямую. Сам демон мог осуществить любой прием без каких-либо внешних проявлений, но для ученика сначала показывал, как нужно сделать. А затем, когда Арчи обучался этому - приказывал повторить без манипуляций. Это было трудно. Очень трудно. Но Арчи упорно достигал цели. Будь его воля, экзорцист продолжал бы заниматься днями и ночами напролет. Скоро ему потребуется вся сила и все умения. От этого могла зависеть его собственная жизнь.
        Иногда Арчи ловил на себе задумчивые взгляды магистра Пруденса. Но наставник личных разговоров не заводил. Лишь один раз уточнил, все ли в порядке в жизни молодого человека. Арчи подтвердил, и учитель более с расспросами не лез.
        Еще парня мучили вопросы.
        Знал ли наставник о том, кто истинный хозяин Ордена? Не мог не знать! Пруденс являлся одним из самых успешных экзорцистов. Знает ли наставник о смерти двух демонов? И кто стоит за их смертью? Ведутся ли поиски или расследование? Существуют ли подозрения о Рейбеле? Слышал ли Пруденс о демоне?
        Вопросы не давали покоя. Но озвучить их Арчи не мог. Как же он влип!
        Кроме подготовки к приближающемуся экзамену и обучению добавлялась работа, где молодой экзорцист оттачивал навыки. К сожалению, ничего серьезного не попадалось - младшие бесы, куда реже рядовые. Арчи верил, что справится и с кем-то посложнее и рангом выше, но нынешний статус не позволял выбирать. Вряд ли кто-то предоставит серьезную работу неофиту на первом семестре обучения. Да и опять же - лишние подозрения. Приходилось довольствоваться тем, что есть. Деньги копились на счете. Опять же, чуть раньше и Арчи был бы счастлив. Но когда ты знаешь, что есть миллионы, только протяни руку и возьми, то жалкими сотнями и тысячами начинаешь пренебрегать.
        Накануне экзамена обучений не оказалось. Пруденс пожелал удачи, похвалил за старания и успехи и посоветовал, как следует отдохнуть. Рейбел куда-то пропал, на связь не выходил и потому Арчи принялся выполнять заказы, которые пришли на коммуникатор. Первые три экзорцист выполнил столь стремительно и легко, что сам не ожидал. Он не чертил пентаграмм, не создавал символов - просто вырывал и развоплощал сущности. Затем, правда, осознал, что первая часть экзамена состоит как раз в нудных и утомительных начертаниях фигур и следующие два изгнания провел по всем азам неофитов. Это затрачивало куда больше время и пота. Плюс - не тратились внутренние запасы энергии. Но Арчи мог запросто друг за другом изгнать десяток младших бесов и не вспотеть. Все же было здорово отмечать, как сильно вырос потенциал. Экзорцист помнил, как тяжело для организма проходило изгнание, как он падал в обморок, а из носа текла кровь, а силы уходили столь стремительно, что следовало немедленно подкрепляться.
        Музыку Арчи услышал еще за два квартала. Мощная акустическая система содрогала саму землю, стекла такси звенели, а в грудной клетке молодого человека началось неприятное давление.
        Парень увидел через зеркало заднего вида искосый взгляд пожилого таксиста и хмыкнул, прекрасно понимая, что сказали глаза водителя.
        «Золотая молодежь»!
        Арчи только хмыкнул. Да, тот кто закатил подобную вечеринку принадлежал к классу, который привык трапезничать из золотой посуды. Ему, Арчи Лонеру - подобная жизнь даже не снилась.
        Такси проехало вдоль обширной территории парковки, уставленной дорогими автомобилями. Молодой человек расплатился с водителем, дождался, когда машина развернется и уедет прочь, и снова задумчиво хмыкнул.
        Он не собирался сюда приходить. Вряд ли его ждали. Сотням тех, кто находился внутри было дело лишь для себя самих. Богачи, в желании похвастаться своими капиталами перед равными и перед теми, кого считают людьми третьего сорта. И те, кого большинство на этой вечеринке - молодые люди с дырявыми карманами и огромными амбициями на остаток жизни. Почти все рассчитывают стать известными, обзавестись недвижимостью и капиталом, стать уважаемыми членами общества. Впрочем, чем Арчи отличался от своих сокурсников? Он тоже строил планы и видел себя в будущем успешным. Было бы глупо мечтать об ином.
        Так почему же он резко изменил планы? Приехал, хотя изначально думал остаться один и хорошо отдохнуть перед экзаменами. Арчи сам не отдавал себе отчет почему импульсивность одержала вверх над разумом.
        Молодой человек сменил привычную форму экзорциста на джинсы, кроссовки и рубашку и вызвал такси. И вот теперь он стоял один на парковке и смотрел на возвышающийся на пригорке роскошный особняк.
        Арчи словно попал в очень респектабельный ювелирный магазин. На витринах столь восхитительные и недоступные украшения, что даже страшно смотреть на бирки с ценой. Кажется, от одного только взгляда лопнут глаза. Состояния! Рядовой гражданин и за тысячу лет непрерывной работы не сможет купить самую дешевую из выставленных изделий.
        Вот и все вокруг точно кричало, сообщая какое оно эксклюзивное. Спорткары всех цветов, отполированные до такого блеска, словно на них никогда не ездили. Ни единой пылинки! Ни грязи. Даже с поверхности парковки и то можно было отужинать, не боясь за собственное здоровье. Арчи еще не ступил ни шагу, но уже понимал, что все увиденное будет попыткой показать - деньги в этом мире значат очень много.
        - Сам виноват! - огрызнулся сам на себя молодой человек и направился к особняку, где уже вовсю развлекалась молодежь.
        Шум, крики, визги, вопли. Музыка, ритм, танцы, эмоции. Шампанское, икра, золотые подносы. И лица, лица, лица. Разгоряченные, веселые, пьяные, счастливые.
        Арчи прогуливался, не заостряя ни на чем долгого внимания. Прошелся вдоль зоны бассейна, где резвились парни и девушки, миновал зону танцевальных площадок. Площадь территории особняка вызывал удивление. Без шуток, требовался автомобиль, чтобы путешествовать из одного края в другой. Зачем для одной семьи территория небольшого государства?
        Молодой человек прошел мимо фонтана с шампанским - вот уж точно показная роскошь - и в очередной раз задался вопросом, зачем он сюда явился. Пообщаться с друзьями? Признаться, Арчи не сблизился ни с кем из сокурсников по Ордену. В какой-то мере из-за духа соперничества, легче переступать через людей, когда они для тебя чужаки и незнакомцы. Отчасти из-за того, что собственные неприятности и дела не позволяли иметь свободное время, так необходимое для встречи с друзьями. В любом случаи, парень не ожидал, что-то кто-то искренне ему обрадуется.
        - Арчи! Старина! - крепкий удар по плечу выбил экзорциста из собственных мыслей, как пробку из шампанского.
        Жизнерадостное похлопывание оказалось делом рук Артура Кетчета. Долговязый парень скалился фирменной улыбкой.
        - Рад, что ты передумал и все же явился. Здесь здорово!
        Арчи поймал себя на мысли, что держится Артур так, точно это его особняк и вечеринка.
        - Что ты пьешь? Здесь готовят сногсшибательные коктейли!
        - Мне больше по душе газировка. - Отозвался Арчи.
        - Скучный тип! - растягивая слова произнес Кетчет насмешливо. - Брось! Только не говори, что сдрейфил из-за экзаменов.
        - А тебе лучше работать с похмелья? Линии на пентаграмме получаются ровнее?
        - Уел! - расхохотался Артур. - Но у меня не бывает похмелья.
        - Эффект дармовой выпивки? - немного грубее, чем хотелось, спросил Арчи.
        Но Кетчет не обиделся. Подмигнул и заявил:
        - Глупо отказывать себе в удовольствиях, когда платишь не из своего кармана. Не будь наивным дураком, приятель. Восемьдесят процентов собравшихся явились, чтобы оттянуться за чужой счет. И лично я не вижу в подобном ничего дурного. Вот ты себе можешь позволить есть черную икру ложками? Признайся - ты ее в глаза видел лишь на прилавке магазина. А здесь - обжирайся! Станет плохо - не беда, вымуштрованный персонал мигом все уберет. Чувство счастья столь мимолетно, что нужно успевать им наслаждаться.
        - У тебя получается. - Все так же недружелюбно отозвался Арчи.
        - Ты зануда. - Усмехнулся Кетчет допивая коктейль. Поставил бокал на бортик фонтана и сказал. - Пойдем, прогуляемся по дому. Ты же в нем еще никогда не бывал, верно?
        Арчи пожал плечами, но так как ничего иного в голову не пришло, позволил себе последовать за долговязым однокурсником.
        За свою жизнь Арчи один раз оказался в музее и вот сейчас парня охватило тоже самое ощущение. Музей, а вовсе не здание, где живут люди. Обилие роскоши: картины, гобелены, статуи всех размеров, вазы и люстры, состоящие из сотни тысяч блистающих деталей. Длинный стол - тоже очередной экспонат, впрочем, как стулья и канделябры. Неужели здесь завтракает, обедает и ужинает семья Бригг? Здесь же можно разместить всех бездомных, еще и место останется.
        - Впечатляет? - понимающе прищурился Артур.
        - Скорей обескураживает. - Ответил Арчи честно. - Жить в музее? Не по мне.
        - Зависть, - протянул Кетчет, поднимаюсь по лестнице, - если бы ты мог позволить себе купить все, чего только пожелаешь, ты бы и удивиться не успел, как уже подписывал договор купли на подобный особняк. Деньги быстро развращают. И остановить возрастающие потребности ты уже не в силах.
        - Говоришь так, будто испытал это на себе.
        - Увы, пока я только теоретик. Но мы молоды - перед нами откроются еще многие двери. Просто нужно уметь в них стучать. Или подобрать свой ключ.
        Молодые люди поднялись на второй этаж и вышли на просторный балкон.
        Отсюда открывался панорамный вид. Зона с бассейнами, дискотека, бары и уютные беседки для обсуждения всевозможных тем. Пестрый калейдоскоп.
        - Боюсь даже представить, сколько уходит денег на содержание подобного.
        - Правильно боишься. - Послышался полный надменности голос за спиной.
        Арчи обернулся и увидел Мэтью Бригг. Хозяин вечеринки был облачен в костюм, точно собирался на светский прием, а не на молодежную тусовку с выпивкой и плясками в бассейне.
        - Подобные суммы тебе не доводилось встречать даже на экране калькулятора. - Продолжил свою речь Бригг.
        - Мы тоже тебе рады, Мэт. - Оскалился в улыбке Артур. - Шикарная вечеринка!
        - Ну да, я могу себе позволить потратить скромную сумму, чтобы порадовать знакомых.
        - Долго пришлось уговаривать папашу раскошелиться, а Мэтью? - вставил свою реплику Арчи. - Или тебе так подняли карманные деньги за успешную учебу, что смог оплатить все самостоятельно?
        - Твоя наивность умиляет. - Фыркнул хозяин. - Думаешь, моего отца волнует, как я учусь? Милый, наивный дурак. Это ты веришь, что если будешь рвать жилы, не спать и корпеть на книжонками пыльными, то чего-то сможешь получить в этой жизни. Так вот, боюсь тебя огорчить - ваш потолок - жизнь в кредит, маленький частный дом с территорией таких масштабов, что не удастся впихнуть даже резиновый бассейн во дворе. А еще из прелестей взрослой жизни - потасканная жена и свора голодных детей-оборванцев. Как тебе подобная перспектива? Впечатляет?
        - Меня впечатляет, как ты еще не лопнул от своего чувства превосходства. Наверное, тяжело, когда тебя окружает одновременно столько нищих?
        - Я привыкаю к этому. Отец говорит, что требуется развивать в себе терпение к подобным. Ведь, когда я стану у власти, вы - мой электорат.
        - Мой голос ты точно не получишь.
        - Твой голос меньше, чем ничего. Открой глаза, Лонер. Ты изо всех сил пытаешься кому-то что-то доказать. Подняться из грязи. Не спишь, грезишь о светлом будущем. Но в действительности один мой шаг и ты вновь станешь грязью на моем ботинке. Ты можешь стараться стать лучшим на потоке экзорцистом.
        Я знаю, ты весьма гордишься тем, что тебя выбрал Кор Пруденс. Мечтаешь повторить его судьбу? Ну-ну. Удачи. Вот только место в совете Ордена получу я, если пожелаю. А вы навсегда останетесь моими слугами.
        - Ты красиво умеешь говорить, Мэтью. Вот только все эти слова ничего не стоят без поддержку твоего отца. Ты сам - пустое место.
        Бригг медленно сблизился с Арчи.
        - Заблуждаешься, нищета. Пустое место - это ты!
        Мэтью неожиданно резко схватил Арчи за грудки и практически перевалил за перила, так что парень затрепыхался, вися наполовину в воздухе.
        Отсюда внизу все выглядело куда меньше, чем хотелось бы.
        - Видишь ли, - сквозь зубы процедил Бригг, - если я пожелаю, я разожму пальцы, и ты полетишь вниз. Повезет - разобьешься, в противном случаи - останешься калекой. И что самое забавное - никто из сотен присутствующих не укажет пальцем на меня. Уверяю, все подтвердят на библии, что ты сам прыгнул с балкона.
        - Только попробуй! - прохрипел Арчи, вися головой вниз.
        - Не стану марать руки об такое ничтожество. - Мэтью отшвырнул Арчи вглубь балкона и с досадой посмотрел на руки, словно действительно испачкал их в чем-то. Достал шелковый платок и принялся вытирать. - Учись не изгнанию доходяга, а умению лизать нужные задницы. Поверь, так ты сможешь добиться чуть большего. Станет хватать на жаренную индейку по праздникам.
        Смятый платок полетел Арчи в лицо.
        Лицо и уши пылали от гнева, даже в глазах потемнело. Арчи сжимал кулаки, мечтая схватить Бригга за горло и сжать в мертвой хватке. Вряд ли совесть станет мучать, если он убьет ублюдка.
        - Не бери в голову. - К нему приблизился Артур. - Мэт еще тот самовлюбленный урод. И все же, научись сдерживаться.
        - То есть, по-твоему, виноват я?!
        - Я просто говорю, что глупо сориться в теми, кто может тебе навредить. Вот и все.
        - О! Понимаю. - Новая вспышка гнева овладела Арчи. - Ты один из тех, кто бы подтвердил, что я сам прыгнул вниз. Да? Знаешь, хорошо, что хоть кто-то из нас двоих усвоил урок - лизать задницы ты уже научился!
        - Дурак ты Лонер! - лишь покачал головой долговязый парень.
        - А все вы - ничтожества! - Больше Арчи сдерживаться не мог. - Желаешь пресмыкаться перед такими как он? Наслаждайся! Хватай подачки, ешь икру, о которой мечтаешь, пей дармовую выпивку и радуйся! Веселись! Тешь себя мыслью, что старина Бригг о тебе не забудет. Вот только с меня хватит! Я не намерен терпеть подобного к себе отношения! Я докажу всем вам, что я - лучший! Я! А все вы - никто!
        Кетчет грустно улыбнулся. Наверное, впервые на лице парня оказалась не улыбка.
        - Отличное выступление, Арчи. Сильный монолог, уверяю. Вот только этот эмоциональный подъем не продлится долго. Завтра ты проснешься злой на весь мир, в остром желании изменить свою жизнь, стать кем-то другим, сильнее и выше. А потом тебе придет счет за жилье, за учебу и ты вновь поймешь, что будешь готов на все, чтобы выживать. Выживать, а не жить полноценной жизнью. Пусть Бригг трижды богатый ублюдок, в чем-то он прав. Такие как мы, не имеющие ничего за душой, греем себя и свою тесную холодную каморку, в которой живем, мыслями о светлом будущем. И не я, ни ты, не готовы признаться даже себе, что подобной роскоши. - Артур развел руками. - Нам никогда не получить.
        - Я добьюсь большего! - процедил все еще дрожащий от гнева, Арчи и не прощаясь, удалился с балкона.
        А Артур Кетчет остался стоять в одиночестве, грустно улыбаясь Арчи вслед.
        Он и сам не осознавал, как сильно затронуло душу происшествие на балконе.
        Гнев, от которого началась дрожь по всему телу, не прошел ни за то время, пока он ехал в такси, ни после, когда оказался в съемной комнате. Мысли вечно возвращались к недавнему разговору. Арчи мысленно продолжал строить диалоги, огрызаться за себя и за оппонента. Вот только спокойствие так и не возвращалось. Арчи продолжало трясти от бессильной ярости.
        Молодой экзорцист стоял у окна, смотрел на ночную панораму города и проклинал весь мир. Выскочка Бригг еще поплатится за спесь. Арчи докажет ему, кто из них будет грязью на ботинке.
        Внутренний диалог и раздумья уничтожили ощущение времени, Арчи стоял, продолжая смотреть на город, но видел вовсе не здания, дороги и улицы. Перед молодым экзорцистом все ярче открывалось будущее - ему придется принять предложение Рейбела. Он встанет на сторону демона. Только так Арчи докажет всем на что он способен. Только Рейбел сможет дать знания и силу, необходимые, чтобы доказать, что весь мир - грязь под его ботинком…
        Неотвратимо наступал рассвет. Гасли огни, оживали улицы, а молодой человек продолжал стоять у окна. Вероятно, сейчас он сделал самый сложный выбор…
        Экзаменационные дни в Ордене напоминают разворошенный муравейник. Огромные толпы снуют в хаотичности, шумят, что-то таскают, сталкиваются, ругаются. А стоит приглядеться лучше - и убедишься, что суета вовсе упорядочена.
        Экзамен первого семестра обучения делился на теоретическую часть и практическую. Разумеется, сначала теория. И это весьма логично. Как всегда, мир делился на две категории - тем, кому легче дается теория и тем, кому совладать с демонами куда проще, чем начертить ровную окружность.
        Арчи вошел в Орден с осознанным желанием доказать всем, что он лучший из лучших. Поэтому пока все мялись и с натугой вспоминали все, что узнали за отведенное время, молодой человек решительно вписал свое имя в первые ряды на экзамен по теории.
        Теорию принимала целая делегация магистров. В комиссию входило семеро экзорцистов. И каждый пристально следил, как ведет себя молодой ученик, как держится, с чего начинает работу.
        Надо признаться, страх сегодня покинул Арчи. А уверенность напротив стала верной спутницей. Молодой экзорцист смело и без колебаний вошел в аудиторию, поприветствовал комиссию и быстро и четко ответил на все вопросы, после чего столь же виртуозно принялся чертить окружности, пентаграммы, символы. Когда руки проделывали это сотню раз, оттачивая навык, кажется, линии сами проявляются на полу, а символы возникают из воздуха.
        Теория завершилась блистательно. Арчи видел, что магистры переглядываются между собой и кивают, согласные с общим мнением - экзамен сдан на высший балл.
        Практическая часть выполнялась чуть позже. Арчи должно было поступить уведомление на коммутатор от магистра, принимающего у него экзамен. Экзамены принимали не наставники, а случайно выбранный магистр. Так было заведено, чтобы оценки выставлялись без возможной предвзятости.
        Арчи устроился на лавочке на территории Ордена, пил кофе и ел сэндвич. Рядом появился Артур Кетчет, заметил Арчи, кивнул в знак приветствия, но и не попытался подойти. Впрочем, такому исходу Арчи мог только порадоваться. Чего, а общения он сейчас точно не желал.
        Коммутатор пискнул, сообщая о поступившем письме. Экзорцист отставил кофе в сторону и открыл уведомление. Наконец! Магистр принимающий экзамен указал время и место, где должно было завершиться испытание.
        Магистра звали Батист Крассус.
        Весьма тучный мужчина с залысиной и маленькими агатовыми глазками. Магистр предпочитал улыбаться и иногда говорил без умолку, перескакивая с одной темы на другую, так живо, как молодая овечка. Ему отнюдь не нужен был собеседник, а те междометия, которые удавалось вставить Арчи, вряд ли оказались замечены. Однако обрывался и замолкал мужчина столь же внезапно, порой на середине предложения. Пока они добирались до места назначения, молодой экзорцист пытался понять, какие эмоции вызывает у него магистр, но ничего кроме недоумения так и не ощутил. Просто довольно странный человек.
        - Как я уже и говорил, переживать абсолютно не за чем, это пустяковое дело для тех, кто практиковался, а ты ведь смышленый малый, верно? Вот помню сам в начале обучения жутко переживал, есть не мог от волнения, аж до расстройства пищеварения дошло. Потом еще врач твердил, что не надо так нервничать, а я ему да вы хоть знаете какая у меня работа? И главное пища! Что мы ели. Да подряд же в рот тянули без разбора. Времена! Вот сейчас дело иное, есть ресторанчик «У Карла», отличный повар! Столько блюд, рацион. Куропатки, бисквиты, рыба всех мастей и видов. Гм, так я и говорю, стало быть, главное не думай, что это экзамен. Просто еще одно дельце. Обстряпаем, ха-ха, и пирог умять можно. Рыба. Нет! Лучше лук и почки!
        В ушах у Арчи зазвенело от речитатива спутника. Какие уж тут собственные мысли, когда на тебя устремлен подобный поток.
        - Вот и пришли. - Магистр Крассус указал на неприметный старый жилой дом. - Значится так, идешь к подвалу, спускаешься вниз, налево, затем направо, вдоль коридора и снова налево. Дверь увидишь, а дальше уже разберешься. Нет и нет, чего ждать я точно не скажу. Сюрприз, молодой экзорцист. Пусть будет сюрприз. А я следом значит за вами и посмотрю тихонько. Точно и нет меня вовсе. Справитесь? Справитесь! Ну же шаг и шаг, вперед. А затем пирог с почками и луком. Или все же зайчатина? Овощи не стоит…
        Дослушивать монолог магистра Арчи не стал и ускорив шаг направился к подвалу.
        Внизу пахло сыростью, затхлостью и плесенью. На полу мусор из старых газет и осыпавшейся штукатурки. Редкие лампы, освещающие темному, часто моргали. Говорили, что существовала связь между сущностями и стабильной работой электричества, мол, свет начинает мерцать или вовсе гаснет. Возможность существовала. Но чаще проблемы крылись просто в старости проводов и нестабильности напряжения.
        Арчи оглянулся, но Крассуса не обнаружил и это обстоятельство позволило расслабиться и сконцентрироваться на работе.
        Налево, затем направо, коридор и снова налево. И вот дверь. Что за ней? Вряд ли юнцу на первом году обучения подсунут что-то серьезное. А с десятком младших бесов теперь то он справится без труда. Арчи толкнул дверь, и она послушно распахнулась, издав натужный скрип.
        Экзорцист зашел в помещение и принялся осматриваться. Осторожность - очень важное качество в работе экзорциста. Самонадеянность губит не хуже глупости.
        Из источника света здесь были лишь щели над потолком, из которых пробивались солнечные лучи. Полумрак предавал этому месту зловещий вид. К уже знакомым запахам прибавились новые: вонь немытого человеческого тела и мочи. Вдоль стен в два яруса тянулись старые кровати, ряд слева и ряд справа, посередине оставался проход шириной не больше метра. Арчи посчитал количество мест. Вышло шестнадцать коек. Экзорцист поежился. Шестнадцать одержимых в узком пространстве - это для него много. Арчи еще далеко до наставника Пруденса, который и сотню за раз изгнать сумеет.
        Первым одержимым не удалось застать молодого экзорциста врасплох - помог запах серы. Парочка не дождалась, когда парень дойдет на противоположной стороны помещения и появились из коридора. Арчи выполнил классическую схему, которой его обучал наставник. Череда символов в общем плетении и людские фигуры оседают на пол.
        - Хотели перехитрить? - Арчи хмыкнул, подбадривая сам себя. - Не выйдет!
        Экзорцист извлек из ножен клинок. В узком пространстве холодное оружие не станет лишним. Еще двое одержимых не выдержали и появились из мрака. Вновь та же комбинация и верный результат.
        А затем Арчи подумал, что вряд ли магистр Крассус будет в полной мере доволен результатом, если ученик станет пользоваться лишь одним приемом. Поэтому следующую троицу Арчи изловчился изгнать иным приемом, более сложным. Это магистр показывал на последних занятиях. Выглядело со стороны так, будто сверкнула молния, поразив разом все цели. Хорошее упражнение, но затратное энергетически. Зато можно изгонять разом до пяти-шести одержимых. Пока до шести, но Арчи тренировался. Экзорцист почти дошел до противоположной части помещения, где начинался новый коридор. Остановился. Вдруг, найдутся еще желающие показаться. Но увы, одержимые стали умнее. Видимо, семерка оказалась самой глупой из всех. Вздохнув, Арчи шагнул в темный коридор. Сразу никто не напал. Было довольно темно, идти приходилось медленно, почти на ощупь. Так молодой человек встретился с еще одним одержимым. Существо замерло в углу и экзорцист буквально на него наткнулся. Встреча оказалась весьма неприятной. Одержимый схватил Арчи за предплечье и экзорцист инстинктивно дернулся назад, ударив клинком нападавшего по плечу. Хорошо, что от страха
не ударил в сердце - изгнать сущность и убить человека - конечно, не накажут, но баллы снять могут. Пока Арчи боролся с одержимым, на шум пришло подкрепление из пяти сущностей. Но Арчи уже пришел в себя и повторил формулу изгнания - вспышка молнии - черный вихрь и тишина.
        Вытирая со лба пот, Арчи пытался восстановить дыхание. Итого тринадцать сущностей! Очень неплохой результат! Он ожидал куда меньшего. Такое скопление одержимых в одном месте. Кому-то сильно не повезло.
        Стало светлее. Слева и справа коридора стали появляться дверные проемы ведущие в новые комнаты. Помещения были куда меньше по площади, чем первое, общее. Внутри такой же аскетизм - из мебели только старые кровати и всякий хлам из старой одежды и прочего барахла. Первое помещение оказалось пустым, второе тоже. А вот в третьем экзорциста ждал сюрприз. На кровати, привязанный подвернувшимся под руку тряпьем лежал крупных размеров мужчина. Лицо обезображено оспами, тело раздуто, а запах серы такой, что почти полностью вытеснил кислород. Солдат! Ну наконец рядовой бес!
        Вероятно, первым одержимым стал именно этот мужчина, местные его привязали, а затем сами попали под раздачу. Неспеша приближаться, Арчи провел начальный этап ритуала. Знак «Гард» раскрыл завесу тайны случившегося, лежащая на кровати сущность могла заражать людей. С подобным Арчи еще не сталкивался в реальной работе, но слышал от наставника. Внутри человека скрывался спрут - многоликая сущность, которая при контакте с людьми вбрасывала часть себя. Бедолагам требовалась немедленно бежать, а они попытались связать товарища и в итоге пострадали сами. К счастью, для экзорциста подобная разновидность беса не являлась слишком сложной. Арчи приблизился и уверенно провел ритуал изгнания.
        Однако в следующее мгновение, Арчи опять едва не попался. Пока он занимался привязанным, к нему сзади подкралась сущность в образе девочки лет десяти.
        Больше всего экзорцист не любил именно такие случаи - когда бесы вселялись в девочек. Классический вариант любого клише фильма ужасов - девочка в белой ночнушке с растрепанными волосами. Именно такое клише пыталось вырвать сердце из его груди своими маленькими тоненькими пальчиками с длинными острыми когтями. Отшвырнув легкое тельце к стене, Арчи быстро выполнил ритуал изгнания. Ну и дела! Едва не попался! Он выбрался из комнаты размышляя, что нужно еще сильней сконцентрировать внимание, чтобы не оказаться застигнутым врасплох, когда на него напал еще один солдат. Мощный удар сбил с ног и отбросил на десять шагов. Арчи прикусил язык, ударился головой о стену, но разозлился и буквально вырвал сущность из тела, грубо, используя только чистую энергию.
        Шестнадцать! Работа выполнена. Пусть не с блеском. Были места, где стоило поработать, но в целом он доволен результатом. Пожалуй, магистр Крассус, где бы он не скрывался, останется удовлетворен показателями. Осталось найти выход и можно смело сказать…
        Удар выбил из Арчи не только дух, но все мысли разом. Экзорцист второй раз за день полетел кубарем на пол. Вот тебе и шестнадцать! А новый одержимый оказался проворнее и быстрее. Привратник! Тварь, только немного похожая на человека, зашипела брызгая вонючей слюной и вцепилась тонкими, но сильными руками в горло Арчи. Экзорцист попытался освободиться. Тщетно. Стальная хватка буквально выжимала воздух и саму жизнь. Как же трудно сконцентрироваться! В голове буйствовала боль и хаос. Он растерялся! Тревога!
        Стало жутко. Арчи почти впал в панику и то, что проделал экзорцист было на инстинкте самосохранения. Уроки Рейбела не прошли даром, потенциал энергии, возросший за время тренировок, вырвался наружу, выжигая сущность из человеческого тела. Испуг освободил все резервы, Арчи не изгнал, а развоплотил сущность. Тело безжизненно упало на пол. Молодой человек выбрался из-под него и поднялся, чувствуя, как слаб он стал. Словно весь день разгружал тяжелые мешки.
        Вытерев из носа кровь, Арчи поморщился от боли. Вот тебе и экзамен! Интересно, неужели все пройдут через нечто похожее? Или это только он счастливчик?
        - Восхитительно! - раздался громкий голос магистра Крассуса. - Невероятное зрелище! Вот этот талант! Вы были просто неотразимы, молодой человек! Как всегда, не скрою, у магистра Пруденса достойные ученики! Ваше мастерство завораживает! Будь моя воля, позвольте сказать. Я бы вас и на третий курс зачислил!
        Остаток дня дожидаясь результатов экзаменов, Арчи провел на территории Ордена. Для начала устроился на лавочке и жадно ел жареную картошку и бургер. Истраченный запас сил вызвал жуткий приступ голода, пришлось срочно искать подкрепление. Арчи повезло купить все необходимое до того часа, когда стала возвращаться основная масса обучающихся. Очередь к продавцу уличной еды увеличивалась на глазах. Те, кто уже успел обзавестись пищей, устраивались на свободные лавочки, сбивались в кучки и обсуждали экзамен. Особенно практическую часть. Оно и понятно, каждому достался индивидуальный случай.
        Арчи ел, невольно прислушиваясь. Из того, что ему удалось услышать, получалось, что Арчи «повезло» больше остальных. Самое большее количество одержимых за раз. На втором месте было девять у какого-то незнакомого парня. И то, когда он рассказывал, остальные восхищенно присвистывали.
        «Вы бы знали, что довелось испытать мне» - подумал Арчи. Представил, как рассказывает о своей практике остальным экзорцистам. Грудь горделиво выпятилась. А затем Арчи вспомнил про последнюю сущность, свой испуг и хвастаться перехотелось.
        Учитывая количество экзаменующихся табло с рейтингом баллов, разместили на площади Ордена. Гигантские экраны показывали таблицы с итоговыми оценками. Полное имя ученика, имя наставника и сумму набранных баллов. Царящий ажиотаж можно было понять, всем хотелось узнать побыстрей сколько он получил.
        Арчи немного выждал, лезть первым не стал. Пусть сначала толпа успокоится, самые сильные и наглые успокоятся, а потом и смотри свой результат. Все равно он понимал, что сдал экзамен успешно и пересдача ему не грозит. И все же когда он приблизился к табло, сердце от волнения сжалось. Арчи пробежался по строчкам, нашел себя и присвистнул. 1200 баллов! Ему удалось заработать высший балл! Щеки загорели, Арчи принялся просматривать показатели других учеников. Никто кроме него на всем потоке не получил больше высший балл. На втором месте был ученик с суммой в 1120 баллов! Были и те, кто не смог превысить минимальный порог: 500 баллов. Таким грозила пересдача.
        Радостно улыбаясь, Арчи направился прочь от табло и столкнулся с Мэтью Бригг. В отличии от Арчи, парень радостным не казался. Оно и понятно. Бригг заработал 620 баллов - весьма средний показатель. Чего скрывать - неважный.
        - Радуйся ущербный! - процедил Бригг. - В твоей жизни не часто случается праздник.
        Арчи остановился и приблизился к Мэтью.
        - Как тебе роль неудачника, а Бригг? Еще не пожаловался папочке? Тогда поспеши! Пусть устроит тебя в иное место, где нужно думать не головой, а задницей!
        Толпа вокруг зашумела. Раздались одобрительные смешки.
        Лицо Мэтью покраснело от гнева.
        - Ты либо извинишься и возьмешь слова назад. Либо…
        - Либо что? - Перебил его Арчи. - Вновь попытаешься сбросить меня с балкона? Брось, мы оба знаем, что ты так привык полагаться на отца и его деньги, что разучился подтирать самостоятельно собственный зад. Сколько у вас прислуги нанято для подтирания ваших жирных задниц? Пять-двадцать человек?
        Толпа зашумела пуще прежнего. Послышались свисты и улюлюканья.
        - Верно! Так ему!
        Но были и другие выкрикивания:
        - Покажи ему, Мэт! Врежь ему! Бей!
        Бригг сжал кулаки.
        - Нищий бродяжка! Не тебе учить меня жизни. Еще посмотрим на твои дальнейшие успехи. Если не сдохнешь от голода где-то под мостом, прирезанный бродягами за горбушку хлеба!
        - Тебе не надоело прятаться вечно за деньгами, папенькин сыночек?
        - А тебе не надоело просить милостыню, чтобы следующую ночь переночевать не в мусорном баке, а под крышей?
        - Зато я сам зарабатываю на жизнь!
        - А знаешь, я даже помогу тебе! - Лицо Мэта расплылось в гадкой улыбке. Бригг достал из кармана пачку купюр, в которой самым мелкими номиналом были сотенные. Достал одну, смял и бросил Арчи в лицо. - Вылежишь языком мои ботинки и можешь ее подобрать. Закатишь сегодня пир в честь своего триумфа!
        Казалось, все учащиеся сейчас наблюдали за их словесной перепалкой, ожидая развязки.
        - Нет приятель, подотри своей купюрой папочкину задницу, когда приедешь на своем роскошном спорткаре в особняк. Может быть тогда он не разочаруется в собственном сыне.
        - По крайне мере я знаю, что такое семья. Ты ведь, кажется, рос с дядей священником. Верно говорят, что они любят растлевать молодых мальчиков, пуская их по кругу после утренней молитвы? Ты так зарабатываешь на обед?
        Настал черед Арчи покрыться красными пятнами от ярости.
        - Кажется, я попал в яблочко! - расхохотался Бригг. - Что ж, жизнь человека третьего сорта полна печалей. Будет плохо с деньгами, приходи. Наймем тебя подтирать наши задницы!
        - Знаешь что! - громко прокричал Арчи, привлекая внимание. - В чем-то ты прав! Я отмечу сегодня мой триумф. Приглашаю всех желающих сегодня ночью на мою вечеринку!
        - Тусовка с бродягами под мостом! - фыркнул Бригг. - Фу! Все же подумай о подработке. Я хорошо плачу.
        - Сам тусуйся со своими лакеями, чучело. А остальных рад буду видеть в «Адамант-плаза» в полночь!
        - Ты видимо совсем рехнулся, если зовешь всех на вымышленную вечеринку. Ты же станешь посмешищем номер один после того, как люди поймут, что ты солгал.
        - Ну уж нет. Я на стану отнимать твой титул. А те, кто придет, не будет разочарован!
        - Ты что, спер домашний сервиз из моего дома? Поверь, даже этого не хватит, чтобы оплатить «Адамант-плаза». Уж я там бывал в отличии от некоторых.
        - Знаешь, ты тоже приглашен. В конце концов, хоть раз побудешь на действительно хорошей вечеринке!
        И не дав Мэтью ответить, Арчи направился прочь. Продираясь сквозь толпу, Арчи получал одобрительные хлопки по плечу.
        - Арчи, красавчик.
        - Так ему парень!
        - Арчи, отличный результат!
        Слышать подбадривающие возгласы было очень и очень приятно. А еще Арчи понравилось утереть нос выскочке Бригг на глазах у всех.
        Уже у выхода Арчи догнал Артур.
        - Ты что затеял, дружок? Твоя речь всех впечатлила. И для всех ты теперь герой и персона номер один. Но вечеринка? Тебя же засмеют!
        - Вот и посмотрим.
        - Ты что, получил внезапно наследство? - недоумевающе воскликнул Кетчет.
        - Что-то вроде того, - улыбнулся Арчи и подмигнул Артуру. - Приходи. Будет круто.
        Разумеется, чуть позже Арчи стал осознавать, как сильно он сглупил. Повелся на провокацию и решил утереть нос Мэтью его же козырем - деньгами. Когда боевой задор прошел, настал черед паники. Если сослаться на неудачную шутку он точно станет посмешищем. Сам вырыл себе яму без чьей-то помощи. Значит нужно выполнять обещанное. Деньги у него есть. Страшно подумать, сколько будет стоить ему выходка… А впрочем, пусть все катится в Бездну! Он всю жизнь экономил, жил не как хотел, а как мог. Он молодец и достоин праздника! И организует самую громкую вечеринку!
        Грезы.
        Людям свойственно мечтать, фантазировать, пребывать в грезах, где все соответствует тому, чего желаешь и к чему стремишься. Человек лишенный мечты может утратить веру, надежду в темные времена, а это шаг в пустоту.
        Грезы помогают бороться с тяжестью испытаний, даря самое главное - надежду.
        Редко, даже очень редко мечты воплощаются в точности, как этого хотелось. Но если воплощаются - на краткий миг человек обретает счастье - самый мощный легальный наркотик.
        Удивительно как много решают деньги. Кто говорит, что счастье не в деньгах еще тот лукавый сукин сын. Обладая финансами, начинаешь понимать, что жизнь - это не вечная борьба, а курорт, где ты самый любимый клиент.
        Выпендриваясь днем перед толпой, Арчи не подозревал, чего ему будет стоить организовать вечеринку, на которую он всех позвал, поддавшись эмоциям. Паника и страх пришли позже. Однако, как оказалось зря. Наличие приличной суммы запустила огромной механизм, завращались тысячи шестеренок, создавая из хаоса нечто фантастическое.
        Всего один звонок, один оплаченный чек - и вуаля! Магия воплотила мечту.
        Самые роскошные апартаменты «Адамант плаза» на одну ночь стали принадлежать Арчибальду Лонеру. За считанные часы была поднята армия персонала, чтобы воплотить идею в реальность. На кухне суетливо бегали повара, шеф отдавал приказы, выбирая блюда для меню. Не замолкал телефон менеджера «Адамант плаза», согласовывая всевозможные мелочи в грядущем празднике: освящение, музыка, убранство и многое другое.
        Арчи даже не подозревал какой колоссальный труд предстояло выполнить, чтобы за считанные часы реализовать его пожелания. И все оказалось на высшем уровне.
        Как бывает только в кино пусть на одну ночь, но он стал персоной номер один. Хозяин жизни, хозяин вечеринки, хозяин всеобщего внимания.
        Вчерашнюю ночь Арчи запомнил на всю оставшуюся жизнь. Фрагменты, яркие настолько, что чувствовался не только цвет, но и вкус. О! Как же невероятно пьянило всеобщее поклонение. Какими глазами на него смотрел персонал, как любезно кланялся менеджер, а милые девушки из обслуживания, дарили очаровательные улыбки. Только ему! А то, как реагировали знакомые из Ордена, пьянило сильнее крепких напитков. Арчи упивался царящими эмоциями: радость, удивление, восторг, ошеломление. Бурный поток, в котором он стал эпицентром. За всю жизнь Арчи столько не улыбался, как за вчерашнюю ночь. За всю жизнь не получал столько одобрения от окружающих, столько внимания к своей персоне.
        Мечта парня, не имеющего за душой ничего, кроме характера и жажды лучшего, воплотилась, пусть и на краткий миг. Арчи обрел счастье.
        Вечеринка удалась на славу. Лучшие диджеи старались изо всех сил, вспышки десятка камер, услужливые и внимательные официанты, роскошные блюда, обилие алкоголя, бармен, создающий не воображаемые шедевры.
        Вспышка, вспышка, вспышка.
        Арчи открыл глаза и увидел роскошную люстру, состоящую из сотни тысяч блестящих камней. Парень улыбнулся, вспоминая вчерашний фурор. Да, он потратил немыслимую для себя сумму, но не жалел. Все было невероятно! Возможно, больше никогда не будет подобного. Но этого того стоило.
        Огромная кровать казалась бесконечной, Арчи выбрался из нее с трудом, с интересом оглядывая апартаменты - такое он видел только в фильмах.
        В голове немного шумело, все же он изрядно сумел напиться. Сдерживаясь вначале, играя роль степенного хозяина торжества, Арчи сам не заметил, как стал расходиться. Он общался, переходя от группы в группу, слышал хвальбы в свою честь и пьянел, столь стремительно, что даже не осознавал.
        Арчи одел на голое тело халат, открыл холодильник и достал бутылку лимонада. Холодный освежающий напиток придал новых сил и избавил от жажды. Зевая и потягиваясь, молодой человек направился в ванную комнату. Джакузи, находящаяся внутри размерами тянуло на средний бассейн.
        У богачей роскошная жизнь! И Арчи она нравилась все больше. Улыбаясь, парень сбросил халат и сделал шаг к джакузи, как неожиданно почувствовал дуновение сквозняка. Экзорцист резко обернулся, и счастливая улыбка сползла с лица.
        Арчи увидел перекошенное от ярости лицо Рейбела. Не вымолив ни слово, мужчина схватил парня за шею и стальной хваткой стал душить. Арчи попытался сопротивляться, но тщетно. Тело перестало выполнять приказы, от нехватки кислорода зашумело в голове. А затем молодой человек стал захлебываться, потому что его голову погрузили в наполненное водой джакузи.
        Ужас, паника, агония.
        Сильная хватка извлекла его из водного плена и швырнула на мрамор пола. Тяжело дыша, ничего не соображая от страха, Арчи испуганно смотрел на взбешенного демона.
        - Ты знаешь слово: не выделяться? Знаешь? А я вот сильно сомневаюсь! Знаешь почему? Умный парень, знающий такое слово, не возьмет из банка кучу денег, чтобы знатно повеселиться на глазах нескольких сотен вшивых друзей-приятелей. Нет! Не возражай! И не объясняй, как это произошло! Мне плевать! Я понимал, что мне придется нянчиться с молодым, зеленым идиотом. Но ты, мартышка, сумел меня неприятно удивить!
        Рейбел метался из стороны в сторону.
        - Как ты думаешь, осталась ли незамеченной твоя выходка для окружающих? Не осталась! Для богачей ничего особенного. Однако странно для нищего мальчугана потратить целый капитал. Это вызовет ненужное внимание. К тебе! А еще что важнее - ко мне!
        Рейбел вновь схватил Арчи и опять погрузил голову парня в воду. Экзорцист задрыгался, сопротивляясь.
        - Если твоя выходка навредит моей цели, твоя жизнь окажется необычайно короткой. Но поверь, когда смерть придет за тобой, она покажется тебе нежнее материнских объятий.
        Рейбел поднял Арчи в воздух и хорошо тряхнул, точно щенка.
        - Еще одно разочарование и ты познаешь настоящую боль, недомерок.
        Демон швырнул парня в джакузи и удалился.
        Отплевываясь и восстанавливая дыхание, молодой экзорцист задумался. Все еще ли он не жалеет, что совершил безумный поступок, закатив вечеринку?
        Спустя два часа жизнь уже не казалась столь радостной и беззаботной. Арчи много думал и мысли были недобрыми. Слова Рейбела били в голове набатом. Глупо подставиться! Сам влез в петлю. С другой стороны, в последнее время его дальнейшая жизнь вечно пребывает на грани. Сначала долг ростовщика, затем встреча с демоном. А после новость, что демоны правят Орденом! Свихнуться можно. История достойная мыльных сериалов, не иначе.
        Что дальше? Куда хуже?
        В кармане раздались трели вызова на коммуникатор.
        Арчи взглянул на экран и увидел номер наставника Пруденса.
        - Да, магистр?
        - Арчи, с тобой все в порядке? - голос Кора Пруденса звучал встревоженно.
        - Да магистр. - Ответил Арчи, хотя внутри все сжалось и похолодело.
        - Два часа назад в Орден явилась полиция, запросили личные дела всех обучающихся. Офицеры назвали имена тех, кому требуется явиться в участок. Среди списка есть твое имя, Арчи. Так что давай встретимся немедленно и ты расскажешь мне подробно по какой причине ты заинтересовал полицию. Где ты?
        Экзорцист побледнел. Тело стало ватным и чужим. Голова закружилась и парню показалось, что он падает куда-то вниз.
        ГЛАВА 7
        КУДА ХУЖЕ…
        Диалог не состоялся.
        Наставник не пытался давить и не лез с расспросами, а ученик не спешил откровенничать. Поэтому дорога до полицейского участка длилась вечность. Мужчина и парень молчали и напряженную тишину разбавляла лишь музыка из радио.
        - Запомни, это не допрос и, если ты не желаешь о чем-то говорить - твое право. Ясно?
        - Да магистр. - Арчи кивнул, дав понять, что все понял верно.
        Они покинули автомобиль и неспешным шагом направились в здание. В помещении находилось с десяток молодых экзорцистов. Кто-то, как и сам Арчи прибыл с наставником, кто-то явился в одиночестве. Парни старались казаться скучающими, однако нервозность пробивалась наружу через бегающие взгляды, движения пальцев, вздохов.
        Арчи печально и понимающе усмехнулся. У всех без исключения имеются в потайных шкафах не совсем законные действия. И поскольку никому не была известна цель, по которой полиция пожелала их видеть, в атмосфере витал густой напряженный дух тревоги.
        Появление Арчи уже томящиеся в ожидании экзорцисты заметили и немного оживились, кто-то кивнул, кто-то подмигнул или поднял большой палец к верху. Вечеринка произвела фурор. Теперь среди молодого поколения Ордена фигура Арчибальда Лонера заняла уверенную позицию на вершине рейтинга «славных парней».
        Арчи кивнул в ответ.
        - Пойду поздороваюсь. - Отозвался Пруденс.
        Наставник отошел к старшему поколению экзорцистов, а Арчи оперся о стену и вновь задумался.
        Да, в потайном шкафу скоро закончится место. С какой целью полиция желает его видеть? Да, Арчи был уверен на все сто, что остальные экзорцисты не интересны правоохранительным органам. Полиции нужен он, но почему?
        И тут перед глазами предстала картина ограбления и убийства людей мафии. А затем встреча с патрулем на дороге. Офицеры видели его удостоверение. Сгоревшая машина и два трупа в ней не могли ускользнуть от служителей закона.
        Стало трудно дышать.
        - Лонер!
        Арчи вздрогнул. Оглянулся.
        Появившийся полицейский хмуро посмотрел на молодого человека и заявил:
        - Нечего мух считать, пацан. Пошли за мной. Шевелись, ты такой здесь не один.
        - Я пойду с ним. - Рядом с Арчи тут же появился магистр Пруденс.
        - Как пожелаете. - Полицейский возражать не стал.
        Короткий путь и уже знакомый крохотный кабинет квадратной формы без окон, с одной дверью, большим шкафом, все также забитым папками. Широкий стол, на котором возвышаются груды папок и бумаг. Одно кресло и единственное изменение - два стула.
        - Здравствуй Арчи. Я же верно запомнил - имя Арчибальд тебе не по душе?
        Красивое породистое лицо офицера Фортиса дружелюбно улыбалось.
        - Вы знакомы? - Кор Пруденс удивленно поднял бровь и покосился на ученика.
        - Не переживайте, магистр, наше знакомство оказалось случайным. Ваш подопечный не переступал черту закона. Мое имя Ульям Фортис.
        - Кор Пруденс.
        Мужчины обменялись рукопожатиями.
        - Что ж, господа. Присаживайтесь. - Офицер указал на стулья, а сам сел в кресло.
        Арчи послушно сел, а вот Пруденс остался стоять.
        - Вряд ли наш разговор будет долгим. - Вместо отказа пояснил магистр.
        - Как пожелаете. - Фортис улыбнулся, прекрасно уловив посыл в словах Пруденса. - Раз все собравшиеся в кабинете люди деловые, не будем тратить время напрасно. Согласны?
        Не дождавшись ответной реакции, офицер продолжил:
        - Арчи, где ты был седьмого числа этого месяца ориентировочно около полуночи?
        Седьмое число. На сердце у экзорциста потеплело. Их авантюра с ограблением мафии состоялась позже. Значит, дело в чем-то еще. Но что он еще недавно натворил?
        - Можешь не спешить с ответом. Вспомни как следует.
        - Честно сказать, наша работа подразумевает столько движения по городу, что трудно сказать точно, где ты был и когда. - Ответил Арчи вполне предельно честно.
        - Понимаю, у экзорцистов тяжелая работа. Сложная и опасная. Не зря же у вас предусмотрено столь многочисленное снаряжение. - Фортис кивнул на облачение Арчи. Глаза скользнули по портупеи и остановились на ножнах. - А еще вы всегда носите холодное оружие.
        - Клинок часть обмундирования члена Ордена. Законом экзорцистам не запрещено ношение того, что вы окрестили холодным оружием. - Сухо вмешался магистр Пруденс.
        - Я и не собирался утверждать обратного. - Развел миролюбиво руками офицер. - Лишь хотел подчеркнуть, что в случаи необходимости, экзорцист может применить его. Вы со мной согласны?
        - Что именно вы подразумеваете под словом «необходимость»? - все также весьма холодно поинтересовался магистр.
        - Просто к примеру - самооборона. - Фортис откинулся в кресле, внимательно глядя на Арчи. - Ну так что, парень. Припоминаешь, где ты находился седьмого числа этого месяца около полуночи? Нет? Давай, я постараюсь освежить память. Представь следующую картину: ночь, Уотер-Канбер-роуд, сквер. Громкая музыка, шумные подростки, развлекающиеся возле фонтана…
        … «Громко, точно с вызовом играла музыка. На скамейка возле фонтана отдыхала группа молодых людей. Смеялись, пили алкоголь. Кто-то пританцовывал. Парни, девушки. Человек девять.»
        «Закурить не найдется?» - фраза раздалась в голове весьма живо, словно вся история случилось только что.
        Арчи вновь похолодел. Сердцебиение участило ритм. Судорожная мысль пронеслась в голове: «я ведь никого не убил?»
        - Припоминаешь? - повторил вопрос офицер.
        Арчи напрягся, стараясь не выдать чувства, покачал головой.
        - В чем вы обвиняете моего подопечного? - пришел на помощь парню Кор Пруденс.
        - Обвиняю? - Фортис изобразил на лице удивление. - Мы просто беседуем.
        - Ближе к делу. - Пруденс демонстративно посмотрел на дорогие часы.
        - Пусть так. - Мгновенно теряя расслабленность, Фортис достал из ящика стола папку. - Здесь - заявление от девяти молодых людей. Если отбросить все лишнее и оставить только факты, то мы получаем следующую картину: время около полуночи, сквер на улице Уотер-Канбер-роуд, компания молодых лиц, совершеннолетних, обоих полов, отдыхают, слушают музыку, болтаю и танцуют. Важно - никого не трогают. И тут по уверению всех девятерых - к ним приближается молодой парень в униформе экзорциста. Состояние - взвинченное. После короткого, но емкого диалога, неизвестный извлекает нож и угрожает компании расправой. А затем, когда один из парней пытается успокоить экзорциста, тот наносит режущие и колющие раны своему оппоненту. Подобная участь постигает еще двух ребят из компании. Затем неизвестный экзорцист сбегает, напоследок угрожая всем расправой. Вот такая складывается картина.
        - Разумеется все девять заявлений не противоречат друг другу?
        - Именно, написано точно под копирку. В результате мы имеем одного неизвестного экзорциста и девять заявлений о причинении вреда здоровью.
        - Как вы верно заметили ранее, каждый экзорцист кроме униформы носит клинок. А еще жетон. - Кор Пруденс коснулся собственного знака на груди. - Жетоны, как и у вас, полицейских имеют индивидуальный номер. Возможно, кто-то из подростков сумел разглядеть и запомнить цифры?
        - Ну что вы, магистр. - Фортис улыбнулся. - Сами подумайте. Ночь, ребята отдыхают и никого не трогают, а тут на них набрасывается с ножом незнакомец, наносит раны трем членам компании, отправляя их в больницу. Разве в подобной суматохе кто-то сможет запомнить номер жетона? Нет. Уверяю, это не так просто, как может показаться. Страх, паника. Ребята запомнили форму и дали общее описание внешности напавшего. Среднего роста, короткие светлые волосы. Телосложение среднее.
        - Под это описание подходит множество подопечных Ордена.
        - Согласен. Информация довольно размыта. Именно поэтому нам приходится опрашивать всех ваших парней, подходящих под описание. А еще мы запросили фотографии из личного дела. Полагаю, жертвы без труда узнают нападавшего, если показать фотографию. А как считаете вы?
        - Весьма вероятно. - Вынужден был согласиться Кор Пруденс.
        - Вот видите, дело не кажется сложным. - Улыбнулся Фортис. - Ах да, еще одно тонкое замечание, которое имеется в описании внешности пока нами не установленного экзорциста. Жертвы вспомнили, что лицо у парня выглядело весьма помятым. Ссадины, точно после драки. И все подобное. И вот тут-то мне и припомнилась наша первая встреча, Арчи. Сейчас твое лицо выглядит значительно лучше.
        Арчи уже хотел открыть рот, но магистр положил ему на плечо руку.
        - У вас имеются фотографии. Покажите их жертвам, а далее - покажет время. Я не понимаю, зачем нас вызвали сюда?
        - Когда происходит конфликт для полноты и ясности картины всегда необходимо узнать точку зрения каждой из сторон. Иначе трудно установить, где правда, а где ложь. Согласитесь, девять человек утверждают одно и то же. Однако, я могу представить и иную картину происходящего. Идет наш экзорцист мимо шумной компании, которая развлекается, вероятно, употребляет спиртные напитки. Молодая бурлящая кровь. Весьма возможен конфликт между двумя сторонами. Но вот кто первый напал? Пока нам удалось получить сведения только одной стороны. Вторая, увы, пока скрывается. Но если бы этот экзорцист пришел в полицию и подал заявление, где указал бы свое видение произошедшего, кто знает, как бы изменилась позиция следствия. А что скажешь, ты, Арчи?
        - Мой подопечный ничего не станет говорить. - Пруденс хлопнул Арчи по плечу, дав понять, что хватит рассиживаться. - Прошу нас понять, много работы.
        - Как посчитаете нужным. - Понимающе согласился Фортис. - И все же, подумайте над моими словами.
        - Обязательно.
        - До встречи, Арчи. - Успел попрощаться полицейский, пока магистр едва не за шкирку вытащил ученика из кабинета.
        Нет. Оказавшись на улице, Пруденс не стал читать молодому человеку нотации. Магистр вообще не проронил ни слова. Они сели в автомобиль и молча совершили поездку до кафе-закусочной. Там мужчина сделал заказ и только после того, как официантка отошла от столика, состоялся разговор.
        - Почему?
        - Почему что? - усмехнулся Пруденс. - Почему мы сидим в кафе? Я проголодался, ты, по-видимому, тоже. Так отчего же не подкрепиться?
        - Вы понимаете, о чем речь.
        - Разумеется я все понимаю. Именно по этой причине я не собираюсь читать тебе нотаций. Ты оборонялся. Я хорошо разбираюсь в людях. И в своих учениках. Ты не склонен проявлять насилие. Не твой типаж. Произошедшее досадная неприятность, не более. Можешь не переживать, Орден никогда не бросал в беде своих людей. Даже, когда все укажут на твою фотографию, полиции придется изрядно попотеть, чтобы выиграть суд. У Ордена много отличных адвокатов. Надеюсь, ты не представлял у себя в голове картины, как сидишь в тюрьме? Ну-ну. Можешь не отвечать.
        - Офицер Фортис предлагал написать заявление.
        - Я вижу этот человек произвел на тебя благоприятное впечатление. Впрочем, соглашусь, он понравился и мне. Но давай не делать поспешных выводов. Сначала я поговорю с адвокатами и уже после обсудим о необходимости писать какие-либо заявления. А пока просто насладимся вкусной едой. Хорошо?
        Им принесли заказ, и мужчина с парнем умолкли, с аппетитом поедая горячие ароматные гамбургеры. Затем пришел черед мороженого. Арчи уплетал десерт с наслаждением, на время забыв о всех проблемах и неприятностях.
        Магистр тоже ел мороженое с удовольствием.
        - Когда мне было пятнадцать я потратил все карманные деньги и накупил мороженого: шоколадное, клубничное, с фисташками, кусочками мармелада. Я переел его так, что жутко болело горло, но я ни разу не пожалел и не разлюбил этот десерт.
        Пруденс отставил пустую пиалу и налил черного кофе.
        - Я не стану утверждать, что знаю тебя также хорошо, как себя самого. И все же, как я уже говорил, мне удается понимать людей. Кто и что из себя представляет. У нас много с тобой общего, Арчи. Мы оба талантливые, умные, целеустремленные люди. Мы хотим выбиться из толпы, утвердиться в жизни. Мы не останавливаемся на достигнутом, стремимся к заветным целям. Мы в меру гордые, в меру решительные люди. У нас есть принципы и границы дозволенного, мы обладаем совестью. Да, мне повезло больше - я вырос в семье весьма зажиточной и мне не приходилось драться за монету, чтобы выжить. Я мог рассчитывать на родных и близких в трудное время. Вот наше различие. В остальном мы больше схожи, чем отличаемся. Именно поэтому я взял тебя в ученики, выбрав из сотни претендентов. В тебе тот же стальной стержень, та же сила воли. Я не ошибся в тебе, Арчи. Прошедшие экзамены тому пример. Ты лучший из курса. Потом, кровью, бессонными ночами ты прокладывал путь, постоянно идя вперед. Я это уважаю. Ты многого добьешься - и я приложу свои старания на пути твоего становления.
        В глазах Арчи предательски проступили слезы, которые не удавалось сдерживать.
        - Мне нужно в туалет. - Смог выдавить из себя парень и под данным предлогом быстро покинул стол.
        Вернулся молодой человек уже поборов чувства. Встал из-за стола и Пруденс.
        - Какие у тебя планы на день?
        Арчи пожал плечами.
        - Я ничего не планировал.
        - Не желаешь составить мне компанию? - предложил наставник. - Есть одно весьма важно дело. Тебе будет познавательно.
        - Разумеется, магистр.
        - Ты хорошо проявил себя на экзамене. Пусть магистр Крассус и кажется довольно легкомысленным, но поверь - это не так. Батист опытный экзорцист и талант видит сразу. Он хвалил твою работу и отзывался о ней очень тепло.
        - Приятно слышать. - Осторожно отозвался Арчи. Вспоминать об экзамене не хотелось. Последняя схватка едва не стоила ему жизни.
        - Поэтому я решил взять моего лучшего ученика. Разумеется, обычно для первого курса еще рано демонстрировать столь новые знания, однако ты похож на меня. Я тоже всегда был нетерпеливым и изучал программу Ордена гораздо быстрее, чем многие сверстники.
        - Что нам предстоит? - заинтересовался Арчи. Познания увлекали молодого человека.
        - В нашей профессии много непознанного. Мы слабо понимаем структуру тварей Бездны. Что влечет их сюда? Как они прорываются? Только общие знания. Мы придумали им классификацию, но даже она поверхностна. Чем тварь могущественней, тем реже она проникает в наш мир. Изучать их крайне сложно. За последний месяц участились случаи прорывов. И это не солдаты или прислужники. Нет, пять демонов младшей знати. Хитрые, осторожные твари, обладающие разумом и словом. Пока изгонишь подобную сущность - три пота изойдет. Хуже только верховные.
        - А вам доводилось сталкиваться с верховными?
        Арчи задал вопрос и затаил дыхание. Тема беседы оказалась волнительной и опасной одновременно. Арчи хотел знать о природе тварей ранга Рейбела.
        - Эти существа опасны особенно. Кроме огромной мощи, способной уничтожить за раз тысячи людей, твари отличаются отличным интеллектом. Они быстро осваиваются, легко манипулируют людьми, их трудно обнаружить и еще труднее изгнать. Нет, мне не приходилось сражаться с верховными. Боюсь, мои силы не хватит встретиться один на один с такой тварью. Хорошо, что в истории зафиксировано всего несколько случаев их прорыва в наш мир. И их изгнание всегда заканчивалось большой кровью и потерями в рядах Ордена. Я искренне надеюсь, что на наш век подобного не произойдет.
        Арчи кисло улыбнулся.
        - Сегодня ты познакомишься с новым для тебя видом демонов. Тварь из разряда младших демонов. Сильнее солдата, опаснее прислужника. Ее особенность - магнетизм, она притягивает к себе других тварей Бездны, создавая вокруг отряд. Тварь управляет ими, создавая единый разум. Они редки для нашего мира. - Пруденс замолчал, точно что-то отвлекло наставника от речи. - Скоро сам увидишь.
        Роскошный «джонкон» остановился.
        Арчи вышел из автомобиля и присвистнул.
        Да. Место выглядело весьма зрелищным. Точно скопированное из сюжета классического фильма ужасов.
        Некогда величественный особняк. Миниатюрный замок достойный герцога. Возможно, здесь проводились балы и банкеты, а стены впитали голоса сотен гостей и владельцев. Сейчас здание казалось покинутым и брошенным на произвол судьбы и время. Ядовито-зеленый плющ с крупными алыми прожилками поглощал красный камень стен и взбирался все выше и выше, окутывая решетки окон. Крыша здания покосилась, но еще держалась. Обширная территория вокруг особняка заросла травой и кустарником, и вымощенная когда-то камнем площадь больше казалось пустырем. Огромных размеров пруд стал зловонным болотом, в котором мог проживать сам кракен.
        - Дом с привидением. - Пробормотал Арчи. Идти внутрь парню не хотелось. Фильмы ужасов учат, что идти в подобное место значит напрашиваться на неприятности, а Арчи неприятностей хватало и так.
        - Не знаю за существование привидений, а вот для нас работа внутри точно отыщется.
        - Мне нужно что-то знать, прежде чем мы туда войдем? - Арчи решил проявить осторожность.
        - Смело иди вперед. Внутри нет ничего, с чем бы мы не справились.
        - Вам легко говорить. - Тихо произнес молодой экзорцист и глубоко вздохнув, направился к входной двери.
        Наставник усмехнулся, но дал Арчи возможность идти первому и отстал немного позади.
        - Вот где нужно было проводить экзамен, - пробормотал экзорцист толкая тяжелую дверь.
        Разумеется, раздался пронзительный скрип ржавого металла. И пусть Арчи заверял себя, что призраков не существует, воображение уже создавало тихие голоса и шепоты.
        Он вошел внутрь.
        В помещении царило полумрак - еще одно клише фильма ужасов и частое явление в работе экзорцистов.
        Огромный пустой зал лежал перед ним. Детали терялись в темноте, но все то же воображение легко дорисовывало всю красоту и богатство, царящее здесь во времена, когда особняк был наполнен людьми. Картины с портретами всей родословной с золотых громоздких рамах, огромная люстра над потолком, уходящим к небу, широкие лестницы, золото, мрамор, бронза. И бал. Танцуют, кружась пары, строгие фраки, пышные платья. Музыка, смех.
        Арчи так увлекся, представляя все это, что сам закружился в танце, подражая осколкам прошлого. Шаг, поворот. Шаг, поворот. Шаг…
        … и вместо пола ноги ловят пустоту. Стремительное падение в два удара сердца и сокрушительное приземление…
        Из его тела выбило весь воздух, а во рту появилась кровь из-за прокусанного языка. Судорожно вдыхая, Арчи озирался. Болван! Танцы? Здесь? Под ноги надо смотреть, бестолочь!
        В помещении было темно. Подвал? Арчи постарался разглядеть дыру, через которую он провалился, но мрак не позволил что-либо рассмотреть.
        - Магистр! Вы там?! - позвал ученик наставника.
        Ответом послужило собственное эхо. Делаем вывод - помещение не из малых.
        - В квартирах работать куда сподручней. - Пробормотал экзорцист, поднимаясь на ноги. - Но нет, вечно приходится лазить, где нет ни света, ни удобства.
        Парень шел медленно и осторожно. Постукивал ногой, проверяя твердость опоры и только потом делал шаг. Второй раз упасть ему грозило вряд ли, но с чем бес не шутит. Везучим его точно не назовешь. Интересно, как скоро придет на помощь магистр? Все же рядом с наставником было всегда спокойно.
        - Не трусь, Арчи. Все, чем ты рискуешь - это новая порция седины на голове, однако твои волосы и без того светлые, так что никто и не заметит разницы.
        Подбадривая сам себя пустой болтовней, экзорцист продвигался вперед. Привыкшее в темноте глаза, стали немного различать очертания. Парень шел вдоль коридора. Ощупывая руками стены, Арчи ощущал холод камня и слизь, образовавшуюся на поверхности от сырости. Кое-где даже порос мох. На удачу экзорцист нашел старую масляную лампу, висевшую на крюке. Черная густая жидкость переливалась в стекле резервуара.
        - Сейчас будет свет.
        Вот что, а зажигалка имелась в одном из карманов и высечь пламя удалось с легкостью. На удивление, масло с годами не испортилось и фонарь заработал исправно. Со светом стало сразу спокойней.
        - В подобных местах всегда обитают монстры. Но нам, экзорцистам, не привыкать. Мышка-мышка, хочешь сыру? Мышка-мышка.
        Жутко? Трудно спорить. Еще как. Тишина сводит с ума тоже неплохо.
        Тишина?
        Арчи остановился как вкопанный. Голоса! Тихие шепотки, невнятные бормотания проникали сквозь стены, раздавались одновременно сверху, слева и справа. Экзорцист закружился, пытаясь понять откуда доносится звук. Тщетно. Точно голоса звучали в голове, шептали, смеялись, плакали.
        Вот теперь по-настоящему стало жутко. До дрожи, до мурашек, до немого крика.
        - Спокойно. Тебе еще рано сходить с ума. Вот ближе к восьмидесяти другое дело, заведу ручного зверька, стану общаться с мебелью, ругаться со сквозняком. Но пока рано!
        Дело в твари! Это она каким-то образом пытается свести Арчи с ума! Куда ей! Есть вещи куда страшнее в реальной жизни, чем существа Бездны. Грабительские налоги, мизерная зарплата, холодная вода в душе, шумные соседи.
        Коридор достиг поворота и Арчи осторожно выглянул. Никого? Никого.
        Мышка, мышка. Где же ты?
        Наконец-то коридор закончился дверью. Голоса и шепоты стали отчетливей и громче. Экзорцист приближался к твари и готов был поклясться, что встретит ее едва откроет дверь. Арчи потянулся к ручке. Рука дрожала. А вот по спине струился пот. Нервная работа. Интересно, во сколько экзорцисты выходят на пенсию? И почему он раньше не задавался подобными вопросами?
        Снова скрип петель, шаг в новое помещение и вскрик…
        В просторной комнате клубились, носились, мерцали черные тени. Сущности вне оболочек! Десятки? Несколько десятков! А может быть и сотня! Точно пчелы, тени витали по помещению, концентрируясь вокруг некоего существа, больше похожего на гибрид человека и паука. Уродливая раздутая человеческая голова, мощное туловище, десятки конечностей. Туловище вибрировало, видоизменялось, когда тени то сливались с ним, то вновь отделялись, проносясь в воздухе.
        - Мышка, мышка. - Донесся хриплый женский голос. - Мышка, мышка.
        - Испепели меня Бездна! - выругался Арчи, наблюдая за сущностью, изгнать которую он явился с наставником.
        - Плоть… мягкая… податливая… свежая…
        Тени оживились. Замерли, перестав хаотично витать. Насторожились, почувствовав человека.
        Арчи сконцентрировался. В основном ничего серьезного - младшие бесы вне формы. Но количество. Магнетизм. Воистину.
        Смерть! Смерть! Смерть!
        В голове за пульсировало одно единственное слово. Тварь желала его смерти.
        - Обойдешься! - выкрикнул Арчи и стал изгонять тени.
        Вспышка. Одна, вторая, третья. Бесы исчезали, проваливаясь обратно из того места, откуда появились. Но слишком медленно. Арчи не успевал. А сущности словно и не думали уменьшаться.
        И тогда экзорцист вновь отошел от канонов изгнания Ордена, воспользовавшись уроками Рейбела. Хлеб, а не крошки! Внешне ничего не изменилось, тени просто исчезали, но Арчи ощущал, как энергия, которую он высасывает из бесов, наполняет его тело. Вспышки. Теперь череда. С каждым разом все легче и легче. Тварь в центре забеспокоилась, принялась шевелиться. Застучали конечности по каменному полу.
        Арчи сконцентрировался на твари. Отставить панику! Методичность и педантичность - вот залог успеха.
        Символы, формулы, связки - все это проносилось в голове, воображение рисовало общую картину. Ментальный выстрел - словно гарпун, ранящий огромного марлина. Тварь издала гамму недовольных и угрожающих звуков и невидимый трос между экзорцистом и сущностью натянулся. Арчи дернуло вперед, едва не сбив с ног. Экзорцист зарычал и потянул на себя, точно рыбак. Да, изгнать подобную тварь не будет легко. В следующую секунду сущность рванула с такой силой, что мысли вылетели из головы как пробка из шампанского. Арчи упал, затем на животе пронесся по полу и кубарем улетел к стене. Гарпун и незримый трос оборвались.
        Почуяв свободу, тварь издала пронзительный визг и завертелась юлой, вокруг нее стали появляться новые вихри черных теней.
        - Упрямая! - прорычал, злясь Арчи. - От меня так просто не избавиться!
        Новая череда развоплощений. Вспышки, вонь серы, режущая глаза и вызывающая рвотные позывы.
        Арчи снова метнул гарпун, пытаясь вытянуть из твари силу. Нет. Изгнать такую тварь для него задача непосильная. Первый курс, господа. Но попытаться забрать силу себе - это проще, а еще куда заманчивей.
        От натяги в ушах зазвенело, а кровь привычно хлынула из носа. В глазах стало темнеть.
        Так во сколько экзорцисты уходят на пенсию? Неплохо заодно узнать и про полагающиеся начисления от Ордена.
        В одно мгновение борьба исчезла. Яркий ослепляющий свет взорвался в помещении, выжигая сущности из реальности этого мира.
        Тяжело дыша, дезориентированный, Арчи сидел на полу, пытаясь понять, что произошло. Мотнул головой - в ушах звенело - и увидел наставника.
        - Кажется, я уже говорил о внимательности магистра Крассуса. - Тон магистра Пруденса казался размеренным, но почему-то не сулил ничего хорошего. - И когда Батист наблюдал за твоей работой, он отметил странные знания, которые ты применял на практике. Знания, которые я никогда не давал, знания, которые нельзя узнать из книг, трактатов, мануалов. Потому что их больше там нет. Орден позаботился об этом много, очень много лет назад. Но каким-то непостижимым образом, подобными знаниями обзавелся ученик первого курса. Странно, да?
        - Я не…
        - Не пытайся солгать, Арчи. Сейчас не время. Та неприятность с полицией абсолютное ничто по сравнению с тем, во что ты влип. Во что ты влип, Арчи?
        Грязный, мокрый от пота и крови ученик, сидящий на холодном полу. И опрятный, сильный наставник, нависающий над ним. Холодный внимательный взгляд.
        - Я не… я не знаю. - Промолвил Арчи сокрушенно.
        - Подобные знания почти утрачены в нашем мире. Они тщательно хранятся в памяти единиц избранных. Не Орден научил тебя уничтожению сущностей. Правда? Ты интересовался младшими демонами, верховными. Где, как, когда, а главное с кем из них ты повстречался?
        Арчи хранил молчание.
        - Я пытаюсь тебе помочь, парень. Крассус поделился своими мыслями не только со мной. Весь совет Ордена в курсе о твоих достижениях. Но я убедил, что целесообразней нам обсудить все с глазу на глаз. Как наставник и ученик. Полное доверие. Никаких тайн.
        - Никаких тайн? - ярость заклокотала в душе Арчи.
        Молодой человек вскочил на ноги и сжал кулаки, глядя в спокойные глаза магистра пламенем разгорающегося бешенства.
        - Тогда правда за правду! Орденом управляют демоны?!
        - Кто тебе сказал о подобном?
        - Так это правда?
        - Не все в жизни легко объяснить.
        Арчи расхохотался.
        - Это правда. Вы стали юлить, магистр. Орденом управляют демоны.
        - Ты многого не знаешь.
        - Это уж точно! Никто не знает! Вы кормите нас крошками! Специально! Хотите, чтобы мы охотились на всякую мелочь и поэтому скрываете от нас знания!
        Кор Пруденс выслушал гневную тираду ученика молча, дождался, когда Арчи умолкнет. И сделал то, что молодой человек никак не ожидал.
        Мужчина просто сел на пол.
        - Арчи, ты молод и амбициозен. Это правильно. Я узнаю в тебе себя. Но молодость часто видит весь мир только в черном и белом, а жизнь строится все больше из серых оттенков. Поэтому молодые люди так часто ошибаются, мудрость и опыт приходят с прожитыми годами. Присядь. Нам предстоит долгий и нелегкий разговор. Правда за правду. Такой договор тебя устроит?
        - Правда за правду. - Повторил Арчи и тоже сел на пол. - Орденом управляют демоны?
        - Орден создали демоны, парень. Сотни, тысячи лет назад.
        - Всем нам лгали.
        - Незнание не равно лжи. - Покачал головой магистр. - Но теперь моя очередь задавать вопрос. Расскажи, как ты познакомился с тварью из Бездны.
        - Это не вопрос. - Заупрямился ученик.
        - Хорошо. - Кор Пруденс вздохнул, принимая правила игры. - Как ты познакомился с тварью из Бездны? А я взамен расскажу об Ордене и тех, кого мы называем демонами.
        Наверное, со стороны было странным наблюдать, как двое - молодой и взрослый сидят на грязном полу в темноте сырого подвала и говорят.
        Злость Арчи постепенного угасала. Парень готовился к жаркому спору, к обвинениям и лжи и уст того, кто давно стал для него кумиром. Но наставник повел себя иначе - он предложил диалог. Диалог на равных. Правда в обмен на правду.
        И Арчи рассказал все. О месте, где изгнал сущность, о тени, которая увязалась за ним. О долге ростовщику и о вышибалах, пришедших в его квартиру за деньгами. О том, что случилось позже. О Рейбеле. Все или почти все.
        И Пруденс молча слушал, не перебивал, не влезал с упреками или нотациями. Просто молча слушал и иногда кивал, точно давай понять, что поддерживает выбор.
        Когда Арчи закончил рассказ, он чувствовал себя опустошенным, словно слова вытянули всю силу. И в то же время на душе стало легче. Все время он скрывал проблемы внутри себя и сейчас, поведав все боли и страхи человеку, которому доверял, стало легче.
        - А я всегда думал, что это я гиперактивный. - На лице Пруденса промелькнула тень улыбки. - Куда мне до тебя, Арчи. Что ж, уговор есть уговор. Теперь моя очередь. Да, Орден создали существа из Бездны. Задолго до нас. Тысячу или около того лет назад. Твой Рейбел, возможно, и не лгал, я не стану судить, я сам мало знаю, как все начиналось. Мало кто знает, как устроена и граница между нашими мирами. Действительно, возможно, это напоминает некую сеть и потому таким малькам, как младшие бесы, легко проникнуть в наш мир, а младшая знать очень редка. Во главе Ордена, кроме магистров - людей стоят трое верховных. Они редко общаются с нами, еще реже их видим мы. Но они не часто вмешиваются в нашу политику, она им не интересна. Иногда кажется, будто бы их и вовсе нет. Я знаю, что у них есть и помощники. Около десятка младшей знати. Их магистры тоже видят не часто. Мы выполняем свою работу, они свою. Кто-то по-настоящему сильный и могучий редко вырывается в наш мир. И в этом заслуга отнюдь не наша, Арчи. Не знаю зачем, но демоны стоят на страже границы и предотвращают прорывы. Нам достается участь уничтожать
более мелкую иерархию существ Бездны, и я нисколько не раздосадован этим.
        Пруденс на время замолчал.
        - Во все времена лучшей ложью было говорить немного правды и добавлять вымысла. Тот, кто назвал тебе имя - Рейбел, без сомнения зовется иначе. И да - его разыскивают. Он убил двух младших, а значит он весьма силен и опасен. Ты говорил, что над ним проводили ритуал. Это совсем не шутка. Кто бы он не был, он способен разрушить наш мир. В прямом смысле этого слова. Можешь мне верить, можешь посчитать лжецом, но те демоны, что стоят во главе Ордена - помогают нам. Желай они владеть миром, мы бы не смогли им помешать. Однако, ты и я видим, что дома не разрушены, на улицах нет сотни тысяч трупов, а бесы и демоны не владеют людьми.
        - И при этом мы собираем крошки. - Упрямо отозвался Арчи.
        - Глупое сравнение! - наверное, первый раз наставник повысил голос. - Рейбел морочит тебе голову, парень, играет на жажде могущества. Но поверь - Орден не зря скрыл древние знания от экзорцистов.
        - Потому что им не выгодно, чтобы мы стали равными им по силе! - продолжил настаивать Арчи.
        - Нет! Потому что человек слаб! Человек алчен и жаден! Вот почему людям нельзя давать столь сильное оружие. Вспомни атомное оружие! Вспомни разрушительные войны, которые ведут люди! Мы сами себе худший враг. Даже демоны не причинили нам столько бед, сколько мы сами!
        - Просто сила должна быть в руках достойных! - выразил свою точку зрения парень.
        - Первый шаг в сторону тотальной диктатуры. - Усмехнулся учитель. - История знает множество примеров, когда власть доставалась «достойным». Знаешь, чем все заканчивалось? Ужасам и смертями. Кровью и трупами.
        - Это пустые слова, - настаивал на своем Арчи, - знания всего лишь знания.
        - Я видел собственными глазами! - Пруденс вскричал и встал на ноги.
        Арчи первый раз увидел наставника столь разгоряченным от переполняющих эмоций.
        - Хочешь знать, почему мы изгоняем, а не поглощаем силу существ из Бездны? Ведь куда быстрее обрести силу, черпая из озера ведром, а не ложкой, точно? Забирая их силу себе, мы шаг за шагом утрачиваем человеческое. По началу это незаметно. Ты чувствуешь силу, много силы, и продолжаешь брать еще больше. Потенциал растет, силы увеличиваются, кажется, нет ничего неподвластного. А затем происходит точка невозврата. Все! Тебя уже не остановить, ты хочешь еще больше! Вечный голод! Желание стать еще могущественней! И человек сходит с ума, превращаясь в демона. В его душе уже больше потустороннего, чем своего. Мы, магистры, сами ограничиваем себя в потенциале. Мы понимаем, куда ведет дорога могущества. За сотни лет не ты один узнавал древние знания. И хочешь узнать, где все эти экзорцисты?
        - Орден уничтожил их?
        - Не всех. Те, кого не успел остановить Орден - убили они сами. Человеческое тело не смогло вмещать столь великую энергию и экзорцисты развоплощались, открывали грань двух миров и исчезали в Бездне. Они сам рыли свою могилу.
        - Я не верю!
        - Я видел собственными глазами. Двадцать лет назад один из магистров переступил черту, не смог справиться с силой, которую обрел. Верховные почти успели. Он погиб. Это было очень страшно, Арчи. Мы все увидели цену могущества.
        - Что будет со мной? - голос Арчи прозвучал безнадежно и глухо.
        - Тебя не станут ни убивать, ни сажать на всю жизнь в темницу. Ты продолжишь жить и работать. Станешь успешным, если не разочаруешься в профессии после всего, что узнал. Вас оберегают, не рассказывая всего. Вы не жертвы.
        - Что будет с Рейбелом?
        - Ему не место в нашем мире. Решать судьбу демона станут верховные. И ты должен понимать, что не сможешь остаться в стороне после всего случившегося. - Кор Пруденс тяжело вздохнул. - Я просил Совет не вмешивать тебя. Однако они решили иначе. Рейбел слишком силен. Потребуется загнать демона в западню. Ты приведешь его.
        - Моя жизнь взамен на его?
        Отвечать не имело смысла. Все было понятно. Но наставник все же сказал:
        - Такой вердикт вынес Орден.
        Поздний вечер. Паб. Посетители, шумные и не очень. И два родственника.
        - Место выбрано весьма «удачное». - Как всегда в голосе дядюшки проскальзывало неприкрытое недовольство. - Приличнее ничего не нашел?
        - Помнится в последнюю встречу кто-то жаловался, что я навещаю его исключительно на рабочем месте. И вот мы здесь. И ты снова ворчишь.
        - Ворчание не входит в число смертных грехов. - Отозвался дядя Лука, с тоской оглядывая помещение паба. - Грехи тяжкие, сколько срама!
        Последняя фраза прозвучала значительно громче, а шея священнослужителя едва не хрустнула от напряжения. Мимо медленно прошла, покачивая бедрами весьма привлекательная особа, из одежды обладающая высокими сапогами, короткой мини-юбкой и полоской топа, скорее не скрывающего, а подчеркивающего достоинства незнакомки.
        В отличие от старого родственника, Арчи бросил быстрый взгляд и только хмыкнул.
        - А вот похоть в число грехов входит. - Не забыл напомнить племянник.
        - Я бы с удовольствием помог объяснить этой привлекательной, но грешной женщине о ее неправедной жизни. Господь даем всем шанс встать на путь истинный.
        Дядя Лука проводил внимательным взглядом уходящую незнакомку.
        - Боюсь ее спутник не одобрил бы твоих благих намерений. И все закончилось бы тем, что сначала избили бы тебя на заднем дворе возле мусорки, а потом и меня для порядка.
        - Вокруг одни грешники! - вздохнул дядюшка тяжело. - Сколько работы!
        К ним подошла официантка:
        - Что будете пить?
        - Пиво светлое. - Заказал Арчи.
        - Сорт?
        - Выберете что посвежее.
        - А вы? - взгляд официантки остановился на дяде Луке.
        Священнослужитель в очередной раз тяжело вздохнул.
        - Вино в вашей забегаловке подают?
        - Только пиво.
        - А сидр?
        - Только пиво. - Еще более сухо ответила девушка.
        - Что, даже и медовухи не окажется? - начал было священнослужитель, но Арчи не дал старому родственнику договорить и быстро произнес. - Стаут, пожалуйста.
        - Одно светлое и одно темное, - записала карандашом в блокнот официантка.
        - И стакан выберете почище, дочь моя! - вслед попросил дядя Лука.
        Арчи обреченно закатил глаза.
        - Теперь нам точно плюнут в пиво.
        - Не я выбрал столь возмутительное пристанище на вечер! - напомнил родственник.
        Они принялись ждать заказ, нахохлившись как два грифа, ожидающих, когда жертва наконец лишится сил, упадет замертво, превратившись в трапезу.
        - Без рясы я чувствую себя голым. - Пожаловался дядюшка Лука. - Ты застал меня врасплох своим звонком. Я не планировал ночных прогулок, когда отдавал рясы в химчистку.
        Арчи понимающе хмыкнул. Молодой человек тоже оказался одет не в привычный наряд экзорциста, а в обычную одежду. Священник и экзорцист. Две профессии, две стороны одно медали. Изгоняющий из людей сущности и отпускающий людям грехи.
        - Так зачем ты хотел меня видеть?
        - Ответ соскучился не устроит?
        - Попробуй еще раз. Но убедительней.
        - Мне нужен совет, единственный родственник. - Признался парень.
        - Вот это ближе к истине. - Возвел указательный палец к воображаемым небесам, священнослужитель. - Что на этот раз, мой мальчик?
        - Все то же распутье, дядюшка. И выбирать нужно между предательством и предательством. - Арчи грустно вздохнул и, замявшись, признался. - А еще мне очень страшно. Я мотылек, пытающийся уберечь крылья межу двух огней костров.
        - У тебя бывают дни без приключений?
        - Случаются, но редко.
        - Кары Небесные!
        - Не могу не согласиться.
        Вернулась официантка с заказом. Арчи тут же приложился к своей кружке и жадно отпил сразу треть содержимого, чувствуя, как приятно разливается по телу спасительное умиротворение.
        Дядя Лука напротив со всей внимательностью осмотрел кружку и ее содержимое, подняв и выставив на свет. Побурчал недовольно, сделал скупой, осторожный глоток. Вынес неутешительный вердикт:
        - Дрянь, разумеется. Но могло оказаться и хуже.
        Они немного помолчали, выпили еще. Неожиданно, дядя Лука заговорил.
        - Знаешь, я всегда считал свою младшую сестру несносной особой. Меня пугала и раздражала ее кипучая энергия, упрямый характер. Ни я, ни родители никогда не могли совладать с ней, она вечно делала все наперекор. Вышла замуж, к примеру. М-да. Когда произошло все то… И мне достался ты, мне вновь довелось пережить все те же самые эмоции. Ты рос упрямым ослом. И чем больше я пытался вразумить, тем сильнее между нами росла пропасть. Я никогда не умел воспитывать, а еще постоять за себя. Возможно, поэтому я выбрал путь веры, стараясь избежать сложностей в жизни. И меня пугал ты и твоя решительность, и бесстрашие. Ты копия моей покойной сестры. И все мои нотации - это попытка уберечь тебя.
        - Не вышло, - резюмировал Арчи.
        - Не вышло. - Согласился дядя. Замолчал, продолжил. - Ты просишь совета не у того человека, мой мальчик. Это я слаб телом и душой, но не ты. Дать совет - значит рассмешить Господа. Из нас двоих - ты сильнее.
        - Первый раз в жизни мы действительно говорим по душам. - Заметил удивленно Арчи, сам не веря в происходящее.
        - Видимо, я становлюсь на самом деле старым. - Грустно усмехнулся дядя Лука. - Выпьем, мой мальчик!
        Они допили пиво, и дядя с лихим задором, несвойственным ему, прокричал на весь зал:
        - Еще пива! Мне и моему парню!
        Два родственника, единственные друг у друга на все белом свете, они сидели, пили пиво и болтали, вспоминали, хохотали и ни разу не поругались. Удивительное взаимопонимание, не хватающее все годы, прожитые друг подле друга, наконец объединило дядю и племянника.
        Минуло время и воспоминания, и шутки закончились. Лицо священника вновь стало задумчивым и внимательным.
        - Арчи. - Дядя Лука положил свою руку поверх руки племянника. - Пусть, я давал плохие советы, но я всегда хорошо чувствовал людей. Ты ведь пожелал встретиться вовсе не для того, чтобы получить совет. Верно? Нет, мой милый маленький мальчик. Я знаю, чувствую, ты пришел попрощаться.
        Из глаз священника потекли слезы.
        С трудом пытался сдержаться и сам Арчи.
        - Мой мальчик, прости, что так мало смог дать. Прости, что из нас двоих я трусил и боялся. Я изо всех сил пытался воспитать тебя и не преуспел. Ты сам справился с этой непосильной ношей. И справился превосходно! Твои мать, отец, гордятся тобой, глядя на тебя с Небес. Они любят тебя! И я люблю.
        Старый родственник больше не мог справиться с эмоциями и горько заплакал.
        - Дядя, все хорошо. - К горлу подскочил комок. Арчи тоже заплакал. - Ты сам говорил какой я упертый. Как осел. Я обещаю, даю слово - я справлюсь! Мы еще увидимся! Пожалуйста, верь мне!
        - Верю, - вытирая слезы рукавом, произнес дядюшка. - Верю, мой мальчик! Верю, как в Него! Ты самый сильный духом из всех, кого я встречал в своей жизни. Ты справишься с любой трудностью. Любой!
        Арчи шел по улице. В душе воцарилась необычайная легкость и обреченность одновременно. Ему предстояло совершить гнусное предательство. И почему-то он отказывался верить, что его собственную жизнь удастся сберечь. Дядя угадал, попал в самую точку. Он желал увидеться чтобы попрощаться. С единственным человеком, с кем у него текла по жилам одна кровь. Жуткая сентиментальность. Впрочем, разве это не свойственно молодым?
        Арчи остановился, глубоко вздохнул свежий воздух. Взгляд остановился на уличном фонаре, вокруг которого вились мотыльки, бились крыльями об стекло, но продолжали совершать попытки добраться до губительного тепла.
        Ведь и он подобно мотыльку идет навстречу гибели.
        Развить философскую мысль помешало грубое вмешательство в личное пространство. Арчи кто-то больно ударил по затылку. Затем на голову оказался наброшен мешок. Пропал фонарь, мотыльки, небеса и свежий воздух. А затем новый удар обрушил парня в беспамятство…
        Кор очень редко сожалел о содеянном. Напротив, мужчина предельно точно знал, что ни разу в жизни не допускал промашек. Он не ошибался в решениях и поэтому достиг многого, о чем мечтал в детстве: огромный особняк, дорогой автомобиль, престижную работу, высокий статус в обществе, власть. Кору нравилась его жизнь, работа. Мужчина умел искренне радоваться всем мелочам, будь это ужин в ресторане, гонка со скоростью, изгнание существ. Не стоило забывать и о женщинах. Красивый, успешный, Кор притягивал слабую половину, умел обольстить, заинтересовать. Да - он любил свою жизнь.
        Любил Кор и чувство опасности. Оно пьянило не хуже вина. Каждый раз, сражаясь с потусторонними тварями, Пруденс доказывал себе и остальным - он лучший. Должность магистра можно купить, но Пруденс получил ее благодаря таланту и упорству.
        «Джонкон» летел быстро и неуловимо. Отдельная полоса шоссе дорогая роскошь, подчеркивающая статус и положение. А еще здесь можно выжать максимальную скорость, слиться с автомобилем и наслаждаться полетом. Куда обычным, загруженным дорогам, там из чувств возникают разве что нетерпение и озлобленность.
        Но сегодня скорость не приносила удовлетворения. Кор слишком сильно был озабочен происходящим. Мысли мужчины занимала предстоящая встреча в Ордене и ученик. Арчибальд Лонер - шустрый мальчишка с хорошей хваткой, Пруденс сумел разглядеть паренька среди сотен других обучающихся. Арчибальд обещал не разочаровать в будущем. Однако судьба внесла свои корректировки. Связаться с Высшим! Какой ничтожный процент вероятности! Парень оказался «везучим».
        В последние месяцы участились случаи беспокойств. Прорывы младшей знати, нестабильности границы. Владыки быстро осознали в чем причина. Давно ожидали, когда Он проявит себя. А когда погибло двое не самых слабых представителя демонов, пазл сложился окончательно. Он стал возвращать утраченную силу. Да, канувшие в Бездну магистры прошлого не сумели провести ритуал до конца. Изгнание не произошло, Его просто разорвали на осколки. И теперь Он желает вернуть утраченное.
        Пруденс хмурился. Мужчине не по душе были планы Владык. И все же Кор понимал, что иного выхода нет. Принцип малого зла - неприятно звучит, но кому-то приходится брать и выполнять грязную работу за общее благо.
        «Джонкон» влетел на парковку, замер. Кор вышел, поправил униформу и нажал кнопку лифта. Быстрое движение вверх, сигнал, свет. Вот он и на месте.
        Пруденс знал, что опоздал. Кор нарочно пришел последним, заставляя ждать всех. И других магистров и прихвостней и Владык. Магистр вошел в помещении, вежливо извинился и кивнул находящимся внутри.
        Весь Совет в сборе. Пруденс обвел взглядом коллег. Нервничают. Понятно, привыкли к спокойной жизни, сытой, размеренной, вальяжной. И сейчас им очень не хочется покидать зону комфорта. А придется, злорадно подумал Кор. Всем придется без исключения. Никто не останется в стороне.
        - Вы опоздали магистр Пруденс. - Голос подал один из трех Владык. - Это не характерно для вас.
        Владыки всегда были втроем. Сидели в креслах. Молчали, наблюдали. Изредка говорили, что делать. Загадочные личности. Никто из магистров не знал ни их Имен, ни сколько они управляют Орденом.
        Это магистры приходили и уходили, умирали, менялись. Владыки были всегда.
        - Но теперь я здесь. - Пруденс позволил себе проявить легкое неуважение. - Предлагаю возобновить прошлый диспут.
        - Диспут? - в голосе Владыки прозвучало раздражение. - Магистр Пруденс, нам всем хорошо известна ваша позиция, однако попрошу воздержаться от проявлений неудовольствия.
        - Как скажете. - Кор сухо кивнул и занял свое кресло.
        - Что вам поведал ученик?
        - Демон назвался прозвищем - Рейбел.
        Реакция Владык не заставила себя ждать.
        Кор не знал их настоящих Имен, но давно окрестил каждого, дав прозвище. Сидящий слева звался «Ворчун», из троицы он всегда оспаривал решения, ворчал, был недоволен. По центру звался «Болтун» - именно он вел большинство диалогов с магистрами. И наконец сидящий справа - «Старший». Во время обсуждений он предпочитал молчать, но в конце именно его слово было решающим. Всегда.
        Владыки переглянулись.
        - Значит все же Бунтарь. - Произнес Ворчун. - Я предупреждал, что ритуал слишком опасен, а люди не подготовились как следует.
        - Мы не подготовились как следует. - Вставил Болтун. - Но сейчас иные обстоятельства. Рейбел одинок, за ним нет армии. К тому же, он неполноценен. Верно, магистр?
        - Демон получил два осколка. - Подтвердил Пруденс.
        - Значит еще два осталось. - Задумчиво произнес Ворчун. - Не так плохо, но могло быть и лучше.
        - Мальчишка согласился помочь?
        - Да, Владыки.
        - Магистр Пруденс, вы прекрасно знаете, как мы ценим вашу персону. Не вы выбрали Орден, а Орден сам выбрал вас. Тот, кто представился Рейбелом - опасный, самый опасный противник. Последняя попытка изгнания закончилась большими потерями. Слишком большими. Нельзя допустить, чтобы он развязал войну.
        - Я это понимаю, Владыки.
        - Хорошо. Раз мальчишка готов выдать нам Бунтаря, предлагаю начать обсуждения предстоящего мероприятия.
        Ведро полное холодной воды мгновенно вырывает из оков беспамятства.
        Арчи хватает ртом воздух, точно рыбы выброшенная на песчаный берег.
        Где он?!
        Прийти в себя удается с трудом. Голова раскалывается. Ах да! Его голову кто-то принял за бейсбольный мяч.
        В глазах двоится, все плывет. Руки почему-то задраны к верху, а ноги не чувствуют опоры. А еще этот запах. Отвратительный. Сырое мясо, кровь.
        Арчи дернулся, окончательно приходя в себя.
        Просторное помещение. Стены, пол - синий кафель. Но пугает иное - железные крюки, на которых подвешены свиные туши. Арчи не видит себя со стороны, но понимает, что тоже висит, уподобляясь мертвым животным.
        - Гляди, очухался. - Голос наглый, неприятный. Но самого человека не видно.
        Толчок в спину. Арчи начал раскачиваться как маятник. Скрип-скрип.
        - Ну что, дружок. «Доброе утро!» - язвительно произнес другой голос, жутко прокуренный. Не говорит - хрипит.
        - Где я? - голос у него сиплый. Внутри все пересохло. Сейчас бы стакан воды.
        - Ну уж точно не в ресторане, малец. Ау! Эти свиные туши не о чем не говорят?
        - Врезал ты ему крепко. Вон какие глаза пустые.
        - Нормально я врезал. Никто еще не жаловался. Ты же не жалуешься, а?
        Еще один тычок в спину.
        - Разве что на сервис. Он у вас так себе. - Нашел силы съязвить Арчи.
        Один из двух голосов расхохотался.
        - А мне он начинает нравиться. И обделываться не спешит. Не то, что некоторые гуси.
        - Ты малец крупно влип. - Что-то острое коснулось живота. - Дорога на скотобойню твой последний маршрут. Виси, не дергайся. Прежде чем мы начнем резать твою плоть на куски, с тобой хочет поговорить тот, кого вы посмели обокрасть.
        - Я ни у кого не крал!
        - Ну да! - притворно удивился голос. - А пять миллионов в казино выиграл, верно?
        Влип!
        Послышались приближающиеся шаги. Арчи с трудом мог поворачивать голову и потому увидел вновь прибывших, когда они представил перед ним.
        Собственной персоной господин Самуэль Корсо в сопровождении охраны.
        - Вот так встреча! - Мужчина изобразил на лице радушное и удивленное лицо. - Арчибальд. Какими судьбами?
        - Попутный ветер. - Отозвался экзорцист. А в голове пронеслись мысли. Что с Рейбелом? Если захватили его, Арчи, должны были прийти и за псевдо-Марко. Рейбел единственный шанс на спасение. Умирать на скотобойне жутко не хотелось.
        - Дерзость. - Задумчиво произнес господин Корсо, стирая улыбку с лица. - Я никогда не переносил на дух трусов. Но дерзость должна быть уместна. В твоем положении можешь дерзить, можешь рыдать - мне довелось видеть все эмоции. Когда люди понимают, что умрут, они начинают вести себя по-разному. Исход все равно один.
        Господин Корсо подошел ближе.
        - Когда ты взял долг, я более чем был уверен, что дело закончится именно здесь. Однако, ты смог меня удивить. Выплатил разом всю сумму. И этим меня весьма заинтриговал. Разумеется, ограбление казино никто не связал с зеленым юнцом. А вот на счет Марко подозрения закрались. Парень стал странно себя вести. Словно в него кто-то вселился. И все же у него и раньше с головой не всегда было согласие. А затем мои люди увидели вас вместе. Затем еще раз и еще. Мое любопытство стало расти. Ты вновь смог меня удивить. Что пообещал моему человеку сопляк, чтобы тот стал ему помогать?
        Корсо сделал еще один шаг к Арчи и резко ударил тыльной стороной ладони.
        В голове зашумело, а в скуле вспыхнула боль.
        - Понравилось тратить мои деньги, щенок?! - процедил ростовщик, внимательно глядя в глаза молодого человека. - Пожалуй, ты заслужил выбрать, как тебя станут медленно убивать. Мало кто из людей удивлял меня столько раз, как ты. Я разрываюсь от желания твоей смерти, мальчик. Одна моя половина твердит скормить тебя голодным псам. У нас имеются крепкие клетки, обещаю, пока тебя будут рвать, ты прочувствуешь всю силу первобытного ужаса. Другая половина желает искромсать твое тело на маленькие куски. Пальцы рук, ног, затем уши и нос. Тебе срежут веки и выставят на ослепительное солнце, а затем, когда ты будешь визжать и молить о смерти, тебя освежуют, как свинью. Выбор за тобой.
        Обе перспективы вызывали страх. Арчи живо представил оба варианта и не смог сдержать дрожь и испарину. Паника холодными щупальцами стала разъедать изнутри.
        - Что вы сделали с Марко?
        - Какое геройство. В столь трудное для себя время думать о приятеле. Вижу, вы действительно спелись ни на шутку. Марко тоже здесь. Живой. Пока. Но совсем не цел. Сдержать гнев я, увы, не сумел. Ты обокрал меня. Но Марко сотворил самое ненавистное для меня - предательство семьи. Хочешь его видеть? Посчитаем это твоим последним желанием, которое я благородно исполню. Терри, пригласи Марко присоединиться к нам.
        - Да, босс.
        Раздался скрежет и одна из лент с крюками пришла в движение.
        Когда Арчи увидел во что превратилось тело Марко, он от ужаса вскрикнул.
        Голое изувеченное тело, покрытое запекшей коркой крови, безжизненно висело на крюке. Чем больше Арчи смотрел на пытки, перенесенные мужчиной, тем больше возникали рвотные позывы. Над Марко славно поиздевались: отрезанные пальцы ног, рук. Следы ожогов, исполосованное тело. Вдобавок к пальцам, мясники отрезали мужчине нос и уши. Картина выглядела столь жуткой, что Арчи стало трясти от страха, да так, что начались проблемы с дыхание, словно он разом разучился этой способности.
        - Вижу тебе понравилась наша работа. - Господин Корсо упивался ужасом, исходящим от молодого парня. - Нечто подобное случится и с тобой. Скоро.
        - Больные ублюдки! - Арчи попытался плюнуть в лицо Корсо, но горле была сухость. - Вы сами сдохнете здесь как ваши свиньи! Рейбел! Рейбел! Очнись!
        - Рейбел? - В глазах господина Корсо отразилось непонимание. - Рано ты спятил, мальчишка.
        - Рейбел! Да очнись же наконец! - не переставал кричать экзорцист, стараясь изо всех сил. - Очнись!
        В затылок прилетел ощутимый удар.
        - Заткнись, сопляк! А то мы отрежем тебе язык!
        - Рейбел!
        Новый удар, значительно сильней, от которого в голове вспыхнули и померкли звезды.
        - Чего вы от нас хотите?! К чему все эти разговоры?! - Слезы злости и отчаяния. Арчи не мог сдерживать эмоции.
        - Это урок, мальчик. Урок жизни. И смерти. Тот, кто ворует у меня, тот кто меня предает - умрет в муках. Моя профессия построена на жестокости и подчинении. - Господин Корсо развел руками. - Меня окружает стая голодных свирепых псов. Ими нужно управлять. Весьма строго. Ты и Марко - урок для всех, кто когда-нибудь пожелает предать мою семью.
        Краем глаза Арчи увидел, что тело Марко дернулось.
        Лампы, озаряющие светом просторное помещение стали моргать. Свет - тьма. Свет - тьма.
        - Кого дьявола происходит?! - Господин Корсо раздраженно посмотрел на одного из бойцов. - Живо разберись, что там такое! Если электричество вновь выключится - я вас сам к крюкам подвешу!
        - Сейчас все исправим, босс!
        На время свет лам вновь стал размеренным. Но Арчи уже видел.
        Тени. Ожили тени, исходящие от присутствующих. Тени обрели жизнь, заплясали причудливый танец. Гангстеры пока еще этого не заметили.
        На лице Арчи расползлась широкая ухмылка.
        - Ты сильно меня испугал, Рейбел!
        - Что ты несешь щенок? - Господин Корсо почувствовал некую перемену, но пока не понимал, что именно произошло. Ростовщик смотрел на Арчи. А стоило бы взглянуть на того, кого все знали по именем Марко.
        Изувеченное тело подняло голову и прохрипело:
        - Старый напыщенный индюк! Твой Марко сдох от рук парня много дней назад, вместе со вторым ублюдком. Мое имя Рейбел. И перед тем, как ты сдохнешь, обещаю, ты сам почувствуешь всю гамму ужаса, которую уготовил нам.
        - Какого дьявола! Бруно, Джо! Кончайте с ними!
        Но подчиненным мафиози было не до исполнения приказов. Ожившие тени, устроили безумную пляску, они обвили своих жертв став весьма материальным. Мужчины закричали от ужаса. А затем кровавыми ошметками разлетелись по помещению, словно взорвались, начиненные тротилом.
        Дорогой костюм Корсо был испорчен. Кровь и куски фрагментов мозга и мышц находились повсюду, в том числе и на лице мужчины.
        Корсо хотел что-то сделать. Возможно, позвать на помощь подчиненных, может быть что-то еще. Но уже не успел.
        Неведомо как избавившееся от оков изувеченное тело Марко совершило мощный прыжок, набросилось на ростовщика, повалив на пол. Зубы вцепились в горло, вырывая кусок плоти. Мафиози закричал от боли. А еще спустя секунды заверещал так, что его голос, наполненный ужасом, раздался в каждом уголке здания. Существо, уже мало походящее на человека, рвало тело Корсо на куски, обнажая кишки и белые кости.
        На шум со всех сторон начали сбегаться гангстеры. Но помочь бывшему боссу уже ничем не могли. Помещение, наполненное живыми тенями, выглядело филиалом смерти. Тени бросались на мужчин, разрывали их на куски, вихрями возникая то тут, то там.
        Когда в помещении не осталось ни одного живого бандита, тени кружась, обвили тело Марко и растворились в нем без следа.
        - Поступок - последствие! - отвлекшись от полуобглоданного трупа Корсо, Рейбел медленно поковылял к все еще висящему Арчи. - Кажется, я предупреждал глупую овечку. Предупреждал?!
        - Да! Да! - Арчи не на шутку испугался. - Я виноват! Признаю!
        Рейбел легко снял экзорциста с крюка и поставил на ноги.
        - Не могу сказать, что произошедшее мне не понравилось. Давно не было так весело. - Жуткий оскал видимо выражал удовольствие происходящим. - Однако, твой долг передо мной вырос еще на порядок. Согласен?
        - Согласен! - Арчи трясло. В это мгновение экзорцист подтвердил бы все, что угодно.
        - Хорошо. А сейчас нам необходимо как можно быстрее уходить.
        - Но твой вид!
        - Признаю, тельце поизносилось. - Усмехнулся Рейбел. - Ничего. Потребуется кое-какое время и небольшая подпитка прежде, чем я вернусь в прежнюю форму. Разумеется, можно выбрать новое тело, но Марко мне вполне пришелся по вкусу.
        - Но, что будет дальше?
        - Ты про этих ничтожностей? - Рейбел фыркнул. - Забудь. У нас есть дела куда важней. А эти… Им скоро станет не до нас. Ты выполнил часть нашего уговора?
        - Да.
        - Отлично. Когда отсюда выберемся, мне потребуется немного время, чтобы привести себя в порядок. А после ты вернешь мне еще один осколок меня. Верно?
        Рейбел остановился и больно сжал плечо Арчи.
        - Я не подведу! - сквозь сжатые зубы, произнес экзорцист. - Договор.
        Демон долгим внимательным взглядом изучил расширенные зрачки Арчи, кивнул.
        - Нам потребуется автомобиль. Раздобудь что-нибудь поприличней. Иди.
        Арчи мотнул головой и едва не сорвался на бег. Сейчас находиться рядом с демоном было не по себе. От Рейбела исходила волна силы, ярости и жажды крови.
        На парковке имелось с дюжину машин. Выделялся на фоне прочих роскошный «роллс-ройс», явно принадлежащий ныне покойному господину Корсо. Арчи сделал выбор. Ключи без каких-либо проблем оказались найдены а замке зажигания. Ну да, станут ли гангстеры опасаться угона с парковки собственной скотобойни. Молодой человек оценил дорогой салон, с каким-то удовлетворением осознавая, как портит обивку кровью. Арчи посмотрел в зеркало заднего вида, оценивая свой внешний вид. Лицо покрыто кровью, взгляд почти безумный. Да, парень. Докатился.
        Экзорцист стянул с себя футболку, постарался стереть кровь с лица, шеи, рук.
        Удалось довольно скверно. В зеркале все еще отражался маньяк, только что закончивший разделывать жертв бензопилой.
        Арчи завел двигатель и медленно поехал за Рейбелом.
        Увиденная картина вновь заставила грязно выругаться и даже ударить кулаком по рулю, а затем еще раз. Все еще изувеченное тело Марко лежало на земле, пребывая без сознания.
        - Да сколько можно! Опять? Издеваешься?! - от переизбытка чувств, Арчи принялся пинать тело Марко. Когда ему это надоело, молодой человек сел рядом и разрыдался.
        Когда все пошло нет? Когда он, Арчи, совершил роковую ошибку, повлекшую череду испытаний одно хуже другого? За что ему досталось все это?
        Отринул церковь? Перестал молиться, исповедаться, разочаровался? Или виной гордыня? Он всегда желал стать кем-то, обрести власть, силу, деньги. Причина кроется здесь? Или жалкая судьба была предначертана еще в момент рождения? Увидели ангелы младенца и отчего невзлюбили, обрекая на страдания.
        А ведь он не желал ничего невозможного. Просто хотел достойной жизни. А теперь одной ногой в могиле. Попал между двух огней. И вряд ли, Арчибальд Лонер узнает какого это состариться, обрести семью.
        Просторный багажник легко вместил тело взрослого мужчины. Арчи сел за руль, завел двигатель и провожая задумчивым взглядом скотобойню, выехал на трассу. Как же хотелось сейчас сбежать как можно дальше от Рейбела, от магистра Пруденса и Ордена, скрыться где-нибудь далеко-далеко. И пусть они сами разбираются друг с другом. Вот только почему Арчи не верил, что ему удастся скрыться. Найдут. Он знал это. И станет еще хуже. Хотя куда еще хуже?
        Вой полицейской сирены ударил по ушам звуком набата.
        Куда хуже? Вот и скорый ответ.
        Арчи увидел, как приближается патрульный автомобиль.
        Ускориться, не останавливаться? Нет. Погоня может причинить Арчи вред. Либо в кювет слетит, либо случайная пуля подстрелит.
        Тяжело вздыхая, молодой человек сбросил скорость и переместился на обочину. Арчи смотрел в зеркало, как покидает патрульный автомобиль офицер, как с интересом смотрит на дорогой «роллс-ройс». Испытывал ли сейчас Арчи страх? Удивительно, но нет. Видимо, стресса было столь много за последнее время, что мозг вырубил все чувства, мешающие дальнейшему выживанию. Арчи чувствовал только две эмоции: усталость и нарастающий гнев.
        Не дожидаясь полицейского, молодой человек покинул салон и вышел наружу.
        - Оставаться на месте! Поднять руки так, чтобы я их видел!
        Ну да, учитывая обстоятельства офицеру есть из-за чего беспокоиться и нервничать. Дорогой, эксклюзивный автомобиль, молодой парень, голый по торс, со следами крови на теле и одежде. Лишь бы нервы выдержали и Арчи не пристрелили бы на месте.
        - Успокойтесь, офицер! Все в порядке. Со мной ничего не случилось. - Арчи миролюбиво улыбнулся. - Я разве превысил скорость?
        - Почему вы в крови? - полицейского и Арчи разделяло пятнадцать шагов. Мужчина целился в парня и явно не собирался опускать оружие.
        - Здесь неподалеку скотобойня моего дядюшки. Как видите, я не опытный мясник. Испачкался, помогая.
        - Чей это автомобиль? - слова Арчи не успокоили полицейского.
        - Мой.
        - Не врать!
        - Ну моего дядюшки, ладно. Успокойтесь, офицер. Я безоружен. Уберите, пожалуйста, пистолет. Что может сделать вам подросток?
        - Стоять на месте! А я сам разберусь, что мне делать!
        Градус напряжения не спадал.
        - Кто твой дядюшка, парень? Назови имя!
        - Самуэль Корсо. Вы ведь узнали автомобиль, не так ли? Знаете, что будет, когда я расскажу дяде о том, как один офицер целился в меня из пистолета? Как считаете, придет ли он в ярость? Я-то точно знаю его нрав. Еще как придет. Его любимого племянника держали на мушке. Никому не нужны неприятности, согласны? Опустите пистолет, садитесь в машину и уезжайте. Никто ничего не видел. Договорились?
        На лице полицейского отразились сомнения. Мужчина явно знал нрав главы гангстеров, но внешний вид Арчи его настораживал. Офицер заколебался.
        - Где сейчас сам господин Корсо?
        - На скотобойне.
        - Вот тогда и проедим туда, племянник.
        - Зачем вас вляпываться в неприятности, офицер? Я ведь просто ехал по дороге.
        - Заткнись, парень! Лучше тебе помолчать. Что в багажнике? Отвечай!
        - Вы же сами секунду назад велели мне молчать.
        - Что в багажнике?! - пистолет продолжал целиться в голову.
        - Он пуст. Ничего там нет. - Как можно спокойней ответил Арчи, наблюдая, как мужчина внимательно осматривает машину. Разумеется, следы крови были замечены. Эх, Марко! Тяжелый ты сукин сын!
        - Откуда на машине кровь?
        Арчи пожал плечами.
        - Я ведь и сам в крови. Видимо, испачкал. Я неряшлив.
        - Откройте багажник, немедленно! - велел офицер.
        - Нет. - Холодно и односложно ответил Арчи.
        - Я сказал открыть! - послышался звук взведенного курка.
        - Офицер, будь благоразумны. Прошу, садитесь обратно в машину и езжайте. У вас ведь есть семья? Жена, дети? Верно? Они ждут вас живым и здоровым.
        - Закрой рот, сопляк! - по лицу мужчины текли струи пота. - Немедленно открой долбанный багажник иначе я пристрелю тебя здесь и сейчас! Понял?
        - Вы сами выбрали путь. - Арчи медленно подошел к багажнику и поднял крышку.
        Полицейский приблизился еще на пять шагов и посмотрел содержимое.
        Увы, когда кто-то везет кого-то в багажнике - это всегда странно. Но когда человеческое тело выглядит так, будто побывало в руках жестокого садиста - это вызывает еще более мощные чувства.
        В тот миг, когда офицер увидел тело, Арчи уже понял, что он больше мертв, чем жив. Если нервы полицейского не выдержат, тот просто застрелит парня прямо сейчас. Но и быть арестованным тоже не входило в желания Арчи.
        - Да что здесь…
        Арчи успел первым.
        Как в старых фильмах о Диком Западе, которые он когда-то смотрел.
        Арчи выбросил руку первым. И нет, у парня не было пистолета, но оружие, которое применил экзорцист оказалось еще более смертоносным. Заклинание Рейбела.
        Офицер умер быстрее, чем что-либо понял. Мужчина за считанные мгновения совершил метаморфозу от мумии до праха, который сразу же закружил и унес прочь порыв ветра.
        Арчи смотрел, как человек стал ничем, и не почувствовал угрызения совести. Ничего. Пустота вместо эмоций. А еще легкая бодрость, разливающаяся по венам. Подобное чувство, словно ему сделали укол стимулирующих веществ.
        - В отличии от меня, тебе предоставили шанс выбрать судьбу. Ты мертв и виноват сам. Я говорил тебе сесть обратно в машину и проваливать! Говорил!
        Арчи рассерженно захлопнул багажник и сел обратно в автомобиль.
        Куда хуже?
        О жизнь еще преподнесет неприятные сюрпризы. Теперь он это знал отчетливо.
        ГЛАВА 8
        ТОЧКА НЕВОЗВРАТА
        Из окна четвертого этажа выбивались столбы черного дыма и языки пламени. Из окна квартиры, которую Арчи снимал второй год. Его квартиры!
        С неспешного шага парень сорвался на стремительный забег. Без всякой заботы о ближнем, расталкивая прохожих и столпившихся зевак, молодой человек бросился к подъезду. В ответ понеслись ругательства и окрики не лезть внутрь, но парень пропустил все мимо ушей.
        В один удар сердца, Арчи взлетел по лестнице на свой этаж, остановился у двери, дрожащими пальцами стараясь извлечь из кармана ключи. Осуществить задуманное получилось не сразу - мешала паника. Наконец, повернув в замочной скважине ключ, молодой человек распахнул дверь настежь.
        В лицо пахнуло сухим жаром, а в ноздри ударило кислой гарью. Арчи рванул в коридор, но тут же замер в нерешительности.
        Пожар получился нешуточный. Пламя охватило всю площадь и подбиралось ко входу. Новый источник кислорода лишь подарил новую силу пожару. Огонь взметнулся вверх к потолку…
        Арчи дернулся, пытаясь увернуться от потока нестерпимого жара, и проснулся.
        Когда смотришь, как выгорает дотла твое жилье испытываешь много сильных эмоций: страх, паника, отчаяние. Самое невыносимое - ты уже ни на что не можешь повлиять, ведь время нельзя обратить вспять.
        А что, если бы была такая возможность? Как бы изменилась его жизнь? Неужели именно тогда случился первый шаг к разрушению светлого будущего?
        Забытый на плите чайник. Именно так случился тот пожар. Глупость и рассеянность. Куда легче было бы обвинить старую проводку или пьяниц-соседей, однако в пожаре виноват оказался именно Арчи. Забыл выключить плиту, выбежал на улицу, понимая, что опаздывает. А когда вернулся - увидел, что сам себя обрек.
        Все деньги, которые он копил на обучение пришлось отдать владельцу помещения, да и то их не хватило. Отчаяние привело к ростовщику, а последствия к еще более серьезным проблемам.
        Что случилось бы, если он мог избежать пожара? Вряд ли теперь стоит забивать голову подобной ерундой. Да, Арчи, ты везунчик! Влипнуть так может один из миллиона.
        Проблема с Орденом, проблема с полицией, а еще мафия.
        Но вместо отчаяния молодой человек чувствовал злость. На Пруденса, на Рейбела. И только потом на себя.
        Арчи покинул подземку на конечной станции, быстро выбрался на поверхность и быстро зашагал прочь от людской массы, удаляясь от городских построек. Он шел по длинной прямой гравийной дороге. Хмурый подросток, желающий побыть наедине с собой. Шел, пиная мелкие камни, шел и думал. Арчи миновал высокие кованные ворота, открытые настежь, вошел в тень дубов, стоящих на страже покоя тех, кто давно перестал о чем-либо сожалеть.
        Арчи оказался на кладбище.
        Молодой человек прекрасно знал короткий путь, но сейчас ему хотелось немного пройтись. Арчи шел, рассматривая надгробные плиты. Здесь было очень много ангелов. Маленькие толстые ангелы с короткими крылышками и вьющимися локонами. Скорбящие лики ангелов с огромными красивыми крыльями за спиной. Хотелось верить, что эти каменные изваяния помогут сберечь душу, раз не смогли сберечь тело.
        Так медленно, но неотвратимо Арчи подошел к двум надгробным плитам, которые узнал бы из тысячи. Два гранитных квадратных камня, на которых высечены имена, фамилии, даты рождения и смерти.
        Недавно прошел дождь и камень был холоден и чист. В углублении букв скопилась вода, оказавшаяся теплой, словно это были чьи-то слезы. Быть может слезы ангелов?
        Арчи сел на колени рядом с надгробными плитами, положил маленький букет цветов, которые собрал по пути сюда, на левую могилу.
        - Привет, мам, пап. Я пришел. - Слова дались столь трудно, что Арчи умолк, чувствуя, как к горлу подкатывает комок. Но следовало продолжать. - Простите, что так редко вас навещаю. Но мне так сейчас нелегко. Понимаете… Вы всегда были друг у друга. Вместе. И сейчас, там, вы тоже вместе. А я… Я… Один. Один на всем белом свете.
        Горькие слезы вырвались наружу. Арчи не мог и не хотел их больше сдерживать. Ему требовалось выговориться, открыть душу. Парень рыдал, склонившись над могилами родителей и не мог остановиться.
        Он чувствовал жуткую пустоту, заполнившую все внутри. Как же ему хотелось лечь рядом, свернуться калачикам между родителями, как он поступал, когда был совсем маленьким, и ощущать покой и безопасность. Лечь рядом, стать еще одним камнем, воссоединиться с семьей, теперь уже навечно.
        Слезы иссякли. Арчи вытер их рукавом, шмыгнул носом. Молодой человек бережно коснулся поверхности плит, провел пальцами по буквам имени матери.
        - Мам, пап. Я обещаю вам оставаться сильным.
        Арчи поднялся, посмотрел последний раз на могилы двух самых близких людей, которых не смогла отобрать друг от друга даже смерть, и пошел прочь, не оглядываясь.
        Большая порция золотистой картошки фри еще дымящейся, только что снятой со фритюра. Бургер: свежая булка с кунжутом, хрустящие лук и огурцы, сочная мясная котлета и восхитительный соус, который с удовольствием облизываешь с пальцев. Арчи наслаждался едой так, будто ему довелось неделю голодать. Молодой человек ел, растягивая удовольствие. Иногда взгляд украдкой падал на висящие на стене часы. Стрелки медленно ползли по циферблату. Но до назначенного срока еще оставалось несколько часов и требовалось их как-то скоротать. Поэтому Арчи и забрел в кафе, под удивленный взгляд кассира, заказал количества еды на троих, занял место за угловым столиком и принялся неспешно есть.
        Пугало ли его то, что предстояло сделать? Пугало. Вот только альтернатив давно нет.
        Что будет с ним после завершенного? Жутко было даже думать. Но спасибо мозгу, когда много боишься, он выключает эмоции, точно щелчком тумблера.
        Арчи устал дрожать, устал просыпаться в холодном поту. Требовалось кардинальное вмешательство в нынешние реалии. И если ставка жизнь на жизнь, что ж, придется пожертвовать чем-то дорогим.
        Арчи продолжал есть, но мыслями возвращался к прошлому. Два разговора. Два варианта и одно предательство…
        - Рейбел не глупец, чтобы вот так просто попасть в ловушку. Если он все поймет, боюсь, я не переживу нашей беседы.
        - Лучшая ложь, когда в ней есть правда. Тебе даже не придется лгать - просто нужно утаить часть правды. И все. - Голос магистра звучал уверенно и успокаивающе. - Ты расскажешь ему о нашем следующей встрече. Где и когда. Он сам пожелает прийти.
        - Зачем Рейбелу это? - Арчи непонимающе посмотрел на наставника.
        - Он еще не говорил? - Пруденс увидел недоумение в глазах ученика и продолжил. - Значит расскажет сам. Не переживай, парень. Все будет хорошо.
        - Когда он придет. Вы сможете защитить меня от него?
        Голос дрогнул. Арчи боялся услышать ответа. Но голос магистра прозвучал все также уверенно:
        - Смогу. Я не дам тебя в обиду. А вскоре Рейбелу станет не до тебя. Все магистры Ордена придут за демоном.
        Арчи тяжело вздохнул и склонил голову.
        - Что мне требуется ему сказать?
        После происшествия на скотобойне Рейбел выглядел неважно. Когда Арчи доставил себя и спутника в безопасное место, открыл багажник и обнаружил, что демон пришел в себя, было жутко. Окровавленное, распотрошенное тело выглядело омерзительно и страшно одновременно. А оскал, с которым Рейбел взирал на экзорциста, вызывал панику и даже ужас. Безумные глаза, нечеловеческие. Ярость, одержимость, огонь.
        - Мне потребуется время.
        Это все, что произнес демон.
        Рейбел исчез на два дня. А когда вернулся - выглядел живым и невредимым, как прежде. Вот только глаза остались теми же, не утратившие прежних эмоций.
        - Совсем скоро грянут изменения. Перемены, цыпленок! Еще немного и я получу последние осколки себя! И вот тогда я встречусь с Орденом!
        Рейбел торжествующе расхохотался, достал бутылку виски и приложился.
        - Ты уже знаешь, где нам искать следующий осколок? - осторожно спросил Арчи.
        - О да, малыш! Теперь знаю. - В глазах Рейбела сверкнули вспышки. Лицо стало серьезным. Демон отставил выпивку и медленно подошел к парню. Стальная хватка сжала плечо. - Ты обещал мне верность. Помнишь? Ты сделаешь все для меня, так?
        - Даа. - Пропищал от боли Арчи. - Сделаю.
        - Хорошо. - Удовлетворенный ответом, Рейбел отошел. - Тебе мало понравится услышанное. Но так распорядилась судьба. Ты сильно привязан к своему наставнику. Пруденс. Так, кажется, его зовут?
        Арчи кивнул.
        - Ты убьешь его. Твой наставник скрывает в себе частицу моей силы.
        - Но…
        Арчи представил, что ему предстоит сделать и пришел в ужас.
        - Я. Я не смогу. - Дрогнувшим голосом произнес молодой экзорцист.
        - Твоя жизнь на одной чаше - на другой его. Выбирай.
        - Магистр сильнейший экзорцист! Как мне справиться с ним?!
        - Тебе не придется сражаться с учителем, птенчик. Ты все еще зелен и слаб для подобной авантюры. Я уничтожу твоего бывшего наставника. - Рейбел сделал акцент на слове «бывший». - А затем ты! Ты вырвешь из его нутра мою силу и его жизнь. Твои руки остановят навсегда биение сердца этого человека. Такова плата за могущество!
        - Но магистр не глупец! Думаешь, он не поймет, что я приведу его в ловушку?
        Рейбел вновь подошел к Арчи, взял за подбородок и заглянул багровыми глазницами в глаза парня.
        - Орден сделает все, чтобы уничтожить меня до того, как я обрету силу. Тебе уже предложили сделку? Можешь не отвечать. Только помни - щедрые обещания в будущем - это ничто. Как только ты перестанешь быть полезным - тебя сотрут в порошок. Маленькая песчинка, подхваченная бурей. Кто вспомнит о тебе через день, неделю, год?
        - А ты? Ты не предашь?
        - Мы заключили сделку, малыш. Я обучаю тебя! Сейчас! Ты ведь давно почувствовал новые способности, мощь, которая растет легко и стремительно. Невероятное чувство, согласен? Я продолжу твое обучение. Ты поможешь мне свергнуть Орден. Сделка, парень! Или ты забыл, что мы партнеры?
        - Я помню. - Тихо отозвался Арчи.
        - Твой учитель сам захочет заманить меня в ловушку. Что ж, посмотрим, чьи кости окажутся крепче. Твоя роль проста - провести ритуал и вернуть положенное мне по праву.
        - Каждый знает свою роль в операции. - Стальной голос, пронзает помещение. - Враг силен, жесток и готов на все. Наша цель - помешать ему. Как только магистр Пруденс подаст знак - каждый из вас выполнит свою роль. Господа, Орден еще никогда не был так близок к опасности. Наш враг - террорист. Хладнокровный, безжалостный убийца. Только вместе, только слаженной работой мы можем одержать победу. Я верю в нас! Мы остановим тварь!
        Огромный колосс Миднайт. Сотни районов, как щупальца мифического спрута. Сотни миллионов жизней. Гигантский организм, дышащий, движущийся непрерывно днем и ночью.
        Заброшенных промышленных районов, разбросанных по городу великое множество.
        Огромные территории, покинутые людьми по разным причинам. Призраки, влачащие жалкое существование в ожидании дальнейшей участи.
        Сегодня ночью одно из подобных мест обретало новую жизнь.
        Сотня магистров - это большое количество. Целая армия. Очень давно Орден не выступал единым целым против общего врага. Экзорцисты привыкли выполнять работу в одиночестве, редко - парами. Но сотня за раз! Разумеется, опытнейшие борцы со злом, испытывали разные чувства. Сейчас, мудрейшие из профессии походили на юных неофитов перед ожиданием первого экзамена. Высший демон! Обладатель Имя! Многие ли столкнулись с подобной силой?
        Отряды разбросали по всей территории, создавая неровное кольцо, замыкающее периметр. Одна огромная ловушка для твари, куда страшнее чем самый свирепый зверь.
        - Давно я так не нервничал. - Произнес седовласый мужчина, обладатель роскошной прически и дорогих бижутерий.
        - Могу понять. - Тут же отозвался еще один магистр. - Демоны такой иерархии мне попадались только в трактатах и мануалах.
        Беседа предавала сил и отвлекала от мрачных мыслей.
        - Полно вам, господа. Демон один, а нас сотня. К тому же, Владыки тоже здесь.
        - А вы их видели сами, магистр Генус? - подал голос седовласый. - Я нет.
        - Видел, магистр Каллидус, можете не сомневаться.
        - Неужели они сами не могут совладать с демоном? Их могущество выше нашего. Собственно, зачем здесь мы?
        - Магистр Пелагус, и вы туда же? Время не пошло вам на пользу, господа. Вы все реже думаете о работе и все чаще вспоминаете о комфорте. Разве экзорцистам это к лицу?
        - Мы магистры, магистр Генус. Бегать за тварями и уничтожать их - дело молодых и голодных.
        - Ну уж вы-то точно сыты.
        - Попрошу не оскорблять!
        - Магистр Пелагус не совсем понимает отведенную нам роль. - вмешался в разговор магистр Каллидус. - И я тоже. Одном, даже самому сильному демону не устоять перед тремя. Зачем же понадобилось поднимать всю верхушку Ордена?
        - Вырывать из теплых кроватей и жарких объятий молодых жен? - усмехнулся магистр Генус. - Господа, вы забываетесь. Слово Владык - это слово Ордена. Мы клялись выполнять наш долг.
        - Быть может, наша помощь и не понадобится. - Осторожно вставил магистр Пелагус.
        - Так сильно верите в магистра Пруденса? Или боитесь встречи с демоном?
        При упоминании магистра Пруденса мужчины стихли. Они, как и многие другие находились в стороне от эпицентра, где должны были начаться события. А вот Кор Пруденс был именно в центре. Ему предстоит схватиться с демоном и ждать подмогу товарищей по Ордену.
        - Кор сильнейший из нас.
        - Верно. Однако Верховный демон - это не шутка.
        - Он калека! Пока неполноценный! Любой из Владык легко справится с ним!
        - Однажды уже не справились.
        - Прежние магистры были глупы и не понимали всех рисков!
        - Вот именно поэтому сегодня собран весь Орден. - Произнес магистр Генус, завершая своими словами спор. - Как только получим сигнал - действуем.
        В помещении находились только они. Загадочная троица, чьи Имена никто и никогда не знал. Владыки Ордена. Верховные демоны.
        Длинные мантии, скрывающие облик.
        - Мы вновь рискуем.
        Разумеется, разговор начал именно «Болтун», как окрестил демона Пруденс.
        - Пока Бунтарь слаб, надо уничтожить его. На этот раз окончательно.
        - Тебе напомнить зачем нам понадобилось проводить ритуал в прошлый раз? - теперь голос подал «Ворчун».
        - Я помню. Но тогда он был могущественней. А сейчас есть шанс завершить начатое.
        - Из всех непокорных самым непредсказуемым был именно Бунтарь. Он хитрый и расчетливый. И никогда не шел напролом.
        - Поэтому все еще жив.
        - Именно поэтому следует уничтожить его пока Бунтарь не вернул силы.
        - Для этого весь Орден сегодня здесь. Помнишь?
        - Мы вновь надеемся на людей. В прошлый раз они нас подвели. Не смогли завершить начатое. И Бунтарь сбежал.
        - Он сбегал от нас неоднократно.
        - И всегда возвращался, принося беды и хаос.
        - Вот почему в этот раз необходимо сделать все самим.
        - Ты вызываешься?
        - Не я. Все вместе. Втроем.
        - Да ты боишься!
        - Да! Боюсь! И ты тоже. Не пытайся солгать. Именно поэтому мы поручили уничтожить Бунтаря людям.
        - Хватит дискуссий. - Голос подал «Старший». - В этот раз Бунтарем займемся мы втроем. Как только магистр Пруденс подаст знак - в дело вмешаемся мы.
        Всем свойствен страх. Кто-то испытывает его редко, кто-то живет с этим чувством всю жизнь, мирясь и уже не имея сил на борьбу.
        Арчи боялся. Но стоило принять решение, сделать первый шаг, как страх стал отступать. Действия - вот что лучше всего помогает. Фантазии лишь распыляют, дают новую силу, но именно действия дают возможность, если не избавиться, то помочь контролировать эту эмоцию.
        Молодой экзорцист сидел на холодном бетонному полу, один, в просторном помещении какого-то промышленного здания. Высокие бетонные стены, маленькие окна над стропилами. Парень закрыл глаза, старался не думать ни о чем и просто ждал, вслушиваясь в окружающие шумы.
        Шаги приближающегося человека Арчи услышал задолго, прежде чем увидел вошедшего. Неспешные уверенные шаги.
        Сквозь закрытые веки удалось уловить промелькнувшую тень. Арчи открыл глаза и посмотрел на наставника, стоявшего в двух шагах от входа.
        Магистр Пруденс увидел ученика, улыбнулся в знак приветствия и вошел внутрь.
        На красивом лице учителя отразилось понимание и сожаление.
        - Ты изменил место встречи, Арчи. - Тихо и совсем без осуждения, произнес мужчина. Просто констатация факта. - Не могу сказать, что твой выбор пришелся мне по душе. Думаешь, он пожалеет тебя?
        - Разве вам это важно? - Арчи усмехнулся. В голосе парня звучала обида.
        - Мне важно. - Отозвался наставник уверенно. - Я дал тебе слово.
        - Вам я всегда верил, магистр. - Грустно произнес Арчи. - Но в этот раз ваш голос ничего не решал, верно? Орден не станет возиться со столь мелкой сошкой. Проще раздавить и сдуть, будто и не было никогда на свете Арчибальда Лонера.
        - Арчи…
        Осторожно начал Кор Пруденс, но парень прервал мужчину.
        - Прошу, не нужно лжи. Сейчас. Мы оба все понимаем без слов. Верно?
        - Ты прав. - Вынужден был признать бывший наставник. - Что ж, могу только сказать, искренне, ты оказался самым способным и хватким среди моих воспитанников. Мне действительно жаль, что все завершится так глупо и несвоевременно.
        - И мне жаль. Вы были замечательным наставником.
        - А он?
        - У вас совершенно разные подходы. Его жестоки, но действенны.
        - Ты многому научился.
        - Это так.
        - Не забывай, что я тебе говорил о могуществе, парень. Всегда помни цену.
        Арчи ничего не ответил.
        По бетонному полу заскользили тени.
        Рейбел появился за левым плечом Арчи и заявил, обращаясь к Пруденсу:
        - Учитывай обстоятельства, не будет долгих разговоров, экзорцист. Предлагаю на выбор: ты отдаешь то, что положено мне по праву и обретаешь забвение, либо строишь из себя героя, погибаешь и все равно теряешь жизнь.
        - Предыдущим жертвам ты тоже давал право выбора?
        - Тебе предоставлю.
        Магистр Пруденс начал атаку.
        Мысленно Арчи представлял множество раз, как будет происходить сражение двух столь сильных бойцов. Точно в фильме, с яркими спецэффектами, огнем, вспышками. В жизни все произошло как всегда иначе. Что-то ударило Арчи в затылок и сознание мгновенно померкло. Прошло немного: секунды, минута - сильный рывок поставил парня на ноги. А звонкая оплеуха по щеке привела обратно в чувства.
        Арчи распахнула глаза и увидел последствия битвы. Или все же обычной драки?
        Рейбел, немного обожженный, но кипящий яростью и силой придерживал Арчи за шкирку. А магистр Пруденс лежал на полу. Не было лужи крови или жутких ран.
        - Я бы мог заставить тебя его убить, паршивец. Однако, я не столь уж и жесток, как меня хотят выставить. Тем более у нас слишком мало время на долгие взгляды и сентименты. Этот человек. - Кивок на тело. - Скорее мертв, чем жив. Он не слышит тебя, пребывая в грезах. Поэтому отбрось все чувства и просто сделай свою работу. Верни мне украденное. А затем мы быстро уберемся отсюда, так как скоро здесь окажется слишком много врагов. Я не смогу защитить их от тебя и от себя. Действуй!
        Словно в бреду Арчи подошел к телу человека, которого уважал и любил. Подобие смерти лишило магистра и красоты, и силы. Сломанная игрушка.
        Арчи без колебаний провел ритуал. Багровый вихрь вырвался наружу, обжег горячим воздухом лицо, даже руки пронзила легкая боль, словно Арчи попытался достать угль из костра. Шипя от боли, экзорцист схватил вихрь и направил его в сторону Рейбела. Стоило вихрю почувствовать человеческое тело, оно окружило его, проникло внутрь.
        Рейбел упал на колени и затряс головой.
        Сердце Арчи предательски дрогнуло. Только не обморок!
        - Не смей падать в обморок!
        Арчи понял, что произнес вслух фразу, звучавшую в голове.
        Ответом послужил довольный хохот.
        - Не сегодня, малек. Не сегодня!
        Рейбел вскочил и с легкостью подхватил Арчи, побежав к выходу.
        - Они уже рядом! - прокричал демон. - Убивай без раздумья! Нас жалеть не станут!
        Они выбежали на улицу, ринулись вперед что есть сил и увидели силуэты, бежащие им на встречу. Рейбел резко остановился, а следом за ним и Арчи. Мужчина и парень закружились, пытаясь понять, куда лучше бежать.
        Но со всех сторон к ним на встречу бежали силуэты. Огромное кольцо, которое медленно сужалось.
        - За мной! - рявкнул Рейбел. - Не отставать!
        И они побежали да так, что Арчи мог концентрироваться исключительно на дыхании. Происходящее в округе ушло на второй план. Больше молодой экзорцист не пытался вглядываться, стараясь не отставать. Рейбел петлял между построек. Когда им преграждая путь выскочила троица, Рейбел даже не сбавил темп, врезался таранам, смял, в буквальном смысле развеяв тела. Арчи не удалось понять, что именно произошло, продолжив бег, парень только уловил резкий запах серы. И это дало небольшое облегчение. Пока что Рейбел убил кого-то из своих. Не людей Ордена.
        Тем временем на пути демона появились новые враги. Скоротечная схватка и забег продолжается. Арчи тяжело дышал. Выдох-вдох. Помогало мало. В боку кололо, в глаза лез пот. Хотелось остановиться и вдоволь надышаться.
        - Остановишься - умрешь! - прорычал над ухом Рейбел.
        - Долго я не протяну! - выдавливая каждое слово отозвался Арчи. - У тебя есть план?
        - План?! Разумеется есть! - Рейбел посмотрел на парня и экзорцист увидел безумие багрового огня. Демон мало походил на человека, пусть и сохраняя прежнее обличие. Ярость и безумие, исходящее от демона, становилось почти материальным. Арчи ощущал, как сам начинает испытывать аналогичные эмоции. Ярость схватки. Убить! Смять! И безумие - что такое человеческая жизнь? Ничто! Сокрушить всех врагов! Сжечь все дотла!
        - За мной! - вновь скомандовал Рейбел.
        Чувствуя, как чужие эмоции покидают разум, Арчи бросился следом.
        Парень послушно бежал за демоном. Иногда раздавались крики, вспышки, но пока сражения не затягивались. Ноги заплетались, и молодой человек боялся лишь одного - упасть и потерять из виду последнюю надежду на жизнь. А Рейбел тем временем все бежал, уверенно направляясь куда-то.
        А затем преградой к бегству стала высокая и массивная кирпичная стена, появившаяся неожиданно и нависшая над двумя фигурами как злой рок.
        Рейбел грязно выругался и принялся озираться. А Арчи понял, что спутник вовсе незнаком с территорией и все это время бежал, подгоняемый инстинктами. Рваться вперед, вырываясь из круга облавы. К несчастью, крахом плана стал забор. Слишком высокий, чтобы перелезть, да и на вид прочный даже для взрывчатки, если бы она была.
        - И что теперь?
        - Вот тебе и передышка. Хотел? Получай!
        Рейбел говорил едко и отрывисто. Явно пытался придумать новый путь отступления.
        Их заминка помогла преследователям сократить дистанцию.
        Арчи видел, как еще вдали на них несется сплошной стеной человеческая армада.
        - За мной! - рявкнул Рейбел и метнулся к возвышающемуся зданию.
        Арчи ринулся следом.
        Они взлетели по лестнице на второй этаж, затем на третий и четвертый. Вырвались на крышу, переводя дыхание.
        - В сторону! - велел Рейбел и не дожидаясь, толкнул Арчи.
        Молодой человек упал, дважды кувыркнулся, царапая ладони и колени. Парень оказался у края крыши, осторожно выглянул за парапет.
        Здание уже окружали. Основная масса ринулась внутрь, остальные создавали живое кольцо.
        Со всеми Рейбелу в одиночку не справиться. Эта мысль ударила в голову звонче прочих. А он, Арчи, вряд ли сможет кому-то противостоять. Куда ему, недоучке против магистров Ордена! Жалкое зрелище.
        Арчи отполз прочь от края крыши, уселся спиной к вентиляционной шахте, восстанавливая дыхание. Рукавом вытер с лица пот.
        Тем временем Рейбел принял первый удар. Самые нетерпеливые лежали замертво у входа. В глубине, где-то на лестнице раздавались вспышки и крики.
        Неужели конец?
        Выглядывая, Арчи смотрел, как борется с превосходящими силами Рейбел, и не испытывал ничего кроме жуткой усталости. Хотелось лечь, закрыть глаза и уснуть.
        - Сопляк! Живо сюда!
        Арчи вздрогнул. Вряд ли это подразумевалось для кого-то другого. Экзорцист вскочил и бросился к Рейбелу.
        - Я велел передохнуть, а не жаться в угол! - прокричал демон, продолжая атаковать.
        Сейчас от человеческого тела мало что осталось. От Рейбела исходил багровый ореол. Демон сиял, а воздух вокруг шипел. Сухой жар бил неудержимо в лицо. Рядом с демоном трудно было находиться.
        - Что мне делать?! - прокричал Арчи растерянно.
        Будь это пулеметная схватка, молодой человек мог бы подносить патроны. Но здесь?
        - Я бью по ним, а ты вырываешь силу и переливаешь в меня! Ясно? Как ритуал! Поймешь! Действуй!
        Арчи закусил губу и попытался сосредоточиться. Магическое зрение, напоминающее знак «Лан» - серые оттенки померкли, мир сталь выглядеть иначе, насыщенней, глубже.
        Экзорцист видел, как падают тела, срываются вниз по ступеням. Но это вторично. Черные вихри, алые потоки, светлые столбы - вот на чем следовало сосредоточиться. Арчи подхватывал эти потоки силы, и удивительно, как легко, чужая энергия поддавалась, отзывалась на его волю. Арчи устремлял потоки на Рейбела, и демон сиял все ярче и нестерпимей, воздух вокруг уже горел, а кровельный материал под ногами шипел и плавился.
        - Назад!
        Прежде, чем Арчи успел отреагировать, Рейбел швырнул его в сторону, спешно уходя от входа. Экзорцист мотнул головой, ничего не понимая. Он смотрел на черную пропасть входа и ждал новой волны атакующих. Но стало тихо.
        - Решили все же сами. - Голос Рейбела прозвучал удовлетворенно. - Устали терять солдат, поняли наконец, что я им просто так не дамся!
        Арчи ничего не понял. И лишь когда из проема показались три высоких силуэта, молодой экзорцист попятился на четвереньках назад, за вентиляционную шахту, будто это препятствие могло дать защиту.
        - Вот так ну! - Рейбел принял радужную позу, распростер руки точно в желании обнять появившихся разом. - Кто бы мог подумать, что меня удосужатся навестить такие персоны! Сколько сотен лет или даже тысяча?
        - Успокойся Бунтарь, ты всегда отличался чрезмерной театральностью.
        - У каждого свои слабости. - Рейбел продолжал скалиться. - Некоторые привыкли забирать жар чужими руками. А я склонен к драматизму. Признайтесь, в нас стало много человеческого.
        - На этот раз тебе некуда деваться, Бунтарь. Ты окружен.
        - Нечто подобное мне говорили десятки раз. - С лица Рейбела стерлась улыбка и проявился оскал. - И все же я еще здесь. Живой.
        - Мы предлагаем тебе сдаться, Бунтарь. Не начинай новой войны.
        - Война не заканчивалась! Все это время! - Прорычал Рейбел. - И закончится либо моей победой, либо…
        Три фигуры переглянулись.
        Троица не успела ничего сделать. Их атака запоздала. А вот Рейбел сделал ход. И какой!
        Фигура Рейбела взорвалась. Неудержимый, выжигающий все в округе багровый огонь ударил в крышу, разрывая здание надвое. Огромная широкая пропасть распростерлась между врагами, из которой ударило вверх пламя. Уподобляясь ядерному взрыву, столб огня поднялся в воздух и достигнув пика упал сферой обратно на землю. Оглушительно взорвалось. Затряслась земля. Огненные провалы начали появляться десятками на территории, расползаясь все дальше и дальше.
        Выло, гудело, гремело и дрожало.
        А затем из огня начали появляться тени. Десятки, сотни. Они взлетали вверх, кружились, уносясь прочь с жутким визгом. В ночном небе вспыхивало багровое марево.
        Именно так Арчи представлял себе апокалипсис. И вероятно, это он и был.
        Рейбел действительно оказался безумцем, вызвав из заточения сущностей, обитающих в Бездне. Сам не свой от ужаса, глядя на то, что просто не могло быть реальным, Арчи хватал ртом воздух, пытаясь вспомнить хоть самую жалкую молитву. Но тщетно. Память подводила. И молодой экзорцист мог лишь наблюдать, как тысячи сущностей кружатся вокруг сферы и растворяются в ней.
        А дальше… Дальше было привычное забвение…
        ГЛАВА 9
        МИР НАИЗНАНКУ
        Сколько время необходимо, чтобы изменить город до неузнаваемости?
        Иногда целые десятилетия или даже сотня лет - маленькие каменные дома сменяются высотками, повозки уступают место автомобилям - дальше еще более стремительный бег - небоскребы, скоростные трассы - город растет вверх, расширяется во все стороны и нет конца прогрессу и росту.
        Но иногда случаются события, которые изменяют облик города и жизнь людей в один миг. С момента Прорыва - именно так окрестили произошедшее люди - минуло три недели. Облик города, жизни десятков миллионов изменились кардинально и надолго.
        - Повторяем. Всем оставаться в укрытиях. Лишний раз на улице не выходить. При случаях одержимости срочно звонить по номеру…
        Громкоговорители звучали повсюду, повторяя одни и те же фразы каждый час. Вот только мало это могло помочь. Будто есть инфернальным тварям разница, где нападать на жертву: дома или на улице, в людном помещении или в заброшенном здании. Но властям требовалось предпринимать любые попытки, чтобы сдерживать хаос. Вот и делали, что могли. Подняли военных, полицию, пожарных и врачей. Объявили комендантский час, создали карантинные зоны. Все церкви принимали хлынувшую толпу прихожан, пытались разместить, защитить, но мест для всех не хватало. Собственно, вокруг территорий церкви и стали возводить карантинные зоны. На святой земле случаев одержимости, действительно было значительно меньше. В столь трудные времена люди вновь вспомнили, что помимо заработка денег и погони за статусом есть еще вера.
        Арчи шел по улице. Новые реалии начинали становиться чем-то обыденным. Уже не смущала и военная техника и солдаты, и полиция. Улицы Миднайт вовсе не опустели, но количество людей резко сократилось. Теперь передвижение по городу было больше групповое и совсем не праздное. Страх сильное оружие. Люди прятались, забивались в домах и квартирах, ринулись в церковь, молились, рисовали пентаграммы, рассыпали соль по периметру окон - в общем каждый пытался себя защитить как мог и как знал.
        Люди в форме - вот что стало бросаться в глаза. Еще одна особенность нового положения. Военные, полиция, пожарная, клирики и конечно же экзорцисты - все носили форму. Обычных людей встретить стало куда сложнее.
        Ценной больших потерь Прорыв удалось закрыть к утру. Орден молчал о количестве погибших магистрах, но цена оказалась высокой. Новые сущности больше не проникали в мир людей, однако тех, что уже оказались по эту сторону, было трудно сосчитать. На борьбу Орден поднял все резервы. Начиная от неофитов, заканчивая уцелевшими магистрами, экзорцисты почти без сна и отдыха выполняли свою работу, спеша на поступающие вызовы. Черные униформы экзорцистов можно было видеть в любом уголке города. Даже военные теперь относились к людям этой профессии с почтением и выполняли приказы практически беспрекословно. Страх сильное оружие. Солдаты чувствовали себя защищенными только рядом с изгоняющими. Увы, пули, на которые всегда надеялись военные, стали слабым помощником в новой войне. Войне с тварями Бездны.
        На коммуникатор почти непрерывно поступали новые уведомления. Карта города, где были зафиксированы случаи одержимости давно слилась в одно сплошное красное пятно.
        Арчи взглянул на одно из уведомлений и сверился с местом, где он находился. Оставалось пройти еще два квартала. Теперь, когда подземка перестала работать, движение приходилось осуществлять только пешком или на автомобилях. При чем сначала приходилось получить необходимый пропуск. Впрочем, для экзорцистов это не составляло труда. Однако, Арчи не умел водить. Тем, кто своевременно не обучился подобному мастерству, с жаром помогали и полиция, и военные. Но Арчи старался их избегать. Дело в том, что в Прорыве обвинили двух, заклеймив их - террористами. Одним из имен было Арчибальд Лонер. Множественные плакаты с предупреждением о розыске заняли тумбы, где раньше висели афиши выступлений. На столбах, на стенах домов, на витринах магазинов - везде красовалось черно-белое фото бывшего неофита Ордена, а ныне опасного преступника.
        Поначалу эти плакаты жутко пугали, затем стали раздражать, теперь же вызывали абсолютное ничего. Висят ну и пусть.
        Арчи посмотрел на очередной плакат, хмыкнул и остановился. Посмотрел на свое фото, полюбовался, а затем взглянул в отражение витрины и сравнил увиденное. Парень на фото жизнерадостно улыбался в камеру. Хотя теперь тем, кто смотрит будет казаться, что это и не улыбка вовсе, а оскал. И лицо скорее агрессивное, чем доброе. Сразу видно - опасный преступник. Не зря же крупно так написаны простые истины.
        Тем временем отражение выглядело иначе. И дело даже не в отсутствии улыбки - мрачное выражение лица явление обыденное. Дело крылось в ином. Лица на фото и в реальности имели много схожего, но точно принадлежали людям разных возрастов. Арчи смотрел на себя и видел заострившиеся скулы, глаза, смотрящие внимательно и как-то по-взрослому, легкая седина на висках. Возраст добавляла и щетина и морщины на лбу. Молодой человек на фото мог быть его младшим братом, моложе лет на пять-семь. А возможно и на все десять.
        Повзрослел, ты парень. Возмужал, заматерел. Смотришь волком на других, на весь мир. Растерял последние крупицы наивности. Чего и говорить, последние три недели все экзорцисты внезапно для себя примерили роли мудрых и опытных. Не все смогли соответствовать. Увы.
        Коммуникатор в очередной раз пискнул новыми уведомлениями. Вот и доказательство - раньше это устройство принадлежало кому-то из собратьев по ремеслу. Бедолаге не повезло. То, что нашел рядом с коммуникатором Арчи, выглядело очень непрезентабельно. Ворох одежды и инвентаря и скрюченные останки. Коммуникатор Арчи забрал. Теперь, когда Орден объявил его вне закона приходилось действовать осторожно. Разумеется, прежний коммуникатор пришлось выбросить. Да и проку от него стало меньше, чем вреда. Новое устройство помогало в работе лучше некуда. Орден создал общее приложение, где указывались все случаи одержимости, перемещение экзорцистов в онлайн-режиме, да и многое иное полезное. Теперь Арчи экономил ценное время, выбирая те варианты одержимости, с которыми большинству учеников было не справиться. Опытных экзорцистов не хватает. Это с мелочью возиться легко, да и то, учитывая количество, сбиваешь ноги в кровь. И это вовсе не фигуральное сравнение.
        Ему следовало спешить. Орден ищет Арчи и Рейбела. И если Бунтаря попробуй еще останови, то Арчи все еще слабое звено. Требовалось наращивать силу. Быстрее, как можно быстрее. И Арчи твердо шел к цели. В последние недели он мало спал. Сон, короткий, чуткий. Вечно настороже. Молодой человек спал, где приходилось, теперь многие квартиры пустовали. Поэтому город ко всему прочему раздирали и волны мародерства. Правда, сейчас волна грабежей стала снижаться. Помогли полиция и армия - арест, перестрелки, уничтожение, вплоть на месте преступления без суда. Помогли и твари Бездны, своеобразно, конечно, но вполне эффективно.
        Арчи работал по восемнадцать-двадцать часов. Счет давно прекратился, просто надоело. Работа стала рутиной и безликой. Машинальной. Арчи сам стал как механизм, точный, но лишенный эмоций. Череда мест: квартиры, улицы, магазины, торговые центры. Демоны и бесы разных иерархий. Экзорцист уничтожал всех без разбора, вытягивая силу потусторонних тварей. Кривая потенциала двигалась исключительно вверх и исключительно быстро. Арчи один мог заменить сотню учеников первого года, да и давно чувствовал, что сила выросла настолько, что сдать выпускной экзамен оказалось бы плевым делом. Возможно, уровень не магистра, но нечто близкое.
        Что ж, Прорыв дал свои плоды. Все, кто действительно талантлив и умен, получат быстрый рост потенциала. Даже отрывая крошки.
        Краем глаза Арчи увидел тень в подворотне и выхватил кинжал.
        Увы, гибли экзорцисты не только от лап инфернальных тварей. Убивали собратьев по ремеслу и люди. Из-за грабежа в основном. Амулеты, униформа, оружие, склянки - все это высоко ценилось на черном рынке и за горячий товар платили огромные деньги. Особенно за амулеты. Как говорится - спрос рождает предложение. По городу моментально появились те, кто стал продавать подделки. Разумеется, люди покупали. Продавцов не останавливали не смерти предшественников, ни опасность попасть в руки полиции или экзорцистам. Деньги, чтобы они были прокляты.
        Тенью оказался один из продавцов амулетов. Увидев приметную униформу, незнакомец попытался скрыться, но Арчи схватил мужчину и прижал к стене, приставив к горлу лезвие из серебра. Незнакомец и не мыслил сопротивляться, только что-то пищал, пытаясь оправдываться. Хотя габаритами Арчи ему заметно уступал. Да, парень, что-то все же в тебе изменилось. Люди стали относиться к тебе с уважением и опаской, а ты перестал кого-либо бояться.
        - Показывай товар. - Велел торговцу экзорцист.
        Мужчина подчинился и выложил из карманов золотые, медные и серебряные амулеты. Распахнул куртку, демонстрируя еще с десяток, висящих на шеи.
        Арчи внимательно изучил товар. Незнакомцу повезло. Среди амулетов не нашлось ни одного настоящего. Иначе бы, разговор оказался бы кратким. Арчи трижды пытались грабить и после этого экзорцист стал уничтожать подобных негодяев без раздумий и сожаления. Нечисть требуется стирать в порошок.
        - Веришь, что они могут помочь? - холодно посмотрел торговцу в глаза Арчи.
        Мужчина замотал головой.
        - Правильно. Не помогут. А знаешь, кто поможет? Такие как я. Однако, мы тратим время на подобных тебе, и кто-то погибает. Как считаешь, твое время ценнее моего?
        Снова мотание.
        - Тогда ты сейчас выбросишь весь товар в канализацию и больше никогда, слышишь, никогда не вернешься к торговле. Иначе, с тобой случится беда. А чтобы ты сдержал слово, я поставлю приглядывать за тобой маленькую, но очень опасную сущность. И как только ты нарушить слово, она выберется из твоей тени и сожрет сердце.
        В глазах незнакомца поселился ужас. Мужчина задрожал, зрачки расширились, ноздри раздулись, а сердце учащенно заколотилось.
        Стоило Арчи отпустить продавца, как тот бросился бежать.
        Экзорцист довольно хмыкнул. Конечно, его слова оказались блефом. Но не для того бедолаги. Теперь в каждой тени мужчина будет видеть то, чего на самом деле нет. Страх сильная мотивация.
        Вот наконец и цель очередной вылазки.
        Арчи подошел к зданию муниципальной больницы. Периметр четырехэтажного здания был оцеплен военными. Экзорциста увидели мгновенно и едва Арчи подошел ближе, к нему уже двигалась небольшая процессия во главе с командиром солдат и высоким клириком в черной рясе.
        Судя по лычкам, перед Арчи находился капитан. Быстрый взгляд на нашивку с именем. Неспешный, но поставленный голос - еще один подарок нового время - умение командовать людьми всех чинов и возрастов.
        - Капитан Мэтьюс, доложите обстановку.
        Арчи заявил это таким тоном, что военный в миг забыл о том, что сам хотел задать. Сработала муштра. Мужчина с лычками капитана вытянулся и отрапортовал:
        - Капитан Мэтьюс, командир пятой бригады, отделение номер семьдесят три. Больница Сан-Августин. Двадцать вспышек одержимости на момент эвакуации персонала и пациентов. На данный момент число жертв неизвестно. Проникновение внутрь группе запрещено. Велено ждать подмоги со стороны Ордена.
        - Виды одержимости?
        Капитан замялся, в дело вступил клирик.
        - Это нечто сложное, чем обычные случаи. Сам процесс и вид. С классификацией затрудняемся. Поэтому и направили прошение в Орден.
        - Считайте, что помощь подоспела.
        - Орден прислал вас? - на лице клирика появилось удивление и сомнение.
        Вероятно нечто подобное думал и капитан, но умел скрывать эмоции куда лучше.
        Мужчины взглянули на Арчи, на шеврон рукава. Ну да, ученик первого курса доверия не вызывал. Надежду может, но никак не уверенность.
        - Старая униформа. - Отозвался экзорцист. - Раз Орден прислал только меня, значит в квалификации уверены.
        Мужчина снова посмотрели на Арчи, но уже гораздо внимательней. Надо отдать должное, держался молодой человек действительно уверенно и по-хозяйски.
        Не давая время на размышления, Арчи принялся отдавать команды.
        - Капитан, прикажите людям приготовиться. Внутрь только по моему приказу. Святой отец, вы подтверждаете, что все мои действия будут расцениваться как законные и единственно-возможные?
        - Разумеется, - затряс головой клирик. - Согласовываю.
        - Ордену заявку не подтверждать. Исключительно после моего возвращения.
        Боялся Арчи, конечно, вовсе не того, что может не справиться. Однако дело не мелочевка и вызовет ненужное внимание, если военные закроют заявку именно сейчас. Тогда у него не останется время скрыться.
        Еще раз убедившись, что каждый понял необходимое, Арчи двинулся к больнице.
        Капитан и клирик смотрели на молодого человека одновременно видя в нем и храбреца и глупца, рискнувшего понапрасну жизнью.
        Тем временем Арчи вошел в холл и принялся осматриваться. Да, здесь произошла незаурядная одержимость кем-то из младших бесов. Нечто подобное экзорцисту уже встречалось на экзамене. Тварь, способная обращать людей в одержимых. Ясно откуда целых двадцать случаев в одном месте за столь короткое время. Надо отдать должное военным, молодцы, не полезли внутрь после общей эвакуации, иначе количество одержимых только бы увеличилось.
        Следующие мгновения напомнили классический сюжет боевика с элементами ужасов. На экзорциста со всех сторон набросились сразу около дюжины одержимых. Красиво, со всех сторон разом. Вопя, хрипя, вытягивая руки, скалясь.
        Будь на месте Арчи действительно кто-то из первых курсов - экзорцисту пришел бы быстрый конец. Пожалуй, досталось бы и военным, даже спецназу. Но Арчи остался невозмутим. Экзорцист закрыл глаза, увидел магическим зрением пульсирующие точки и мысленно стер все до одной. Мужские и женские тела шумно повалились на пол. Когда люди очнутся, многим потребуется помощь врачей. Разбитых носов, сломанных рук будет изрядно.
        Арчи двинулся вдоль холла, проверяя каждую комнату. Полагаться исключительно на магическое зрение не стоило. Изредка попадались новые одержимые. Медленно, терпеливо и механически экзорцист по очереди проверил первые три этажа. «Спрут», как окрестил тварь Арчи, пока не обнаружился. Затаился где-то и выжидает. Что ж, продолжим игру в прятки.
        Из более опасных сущностей экзорцисту попалось двое солдат. Рядовые бесы успели набрать серьезную массу, пообедав кем-то из людей. Арчи покончил с сущностями и продолжил поиски. «Спрут» дожидался на последнем этаже, собрав воедино около сорока одержимых. Экзорцисту пришлось повозиться. Тварь успела накачаться большим запасом энергии и долго сопротивлялась.
        Арчи не успокоился и обыскал все помещения до конца, проверив даже крышу. Более в больнице инфернальных тварей на наблюдалось.
        Капитан Мэтьюс и клирик, чьего имени Арчи так и не удосужился узнать, встретили возвращение молодого экзорциста весьма и весьма потрясенно. Видимо, на смерть молодого глупца поставили оба.
        - Капитан, направьте людей на оказание помощи. Зовите медиков, без травм не обошлось.
        - А как же твари? - осторожно вклинился святой отец.
        - Больница более не опасна.
        Сказанная фраза прозвучала столь весомо, что на молодого экзорциста посмотрели с глубокими уважением.
        - Вам самому помощь требуется? - перешел на «вы» капитан.
        - Со мной все в порядке. Ничего сложного.
        И все же лицо Арчи выглядело изнуренно.
        Капитан оказался внимательным и сообразительным человеком.
        - Сержант! Немедленно накормить вкусно и сытно господина экзорциста. Горячего кофе. Воды и чистое полотенце.
        Тут же подбежавший солдат повел Арчи за собой, исполняя приказ.
        Пока экзорцист умывался, принесли горячую еду и большую кружку дымящегося напитка. Вокруг молодого человека с интересом собралась небольшая группа военных. Солдаты спрашивали, как обстоят дела в городе, что Арчи увидел в больнице. Разумеется, самым важным вопросом был как обезопаситься от тварей из Бездны. Ответ экзорциста по большей части разочаровал солдат. О том, что амулеты мало помогают и нет единого средства защиты против всех сущностей. Арчи раздал все имеющиеся медальоны, объяснил, что отчего сумеет помочь, напомнил о фальшивках. В конце предложил обратиться в Орден, чтобы для военных выдали имеющиеся амулеты.
        Расстался Арчи с солдатами на хорошей ноте. Поблагодарил за еду и гостеприимство и сослался на занятость. Его предложили подвезти, но он отказался.
        Решив сэкономить время, экзорцист изучил карту, выделил для себя несколько ближайших домов, где зафиксировали вспышки одержимости. Ничего сложного там не было, но перемещаться на другую часть города не хотелось.
        Вновь начался рутинный труд. Экзорцист двигался от дома к дому, выполняя методично изгнания. Череда домов, квартир. Испуганные люди, люди в истерике, в отчаянии. Все они жаждали помощи, внимания, слов утешения и совета, что делать. Арчи уставал больше не от процесса уничтожения сущностей, а от бесчисленных разговоров, которые становились однообразными, смешивались, путались в сознании. К концу дня он с трудом помнил, как, где, сколько работал. Адресы, лица, истории - превращались в единый ком. Арчи заметил, что чаще стал избегать общения. Пришел - выполнил работу - сразу ушел. Ни причитания, ни слезы, ни мольбы уже не могли вызвать эмоций. Он выгорал и понимал это, но ничего нельзя было поделать. У него отсутствовало время и силы, чтобы утешить каждого страждущего.
        К исходу дня ноги гудели и отказывались идти. Арчи привычно выбрал пустую квартиру, запер дверь, для надежности передвинул комод. В холодильнике нашлись консервы и черствый хлеб. Молодой человек принял душ, оделся и ужиная, наблюдал наступление заката. А затем Арчи вошел в спальню и стоило лечь на кровать, как он провалился в сон, крепкий и глубокий.
        Проснуться пришлось рано, еще до восхода солнца. Завтракая остатками консерв, парень изучал карты и составлял маршрут. Этот район следовало покидать. Ничего крупного и значительного здесь не оставалось, мелочи изрядно, но кто-то из Ордена уже начал работу и значит ни к чему выдавать себя. Ближайший экзорцист в квартале отсюда. И еще двое на подходе.
        Арчи пролистал зарегистрированные случаи и нашел несколько. Интересно.
        К сожалению, не всегда удается точно квалифицировать существ. Когда звонят рядовые граждане, трудно понять, о чем именно идет речь. Из перепуганных и путанных слов, удается вычленить мало толкового. Паника никогда не помогала сосредоточиться. Орден распространил листовки с кратким описанием тех или иных особенностей тварей, внешних отличий и проявлений. Пока подобная идея приносила мало толку. Люди слишком сильно боялись и им было не до изучения классификации. Куда лучше справлялись клирики и сами экзорцисты. Понимая, что им не справиться с обнаруженным случаем, те давали подробный отчет, позволяющий рационально распределять ресурсы. Магистров и опытных экзорцистов не так уж и много и тратить их время на младших бесов - расточительство.
        Два случая появления младшей знати рядом с Прорывом. Очень любопытно. К сожалению, большое скопление экзорцистов. Несколько магистров. Попадаться им на глаза было бы непозволительной глупостью.
        Следовало выбрать менее оживленное место. И все же младшая знать - это лакомый кусок. Арчи поборол порыв энтузиазма. Лакомый, но рисковый. Его силы возросли, но демоны такого ранга могли принести много хлопот. Справится ли он в одиночку? Знать бы ответ…
        Экипировавшись, Арчи покинул временное пристанище. Новый день - новая работа.
        Молодой человек шел по опустевшим улицам. Еще довольно рано. Мимо проехал патруль. Арчи скользнул по автомобилю спокойным взглядом. В окнах высоток горел редкий свет. Люди верили, что свет привлекает инфернальных тварей не хуже, чем мотыльков и прочих насекомых. Так ли это? Кто бы знал. Орден наловчился изгонять существ Бездны, кое-как квалифицировать, но причину появления, а также выбор жертв оставался изучен плохо. А ведь довольно интересный анализ. Почему никто не изучал повадки существ, мотивы? Каких жертв они выбирают, чем руководствуются? Сейчас бы подобные знания пригодились бы как нельзя кстати.
        Вместе с восходом солнца Арчи вновь подвергся ограблению. Троица мужчин, у двух винтовки. Незнакомцы воспользовались тем, что экзорцист свернул на узкую улицу, находящуюся вдали от основных маршрутов патрулей. Вот называется и нашел короткий путь.
        Незнакомцы вели себя слишком развязано и нагло. У одного на поясе Арчи увидел клинок, в точности, как тот, что носил сам. Ясно. Он не первая жертва бандитов. Молодой человек сжал кулаки. Подступила ярость, лицо загорелось.
        - На колени встал. Руки поднял! - угрожая винтовкой произнес бандит.
        - Мои вещи не помогут вам против тварей, ребята. - Арчи поднял руки, но на колени становиться не спешил. - Столько хлопот. Вам они нужны?
        - Не свисти, малец. - Облизнул губы мужчина. - Не трепыхайся, и все закончится для тебя нормально. Убивать не станем.
        - К прошлому экзорцисту вы тоже проявили снисхождение?
        Мужчина взглянул на клинок, радостно осклабился.
        - Пацан, увидев ствол, сам все отдал. Трус, но жить то всем хочется.
        - Значит жить хотите и вы. Так? - Арчи довольно спокойно посмотрел на троицу, переводя взгляд на каждого. - Тогда уходите и забудем о недоразумении. И когда вам потребуется помощь Ордена - вы ее получите.
        - Тебе бы заткнуться, чудила! - огрызнулся третий из банды и тоже направил на Арчи винтовку. - Больно ты наглый, пацан! Смерти не боишься?
        - Сами виноваты. - Коротко произнес экзорцист.
        Закрыть глаза, представить, как тянешься к незримому, хватаешь и…
        … ближайший бандит выронил винтовку и заорал во весь голос. Лицо стало менять форму, бугриться. Кожа вздувалась и лопалась язвами. Хрустнул позвоночник. В воздухе резко запахло серой. Бледные как мел от ужаса, оставшаяся парочка забыла об экзорцисте и смотрела во что превращается их товарищ.
        - Удача очень ветренная особа, не находите. - Арчи опустил руки и улыбнулся. - Ваш друг стал одержимым. И скоро помощь потребуется не только ему, но и вам.
        Мужчины отшатнулись в стороны и обратили внимание на Арчи.
        - Сделай что-нибудь!
        - С какой стати? Минуту назад вы планировали меня ограбить.
        - Ты экзорцист! Это твоя работа!
        Арчи расхохотался.
        - А вы кто по профессии, парни? Или всю жизнь грабите?
        - Ты должен ему помочь! - паника в голосе нарастала. - Изгони тварь!
        - Не стану. - Холодно отозвался Арчи.
        Мужчина поднял винтовку и направил ее на молодого человека.
        - А я сказал станешь!
        В следующее мгновение бандит заорал от боли, обезумев от вида отсеченной руки. Одержимый перестал извиваться и быстро освоившись в новом теле, принялся делать то, что лучше всего умел - убивать. Сам того и не ожидая, Арчи вселил в мужчину солдата. Тварь ощутила аромат пролитой крови, издала визг и ринулась добивать жертву. Измененное тело напоминало смесь человека и насекомого. Острые конечности, жвалы. Отрезанная голова покатилась в сторону, послышалось чавканье. Последний из троицы отступая, выстрелил дважды. Солдат отвлекся и одним прыжком сократил дистанцию, вцепился в грудь, вонзил жвалы в горло.
        Арчи сделал пас рукой и сущность рассыпалась, став ничем. Еще один пас и неприглядные останки бандитов превратились в прах.
        - Не на того напали, ребята. - Сухо резюмировал Арчи.
        Экзорцист не испытывал угрызения совести. В мире, где властвует жестокость и насилие нет места для слабости. Да, он вершил собственный закон. По праву сильного.
        Остаток пути больше не принес сюрпризов и проблем. Редкие патрули полиции, иногда мобильные пункты военных. Униформа экзорциста служила лучшим пропуском. Арчи не задавали вопросов, не чинили препятствий. Раз экзорцист куда-то идет, значит выполняет свою работу. Это ценилось на вес золота.
        Очередной спальный район, неприметный, коих великое множество. Район так себе. Не гетто какое-то, но и до рейтинга респектабельных как до солнца, даже не в середине списка. Все же почему-то существа из Бездны предпочитали бедных. Из-за антисанитарии? Или дело в эманациях? Бедные чаще испытывают страх, панику, злость и отчаяние, не это ли манит тварей как муравьев сахар? Ведь не зря чаще всего одержимыми становятся клиенты психбольниц, госпиталей. Изувеченные, битые жизнью бедолаги и здесь первые попадают под удар, будто мало им бед и проблем.
        Арчи раньше не задумывался, что происходит с человеком после восстановления. Экзорцист еще ни разу не сталкивался с клиентами после изгнания из них бесов. Как они себя ощущают? Подвергались ли новым атакам? Еще один интересный вопрос.
        Молодой человек остановился и тоскливо посмотрел на многоэтажки.
        В таком месте можно свихнуться и без демонов. Серые, грязные здания, неуютные, убогие и кривые. Жалость, уныние, обреченность. Ни одного деревца, ни намека на зеленую траву в клумбах. Бетон, асфальт - грязь, мусор. Граффити, скабрезные надписи. Вряд ли здесь покупают квартиры из-за красивого вида из окна, лучше вообще не смотреть в окна. Да и окна не делать, чтобы не было попыток суицида.
        Было здесь что-то странное, непонятное. Будто раньше ему не доводилось видеть подобных городских пейзажей. Но почему же этот вызывает гамму столь неприятных эмоций?
        А затем экзорцист посмотрел на окружающее магическим взором и охнул от удивления. Подобное доводилось видеть впервые.
        Обстановка никуда не делась, однако кое-что выглядело иначе. По серым стенам домов распространялись черные кляксы лишайника. Здания выглядели странно и зловеще, точно люди зараженные струпьями проказы. Изменились не только многоэтажки. В густом желтом воздухе - словно тумане - кружился огромный рой жирных черных мух. Рой проносился по улицам, распадался на части, бился в окна домов. Иногда стекла взрывались и рой с шумом исчезал внутри.
        Чумной пир. Почему-то именно подобное сравнение родилось в голове Арчи. Молодой человек брезгливо передернулся и снова принялся смотреть на мир собственным зрением. Оставаться на улице не хотелось и пришлось поспешить нырнуть в подъезд.
        Арчи заметил на полу, на стенах и входной двери защитные знаки, оставленные кем-то из экзорцистов. Собрат по ремеслу не смог сам справиться с чем-то, что сейчас скрывалось внутри, но постарался запечатать сущность, не дать возможность ускользнуть.
        Отсутствие в коридоре света заставляло ступать медленно и осторожно. Лучи пробивались сквозь грязные окна, играя зловещими тенями. Пляшущие черные зайчики. Арчи хмыкнул. Страшно? Давно перестало. Он точно пересмотрел фильмов ужасов, чтобы продолжать бояться. Пресытился ими. Все эти тени, шорохи, голоса - вызывали раздражение и злость, но никак не ужас или панику.
        Экзорцист остановился и внимательно посмотрел на пол. Кто-то весьма аккуратно и старательно начертил здесь мелом сложную фигуру звезды. Предыдущий экзорцист оказался не силен магически, но восполнял это классическими приемами начертания - много траты время, гигантский труд, но плюс - никакой траты внутренней энергии. Арчи осознал, что давно и забыл о подобной части ремесла экзорцизма. Он использовал начертание в самом начале пути, но быстро осознал, как удобна грубая ментальная сила. При большом запасе энергии не приходилось потеть и выдумывать способы, аналогичные тому, что выполнил неизвестный ученик Ордена.
        Экзорцист осторожно перешагнул фигуру, чтобы не испортить рисунок и последовал дальше. Пустые квартиры, двери все как одна нараспашку. В комнатах бедность и отсутствие жильцов. Легкий запах серы, почти выветрившийся. Одержимые покинули здание? Пришлось воспользоваться магическим зрением. И снова удивленный вздох. Новый опыт, Арчи, новый опыт.
        По потолку тянулись черные клубы нитей. Они росли вдоль коридора, ответвлялись к каждой квартире. Черные, блестящие, пульсирующие ни то нити, ни то сосуды. Выглядело эффектно. Можно представить, что ощутил прежний экзорцист. Бежал, осознав, как страх одерживает верх.
        Но Арчи чувствовал лишь любопытство. Экзорцист подошел ближе к одной из нитей и выставил руку вперед. Ладонь засияла ярким светом. Черная нить запульсировала, стала ссыхаться, точно избегала прикосновения луча. Когда Арчи усилил поток света, нить конвульсивно дернулась и стремительно высохла. Где-то в здании раздался глухой недовольный звук, по потолку пронеслась легкая дрожь. Неведомому существо не понравилось, как Арчи обошелся с ним.
        Теперь экзорцист шел, используя нити как указатель. Проверять каждую квартиру стало бессмысленно. Итак ясно, что уцелевших не будет. Нечто об этом позаботилось.
        Чем ближе экзорцист находился к таинственному существу, тем толще и подвижней становились черные нити, да и не нити уже - щупальца, извивающиеся, толстые, норовящие прикоснуться, вцепиться.
        Арчи вновь прибегнул к свету и щупальца зашипели точно змеи, отползая как можно дальше. А тварь уже была совсем рядом. Экзорцист чувствовал дыхание, движения чего-то большого и громоздкого. Лестница вела на технический этаж, туда же устремлялись и черные щупальца.
        Молодой человек осторожно ступил в помещение, освещая путь.
        Хорошо, что завтрак оказался скуден и давно переварился в желудке. Зрелище открылось тошнотворно-отвратительное. Невысокое, но просторное помещение было завалено иссохшими телами людей. Скрюченные фигуры с серо-коричневой кожей, тонкой и сухой, грудами лежали на полу. Тварь выпила из них все соки и саму жизнь. Черные щупальца двигались по телам, устремляясь к жирной бесформенной туши. Нечто выглядело омерзительно. Слепленное из десятка разных кусков чего-то. Склизкие складки, бородавки, кривые прорехи из которых сочилась дымящаяся жидкость.
        Существо давно заметило экзорциста и сотряслось. Щупальца взвились в воздух, угрожающе нацеливаясь на молодого человека.
        - Все еще голодная, тварь? - Арчи от ярости сжал кулаки. - Сейчас исправим.
        Яркий ослепляющий свет ударил во все стороны, выжигая тени и мрак. Помещение пришло в движение. Пол стал плясать, терять твердость, точно парень угодил на батут, в которых любят резвиться дети на аттракционах. Рев боли и ярости ударил по барабанным перепонкам. Экзорцист почувствовал, как щупальца обвивают его тело, пытаются сжать, но при этом иссыхают под действием разрушающего света.
        Тварь была сильна и огромна. Запас сотни человеческих жизней напитал ее, придал мощи. Однако и Арчи обладал запасом энергии и сейчас она выплескивалась наружу. Не считаясь с потерями, экзорцист бил по твари светом, и та визжала в агонии.
        Главное, чтобы бетон выдержал и не похоронил Арчи вместе с бывшими жильцами.
        Схватка длилась несколько минут. Тварь медленно таяла. Буквально. Когда Арчи вырвал из бесформенной туши всю энергию и забрал себе, от существа осталась маленькая черная клякса, лопнувшая через мгновение и обернувшаяся черными мухами, которые тотчас же попытались улететь в пустой оконный проем. Экзорцист выжег и их. А после упал на пол. Тело лихорадило. Арчи трясло. Из носа срывались алые капли крови. Забрав чужую энергию, экзорцист словно пытался ее переварить. Она бурлила внутри, желала вырваться и тело трясло в лихорадке. На лбу выступили испарины. Когда судороги прекратились, Арчи ощутил прилив сил. Вся потраченная энергия не только восполнилась, она опять выросла и заполнила силой каждую клетку тела. Теперь пальцы редко подрагивали не от усталости, а от переполняющего чувства мощи.
        Точно наркоман после принятия новой дозы.
        Арчи отогнал подобное сравнение и поднялся. Выглянул в проем окна и грязно выругался. Щупальца тянулись не только по потолку. Длинные черные нити связывали все дома в округе. Только дом, где находился Арчи больше не был запятнан черным лишайником.
        - Кары Небесные! - протянул экзорцист, представляя, что ему предстоит выполнить…
        …сидеть на лавочке и дышать свежим воздухом было очень приятно. Несмотря на то, что внешне униформа не выглядела чрезмерно уж грязной, Арчи ощущал себя так, словно извалялся в грязи с ног до головы. Бороться с существами оказалось мерзко и брезгливо. Вот бы забраться в ванну и отмокать там несколько дней подряд. И как следует использовать мыло.
        Сколько же отвратительных тварей скрывала в себе Бездна! По всему выходило, что это место столь нелицеприятно, что от одного взгляда можно лишиться рассудка.
        В животе урчало, но при представлении еды становилось дурно. Будь прокляты твари!
        Ему не удалось найти ни одного выжившего. Лишь мумифицированные тела. Оставалась надежда, что кто-то успел сбежать.
        Рейбел!
        Имя демона всплыло в сознании. За две жизни пришлось заплатить неподъемную сумму, обрекая сотни тысяч душ на смерть, муки, страдания. Всех этих людей убил именно он - Арчи. Не сделай он свой выбор - не было бы Прорыва. Ни одна молитва, никакие благие дела не смогут искупить то, что совершил молодой человек. Способен ли он жить, зная цену? А жить хотелось. И если бы оказался шанс вернуть ту ночь назад Арчи сомневался изменил бы что-то. Обменивать одну душу взамен на сотни тысяч выгодный курс. Но собственную душу!
        Не зря Орден проклял бывшего неофита и провозгласил террористом.
        Арчи поднялся с лавочки и пошел прочь. День продолжается и до очередного отдыха еще предстоит совершить много работы.
        Очередная рутина. Одержимость младшими бесами не забирала сил, но отнимала много время и казалась бессмысленной для роста потенциала. Мелкие сущности не могли больше помогать росту. Те твари, что попались утром - другое дело, там Арчи получил сполна за проделанный труд. Здесь же очередные рыдающие родственники и головная боль. Забавно как эти люди удивленно смотрели ему вслед. Никто не думал, что достаточно одного щелчка, чтобы ребенок-жена-муж-сестра вновь приняли нормальный облик и больше не походили на тварей Бездны. Эти люди ожидали ритуала. Песнопений, бормотаний заклинаний и прочей атрибутики. Щелчок пальца выглядел несерьезно. Да и он вовсе не требовался. Если бы Арчи изгонял бесов из одержимых подобным образом в былое время с оплатой точно бы возникли проблемы. Стандартный прейскурант, известный как гражданам, так и экзорцистам просто не мог требовать сумму за пустяковый визит, продолжавшийся десять секунд. Вот ритуал с черчением пентаграммы мог, а щелчок нет. Людям нужно показывать, как трудна и опасна работа иначе клиенты просто откажутся платить, потребуют уменьшить расценки, а это
никуда не годится. Вероятно, поэтому магистры никогда не занимались такими пустяками.
        К сожалению, из-за кризиса Орден отменил плату за свою работу. Учащимся, привлеченным к изгнаниям, теперь полагался оклад - мера вынужденная, поскольку у многих не было сбережений, а умереть от голода - еще более нелепо, чем от рук бандитов.
        Милая старушка, внучку которой Арчи вырвал из лап одержимости, оказалась столь любезна, что угостила молодого человека, чаем с сэндвичами и еще вручила один с собой. Уплетая с большим удовольствием снедь, экзорцист изучал коммуникатор. В соседнем доме находился кто-то из коллег. Вот уж чего не нужно - так это встречи. Увы, рядом ничего стоящего, следовало попытать счастье в других районах.
        Арчи выбрался из дома и зашагал прочь. Остановился, увидев колонну бронетехники. Решив переждать, сел на лавочку и принялся доедать сэндвич. Все же милые и добрые люди не перевелись. Работаешь, спасаешь, а покормить предлагают единицы.
        Шум тяжелых армейских ботинок привлек внимание Арчи. Заметив экзорциста, двое солдат подбежали к нему.
        - Господин экзорцист! Срочно требуется ваша помощь!
        - Моя? А что, собственно, произошло? Я спешу.
        Но солдатам ясно дали приказ, и они его упорно желали выполнить.
        - Следуйте за нами! Сами все увидите. А после мы доставим вас, куда прикажете.
        Арчи хмуро посмотрел на военных, но артачиться не стал. Все равно не отстанут, а нежелание помогать вызовет подозрения.
        - Ведите. - Недовольно пробормотал парень.
        Пока они втроем ехали в машине до пункта назначения, солдаты кое-как рассказали суть затруднения.
        Их пункт дислоцирования находился неподалеку. Лагерь, куда стекались люди с окрестных районов, не пожелавших оставаться дома или потерявших оные. Часа два назад в лагере произошла вспышка одержимостей. И не отдельные случаи, а резкий всплеск - дюжина, затем несколько десятков. Тревогу объявили, когда число жертв превысило сотню. Направили срочное сообщение в Орден, но там лишь обещали помочь. Тогда командование распорядилось направить патрули на поиски ближайших экзорцистов.
        Как и большинство, спутники Арчи понятия не имели о классификации бесов.
        Через десять минут они уже быстрым шагом двигались по расположению лагеря. Паника отсутствовала, все же военные, но обстановка явно была напряженной.
        Солдаты передали Арчи в руки местного командира - капитана Джонса.
        - Докладывайте обстановку, капитан. - Вяло распорядился экзорцист после приветствия. - Сколько жертв, какие меры приняты?
        Капитан более подробно изложил то, что уже удалось вызнать у солдат. Два часа сорок минут назад в одержимость в пал один из солдат, следом последовали новые приступы, как среди военных, так и гражданских. Одержимых немедленно связывали, были выделены отдельные палатки, вмещающие по пятьдесят человек.
        - На данный момент рост зараженных увеличивается. Еще немного и будут приняты крайние меры. Сами понимаете.
        Арчи понимал. Солдаты и мирные граждане начинали паниковать. Еще немного и начнется истребление одержимых. Вот только пуля в голову не поможет. Сущность вырвется наружу и станет искать новое тело.
        - Что святые отцы?
        - Отец Мальком молится, усмиряет одержимых святой водой. Помогает, но слабо.
        - Идемте.
        Капитан Джонс привел экзорциста к зараженным и замялся. Страх.
        - Вам необязательно следовать за мной. - Отозвался Арчи.
        Но командир точно устыдился минуты слабости и покачав головой, шагнул за экзорцистом.
        Извивающиеся фигуры, пытающиеся вырваться из пут. Запах серы. Духота. Святой отец монотонно читал молитву, ходил от кровати к кровати и плескал воду на одержимых. Пар, утробные звуки из закрытых повязками ртов. Кляпы - это неплохо, да и веревки сослужили отлично.
        Арчи закрыл глаза, сосредоточился. Пятьдесят тел выгнулись дугой и обмякли.
        - Следуем дальше, капитан. - Велел экзорцист. Увидел, что военный все еще замер и повторил: - капитан!
        В глазах командира Джонса отражалось восхищение и растерянность.
        - Вам удалось исцелить всех за какие-то жалкие секунды!
        - Практика, капитан. Много практики. - Не стал вдаваться в подробности Арчи. - Идемте, нас ждут следующие.
        Военный задумчиво посмотрел на священнослужителя и последовал за экзорцистом.
        Арчи провел ритуал очищения в сумме у двести шестьдесят трех человек. Выйдя из последней палатки, молодой человек поманил командира за собой. Они отошли в сторону.
        - Подобное количество неслучайно. Я называю эту тварь «спрутом». Сущность заражает окружающих и чем больше скопление, тем больше жертв. Необходимо отыскать источник пока не начались новые одержимости.
        - Что требуется от меня?
        - Сколько сейчас в лагере людей?
        - Чуть больше полутора тысяч. - Быстро отозвался командир.
        - Если будем искать, бродя по лагерю - можем потратить весь день.
        - Скоро обед. Люди соберутся максимально вместе.
        - Уже кое-что. Где столовая?
        - Ступайте за мной.
        С поиском «спрута» пришлось повозиться. Арчи злился. Потратить столько время на ловлю - жалко. Тварь приняла облик одного из членов медперсонала. Прежде, чем экзорцист обнаружил притихшую сущность, она успела заразить еще два десятка.
        Капитан Джонс смотрел на Арчи как на живого бога. Экзорцист исцелил почти три сотни людей. Уважение к Ордену и к его сотрудникам выросло еще на несколько пунктов. Командир не хотел отпускать экзорциста и предлагал остаться, но Арчи отказался, сославшись на распоряжение магистров. Тогда военный в качестве компенсации выделил экскорт, велев солдатам доставить господина экзорциста до точки назначения.
        Пока бронеавтомобиль мчался по улицам, Арчи размышлял.
        Как много тварей выбралось из Бездны? Сколько потребуется сил и время, чтобы вернуть город в привычный ритм? Год или годы? Или же десятки лет? В Орден придут новые неофиты, не знавшие другой жизни. Да и как изменится жизнь для окружающих? Кризиса не избежать. Пока удается справляться с ситуацией, но на долго ли?
        Наступали мрачные времена.
        Стоила ли борьба за власть того, что сотворил Рейбел? Хотя демону плевать на человеческие души. Рейбел одержим мыслью вернуть утраченное.
        Все больше Арчи понимал, что во главе Ордена находятся пусть и опасные, но лояльные к человечеству существа из Бездны. Та троица верховных изо всех сил пыталась навести порядок, который Рейбел почти уничтожил. А Арчи его пособник. Вряд ли демоны забудут об участии молодого человека. Да, демон сулил Арчи золотые горы, но пока парень видел горы мертвых тел и ничего больше. Разумеется, он обретал огромный потенциал силы. Еще пара месяцев и в Ордене любой магистр станет для Арчи, как неофит. Пожалуй, он может достичь могущества верховных. А дальше? Возглавить Орден? Навести порядок, который по вкусу именно ему? Заманчиво. Он ведь так хотел выбиться из серых масс, прославиться, войти в историю. Стать первым и вовсе не среди равных. Совсем незаметно мысли приводили к такому повороту, что Арчи будто смог оправдать весь ужас, царящий в городе.
        Машина остановилась, вовремя отвлекая от крамолы.
        - Готово. Вот мы и на месте, господин экзорцист.
        - Спасибо.
        Арчи попрощался с солдатами и покинул бронемашину.
        Где-то рядом прозвучали громкоговорители, напоминая в тысячный раз уже приевшийся текст. Пустые улицы, закрытые ставни магазинов. Безмолвие большого города - это страшно. Арчи представил, будто остался единственно уцелевший и по коже пробежали мурашки. Может быть, шумный город, переполненный людьми, и вызывал приступы раздражения, но он был привычен. Новый мир пока казался чужим. Даже экзорцистам не по себе, что же испытывают обычные граждане?
        Охота в новом месте принесла двух солдат и одного прислужника. Хоть что-то помимо мелочи. Как всегда однообразность, но что поделать. Арчи двигался по улицам, сверяясь с картой, где отмечались случаи одержимости. Один дом, второй, третий - методично, шаг за шагом.
        Хороший район, новый и презентабельный, не зря даже казино имеется под боком. И все же много квартир пустовало. Пожалуй, стоит остановиться здесь на ночевку. Арчи уже присмотрел несколько понравившихся вариантов. В одной квартире даже имелось джакузи и столь роскошная и просторная кровать, что возникали вопросы о пристрастиях хозяев. Молодой человек улыбнулся. До наступления ночи еще оставалось несколько часов.
        Этот дом ему определенно пришелся по душе. Просторный вестибюль со швейцаром, который по понятным причинам сейчас отсутствовал. Роскошная блестящая люстра, мрамор на полу и стенах. На этажах широкие коридоры, на полу ковер, на стенах картины - вот где жить казалось приятно и вольготно. Интересно, куда уезжали владельцы? Громкоговорители ясно требовали оставаться дома. С другой стороны, если стены уже не могут защитить, то видимо чувство, что живешь в мышеловке, должно угнетать. Оттого некоторые шли к военным, меняя вот такие отличные апартаменты на скрипучую койку. Другие направлялись под защиту церкви. Все лучше, чем оставаться один на один с ужасом, охватившим Миднайт.
        Из некоторых квартир раздавалась музыка. Люди не покинули дом полностью. Экзорцисту открывали редко, в основном говоря через запертую дверь. Страх есть страх.
        Арчи поднялся на новый этаж и привычно двинулся вдоль коридора. Стук в дверь, проверка заперта или нет. Впрочем, молодой человек научился открывать замки - незаконно, но эффективно. Не всегда магическое зрение верно указывало о скрывающихся тварях. Хитрые и коварные сущности иногда могли и обмануть.
        Одна из дверей распахнулась и на пороге показался полный мужчина средних лет, одетый в трусы и атласный красный халат. Незнакомец заметил экзорциста и на лице воссияла улыбка.
        - Наконец живое лицо! Замечательно!
        Мужчина подошел к Арчи и протянул руку.
        - Джей Фостер.
        - Арчи. Арчибальд Лонер.
        - Рад знакомству, экзорцист! - мужчина энергично пожал руку. - Не желаете ли зайти? Пропустить по стаканчику чего-нибудь освежающего и бодрящего?
        - Вообще-то я на работе, - осторожно отозвался парень, - и немного занят.
        - Пять минут отдыха уставшим конечностям, парень. Идем.
        Было что-то интересное в этом человеке. Мощное обаяние, мгновенно располагающее.
        Арчи последовал за новым знакомым. Вошел в апартаменты и присвистнул. Помещение трудно было назвать просто квартирой. Большое, просторное, красивое. От изобилия всевозможных вещей рябило в глазах. Экран телевизора на пол стены, мраморные бюсты и статус в полный рост. Джакузи в центре зала, панорамные окна. Яркое, броское, дорогое.
        Джей Фостер понимающе усмехнулся.
        - Мое жилье сбивает с толку всех, кто оказывается здесь впервые. Кто-то скажет, что все эти вещи не сочетаются, а я скажу - пошли вон! Мой вкус должен радовать исключительно меня, верно?
        Хозяин весело поспешил к бару, не уступающему бару реального заведения, и принялся что-то быстро смешивать. Через пару минут, Джей протянул Арчи стакан с желто-зеленой жидкостью.
        - Что это? - уточнил молодой человек, принимая напиток.
        - Эликсир богов. - Блеснул белыми зубами Джей. - Не бойся. Там самую малость рома, даже не почувствуешь. А вот взбодришься - обещаю.
        Арчи сделал небольшой глоток. Вкус цитруса, еще каких-то фруктов. Холодное, освежающее, в меру сладкое. Действительно вкусно.
        - Ну как? - мужчина с интересом наблюдал за реакцией гостя.
        - Вкусно. - Признался экзорцист.
        - Ну так! - гордо отозвался хозяин. - Не будь я букмекером, был бы барменом. - Умело создавать из отдельных элементов потрясающий нектар - дар! Да ты присаживайся!
        Арчи кивнул, сел в кресло. До чего же удобно!
        - В нем еще есть массажер. - Вставил Джей. - Классная штучка после утомительного дня. Желаешь чего-нибудь покрепче? Виски? Бренди?
        - Не стоит. - Поспешил отказаться Арчи. - Мой рабочий день еще впереди.
        - Как знаешь. - Мужчина наполнил себе стакан виски и плюхнулся на соседнее кресло. - А я вот временно без работы. Сам понимаешь. Кризис.
        - Понимаю.
        - Как там на улице? Давно я не покидал берлогу. Скукота. Не привык я долго быть один. Всегда люди, люди. А тут раз - и заперт, как узник. Алкоголя море, еды два холодильника забито. Страдаю только от скуки.
        - А что соседи?
        Джей пожал плечами, сделал долгий глоток.
        - Кто свалил. Кто заперся. Ходил я на днях, ломился в двери, кричал, звал. Никто не пожелал присоединиться. Либо промолчали, либо послали куда надо.
        - А одержимые есть?
        - Сам ничего такого не видел, да и не слышал. - Джей ухмыльнулся. - В доме нынче из криков - это либо мои собственные, либо парочки, что живет надо мной. Кричат порой так, что самому выть хочется. Эх, надо было подружками запастись. Так что у нас пока тихо. Или уже нет, раз ты нагрянул?
        Лицо хозяина насторожилось.
        - В этом доме пока ничего не нашел.
        - Вот и славно! - Джей снова просветлел. - Еще налить?
        - Спасибо, не стоит. - Арчи протянул опустевший стакан. - У тебя отличная квартира.
        - Знаю. - Джей расплылся в улыбке.
        - Пожалуй, пойду. Много работы.
        - Ну как знаешь. - Было видно, что хозяин неохотно отпускает гостя. - Ладно, Арчи, будет время - заглядывай. Старина Джей всегда готов принять гостей. А если и подружек приведешь…
        Этаж, где жил Джей Фостер оказался чист, как и следующий. Арчи услышал из-за закрытой двери звуки, о которых говорил Фостер про соседей, и смущенно пошел дальше, не став стучать в дверь.
        А вот на следующем этаже одна из квартир показалась подозрительной. Магический взгляд улавливал странные блики. Ничего четкого, но все же стоило проверить. Экзорцист постучал, не дождавшись ответа, покрутил ручку. Закрыто. Парень закрыл глаза и сосредоточился, представил механизм замка, а затем как он медленно рассыпается. Дверь открылась.
        Арчи вошел внутрь.
        Квартира оказалась небольшой, куда меньше, чем апартаменты Фостера. Но обстановка! Арчи с интересом рассматривал помещение.
        Словно удалось попасть в декорации фильмов о пятидесятых. Обои с вензелями, абажуры, бархатные занавески. Вычурность и насыщенность цветовой гаммы. Все стильно и тщательно подобрано. Картины - чаще всего портреты, статуэтки на полках, свечи, украшения. Старая и стильная мебель, несколько вееров на стенах. А еще зеркала! С десяток: маленькие, большие, круглые, в тяжелых рамах. В каждой комнате.
        - Есть кто-то? - позвал экзорцист.
        Легкая музыка. Тихая, необычайно мелодичная, притягивающая.
        Экзорцист прошел дальше, увидел граммофон - старинный, громоздкий аппарат. Крутилась пластинка.
        - Необычно. - Резюмировал Арчи.
        Парень обошел квартиру, заглянул на кухню, в ванную, в спальню - пусто.
        Экзорцист уже собирался покинуть место, как в одном из зеркал что-то мелькнуло. Арчи уставился на самое большое, находящееся в гостиной. Мгновение в отражении, в котором отражался он сам, прошла рябь. На парня смотрела необычайно красивая леди. Красное платье, красные чувственные губы, очаровательная улыбка. Глаза, изумрудные и глубокие. Вьющиеся кудри настоящего золота. В голове зашумело от прилива крови, стало душно. Незнакомка притягивала к себе взгляд, хотелось смотреть на нее вечность, на изгибы, на точеную фигуру, в глаза. Глаза, глаза…
        Молодой человек смотрел не моргая. Леди протянула изящную руку в алой перчатке, и парень тоже протянул свою. Кончики пальцев почти коснулись поверхности зеркала.
        Хищная вспышка багрового огня на долю секунды, появившаяся в глазах незнакомки привела экзорциста в чувства. Арчи вздрогнул, отшатнулся назад, мотнул головой, закрывая глаза. Музыка жалостно оборвалась. На секунду.
        Стараясь не смотреть в отражение, Арчи нанес по зеркалу магический удар. Брызнули осколки. Тень переместилась в новое зеркало.
        - Иди же ко мне. - Послышался томный очаровывающий голос. - Со мной тебе не будет больно и одиноко, мы будем вместе целую вечность.
        Экзорцист быстро оглянулся. Вокруг одни зеркала! Кары Небесные! Арчи принялся наносить новые удары, уничтожая отражения. Звон битого стекла, серебряные осколки на алом ковре. Новые удары. Музыка стала громче, звучало уже что-то зловещее.
        - Глупый юноша, я могла бы подарить тебе вечность любви. - Вновь раздался обольстительный голос незнакомки. - Протяни руку, и я одарю тебя тем, чего ты только пожелаешь.
        Голос манил. Голос притягивал. Голосу трудно было противостоять.
        Из зеркала в ванной смотрела не мысленно красивая женщина, чувственная, нежная, желанная. Она протягивала ладонь.
        - Иди же! Дай руку!
        Арчи медленно протянул руку, почувствовал прикосновение…
        … и рванул изо всех сил на себя. Тварь вылетела из зеркала, мгновенно меняя облик. Да, в подобном образе обольстить можно было бы только слепого. Хищное лицо с длинными клыками скалилось и шипело. Острые когти скользнули по прочному плащу.
        Экзорцист схватил ментально сущность, не дав ускользнуть обратно в зазеркалье.
        - Отпусти! Отпусти!
        - Обойдешься! - огрызнулся Арчи. Удерживать тварь оказалось делом не из простых. Сущность брыкалась и пыталась сбежать.
        Затягивая магическую удавку, экзорцист медленно принялся поглощать силу твари. Существо выгнулось дугой, жалобно застонало, хрипя и судорожно подергиваясь.
        Звон бьющихся зеркал ударил в уши. Осколки разлетелись во все стороны. Из гостиной прогремела музыка, оборвалась на высокой ноте и послышался глухой треск. Пластинка закончилась. На гранитном полу искрились осколки. В сотнях мелких кусков отражалось искривленное лицо Арчи. Капля алой крови упала на осколок, затем вторая. Экзорцист коснулся лица. На ладони остались кровавые следы.
        Молодой нашел самый большой кусок зеркала и посмотрел на себя. На лбу и правой щеке были небольшие порезы. Он умылся, смывая кровь, бросил грязное полотенце в раковину. Задумчиво покачал головой. Новые знания. Новые сущности. Тварь оказалась довольно сильной. Не младшая знать, но что-то похожее.
        Больше в доме ничего интересного не осталось. Арчи спускался вниз, когда увидел мигающее сообщение в коммуникаторе. Красный треугольник с заключенным восклицательным знаком мигал на экране. Кто-то из экзорцистов взывал о помощи!
        Арчи открыл карту и выругался. Неизвестный, попавший в передрягу, находился совсем рядом. Точка на карте мигала, соответствуя местоположению казино, которое Арчи приметил ранее. Рядом кроме самого Арчи, никого из собратьев по Ордену не оказалось.
        - Да что б тебя!
        Несмотря на риск, нельзя пройти мимо. Не позволит совесть. Арчи бросился по лестнице…
        До этого дня Арчи никогда не был в казино. Не удивительно. С уровнем заработка, когда то и дело просрочиваешь дату оплаты аренды жилья, а на обед ешь то, на что хватило, трудно представить себя в заведении, где каждый день оборот средств, как твоя суммарная зарплата за миллион лет.
        Молодой человек оглядывал пустые залы. Да, еще недавно здесь было шумно, весело, звучала громкая музыка, разворачивались настоящие трагедии. Буйство эмоций, буйство красок. Сейчас заведение выглядело брошенным ребенком.
        Экзорцист миновал покерные столы, прошел в следующий зал. На дорогом паркете красовалась пентаграмма. Рядом еще одна - незавершенная. Кто-то явно помешал экзорцисту в работе. Арчи взглянул на узор. С помощью символов предшественник выкачивал из сущности силу. Заманивал, на время парализовал и ожидал, когда тварь ослабеет достаточно, чтобы провести ритуал изгнания. Судя по обгоревшим контурам первого рисунка - одно изгнание удалось. А дальше что-то произошло. Не справился с противником? Вероятно. Решил отступить, вызвал подмогу, а дальше… Что произошло дальше предстояло узнать Арчи.
        Магическое зрение помогло как нельзя кстати. Стоило взглянуть, как стало понятно, с кем он имеет дело на этот раз. «Пауки» - коварные существа ранга прислужник - такие твари весьма опасны для людей. А еще они проворны, хитры и сами любят охотиться.
        Тонкие едва различимые нити тянулись по помещению. Арчи повезло, он не ступил дальше, иначе бы попал в паутину. Пока провозился бы, выбираясь, мог стать очередной жертвой. С подобными сущностями лучше всего срабатывает чистая сила. Очередная удача. Рисовать пентаграммы не хотелось. Экзорцист нарочно оборвал сигнальную нить и принялся ждать.
        Появившаяся тварь действительно напоминала паука - лохматое брюхо, много конечностей и пар глаз, вот только размером с автомобиль. Существо попыталось взять жертву врасплох, прыгнуло сзади, выпрыскивая едкую слюну. Не поспеши Арчи и не отпрыгнув в сторону, лежал бы сейчас и медленно разлагался в кислоте.
        Экзорцист незамедлительно нанес ответный удар. Магический укол высосал из сущности всю энергию. Тело сдулось как воздушный шар и исчезло.
        Арчи задел еще одну нить. Эти твари чаще охотятся несколькими особями. Не время расслабляться. Стоило от этом подумать, как на экзорциста напало еще два «паука» чуть меньших размеров, чем предшествующий. Схватка не продолжилась более двадцати секунд. Расправившись легко с сущностями, Арчи выжег паутину и принялся искать коконы. «Пауки» никогда не съедали добычу сразу, предпочитая сначала хорошенько поохотиться, а уже затем отменно подкрепиться. У пойманных жертв всегда оставался запас пары дней. Где-то сейчас в подобном коконе висит и бедолага экзорцист, попавшийся в лапы коварных сущностей.
        Проблуждав по залам и помещениям, Арчи удалось обнаружить коконы в подсобных помещениях. Темная комната без окон и с высокими потолками идеально подошла под кладовую и будущую столовую. Молодой человек насчитал семь коконов. Сжигая паутину, к которой крепились к потолку коконы, Арчи отыскал самый свежий. Слюна еще не высохла, материал оказался липким, упругим и резко пах. Экзорцист достал кинжал и осторожно вспорол кокон, с любопытством посмотрел на жертву. Он отлично знал это бледное лицо - Артур Кетчет собственной персоной!
        Пришлось изрядно повозиться, прежде чем получилось извлечь долговязое тело знакомого. Не дожидаясь, когда Артур придет в себя, Арчи принялся освобождать остальные жертвы из коконов. У троих еще прослеживалось сердцебиение, остальным не повезло, помощь пришла слишком поздно.
        За спиной раздался судорожный кашель, а затем рвотные позывы. Артур пришел в чувства.
        Увидев спасителя, парень удивленно вскрикнул.
        - Арчи?! Рад. Рад тебя видеть, старина!
        - Как себя чувствуешь? - вместо приветствия спросил Арчи.
        - А есть варианты? - кисло скривился Артур. - Словно прожевали, а затем выплюнули.
        Долговязый парень взглянул на испачканную униформу и на лице появилась гримаса отвращения.
        - Теперь век не отмыться! - заявил Кетчет. - Вот уж не думал, что именно ты придешь мне на помощь.
        - Интересно послушать, что именно рассказывают обо мне в Ордене. - Арчи хмыкнул, усаживаясь на пол.
        - Магистры сказали, что ты связался с запретной силой. Вызвал демона. А затем устроил апокалипсис. Нам всем приказали сразу же сообщать, если увидим тебя. Самим связываться строго настрого запретили. Но всему городу плакаты с твоим фото.
        - Видел. - Кисло подтвердил Арчи.
        - А что произошло на самом деле? - Артур оживился, в глазах заплясали прежние огоньки задора и интереса. - В последнее время с тобой явно приключилось нечто. Все эти странности. Проблемы, затем сумасшедшее «наследство».
        Арчи задумался, а затем вынужден был признать:
        - В принципе, Орден не солгал. Я действительно крепко влип.
        - Так значит все правда?
        От продолжения разговора Арчи спасли начавшие приходить в себя неудавшиеся жертвы «пауков». Экзорцисты поспешили на помощь, успокаивая и объясняя, что произошло. Артур косился на товарища, но пока с расспросами не приставал.
        Когда парни отошли от спасенных, Арчи велел:
        - Вызови скорую. Нужно позаботиться о выживших и о трупах.
        - Так что же произошло? - тут же насел Кетчет.
        - Ты не справился с работой. - Хмуро отозвался Арчи, прекрасно понимая, что Артур спрашивал не об этом.
        Понял все и товарищ. Хмыкнул и на время отстал. Произнес:
        - Одного изгнал. А вот с остальными не справился. Мало опыта и сил сражаться сразу с пятью тварями подобного ранга.
        Арчи остановился как вкопанный. Посмотрел на знакомого.
        - Сколько ты сказал было тварей?
        - Всего шесть. Одного я успел уничтожить, а вот остальные…
        - Я уничтожил троих! Плюс твой. Итого четверо. Не шестеро!
        Лицо Кетчета понимающе вытянулось.
        Арчи создал сферу, ударив во все стороны. Две огромные туши упали на пол. Резво бросились в разные стороны. Арчи нанес точный удар, затем второй. Переводя дух, смотрел, как туши съеживаются, тают.
        - Как… как ты это сделал?! - в глазах Артура застыло безмерное удивление. - Я двадцать минут возился с пентаграммой, а затем еще пятнадцать потратил, заманивая тварь в ловушку, а потом еще изгонял! А ты раз и точно прихлопнул! Глазом не моргнул! Точно сонных мух на подоконнике! А то, как их изгнал ты… Я такое прежде никогда не видел, да и не читал о подобном! Я только мельком уловил части символов и знаков. Ты… словно создал длинное плетение из них и так быстро и ловко. Как? Как?!
        - Много практики. - Отозвался Арчи.
        - Допустим, в последние недели я тоже ощутил рост потенциала. Младших бесов стало изгонять одно удовольствие. Но ты явно шагнул значительно дальше. Как тебе удалось? Это магистр Пруденс тебя научил? Или же это то самое? Запретная сила, да? Что ты теперь можешь, Арчи? Каков твой уровень?
        Артур не отставал, сыпля десятками вопросов, на которые отвечать не хотелось.
        - Так Прорыв твоих рук дело? И смерть магистров?
        - А что говорит Орден? - огрызнулся Арчи.
        - Только общие фразы. Никто из наших не знает толком, что произошло. Магистры молчат. Но ведь ты знаешь всю правду? Так расскажи!
        Арчи остановился и пристально посмотрел на товарища.
        - Правда убивает не хуже, чем «пауки» или оружие. Незачем тебе знать, что произошло. Цел будешь.
        - Значит не расскажешь? - с досадой вздохнул Кетчет.
        - Нет. - Коротко ответил Арчи.
        - Жаль.
        Арчи задумчиво усмехнулся и произнес:
        - Знаешь, если бы я мог все изменить, я бы выбрал неведенье. Большие знания порождают огромную головную боль. Вот такая жизненная аксиома. А теперь, вынужден проститься. Не хочу рисковать.
        - Боишься, что я вызвал магистров? - обиделся Кетчет. - Да за кого ты меня принимаешь? Мы были друзьями. И ты спас мою жизнь! Я в долгу.
        - Находясь рядом со мной, ты рискуешь, Артур. - Попытался объяснить Арчи. - Орден может посчитать, что я сболтнул тебе лишнего. И поверь, тогда и у тебя начнутся неприятности. Они тебе нужны?
        - Итак голова кругом. - Признался Кетчет с растерянной улыбкой. - Столько всего за последние недели. Когда весь Орден подняли по тревоге, я знатно струхнул. А потом, когда нас всех собрали вместе и рассказали… О том, что произошло. О тебе. В общем, стало еще страшнее. Сейчас уже стал привыкать, но первые дни не забуду никогда.
        Экзорцисты шли по улице и Артур все никак не желал отставать.
        - Что ты будешь делать теперь?
        - Выполнять свою работу, прятаться от Ордена. - Расплывчато ответил Арчи.
        - Прятаться всю жизнь? Долго не получится. Да и что это станет за жизнь?
        - Долго и не потребуется.
        - Почему?
        - Потому что. Да и вообще, не твоего ума дело. Я спас твою шкуру, скажи спасибо, а затем проваливай на все четыре стороны и держись от меня как можно дальше.
        - Ты изменился.
        - А ты нет! Все такой же проныра и заноза в заднице!
        - Ну спасибо за спасение, друг! - отозвался обиженно Кетчет и пошел прочь.
        Впрочем, далеко Артур уйти не успел. По улице мимо пронеслись на полной скорости три броневика, а затем следом целая вереница машин скорой и пожарной службы. Один из патрульных автомобилей резко остановился возле парней, из окна выглянул офицер.
        - Экзорцисты! Живо в машину!
        - Что-то случилось? - удивленно спросил Артур.
        - Вы что не получали сообщений? Орден срочно направляет всех ближайших сотрудников на помощь.
        - Да что произошло-то?
        Арчи и Артур одновременно извлекли из кармана коммуникаторы.
        - Да залезайте уже! - крикнул офицер. - Надо спешить!
        Первый зарегистрированный случай одержимости в стенах церкви.
        Святая земля всегда считалась нерушимым оплотом, местом, куда зло никогда не сможет проникнуть. И вот рухнул еще один столб веры.
        Очевидцы говорили, что со стороны это напоминало падение метеорита.
        Багровое вспышка стремительно ударила в крест, пробила крышу, исчезла внутри, а затем последовал взрыв и мощная волна. В радиусе на сотню метров все выглядело точно после воздушной бомбежки: взрытая земля, мешанина палаток, человеческие тела…
        Жертв оказалось предостаточно, учитывая, как много желающих находилось на территории святой церкви. Мужчины, женщины, старики и дети - сотни оборванных жизней.
        Воздух звенел от криков, а земля дрожала от сотен ноги. Полиция, медики, пожарные и военные спешили помочь тем, кто еще боролся за жизнь. А тех, кому помочь уже было поздно, переносили в армейские грузовики.
        Арчи и Артур покинули патрульный автомобиль и оглядывались. Среди людей в униформе отыскивались черные. Братья по Ордену пришли согласно распоряжению. Вот только никто не спешил войти внутрь. Собравшись небольшими группами, экзорцисты о чем-то говорили. И выглядели весьма растерянно, а некоторые даже испуганно.
        - Пошли. - Велел Артуру Арчи и направился к остальным. Экзорцисты миновали оцепление военных, которые без проблем пропустили новых прибывших.
        - Кто из вас старший? - окликнул Арчи своих коллег.
        Экзорцисты замолчали. Вперед вышел незнакомый парень.
        - Пока что я. - Отозвался он весьма нерешительно.
        Арчи взглянул на униформу. Хмыкнул. Старшим оказался четверокурсник! То есть на данный момент на территории не оказалось ни то, что ни одного магистра, а даже того, кто окончил бы обучение! Теперь ясно почему такая неразбериха. Никто не хотел принимать на себя ответственность, ожидая более опытных коллег.
        - Кто-нибудь знает, что именно произошло? Какая тварь смогла проникнуть в церковь?
        В ответ послышались невнятные голоса.
        Арчи покачал головой.
        - Тогда почему вы стоите здесь? Чего ждете? Явление сына Господа?
        - А ты чего раскомандовался? - Подал голос четверокурсник, увидев нашивку Арчи. - Сам то пойдешь смотреть? Или только кричать умеешь?
        - Обязательно пойду. - Спокойно отозвался Арчи. - И ты со мной, если не струсил.
        И обращаясь ко всем экзорцистам, громко произнес:
        - Внимание! До прибытия магистров объявляю себя главным. Всем немедленно построиться в шеренги по десять в каждой! После пересчета всем учащимся третьих и четвертых курсов подойти ко входу и ждать меня! Артур! Пересчитать всех и сообщить количество. Живо!
        Кетчет удивленно вытаращил глаза, посмотрел испуганно и ошарашенно на Арчи, но быстро пришел в чувства. Парень всегда отлично соображал.
        - Так! Всем построиться, слышали! Живее, дамочки! Живее!
        Хаос начал обретать порядок.
        Двадцать восемь человек. Пятеро четвертого курса, трое - третьего. Силы так себе, но надо с чего-то начинать.
        - Пока мы проводим разведку, всем оставаться на местах! При появлении магистров доложить обстановку! Внутрь не лезть!
        Арчи смерил взглядом незнакомых ему коллег и холодно произнес:
        - Я никого не заставляю идти насильно. Все мы - добровольцы. Однако, те, кто струсит сразу может задуматься о будущей карьере. В рядах экзорцистов не может быть трусов. Верно?
        Неровный строй голосов подтвердил.
        - Верно.
        - За мной. Держаться за спиной. Вперед не лезть. Выполнять любую команду без вопросов. Это не экзамен. За нами не наблюдают магистры.
        - Не первый день изгоняем тварей Бездны. - Послышался чей-то голос.
        - Вот и отлично. Значит не сдрейфишь.
        Арчи удивился как легко ему, сопливому первокурснику удалось подчинить товарищей по цеху. Страх мощное оружие. О том, что многим коллегам теперь его портрет весьма знаком, Арчи в тот миг не подумал.
        Их группа вошла внутрь. Первым делом привлек запах: к аромату ладана примешивался посторонний, дикий, непривычный для этого места, запах - пахло серой. Затем привлек внимание огонь: горели скамьи, догорали гобелены на стенах. И уже после внимание устремлялось к разрушенному алтарю.
        Нечто, оставившее заметную прореху в кровле, обрушилось на алтарь, разломив камень на неравные части. Алая кровь растеклась по белому камню, лужей мерцала на полу.
        - Кто-то осквернил алтарь! Это больше не святое место! - охнул кто-то сзади.
        - Точно подмечено. - Раздался звучный глубокий голос.
        Человек в одеянии священника медленно вышел из маленькой комнаты, находящейся за алтарем. Позволил себя рассмотреть, распростер руки и поклонился, как обычно это делают актеры после представления.
        За спиной Арчи кто-то охнул. Самые впечатлительные бросились наружу.
        - Всем стоять! - рявкнул Арчи. - Стоять говорю! Жалкие сопляки, сохраняйте присутствие духа!
        Экзорцист внимательно смотрел на того, кто вселился в тело священнослужителя.
        Черная сутана, приятное лицо, располагающее. Впрочем, жуткая рана на голове - проломленный череп - немного портила картину. Сущность отсутствие четверти черепа заботила мало. Человек, а точнее демон в обличии священника улыбался.
        - Добро пожаловать в гости, господа! - торжественно произнесло существо.
        - Нам не справиться против верховного! - проскулил испуганно кто-то из парней.
        - Заткнись, кретин! Это младшая знать, а не верховный. - Процедили в ответ.
        - Будто нам по силу справиться с этой тварью! Надо бежать пока он нас не сожрал!
        - Кто-то сказал еда? - Тут же откликнулся демон, ступая навстречу. Мановение руки и массивная тяжелая дверь с грохотом захлопнулась, отрезая экзорцистам путь для отступления. - Что ж, вы весьма вовремя. Я действительно не прочь подкрепиться. Тех, кто находился внутри, когда я зашел в гости, оказалось недостаточно, чтобы унять голод.
        Кто-то начал молиться.
        - Нет-нет! - тут же откликнулся демон и послышались хрипы, точно человека стали душить. - Молитвы не та приправа, которую я желаю видеть. Страх! Мне нужен ваш страх! О! Вы бы видели, как боялись прихожане, как наполнялись ужасом глаза святоши, когда я рвал людей на части! Страх - вот лучшая приправа! Кровь приобретает немыслимую пикантность!
        - Как тебе удалось ступить на святую землю? - ступил твари навстречу Арчи.
        Демон с интересом воззрился на экзорциста. Подошел к парню, склонился, заглядывая в глаза, обнюхал, точно пес. Удивленно заметил:
        - Я не чувствую в тебе страха!
        Настал черед Арчи растянуться в ухмылке.
        - Слишком ничтожен, чтобы я мог тебя бояться. Ты хотя бы обладаешь Именем, тля?
        Глаза перестали быть человеческими. Яростный взгляд багрового пламя мог ослепить кого угодно.
        - Ничтожен? Тля?! - демон взревел. - Да я высосу из тебя душу, человек!
        Здание церкви задрожало. По полу прошли трещины, витражи взорвались пестрым калейдоскопом осколков. Стены из кирпича жалобно застонали, в воздух взметнулась цементная пыль.
        - При упоминании моего Имя останавливаются сердца!
        - А еще у тебя разит из пасти. - Вставил Арчи.
        Стальная хватка сжала молодому человеку горло. Огромный невидимый пресс давил на плечи, пытаясь заставить пасть на колени. Экзорцист сопротивлялся. Из носа потекла кровь. Арчи попытался контратаковать. Сконцентрировал поток силы и ударил подобно копью. Демон зарычал. На мгновение Арчи удалось сделать вдох.
        - Я вырву твое сердце! - пообещал демон, продолжая давить мощью.
        Арчи сопротивлялся. Удалось даже вскрикнуть:
        - Круг!
        Оставалась надежда, что экзорцисты не сошли с ума от ужаса и поймут, о чем идет речь. Иначе кому-то придется туго.
        Тем временем все силы уходили на то, чтобы демон не стер Арчи в порошок. Не получалось овладеть верх и сущности. Демон больше не тратил сил на разговоры, сосредоточившись на экзорцисте. Схватка, в которой победит тот, у кого больше запас энергии.
        Теперь кровь текла не только из носа, но из ушей и даже из глаз.
        В голове шумело, тяжесть не пропадала. Багровый взгляд обжигал лицо.
        - Я высосу из тебя душу! - прохрипел демон.
        Арчи не ответил. Силы оставались лишь на улыбку. Додумались!
        Пока все внимание демоны было сконцентрировано на борьбе с наглым экзорцистом, остальные воспользовались заминкой и создали живой магический круг. Борющиеся оказались в кольце экзорцистов.
        Живой магический круг удобное средство, чтобы на время лишить демона части его сил, пока другие экзорцисты проводят ритуал изгнания. Разумеется, куда удобней, если в этот момент демон обездвижен или связан. Иначе могут возникнуть трудности.
        Арчи ощутил, как пресс исчезает. Демон опомнился, на время забыл об оппоненте, увидел, что оказался в ловушке.
        Тварь зарычала. Яростно и злобно.
        - Жалкие существа! Я полакомлюсь душой каждого из тех, кто вздумал со мной бороться! Я обреку вас на такие муки, о которых вы даже не слышали!
        Невидимая волна ударила по экзорцистам. Люди пошатнулись. Еще один удар.
        Арчи понимал, что долго коллегам не продержаться. Младшая знать - не тот предмет, который по силе тем, кто не завершил обучение. Разумеется, исключение составлял случай, когда один нерадивый ученик связался с верховным и получил тайные знания.
        Требовалось проломить защиту демона и как можно скорее вытянуть из твари всю силу. Идея пришла в голову внезапно.
        - Моя душа уже в лапах Бунтаря! - процедил Арчи, глядя демону в пылающие глаза. - И он придет в ярость, узнав, что ты сотворил!
        Имя Рейбела произвело на демоны впечатление. Тот явно слышал это прозвище ранее. В глазах вспыхнули удивление, растерянность и даже крупицы сомнения.
        Арчи хватило время, чтобы нанести удар. Демон взревел, забыв об остальных экзорцистах, вновь попытался сосредоточиться на Арчи, но куда там!
        Арчи не бывал на рыбной ловле, но верил, что происходящее сильно напоминает это занятие. У него удочка, а в воде плещется пойманная на крючок рыба. Жертва не желает стать ужином и поэтому сопротивляется из всех сил, стараясь уйти в глубокие воды. Но леска не дает. Рыбак тянет удочку на себя, мотает леску, приближая рыбу к берегу. А та бьет хвостом и норовит то вырвать удочку из рук, то оборвать тонкую леску.
        Изнуряющая долгая борьба двух сил.
        Арчи вытягивал демоническую энергию, наматывал, а ей все не было конца. Пот и кровь смешивались, мешали видеть. А молодой человек все тянул и тянул, чувствуя, как горят ладони. Боль казалась страшной, словно это из него тянут жилы.
        Демон корчился, рвался. Уже не пробовал атаковать. Рвался на волю, желая улизнуть.
        Но всему есть конец. Арчи вскрикнул, чувствуя, как вырывает демоническую силу. Рыба схвачена за жабры, извлечена из воды и жалобно открывает рот. Повержена!
        В груди взорвалась боль, точно Арчи проглотил взрывчатку. Парня вырвало кровью. Последнее что он видел, прежде чем наступил обморок, это взгляды коллег. Испуганные, обеспокоенные, чрезмерно удивленные. Радостные и недоверчивые. Такие разные эмоции.
        Кто бы мог догадаться как часто схватка с тварями Бездны заканчивается обмороком. Хорошо, что не более постыдно. Говорят, умирая, люди не могут справиться с кишечником и обделываются. Вот что точно отвратительно. Но и в обмороке есть нечто постыдное, словное бегство. Что героического в том, что после победы над демоном распластаться в нелепой позе на полу. А еще вечно кровь! Из ушей, носа и даже глаз! Чуть больше усилий и вот тебе, полилась. В драке получая кулаком в нос и то кровь не шла, а здесь ментальное воздействие и вот уже фонтан.
        Мысли путались. Голова кружилась. Во рту имелся странный привкус. Что-то сладкое, неприятное и немного металлическое. А еще затекла шея. Ей трудно оказалось вращать, а еще на кадык давило. Пошевелить не удавалось и руками. Тело мягкое, воздушное, пугающе странное.
        Арчи попытался открыть глаза. Когда это манипуляция удалась и веки распахнулись - ударил яркий свет, принесший острую боль. Белый свет продолжал выжигать радужку. Потекли слезы. Где он? Почему так ярко? Отчего не слушается тело?
        Послышались шаги, раздались голоса.
        - Вот и очнулся, мальчик. Славный паренек, так храбро сражался с тем демоном. Остальные ученики в таком восторге от твоих проделок! Ты словно рок-звезда теперь для них! Герой! Храбрец! Легенда! Один справился с жуткой тварью. Не побоялся, победил, изгнал демона обратно в Бездну! В последнем, я, конечно, усомнюсь, мой мальчик. Не изгнал ведь, верно? Пожадничал, проказник! Украл силу чужую! Себе присвоил! Ну-ну! Понимаю, молодость, она безрассудна. Мы так спешим повзрослеть.
        Быстрый неутомимо-веселый голос. Сладкозвучный, бьющий в подкорку. Арчи помнил этот голос, даже не голос - манеру речи. Много-много слов. Не монолог, а стрекотание пулеметной установки. Слова-слова-слова. Говорят, будто они не убивают - ложь. Слово разит сильнее пули. А уж такой поток, точно прорвало платину.
        Голос не унимался, продолжал нашептывать где-то у правого уха.
        - И зачем убежал от нас сорванец? Решил поиграть во взрослые игры? Ну-ну. Рано, мой мальчик, еще рано. Столько жизней загубил поступком. А магистр Пруденс! Ведь предал такого светлого человека! Он души в тебе не чаял, так жарко отстаивал на Совете, все жизнь сохранить пытался. А ты вот как с ним поступил. Нож в спину. Свел в могилу. Нехорошо это, милый друг. За поступки нужно платить по счетам. Не находишь? Ну что ты, можешь не отвечать. Так вижу, что не согласен с моим мнением. Думаешь, чего привязался вредный старикашка? Болтает здесь без умолку.
        Наконец говорящий приблизился и посмотрел на Арчи сверху вниз.
        В глазах магистра Крассуса не было ни веселья, ни задора, звучавшего в голосе. Маленькие холодные глаза. Кажется, настал тот час, когда Арчи мог видеть не просто цвет радужки глаза, но и то, что скрывалось в глубине. И пугали не чувства, уж они-то свойственны людям: гнев, ненависть, раздражение, печаль. В глазах магистра Крассуса не было ничего. Бездонная пропасть, столь темная и всепоглощающая, что казалось там умирает сам свет.
        И эти маленькие глаза, лишенные чувств и эмоций, пристально смотрели на Арчи.
        - Закончились игры в героев, мальчик. Рыцарю уже не суждено повзрослеть. Неужели в детстве родители не читали тебе сказок? Ведь там черным по белому сказано - не водись с доменом - потеряешь не только жизнь, но и душу…
        ГЛАВА 10
        СЖИГАЯ МОСТЫ
        Идти со скованными руками и ногами оказалось непривычно и неудобно. Гремели цепи, а шагать приходилось осторожно. Его вели точно опасного зверя. Четверо вооруженных охранников, пистолеты в кобуре и шоковые дубинки на изготовке.
        Короткая прогулка завершилась камерой для допросов. Один из охраны усадил на металлическую скамью, второй пристегнул дополнительными наручниками ко столу.
        Сопровождающие удалились, Арчи остался в одиночестве.
        Аскетичная обстановка не вызвала ни неудобства, ни раздражения. Бетонные стены, металлический стол, металлическая скамья и два офисных стула. А еще огромное зеркало. Арчи посмотрел на свое отражение. В фильмах за преступниками через зеркало всегда наблюдают агенты полиции. Интересно, сейчас тоже? Стоят, смотрят, обсуждают как вести допрос.
        Молодой человек, не отрываясь смотрел на отражение, словно пытался выиграть в гляделки. Вот только игра заранее велась не по правилам.
        Отворилась дверь и к Арчи присоединился детектив Уильям Фортис.
        - Здравствуй, Арчи. - Поприветствовал парня детектив. Поставил на стол два картонных стакана с кофе и сел на стул.
        - Здравствуйте, детектив. - В ответ поздоровался экзорцист.
        - Усталый у тебя вид, даже изнуренный. Я принес кофе. Будешь?
        - А наручники снимете? - лукаво улыбнулся Арчи. - Пить скованным мало удовольствия.
        Фортис улыбнулся в ответ, покачал головой.
        - Мне жаль, но боюсь, снять наручники я не могу. Ходят новости, что ты опасный преступник, поэтому и подобные предосторожности.
        - А вы в это верите? - Арчи спокойно посмотрел в глаза мужчины.
        - Я верю фактам, а они пока что против тебя. - Фортис взял свой стакан и сделал глоток. - Но я предпочитаю выслушать все стороны. Тебе есть что сказать, парень?
        - Прежде я хочу услышать в чем именно меня обвиняют. Видите ли, мое задержание оказалось проведено с многочисленными нарушениями. Никто даже не позаботился растолковать о моих правах.
        - Я готов принять от тебя письменную жалобу. - Серьезно отозвался детектив. - Можешь изложить все произошедшее, с деталями.
        - В чем меня обвиняют, детектив? - напомнил свой вопрос Арчи.
        Уильям Фортис положил на стол толстую папку, но раскрывать не спешил.
        - Тебя обвиняют в террористических актах, убийствах сотрудников Ордена, а также в убийствах мирных граждан.
        - Есть улики? Или только показания заинтересованной стороны?
        Детектив ответил не сразу, вновь выпил кофе, понаблюдал за поведением заключенного и только потом тихо произнес, склонившись к молодому человеку.
        - Если хочешь, чтобы я помог, тебе придется рассказать все с самого начала, парень. Правду и ничего кроме. Ты настолько серьезно влип, что сам не понимаешь.
        Арчи улыбнулся, глядя на детектива почти весело.
        - Нет, это вы не понимаете, офицер Фортис. Они ведь сейчас за нами наблюдают, верно? Смотрят через зеркало.
        Детектив не ответил.
        - Мне нечего вам рассказать, детектив. Однако, больше я ничего не стану говорить без моего адвоката. Опасному террористу тоже полагается адвокат, верно? Перед законом мы все равны. Или мои данные устарели?
        - Воля твоя. - Фортис поднялся, забрал кофе и папку. - Адвокат будет через пару часов. А пока можешь посидеть здесь. Время на размышление у тебя достаточно.
        Мужчина вышел, дверь снова закрылась.
        Арчи снова посмотрел в зеркало, расплылся в улыбке и громко сказал:
        - Смешно наблюдать, как всесильные мира боятся мальчишку.
        Ответом послужила тишина.
        Арчи хмыкнул и принялся ждать. Зачем потребовался этот каламбур? Почему Орден не убил его, пока он находился в обмороке? Почему передали в полицию? Куда логичней было заточить в стенах Ордена. Ясно одно - раз не убили, значит пока он им зачем-то нужен. Догадываться? А смысл? Скоро все прояснится само собой.
        Долго ждать не пришлось. Дверь снова открылась и в комнату вошло двое незнакомцев. Почему-то молодой человек сразу догадался, что посетители не из числа магистров и даже не из числа людей.
        - И зачем понадобился этот маскарад? - напрямую спросил парень. - Почему полиция, а не казематы Ордена?
        Демоны переглянулись, уселись вальяжно на стульях.
        - Все тебе выложи, Арчибальд. Неужели, это то, что тебе хочется знать больше всего?
        - Пожалуй, еще не прочь узнать о погоде на следующую неделю.
        Мужчины рассмеялись.
        - Смелый юноша. Дерзкий.
        - На твоем месте я не стал бы строить планы на столь продолжительный период. В твоем положении жизнь может оборваться куда быстрее.
        Арчи внимательно посмотрел на собеседников и отозвался холодно:
        - Либо переходите к сути, либо проваливайте, ребятки.
        Один из демонов разгневанно поднялся на ноги, но напарник быстро привел в чувства и тот вновь сел.
        - Ты видимо до конца не понял, как серьезно твое положение. Придется объяснить. Ты связался с опасным врагом, который не остановится ни перед чем, пока не получит желаемого. Неужели случившееся не открыло тебе глаза, мальчик? Твой новый наставник опасный психопат, помешавшийся на власти и разрушении. Ему плевать на мир людей, на нас, на тебя. Он всех сотрет в порошок. У него нет друзей, лишь временные союзники и соратники. Бунтарь ведет войну уже тысячу лет. Что он тебе обещал взамен на верность? Власть? Могущество? Забудь! Он сожрет тебя, перемелет в жерновах. Выплюнет.
        - Скучная история. - Арчи сделал вид, будто зевнул. - Когда начнется стадия торгов?
        Демон оскалился в улыбке. Парочка опять переглянулась.
        - А ты не промах. Что ж, будь, по-твоему. Условия, следующие: Орден снимет с тебя все обвинения и сохранит жизнь. Взамен на жизнь Бунтаря. Помоги его обезвредить, лишить силы и получишь свободу.
        - Как тебе такое предложение?
        Арчи задумчиво молчал.
        - Магистр Пруденс тоже обещал мне сохранение жизни. Орден уже однажды меня кинул, ребятки. Какая вероятность повторения сценария?
        - В прошлый раз Пруденс говорил не от имени Ордена. Мы - другое дело.
        - Нет, - покачал головой молодой человек, - я поверю слову кого-то из ваших главарей. Тех троих, что создали Орден. Я хочу встречу с ними.
        Второй демон, что оказался вспыльчивей собрата, схватил Арчи за грудки, встряхнул.
        - Уясни, что это мы даем тебе шанс не сдохнуть, гаденыш! Мы приказываем - ты подчиняешься. Как дрессированный пудель.
        - А если умный пес перегрызет твою поганую глотку? - оскалился Арчи.
        Демон швырнул парня на скамью.
        - Ничтожество. Паршивая овца решила стать волком. Получил дармовой силы и уже считаешь себя опасным хищником? Вы люди - ничто. Слабые существа, живущие короткий век. Вы для нас как муравьи под подошвой ботинка.
        - Уймись! - вмешался напарник. - Закрой рот и будь умней.
        - Да ты посмотри на этого зарвавшегося щенка! Хочет аудиенции с Владыками?
        - Его желания не сбудутся. Идем, пора. - Демон посмотрел на Арчи, положил тяжелую руку на плечо. - Мы дадим время на принятие решения. Когда вернемся - будь готов дать ответ.
        Снова остался один. Арчи дотянулся до стакана кофе, который чудом только не опрокинули. Немного остывший, но еще теплый. Черный, крепкий, бодрящий.
        Предать Рейбела? Если бы предложение поступило из уст тех главарей, тогда, пожалуй, можно было бы и поверить в искренность. Но пришли шестерки. А значит - плевать всем на тебя, Арчи. Ты для них пыль и ничего больше.
        Надеяться на помощь Рейбела не приходилось. Демон исчез, не объяснившись, оставил одного набираться сил. Вряд ли Рейбел полезет спасать Арчи. А значит, собственная жизнь только в его руках. Спасение утопающего - дело рук самого утопающего. Ни молитвы, ни слезы - ничего не поможет кроме действий. Но как выбраться из стен полиции? Как избавиться от оков? Да, парень, тебе есть над чем подумать. Пока время есть.
        Когда четверо охранников вернулись, чтобы перевести заключенного обратно в камеру, Арчи уже знал, что требуется сделать. Парень послушно вошел в камеру, стал к стене, ожидая, когда дверь запрут. Шаги удалились.
        Арчи сел на кровать. Вздохнул. В одиночке есть свои плюсы - никто не помешает размышлять. Да, он придумал, как можно выбраться из стен полиции и сбежать. Требовалось дождаться ночи, а еще договориться с собственной совестью, так как то, что решил совершить Арчи станет столь жутким поступком, что дороги назад уже не будет.
        Если действительно существуют Небеса и ангелы, то эти существа сейчас наблюдают в немом ужасе, белые перышки крыльев становятся дыбом. Страх смерти порождает желание жить. Разве важна цена, когда на одной чаше твоя жизнь, а на другой все прочие?
        Томительное ожидание одно из самых трудных испытаний.
        Секундная стрелка шумно отсчитывает мгновения, непрерывно совершая круги по циферблату, но вот минутная и часовая стрелки точно замерли. Время тянется как в замедленной съемке. Скука пожирает внутренности точно едкая кислота.
        Арчи пробовал уснуть, вот только каждый раз оказывался в бушующем потоке огня и мгновенно просыпался. Адское пламя не покидало. Стоило закрыть глаза и огонь вновь появлялся, словно предвестник.
        Отступить? Отказаться от плана? Нет! Класть голову на плаху участь трусов!
        В груди закипала ярость. Орден поплатится! Он истребит всех демонов до единого!
        Настанет час. Обязательно настанет.
        Медленная удаляющаяся походка. Охранник совершал обход каждый час. Весьма пунктуальная натура, нечего сказать. На Арчи полицейский перестал обращать внимание, привык, что парень послушно сидит, не кричит, не бросается в приступах помешательства. Рутина утомляет, а еще расслабляет, делает менее внимательным.
        Часы на стене пробили третий час. Минутная стрелка принялась совершать новый круг. Помещения наполнены тишиной. Задержанные спят, охрана коротает смену.
        Тихие шаги. Арчи взглянул на часы. Охранник приближался. Затаив дыхание, парень дождался, когда полицейский дойдет до соседней камеры, а затем закрыл глаза.
        Удивительно. Когда он тянулся в неизвестное, рука ощущала холод, а не жар. Неужели Бездна заполнена не всепоглощающим пламенем? Вдруг это безмолвная ледяная пустыня?
        Экзорцисту сковали руки и ноги. Но почему никто не подумал о даре? Упустили? С другой стороны, никто из людей не обладал знаниями, которые Арчи получил от Рейбела. Пусть уничтожить оковы не удалось - не беда, имелся запасной вариант.
        Грузное тело упало на пол и забилось в конвульсии. Одержимость.
        Арчи лег на кровать и принялся ждать.
        Сначала шум поднял один из задержанных. Проснулся, увидел, как полицейский валяется, дергается и хрипит и заорал во всю глотку. Вскоре пробудились остальные. Камеры тоже все фиксировали. Надсмотрщики не могут не увидеть и вмешаться.
        А дальше помогут паника и страх. Страх вынуждает совершать роковые ошибки.
        На помощь к сослуживцу прибежало двое. Замерли, потрясенные жуткой картиной. Охранник корчился, из перекошенного рта выступала пена, лицо вздулось пузырями. Проступили черные вены, а глаза казались провалами во тьму. И запах серы. Куда без данного атрибута.
        - Он одержим! Срочно вызывай скорую и кого-то из Ордена! - крикнул один из полицейских. Напарник, бледный как простыня, кивнул и бросился бежать.
        - Ваш товарищ может умереть до прибытия подмоги. - Тихим спокойным голосом произнес Арчи, сделав шаг к двери камеры. - У него острая форма одержимости. Тварь выжжет его внутренности дотла за считанные минуты. Пока кто-то из экзорцистов придет на помощь, окажется слишком поздно.
        - Назад! - рявкнул офицер. - Замолчи, пацан!
        - Прежде всего я - экзорцист. - Добавив в голос металла, произнес Арчи. - Это моя работа справляться с бесами и демонами. И я заявляю, как эксперт - жить вашему коллеги осталось очень мало. Но самое страшное - как только сущность разделается с этим человеком, она отыщет новую жертву. Все находящиеся в опасности!
        О да! Эффект Арчи ожидал и тот не заставил себя ждать.
        Загомонили все задержанные хором. Чужая жизнь стоит мало, но, когда дело касается собственной, ставки резко возрастают.
        - Начальник! Мы не хотим подохнуть!
        - Выпустите пацана!
        - Да сделайте же что-нибудь!
        - Это не по закону!
        Полицейский в панике метался, не зная, как поступить.
        - Всем тихо! - крикнул он. - Мы вызвали помощь!
        - Ты слышал пацана! Она прибудет, когда все мы будем трупами! И ты с нами в том числе! Ну же!
        - Посмотрите на меня. - Привлек к себе внимание Арчи. - Вы действительно верите, что я могу причинить вам вред? Вы вдвое больше меня, куда крепче. У вас дубинка и пистолет. А я в кандалах. Откройте решетку, освободите мне руки. Пусть ноги остаются скованы. Вы ничем не рискуете.
        Полицейский облизнул пересохшие губы.
        - Если я освобожу тебе руки, сможешь изгнать тварь из-за решетки?
        Арчи покачал головой. Произнес с сожалением.
        - Мне нужен личный контакт с жертвой. И больше свободного пространства. Ну же, босс, решайтесь. Ваш коллега долго не протянет. Можете навести на меня дуло пистолета.
        - Давай, начальник!
        - Сделай, как он велит!
        Полицейский дрогнул, решился.
        - Руки вытяни вперед! - приказал офицер, доставая ключи. - И без глупостей иначе выстрелю! Понял?
        - Разумеется. - Покладисто отозвался Арчи.
        Полицейский снял с рук кандалы, отпер дверь и прежде, чем Арчи вышел, отошел в сторону и достал из кобуры револьвер, взвел курок и наставил на парня.
        - Действуй! И без глупостей! - нервы мужчины были натянуты как струны.
        Экзорцист осторожно склонился над телом, принялся читать нараспев текст заклинания. А сам наблюдал за полицейским. Он намеренно затягивал процесс изгнания, выжидал, искал удобный момент. Развоплотить беса было столь же легко, как и вселить в человеческое тело. Для пущего эффекта Арчи сначала вырвал сущность. Черный вихрь стал заметен для окружающих, и зрители получили незабываемые впечатления. А когда вихрь вспыхнул багровым и опал пеплом, кто-то даже зааплодировал.
        Тело одержимого полицейского больше не сотрясалось в конвульсии, да и лицо приняли прежний облик, дыхание стало ровное.
        - Ты изгнал из него тварь! - в голосе полицейского звучал радость и облегчение.
        На доли секунды он забыл об оружие в руках.
        Арчи выбросил руку, и мужчина не успел даже вскрикнуть. Кожа стремительно обуглилась, обнажились мышцы, затем кости, желтеющие на глазах.
        - Ты что наделал, парень?
        Экзорцист посмотрел на задержанных и не произнеся ни слова повторил процесс.
        Никто не успел поднять тревогу. Кожа, мышцы, кость - все таяло легко и быстро, как снег под жаркими лучами. Арчи посмотрел на камеру видеонаблюдения и улыбнулся.
        Гудел негромко маленький телевизор, иногда раздавались голоса в рации. Арчи, неспешно переодевался. В раздевалке нашлась одежда почти в нужный размер. Молодой человек снял тюремную робу и облачился в костюм. Придирчиво огляделся, рассматривая свое отражение. Настроение было приподнятое. Его поймали, посадили за решетку? Как бы не так! Боялся ли он, что кто-то вернется в участок? Нет. Вернется - пожалеет.
        Арчи направился к выходу и уже возле самых дверей услышал, как кто-то входит. Пришлось метнуться в сторону. Вошедших экзорцист узнал сразу. Та самая парочка демонов! Шестерки Ордена! Вот тебе и время. Решили взять его врасплох посреди ночи?
        Сначала Арчи хотел их пропустить и сбежать. Однако планы резко изменились. Второй, тот, что оказался столь несдержан и импульсивен, оглянулся и увидел парня. Удивление только начало появляться на лице, когда Арчи атаковал. Адреналин, страх и ярость создали неповторимый коктейль. Сердце, забившее в груди чечетку, моментально разогнало по венам кровь.
        Поглотить силу демона оказалось неожиданно легко. Словно выпить залпом стакан молока. Существо обратилось в ничто. И прежде, чем напарник что-либо смог сделать, экзорцист вновь применил силу. Демон дернулся, попытался сопротивляться и тоже стал прахом.
        Вытирая кровь, идущую из носа, Арчи оскалился.
        - Пес все же сумел добраться до горла, не так ли? - парень плюнул на пол и шатаясь, поспешил на улицу.
        Свежий воздух придал сил. Арчи мутило. Хотелось упасть ниц и биться в судороге. Но мысленно экзорцист праздновал и танцевал. Он уничтожил за раз двух демонов! Младшая знать! Потенциал вырос еще стремительней, чем он сам рассчитывал.
        - Арчи?
        Парень вздрогнул. Он не ожидал увидеть сейчас никого, кто бы мог его узнать.
        Бледный взгляд экзорциста встретил удивленное выражение лица детектива Фортиса.
        «Кары Небесные!»
        - Как ты выбрался из камеры? - мужчина потрясенно смотрел на парня. - И почему на тебе этот костюм?
        Арчи застонал. Этот человек не заслуживал смерти! Детектив искренне нравился Арчи. Но почему? Почему им посчастливилось встретиться? Да что тот вообще делает в столь поздний час в участке?
        - Вам лучше сделать вид, будто ничего не случилось. - Тихо произнес Арчи. - Прошу вас, детектив, садитесь в машину и уезжайте. Вы не видели меня. Вы не приезжали сюда.
        - Что ты натворил, парень? - холоднея спросил мужчина. - Убил кого-то?
        - Если вам дорога жизнь, уезжайте. Пожалуйста.
        - Успокойся, парень! Давай просто поговорим! - голос Фортиса звучал миролюбиво, успокаивающе.
        Но зачем этот идиот потянулся к кобуре?!
        - Еще одно движение и вы умрете, детектив! - голос Арчи прозвучал громко и веско. - Вы мне симпатичны. Вы хороший человек и не должны умирать вот так. Уезжайте!
        Но Фортис был не из тех, кто бежит от опасности.
        - Значит, ты убил тех, кто встал на твоем пути?
        - У меня не оставалось выбора. - Подтвердил молодой человек.
        В глазах Фортиса промелькнуло нечто неуловимое. Детектив попытался схватить пистолет и вздрогнул. Арчи смотрел, как от Уильяма Фортиса не осталось ничего кроме маленькой пригоршни серого праха. Из глаз парня текли слезы. Этой смерти он не желал.
        - Вы сами сделали выбор. - Прошептал Арчи и бросился бежать.
        Следовало как можно быстрее оказаться подальше от участка, когда беглеца хватятся. О том, что делать дальше Арчи пока не думал. Бегство захватило разум без остатка. Он бежал, не чувствуя из-за адреналина усталости. Парень убегал прочь, прекрасно понимая, что сжег последние мосты к нормальной жизни. Теперь ни Орден, ни полиция не простят содеянного.
        Отныне он действительно террорист. В глазах закона, в глазах людей, в собственных глазах.
        Джей Фостер встретил гостя на пороге квартиры с удивлением и радостью.
        - Арчи! Вот так неожиданность! Заходи!
        - Я не помешал? - застенчиво улыбнулся парень.
        - Ну что ты! В последнее время меня одолевает бессонница. Сплю днем. Подружек не привел? Жаль. Искренне жаль. Ну будет мужское логово, чего уж там. Коктейль?
        - Не откажусь.
        - Легкое или покрепче?
        - Покрепче будет в самый раз.
        - Наш парень! - радостно расхохотался Джей и направился к бару. Уже оттуда, гремя бутылками, спросил: - трудный день?
        - Еще какой. - Согласился молодой человек. - Сумасшедший.
        - Ты в этот раз без униформы. Отгул?
        - Ага. Два дня. Почти отпуск.
        Арчи плюхнулся в кресло и восхищенно улыбнулся.
        - Ну и отлично. Будет с кем поговорить, выпить да в покер перекинуться. Играть умеешь?
        - Немного.
        - Ничего, Джей тебя быстро научит. Ты есть то хочешь? Голодный?
        - Еще какой. - Вынужден был признать Арчи. Вспомнить, когда он ел в последний раз не удалось. - Я тебя точно не обременяю присутствием?
        - Да ты что! - Фостер принес стакан с выпивкой и протянул гостю. - Я рад! Честно! Уже готов был идти к парочке сверху и умолять взять меня в их скромную компашку. Волком вою. Квартирка шик, но что в ней делать одному? А тут ты. Подарок небес!
        Они чокнулись и выпили.
        Арчи ощутил, как тепло разливается по телу, а за ним последовала необычайная легкость. Все проблемы сдвинулись на второй план. Хотелось лежать в удобном кресле, слушать успокаивающий треп нового знакомого и наслаждаться.
        Фостер подлил новой порции, сел напротив. Все те же яркие трусы и халат.
        - Что там на улице? А то кабельное перестало работать, да и сеть барахлит.
        - У тебя значительно лучше. - Быстро захмелев, отозвался Арчи. - А там ничего хорошего. Пустые улицы, закрытые магазины. Полиция, военные.
        - Надолго мы так?
        - Я не аналитик, но пара лет не меньше.
        - Звучит дерьмово! - признался Фостер. Крякнул и выпил не чокаясь. - Знаешь, давай пить. Пить до потери сознания, до отвращения. Так, чтобы завтра не вспомнить собственное имя. И вообще проспать следующий день!
        Арчи взглянул на гостеприимного хозяина и расплылся в улыбке.
        - Твои слова мне по душе, Джей. Давай напьемся до беспамятства!
        - Я сразу понял, ты парень что надо! - Расхохотался весело мужчина и бросился к бару. - Сейчас приготовлю гремучую смесь! Мой шедевр! Я назвал его Апокалипсис. Не находишь, что название весьма уместно, а?
        - И сэндвич не забудь! - напомнил Арчи, впадая в неудержимое веселье.
        - Будет подано, сэр!
        Ему никогда не снились кошмары. Конрад обладал крепким и безмятежным сном. После любой ситуации. Как-то одна из журналисток так у него и спросила: «Не мучают ли его кошмары после содеянных зверств?». Конрад тогда лишь оскалился и ответил, что спит как младенец.
        Этот сон не оказался исключением. Лишь звуки вечерней поверки вырвали мужчину из сна. Пришлось подняться с койки и хмуро посмотреть на надзирателя.
        - Разбудил на таком потрясном моменте, начальник! Весь кайф обломал.
        Надзиратель остановился у камеры заключенного и хмыкнул:
        - Ничего, Бонзо. На том свете отоспишься. Уже скоро.
        - Пошел ты! - процедил Конрад, сверкнув глазами. Ярость тут же ударила в голову.
        Мужчина вернулся на койку, улегся и задумался.
        С детства Конрад Бонзо рос неуправляемым и агрессивным. Строгость отца, бывшего морского пехотинца, ничего изменить не смогла, лишь закалила парня еще сильней. После шести лет не было ни дня, чтобы Конрад с кем-нибудь не подрался на улице. В пятнадцать лет парень получил свое прозвище - «Берсерк». Оно ему подходило как нельзя кстати. Ярость вскипала в крови настолько легко, что никто не знал, даже сам Конрад, что послужит тому причиной. Косой взгляд, смешок за спиной, долгая очередь, грубый комментарий, жара или скука. Стоило чему-то произойти, как ярость вытесняла прочие чувства, ему требовалось выплеснуть это из себя. Первое убийство в шестнадцать лет. Суд приговорил к восьми годам, но из-за двадцати пяти случаев потасовок в тюрьме, пришлось задержаться. В драке Берсерк был неудержим. Он либо забивал жертву, либо его самого вырубали, иначе бой остановиться почти не казалось возможным. Надзиратели пытались сломать Конрада по-своему, но ничего не могли поделать. Ни холодный душ, ни избиение, ни карцер - ничего не могло унять ярость. Стоило заключенному выйти из одиночки - как он вновь оказывался в
новой потасовке.
        На свободе Конрад бывал редко и не долго. Впрочем, ему было все равно где жить. Он ничего не хотел, ни к чему не стремился. Ему нравились драки, смотреть на испуганную жертву, бить, бить. Лишь тогда на смену ярости приходило удовлетворение. На душе становилось спокойно и хорошо. Точно пели птички. До нового случая припадка.
        Сейчас Конраду Бонзо шел третий десяток. После всех убийств мужчине святила смертная казнь, чей срок приближался каждый день. Боялся ли он смерти? Вот уж чушь! Жаль только не будет больше сладости на душе. В груди снова заклокотала ярость.
        За стеной соседней камеры скрипнула койка. Этого хватило, чтобы Конрад пришел в ярость. Бонзо вскочил и принялся наносить в стену удары.
        - Я забью тебя до кровавых пузырей, урод! Вот только выпадет шанс выйти на прогулку и тебе не жить! Будешь знать, как себя вести!
        - Пошел ты!
        - Да я тебе твои же глаза скормлю!
        - Глотку перережу!
        - Заткнись оба, мать вашу!
        В этом блоке в одиночках сидели приговоренные к смертной казне. Все как на подбор маньяки, убийцы, насильники. За каждым тянулся долгий след крови и унесенных человеческих жизней.
        Расковывался хоть один из них о содеянных грехах? Вряд ли.
        Когда словесная потасовка стихла, жизнь вернулась в привычный черед.
        Бонзо лежал на кровати, смотрел в потолок и мечтал, как на прогулке схватит ублюдка за стеной за горло и выбьет из него всю дурь. Конрад обязательно должен увидеть в его глазах страх.
        Краем глаза мужчина увидел движение и удивленно распахнул глаза.
        Невидаль!
        В камере находился незнакомец. Крепкий смазливый мужчина в дорогом костюме. Незнакомец смотрел на Конрада. Долго.
        - Ты еще кто такой? - процедил заключенный, сжимая кулаки. Ярость уже клокотала. И вот жертва сама явилась на зов.
        - Не могу поверить, что такая убогость получила часть моей силы. - Отозвался незнакомец и презрительно скривился.
        Берсерк зарычал и бросился на человека. Но, к своему удивлению, тот ловко скрутил его и бросил на холодный пол, да так навалился сверху, что Конрад не смог пошевелиться.
        - Замочу! - рычал заключенный.
        - Заткнись, кретин.
        Только сейчас, Конрад начал понимать всю странность ситуации. Кто-то оказался в его камере! Но Бонзо мог поклясться, что никто из охраны не приходил! Да и дверь не открывалась! Тогда как? Как?
        - Кто ты? Как здесь оказался?
        Раздался смешок.
        - Пришел за своим, парень.
        - Что тебе от меня нужно?
        - Сущий пустяк. Силу. Видишь ли, раньше она принадлежала мне. А затем случилась неприятность, и я лишился части себя. В итоге ты обрел то, чем владеть не можешь. Это я и заберу.
        Незнакомец говорил странно и непонятно.
        - Я ничего у тебя не брал!
        - О, вот тут ты заблуждаешься. Чувствуешь, как в тебе бурлит эмоция? Ярость - неукротимая, могучая, всепоглощающая? Это я! У меня отняли малую приятную часть того, чем я был. Меня это не устраивает. Поэтому мы совершим прогулку.
        - Прогулку? - Конрад расхохотался. - Ты в тюрьме, клоун! Не знаю, как ты сюда попал, но выйти не сможешь!
        - Лучше тебе помолчать. - Незнакомец ударил и Конрад потерял сознание.
        То, что произошло дальше никто не увидел, но факт оставался фактом - незнакомец подхватил тело Бонзо, шагнул в тень и исчез.
        Поднятая после утренней поверки по тревоге тюремная охрана, обыскала каждый сантиметр здания и территории, однако никто не смог объяснить куда мог деться заключенный из камеры.
        Жутко хотелось пить. Это первое, о чем подумал Арчи стоило проснуться. Парень открыл осторожно глаза. Выбрался из-под покрывала и постарался подняться. Вестибулярный аппарат справился с задачей на три с плюсом. Голова гудела, пол и стены комнаты покачивались. Пытаясь прийти в чувства, Арчи с ужасом вспоминал сколько вчера выпил спиртного. Картина складывалась медленно и неполностью. Вот это ушел в загул! Что же они вчера творили? Молодой человек припоминал, что кажется к кому-то ломился в квартиру и что-то громко кричал.
        Джей сидел на кухне и уплетал завтрак.
        - С пробуждением, Арчи! - Мужчина ухмыльнулся, глядя на внешний вид гостя. - Что, хреновое самочувствие, приятель?
        - Паршиво выгляжу?
        - Не то слово! Соку апельсинового?
        - Еще как. - Парень плюхнулся на стул и налил себе холодного напитка. Выпил стакан до дна и налил еще. - Мы вчера глупостей не наделали?
        - Да брось! - отмахнулся Фостер. - Покричали в караоке, немного похулиганили. Ты пьяный еще тот живчик! Не унимался до последнего пока я тебя на диван не усадил.
        - Ты извини, - Арчи смутился, - я не часто так напиваюсь.
        - Пустяки. - Фыркнул Фостер. - Было весело. Да, кстати, тут твой приятель заходил. Обещал вернуться вскоре.
        Лицо Арчи мгновенно побледнело. Пары алкоголя и головная боль сдвинулись на второй план.
        - Приятель? - осторожно спросил молодой человек. - Он назвался?
        - Да, - кивнул хозяин квартиры, доедая завтрак. - Рейбел. Славный малый. Коллега?
        - Да. - Рассеяно отозвался экзорцист с облегчением. - Почти.
        Входная дверь распахнулась и порог квартиры переступил Рейбел. Увидел Арчи, и его улыбка стала шире.
        - Птенчик изволил пробудиться ото сна! Скорей чисть перышки, пташка! Нам пора лететь. Джей, спасибо, что приютил моего мальца.
        - Всегда рад! - отсалютовал ложкой хозяин квартиры. - Вы заходите, как будет время, парни. В компании куда веселей, чем одному.
        - Непременно заглянем. - Отозвался Рейбел. - И пока мой друг приводит себя в порядок, угости меня, Джей, тем чудесным коктейлем о котором ты упоминал.
        - Как ты меня нашел?
        - Неужели для тебя важен именно этот вопрос? Как я тебя нашел, птенчик? - Рейбел фыркнул. - Я ожидал услышать нечто иное.
        - Ты нашел последний осколок? - понял Арчи.
        - Нашел. - Подтвердил Рейбел. Положил руку на плечо парня. В глазах демона сверкали искры торжества. - А это значит, что день, когда мы обретем власть настал!
        - И куда нам придется отправиться? Где осколок?
        Рейбел указал на припаркованный автомобиль.
        - Учитывая обстоятельства, я позаботился об этом. Нам осталось выбрать место поукромней, где ты произведешь ритуал. И тогда я вновь обрету себя!
        Голос Рейбела торжествовал. А вот Арчи стало не по себе. Одно дело мечтать, что когда-то произойдет перемена, но, когда она должна случиться, становится жутко.
        - Боишься?
        - А сам как думаешь? - хмуро отозвался парень.
        - Малек, ты все еще смотришь на мир, разделяя его на добрые и злые поступки. На самом деле все куда иначе. Вся наша возня - это желание взобраться на вершину пирамиды власти. Только те, кто находится на пике - они управляют. Остальные - влачат существование. Большинство пребывает в основании. Так было и так будет. Им плевать кто и почему дерется там наверху, они давно отказались от попыток. Но такие как я, как ты - иное дело! Мы боремся, мы рвем глотки, чтобы стать сильнее, чтобы получить свое по праву сильного! Это не добро и не зло, это борьба. Эволюция!
        - И ради этого мы выпустили тварей Бездны! Обрекли на смерть и жуткое существование сотни тысяч, миллионы! Такая цена тоже позволительна?
        - Здесь нет неприемлемой цены, мальчик! - голос Рейбела звучал сталью. - Я боролся за власть тысячи лет не для того, чтобы думать о счастье других! Мне важно мое собственное счастье.
        - А если мы недостойны? Если та троица, верховных, справляется лучше? Мир жил спокойно, пока не вмешались мы.
        В глазницах Рейбела бушевал пожар.
        - Я достоин править. Я! Те, кто обманом отнял мой трон - поплатятся! Если ты струсил - забейся в нору и скули, поджав хвост. И не жди пощады! Ты сотворил столько зла, что тебе уже никогда не простят содеянного. Мы сожгли все мосты! Путь остается только вперед. И мы либо одержим победу, либо станем ничем. Второй вариант меня не устраивает. Поэтому сейчас мы сядем в машину, затем ты вернешь мне мою часть. А затем мы наведаемся в Орден и прольем столько крови и убьем стольких врагов, сколько потребуется.
        Арчи не знал, кем был этот человек в тюремной робе и что он натворил. Но ужас в глазах обреченного, парень запомнил отчетливо. А еще триумф Рейбела. Визуально ничего не изменилось. Возможно, аура демона стала гореть еще ярче, впрочем, Арчи и так старался на нее не смотреть. Багровые вспышки пугали.
        Рейбел рвался в бой. Демон желал возвратить власть.
        А чего желал Арчи? Душа молодого человека страдала от угрызений совести. А что, если та троица лучший вариант? Кем станет Рейбел, получивший желаемого? Изменится ли мир, в котором Арчи родился и жил? И как изменится его собственная жизнь?
        Тем временем автомобиль направлялся к зданию Ордена.
        Ему снова придется убивать. Арчи вздохнул. Как легко оказалось привыкнуть к убийствам, как легко находились оправдания для содеянного. А ведь впереди ждут лишь новые смерти. Знакомые, бывшие соратники. Магистры. Люди. Такова цена?
        «Ты станешь величайшим правителем!» - звучал голос. - «Ты сможешь изменить мир. Сделаешь его таким, как пожелаешь!»
        Рейбел шел с величием короля, поднимающегося на коронацию.
        Вокруг стояли все члены Ордена, от неофитов до магистров, но никто не препятствовал восхождению по лестнице.
        На них смотрели. Арчи видел гнев, злобу, непонимание, страх, отчаяние - поток эмоций. Люди стояли и молча смотрели, как две фигуры идут на встречу судьбе.
        Рейбел шел с грацией победителя. Медленная, уверенная походка, взгляд смотрящий сверху-вниз. Широкая улыбка. Демон словно не замечал никого вокруг. Лишь когда путь достиг трех кресел, в которых восседали Владыки Ордена, Рейбел остановился. Оглядел каждую фигуру, кивнул.
        - Вот я и вернулся, Сестры! Понадобилось много лет, чтобы справедливость восторжествовала.
        Фигуры поднялись из кресел.
        - Ты всегда был самым упертым, младший. И самым жадным…
        - А еще самым сильным! - вставил веско Рейбел. - А значит именно мое право на престол было первым! Но вы посчитали иначе!
        - Править должен не сильный, а мудрый.
        Рейбел зарычал и сжал кулаки.
        - Это мне решать!
        Фигура покачала головой.
        - Мы понимаем зачем ты пришел, Бунтарь. Но нет - власть ты не получишь.
        И тут Рейбел расхохотался.
        - Вы всегда меня боялись, знали, что я сотру всех в порошок. Я ставил на кон силу, а вы коварство и интриги. Но теперь я вернулся! Обрел то, что когда-то из-за вас утратил! У вас два выбора: преклонить колени или умереть.
        Фигура посмотрела на Арчи.
        - Он вся твоя армия?
        - Я сам армия! - самодовольно произнес Рейбел. - И я сомну вас и ваших жалких приспешников!
        - Ты пробовал и раньше.
        А затем началась бойня…
        Арчи смотрел фильмы, где в сценах показывалась битва двух армий. Человеческие волны бросаются друг на друга, сталкиваются и начинается жутка рубка. Лязг мечей о доспехи и щиты, брызги крови. Смерть. Крики ужаса и ярости. Схватка, где ты дерешься со всеми подряд, стоя по колено в грязи и крови. Сражаешься, стараясь не думать, как сильно устал, иначе упадешь и уже не встанешь. Жуткое зрелище.
        Кто бы мог подумать, что ему придется ощутить все тоже самое на собственной шкуре.
        Когда Рейбел схватился с Владыками, остальные члены Ордена бросились в бой.
        И Арчи пришлось убивать. Люди, демоны - все погибали одинаково, испытывая страх, боль и отчаяние. Арчи кружился волчком, атаковал, защищался. Он стал машиной, механизмом, утрачивая все чувства. От его рук гибли десятки. Мощь, пробудившаяся внутри уже, не разбиралась кто перед ним: человек или демон. Младшая знать гибли, экзорцист вырывал их силу не встречая сопротивления.
        А рядом багровыми вспышками метался Рейбел, сея еще больше смерти и ужаса.
        Арчи не знал, сколько длится бой. Лишь все меньше и меньше становилось атакующих. В какой-то миг, молодой человек не выдержал и упал на пол, прислонился спиной к колоне и затряс головой. Ему было дурно. Дышать стало тяжело, сердце билось точно ненормальное.
        Раздался рык, полный ярости и боли.
        - Я не могу с ними справиться, малек! Они все еще сильны! - Рейбел подхватил Арчи, сжал до боли. В пламенных глазах плясала одержимость. - Я должен их уничтожить! Любой ценой! Мне нужна твоя сила! Слышишь?!
        - Мне не справиться с верховными. - Пролепетал Арчи.
        - Знаю! Но справлюсь я! Дай мне свою силу и тогда я сотру их в пыль!
        - Но что будет со мной? - губы парня дрогнули.
        Рейбел не ответил.
        - Нет! Ты обещал поделиться властью!
        - Я шел к этому тысячу лет! - зарычал Рейбел. - Я сдержал бы слово, но обстоятельства сильнее меня! Ты должен понять! Твоя сила нужна мне!
        - Моя смерть в обмен на твою победу? Нет!
        - Я заберу из тебя все сам! - процедил демон, хватая Арчи за горло. - Жалкий человечишка! Ты должен радоваться, что мог услужить мне!
        Арчи ощутил холодную хватку и боль.
        - Нет!
        Экзорцист сумел оттолкнуть демона и атаковал.
        - Да как ты смеешь, ничтожество?! - Рейбел отмахнулся от атаки с легкостью. - Я дал тебе силу! Я ее и заберу!
        Но экзорцист сопротивлялся. Страх смерти предавал сил. Арчи снова попытался вырвать из демона его собственные силы. Неожиданно, это легко получилось. Мощь, неописуемых масштабов устремилась к Арчи. И экзорцист ощутил дрожь, осознал, что не способен столько забрать, вместить.
        А затем парень закричал. Сила обрела самостоятельность, экзорцист больше не управлял ею. Ощущение, словно оказался внутри торнадо.
        Цена могущества - в голове пронеслись слова магистра Пруденса. Жадные экзорцисты, которые вобрали столько энергии, что больше не могли контролировать ее. Арчи достиг предела. И теперь его ожидало развоплощение.
        Черный вихрь разверзся вокруг тела экзорциста. Арчи смотрел как его кровь течет из носа и ушей, слышал гул голосов и призрачные тени. Парень закричал от обиды и гнева. Нет! Конец не может быть таким! Не может его история закончиться забвением! Только не после того, как он пережил столько! Разве ему не суждено обрести могущество?
        Хотелось рыдать. А еще хотелось добраться до Рейбела и выжечь всю его силу. Отправить в Бездну, из которой тот явился!
        Последней эмоцией была ярость. Дикая, обжигающая.
        Арчи кричал и энергия, черным вихрем проносящаяся вокруг, взорвалась. Вспышка и мощный взрыв сотрясли здание Ордена. Экзорцист уже не видел, что происходит. Что с Рейбелом и теми, кому удалось выжить.
        Арчи кричал. А затем наступило ничто.
        ГЛАВА 11
        ГРАНИ БЕЗУМИЯ
        Ощущение было странное, ни на что не похожее.
        Абсолютное ничто.
        Он понимал, что не ослеп, но все же ничего не видел, не слышал и даже не мог понять плывет, летит или лежит. Мысли путались. Яркое воспоминание последних мгновений жизни - собственная кровь. Кажется, еще была вспышка ослепительного света. Или это уже воображение?
        Полное отсутствие всего. Неужели так выглядит то, что происходит после смерти? А как же яркий свет? Где Рай или Бездна? Где загробная жизнь, о которой так усердно распинались священники перед паствой? Очередная ложь? Что ж, если это то, что ожидает каждого человека после смерти, то начнешь цепляться за жизнь.
        Разочарование.
        А затем что-то произошло.
        Арчи лежал на твердой поверхности и вновь ощущал реальность. Острый камень врезался в щеку, пришлось сделать усилие и подняться. Молодой человек встал на ноги и удивленно принялся озираться.
        Он жив! Для начала неплохая новость.
        Если не помнить, что именно произошло, то могло показаться будто Арчи оказался где-то в пригороде. Хотя за всю свою жизнь парень не покидал Миднайта.
        Под ногами обилие желто-оранжевого песка и белых камней. В небе - багряные облака, как при закате солнца. Самого солнца, впрочем, нет, но очень даже светло.
        Вдаваться в изучение природных явлений и искать отличия от мира людей не было желания. Отсутствовал и голод, что пока не могло ни радовать. Потирая щеку, Арчи думал, что делать дальше.
        Он попал в Бездну? Вроде бы так. Живой? На призрака не похож, на вид весьма материален, да и тот же камушек боль пусть и легкую, но причинял. Выходит живой.
        Арчи скептично хмыкнул.
        Бездна представлялась иной. Власть багровых оттенков, жар огня. Много огня везде и повсюду, а еще жуткие инфернальные твари. Но пока картина почти идиллическая. Словно мир после апокалипсиса. Пустыня - песок да камни и какие-то старые покинутые развалины. Развалины! Глаза сразу уцепились за постройки, находящиеся в шагах трехстах от месторасположения Арчи. Молодой человек направился к развалинам.
        Небольшие одноэтажные дома из глиняного кирпича, плоские крыши. На вид ничем не отличимые от жилья каких-нибудь туземцев или бедуинов. Вполне человеческие. Последнее немного удивляло. Все же дома нужны тем, кто обладает разумом, а инфернальные существа скорее представлялись животными, обладающими примитивными эмоциями и чувствами. С другой стороны, были верховные демоны, а эти твари разумом обладали. Арчи вспомнил коварного Рейбела и сжал кулаки. Ярость пробудилась мгновенно, захотелось выплеснуть ее на чем-нибудь. Парень ударил кулаком в стену и зашипел от боли. Болван! Что кирпичу до его чувств? А вот рука теперь ноет. Однако боль все же уняла ярость. О Рейбеле еще успеется подумать и придумать коварные способы причинения страданий. Пока следует понять, где он оказался и что дальше делать.
        Арчи насчитал с десяток построек. Дома выглядели давно брошенными. Некоторые уцелели весьма неплохо, у других рухнули крыши или даже часть стен. Ничего примечательного и интересного. Пустые комнаты, пол да стены. Ни мебели, ни признаков какого-то быта. Лишь песок, который постепенно уничтожит и заметет постройки.
        Арчи разочаровано прикусил губу. Что делать дальше он не представлял. Оказаться в забытом всеми местом, в какой-то пустыне. Куда идти? Вокруг до горизонта не видно ничего. Песок, камни.
        Умереть, оказаться в Бездне и снова умереть от голода, жажды и тоски? Уморительно!
        Арчи сел на песок и принялся швырять камни, стараясь попасть в маленькие проемы окон. Вскоре это откровенно глупое и бессмысленное занятие наскучило. Арчи метнул последний камень. Тот отрикошетил от стены и упал под ноги. Экзорцист зачем-то поднял его, задумчиво покрутил в руке и уже собрался вновь метнуть, как вдруг увидел маленькую фигуру, бредущую вдали.
        Камень полетел на песок.
        Живое существо!
        Арчи пошел навстречу. Кто бы это не был, незнакомец явно заметил молодого человека, но признаков враждебности не проявлял, продолжая идти.
        Когда между ними дистанция сократилась до шагов двадцати, незнакомец сел на булыжник, словно позволяя себя рассмотреть.
        Невысокая сгорбленная фигура. Ниже Арчи на полторы головы. Существо было облачено в длинные просторные одежды, чей цвет давно утратил изначальный облик. Капюшон скрывал большую часть лица. Сморщенная бронзовая кожа длинных конечностей, напоминающих руки-когти. Левая лапа сжимала палку-посох. Переброшенная через плечо небольшая холщовая сумка. Обувь существо не носило, кривые конечности, растопыренные пальцы, заканчивающиеся когтями. И все же облик в целом схожий с человеческим. Существо спокойно сидело и не выражало недовольства.
        - Привет. - Арчи решил начать беседу первым и представился. - Меня зовут Арчи. А как ваше имя?
        Незнакомец снял капюшон, поднял голову и постарался изобразить что-то похожее на улыбку. Издал звуки похожие на уханье совы после чего отозвался:
        - Имя? Нет, этим обладают только властители. Мы же, скромные прислужники, можем позволить лишь прозвище.
        - И как мне обращаться к тебе?
        - О, мне посчастливилось обладать множеством прозвищ, так были добры ко мне владыки. Но чаще всего меня знают как Безумец.
        - Безумец? - Арчи удивленно посмотрел на существо. - Странное прозвище.
        Новый знакомый ничего не ответил, лишь вновь издал совиное уханье. Видимо, так он смеялся.
        А Арчи растерянно замолчал, совсем сбившись с чего начать. Спросить, где он оказался? Расспросить об этом месте? Экзорцист смотрел на невозмутимого Безумца. Теперь, когда тот снял капюшон, парень видел лицо существа. Морщинистая бронзовая кожа, вытянутая немного морда или все же лицо? Две пары глаз. Одни крупные, раза в два больше человеческих, золотистые с вертикальным черным зрачком. Вторая пара меньше размером. Как у людей. Тоже золото и вертикальный зрачок. А пасть широкая, словно при желании можно проглотить целиком булыжник, на котором тот сидит.
        Пока Арчи изучал облик Безумца, существо извлекло из сумки что-то напоминающее трубку и задымило ею.
        - Вынужден признаться, твоя внешность мне не привычна. - Смущенно произнес Арчи. - А вот ты смотришь на меня так, словно уже видел людей. Верно?
        Безумец утвердительно склонил лысую голову.
        - Верно, мастер. Мне доводилось встречать подобных тебе. Частью моей обязанности как раз является находить таких как ты. Вот потому я и здесь.
        - Таких как я? Людей?
        - Обладающих силой, мастер.
        - Так значит ты видел и других экзорцистов? Когда? Как много их было? Где они сейчас? Ты можешь меня к ним привести?
        Поток вопросов обрушился на невозмутимое существо.
        Безумец дождался, когда Арчи умолкнет и ответил:
        - Когда? Это вы, люди нашли счет времени. Здесь же оно просто есть. Течет, как пожелается. Проходит и все.
        - Но это было недавно? Или же очень давно? - не унимался Арчи.
        - Скорее что-то среднее, мастер. - Пожал плечами Безумец. - Как много же? Нет, таких как вы я сам повидал не так много, несколько. Да, несколько.
        - Они все еще здесь? Живы?
        Существо покачало головой.
        - Нет, мастер. Не живы.
        - Но что с ними произошло?
        - Они оказалась слишком слабы для нашего места. Не справились.
        - С чем? Или с кем?
        Существо пожало плечами. Отвечать то ли не захотел, то ли не знал ответа.
        - Ты сказал, что частью твоей работы является встречать подобных мне.
        - Верно, мастер.
        - А что дальше?
        - Отвожу к властителям.
        - Для чего? - Арчи пристально посмотрел на Безумца.
        Четыре глаза смотрели на парня невозмутимо.
        - Говорить. Властители всегда желают говорить с такими как ты, мастер.
        - А дальше?
        Существо снова пожало плечами.
        - И как долго идти к ним?
        Безумец заухал, спрятал трубку в сумку и поднялся на ноги.
        - Снова время, мастер. Путь он и есть путь. Не переживай, дойдем.
        - Ладно, тогда пошли. - Арчи уже понял, что четкого ответа от спутника не добьется.
        Опираясь на посох, существо побрело, набросив на голову капюшон. Арчи не оставалось ничего иного, как последовать за провожатым.
        Они прошли достаточно, чтобы парень успел устать. Оценить пройденный путь было затруднительно, шагов Арчи не считал, а пейзаж не изменился вовсе. Небосвод не стал ни ярче, ни темнее.
        - Здесь бывают ночи? Вы спите?
        - Нет, мастер, ночи здесь нет. А спать мы спим.
        - А пища здесь есть? Для нас?
        - Вы голодны, мастер?
        - Сейчас нет, но еда мне нужна.
        - Будьте спокойны, мастер, от голода вы не умрете. От жажды тоже.
        - Наверное мои расспросы тебя утомляют? - Арчи вновь смутился.
        - Люди любят задавать вопросы. - Улыбнулся Безумец. - Нет, не утомляют. Я понимаю ваше любопытство. Наш мир иной, чем ваш. Предыдущие мастера тоже много спрашивали. Что у нас есть и чего нет. Много удивлялись. Не понимали. Говорите, мастер, я всегда готов отвечать. Часть работы.
        Однако Арчи не успел задать новую порцию вопросов.
        Безумец тревожно посмотрел на горизонт и тихо цокнул, сразу став расторопней, чем прежде.
        - Надвигается песчаная буря, мастер. Надо отыскать укрытие и переждать. Сегодня наш путь завершен. Двигаться в песках смертельно опасно.
        Арчи с тревогой посмотрел по сторонам, в надежде увидеть спасительное убежище. Но вокруг царила пустыне, редкие невысокие песчаные холмы, камни и ничего более.
        - Предложишь копать нору? - хмыкнул парень в растерянности.
        Безумец заухал, точно шутка Арчи пришлась ему по вкусу.
        - Нет, мастер. - Покачал головой спутник. - Норы мы рыть не станем. Неподалеку есть пещера. Она и станет нашим кровом.
        - Пещера? - удивленно отозвался Арчи, еще раз внимательней оглядывая пейзаж.
        Но Безумец не мешкая двинулся вперед, орудуя посохом. Экзорцист пожал плечами и решил довериться провожатому.
        Это было даже красиво.
        Пустыня разразилась багровыми вспышками, бьющими в песок. Следом поднялся ветер. Порывы нарастали, закручивались в спирали, поднимая в воздух песок и камни. На глазах Арчи вырастала непроходимая стена. Точно живая. Она мерцала, извивалась, гудела и пела. Багровая смерть - почему-то в голову пришло подобное сравнение.
        Неизвестно как, но Безумец действительно смог обнаружить пещеру. Они по очереди протиснулись в узкий вход и существо сдвинуло камень, словно запирая дверь.
        Внутри оказалось вполне свободно, что стоять, склонив голову набок и довольно просторно, чтобы им не пришлось прижиматься друг к другу. Безумец уселся на пол, развязал завязки сумки и достал курительную трубку. Арчи тоже уселся и вытянул ноги.
        Проводник выпустил первые клубы дыма и посмотрел на парня.
        - Удобнее момента для вопросов трудно представить, мастер. Задавайте. Ждать нам долго. Буря не бывает короткой. Знаю.
        - Где мы, Безумец? Как называется это место?
        - Большая пустошь. Так ее называем. Потому что она большая и пустая.
        - Здесь никто не живет?
        - Везде кто-то живет. - Покачал головой спутник. - Но здесь никто важный. Мелочь.
        - А где живут ваши главные, те, у кого есть Имена?
        - Старый острог - мой дом. Там находятся почти все главные. Да и прочие.
        - Прочие?
        - Те, кто живут в нашем мире.
        - Расскажи мне про вас, Безумец. Как вас много, какие условия для жизни? Что вы здесь делаете? Расскажи про мир и его обитателей!
        Лицо Безумца сморщилось в напряжении. Существо даже прекратило курить, задумалось и затем покачала сокрушенно головой.
        - Нет. Говорить так тяжело. Вопрос твой, мой ответ. История длинная, не привычно мне. Давай вопрос.
        - Как много обитает существ в этом мире?
        - Великое множество. - Удивленно ответил на глупый вопрос Безумец. - Разве у людей иначе?
        - Но как много разумных? - И видя, что собеседник не понимает, Арчи принялся рассказывать о своем мире. О людях, животных.
        Безумец слушал внимательно. Кивал, думал. Но рассказать о количестве обитающих существ не смог. Вопрос явно оказался слишком трудным.
        Тогда Арчи принялся объяснять как устроен мир людей, о иерархии. Вряд ли его сбивчивые речи удалось понять спутнику, поскольку сам парень в итоге сбился и замолчал. Было трудно рассказывать о том, в чем сам не до конца разбираешься.
        Однако в этот раз Безумец понимающе закивал.
        - Иерархия. - Медленно произнес собеседник. - Да. Понимаю. Другие люди объяснили. У нас куда проще, чем у вас. Есть сильные и есть слабые - вот и все. Каждый занимает свое место по силе и живет так. У вас странно - слабый может командовать сильным. Глупость! Сила - власть. Слабость - подчинение. Просто.
        - И как понять кто сильнее, а кто слабее? Драться? - удивленно хмыкнул Арчи.
        Безумец внимательно посмотрел на молодого человека двумя парами золотых глаз.
        - Мы чувствуем силу. Вы чувствуете наши силу, умеете понимать кто есть кто. Другие люди объясняли. Драться не нужно. Слабый всегда знает свое место.
        - И где мое место, Безумец? - задумчиво уточнил парень.
        Существо растянулось в улыбке.
        - Слабый служит сильному. Не указывает. Ты - сильнее. Я - слабее. Но ты поймешь. Рано или поздно люди понимают, где их место. Всегда. Придет и твой час.
        - Звучит обнадеживающе. - Хмыкнул Арчи.
        Молодой человек замолчал, размышляя в какую глупую ситуацию он влип. Мог бы ли он когда-то предположить, что окажется в Бездне собственной персоной? Одно дело заверения проповедников и другое дело реальное положение вещей. М-да, дядюшка Лука, твердящий после каждого проступка Арчи о Каре Небесной, оказался не далек от истины. Кара все же произошла. Борьба за лучшую жизнь, за достойное место привело к самому дну. И как из него выбираться пока не ясно.
        - Те другие, которые были до меня. Ты тоже нашел их здесь? В пустоши?
        Безумец, не отрываясь от трубки кивнул.
        - Но почему? Что особенного в этом месте?
        Спутник пожал плечами.
        - Не все можно понять и объяснить, мастер. Грань, может быть, она выбрасывает вас сюда.
        Арчи оживился. Едва даже не подскочил.
        - Грань? Граница между миром людей и вашим? Верно?
        - Верно, мастер.
        - Но как пройти через Грань? Как вернуться обратно? В мир людей.
        Безумец заухал, выпустил новые клубы дыма.
        - Все желали узнать это. Хотели вернуться.
        - И ты знаешь ответ?
        - Нет, мастер. - Замотал головой Безумец. - Властители знают.
        - А ты сам бывал в мире людей? - осторожно уточнил Арчи.
        И снова существо помотало головой.
        - Нет, мастер. Мне не нужен мир людей. Но я много о нем слышал. От подобных тебе. К вам стремятся низшие. - Презрительно скривился собеседник. - Глупые существа, лишенные мыслей. Только инстинкты и чувства. Как ваши животные. А еще сильные желают попасть, вот только теперь это не просто.
        - Теперь?
        - Грань не дает. Мелочь прорывается, сильные не могут.
        - Но раньше могли?
        - Раньше Грани не было.
        - И ты это помнишь?
        - Помню, мастер. Я много чего знаю и помню, но болтать много вредно. Не все хотят помнить, не все помнят. Печально вспоминать то, что утратилось.
        - Ты можешь мне рассказать об этом? - Глаза Арчи блестели от жажды истории.
        - Позже, мастер. Не сейчас. Сейчас нужно отдыхать. Спи.
        Безумец убрал трубку в сумку и закрыл глаза. Молодой человек наблюдал за существом. От спутника не исходила аура опасности, но предательства от тех, кому доверился, совсем недавно научили Арчи не доверять никому вовсе. Экзорцист нарисовал на полу защитные круг, внес символы и только после этого закрыл глаза. Насыщенные событиями последние часы или дни должны были не дать уснуть, но парень ошибался. Стоило лечь, как сновидение нахлынуло и увлекло в свои пучины.
        Ему повторялся один и тот же сон. Рейбел, восседающий на троне. Он сам, идущий к предателю с единственной целью - уничтожить. А затем начинало бушевать пламя, пожирающее весь Миднайт. Арчи видел, как город выжигается дотла, а затем приходит пустыня и рыжий песок заметает улицы и машины, поглощает жадно дома, стирая с лица мир людей. Апокалипсис. Бездна, которая пришла в мир людей и уничтожила его.
        Каждый раз одно и то же. Повтор за повтором. Пламя, смерти, песок. Забвение.
        Арчи дернулся и проснулся и первым что увидел были внимательно наблюдающие золотые глаза.
        - Вы кричали во сне, мастер. Много.
        - Кошмары, - отозвался Арчи хмуро, - плохие сны.
        - Пора выбираться и продолжать путь, мастер. Буря ушла.
        Безумец выбрался первым, за ним последовал парень. Снова перед глазами простиралась пустошь. И снова потянулось время, Арчи больше не задавал вопросов и шел молча. Мысли возвращались ко сну. Неужели за уничтожение Рейбела придется пожертвовать его мир? Готов ли Арчи заплатить подобную цену?
        Экзорцист хмурился. Вновь начала пробуждаться ярость. Молодой человек пнул камень, попавшийся на пути. Пустыня начала действовать на нервы. А близость недавнего кошмара все шептала о трупах и городе, погребенных в песках. Несколько раз Арчи казалось, что он видит стены домов, появляющиеся, когда пески начинали двигаться.
        - Вокруг всегда будет так пусто и уныло? - спросил Арчи у проводника.
        Безумец снял капюшон, принюхался и ответил:
        - Скоро, мастер. Скоро все изменится. Но вот понравятся ли тебе изменения. Не всем нравились. Кто-то злился, кто-то много молчал. Сам увидишь.
        В мире, где нет солнца и смены дня и ночи трудно отсчитывать время. Арчи все еще не испытывал голода и жажды, что немного смущало и удивляло. Лишь легкая осталось была ориентиром время. Они шли часа три или четыре. Пустошь действительно стала понемногу отступать. Кроме песка и камня появлялись редкие кустарники и даже хлипкие деревья, а также сухая колючая трава.
        В какой-то момент Безумец остановился и предупредил:
        - Дальше начнется жизнь, мастер. Не все обитатели разумны, но все опасны. Ты - чужак. Не стоит отходить от меня.
        - Они могут причинить мне вред?
        Безумец заухал.
        - Нет, мастер. Это ты можешь. Но не нужно.
        Арчи удивленно посмотрел на проводника, но тот больше ничего не добавил, натянул капюшон и продолжил путь.
        Первые живые существа напоминали смесь собак и обезьян, которых какой-то безумец вытянул наизнанку. Твари обитали в норах, расположенных на невысоких скалах, цветом похожих на старую кость. Существа внимательно наблюдали за путниками. Несколько десятков. А может быть и гораздо больше. Чуя приближение чужака, твари принюхивались и запах им явно не нравился. Шипя и скуля, существа отстранялись. Чем ближе находился к логову тварей Арчи, тем дальше забивались эти твари.
        Экзорцист посмотрел на существ магическим зрением и удивленно осознал, что их ауры неотличимы от младших бесов, чьих разновидностей был действительно легион. Вот как значит выглядят эти существа в реальности!
        - Они меня боятся? - тихо спросил Арчи у Безумца.
        - Да мастер. От тебя исходит запах смерти.
        Когда они миновали норы, экзорцист задумчиво посмотрел назад.
        - А скоро будут и разумные?
        - Будут, мастер. Вот только не стоит нам задерживаться. Путь.
        Новых существ Арчи увидел еще спустя несколько часов. Теперь поселения больше походили на человеческие. Примитивные шалаши из веток и листьев. Существа тоже казались странными и непривычными. Твари уходили с их пути, но Безумец и без того прикладывал все усилия, чтобы избегать скопление местных обитателей.
        Судя по аурам, эти существа не могли причинить Арчи вреда, слишком мелки. Чего же так боялся Безумец? Что сам Арчи нападет на них? Но с какой стати?
        Позади остались и эти существа. Вокруг стали возвышаться скалы, редкие деревья.
        - Отдых. - Произнес Безумец решительно и направился к скалам.
        Холод совсем отсутствовал, но Арчи собрал сухих ветвей и развел небольшой костер. Пламя предавало уют, а еще напоминало о чем-то привычном. Бездна или как бы не назывался этот мир, был чужим. Арчи ощущал это. Он чужак. И ему здесь не место. Если местные властители могут помочь ему вернуться в мир людей, что ж, придется с ними побеседовать.
        - Те, кого ты зовешь властителями, они правят вашим миром?
        - Да, мастер.
        - И сколько их?
        Безумец концом посоха нанес на песок шесть линий.
        - Вот столько, мастер.
        - И все они правят вместе? - удивленно хмыкнул Арчи. - Как же они не передрались за власть?
        Безумец разразился долгим уханьем.
        - Дрались, мастер, очень много, очень долго. Изначально их было больше.
        Существо добавило к шести линиям еще шесть.
        - Были те, кто погиб здесь. - Две линии перечеркнулись. - Другие ушли за Грань и не вернулись. - Четыре перечеркнутых линии. - Остальные перестали убивать друг друга. Жажда мести сплотила.
        - Двенадцать правителей! - Арчи присвистнул. - Не легко же пришлось этому месту!
        Глаза Безумца грустно поникли. Существо тихо произнесло:
        - Когда-то нашим миром правил один правитель. Самый сильный и могучий. Жилось нелегко, но понятно. Таков закон - один правит множеством. Но история меняется.
        Арчи оживился, заинтересованный историей.
        - Расскажи, Безумец! Поведай, что случилось.
        Спутник извлек из сумки трубку. Закурил и тихо, словно боясь, что кто-то сможет подслушать, начал рассказывать:
        - Очень-очень давно Великая пустошь вовсе не являлась пустыней. Когда там стояли высокие башни, красивые дворцы, а вокруг били ручьи и простирались зеленые леса. Тогда нашим миром правил один. Самый сильный и могучий. Когда приходил черед передать власть другому - властитель оставлял потомство - одного отпрыска. Давал силу, учил. И когда тот доказывал свою силу в поединке - мы обретали нового правителя. Таков был закон. Но однажды один правитель не пожелал оставить одного отпрыска, решил, что будет забавным сделать двенадцать. Он желал видеть, кто останется последним. Но дети объединились и уничтожили его самого, а затем начали драться меж собой. Властители сильны и могучи, а гнев и жестокость их равны силе. Так дворцы стали рушиться, а им на смену пришла пустыня и камни. А затем пришло забвение. Я один из немногих кому удалось сохранить прежние знания, остальные утратили это. Страх перед властителями. Сильные не любят, когда слабые видят их боль, страх, бессилие. Очень долго владыки дрались за право быть единственным правителем. Но ничего не вышло. Кто-то погиб, кто-то ушел, кто-то остался.
        - Почему те, кто остался не продолжили сражаться?
        - Боятся. Боятся, что придут те, кто ушел за Грань.
        Арчи вспомнил Рейбела, загадочную троицу. Хороша же семейка! Едва не уничтожили свой мир, так принялись и за его! Экзорцист сжал кулаки.
        - Как ты считаешь, Безумец, ваши властители могут помочь мне попасть за Грань?
        Существо смерило долгим и пристальным взглядом и только произнесло:
        - Пора спать, мастер. Скоро. Уже скоро ты сам все узнаешь.
        Арчи спал урывками. Покоя не давали мысли. Целый рой, жужжащий и бурлящий в голове. Спутник и проводник явно много, о чем не договаривал. Почему погибли подобные Арчи экзорцисты? Кто или что убило их? Как встретят Арчи властители? Смогут ли помочь, да и захотят ли? Он должен вернуться и отомстить! Должен!
        Экзорцист пробудился вялым и еще более усталым, чем когда ложился.
        Безумец зашагал, продолжив путь. Видя хмурое выражение лица экзорциста, проводник молчал.
        И снова они долго шли. Головная боль отбивала всякое желание смотреть по сторонам. Стиснув зубы, Арчи следовал, не глядя на изменение пейзажа. Тем временем вокруг начинались обжитые места. Маленькие дома из глиняных кирпичей, похожие на те, что Арчи видел в первый день в Бездне. Жители при виде чужака и его проводника быстро прятались. Аура страха и злобы витала в воздухе.
        Безумец остановился, когда они добрались до широкой реки. Противоположный берег виднелся вдали, из-за расстояния дома касались крошечными фигурками размером меньше с ноготь.
        Парень подошел к краю и посмотрел на реку. Ало-грязно-желтый цвет отдаленно напоминал лаву, но жара не ощущалось. Арчи приблизил ладонь к поверхности, пытаясь ощутить тепло, но ничего не понял. И все же чувство осторожности не позволило сунуть руку в эту жижу.
        - И как мы будем перебираться? Вплавь? - решил уточнить молодой человек.
        - У людей есть паромы. У нас есть паромы. Не нужно вплавь. - Отозвался невозмутимо проводник. - Подождем.
        Арчи огляделся, но парома не заметил. Однако уточнять не стал, побоявшись выглядеть нелепо.
        - И долго ждать?
        Безумец лишь достал трубку и привычно задымил.
        - Ну и ладно. - Пробурчал Арчи. - Подождем.
        Экзорцист подыскал камень поудобней и сел, от безделья принявшись на песке чертить фигуры и знаки из книг, которые штудировал во время первого семестра. Тоска ударила с новой силой. Так глупо перечеркнуть собственную жизнь! Погубить в самом начале. Он желал силы? Желал. И вот куда она его привела. В Бездну!
        Краем глаза Арчи видел, что небольшая группа существ тоже видимо ожидала прибытия парома, но из-за страха или опаски находились на почтительном расстоянии от него. Иерархия! Но неожиданно существа засуетились. Кто-то испуганно понесся прочь.
        Экзорцист оживился. Увидел, что вдали поднялось облако пыли, которое все быстрее увеличивалось. Арчи поднялся и с интересом принялся наблюдать. Вскоре в поле зрения попали те, кто напугал прочих обитателей.
        Восемь существ. Крупные, уродливые, как и все в округе, пусть не обидятся местные на подобное выражение. Вновь прибывшие явно несли угрозу. Кто-то из уже находящихся убежал, кто-то спрятался в дома, а кто-то упал ниц. В округе все замерло.
        Арчи посмотрел на Безумца. Проводник продолжал оставаться невозмутимым. Курил и смотрел без всякого любопытства. Почему-то это успокоило и самого Арчи. Экзорцист потерял к вновь прибывшим интерес.
        А вот существа увидев молодого человека напротив оживились. Забыв про тумаки и пинки для местных обитателей, твари с любопытством стали таращиться на чужака. Они принюхивались точно псы, пытаясь определить источник запаха, распознать природу.
        Когда один из существ выдвинулся вперед, Безумец быстро спрятал трубку в сумку и выдвинулся навстречу.
        - Приветствую вас, сильные! - громко произнес Безумец и склонил голову.
        Его узнали. Существо оскалилось и произнесло басом:
        - А, это ты, Бродяга! Вечно снуешь повсюду. Не надоело?
        - Мне не на что жаловаться. - Ответил Безумец. - Пока властители хранят меня.
        Упоминание о властителях заставило существо скорчить недовольную рожу.
        - Вздумал прикрываться ими, мерзавец? Смотри, рано или поздно их милость сменится на гнев. И тогда никто не защитит тебя. Но нам не ты интересен. Твой спутник. Кто он? Странные запах. Чужак!
        - Я веду его к властителям. - Быстро отозвался Безумец. - Он тот, кто пришел из-за Грани.
        Слова Безумца заставили толпу оживиться. Твари загалдели.
        - Из-за Грани значит. - Существо оттолкнуло Безумца в сторону и приблизилось к Арчи. - Эй! Чужак! Слабый или сильный?
        Экзорцист напрягся. Магическое зрение указывало, что перед ним кто-то из младшей знати. Что ж, это скверно, но не критично.
        - Я позволю тебе самому понять. - Довольно холодно отозвался экзорцист, хотя слова дались с трудом.
        Существо почти вдвое превосходило ростом, а про мускулы и число конечностей вообще не стоит даже упоминать.
        Безумец попытался вмешаться, но был сбит с ног.
        - Ничтожество! - прорычало существо на Безумца и несмешливо плюнуло. - Падаль, прикрывающаяся чужой силой. Однажды я выпью твою силу всю до суха!
        - Закрой пасть и извинись перед моим спутником! - неожиданно сам для себя заявил Арчи, понимая, что фраза прозвучала нелогично. - Он под моей защитой, и я не позволю никому подобного обращения!
        Существу явно не понравилось услышанное. В глазах вспыхнуло пламя.
        - Пожалеешь!
        Тварь замахнулась.
        Арчи никогда не обладал развитой мускулатурой, не выделялся среди сверстников ни ростом, ни физической силой. Не обладал парень и вспыльчивым темпераментом. В драки Арчи никогда не вступал первым и никогда не нарывался на неприятности, прекрасно давая себе отчет, что проигрыш всегда будет чаще побед. Да и дрался Арчи исключительно, когда уже не мог отвертеться, когда оказывался загнан в угол.
        Но сейчас он искал драки. Намеренно или нет, но желал проверить силу.
        Черная плеть обхватила могучую шею твари рванула вниз, втаптывая в песок. Невидимый пресс не позволил подняться, удерживая на земле, заставляя глотать поднявшуюся пыль. Существо зарычало сначала от злобы, а затем рык сменился на вопль боли. Хрустнули кости и брызнуло что-то похожее на кровь.
        Это послужило сигналом напасть оставшейся семерке.
        Двух вырвавшихся вперед Арчи выпотрошил одним мановение руки. Существа точно взорвались. Еще двоих экзорцист заставил медленно заживо гнить. Струпья расползались по их телам, лопались и плоть отваливалась кусками, обнажая кости.
        Оставшаяся троица быстро опомнилась, отступила и признавая поражение, опустилась на колени, склонив головы.
        - Теперь вы знаете свое место. - Громко произнес Арчи, обращаясь к уцелевшим.
        Экзорцист скалился, но за яростью пряталась радость. Победа опьяняла. А легкость, с которой он одолел противника…
        Он так наслаждался триумфом, что пропустил прибытие нового противника.
        Удар огромной силы выбил из легких воздух и отправил в полет на несколько метров. Уже сам глотая пыль и морщась от боли, Арчи поднялся, пытаясь понять кто его новый противник.
        Отправивший экзорциста в полет не заставил себя ждать. Под ногами дрогнула земля и перед парнем выросла исполинская фигура.
        Атлант. Если бы эти мифические существа жили в реальности, они бы выглядели именно так. Огромный рост, бугры мышц, грозное лицо, одним взглядом способное выжечь душу.
        - Ты посмел тронуть моих слуг! Теперь сам обретешь ту же участь!
        Голос походил на раскат грома.
        Магическое зрение не требовалось, чтобы понять, что над Арчи нависает кто-то из верховных демонов.
        Но вместо страха пробудилась ярость, которую Рейбел сумел посеять в душе Арчи.
        Экзорцист не терял время на слова. Когда перед тобой опасный противник бравада не поможет. Стремительный натиск! Вот что требуется!
        Экзорцист собрал силу и вложил в удар, который должен был вбить исполина по голову в землю. Но вместо того произошло иное. Противник дернулся, будто получил пощечину. И это действие только сильнее разозлило демона.
        - Как смеет ничтожество сметь меня касаться! - взревел верховный и нанес ответный удар.
        Вы когда-нибудь вставали на пути полета пушечного ядра? Если да, то ответить вы уже не сможете. Мертвецы не способны говорить.
        Арчи ощутил нечто схожее. Удар должен был изломать его тело, превратить в фарш. Однако адреналин и ярость вмешались сами собой. Уже не контролируя свои способности, впадая в транс берсерка, экзорцист плюнул в сторону противника кровью и оскалился. Кровавая пелена затмила глаза. Экзорцист смотрел магическим зрением. Мощное торнадо - вот что сейчас находилось на пути. Уйти не выйдет - шагнуть и раствориться в нем - глупость! Арчи схватился за мощный поток и жадно рванул на себя, поглощая чужую силу. Торнадо взбрыкнулось, попыталось сбросить с себя наглого клеща. Но не тут-то было! Арчи вцепился, да так, что избавиться от него уже не вышло. Он пожирал энергию противника. В первый раз это привело к тому, что экзорцист потерял контроль и очутился в Бездне. Но теперь он и так в Бездне! А значит хуже уже не станет. Всепоглощающий голод пробудился и не думал стихать. Арчи продолжал выпивать из противника силу. Торнадо уменьшалось в размерах.
        Атлант уже не напоминал громовержца, способного одним движение рушить горы и обрекать на гибель миллионы существ. Скорее огромный детина, в ужасе пытающийся отбиться от полоумного бульдога, подбирающегося к шеи.
        - Прекрати! - взревел верховный, но уже не от ярости, а от страха. - Довольно!
        Но Арчи продолжал выкачивать из него силу.
        - Остановись! Прошу! Я признаю твою силу! И склоняюсь!
        Исполин рухнул на колени. Вся округа замерла в ужасе, наблюдая за схваткой столь могучих сил, способных стереть с лица земли разом все дома и находящихся в них обитателей.
        Арчи с трудом поборол искушение выпить противника насухо. Почему-то он уже не сомневался, что смог бы это сделать. Тяжело дыша и шатаясь, экзорцист устало посмотрел на поверженного врага. Внутри клокотала настоящая бездна, бурлящая энергия, способная осушить никчемную реку в мгновение ока, превратить земли на многие километры в безлюдную пустошь, где никогда уже не будет жизни. Сдержаться оказалось очень нелегко. Сила требовала, чтобы ею воспользовались. Но Арчи сумел взять вверх над эмоциями.
        Экзорцист подошел к поверженному верховному, схватил за подбородок и требовательно произнес:
        - На правах сильного я желаю узнать твое Имя.
        - Инепта. - Выдавил демон. - Могу ли я узнать твое Имя, чужак?
        - Зови меня Арчи. - Произнес молодой человек.
        Демон оскалился.
        - Что ж, равный нам по силе, Арчи. От лица властителей этого мира, хочу поприветствовать тебя. Добро пожаловать!
        Паром медленно рассекал мутную гладь реки. Арчи и Безумец сидели у самого края и смотрели в воду. Свита верховного демона и сам Инепта, над чем-то хохотали в отдалении. Несмотря на обилие пустого места больше никому не было позволено взобраться на судно. Демон велел недостойным ожидать своего часа.
        - Ты утверждал, что драться не придется. - Напомнил Арчи спутнику о недавней беседе. - Чтобы понять свое место в иерархии.
        - С властителями придется. - Грустно отозвался проводник. - Со всеми.
        - Со всеми? - в животе Арчи потяжелело. - Но зачем?
        - Даже среди них есть самый сильный и самый слабый, пусть они и называют друг друга равными. Чтобы с тобой начали считаться, придется сразиться.
        - Предыдущие люди тоже это делали?
        Безумец кивнул.
        - И они побеждали демонов?
        Безумец промолчал.
        - Так вот как они погибали! - родилась у Арчи догадка.
        Безумец покачал головой.
        - Собеседник сегодня ты скверный. - Проворчал недовольно молодой человек. - Когда наступает время серьезных вопросов ты молчишь. А я так и не знаю, что мне делать. Что если я проиграю? Что тогда? Меня сожрут? Прогонят?
        - Ты сам все увидишь.
        - Хотелось бы знать наперед.
        - Никто не умеет знать наперед.
        - Ладно. Тогда скажи, этот Инепта, среди прочих он на каком месте по силе?
        Безумец огляделся, убедился, что их разговор никто не подслушивает и почти не раскрывая рта, произнес.
        - Слабейший, мастер.
        Экзорцист помрачнел. Сражение с гигантом вспоминалось с тяжелым осадком. Арчи удалось выиграть лишь на эмоциях, демон едва не прикончил его. И если это самый слабый верховный, то что же делать с самым сильным? Время на сбор энергии не будет. Скоро ему предстоит предстать перед остальными властителями. Сердце тревожно забилось.
        - Мастер, с тобой все в порядке?
        - Зови меня Арчи. Не нужно никакого «мастер». - Отозвался молодой человек.
        Бронзовая кожа Безумца приняла бледный цвет. Золотые глаза округлились, а само существо вздрогнуло.
        - Звать по Имени можно только равных! - испуганно зашептал Безумец. - Слабые не могут называть сильных по Именам! Запрещено!
        - Кем?
        Этот простой вопрос сумел смутить существо. Проводник замялся и вымолвил:
        - Все знают. Слабые не могут звать сильных по Имени!
        - А если сам сильный позволил слабому называть его по Имени. Тогда что?
        - Такого никогда не случится! Ведь тогда сильный признает равенство со слабым! Это глупость! Запрещено!
        - А я вот плевать хотел на ваши дурацкие запреты! - Арчи внезапно рассердился сам для себя. - Я настаиваю, чтобы ты обращался ко мне по имени. Отныне для тебя я - Арчи!
        Безумец замотал головой, дрожа от страха.
        - Не могу, мастер.
        - Безумец, ты ослушаешься просьбы сильного? - холодно спросил парень.
        Проводник сжался еще сильнее. Золотые глаза смотрели с испугом и непониманием.
        - Как ты теперь будешь меня называть? - с нажимом спросил экзорцист.
        - Мааас… Арчи. - После судорожного заикания, выдавил из себя Безумец и зажмурился от ужаса.
        Экзорцист победно улыбнулся и вдруг увидел замершего неподалеку верховного. Инепта выпучил глаза и разинул пасть. Огромные мышцы пришли в движение.
        - Ты позволил этим ничтожным старым костям назваться равным себе?! - прохрипел в гневе верховный. - Он пыль под нашими ногами! Полезная вещь - не более!
        Арчи поднялся на ноги и спокойно посмотрел на взбешенного демона.
        - Я велел ему называть меня Арчи. И если это делает Безумца равным мне, что ж, я ничего не имею против. Или ты желаешь оспорить мое слово?
        Инепта рвал и метал. Багровое пламя плясало в глазницах. Но демон слишком отчетливо помнил недавнее поражение. Зарычав, демон резко развернулся и зашагал прочь.
        - Боюсь, ты можешь еще пожалеть о своем поступке, Арчи. - Раздался тихий голос Безумца. Существо все еще трясло. - Остальные властители будут недовольны. Для них это унижение.
        - А мне плевать! - отозвался Арчи, сжав кулаки. - Я не в восторге, что попал в ваш мир. Я не хочу соблюдать ваши дурацкие правила и законы. И я не собираюсь принимать близко к сердцу, что обо мне могут подумать демоны. Единственное мое желание - вернуться обратно в свой мир. И я добьюсь цели, пусть даже мне придется сразиться со всеми властителями одновременно!
        После событий на переправе Инепта старался не встречаться с Арчи. Даже сообщения передавал через свиту. Впрочем, экзорциста подобный расклад устраивал. Верховный демон вызывал смешанные эмоции. Арчи боялся каких-нибудь каверз со стороны демона, а еще сила внутри твердила о необходимости уничтожить инфернальное существо. Сущность экзорциста не могла переносить подобное скопление сил вокруг себя.
        «Интересно, что произойдет, если применить ритуал изгнания, находясь в Бездне?» - неожиданно возникла мысль. - «Ничего? Или демон все же куда-то исчезнет?». Впрочем, проверять на практике не стоит. Уничтожение лучше изгнания.
        Прежде чем отправиться в Старый острог Инепта затеял охоту, сославшись на старую традицию. Поскольку Безумец подтвердил, что все так и есть и предыдущие экзорцисты тоже через подобное прошли, Арчи не волновался. Хотя чувство, что Инепта задумал подлость, не покидало. Экзорцист оставался настороже, готовый к внезапным атакам верховного и его свиты.
        Название животного на которого предстояло охотиться Арчи не смог бы произнести даже под пытками, впрочем, молодому человеку было все равно. Традиция - пусть. Быстрей бы разделаться да отправиться в путь.
        Экзорцист чувствовал, как Бездна действует на нервы. Давит, медленно выжигает изнутри. Точно тело, отторгающее чужеродный орган. Чем дольше Арчи пребывал в этом мире, тем более путаней становились мысли. Все чаще пробуждался внутренний голос, требующий жестоко покарать всех инфернальных существ. Выжечь этот мир дотла.
        Арчи скучающе зевнул. Парень сидел на пне и едва не дремал. Где-то рядом раздавались радостные вопли и улюлюканья. Звуки эхом разносились по округе, путая место нахождения их издавших. Охота на таинственного существа группой кровожадных монстров - желания принимать участие в подобном вызывало тошному и отвращение. От одной мысли, как твари начнут рвать когтями плоть бедного зверя…
        Арчи постарался думать чем-то другом. И сразу же вспомнил о предателе. Интересно, добился ли своей цели Рейбел? Уничтожил ту троицу? Узурпировал власть? Доволен ли тем, что наконец обрел желаемое? Вот кого надо рвать на куски! Вот на кого стоит обрушить ярость!
        Мысли о мести так сильно поглотили Арчи, что он не услышал, как звуки усилились. Десятки голосов на разный лад звучали и там, и тут. Задрожала земля, заскрипели деревья. Что-то огромное и тяжелое на всех парах тараном пробиралось сквозь чащобу и надвигалось на позицию, где находился экзорцист.
        Арчи сумел различить нечто немыслимых размеров. Покрытое черной шерстью, обладающее длинными щупальцами существо неслось на молодого человека, пытаясь скрыться от преследователей.
        Ошарашенный неожиданными поворотом событий, Арчи замер на месте. Экзорцист успел выбросить вперед руку. Магический ритуал должен был выжжешь силу из твари. Однако «нечто» даже не заметило жалкой попытки, издав оглушающий трубящий звук, зверь отмахнулся от мелкой преграды одним из щупалец и бросился прочь.
        А вот Арчи охнул и взлетел в воздух. Глаза от ужаса округлились. Еще совсем недавно, прежде чем занять место на пне, молодой человек от скуки исследовал местность и приметил глубокий обрыв в нескольких десятках шагов. Помнится дно расщелины едва угадывалось, а брошенный камень долго летел вниз.
        И сейчас экзорцист невольно повторял участь камня. В ушах звенело. Не то от ветра, не то от прилившейся крови.
        Инепта! Проклятый сукин сын! Не случайно животное выскочило на Арчи. Загонщики специально гнали дичь туда, где находился парень.
        «Если выживу - сотру в порошок!» - успел подумать экзорцист. А еще успел подумать, что будет с ним, если от погибнет в Бездне. А после, что погибать не хочется вовсе.
        Проклятая расщелина действительно оказалась глубокой! Столько мыслей успело пронестись пока он падал вниз.
        Но всему приходит конец. В глазах Арчи разлилась темнота.
        Беспамятство. Занавес.
        ГЛАВА 12
        ПОСЛЕДНИЙ ПРЕДЕЛ
        Первой эмоцией оказалось удивление, а затем радость осознания факта, что он все еще жив.
        Арчи открыл глаза. Упасть с такой высоты и даже ничего не сломать?! Молодой человек не чувствовал боли, точно и не было падения с немыслимой высоты.
        Не веря своему счастью, экзорцист сначала осмотрел себя, убедился, что цел и невредим, а затем стал оглядываться вокруг.
        Со все сторон нависали каменные стены расщелины, пронзающие дымку небес и уходящие за нее. Упасть и выжить! Арчи задумался. В наличие Бездны ему уже довелось убедиться лично. Может быть, существует и Небеса? Хотя это не объясняет факт чудесного спасения. Да и не молился он, когда падал, скорее визжал от ужаса подобно девчонке.
        Впрочем, не все ли равно как он выжил? Жив, здоров - вот главное. А теперь важно выбраться отсюда и разобраться с одним никчемным демоном.
        В нескольких шагах располагался ручей, глубиной по щиколотку. Вода двигалась в проем пещеры. Арчи подошел, наклонился, зачерпнул пригоршню. Холодная. Прозрачная. Молодой человек умылся и утолил жажду и уже поднимаясь, услышал тихое звучание, похожее на невнятные голоса. Звук доносился из пещеры.
        Арчи колебался недолго. Возможно, там скрывается нечто опасное. С другой стороны, территорию все равно придется обследовать, в надежде обнаружить путь наверх. Полный решимости, Арчи направился вдоль ручья.
        Шагнув в пещеру, молодой человек ощутил озноб. Внутри оказалось зябко и сыро. Сверху и снизу нависали острые кинжалы - сталагмиты и сталактиты - кажется, так это называлось. Он осторожно обогнул препятствия и остановился, прислушиваясь.
        Все те же странные шепотки. Хор из разных тембров. Эхо кружилось в пустом пространстве, усиливая эффект.
        Арчи двинулся дальше. Разветвлений не было и страха заблудиться не возникло. Он прошел шагов сто по длинной и прямой дороге и вышел в просторную галерею. Помещение имело фигуру правильной окружности, а стены куполообразно сходились над потолком, в центре которого виднелся световой колодец. Яркие лучи били откуда-то снаружи в водную гладь небольшого водоема. Создавался эффект, будто вода имеет цвет золота. Арчи подошел к водоему. Чистое золото! Вода была вовсе непрозрачной. Парень видел собственное отражение. Экзорцист осторожно коснулся пальцем гладь. Странно, никакой краски. Если зачерпнуть - обычная вода.
        Вот только шепоты еще больше усилились.
        Где он? Что это за место? Тело дрожало. Озноб? Арчи ощущал нечто непривычное, он чувствовал себя как-то иначе, но не мог понять в чем именно это заключается.
        «Арчи».
        Экзорцист вздрогнул. Голос прозвучал отчетливо. Но вокруг никого не было. Только он один.
        «Арчи».
        Голос доносился из водоема. Арчи осторожно сел на колени и склонился над водой, пытаясь увидеть, что скрывается в недрах источника. Однако он по-прежнему видел лишь собственное отражение.
        «Арчи».
        Стоп! Арчи, не отрываясь наблюдал за своим отражением и заметил, как оно произнесло его собственное имя. Отражение!
        «Протяни руку».
        Протянуть руку? Как же! Ищите дурака! Арчи осторожно отодвинулся. Тварь, принявшая его обличие ждет, когда он послушно выполнит просьбу, а затем утащит на дно? Вот уж вряд ли!
        Экзорцист нарисовал в воздухе сложную магическую фигуру. Если на дне водоема обитает нечто, он об этом узнает. Но проходило время, а ничего не происходило.
        «Арчи, ты всегда был глуп и нерешителен».
        - Да что ты такое! - вырвалось у экзорциста. Парень вскочил и принялся озираться.
        «Я то, что ты так долго искал. Но видимо, твоего ума не хватит, понять, что нужно делать».
        Арчи вновь посмотрел на золотое отражение. Двойник хмурился и сжимал руки у груди.
        - Тебе меня не одурачить!
        «Ты здесь, чтобы получить ответы, олух». - Отражение сердилось. - «Либо протяни руку, либо проваливай и не трать мое терпение!»
        - И что произойдет после?
        «Увидишь сам».
        Арчи осторожно приблизился к водной глади. Во всех фильмах ужасов жертвы сами напрашиваются на неприятности. Казалось бы, чего проще не лезть на рожон! И все же он, дурак, послушно тянет руку, зная, что подвох неизбежен.
        Арчи погрузил правую руку по локоть и почувствовал чужую хватку.
        - Только попробуй меня утопить!
        «Доверься мне, идиот. И ничего не бойся. Ты и так в Бездне. Чего тебе опасаться?»
        - Дураков изменит только смерть. - Промолвил Арчи и успел задержать дыхание, когда резкий толчок отправил его в водоем.
        Но оказался он вовсе не под водой.
        Арчи окружали пески. Пустыня, напоминающая Большую пустошь. Ничего кроме рыжего песка до горизонта.
        - Ну здравствуй, недотепа.
        Арчи обернулся и увидел свою копию.
        - И кто ты такой? Или вернее сказать, что ты такое?
        - Успокойся. Я не злой двойник и не демон. Я - память. Твоя.
        - Память? - недоуменно нахмурился Арчи.
        - Ты так и продолжишь задавать глупые вопросы? - сердито отозвался двойник.
        - Тогда отвечай, чего тебе от меня надо! - огрызнулся Арчи в ответ.
        - Мне от тебя? - удивилась точная копия. - Это ты явился сюда, а не я. Это ты хочешь получить ответы. Ладно, так и быть подыграю. Уж слишком не хочется затягивать этот скучный диалог. Я твоя память. Того, что уже произошло. А также того, что только случится. Брось, ты ведь всегда мечтал узнать какое будущее тебя ждет. Верно? Спешу порадовать - такой шанс выпал. Скоро ты все увидишь.
        - И что требуется от меня? Эй! Двойник!
        Арчи за озирался. Двойник исчез. Он снова стоял один посреди…
        Нет. Уже не пустыни.
        Арчи удивленно воскликнул.
        Автомобиль, ослепивший светом фар, промчался насквозь и умчался прочь, не причинив вреда. Арчи мгновенно метнулся на тротуар, резкий вброс адреналина в кровь, заставил сердце оглушительно биться.
        На огромный мегаполис надвигались сумерки. Вдоль широких проспектов уже зажигались огни фонарей, светились вывески витрин.
        Он стоял посреди улицы, но прохожие его даже не замечали.
        Точно призрак.
        - И где это я? Или вернее будет сказать: когда?
        Но двойник не появился и ответа не дал.
        Арчи пожал плечами и двинулся вперед, с интересом осматриваясь.
        На первое впечатление похоже на Миднайт. Впрочем, все мегаполисы похожи.
        На улицах людно, все двигаются активно. Никто не прогуливается. Точно спешат по важным делам.
        Из репродукторов, расположенных на зданиях, раздался голос:
        «Напоминаем, что до комендантского часа осталось полтора часа. Всем жителям надлежит направиться по месту жительства. После истечения срока все, кто не имеет право находиться на улицах, будут заключены под стражу. Рекомендуем планировать свой график тщательно. Напоминаем…»
        Голос заставил толпу двигаться еще быстрей. Кто-то ускорил шаг, кто-то направился в подземку.
        - А здесь строго. - Задумчиво произнес Арчи, продолжая прогуливаться.
        Чем больше он находился здесь, тем больше видел различия с Миднайтом.
        Отсутствие рекламы. Будь то баннеры или стойки с афишами. Только на витринах название магазинов. Второе - строгость в одежде. Арчи не встретил ни одного субъекта, разряженного как на Хэллоуин. Строгие костюмы, не броскость нарядов. Не видно подростков, тусующихся и слоняющихся по улицам. Третье - символика. Флаги на зданиях, штандарты вдоль аллей. Куда не взгляни - сразу бросается в глаза: белая оскаленная голова льва на красном фоне.
        Арчи двигался к большой площади, минуя через каждые десять шагов столбы с уже знакомой символикой на флагах. Площадь пустовала. Лишь у какого-то памятника стоял почетный караул камуфлированных в черное солдат. Оружие, маски и шлемы. Живые статуи охраняют статую из камня.
        Молодой человек заинтересованно обогнул площадь и увидел в честь кого воздвигли памятник.
        Вот это да! Мужественное лицо. Твердая и уверенная поза. Да, он мог узнать этого человека. Арчи смотрел на себя. Точнее на того, как бы он выглядел лет в сорок.
        - Я правитель? Неплохо! - Арчи довольно ухмыльнулся. - Карьерный рост на лицо.
        Раздался бой курантов, а следом сразу же долгий и протяжный вой сирен. И репродуктор: «Внимание! До начала комендантского часа осталось десять минут! Поспешите к месту проживания. После истечения срока все, кто не имеет право находиться на улицах, будут заключены под стражу».
        Мимо медленно проехала колонна черных бронемашин. На дверях все тот же символ: белая оскаленная голова льва на красном фоне.
        - Ну надо же! - протянул удивленно Арчи, заметив огромный телеэкран, расположенный на глухом торце высотки.
        Изображение с отключенным звуком показывало его выступление перед публикой. Он вещал о чем-то с трибуны, эмоционально размахивая руками. Позади безмолвно застыли черные мундиры. А вокруг огромная толпа людей, слушающая его речь.
        - Я что - диктатор? - Арчи задумчиво перевел взгляд с экрана на статую.
        Его внимание привлекала башня, торчащая так высоко над другими постройками, что ее можно было увидеть откуда угодно. Что-то подсказывало Арчи, что если ответы и можно получить, то только там.
        Он шел по безлюдным улицам и все сильней хмурился. Увиденное не привело в восторг. Да, каким-то образом он стал правителем. Но быть диктатором? Его лица на плакатах, его статуи и бюсты, портреты на стенах здания и вечно повторяющийся символ.
        - У этого парня большие проблемы с эго. - Процедил Арчи, подходя к площади, за которой располагалась приметная башня.
        Кто бы не придумывал проект этого колоссального строения, он явно добивался показать, как ничтожно все прочее в сравнении в с ним. Высокое, массивное, причудливых форм, здание росло ввысь и терялось в дымке облаков. Колосс.
        Арчи двинулся внутрь. Люди в униформе. Повсюду. Столько, будто вокруг осада неприятеля. Дорогое убранство помещений. Сплошь золото и красные тона. Арчи передернул плечами. Молодой человек шел, никем невидимый, пытаясь отыскать себя из будущего. Очень хотелось лично увидеть того, кем ему предстоит стать.
        В одном из коридоров Арчи увидел открытую дверь, ведущую на широкую террасу. Он вошел и увидел небольшую площадь. Обилие деревьев, кусты роз, фонтаны. А в центре статуя. Нет. Не его лик. Пришлось подойти ближе и всмотреться, чтобы понять задумку скульптора. А когда Арчи осознал, экзорцист отшатнулся. Это вышло невольно.
        Трон. Вот что это было. Седло, которое надели на вставшего на четвереньки демона. Гримаса ярости и боли, обломанные крылья, ставшие подлокотниками трона. Цепь, обвившая горло существа. Пустые глазницы, слепо смотрящие в пол.
        Но хуже всего стало, когда Арчи почувствовал, что скульптура - это не холодный камень. Внутри пульсировала жизнь, точнее ее остатки.
        - Рейбел! - охнул Арчи от осознания произошедшего. - Так вот как я наказал тебя!
        Поверженный враг, которого сломали и превратили в камень, надругались, сделав своим троном в вечную память о предательстве.
        Почему-то Арчи не испытал удовлетворения или злорадства. Как же он желал отомстить Рейбелу! Но сейчас, глядя на содеянное, ему стало противно.
        Молодой человек устремился прочь, не оглядываясь.
        Чтобы отыскать себя из будущего пришлось повозиться. Арчи облазил почти все здание, пока не обнаружил искомое. Да, в его кабинет не вели широкие коридоры с красной ковровой дорожкой. Потайная дверь. Узкий проход. А за ним небольшой кабинет. Трон. Уже самый обычный. И толстая преграда из стекла. Владелец кабинета явно не любил гостей и близкое общение. Он сделал все возможное, чтобы оградиться от внешнего мира и людей, которые его окружали.
        Арчи смотрел на фигуру, застывшую на троне, и гримаса боли отразилась на лице.
        Вот это его ожидает? Вот финал после всех испытаний?!
        Сухой седовласый старик. Немощное тело. Дрожащие руки. Но пугало не это. Глаза! В них царило такое безумие, что ледяной ужас начинал завладевать телом.
        Арчи смотрел на человека, который не доверяет собственной тени. Опасается всего и всех. Старик, чье сознание стало чернее тьмы.
        Жуткие глаза взглянули сквозь Арчи. Парень вздрогнул от неожиданности. Первый раз его кто-то сумел увидеть. Нет, все же не увидеть, но почувствовать.
        - Здесь кто-то есть! - прохрипел старик и глаза задвигались, ощупывая пространство. - Я чувствуя тебя! Кем бы ты не был! Пришел меня убить? Я разгадал! Кто ты?!
        Арчи сделал шаг назад.
        - Не такого я ожидал конца. - Пролепетал ошеломленно парень.
        - Интересно послушать на какой исход надеялся ты. - Раздался до боли знакомый голос, принадлежащий ему самому. - В кругу любящей семьи, умереть тихо во сне? Да так, чтобы дети и правнуки рыдали? А народ вышел на улицы отдать дать памяти? Несли цветы на могилу, проливали горькие слезы, вспоминали добрым словом великого правителя? Ты такого исхода ждешь?
        Двойник с интересом смотрел на Арчи.
        - Звучит заманчиво.
        - Вот только похоже на сказку, а не реальность. В жизни так не бывает. Нет ни занавеса, ни красивого и трогательного конца. Ты получишь чего добивался - власть. Но решить, как умереть - это не в твоих силах.
        - Так вот значит, чего я смогу добиться? Стать тираном?
        - А скольких ты знаешь правителей, кого люди помнят добрым словом? - задал встречный вопрос двойник. - Власть получает тот, кто готов ради нее на все. Рвать глотки, убивать, предавать. Доброте нет места. И что же ты думаешь, что как только станешь править, сможешь забыть о совершенном зле и сменить черные знамена на белые? Нет. Кровь не смывается с рук. Ты можешь одеть белые перчатки, но под ними останется все та же кровь на руках палача.
        - Выходит я никчемный властитель? - злясь, Арчи сжал кулаки.
        - Ты действительно хочешь знать, что о тебе думают подданые? - удивился двойник.
        - Хочу! - резко ответил Арчи.
        - Нет, - копия улыбнулся. - Не хочешь. Твое эго не выдержит такого урона.
        - Не тебе решать! - злость клокотала и искала выхода.
        - Ошибаешься. - Покачал головой двойник. - Именно мне. Не забывай, ведь это я твоя память. Я знаю все, что было и будет. Ты - нет.
        - Покажи!
        - А знаешь, почему бы и нет. - Очень легко согласился двойник. - Сейчас ты увидишь небольшой фильм, в котором сыграешь главную роль. Жаль нет попкорна. С другой стороны, не уверен, что ты сможешь его проглотить, когда увидишь весь путь.
        - О чем ты?
        - Смотри.
        На перегородке из стекла, отделяющей его нынешнего от его будущего, появилась картина, точно действительно начался фильм.
        На главном плане находился он. Молодой. Суровое решительно лицо. И глаза, пугающие своим пламенем.
        Он направлялся к дворцу, в котором находился заклятый враг. Он шел и каждый его след превращался в серый пепел. Темный шлейф непомерной силы, выжигал все на своем пути. Люди, машины, здания - все тлело и разрушалось, превращаясь в ничто. Подобно движению пожара - все, что оказывалось на его пути невольно становилось пеплом. Он шел высокого подняв голову, осознающий свою мощь. Шел, зная исход сражения наперед. И поэтому битва не стала чем-то неожиданным. И когда разрушительная схватка завершилась победой, а он сам отбросил изувеченные останки поверженного врага, вскинул вверх руку в ознаменовании триумфа и наконец обернулся назад, то увидел…
        … какую цену заплатил ради долгожданной мести.
        Серый пепел. Он кружился, падал с небес на опустошённую, выжженную дотла землю. Нет, не было руин зданий, провалов и разломов. Не осталось ничего живого на много миль вокруг. Ярость, долго копившаяся в груди, вырвалась наружу.
        - Ты выпустил на волю столько силы, что за считанные мгновения превратил огромную территорию в ничто. Ваша драка погубила миллионы жизней. Нет, ты выжег не все живое. Но помнишь Прорыв, который возник из-за тебя и Рейбела? Рядом с новой бедой, то событие казалось проделкой младенца. Ярость затмила твои прочие чувства. Выбравшись из Бездны, ты одним махом стер Грань. Тьма из сотен тысяч демонов ворвалась в мир людей.
        Арчи молчал, потрясенно, не отрываясь глядя на экран. И двойник продолжил.
        - Вот тогда мир и узнал о тебе. Заголосил о приходе героя! Весть об Арчибальде Лонере разлетелась из уст в уста. Великий экзорцист, который уничтожал сотни и тысячи демонов за один раз! Воздвиг новый Предел, которые остановил появление новых тварей Бездны. Человек-легенда, создавший из руин Новый Орден. Спустя год ты был символом Добра и Мира. Надеждой будущего процветания. Твои портреты рисовали на зданиях, твое лицо носили в медальонах, как кресты. Ты стал символом власти и веры. Человек, который созидает во благо народа! Красивые слова, Арчи, верно? Ты ведь всегда мечтал именно о таком. И получил желаемое. Сорок лет. За такой жалкий срок ты создал невозможное - вновь привел мир в состояние покоя и процветания. Наладил экономику, объединил людей воедино, уничтожил тварей Бездны. Возродил Орден и воспитал сильных и отважных борцов против демонов. Ты был столь популярен, что легко потеснил прочих властителей. Ты стал у власти. Властитель - красиво звучит? Признайся, слышать подобное очень приятно. Ты давно стал символом. В тебя верили, на тебя молились. Крестов стало куда меньше, да и церкви
перестали строиться, а их прихожан становилось с каждым годом все меньше. Живой Бог. Красивая сказка? Вот только все когда-то должно меняться. Ты изменил мир, но не сумел изменить себя. Через сорок лет не стало врага и бед, которые объединяли, которые давали смысл для многих. Зачем нужны экзорцисты, если больше нет работы? Зачем нужен Бог, если он уже больше не может творить чудес? Люди хотели больше свободы, чем ты мог бы им дать. Ты привык контролировать и управлять. И когда были войны и хаос, когда мир поднимался с колен, именно это и требовалось. Однако, ребенок повзрослел, окреп и осознал, что больше не нуждается в опеке родителя. А вот родитель по-прежнему нуждается в ребенке. Пришло время изменений, но ты слишком долго правил, чтобы отдать власть и уйти. Вот тогда и начался переломный момент. Ты уничтожил самых сильных экзорцистов из Ордена, стал создавать армию, подвластную только тебе. Ужесточил законы, стер понятие свободы слова. Народ, сильный и умный, который ты и воспитал, ополчился против Властителя. Начались митинги и протесты. И загорелись костры. Но жестокость порождает жестокость.
Чем больше ты уничтожал, тем больше разгорался пожар. И тогда ты поступил очень мудро. Разумеется, никто кроме тебя самого не знал это доподлинно, лишь тихие шепотки в дальних углах. Лишь пристальные взгляды. Народу нужен враг. И ты его им дал. Приоткрыл завесу между миром людей и Бездной, вновь позволив тварям войти. Новый враг. Весьма умно. О борьбе с тобой забыли. Миру снова потребовался Герой! Но теперь ты был осторожен. Тварей уничтожали ровно столько, чтобы они не увеличивались. Ты дал экзорцистам вновь работу, но их силы ограничивались для изгнания младших бесов. Ты стал бояться предательств настолько, что оградил себя стенами. Никаких публичных выступлений. Только речи через экраны. Ты удостоил только троих лицезреть себя воочию. Через толстое и прочное стекло. А чтобы народ навсегда забыл кто их истинный враг - ты придумал забавную вещь - комендантский час. Знаешь, в чем смех? Изначально ты выпускал на волю демонов. Все, кто оставался на улицах - погибали. Но сейчас вполне хватает преданной армии и страха, вскормленного с молоком матери. Новое поколение - преданное и послушное, лишенное своих
мыслей и воли. Слепая преданность перед Властителем. Лицо дряхлого старика видят только трое! Все остальные по-прежнему лицезрят молодого, сильного правителя. Прежнего Бога, подарившего светлое будущее. Смешно, Арчи? Ты сначала выжег свет и подарил тьму, а затем внушил людям, что свет тусклой свечи - это и есть яркое солнце. И тебе поверили. Ведь не осталось никого, кто видел солнце своими глазами. Люди живут и радуются. Светлое будущее - вот оно. Настало. И все счастливы. Ты хотел знать, какой ты правитель? Вот подлинная история, Арчи. История твоего триумфа!
        Фильм закончился. Они стояли возле скульптуры-трона в полной тишине.
        - Я бы мог продолжить показ, но твои глаза больше не хотят видеть.
        - Зачем ты показал мне все это?
        - Разве не ты сам просил?
        - Да, но что теперь? Это что-то изменит? В чем урок?
        - Урок? - изумился двойник. - Я не учитель, ты не ученик. И это не работа над ошибками. Я - память. Ты увидел будущее.
        Арчи недоуменно взирал на свою копию.
        - Значит ничего не изменить? Все это случится?
        Двойник пожал плечами.
        - Тогда какой смысл?! Зачем ты показал мне мою жизнь?! Зачем?!
        Арчи набросился на двойника, ударил. И пронзил пустоту. А затем в глазах все заплясало, закружилось и потемнело…
        Судорожно хрипя и кашляя Арчи стоял на коленях, пытаясь прийти в себя. Молодой человек не сразу понял, где вновь находится. Обезумевший взгляд пронесся, стараясь отыскать подлого двойника, но взамен увидел застывшего Безумца. Существо склонилось и наблюдало за Арчи.
        И тогда экзорцист вспомнил о пещере, о водоемы с золотой водой и о том, как упал в нее. Арчи вскочил и понял, что находится в углублении высотой в собственный рост, а никакого водоема больше нет. Лишь сухое дно бывшего бассейна-водоема.
        Он ничего не понимал. Голова кружилась, хотелось сесть и разрыдаться подобному маленькому ребенку. С трудом, совладав с эмоциями, экзорцист принялся выбираться из бывшего водоема. Безумец помог в этом и Арчи оказался наверху.
        - Что это за место, Безумец?
        - Исток. - Тихо и робко, словно сам не веря словам, отозвался проводник. - Священное место. Я уже рассказывал. Когда приходил черед передать власть другому - властитель оставлял потомство - одного отпрыска. Давал силу, учил. И когда тот доказывал свою силу в поединке - мы обретали нового правителя. Но перед поединком будущий правитель уходил в поход, отправляясь в священно место, именуемое Истоком. О его местоположении не знал никто кроме нынешнего властителя. Эта информация передавалась от родителя к ребенку. Никто не знает, что происходило в священном месте. Но по возвращению случался поединок и смена власти. Последний повелитель не успел сообщить детям местоположение Истока и это знание утратилось. И вот теперь золотые воды Истока пусты, а значит…
        Безумец умолк.
        - Что значит? - уточнил Арчи.
        Существо обескураженно посмотрело на молодого человека золотом глаз.
        - Исток признал в тебе право стать новым правителем.
        - Но я человек! Не демон! Как же я могу быть правителем вашего мира?
        На Безумца было жалобно смотреть. Существо растеряно мотало головой и само пребывало в замешательстве.
        «Я ведь человек. Не демон!» - мысленно произнес Арчи. Сердце забилось как сумасшедшее. - «Я - человек. Человек? Не демон? Или демон?»
        Берега Старого острога приближались медленно, но неотвратимо.
        Арчи стоял в носовой части лодки и созерцал в глухой задумчивости туманные берега. Спутники притихли. После инцидента на охоте Инепта казался блеклой тенью, боясь попадаться Арчи на глаза. А Безумец пребывал в смятении. Существо бросало на Арчи редкие мимолетные взгляды, но стоило их глазам встретиться, Безумец отворачивался.
        Лодка достигла причала и пришло время сходить на сушу. Экзорцист вышел.
        - Вот мы и на месте. - Инепта возник за спиной. - Желаешь прогуляться? Я могу все показать.
        Но в голосе Арчи прозвучала сталь и холод:
        - Веди меня к своим братьям.
        Инепта вел мимо узких улиц, абсолютно пустых. Дома, дороги - все, казалось, вырубили из скалы, но не серой, а черной, похожей на оникс. Арчи кидал скупые взгляды по сторонам, но никого не видел и лишь магическое зрение твердило, что за каменными стенами прячутся тысячи мерцающих огней чужой силы.
        Когда акулы рассекают воды океана прочие рыбы не рискуют попадаться на их пути.
        В Бездне подчинялись все тому же закону. Никто не желал становиться на пути грозной силы высших демонов.
        В скалах гулял ветер, пел тихие заунывные песни, похожие на то, как отпевают усопших. Арчи угрюмо хмыкнул. Черные мысли. Ассоциация была мрачной, под стать чувству, воцарившемуся внутри души, если она, конечно, еще у него осталась. Старый острог нависал, давил и звучал на все лады, указывая, что чужаку здесь никогда не будут рады. Молодой человек ощущал, как невидимые взоры тысяч глаз смотрят на него.
        Экзорцист сжал кулаки. Скоро все решится. Так или иначе.
        Обитель всесильных мира сего вызывала не восторг, но трепет. Сооружение появлялось перед взором внезапно и этим только усиливало впечатление. Узкие улицы и дома неожиданно прекращались и на просторной площади вырастала титаническая башня, возвышающаяся вверх. Подобно корням дерева или жгутам, сооружение извивалось, закручивалось в спирали. Полупрозрачные стены из чего-то похожего на черное стекло, мерцали золотыми и багровыми вспышками. Башня отбрасывала причудливые живые тени, извивающиеся, пляшущие. Сооружение казалось живым самостоятельным организмом. Чудовищная гидра, притягивающая жертву, а затем высасывавшая из нее все соки.
        Арчи ничего не смог с собой поделать. По спине поползли мурашки, сковали тело, подняли волосы на затылке. Жуткое и одновременно завораживающее зрелище.
        - Дом. - Почти с теплом и лаской в голосе произнес Инепта. - Идем, человек.
        Внутри башня оказалась еще более жуткой и чужой. Переплетение пепельных оттенков и крови. Арчи чувствовал себя так, будто попал внутрь организма гигантского существа. Стены медленно шевелились, по чему-то похожему на вены, двигалась алая жидкость. Черные вкрапления чего-то вязкого. Обрывки ржавых цепей, тянущихся тут и там. Полуразложившиеся тела, почти поглощенные стенами. Что-то очень похожее на человеческие сердца, только огромные, пульсирующие, отвратительные.
        Мир, таящийся в голове психически больного маньяка. Черные грезы.
        Арчи видел, как Инепта скалится. Демон наблюдал за парнем, чувствовал то, сколь неприятно экзорцисту здесь находиться и получал удовлетворение за проигрыш.
        Молодой человек остановился и посмотрел демону в глаза.
        - Тебя слишком много. Еще одна капля и мне придется развеять то, что от тебя осталось. Ясно?
        Буря эмоций отобразилась в Инепта за доли секунды. Демон ничего не ответил и рванул вперед.
        Экзорцист усмехнулся. Да, здесь ему находиться было омерзительно. Но ради цели он потерпит. А затем станет уже все неважным.
        Наконец тронный зал.
        Инепта вошел первым, сразу став большим и сильным. Демон расправил плечи, точно вырос в размерах, поднял голову. Существо вновь обрело уверенность и силу, воссоединившись с семьей. Теперь он был не один на один с чужаком. А стая всегда сильнее одиночек. Арчи почти материально ощутил торжество поверженного некогда противника.
        Следом за Инепта в залу вошли Арчи и Безумец.
        Проводник экзорциста дождался, когда Инепта займет пустое место одного из тронов и низко до пола поклонился. Замер в позе и принялся ждать. Несколько минут царила тишина - очередная демонстрация власти сильных. Наконец раздался голос:
        - Приветствуем тебя, наш преданный слуга. Ты выполнил в очередной раз нелегкий путь. Поведай нам, как он завершился?
        Арчи смотрел на разыгрывающееся представление и начинал злиться. Кучка высокомерных ничтожеств, цепляющихся за власть, ценой унижения слабых и применением грубой силы. Они не походили друг на друга внешне, но внутри были все до едина одинаково безлики - жадность, тщеславие, голод, ненависть - набор низменных потребностей и эмоций.
        Экзорцист вышел вперед и увидел, как гримасы неудовольствия возникли на физиономиях властителей. Никому не пришлось по душе такое самоуправство. Но Арчи плевал на правила верховных.
        - Мое имя Арчибальд Лонер. Я экзорцист из мира людей. Я оказался в Бездне из-за Рейбела, известного вам также по прозвищу Бунтарь. Для вас я чужак, вы для меня тоже. Наши пути пересеклись лишь по причине общего врага. Я прибыл к вам для того, чтобы мы помогли друг другу. Вы вернете меня за Грань. А я уничтожу того, кто предал вас и меня.
        Арчи умолк.
        Тишина продолжалась недолго. Один из демонов поднялся из костяного трона и голос, подобный раскату грома, зазвучал по помещению:
        - Заговорив первым, ты нарушил допустимые правила, чужак! Явившись к нам, ты должен следовать законам!
        - Разве у вас действует не один закон? Право сильного! - дерзкого перебил говорящего, Арчи. - Я уже доказал свое право Инепта. Готов доказать каждому из вас.
        - Немыслимо!
        Демоны поочередно принялись подниматься и от эманаций бурлящих эмоций помещение задрожало. На Арчи обрушился мощный ментальный натиск, давящий прессом с колоссальным весом. Экзорцист стиснул зубы и зарычал. Ярость придала сил, но практически погасила рассудок.
        Последним, что помнил парень, это как охваченный ужасом Безумец бросился из помещения прочь, боясь гнева сильных.
        Во рту поселился вкус крови.
        Интересно, случилось ли это до или после сражения?
        Время, легкая и податливая материя, укорачивалось или удлинялось под первому желанию. Чем больше Арчи пребывал в Бездне, тем лучше понимал, что время лишь субстанция, которой при желании можно управлять. Но чем больше Арчи оставался в Бездне, тем хуже осознавал себя самого. Ярость и безумие становились верными и постоянными спутниками. Тень, безмолвная и безликая ощущалась за спиной. Чувства путались, прежняя жизнь казалась скомканной и чужой - осколок старого сна, медленно угасающий красками, стирающийся из памяти.
        Арчи перевел взгляд с дрожащих окровавленных рук на пол. Черно-багряный цвет гигантской кляксой расползался в стороны и в этом кровавом сгустке Арчи видел удовлетворенное отражение двойника, скалящегося в ярости берсерка. В ушах нарастал гул голосов, неразличимая какофония, писк насекомых.
        Вспышки следовали одна за другой. Точно кадры киноленты. Сражение. Победа. Новая битва, затем еще одна и после снова. Вихри. Черная ненависть. Боль. Скрежет зубов. Кровавая пелена. Вихри чужой силы. Бездонная пропасть, поглощающая все вокруг. А ведь там когда-то было место для души. Сколько же пространства оказалось свободным теперь.
        Когда Арчи наконец пришел в себя, он находился в небольшой комнате, лежащий на чем-то мягком и теплом. В углу тихо, сжавшись в комок сидел Безумец. Блеклые золотые глаза наблюдали за Арчи с ужасом и раболепием.
        - Что случилось? - пролепетал парень. Язык прилип к сухому горлу и едва желал шевелиться.
        - Так ты не помнишь? - тихо отозвался Безумец.
        - Смутно. - Арчи тряхнул головой. - Лишь тени и смутные образы.
        - Ты нарушил обычаи. Вмешался. Никто до тебя так не поступал. Властители рассердились. И вы начали сражаться. Они по очереди нападали на тебя. И проигрывали. - Безумца посетила слабая улыбка. - Ты победил каждого, Арчи. Всех.
        Перед глазами промелькнули новые кадры.
        - И что теперь? - слабо соображая произнес Арчи. Тело горело, начался сильный озноб. Все вокруг стало плыть и дрожать.
        - Ты сильнейший. - Донеслись обрывки фраз. - Теперь властители обязаны выполнить твою волю - привести к Грани.
        - Скоро я окажусь дома. - Пролепетал Арчи. Довольная улыбка расползлась по лицу. - И все это будет просто страшный нелепый сон. Сон.
        На огромном экране разворачиваются действия.
        Молодой юноша в черной униформе экзорциста с тщательной дотошностью рисовал на полу мелом пентаграмму. Идеальный круг, в который вписана пятиконечная звезда. От напряжения на сосредоточенном лице видны капли пота на лбу, на виске пульсирует вена. Экзорцист наконец заканчивает рисунок, поднимается на ноги и всем присутствующим открывается общий план.
        Комната. Множество свечей. Кровать в углу, на которой лежит связанная накрепко красивая девушка. Ее светлые волосы спутаны и немыты. Лицо необычно бледно, глаза распахнуты и виден только белок. Черные проступающие вены на шеи, точно черви, подергиваются. Спина выгнута. Худое тело проступает сквозь воздушную ткань ночной сорочки.
        - Скоро все будет в порядке, Анна. - Шепчет юноша ласково девушке, глядя на нее с заботой и сочувствием. - Я спасу тебя.
        - Что за патетика? - Арчи не выдерживает и громко фыркает.
        Происходящее на экране выглядит фальшиво. В жизни не так.
        Раздается возмущенное цыканье:
        - Не нравится, можешь не смотреть. Но дай другим такое право!
        - Да что, собственно, происходит? - Арчи принимается озираться и вздрагивает от удивления.
        Зал кинотеатра заполнен зрителями. Посетители едят попкорн и восторженно взирают на экран, где главный герой уже приступает к ритуалу изгнания. Арчи пугают лица. Все присутствующие ему хорошо знакомы. Все до единого - его собственные копии. Погруженные в происходящее на экране, сопереживающие, восхищенные храбростью и само отвагой героя.
        - Я схожу с ума? - шепчет Арчи и выбираясь из кресла, бросается сквозь ряды к выходу, выбивая у кого-то из рук попкорн, безжалостно оттаптывая ноги. Он несется по ступеням вниз и наконец оказывается у выхода из зала.
        Дорогу ему преграждает еще одна копия.
        - Фильм еще не окончен! Разве ты не желаешь досмотреть до конца?
        Арчи качает головой. Ему дурно. Пот. Сухой кашель.
        - Я хочу выйти! - просил он жалобно. - Прошу!
        - У безумия горький вкус, верно? - ухмыляется копия. - Но это только начало. Все самое интересное впереди.
        - Я хочу выйти! - кричит Арчи и толкает в грудь двойника.
        Копия летит на пол, а сам Арчи пинает дверь. Та распахивается и через нее бьет яркий свет…
        Вокруг свет и песок, и огромные безжизненные просторы. На Арчи смотрят испуганно и удивленно. Шестеро. Те самые верховные демоны, которых он когда-то одолел. Когда-то. Звучит очень странно. Ведь события свершились совсем недавно. Но так ли это? В мире, где время подчиняется сильным.
        - Где мы?
        Отвечает старший. Кажется, его зовут Примис.
        - Мы на пути к Грани. Ты разве забыл?
        - Грань. - Шепчет Арчи. - Дом.
        Прошлая жизнь яркой вспышкой озаряет разум. Орден. Дядя Лука. Жизнь, обучение. Ростовщик, долг. Тень. Рейбел. Кровь. Битва. Бездна. Все это проносится перед глазами. Говорят, перед смертью все так и происходит. Но Арчи не планирует умирать!
        Ярость! Она возвращает рассудок и придает новых сил. Арчи трясет головой, возвращая разуму ясность.
        - Долго нам еще добираться? - задает он новый вопрос.
        И снова странные взгляды.
        - Наш путь почти завершен. - Отзывается Примис.
        - Славно. - Кажется, Арчи улыбается.
        Смена кадра.
        Поверженные демоны кажутся смешными и жалкими. Точно дети, которые требовали игрушку и не получив желаемого, разрыдались, разом утратив всю грозность внешнего вида.
        Спустя время они уже эмоционально рассказывают новому гостю о коварной судьбе. О предательстве братьев и сестер. О битвах и поражениях. Они желали добра их собственному миру и миру людей. Это они требовали порядка и мира. Это их предали. В повествовании много места уделяется дважды предателю Рейбелу. И трем сестрам, чье коварство не знает границ. Их истории жарки и пылки. Им хочется верить и даже соболезновать, но не получается. Арчи кивает и молчит. История, поведанная уже однажды, не вызывает ничего, кроме ярости.
        Они клянутся помочь экзорцисту выбраться из Бездны, ступив за Грань. А взамен он поможет им одолеть предателей и забрать их из мира людей, чтобы два мира уже навеки никогда не встретились.
        Они много говорят. И многое обещают. Добрые дети жестокого мира.
        Миссия Безумца окончена. Существо не идет вместе со всеми верховными. Он привел экзорциста и теперь удаляется восвояси. Безумец пришел попрощаться, но напрочь отказывается смотреть в глаза. Арчи знает почему.
        Рот Безумца открывается и закрывается. Фразы завершаются не начавшись. Однако, Арчи уже не нужно слов. Он все знает и так. Тень, скользящая неотвратимо попятам, смотрит на Арчи и холодно улыбается. Знание по истине страшная сила.
        - Ты выполнил предначертанное. И теперь свободен. - Произносит Арчи.
        Это единственная фраза перед вечным расставанием.
        Они много идут, объединенные общей целью. Они все жажду осуществления давно построенных планов. Иногда устанавливаются на отдых. Арчи требуется сон. Грань уже рядом, ее еще не видно, но она уже витает в воздухе, отдается покалываем на кончиках пальцев. Арчи очень рад, что скоро все закончится. Бездна те то место, где стоит оказываться людям. Двойник все чаще оказывается по левое плечо. Молчит и скалится.
        Арчи никогда не видел воочию Северное сияние. Но сейчас перед глазами Грань и сходство этих явлений очень сильно. Арчи смотрит на радужные переливы, на рябь, на сияние гаснущих и рождающихся звезд и не может сдержать радостного смеха. Он сделал это! Он скоро вновь окажется в своем мире!
        Радуются и верховные. Шестеро нервничают и это трудно скрывать. Но они уже не пытаются сдерживаться. Ведь исход близок как никогда.
        Теперь совсем отчетливо ясно как именно погибали все прочие экзорцисты. Бедолаги пали жертвами алчных демонов, желающих попасть за Грань. Мелкая сущность может прорваться через барьер Грани, пожертвовав плотью. Чтобы Грань преодолел верховный демон требуется пожертвовать много силы, целый океан. Поэтому необходим мул, которого не жаль принести в дар. К тому же, не каждый мул подойдет, нужен необычайно крепкий, сильный. И теперь у властителей такой имеется. Молодой, сильный, глупый.
        А еще Арчи никогда не сравнивал себя с Богом. До этого часа.
        Он много проводил время в стенах церкви, дядя Лука не мог не привить в мальчике любовь к Господу. Но взрослея, юноша задавал все больше вопросов, ответы на которые находились с трудом. Парень не мог понять, почему Создатель и не хочет помогать своим созданиям. Почему ему так нравится наблюдать за муками детей Его?
        Исток дал ответ.
        Представьте силу, способную в одно мгновение создать целый мир. Возможно, уподобляясь ребенку, создатель по началу оберегает, радуется и не расстается со своей игрушкой. Она для него смысл всей жизни. На краткий миг. Затем приходит черед новой игрушки, а старая, забытая и покинутая, летит в коробок, где уже пылятся десятки других.
        Никто не говорил, что Бог создал один мир. Священники молчат, возможно, не догадываясь об этом. И их слова о любви Творца не ложь. Просто сведения устарели. Бог слишком велик и могуч, чтобы вмешиваться в уже созданное. Для взросления детям важна самостоятельность. Иначе они никогда не вырастут. Создатель не гневлив и не жесток. Он слишком могущественен, чтобы быть измеренным привычными параметрами.
        Возможно, в самом начале он и учил прощать и умел прощать сам. Но все мы растем. Однажды оказавшись преданным, человек престает доверять. Плохо это или хорошо? У каждого свой ответ и своя истина.
        Арчи смотрел на шестерых, которые желали предать его. И улыбался. Нет, подобно сыну Господа он не намерен был идти на чьем-то поводу и быть принесенным в жертву.
        Арчи улыбался, и улыбка породила смех, искренний и долгий.
        Шестеро смотрели недоуменно, не в силах понять, что именно они все это время были выбраны на роль жертвенных мулов.
        ГЛАВА 13
        СОЗЕРЦАЯ СОДЕЯННОЕ
        В Миднайте царила ночь. До первых признаков рассвета оставалось по крайне мерее два часа и город пребывал во власти сна.
        Свет фонарей вдоль широкой дороги освещал тесно припаркованные автомобили. В окнах высоток горели редкие огни.
        Пустые улицы, шум кондиционеров, возня бездомных животных в ближайшей помойке.
        Безветренная погода внезапно сменилась на локальный ураган. Багровый вихрь, возникший из ниоткуда, стремительно пронесся по улице, переворачивая мусорные баки, поднимая в воздух мусор и старые газеты. Вихрь врезался в стену дома, вспыхнул и растекся ало-золотой лавой. Густая субстанция стремительно пожирала все, до чего добиралась. Обуглилась мостовая, камень почернел, часть асфальта провалилась в подземные туннели, куда следом рухнули ближайшие автомобили.
        Буйство вихря, лавы и звуков продолжалось считанные секунды. Затем наступило прежнее затишье.
        Вот только на безлюдной улице стояла одинокая фигура.
        Причудливая игра тени? Казалось, что фигура темнее ночи, словно кто-то или что-то притягивает к себе тьму. Фигура стояла, осматриваясь, а тени извивались вокруг нее, точно приплясывая. Стоило загадочному незнакомцу сделать первый шаг, как ближайший фонарь пугливо замигал. Лампочка вспыхивала и гасла, будто сердце, бьющееся от страха. Не выдержав, лампочка взорвалась и кусок улицы погрузился во мрак, утратив частицу света. Тем временем неведомая сила набирала обороты, пробуждаясь от оков. Теперь уже все фонари до единого, испуганно мигали и гасли по одному.
        Со стороны это выглядело так, будто свет чего-то испугался и отстранялся от опасности, удаляясь все дальше и дальше.
        Улица погрузилась во мрак ночи. А неизвестный радостно подпрыгнул. Почти с мальчишеской радостью. И невидимая волна от удара о землю, пробудила призрачную рябь. Черные тени хлынули во все стороны. Остатки света исчезали на глазах. Гасли неоновые вывески магазинов, рекламные тумбы. Колоссы многоэтажных домов утрачивали огоньки в маленьких окнах. А волна росла, растекалась медленно и неотвратимо, погружая квартал за кварталом во тьму.
        На лице Арчи расплылась широкая и по-детски радостная улыбка. Он сделал глубокий вдох и счастливо огляделся.
        Снова дома!
        Ветер, облака, дома, машины - все приводило в неописуемый восторг.
        Молодой человек с какой-то жуткой, щемящей сердце ностальгией шел по улицам и не мог прийти в себя. Хотелось напевать глупую песню, пританцовывать и смеяться до слез. Эмоции разрывали душу, рвались на волю. Аромат уличного фастфуда вызвал бурю возмущений в желудке. Парень огляделся и увидел фургончик. Неоновая вывеска не работала, а сам продавец, громко ругаясь, возился на улице, проверяя электрический кабель. Заметив покупателя, мужчина, сокрушенно высказал о случившейся неприятности.
        - Свет вырубило. И так во всех соседних кварталах. Тьма то какая, да? Ни единого огонька вокруг не видать. Куда смотрят власти?
        - А что-нибудь перекусить найдется? - уточнил Арчи, чувствуя, как громко урчит в животе.
        - Сосиски на гриле успел пожарить. - Отозвался продавец. - Булки свежие, соусы есть. Кофе, извини, сделать не могу.
        - Я бы сейчас съел быка и двух коров. - Признался Арчи.
        - Давно не ел? - продавец внимательно посмотрел на парня.
        - Кажется, будто целую вечность, - смущенно произнес молодой человек. И тут внезапно помрачнел. Вспомнил, что платить ему нечем.
        Перемена в лице покупателя не укралась от мужчины.
        - Что такое, сынок?
        - Деньги. Я совсем забыл, что у меня нет денег. - Сконфуженно ответ Арчи, краснея. - Вы извините, я пойду.
        Но продавец его окликнул:
        - Эй, парень! Брось. На попрошайку ты не похож. А проблемы с деньгами, с кем не приключалось? Чертовки проголодался, да?
        Арчи кивнул, с трудом борясь со слюной. Сосиски пахли так, что кружили голову.
        Мужчина зашел в фургончик и вернулся с двумя хот-догами. Один протянул Арчи, второй откусил сам.
        Арчи поблагодарил и одним махом откусил половину, затем всунул вторую и только потом принялся жевать. Мужчина только хмыкнул, глядя на подобную скорость.
        - И правда оголодал, - покачал тот головой. - Ладно, сделаю тебе еще один. Не обеднею.
        Они сидели на траве и ели, глядя на ночные пейзажи города.
        - Меня Фридрихом звать. - Представился продавец.
        - Арчи, - с набитым ртом вымолвил парень, - очень приятно.
        - У меня в термосе есть кофе. Сейчас принесу. - Мужчина поднялся и удалился в фургончик, вернувшись с пустыми стаканчиками.
        Горячий дымящийся напиток перекочевал в картонные стаканы.
        Кофе обжигало, по телу стремительно разливалось приятное тепло. Арчи жадно выпил напиток и благодарно кивнул.
        - Спасибо вам огромное, Фридрих. Я обязательно заплачу. Чуть позже.
        Мужчина усмехнулся и отмахнулся.
        - Что ж я буду за человек, если стану трясти деньги за два жалких бутерброда у бедного паренька. Сынок, не переживай. Старый Фридрих не жаден.
        - Удивительное качество для торговца. - Заметил Арчи.
        Мужчина расхохотался, дружески хлопнул молодого человека по плечу.
        - Считай, что тебе повезло.
        - Да, - задумчиво произнес Арчи, - сегодня, мне действительно, очень повезло.
        Он шел и ноги сами несли к заветному месту. Парень не торопился, но и не медлил. Знал, что время на его стороне. Наступать рассвету? Сейчас все было в его власти.
        Знакомое здание Ордена. Неужели Рейбел ничего не изменил? Или же Арчи только кажется, будто он узнает обитель экзорцистов?
        Арчи тряхнул головой, прогнал прочь мысли и зашагал по ступеням. Коридоры, комнаты и наконец главный зал. Возвышение, на котором располагается трон. А на троне фигура. Одинокая, утомленная и разочарованная фигура бывшего наставника, предателя, отправившего его в Бездну.
        Рейбел.
        Демон встретил появление Арчи кривой усмешкой, не сделал попыток подняться или даже сменить позу. Лишь глаза пристально следили за парнем.
        - А я все ожидал, когда же наступит этот час. - Хрипло произнес Рейбел. - Когда дерзкий мальчишка ворвется в зал и в яростном и праведном гневе пожелает уничтожить меня. Добро пожаловать, птенчик.
        Арчи сделал несколько шагов вперед и улыбнулся.
        - Здравствуй, Рейбел. Не могу отрицать, что тоже давно ожидал этого часа.
        Сидящий на троне внимательно посмотрел на Арчи. Глаза парня и мужчины встретились. Демон хрипло рассмеялся.
        - Нет. Ты уже не птенчик. Передо мной хищник опасней ястреба и орла. Бездна расправила твои крылья, мальчик. Твой потенциал - прими мое искреннее уважение.
        Рейбела одолел хохот. Демон смеялся долго и раскатисто. И наконец, когда затих, произнес удовлетворенно:
        - Мне даже не придется спрашивать, как там поживают мои собратья. Ты здесь, а значит кому-то повезло меньше. Поделом! Кучка тупых ублюдков, неспособных ни на что стоящее. Их смерть меня порадовала.
        - А как же ты сам? - задал вопрос Арчи. - Ты получил желаемое? Цена за власть, она оказалась оправданной?
        В глазах демона вспыхнуло багровое пламя. Рейбел заерзал на троне и горько прохрипел:
        - Получил ли я желаемое? И, да и нет, мальчик. Ты никогда не забудешь тот день, когда оказался выброшен в Бездну. Не забуду его и я. Я храбро и яростно сражался, я почти победил, но… Всегда есть но, мальчик. Оно стоит между тобой и твоей целью. Сестры, будь они прокляты. - Рейбел плюнул на пол. - Сбежали. Они не стали погибать, не стали биться до смерти. Они ушли, оставив мне то, чего я так давно желал - власть. Сначала я был в ярости, ведь мне не удалось поглотить их силы, выпить до дна. Затем я стал ликовать, на правах победителя. А после я осознал, что править мне не интересно. Я был рожден для войн, для сражений. Я вел войска в бой и радовался. Я дрался и наслаждался битвой. А править оказалось скучно и уныло. Я достиг цели, но удовлетворения не получил.
        Арчи сел на ступени перед троном, повернувшись к собеседнику спиной.
        - Чувство разочарования. Понимаю. Я тоже недавно постиг подобное.
        Рейбел зашевелился. Демон явно ожидал иной реакции от бывшего ученика и занервничал.
        - Разве ты не пришел уничтожить меня? Отомстить? - Рейбел поднялся с трона. - Если так, то давай! Отбрось болтовню и атакуй! Я готов к исходу. Ну же!
        И глядя на спокойно сидящего Арчи, Рейбел удивленно замолчал.
        А Арчи задумчиво смотрел на мраморный пол, разглядывая собственное отражение. Наконец молодой человек хмыкнул и сказал:
        - Признаюсь, когда я попал из-за тебя в Бездну, я только и думал о мести. Я жаждал твоей боли и смерти, все мысли кружились только о том, как совершу возмездие. Но потом кое-что произошло.
        - Что? - в голове Рейбела звучало неподдельное любопытство.
        - Я увидел свое будущее. - Горько отозвался парень. - И знаешь что? Разочарование! Мы столько всего натворили с тобой, столько причинили зла. Мы убивали, обманывали, разрушали. Но когда я увидел результат - я осознал, что мне не нужна власть. Тиран и деспот, окруженный страхами, боящийся смерти и забытья. Не хочу я такой жизни.
        - Да что ты несешь! Никто не может видеть будущее! Это не в силах…
        Рейбел неожиданно прервался и вскричал недоверчиво и восхищенно:
        - Исток! Только он мог дать силу, способную увидеть предначертанное! Не верю!
        Арчи хмыкнул, продолжая смотреть в пол.
        - Как ты его нашел? Почему смог забрать силу? Только демоны. - Рейбел ошарашенно глядел на Арчи, а затем нервно рассмеялся. - Понимаю. Ты столько поглотил энергии демонов, что сам стал меньше человеком, чем одним из нас.
        Рейбел зашагал из стороны в сторону, взбудораженный услышанным.
        - Так ты видел свое будущее?
        - Видел. - Кивнул парень.
        - И каково это? Видеть все, что тебе только предстоит совершить?
        Их взгляды встретились и Арчи ответил со всей искренностью:
        - Паршиво.
        - Вот это птенчик! - восхищенно воскликнул Рейбел. - Ты не перестаешь меня удивлять!
        Демон сел рядом с Арчи, спросил:
        - Что дальше, парень? Ты, я. Мы не сможем существовать рядом.
        - Не сможем. - Подтвердил Арчи.
        - Уничтожишь меня? Поглотишь, как всех прочих?
        - А что бы хотел ты?
        - Не знаю. - Рейбел тряхнул головой. - Никогда не думал, что все закончится так глупо. В сказках людей конец бывает либо добрым, либо злым. Но герой и злодей не могут сидеть вот так, беседовать, а затем разойтись и обо всем забыть. Так не бывает, мальчик.
        - Я больше любил кинофильмы. - Признался Арчи.
        - Разве это что-то меняет? В фильмах та же история. Побеждает кто-то один.
        - Это так, - согласился Арчи, - но в конце герой получает желаемое. Он счастлив, он добился цели, а дальше занавес. Счастливый конец! А я проживу долгую жизнь и сам обреку себя на беды и страдания. Страх, одиночество, паранойя. После победы героя над злодеем мы видим финал и занавес. Так должно быть! Зрители не хотят видеть перерождение героя в нового злодея! Но в моей судьбе нет иного пути. А я так не хочу.
        - А я не хотел оказаться на своем месте! Но вот я здесь и сопливый мальчишка решает мою судьбу! - рявкнул Рейбел и поднялся. - Я прожил так долго! Я дрался! Я сражался! Ради чего?! Чего?
        И вновь их глаза встретились.
        И Рейбел все понял.
        - Ведь ты уже принял решение, да, птенчик? На мой счет, на свой. Скажи!
        Арчи поднялся, горько улыбнулся, чувствуя, как слезы катятся по щекам.
        - В моей истории будет счастливый занавес, Рейбел. А ты никогда не узнаешь разочарования. Я долго думал. Мне не нужна такая сила и власть. В жизни есть много вещей, куда лучше, чем то, к чему мы оба так стремились.
        - Что к примеру?
        - Семья. Любовь. Успешная карьера, но плавная, не ценой сделки с демоном. Я смогу начать все иначе.
        - Что за чушь ты несешь?! - рявкнул Рейбел. - Увидеть будущее и изменить прошлое не одно и то же! Никто не в силах.
        - Как знать. - Пожал плечами Арчи.
        - Какова же твоя истинная сила, парень? - пролепетал демон, с ужасом глядя на Арчи.
        - Бездонная черная пропасть. Я понял не сразу. Но затем Исток дал осознать. Я мог бы уничтожить Бездну одним желанием. Но какой смысл? Если все вокруг стало таким ничтожным? Как и зачем распоряжаться безграничным потенциалом?
        - Как ты достиг этого?
        - Не знаю. - Пожал плечами Арчи. - Просто взял и достиг.
        - Ты не можешь быть чертовым Богом! Чушь!
        - А я и не хочу. Создавать миры? Отвечать за судьбы миллионов? Мне бы разобраться с собственной жизнью. Вот этим я и займусь. Возьму чистый лист и заново перепишу свою судьбу.
        - Невероятно! И что же ты пожелаешь для себя? Родиться в богатой семье? Не знать горя? Страхов? Стать высоким, красивым, привлекательным для женщин?
        - Для начала я никогда не потеряю близких людей. - Уверенно отозвался Арчи. - Но твои предложения мне по вкусу.
        - А как же я? Что ты придумал на мой счет?
        - А ты никогда не узнаешь вкус разочарования, Рейбел. Ты обретешь заслуженное по праву.
        Демон рассмеялся.
        - Звучит красиво, вот только я с трудом могу в это поверить.
        - Наша история обретает финал, бывший наставник. Кинофильм подходит к концу. Занавес неизбежен. И так должно быть.
        - Славное совпадение, что в этом фильме ты и режиссер, и сценарист, и главный герой.
        - Да. Так и есть. - Отозвался Арчи с грустной улыбкой. - Прощай, Рейбел. Навечно.
        Ему снился странный сон. Будто он оказался в Бездне и сражается на равных с верховными демонами, а затем и вовсе обретает всемогущество.
        Звон будильника вырвал из оков сновидений, Арчи с трудом открыл глаза, чувствуя, что нет ни малейшего желания выбираться из теплой кровати. Молодой человек укутался в одеяло, забравшись под него с головой и перевернулся набок.
        В его комнате открылась дверь и раздался веселый женский голос:
        - Я так и знала, что самостоятельность моего сына весьма сомнительна. Арчи! Ты уже взрослый мальчик. Вставай. Прежде чем отправиться на учебу в Орден тебе придется подкрепиться. Тосты, джем и сок дожидаются тебя на кухне. Идем! Ты же не хочешь, чтобы отец съел все сам, не оставив ничего нам с тобой. Поднимайся, соня. Жду внизу.
        Дверь закрылась.
        Ворча и зевая, Арчи откинул одеяло и выбрался из постели. Шаркая босыми ногами, молодой человек вошел в ванную комнату, открыл кран и принялся умываться. Вытираясь полотенцем, Арчи посмотрел на отражение в зеркале. Улыбнувшись, парень подмигнул отражению.
        Что-то подсказывало, что день выдастся отличным.
        ЭПИЛОГ
        В помещении собора витал острый запах полыни. Едкий, проникающий в горло горький дым вызывал приступы кашля. В семи жаровнях, раскаленных до красна, тлели прогоревшие пучки трав. Время от времени бдительные подмастерья неутомимо подбрасывали в пламя все новые запасы, не обращая внимания на судороги от кашля.
        - Больше света! - над стенами собора раздался требовательный возглас.
        Двое подмастерьев тут же бросились исполнять волю верховного магистра Ордена.
        Свет.
        Да, этой ночью в соборе освещения оказалось с избытком. Чересчур много, чтобы просто разогнать мрак в помещении. Огромные колоссы люстр с тысячами свечей, на толстых цепях, крепящихся в потолке, горящее масло в емкостях всех возможных размеров, резные канделябры и наконец просто свечи, расставленные на полу, в нишах, на скамьях.
        Источников света оказалось так много, что помещение собора сияло. Резкий свет нестерпимо бил по глазам, мешая думать, смотреть и двигаться. Однако, никто не думал роптать.
        Облаченные в серые монашеские рясы, с широкими капюшонами, скрывающими лицо, в соборе находилось двенадцать послушников, семеро подмастерьев и восемь магистров Ордена.
        - Еще дыма! - вновь отдал приказ верховный магистр помощникам, а сам медленно, боясь задуть пламя, направился к центру собора, туда, где возвышалась дыба, на которой находился распятый заживо человек.
        Монотонные голоса, шепчущие слова молитвы. Одно огромное, в полтора человеческих роста массивное зеркало, поставленное напротив дыбы.
        А на дыбе распятый. Худое, изможденное лицо, лоб, покрытый испаринами, но главное глаза - закатившееся, да так, что виднелся лишь белок. Человека распяли на подобии пятиконечной звезды, прочно привязав ноги, руки и шею толстыми веревками с вплетенными в них ветвями терновника и стеблями крапивы. Из открытого рта слышались лишь невнятные хрипы, а те остатки одежды, что трудно было посчитать даже за лохмотьями, демонстрировали сколь тощ стал распятый. Ребра костей выдавались вперед, обтягивая болезненно-желтую тонкую кожу со следами едва заживших рубцов.
        Жалкое зрелище сломленного под пытками человека.
        И все же осторожные движения, и мимолетные взгляды на витражи, находящиеся у самого потолка, выдавали в верховном магистре страх и опасения. Экзорцист боялся того, кого мертвой хваткой держала дыба. Боялся несмотря на все предпринятые меры.
        - Больше света! - опять отдал распоряжение мужчина. - В соборе не должно быть ни единой тени! Это вам ясно, дети греха? Шевелитесь!
        Один из подмастерьев замучено оглядел пол, уставленный свечами так плотно, что передвигаться получалось с великим трудом. Однако, встретившись с тяжелым взглядом магистра, юноша, забыв об оторопи, кинулся за новым сосудом для масла. В спешке, он споткнулся, едва не упав на чан с горящей жидкостью. Пламя на находящихся рядом свечах заколебалось.
        - Осторожней, дурак! Хочешь нас всех в могилу свести?! - рявкнул верховный магистр в гневе. - Он. - перст указал на распятого. - Нас жалеть не станет. Убьет всех до одного! Ясно?
        Сглатывая вязкую слюну, подмастерье испуганно замотал головой, принявшись спешно переливать масло в лампаду.
        Присоединяясь к голосам собратьев, верховный магистр принялся на распев произносить слова изгнания.
        Тело человека на дыбе выгнулось дугой, сквозь кожу проступили серые вены, мужчина затрясся в судороге.
        Верховный магистр покосился на витражи.
        Даже сквозь пение голосов отчетливо слышалось, как на улице раздаются отрывистые крики и звон металла. Сражение могло в любой момент помешать задуманному и от того магистр нервничал и спешил.
        - Еще немного, - произнес мужчина, подбадривая своих соратников. - Завершите молитву, братья! Ритуал на исходе!
        Сам же верховный магистр извлек из ножен пепельный кинжал и осторожно стал приближаться к дыбе. Распятый затрясся еще сильней. Едва не выламывая суставы, мужчина попытался освободиться от пут, пусть даже ценой переломов конечностей, но хватка веревок оказалась сильней.
        - Знак «Син», лишающий воли, знак «альд», забирающий мысли, знак «эбо», гасящий рассудок. - На груди приговоренного острие кинжала выводило кровавые символы. - Знак «Ирм», крадущий силу. Знак «Ятг», мешающий действовать. Знак «Дейт» - изгнание.
        По лбу экзорциста стекали струйки пота, последнее слово изгоняющий прокричал, громко и торжествующе.
        Распятый издал вой и выгнулся дугой. Но путы держали крепко.
        - Отправляйся обратно в Бездну, тварь!
        Пепельный клинок вонзился в отражение в зеркало. Существо в зазеркалье, не имеющее ничего схожего с обликом человека, дернулось и захрипело. Лезвие клинка задымилось, обожгло ладонь экзорциста. Магистр не выдержал боли и отскочил от зеркала.
        - Держать круг!
        Багровая вспышка вырвалась из пронзенной кинжалом груди демона, разорвала инфернальную сущность и взорвалась. Зеркало покрылось трещинами и пронзительно лопнуло.
        Вой ветра, землетрясение, раскат грома. Столб яркого света, пробивающий дыру в куполе. Звон бьющихся витражей. Пестрый калейдоскоп из осколков зеркала и цветного стекла. Удар силовой волны разбросал экзорцистов точно тряпичных кукол.
        А затем в соборе повисла оглушительная тишина.
        Верховный магистр открыл глаза и посмотрел на дыбу. Черное выжженое дерево едва тлело. Пол чернел правильной окружностью. Распятый стал меньше, чем даже пеплом.
        - Получилось, братья! Мы изгнали верховного! - Экзорцист торжественно вскинул руки к небесам. - Мы справились!

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к