Сохранить .
Бог тьмы Александра Белова
        Бог тьмы #1
        История о простом парне, который попал в мир игры, столь реалистичной и пугающей, что может показаться, будто бы этот мир и вправду реален.
        Может, так и есть…
        Бог тьмы - такую кличку получил простой подросток, в чьих руках оказался один из навыков, не поддающийся объяснению.
        Что же выберет настоящий профи MMORPG - ответит на брошенный ему вызов в качестве властелина тьмы, или же сдастся, оставшись наедине со своими кошмарами…
        Александра Белова
        Бог тьмы
        Пролог
        Жарким летним днем, каких в то время было много, случилось кое-что необыкновенное. Пропал человек. Слухи разошлись быстро. Еще бы. Городок, в котором он жил, не был крупным мегаполисом, или вроде того. Совсем нет. Простой маленький городишко, больше напоминающий поселок. Селяне меж собой так и звали свою обитель. Каждый второй здесь знал первого и третьего. Каждый общался и сплетничал. Когда впервые за долгое время пропал человек, да еще и подросток - молодые семьи запаниковали во вторую очередь. Конечно, в первую были его родные. В мыслях был маньяк. Оно и понятно, кто бы не переживал, узнав, что в родных краях завелся убийца. Детишек здесь было прилично. После школы забирать их смысла не было. С юных лет каждый мальчишка и девчонка знали дорогу домой. Каждый из них гулял и частенько все они залезали в небольшой лесок, что за городом. Диких животных там не было, но, как и в любом подобном месте, опасности были. Это и стало второй теорией. Вот только тот самый лесок прочесали за неделю. Поиски проходили дольше, но, осмотрев каждый потаенный уголок природы, надежда пропала. Никаких зацепок. Ни
порванной одежды, ни вещей, которые могли быть с жертвой. Следом пошли и обыски. Полиция проводила осмотры каждого дома. И никто не был против. Пропавшего знали все. Слухи о нем ходили, конечно, не всегда добрые, сопроводимые смехом, но, даже так, весь поселок в то лето поник горем. Из-за того, что занятий в школе и прочих учебных заведениях не было, родители стали провожать и встречать своих детей с дополнительных занятий, курсов и даже кружков. Все оставались настороже. Мать пропавшего рыскала в поисках сына дольше всех. Она лично проверила лес, опросила знакомых. Никто даже не видел этого паренька в тот день. Сама она, работая полицейским не первый год, была на вызове и, так уж получилось, что домой вечером вернуться не вышло. Отца у подростка не было. Он скончался от болезни больше четырех лет назад. И именно последние его слова побудили сынишку заняться тем, чем он и занимался все это время.
        Звучит, может, и странно, но даже в таком месте есть знаменитые люди. Конечно, работа врачом или тем же полицейским всегда будет цениться выше компьютера, но слава не терпит исключений. Как и свой отец, пропавший подросток был гением в компьютере. Нет, не программистом или вроде того. Он был спортсменом. Киберспортсменом. Для нынешнего времени, это «работенка» уже успела снискать популярность и славу. Его отец когда-то разрабатывал компьютерные игры, а затем, получив серьезный диагноз, уехал с женой и совсем маленьким сынишкой подальше от цивилизации. Оказавшись в этом городке, мужчина устроился на хорошую работу, был полезен обществу, так сказать. Вот только его судьбу это не изменило. Но изменило судьбу его сына. Перед смертью отец передал единственному наследнику флэшку с данными, которые он собирал годами. Со стороны все эти данные выглядели, как простые коды и стратегии к разным играм. Все изъяны проектов, над которыми он работал со своей команды. Но так скажет лишь простой изрядный человек. А вот гений, увлекающийся подобным, оценит такой носитель в целое состояние. Сотни игр, что только
вышли, десятки сотен заброшенных проектов и много прочего. После смерти отца, мальчишка всерьез занялся этим и, нельзя сказать, что без помощи, добился больших успехов. Первый чемпион онлайн игр не из крупного мегаполиса, где заурядных игроков пруд пруди. Первый человек в своем городке, заработавший за три месяца около миллиона. Первый подросток, кого позвали в элитную команду. И первый, кто отказался от такой работы. Да, он и вправду не решил связывать всю жизнь с играми. Занимался этим ради себя. Видел в своем таланте простое увлечение. В душе хотелось пойти по стопам матери, но с каждой новой игрой, в которой парень добивался высот, его мечта медленно угасала, заменяясь фальшивой компьютерной графикой.
        Все изменилось одним жарким летним днем.

1
        Рейд на босса длился уже полтора часа. Все шесть членов случайного отряда были измотаны, но стремились к победе. Строка состояния хитпоинтов противника достигла красной линии, а это значило, что конец близок. Каждый из шести атаковал, чем мог. Все придерживались тактики и… стоп… почти все. Один из шести никак не хотел слушать главу отряда и делал, что ему вздумается. Избегая «простых» атак босса последнего уровня многопользовательской игры, он просто стоял, будто бы изучая дальнейшие ходы противника.
        «Ты что делаешь, придурок?! (Tignor 64)»
        «Следуй приказам, хорош страдать фигней (Fubia 1313)»
        «Что за тиммейт нам достался… (IgnorMask)»
        Чат буквально разрывался. А этот игрок продолжал стоять. Стоило боссу обратить на него внимание, как персонаж приводился в действие, но на короткий срок. В один такой момент, снова что-то печатая в чат в надежде, что шестой станет помощником в бою, игрок отвлекся. Огромный молот зарядил прямо по нему. Последний босс этой онлайн игры был знаком многим своей силой и навыком «oneshot». Мгновенное убийство оружием, неважно с какой силой и с какого расстояния. Строка хитпоинтов упала до нуля. Персонаж растворился в воздухе, а над его теперь уже пепельным бугорком повисли цифры, медленно стремящиеся к нулю. Второй из шести попытался добраться до напарника, но также попал под удар, пополнив скамью запасных. Четверо выживших ускорились. Проиграть в такой момент было бы очень глупо и стыдливо. Трое из отряда, видимо, знакомые со всеми остальными и в жизни, нападали всей группой, нанося повышенный урон, но и этого было мало. Без поддержки клирика и навыков защитника, всех ударов выдержать не вышло. Следом за теми двумя погиб третий, затем четвертый и пятый. За боем с помощью визуальных камер наблюдал весь
континент точно. Стоит отметить, что бой проходил в прямом эфире. Внутри игры персонажи под руководством людей всех возрастов наблюдали сражение с экранов и арены. В жизни же остальные следили за подробностями через мониторы своих компьютеров и приставок.
        Босс, расправившись со всеми мелкими тараканами, взглянул теперь и на шестого. Чат продолжал разрываться, но этому парню было все равно. Он стоял без движений. Далеко не многие поняли его замысел. А те, до кого в итоге дошло, лишь усмехались и продолжали смотреть. А тактика была простой - дождаться смерти всего отряда и добить босса в одиночку. Так поступали проходчики, самоуверенные глупцы и настоящие профи. Этот был из последних. Делить все добро с остальными не хотелось. Если бы он мог, пошел бы на битву и в одиночку. Но игра такого не позволяет, придерживаясь правил командного боя. И вот, когда преград больше не было, персонаж сдвинулся. В руках его, вместо простенького копья, что было при нем с самого начала боя, теперь сиял длинный меч с изысканной рукоятью и магической аурой. Оружие, зачарованное на конкретного противника. Настоящий артефакт, созданный простым игроком. Когда свет над головой перекрыл огромный стальной молот, тело паренька буквально развеялось. Появился он за спиной у врага. Подпрыгнув и использовав навык мгновенного перемещения вперед, игрок достиг головы своей жертвы.
Теперь все решал один простой удар. По расчетам, меч должен был снять оставшуюся тысячу хитпоинтов, завершив поединок. Так оно и произошло. Нанеся вертикальный разрез, игрок приземлился на одно колено в метре от цели. Сам же босс рухнул на залитую кровью почву. Поднявшаяся пыль быстро улеглась. В самом центре арены появилась надпись - «Сражение окончено победой». Через мгновение под ней появился небольшой сундук. Так как в бою участвовали все, остальные тоже получат награду, но опыт и драгоценности этого игрока не интересовали. В сундуке лежали шесть предметов, которые победители должны были распределить меж собой. Он же забрал все шесть. Редкое оружие, артефакт, весь сет брони небесного класса, редчайший скакун, питомец и жетон, позволяющий сменить расу и класс персонажа без потери уровня.
        Комната закрылась, а игрока перенесло в центральную комнату, где его ждали и остальные. Говорить с ними он не стал. Сразу телепортировавшись на рынок, парень избавился от всего ненужного. За оружие и артефакт он выручил всего сто золотых, но это его никак не задевало. Мало кто вообще решится продавать такую награду. Не удивительно, что все остальные, видя, что тот предлагает, поспешили выкупить у торговца предметы обратно.
        Чуть позже игрок, добравшийся до собственной гильдии, перешел через ворота. В небо тут же поднялся черный столб, сообщающий о переходе через главные врата. Не прошло и минуты, как к нему подбежала девушка в легкой броне и с кинжалом в руках.
        «Видела твой сегодняшний бой. А ты не промах (Lumia _133)»
        «Ерунда. Я там даже заскучал (BloodRein)»
        «И все же продавать такое оружие было глупо. Мог бы и мне подарить, раз деньги не нужны (Lumia _133)»
        «Ты ведь у нас донатер. Купишь получше (BloodRein)»
        «Блин. Какой же ты парень, раз так говоришь! (Lumia _133)»
        «Ну а ты и не моя девушка (BloodRein)»
        «А ты хотел бы, чтобы я ею стала? Хи-хи. Мы ведь с тобой из одного города, не забыл? (Lumia _133)»
        «Как же тебя забудешь. Каждый день в рейды зовешь. На дворе лето. Пошла бы прогулялась (BloodRein)»
        «Ну а сам? Ты ведь из дома вообще не выходишь (Lumia _133)»
        «А ты следишь за мной что ли? (BloodRein)»
        «Так ведь я твоя подруга детства. Думаю, можно так сказать. Хотелось бы иногда и с тобой прогуляться. Скучно одной (Lumia _133)»
        «Ну если так хочешь, можно и прогуляться (BloodRein)»
        «Это обещание! =3 (Lumia _133)»
        «Что сейчас будешь делать? Ты прошел игру. Один из немногих. Я слышала, тебя хотят сделать правой рукой главы гильдии (Lumia _133)»
        «Ты же знаешь мои правила (BloodRein)»
        «Да-да. Пройти игру и удалить ее. Затем взяться за следующую. Большой у тебя там список? (Lumia _133)»
        «Мой отец участвовал во многих проектах. После его ухода о нем даже говорить не стали. Пройду все, где он участвовал. Осталось всего три игры (BloodRein)»
        «Твой отец настоящая знаменитость. Я это знаю. Многие это знают. Разве этого мало? (Lumia _133)»
        «Без моего отца эта игра не была бы такой. Не были бы и остальные. Он умер, и никто об этом не узнал, потому что даже в списке разработчиков его нет. Я сделаю то, что задумал (BloodRein)»
        «Раз уж ты так решил, отговаривать не стану. Я ведь всегда на твоей стороне. Не забывай об этом! (Lumia _133)»
        Пройдясь по гильдии, эти двое сдали все квесты. Затем парень вышел из гильдии и, в последний раз взглянув на просторы игры с высокой башни замка гильдии, отключился.

2
        Убрав левую руку с клавиатуры, он вздохнул. Мышка вся взмокла. Как бы круто не выглядел его бой в игре, в реальности все куда более сложнее. Даже простые движения, которыми он и смог добить босса, требовали высокой скорости нажатия клавиш и правильной комбинации навыков. Его класс «маг-убийца» изначально не способен на бой вблизи, да еще и с оружием копьеносцев или рыцарей. Но настоящий профи сможет и из начального аккаунта сделать классового монстра. При создании аккаунта он мог бы выбрать рыцаря или того же мага, но, в таком случае, скорость атак первого и зачарование оружия магией второго были бы доступны только через сторонников. Платить кому-то за работу, которую можно сделать самому, да еще и куда качественней, толку нет. В этой игре древо навыков перемешано, поэтому с классом можно порезвиться, как и с расой. Но здесь все просто - в каждой игре он выбирал одну и ту же расу - человек. Ничего большего и не требовалось. Начальный навык этой расы - стойкость и приспособленность. Лучшая комбинация для двух разных типов класса в одном.
        Через минуту другую зазвонил телефон. На экране высветилась фотография молодой девушки с длинными волосами в форме полицейского. Она отдавала честь и искренне улыбалась. Чуть выше надпись - «Мама».
        - Привет, как ты? - в трубке звучал приятный нежный голос родной души. Паренек неспециально улыбнулся, облокотившись на спинку компьютерного кресла.
        - Привет, все хорошо. Закончил с еще одной игрой.
        - И когда ты только успеваешь. Поел уже?
        - Нет, еще не успел.
        - Максим, что я тебе говорила?! Игры-играми, а хорошая еда…
        - Залог хорошего здоровья. Помню, прости. Ты во сколько будешь?
        - Насчет этого. Я звоню сказать, что сегодня домой приехать не успею.
        - Чего? Ты в последнее время все чаще дома не появляешься! - «Максима» это разозлило. Он чуть-было не рухнул с кресла, хмурясь.
        - Прости, милый. Я знаю. Скоро это закончится. Я ведь в отпуск со следующей недели выхожу. Проведем весь месяц вместе!
        - Ладно, я просто… надеюсь, все хорошо.
        - Да. Тишина. Уже семь часов. Я останусь у Некита. Точнее, у его бабушки. Она здесь живет недалеко.
        - Просто… будь осторожна.
        - И ты. Давай без такого, чтобы я волновалась за тебя.
        - А я за тебя.
        - Люблю тебя, мой маленький чемпион.
        - Мне уже семнадцать, - усмехнулся Макс.
        - Для меня ты всегда будешь маленьким мальчиком. Ладно, мне пора. Потом еще позвоню.
        - Хорошо. Будь осторожна.
        - Не беспокойся.
        Короткие гудки сменились вздохом. В последнее время мать паренька и вправду постоянно пропадала. В соседнем поселке появился какой-то тип. Жители вызывают наряды, но из крупного города ехать никто не желает. Вот и приходится отправлять отсюда. Добираться туда больше трех часов, и каждая такая поездка заканчивается лишь на следующее утро. В очередной раз Макс собирался ночевать один. Найдя в телефонной книге номер с именем «Катя», он нажал на кнопку вызова.
        Катя была той самой девушкой из игры. Она давно согласилась помогать ему, узнав, чем на самом деле занимается ее друг детства. Макс уже достаточно давно проделывает одно и то же раз за разом. Скачивает игру, проходит ее и удаляет, оставляя подробный отзыв о том, что да как. И подписывается ником разработчика - своего отца. Популярность в интернете позволяет всего лишь одному его отзыву иметь огромный вес. Уже не одна игра потеряла деньги просто потому что Макс так решил. Катя всегда была с ним и поддерживала. Мать у него хорошая женщина, но она старается ради семьи. Зарабатывает как может. За все время Макс заработал огромные деньги, но его мать не взяла из них ни копейки, говоря о том, что до восемнадцати она будет заботится о нем сама, потому что обещала своему мужу. Единственному и такому любимому, что подарил ей веру и надежду в будущее.
        Катя без колебаний согласилась прийти. И дураку было понятно, что девушка влюблена в Макса. Она всегда с ним добра, постоянно заигрывает, хоть парень и старается не замечать этого. Она и сама ему нравится, но вот сделать следующий шаг он никак не решается.
        Закончив с разговором, Макс улыбнулся и направился на кухню. Раз уж так получилось, парень решил сделать хоть что-то. Оба они были не маленькие и важный разговор нужно было отметить каким-нибудь алкоголем. Да уж, не самое лучшее решение, особенно если об этом узнает его мать. Но сейчас Макса это не волновало. Да и Катю вряд ли будет волновать. Они уже выпивали. И заканчивалось это всегда как-то необычно. Вытащив из сероватого шкафа бутылку вина, парень вздохнул. Он купил ее в элитном магазине. В том, что алкоголь первого класса, Макс не сомневался. Волновало его то, как же начать разговор. Обычно они смеются, обсуждают игру и разные тактики, гуляют и наслаждаются летом, в данном случае. А сейчас…
        Поставив два бокала на стол, саму бутылку, нашинковав какой-то салат, парень достал конфеты. Он уже собирался положить его на кровать, как вдруг экран компьютера сверкнул. Если учитывать то, что Макс перевел режим работы в спящий, это можно было считать странным. Подойдя ближе, он понял, в чем дело. Пришло электронное письмо. Конечно, компьютер не должен запускаться в подобном случае, и все же это произошло. Открыв браузер и войдя на почту, он открыл последнее письмо.
        Доставлено: 21.06.2023
        От кого: неизвестно
        Кому: Макс Новиков
        Уважаемый Максим Новиков, я представляю небольшую организацию. Мы занимаемся разработкой онлайн игр и хотели бы предложить вам вакансию бета-тестера. Совсем скоро в мир выйдет наш новый проект, которому необходима тщательная проверка всех, так скажем, мелочей. Наша компания наслышана о ваших успехах и о том, что вы отказались присоединиться к действующей команде киберспортсменов.
        Наша компания готова предложить вам последнюю разработку в индустрии онлайн игр. Есть лишь одно условие - ваш ответ и возможная дальнейшая работа с нами не должна быть предана огласке до официального выхода проекта. Просим рассмотреть наше предложение в течение пяти минут. Мы готовы предложить вам небольшой подарок прямо сейчас. Он вам точно понравится.
        - Что за чушь? - вырвалось у парня. - Новый проект, бета-тестирование, нельзя предавать огласке. Как-то мутно. Да еще и подарок. Что за подарок?!
        К письму и вправду был прикреплен документ формата «Word». Время еще было, поэтому Макс решил взглянуть. Соглашаться он все равно не был намерен. Время на раздумья - пять минут. Что за вздор!
        Кликнув по документы, тот скачался на компьютер. В это же мгновение свет во всем доме погас и тут же вновь осветил помещение.
        «Замыкание, что ли», - промелькнуло в мыслях парня.
        Вернувшись взглядом к монитору, Макс навел мышь на документ и открыл его двойным кликом. Как ни странно, лист был пуст. Документ был абсолютно пустым. Но Макс продолжал смотреть. Не отрывался. Будто бы текст, коего не было, завлек настолько, что теперь невозможно было думать о чем-то другом. Он и не заметил, как свет вновь моргнул. Снова и снова. Системник компьютера разогрелся настолько, что уже через несколько секунд с улицы было слышно его работу. Катя как раз подходила к дому. У нее были ключи, так, на всякий случай. Постучавшись несколько раз, девушка заглянула в боковое окошко и заметила задымление. Вся квартира была в дыму. Ее обуял страх. Раскрыв сумку, она нашла ключи и сунула их в замок, дважды провернув вправо. Как только дверь дернулась и издала характерный скрип, прозвучал взрыв. Будто бы микроволновка не выдержала из-за вилки внутри. Сравнить именно с этим Кате было легче всего, потому что когда-то она проводила подобные эксперименты. Она помнила, что закончилось это плохо, значит, и в этот раз что-то произошло.
        Забежав в главную комнату, она заметила разбитую на полу бутылку вина, стекла от бокалов. Разбросанные повсюду детали монитора, системника, даже опилки компьютерного стола. Кресло теперь валялось недалеко от дверного проема. Обшивка горела, выпуская едкий черный дым резины и плотной ткани. Но взгляд Кати не задержался на нем. Теперь она смотрела на черную от взрыва стену. На уцелевшую часть стола и разбросанные на нем мелкие кусочки железа, от которых также исходил дым. Что-то явно произошло. Девушка знала, на что способен компьютер ее друга. Это настоящий монстр, внутри которого лучшие комплектующие, а не дряхлые детали из простенького магазина техники. Просто так компьютер бы не взорвался. Да и защита от воды и перегрева была отличной. Самое главное дошло до нее спустя почти минуту. Где сам Макс?!
        Даже если его откинуло взрывом, тело должно быть где-то рядом. Хотя в это верить Катя хотела в последнюю очередь. Вот только его нигде не было. Совершенно нигде. Оббежав весь дом, Катя начала звонить ему. Телефон завибрировал в районе дивана. Взрывом его откинуло со стола и забросило под столик, который также перевернулся. Экран обгорел, как и корпус, но мобильник работал. Обычно, Макс никогда не расстается с телефоном, а теперь его нет. А телефон здесь. Опустившись на колени, она и не заметила, как слезинка скатилась по щеке к губам.
        Полиция, скорая помощь, даже пожарная служба приехали быстро. Уж через семь минут Катя, стараясь сдерживать слезы, рассказывала офицеру, что же произошло. Она ничего не могла объяснить. Ее не волновало, что теперь она может стать главным подозреваемым. Да никто бы и не подумал на нее. Половина населения была в курсе отношений этих двоих. Разорвать их «дружбу» могла только смерть…
        Мать Макса приехала через два часа. Она села за руль патрульной машины и рванула домой, оставив напарника на месте. Она была шокирована, когда узнала о взрыве в ее доме и пропаже сына.
        С тех пор прошло три дня. Весь дом был перерыт. Никаких улик. Только лишь отпечатки самого Макса, его матери, Кати. Свежих почти не было. Девушка появлялась в его доме до этого случая почти неделю назад из-за загруженности делами. Редкие камеры на улицах не смогли помочь. Да и соседи никого не видели. Был сделан вывод, что никто в дом не проникал. Но тогда оставался вопрос - куда же делся подросток. Он совершенно спокойно говорил по телефону с матерью. Затем позвал к себе Катю. Приготовил алкоголь и закуску. Вряд ли парень собирался сделать что-то подобное. Вот только ничего это не меняло. Тела не было. Нигде. Он будто бы испарился. Восстановив компьютер, чтобы поискать зацепки в сети, полиция не наткнулась на что-то необычное. Мать паренька знала, где парень хранит все свои данные от аккаунтов и прочего. Это сильно помогло. Вот только без толку. Открыв почту в практически последнюю очередь, полицейские начали анализировать сообщения. Последнее было прислано… почти месяц назад. От какого-то фаната. Больше цепляться было не за что. Человек просто исчез. Испарился. Пропал без вести…
        Но так ли это…
        Глава 1 - Судьбоносный подарок
        Макс очнулся от жуткой головной боли. Шум вокруг него никак не давал выспаться. Да и как-то жестко было. Его кровать куда мягче, даже диван. Приподнявшись, он потер глаза, осмотрелся, а затем замер. Привычные стены его комнаты сменились оврагами, черными, словно покрытые смолой. Давно уже стемнело и площадь освещала ему лишь луна. Столь огромная, что это было странно. Да и странноватая какая-то луна. Серая, с новым глазу парня разрезом почти надвое. Некоторые точки блуждали рядом. Не сразу до него дошло, что это обломки планеты. Так ведь это и не луна вовсе! Наконец придя в себя, Макс осмотрелся по сторонам. В своих шортах и черной футболке, он стоял посреди оврага. Повсюду на земле валялись трупы в какой-то средневековой броне. Тут же валялось и оружие. Все было в крови. От этого вида человека бы вывернуло, но не его. Почему-то Макс не чувствовал ничего, кроме замешательства от происходящего. Крики вокруг него становились все громче и вот уже со спины показалась целая армия на конях. В небе парили огромные монстры, напоминающие драконов, каких-то ящеров с наездниками. Тут же шум участился и
спереди. Еще одна армия. Рассмотрев высокий флаг в руках у одного из солдат, Макс прищурился. На нем был изображен дракон. С другой стороны, на флаге сиял огромный волк с длинными клыками и черными глазами.
        Они приближались. Такими темпами, парень оказался бы в тисках меж двух армий. Все это и так ужасало, да еще и внезапная смерть - нет уж, извольте! Ноги подвели его в самый неподходящий момент. Упав на колени, Макс еще раз осмотрелся и пополз к краю оврага. В скале была небольшая щель. Это стало его спасением. Стоило туда забраться, не без труда, конечно, как два меча скрестились. Кони и прочие твари влетели друг в друга с явным желанием убивать. Люди кричали. Кричали, как убийцы. И как жертвы. Но страх не захватил тело Макса. Он смотрел из щели на происходящее. Настоящий хаос. Люди падали замертво. В один момент он заметил какого-то гиганта с сероватым оттенком кожи. В руках у этого громилы находился двусторонний топор. На вид весил он не меньше ста килограмм.
        - Это не человек… - прошептал парень, отползши поглубже во тьму. - Это точно не человек. Что происходит… где я вообще?!
        Внезапно, расщелина осветилась вспышкой. Правая рука парня засверкала. Рассмотрев ее, Макс заметил странный круглый камень на запястье, который буквально ушел под кожу, затянув безболезненную рану за мгновение. А еще через мгновение перед глазами появились странные полоски, надписи. Сверху слева какое-то имя. Под ней небольшая красная полоса. Еще ниже синяя - куда более короткая.
        «Какого хрена… где я…»
        Посмотрев на руку еще раз, Макс обдумал все происходящее. Перед тем, как… попасть сюда он стоял перед компьютером. Точно! Он читал текст документа, который был в письме от неизвестного. Но что же было в этом документе… что-то об игре с полным… погружением… нет. О совершенно новой видео игре.
        - Точно! - выкрикнул он, убедившись, что никто снаружи не обратил на него внимания. - Это же точно то же, что было там… новая идея видео игры, где все зависит от собственной головы. От мыслей. Но что же тогда… неужели… неужели, я попал сюда… но ведь это невозможно!
        В это мгновение кто-то влетел в скалу. Потолок начал сыпаться. Макс даже вздрогнул. Кровь начала капать с закрытого теперь трупом прохода. Тьма снова окутала паренька. А звуки снаружи чуть стихли из-за преграды.
        «Если все зависит от собственной мысли», - задумался Макс, - «Тогда это должно сработать. Сеттинг!» - выкрикнул он в голове иностранное слово. Но ничего не произошло. - «Но почему… что не так… может, язык не тот. Но я не знаю… вот же, не может быть, чтобы новая заграничная игра… но, с другой стороны… настройки!» - повторил он попытку.
        В это же мгновение перед лицом начали появляться странные надписи. Они кардинально отличались от обычных настроек игры. Оно и понятно - Макс ведь не за компьютером сидит. Хотя, пока парень не был уверен в этом. Когда текст полностью сформировался, Новиков принялся изучать.
        Настройки пользователя
        Вызов главных систем - мысленная команда.
        Вызов побочных систем - мысленная команда.
        Отключение эмоциональных рамок расы «человек» - речевая команда.
        Отображение действующих навыков пользователя - мысленная команда.
        Автоматическое действие после смерти - человеческая смерть (другие варианты не доступны на данный момент).
        Лимит магической энергии (*лимит человеческого тела) - активировано.
        Душевное вместилище - мысленная команда.
        Углубленная эмоциональная нагрузка - отключено.
        - Что это за настройки такие! - начал ворчать парень, схватившись за голову. - Углубленная эмоциональная нагрузка… это как? Может, поэтому мне сейчас не страшно. Хотя, страшно, конечно, - усмехнулся он. - И все же… а что насчет систем. Да уж.
        «Главные системы!»
        Перед глазами все засверкало. Куча строк и разных надписей. Не дождавшись всего этого и поняв, что голова уже раскалывается, Макс отозвал этот бред и вздохнул.
        «Может, начать с другого. Статистика!»
        Теперь перед глазами появилась другая панель.
        Статистика пользователя:
        Жизненная энергия - 100 ед.
        Магическая энергия - 50 ед.
        Физическая энергия - 70 ед.
        Уровень - 1
        Опыт - 0/350
        Раса - человек
        Класс - неизвестно
        Действующие навыки:
        Расовые навыки:
        Стойкость;
        Усердие изучения магии;
        Повышенная стойкость к холоду, огню;
        Развитые навыки:
        Теневое поглощение жизненной энергии;
        «Теневое поглощение жизненной энергии», - задумался Макс. - «Что же это…»
        Появилось новое окно, перекрыв собой прошлое.
        Описание доступного навыка:
        Теневое поглощение жизненной энергии - навык-артефакт. Способ получения неизвестен. Ветка изучения не найдена. Навык признан всепоглощающим. Теневое поглощение позволяет окутать живое и мертвое теневым покровом и высосать из жертв магическую энергию. Вся полученная энергия автоматически перенаправляется в тело пользователя.
        - Интересно. Звучит очень даже. Вот только строки о том, что навык получить нельзя, да и в этом мире он неизвестен… может, именно об этом подарке говорилось в письме. Да уж, тогда что это еще за перемещение в какой-то хренов фэнтези мир! - закричав во весь голос, Макс заметил, как труп сдвинулся. Затем показались огромные серые пальцы. Снаружи его, похоже, услышали. В щель заглянул какой-то монстр, напоминающий с виду огра. Засмеявшись хриплым голосом, он потянулся внутрь. Макс и вправду испугался, и отполз в самый дальний угол своего укрытия. Враг его не доставал, отчего начал злиться и бить кулаком по хрупкой стене. Казалось, сейчас все обвалится. Нужно было что-то делать.
        «Если не попробую, то точно умру, даже не начав. Теневое поглощение жизненной энергии!»
        Проговорить в голове название навыка было достаточно для его активации. За мгновение все тело простого человека покрылось темным слоем, словно простыней. Как выяснилось, дышать внутри было нечем, и Макс даже напрягся, но продолжилось это недолго. Уже через мгновение вся эта черная аура скопилась в его правой руке. Огр почти достал до жертвы. Пытаясь ухватить человека за хоть что-то, он и не заметил, как черный комок энергии перепрыгнул на его тело. В это же мгновение маленький на вид шарик возрос в сотни раз, окутав все тело. Вытащив руку, огр завопил. Бой, видимо, еще не окончился, потому как его кто-то убил. Голова откатилась прямо к расщелине. Крики возобновились. Труп теперь не мешал наблюдать за происходящим. Вот только… взглянув, Макс ужаснулся. Черная аура с каждой секундой захватывала все больше существ. Молниеносный скачок с одного на другого и так постоянно. Не остались в стороне и трупы. Теперь уже никто не обращал друг на друга внимания. Кони скидывали наездников и старались скакать куда-то, но, стоило тьме достать до ног, как животные падали замертво. Буквально за две минуты тьма
поглотила всех. Такая долгожданная тишина служила знаком о прекращении побоища. На свой страх и риск Макс вылез наружу, замерев в ужасе. Бились здесь не десятки и не сотни. Тысячи. Достигающий сотни метров в ширину овраг был заполнен черными трупами и такое зрелище тянулось в обе стороны до горизонта. Где-то вдали до сих пор были слышны крики несчастных. Пройдя некоторое расстояние, парень поднял маленький нож. Он был покрыт кровью, но рукоять блестела, словно была покрыта золотом или вроде того. Чуть выше лезвия клинка появилась надпись, видимая только парню.
        Стальной кинжал.
        Вес - 320 грамм.
        Состояние - хорошее.
        Стоимость - 5 серебряных монет.
        - Так я могу еще и изучать предметы. Интересно.
        В это самое мгновение все тело его заломило. Внезапная боль заставила опуститься на колени и закричать, что есть мочи. Парень сразу понял, что произошло. Та самая тьма добралась до его ноги и сейчас будто бы вливалась в тело. Руки продержались не больше десяти секунд, а затем Макс и вовсе упал на землю, глотая пыль вперемешку с кровью. Тьма продолжала вливаться в его тело. В таком состоянии он не сразу заметил строку опыта, что располагалась на одном уровне с именем. Цифры скакали, словно бешеные кони. От одного и до девяти. Раз за разом. С каждым разом их становилось все больше. Сначала три, затем четыре, пять, шесть, семь…
        Когда тьма полностью влилась в тело простого человека, все прекратилось. Макс же сейчас мог просто лежать на земле и харкаться кровью. Кое-как переведя взгляд на числа, он ужаснулся - 1366754/1500000
        «Какого… хрена… мне даже мыслить больно… не то, что говорить… неужели, этот навык смог дать мне… столько… что это за игра такая… статистика!»
        Статистика пользователя:
        Жизненная энергия - 75 800 ед.
        Магическая энергия - 90 000 ед.
        Физическая энергия - 65 000 ед.
        Уровень - 96
        Опыт - 1366754/1500000
        Раса - человек
        Класс - неизвестно
        Действующие навыки:
        Расовые навыки:
        Стойкость;
        Усердие изучения магии;
        Повышенная стойкость к холоду, огню, тьме;
        Возможность изучения древней магии;
        Развитые навыки:
        Теневое поглощение жизненной энергии;
        Доступные очки навыков развития - 96
        - Кто создал гребаный мир, где одним навыком можно так быстро подняться?! - выпалил Макс. Конечно, такой поворот события был явно в его пользу. Как человек, попавший в другой мир, он это понимал. Но вот как профи в онлайн играх «MMORPG» он был разочарован.
        Собравшись с мыслями, Макс еще раз осмотрел место и, не придумав ничего лучше, доковылял до еще какой-то расщелины. Он была поглубже, но такая же холодная, но, как ни странно, тело совсем не мерзло. Видимо, так и работал навык сопротивления. В играх он отражал только вражеские эффекты и эффекты местности, вроде зимних гор. Видимо, здесь стиль похож и на прочие. Спать совсем не хотелось, поэтому Макс, как и любой другой нормальный человек, принялся изучать собственные возможности.
        В первую очередь он снова открыл окно настройки. Изучив каждый пункт, он понял, что можно заменить, и как именно. К примеру, вызов главных систем можно «упаковать» в книгу, как и прочие настройки. Выбрав этот пункт, в руках Макса появился небольшой дневник или, скорее, путеводитель. Подумав о статистике, он открыл случайную страницу. Там было то, что ему нужно. Улыбнувшись, парень продолжил. Он перенес все мысленные команды в этот справочник. Открывать его и смотреть необходимое было куда проще, нежели видеть кучу цифр и надписей прямо перед лицом. Оставил только строки состояния тела и добавил строку магических навыков. Вот только эта строка оказалась чуть больше ожидаемого. Двадцать мелких квадратиков в длинной прямой выстроились снизу, еще по двадцать слева и справа. Они буквально были перед лицом, но, благодаря размеру, не мешали.
        Самое волнительное Макс оставил напоследок. Задумавшись и открыв книгу, он замер. Перед ним было дерево навыков. Столь обширное, что тянулось оно на три или четыре страницы. Очков навыков было очень много, поэтому выбрать парень мог, что угодно. Так бы и поступил любой «профан». Этот же игрок начал изучать предлагаемые варианты. Комбинаций рас он насчитал десятки. Здесь были и навыки, направленные на атаку, навыки защиты, магии, даже навык, позволяющий призвать крылья для полета. На следующей странице располагались больше умения, чем навыки. Среди них развитость навыков от нуля и до пятидесяти. Причем один навык поднимал сразу десять единиц умения. Это было и разумно, и выгодно, и очень удобно. На третьей странице располагались куда более мощные навыки. Сверху они были подписаны, как «навыки-артефакты»
        «Вроде бы, именно так и называется мой навык», - задумался Макс, вернувшись к тексту.
        Эти навыки сопровождались описанием. Если кратко - требовали они не одно очко, а от двух и до шести, в зависимости от навыка. Также эти навыки сопровождаются «откликом». Если проще - каждый навык имеет свой характер и использовать просто так их не получится. Либо выполни условие, либо пожертвуй что-то. Даже так, среди всего этого добра, Макса заинтересовал пока что всего один навык - «Владелец» Описание гласило:
        Навык «владелец» позволяет приручить любое животное мира уровнем не выше максимального уровня владельца навыка. Для приручения владелец должен заключить контракт с целью, пожертвовав ему магическую энергию.
        «Интересно».
        Продолжая изучать все это, Макс не заметил, как прошло несколько часов. Он обновил свою статистику и, улыбнувшись, прилег на мгновение. Сон слишком быстро настиг уставшее тело. Человек из другого мира уснул в темной расщелине и вновь открыл глаза, когда солнечные лучи били по лицу, попадая в обитель парня через единственный кривоватый, да еще и узковатый вход. Слегка приподнявшись, он осмотрелся. Все тело было в норме. Слабость пропала. Еще до сна парень понял, что же это было. Навык-артефакт, который он использовал для спасения собственной жизни, тоже требовал что-то взамен. Вот только в описании об этом ничего не было сказано. Видимо, физическая сила и была главной составляющей активации такой мощной магии.
        Поверить в происходящее было также сложно, как и прошлым… вечером… сколько времени прошло?! Услышав снаружи цоканье лошади, Макс вновь осмотрел себя и, вздохнув, вылез из расщелины. Конь остановился прямо перед ним. На животном сидел высокий мужчина в блестящей броне и с длинным мечом в ножнах на поясе. Он наклонил голову, а затем слез с коня, оголив лезвие клинка и направив его на незнакомца. Макс неплохо так поработал над своими навыками, поэтому ему было, чем ответить. Хотя практики пареньку не доставало. Случиться могло, что угодно.
        Рыцарь осмотрел возможного врага. Простой человек в простой крестьянской одежде, хотя, немного странноватой. На поясе у него висела какая-то книжонка, а над головой всего одна строка - 13 lvl.
        Да уж, Макс многое изучил. Об этом мире информации почти нет, но в настройках кое-что он нашел. Видимо, все показатели видны лишь ему, а остальные могут наблюдать только уровень. Именно поэтому выбор стал очевиден - вкачать навык сокрытия уровня. Пускай и глупый, но этот навык оказался артефактом, отчего потратил Макс на него пять очков. Вроде бы зачем нужно скрывать свой уровень от остальных. В игре это и не требуется. Но вот в этом мире высокий уровень может привлечь внимание. Хотя, кто знает, какой уровень здесь максимальный, поэтому, возможно, волноваться и не стоило. Парень знал, что выяснит это у первого же встречного. Как и ожидалось, он не прогадал. Вряд ли рыцарь в сияющих латах будет владеть низким уровнем. Над его головой висела точно такая же строка - 24 lvl
        «Неужели, это высокий уровень в этом мире?!» - задумался Макс. - «Мне нужны подробности».
        - Кто ты? - произнес рыцарь, не опуская меча.
        - Я… не помню, как здесь оказался.
        - Это как же? - усмехнулся он. - Говори правду, иначе убью тебя, как врага государства!
        - Честно, уважаемый. Ничего не помню.
        - Пьян, что ли? Да как ты вообще сюда добрался.
        - А где я, если не секрет?
        - В пустынной долине смерти. Здесь неделю назад бойня прошла. Не слышал?
        Но Макс и его уже не слышал. Он сказал неделю назад?!
        - А вы не ошибаетесь? - выдал парень с дрожью в голосе. - Неделю?
        - Да. Неделя уж прошла. Говорят, неизвестный уничтожил обе гвардии войск. Даже трупы не остались. Одно, вон, оружие до сих пор валяется. Все желающие разбирают, да перепродают. Нам же наше оружие, - цыкнул рыцарь. - Падшие твари!
        - А вы… что вы здесь делаете?
        - Как что?! Не видишь, что ли?! За моей спиной находится карета с гербом нашей страны. Тебе повезло, что я сейчас еду за принцессой, а не возвращаюсь в замок. Убил бы на месте за то, что задерживаешь меня.
        - А… где здесь город или вроде того?
        - Ты головой, что ли, ударился? В том направлении, - указал рыцарь направление своим мечом. - А теперь уйди с дороги и иди проспись!
        Макс отошел в сторону и, внимательно осмотрев карету, заметил тот же знак - величественный дракон. Видимо, одна из сторон солдат принадлежала этой стране. Макс и сам не ожидал, что сотрет всех. Не ожидал, что вообще сможет выбраться оттуда. Но и сейчас времени терять нельзя. Подбежав к рыцарю, парень прикоснулся к нему и задумался. Как именно использовать магию до конца он еще не разобрался, но уже понял основы. Макс использовал магический навык «контроль разума». В описании было сказано, что этот навык позволит манипулировать людьми и прочими расами до пятидесятого уровня. Отличный навык для начала путешествия в чужом мире. Рыцарь застыл на месте, а затем повернулся и, приложив правую руку к сердцу, поклонился Максу.
        - Готов делать все, что я тебе скажу? - спросил для убедительности парень. Хотя, поклон человека, который угрожал ему смертью с минуту назад, уже был звоночком.
        Рыцарь молчал.
        - Так, приказ… садись на коня и вези меня в город!
        Наконец, жертва парня повернулась и залезла на скакуна. Сам Макс залез в карету и, вздохнув, приоткрыл окошко впереди себя. Из него был виден и рыцарь, и дорога, по которой они скакали. Да уж, транспорт до жути не удобный. С машиной не сравнится.
        Наблюдая за дорогой уже как с полчаса, до парня дошло кое-что.
        - Рыцарь, как тебя зовут?
        - Милдар третий. Рыцарь королевства.
        «Рыцарь королевства должен быть сильным. Неужели, его двадцать четвертый уровень это и вправду много?!»
        - Милдар, расскажи мне о вашем мире. Все, что ты знаешь. Начни с государств.
        И рыцарь начал рассказ. Путь был не близким. Для Макса это был шанс выжить в мире, о котором ему совершенно ничего не известно. Даже простой их диалог, будь он построен не верно, мог окончиться смерть подростка. Так что информация была ему необходима. Хотя, в голове сейчас крутилась еще одна мысль. Он проспал целую неделю и чувствовал себя так, будто бы прошло не больше семи часов. Даже то, что простой человек не может столько спать, будоражило нервы. Да и есть он почти не хотел, как и пить, впрочем. Усталости не было. Тело совсем не болело. Проспать целую неделю на грубом камне - одна из причин ломки костей. Но - ничего. В статистике ничего особенного не сказано. Остается думать о настройках. Пункт - «углубленная эмоциональная нагрузка». Если тело его перенеслось сюда с помощью этой самой магии, то, возможно, именно это и влияет на все тело в общем.
        Рыцарь продолжал говорить. Макс сидел молча, вникая в каждое слово. Через какое-то время сухие земли сменились лесом, широкой рекой, а впереди показалась огромная остроконечная башня, окруженная защищенными серыми, поросшими мхом, стенами, что достигали десяти метров в высоту точно. Может, даже больше.
        - Что это за город?
        - Столица нашей страны востока - «Клейт».
        - Почему такое название?
        - Изначально здесь стоял лишь огромный пустующий храм. Этот храм принадлежит богине Клейт. В истории ее описывают, как великую деву торговли. Поэтому «Клейт» - это торговый город, куда съезжаются все крупные поставщики. Другими словами, здесь можно найти все.
        - А как мне заработать?
        - Проблемы с деньгами? Город предлагает множество дел для заработка, но для этого нужны документы.
        - И где мне их взять?
        - Проще всего сделать в церкви. Монархи оценят ваш уровень и способности, а после этого выдадут универсальный документ. Он пропитан особой магией, поэтому потерять его не получится.
        - Хорошо, продолжай свой рассказ об этом мире.
        Город все приближался. Макс поражался такому. В его прошлой жизни ничего подобного нет, да и кому это нужно. А теперь он видит защищенных латами рыцарей и лучников. Настоящее фэнтези в реальности. В играх наблюдать что-то такое было интересно, но относился парень ко всему подобному, как к простой графике. Как же иначе. А теперь он чувствует каждую мелочь. Он попал в реальный, по-своему, мир. В последнюю очередь сейчас хотелось верить в то, что все это галлюцинации, и его реальное тело на самом деле где-нибудь в лаборатории готовится к опытам.
        Глава 2 - Торговый город "Клейт"
        Проезжая через главные врата, карету никто не остановил. Рыцари не посмели мешать «королевской повозке». Хотя вопросы, почему же сэр Милдар здесь, а не на пути к принцессе, явно слышались в толпе. Слушая все это, Макс вздохнул. Его навык помог добраться до столицы, но нельзя же мешать рыцарю королевства.
        - Милдар, как только я покину карету, забудь о том, что видел меня!
        Рыцарь молчал. Проверить, сработал ли такой приказ, пришлось довольно скоро. Просторные улицы города, стоило углубиться в центр, заполнились народом. Завидев кого-то на карете в этом месте, стражи приготовились остановить лошадь и выяснить подробности у «глупца». Вот только озадачивало их одно и то же - королевская карета. Остановившись недалеко от первой черты «обороны», Макс вылез из своего транспорта. На его глазах Милдар встрепенулся и, осмотревшись, какое-то время приходил в негодовании. Он ловко развернул карету и, вдарив коню кнутом, помчался на выход из города. Видимо, сроки у него и так поджимали. Не хотелось портить жизнь первому встречному. Осмотревшись, Макс улыбнулся. Все здесь выглядело очень реалистичным. Если мир и вправду был игрой, как ему хотелось верить, то это, пожалуй, самая реалистичная игра в мире. Настоящий прорыв в игровой индустрии. Вот только его засунули сюда насильно… Вспомнив слова Милдара, парень решил в первую очередь найти церковь. Документы ему были необходимы. Как же расскажет свою историю до сих пор оставалось загадкой.
        Двигаясь по улицам, заполоненным существами этого мира, простой подросток не мог налюбоваться. Высокие здания, в пять, шесть этажей были выполнены в стиле средневековья, но, в то же время, имели свою перчинку. Украшенные всякими узорами, символами страны, разноцветными рисунками, здания поражали своей разнообразностью. Вот он прошел мимо дома, на котором был изображен величественный дракон, плюющийся пламенем. Следующий дом изображал деву с шестью крыльями в полный рост. Сложив руки в молитве, глаза ее были закрыты, а сами ладони светились яркой вспышкой. Третий дом, мимо которого он сейчас проходил, не был украшен чем-то таким. Напротив, казалось, его забросили, хотя в окнах кипела жизнь. Тусклый свет то тут, то там, разные голоса, смех, ругань. Реальный город с реальными жителями. На первых этажах располагались разные лавки. Они здесь были на каждом шагу с обоих сторон улицы. Названий здесь не было, но над входом в каждый этаким магазинчик висела небольшая деревянная доска. Где-то был изображен цветок розы, где-то меч, где-то чей-то клык. Заходить внутрь сейчас смысла было мало. Конечно, с
помощью магии выторговать можно было все и за бесплатно, но совесть игрока поступить так Максу не позволяла. Все же он привык добиваться каждой мелочи сам. На счету его десятки игр, сотни. Весь этот мир можно было описать одним жанром - MMORPG. Мир фэнтези с разными расами и классами. С магией и физической силой. Вот только здесь смерть означала лишь смерть. Все это оставляло загадки, ничего не скажешь. Возможно, стоит умереть, и Новиков проснется где-то в палате какой-нибудь лаборатории за городом с чипами на голове и по всему телу. Но проверять это не хотелось. Все же шанс был не стопроцентный.
        Помимо жилых зданий, в городе виднелись вышки, остроконечные крыши храмов и прочих мест иного назначения. Дойдя до перекрестка, парень осмотрелся. Дорога все еще вела вверх, но теперь еще и в стороны от него. Справа, к примеру, в самом конце улицы, стоял огромный храм, или что-то вроде того. Он был окружен высоким стальным забором из прутьев, а вход охраняли стражи. Никаких обозначений, ничего. Так и не догадаешься, что это за место. Слева же от парня стоял небольшой одинокий домик. С такого расстояния нельзя было рассмотреть, что же за «вывеска» у него висела над входом. Но, раз уж она была, скорее всего это очередная лавочка торговца.
        Пройдя еще выше, широкая тропа сменилась более узкой. Народу здесь не уменьшилось, но вот проход затруднился. Мимо паренька теперь проходили не только люди, но и с зеленым оттенком гоблины, ростом е уступающие ему. Тело их было покрыто легкой открытой броней. Руки и ноги в шрамах, а на поясе или же спине висело оружие. Меч, лук, всякие кинжалы. Кто-то нес в руках копья. Встречались и такие женщины. Видимо, в этом мире именно они реже отправлялись на поиски приключений, потому как все особи женского пола, которые попались Максу на глаза, несли не оружие, а всякие корзинки, из которых исходил приятный аромат. Кто-то вел за руку ребенка или даже нескольких. Чуть погодя мимо парня прошел высокий статный мужчина с щетиной. Белоснежные его волосы буквально намекали на эльфийскую кровь. Так оно и было. Остроконечные уши выпирали из-под пряди. За спиной висел лук, а на поясе - два кинжала. Броня его не отличалась изысканностью. Какие-то кожаные штаны, верх, напоминающий не то нагрудник, не то простую утолщенную рубаху. Заинтересовал небольшой символ на груди в виде дракона. Скорее всего, этот эльф служил
в этом городе стражем или вроде того. Следом за эльфом показался еще один тип этого мира. Огромный, словно живая скала, огр. Он нагло расталкивал толпу, угрюмо спускаясь вниз. Здесь угроза сама давала о себе знать. Сталкиваться с таким желания не было никакого. Тело его было облачено в стальную броню, а за спиной висел огромный двуручник.
        Все же дойдя до конца узкой тропинки в центре города, Макс попал на рынок. Высокие дома теперь сменились более маленькими и куда более широкими. Слева и справа от дороги стояли открытые лавочки, палатки. Повсюду семена, еда, оружие, седла, как ни странно. Кто-то даже продавал детенышей всякой живности. Подойдя ближе, Макс рассмотрел нескольких. Они напоминали обычных животных, но вот их аура… способности его позволяли видеть магическую силу «жертвы». Здесь опасаться было нечего.
        - Заинтересовал кто-то? - выпалил торговец, откинув в сторону сверток каких-то бумаг. - Я продаю только чистокровных существ!
        - Прошу прощения, это ездовые животные?
        - Ездовые? - удивлению торгаша не было придела. - Ну, кто-то может и использует их в качестве клячи. По большей же части мои покупатели берут этих малышей для боев без правил или как приманку.
        - Приманку? То есть, жертвуют ими?
        - Ну а как же. Они все мелкие и сейчас ни на что не годны. Воспитывать их и растить будет себе в минус. Жрут они, как кони, честное слово! - вздохнул седой мужик с щетиной. Он почесал затылок, а затем продолжил. - Если тебе нужен ездовой питомец, сходи лучше в лавку Одиса, что выше по улице. Он продает отличных скакунов. Лошадей, ящеров. Поговаривают, даже дракон когда-то был. Но стражи быстро тогда среагировали и купили его для страны.
        - Дракон… и сколько же он стоил.
        - Даже представить не могу. Наверное, целое состояние, - усмехнулся мужик.
        - Хорошо, спасибо.
        - Эй, если пойдешь к нему, приготовь деньжат. Даже простой вход в лавку стоит серебра.
        Вновь смешавшись с толпой, Макс направился выше. Много чего его интересовало. Особенно эта лавка Одиса, как выразился продавец. Неужели, ездовые животные здесь в почете? Хотя, чему удивляться. В любой игре владение кем-нибудь редким и жуть каким дорогим считалось показателем твоего величия, пускай и толку от этого было мало. Обычно, почти все ездовые питомцы обладали одной скоростью, а если нет - их делили на классы. Здесь же когда-то появлялся даже дракон. Так ведь это еще и воздушное передвижение. Скорее всего. Дракон, ползущий по земле - зрелище странноватое.
        Рынок закончился спустя почти два квартала. В этом городе и вправду можно было найти все, что угодно. Вот только для всего этого были необходимы деньги. Тем временем здания вновь сменились высокими многожилищными. Народ отступил. Макс даже улыбнулся, поняв, что наступила такая долгожданная тишина. Более или менее того. Благодаря этому парень услышал кое-что. Женские крики. Да уж, в игре такого не бывает - внештатная ситуация, если проще. Ни о чем не думая, он забежал в темный узковатый проулок и уже через секунду оказался меж домов. По бокам зданий здесь располагались несколько дверей, небольшой мусорный ящик, из которого так и разило тухляком. А в конце, ближе к выходу на соседнюю улицу, двое дохляков в достаточно уверенной броне зажимали какую-то красотку. Макс собирался их остановить, но, заметив у бедной жертвы ушки, да еще и болтающийся в разные стороны, хвост, опешил. Один из мужланов заметил его, цыкнув.
        - Чего надо? - выдал он, схватившись за рукоять меча в ножнах на спине. - Вали отсюда, пока не убил!
        - Отвалите от нее! - своей храбрости поражался даже сам подросток. В реальной жизни на такое бы он вряд ли решился.
        - А то что? Остановишь нас? - оба они засмеялись, а затем снова напряглись, теперь уже не отрывая взгляда от помешавшего им человека. - Я сказал вали! Мы стражи этого города. Нападешь и засудим тебя по всей строгости!
        - Значит, так стражи ведут себя с жителями города?
        - Это грязная полукровка. Даже превращаться не может, - вновь засмеялись они, как один. - Она сперла яблоко у одного из торговцев.
        - Значит, за это нужно убивать?
        - А никто убивать ее не собирался. Мы просто малость поиграем с ее… ушками, - страж сжал двумя пальцами одно из кошачьих ушей девушки и, усмехнувшись, лизнув его. По-видимому, некомата по расе, даже съежилась и лишь больше начала крутиться. В это же мгновение второй страж с размаху ударил ее в живот. Девушка согнулась, казалось, испустив последнее дыхание.
        - Не убей ее, Дрог!
        - Прости… не рассчитал.
        Максу уже надоело болтать с этими отморозками. В играх стражи всегда были нпс-персонажами или нанятыми игроками. Но такого никто позволить себе не мог. Раз уж опыта в подобном у парня не было, пришлось думать. Как ни странно, все навыки, который Новиков изучил в той расщелине, были сейчас в его голове. Каждое название и способ применения. Через секунду его пальцы на правой руке покрылись тьмой. Затем магия поглотила и всю ладонь. Стражи тут же опешили и, вдарив девке еще раз, чтобы не сбежала, наставили на наглеца оружие.
        «Не знаю почему, но среди всех навыков больше всего было направлено именно в сторону тьмы. Возможно, это моя изначальная магия. Но, в таком случае, мне повезло», - усмехнулся он, рассматривая противников.
        Стражи устали ждать и громила, что в первый раз ударил свою жертву, кинулся на Макса. В руках у него теперь находился огромный, на вид неподъемный, двуручный топор. Замахнувшись и следом ударив, он не попал по цели. Макс ловко увернулся и уже собирался ударить, как вдруг споткнулся о какой-то хлам, рухнув на землю. Услышав смешки в свой адрес, он уже собирался подняться и снова активировать магию, но не успел. Второй страж всадил ему в плечо стрелу. Внезапная боль дала о себе знать. Она отличалась от той, что породило поглощение темной магии с неделю назад. Эта боль буквально сковывала рассудок. Левая часть тела теперь отказывала. Рука и вовсе онемела. Боль была столь реальной, что теперь уже сомневаться в реалистичности всего этого мира не было нужды. Но и помирать Макс не собирался. Поняв, что сейчас его разрубит пополам топором, он кое-как увернулся и все же поднялся на ноги. Теперь оба противника находились и со спины, и перед глазами. У одного из них был арбалет, что затрудняло сражение. Второй зверски размахивал топором, лыбясь при этом так, словно собирался разделить на части не живого
человека, а свежеприготовленную баранину.
        Правая рука снова покрылась темной магией. На ум приходил всего один магический навык, но для его использования нужно было сосредоточиться на конкретной цели. Поняв, что арбалет снова заряжен, Макс был готов получить и вторую стрелу, главное при этом успеть использовать заклинание. В последнюю очередь он заметил, как строка его жизненных показателей - красная, самая верхняя - упала на 500 ед. И в это мгновение в голове появился вопрос. Стрела причинила столько боли, вот только хитпоинтов у него до сих пор было больше семидесяти тысяч. В это мгновение он решил включить мозг.
        «Почему мне так больно, если урона я толком не получил? Да и эти придурки… у того, что с топором над головой уровень двадцать, а у того, что за спиной и вовсе семнадцать. Они мне не соперники!»
        В это мгновение спасение пришло само собой. Услышав кряхтение, Макс обернулся. Девушка с ушками поднялась на ноги и, подобрав какой-то камень, вдарила по голове одному из стражей. Второй, которого его товарищ назвал Дрог, не на шутку разозлился и кинулся вперед, размахивая топором. Дурная тактика, нечего сказать. Теперь, если Новиков умрет, следом за ним погибнет и та кошка. В этом он был уверен.
        Увернувшись от нескольких размахов, Макс пригнулся с ухмылкой на лице. Дрог развернулся и был готов снова замахнуться, но соперник его опередил. Макс приблизился к жертве и, прикоснувшись к груди рукой, использовал заранее активированную магию. Пускай эффект и был описан в статистике, вот только на деле все оказалось куда… интереснее… Магия должна была поглотить жизненную энергию, обездвижив цель. На глазах парня тьма быстро заполнила все тело Дрога и, уже через мгновение, сжалась в небольшой комок, вернувшись в тело владельца. Дрога больше не было. Просто не существовало. Очнувшийся страж был поражен и напуган. Некомата собиралась ударить его снова, но тот оттолкнул девку и, поднявшись на ноги, кинулся на улицу. Если страж заявит о нападении - ничего хорошо ждать точно не стоит. Пришлось действовать быстро. Направив руку на беглеца, точно такой же сгусток тьмы мгновенно отделился от тела и достиг цели, поглотив второго стража. Все, что осталось - лишь оружие, которое теперь валялось на всеобщее обозрение. Вздохнув, Макс подбежал к девушке. Она явно была напугана такой магией, отчего даже
попятилась к стене, оскалившись.
        - Эй, спокойно, - улыбнулся ей парень. - Я не причиню тебе вреда.
        - Что… что это… что это за магия такая… ты демон!
        - Нет, я простой человек.
        - Это же… тьма… магия тьмы…
        - Ну да…
        - Магия тьмы доступна лишь демонам! Причем высшим!
        - Я не демон и я только что тебя спас. Зачем мне убивать тебя?
        - Чтобы сделать то, что собирались они!
        Вздохнув, Новиков протянул ей руку.
        - Меня зовут Макс. А ты?
        - Р..Руби… - со страхом в глазах ответила она на приветствие.
        - Тебя ведь ударили. Позволь помочь тебе.
        - А как же ты…
        - Не волнуйся. Простая царапина, - сказав это, Макс мельком взглянул на статистику жизни и удивился. Хитпоинты восстановились, а рана на плече и вовсе бесследно исчезла. В описании к магии тьмы было сказано, что полученная энергия распределяется в очки опыта и прочие показатели по мере необходимости. Вернувшись к первоочередному, парень использовал другой тип навыка, чтобы не пугать спасенную девицу. Правая рука его засветилась зеленым оттенком, а уже через мгновение все ссадины некоматы пропали.
        - Ого, ты владеешь еще одним типом магии… это же эльфийское восстановление.
        - Ну, вроде того, - усмехнулся Макс. На самом деле это было самое простое восстановление. - Расскажи, что случилось?
        - Они не соврали. Я украла яблоко. Просто… я очень хотела есть!
        - И за это они так поступили… - в действительности все было ясно. Судя по внешнему виду девушки, по ее тощему телу, по лицу - все говорило о том, что она простая уличная попрошайка. - Пошли со мной, я помогу.
        - А… куда?
        - Ну, сначала в церковь.
        - Чего? Ты хочешь сдать меня монархам?! - хвост ее распушился, а клыки даже увеличились.
        - Нет, успокойся. А ты страшна в гневе, - усмехнулся Макс. - Мне нужны документы. Ну а потом придумаем что-нибудь с ночлегом и едой. Ты ведь голодна.
        - Да… немного… - смутилась она, отведя взгляд в сторону и положив левую руку на живот.
        - Я помогу тебе.
        - Документы? А зачем тебе они? Разве их не невозможно потерять?
        - У меня их и не было. Видишь ли, я не отсюда.
        - А откуда? С севера? Это наши враги! С такой-то магией ты точно должен быть каким-нибудь стражем или даже цербером.
        - Цербером?
        - Не знаешь? Церберы - это элитное подразделение страны. Рыцари и маги, перешагнувшие через лимит пятидесяти уровней.
        «Лимит… о чем это она».
        - Какой еще лимит?
        - Ну ты совсем глупенький, - наконец, улыбнулась дерзкая особа. - Лимит в пятьдесят уровней не позволяет кому-либо поднять уровень силы выше, пока тот не понесет достаточную жертву.
        - И что должно быть жертвой?
        - Не знаю. Я к этому не стремлюсь.
        - Твой уровень ведь седьмой.
        - Даже не десятый… В этом городе если уровень ниже десяти, значит ты ничтожество.
        Макс даже усмехнулся, вспомнив, что себе он выбрал тринадцатый уровень. Не далеко ушел.
        - Ладно, пойдем, не будем здесь оставаться. Скоро ведь начнет темнеть.
        - Да, в это время года солнце рано уходит за скалы, - Руби поднялась на ноги и, отряхнувшись, осмотрела самого Макса еще раз.
        - А тебе не будет стыдно идти рябом с попрошайкой?
        - Чего? - усмехнулся парень такой внезапности. - А почему мне должно быть стыдно?
        Услышав его ответ, девушка улыбнулась и даже немножечко смутилась. Макс же продолжил идти к выходу из проулка, но остановился рядом с тем самым двуручным топором.
        - Его ведь можно продать.
        - А ты сможешь его поднять? - поинтересовалась некомата. - На вид это оружие очень много весит. Правда, она и не знала об истинной силе паренька с тринадцатым уровнем.
        Макс без труда поднял топор. Он и сам не ожидал, что получится. Девать такую громадину было некуда, но парень вспомнил о своем встроенном навыке. Инвентарь! В игре это было обыденностью, а здесь - настоящее сокровище. Проведя двумя пальцами по воздуху сверху вниз, и вправду образовалась темная расщелина. Усмехнувшись, Макс кинул туда топор. Расщелина закрылась сама собой.
        - Что это такое?
        - Мой рюкзак, - улыбнулся он. - Круто, правда?
        - Да… очень…
        - Хорошо, идем. Дел много, а времени в обрез.
        Глава 3 - Церковь святых монархов
        Найти церковь труда не составило. Она находилась на предгорье в конце города. Макс с Руби добирались меньше получаса. Проблемой была лишь толпа, но, чем ближе они подбирались, народу становилось все меньше. Саму церковь окружал высоченный забор, а единственный вход охраняли стражи. Эти отличались от рыцарей в городе. Белоснежные доспехи с крестом на груди. В руках копья, от которых так и веяло магической энергией. Руби сразу же прижалась к парню, стоило стражам взглянуть на гостей. Но Максу было не до этого. Он осматривал здание. Высоченное помещение с четырьмя башнями по бокам. Церковь напоминала замок. Каменная облицовка была не лучшего качества. Видно, здание старое. Вся поросшая мхом, лианами. Подойдя прямо к воротам, стражи перекрыли вход своим оружием. Макс в первую очередь глянул на их уровень - сороковой у обоих.
        «Эти явно по сильнее будут», - цыкнул он. - «Надеюсь, обойдется вся».
        - Цель вашего визита? - сказал один. Из-за шлема и цельной брони его совершенно не было видно. С виду он напоминал человека, хотя кто знает.
        - Мне нужно встретиться с монархами.
        - Цель вашего визита, - повторил теперь и второй, словно только эти строки из своего текста они и выучили.
        - Мне нужны документы.
        - Документы невозможно потерять или уничтожить. Что случилось с вашей копией?
        - У меня их и не было.
        Стражи переглянулись, но копья не разомкнули.
        - Это невозможно.
        - Я не знаю, что с ними случилось. Пропустите.
        - Причина вашего визита?!
        - Да чтоб вас! - стоило сорваться, как вдруг одно из копий направилось прямо к голове парня. - Я… я…
        - Он хочет сделать меня рабыней, - внезапно, заговорила и сама Руби. - Ему нужен… ошейник…
        - Рабовладение запрещено в столице Востока.
        - Я… я не отсюда, - подхватил Макс. - С ней далеко я не уйду. Не доверяю. Мне нужен ошейник.
        Снова переглянувшись, стражи, наконец, разомкнули копья, пропустив тем самым вторженцев. Попав внутрь, Макс взглянул на девушку.
        - Ошейник?
        - Я ведь говорила, что документы потерять невозможно. Детям их делают с рождения, а из бездомных делают рабов каждый день.
        - Каждый день?! Но разве это не мерзко?
        - Ты так думаешь? - вздохнула она. - Возможно, так и есть. Рабов не считают людьми. Издеваются, насилуют, убивают просто так. И все же они обязаны их кормить и дать ночлег. Те, кто совсем отчаялся, готовы пойти на такое.
        - А ты?
        - Нет! Лучше умереть на улице, чем под каким-нибудь жирным дворянином.
        «Дворянин. Значит, я примерно угадал с годом».
        Двигаясь к церкви, мимо пробегали маленькие дети, смеясь и что-то выкрикивая. За ними со скамьи наблюдали женщины в черных нарядах, с крестами на шее. Заметив незнакомцев, они начали шептаться, но своего места не покинули. Огромные деревянные двери, опять же с крестом, распахнулись, словно веса в них совсем не было. Макс с Руби огляделись. В самом конце комнаты стояли такие же церковники в черных нарядах. Почти все - девушки разных возрастов. Но был и мужчина. Именно он к гостям и подошел.
        - Рад приветствовать в обители света. Что привело вас сюда, невинные души? - взглянув на Макса, мужчина лет сорока, с морщинами на лице, с шрамом под правым глазом и с совершенно седыми волосами, вздрогнул. Он прищурился, но не подал вида замешательства.
        - Мне нужны документы.
        - Как интересно. А ваши?
        - У меня их нет.
        - Простите, но это невозможно.
        - Зачем мне врать?
        - Даже не знаю. Как же вы их… потеряли?
        - Я проснулся посреди каньона совершено без вещей.
        - Как интересно. Значит, вы хотите обновить вашу статистику. Никаких проблем. Я вижу с вами уличную деву, - взглянул он на Руби. - Может, вам нужен ошейник для раба?
        - Нет. Она мой друг.
        - Друг? Не советую я вам водиться с такими, как она. С виду все они хороши, а как отвернетесь…
        - С такими, как она, это какими? - Макса задела фразочка монарха.
        - С уличными бездарными. Они ни на что не годны, разве что выполнять приказы.
        - По крайней мере, она лучше вас.
        Усмехнувшись, монарх приблизился к Максу.
        - Не грубите монарху. Это может закончиться плохо.
        - Я могу получить документы?
        - Конечно. Следуйте за мной. Оставьте эту девку здесь.
        - Она пойдет со мной.
        Цыкнув, мужик отвернулся и двинулся в другую комнату. Девушки из церкви наблюдали за всем этим и теперь шептались, что-то активно обсуждая. Руби глядела на них, глядела на монарха, на Макса. Она смущалась. К такому отношению она, конечно, привыкла, но впервые ее кто-то защитил.
        Пройдя через длинный коридор, монарх остановился в центре другой комнаты. Потолок здесь был высоченный, да и пространства достаточно. Стоило Максу с Руби войти, как двери за ними закрыли стражи. Уровень их был таким же - сороковым. Сам монарх обладал пятидесятым уровнем.
        «Неужели, это и есть тот предел уровня, о котором говорила Руби. Рядом с этим стариком мне прямо-таки не по себе…»
        - Итак, чтобы выдать ваши документы, мне нужно просканировать ваши способности и определить истинную цель.
        - Это обязательно? - такого поворота парень не ожидал. В этом случае старик узнает об истинном уровне «гостя». Кто знает, как он отреагирует.
        - Конечно. Вам есть, что скрывать?
        - Нет, - Пригнувшись, он приблизился к уху своей новой знакомой. - Если монарх или стражи попытаются что-то вытворить, убегай.
        - Чего? О чем ты?
        - Просто верь мне.
        - Х..хорошо…
        Подойдя к мужику в черном балахоне, Макс вздохнул. Монарх прикоснулся к его груди с улыбкой. Их тела засветились. Но уже через секунду улыбка с лица мужика в церкви пропала. Лицо его исказилось в страхе с непониманием происходящего. Как-то подав знак стражам, те заперли дверь на широкий стальной засов, приготовив оружие. Руби и впрямь испугалась. Она отошла в угол. Стражи, казалось, не обращают на нее внимания. Они были готовы напасть на Макса. Именно на него. Сам монарх отошел на пару метров, вздохнул.
        - Кто же ты такой?
        - Меня зовут Макс.
        - Ты знаешь, о чем я. Почему ты скрыл свой истинный уровень?
        - Потому что знал, что могут появиться вопросы.
        - Твой уровень… я не знаю, как, но… как ты достиг девяносто шестого уровня?! - Услышав такое, Руби замерла. Столь высокое число не укладывалось в ее голове.
        - Мне повезло.
        - Так повезти не может. Ты опасен. Твоя аура… она столь темна, что способна закрыть весь город.
        - Мне очень повезло.
        - Не включай дурака! Тебя бы убить на месте!
        - А сможешь? - улыбнулся Макс.
        - Ах ты…
        - Мне просто нужны документы. И я уйду. Мы уйдем, - показал он на Руби.
        - Зачем ты таскаешь с собой эту дешевку? Ее даже на черном рынке не продашь!
        - Это мое дело.
        - Ты не покинешь этого здания, пока не объяснишь все.
        В это мгновение стражи двинулись на парня. Они не собирались захватывать его. Скорее всего, оба понимали, что просто не смогут. Их задачей было убить высокоуровневого противника. Макс догадывался, как может все повернуться. Какие еще документы могут пригодиться человеку в этом мире. Одним из пунктов должна была стать статистика магической энергии.
        Сосредоточившись, под ногами парня образовался небольшой круг из тьмы. Он расширился до двух метров. Стражи не рискнули заходить внутрь.
        - Ты владеешь магией тьмы! - оскалился монарх. - Это проклятая магия!
        - Одна говорит - магия демонов. Другой - проклятая. Так что это за сила?
        - Магия тьмы поддается лишь единицам. В последний раз такой маг существовал в нашем мире сотню лет назад. Его не убили сразу, а затем стало поздно. Я исправлю эту ошибку в этот раз.
        В руках его появился длинный посох, словно образовался прямо из воздуха. Ударив им о пол, свет озарил всю комнату. Магия тьмы просто испарилась. Такого Макс не ожидал. Не успел он повторить навык, как его повалили на землю, тыча в лицо остроконечным копьем.
        - Ты - угроза! А от угрозы нужно избавляться.
        - Ты совершаешь ошибку, старик, - цыкнул Новиков. - Я не угроза. Я просто… хочу выжить в чужом для себя мире!
        Замахнувшись, один из стражей поспешил ударить, но монарх его остановил.
        - Ты сказал - в чужом?
        - Да.
        - Объясни.
        - Я… я пришел в этот мир… неделю назад…
        - Неделю. Связано ли это как-то с уничтожением отрядов севера и востока?
        - Нет… - попытался соврать Макс.
        - Говори лишь правду. Я догадывался, что поработал кто-то с ужасающе сильной магией. И тут заявляешься ты, прося сделать себе документы. Именно ты уничтожил наши войска, не так ли?
        - Нет! Говорю же! - стараясь не привлекать внимания, Макс коснулся пальцами брони одного из стражей. Мысленная активация магии сейчас была как раз кстати. Использовав простую магию контроля разума, парень проделал то же самое, что и с Милдаром. Страж тут же поднялся на ноги и кинулся на второго, пронзив его тело копьем. Броня, казалось, должна защитить от подобного, но копье прошло так быстро, будто бы сквозь простой лист бумаги. Направив копье на монарха, страж застыл. Макс же, поднявшись на ноги, отряхнулся и взглянул на нового противника.
        - Сделайте мне документы, и я уйду.
        - Ты убил одного из стражей церкви. Наказание - смерть.
        - Его убил ваш же страж. Скажем, он сошел с ума и теперь готов кинуться на монарха.
        - Ах ты…
        Мужик собрался вновь ударить посохом о землю, но Макс знал это. Слишком очевидное действие загнанного в угол животного - бороться до последнего, не думая о последствиях. В этот раз Новиков использовал магический навык расы эльфов. Он вкачал не слишком много способностей других типов, и все же некоторыми решил воспользоваться. На будущее. Один из таких моментов как раз наступил. Из-под земли, словно фантомы, появились тонкие зеленые цепи. Они окутали руки и ноги монарха. Окутали все тело, затянувшись и зажав жертву в тисках. Такие же цели покрыли и тело второго стража. Макс обратил внимание на полосу состояния магической энергии, что также висела слева сверху перед глазами. Два заклинания разных типов затратили всего тысячу единиц энергии. Мелочи, если учитывать, скольким количеством он владеет.
        - Итак, сделай мне документы.
        - Ни за что!
        - Я ведь могу просто подчинить тебя, как подчинил этого стража.
        - Я быстрее откушу себе язык!
        - Почему ты не хочешь мне помочь? Я не собирался нападать на тебя. Я просто хотел получить желаемое.
        - Ты - порождение тьмы. Сосуд дьявола! Таких, как ты, существовать не должно!
        - И все же я здесь, перед тобой. Помоги мне, и мы больше никогда не встретимся.
        - Могу поклясться, что не трону ни церковь, ни город. Никого не убью. Только если вы первые не сделаете ход.
        - С чего мне верить?!
        - Если бы я собирался все здесь уничтожить, давно бы это сделал. И документы бы получил гораздо быстрее. Но я пришел к тебе, как полагается. Попросил сделать все по правилам. И даже сейчас - я просто защищаюсь.
        - Но…
        - Помоги мне. Не заставляй применять магию тьмы.
        - Хорошо, - вздохнул монарх.
        - Мне недостаточно твоего «хорошо». Я думаю, в церкви ты имеешь власть. Дай слово монарха.
        - Я… хорошо… даю слово монарха. Но с одним условием.
        - Слушаю.
        - Я не оставлю попыток избавить мир от тебя!
        - Как скажешь. Буду ждать.
        Отозвав магию, Макс прикоснулся к голове стража и, использовав навык контроля, заставил забыть все, что произошло. На труп он направил магию тьмы, дабы поглотить убитую жертву. Монарх наблюдал за этим всем не без страха. Подойдя к Руби, парень улыбнулся. Но та не ответила на добрый знак.
        - Ты… ты девяносто шестого уровня…
        - И? Боишься меня?
        - Я… нет… я просто…
        - Если боишься - можешь идти, - указал Макс ей на дверь. - Если доверяешь - пойдем, - протянул он ей руку.
        Вздохнув, Руби приняла помощь и поднялась на ноги. Монарх подошел к ним и, прошептав что-то, в руках у него появилась небольшая карта, излучающая магию. Он протянул предмет парню.
        - Это твои документы. С помощью этой карты в нашем мире делают все, начиная с устройства на работу и заканчивая покупкой собственности.
        - Отлично. К слову, насчет уровня, измени его.
        - Зачем?
        - А сам не понимаешь? - нахмурился Макс. - Не хочу, чтобы кто-то видел во мне врага.
        - Так и быть, но низкий не поставлю, - выхватив карту, он вновь что-то шепнул и протянул ее обратно. В этот раз уровень Макса был указан иначе - пятидесятый.
        - Вот и славно. Больше мы не увидимся. Надеюсь.
        - Не расслабляйся, Макс Новиков. С этого дня вся твоя жизнь - сплошной побег от судьбы. Ты думаешь, что тебе повезло со способностями? Нет, ты ошибаешься. Это не дар, а проклятье. В конечном итоге тьма поглотит тебя, превратив в монстра, который пожрет самого себя.
        - Буду ждать, - хмыкнул подросток. - А до того момента я сделаю все, чтобы этого не произошло.
        Покинув церковь, Макс с Руби переглянулись и даже улыбнулись.
        - Ты не боишься его? Он ведь… опасен…
        - Пусть подсылает кого угодно, если так хочется. И насчет себя можешь не бояться. Я защищу тебя.
        - С..спасибо…
        - Ну а теперь нужно решить вопрос с ночлегом.
        - Я знаю один бар. Там можно переночевать за копейки.
        - Отлично, но сначала заглянем на рынок. Топор того стража должен стоить не мало.
        Глава 4 - Первая ночь в этом мире
        Жизнь в городе бурлила. Толпа даже не собиралась расходиться. Кто-то что-то покупал, кто-то продавал. Стражи следили за порядком. Дети бегали и наводили шуму. Старики и старухи ходили и ворчали что-то себе под нос о завышенных ценах и прочем. Покупатель для топора, который Макс забрал у убитого стража, нашелся сразу. Увидев оружие, он осмотрелся по сторонам и приблизился к парню.
        - Это ведь топор стража, пацан, - усмехнулся он, глядя Максу в глаза. Покупатель и сам был торговцем. Продавал оружие. Все его товары завлекали одним только видом. Да и сам он привлекал народ. Мужик лет двадцати пяти с длинными серебряными волосами, с разным оттенком глаз, с кучей шрамов и трубкой во рту, из которой струился дымок. Сидя в позе лотоса, он теперь осматривал предложенный товар. - Где ты его взял?
        - Нашел, - отрезал Макс, стараясь не выдавать своего вида.
        - Нашел? Говорят, сейчас из каньона много оружия приносят, но не ожидал, что будет и достойные вещи. Слухи ходят, что все, что там есть, проклято.
        - Проклято? В каком смысле?
        - Ну, говорят, все, кто забирал себе оружие оттуда, сейчас слегли в болезни.
        Переглянувшись, Макс вновь остановился на хитрых глазах торговца.
        - Слушай, мне нужны деньги для ночлега и еды. Я же вижу, что ты хочешь купить это оружие.
        - Да, но если я тоже свалюсь? - усмехнулся торгаш. - Моя лавочка встанет и…
        - Ты пытаешь сбросить цену?
        - Нет, что ты, - цыкнул он. - Короче, я готов купить этот опор за, допустим, двадцать серебра.
        - Это слишком мало! - оскалилась Руби, не выдержав такого обращения.
        - Эй, пацан, - обратился торгаш к Максу, - успокой своего раба. Если не слушается, я могу подсказать, где ее быстро купят…
        - Она сказала, что это дешево. Значит, это так. Говори достойную цену или мы пойдем к другому…
        - Ты тоже меня пойми. Топор принадлежит стражу. Значит, стоит ему попасть в руки монарха или другого стража, как пойдут вопросы.
        - Ты ведь сам сказал, что сейчас многое оружие тащат из каньона, - ловко парировал Макс с ухмылкой на лице.
        - Да, но его могут просто конфисковать…
        - Раз ты согласился его купить, значит знаешь, кому и где его можно перепродать. Давай достойную цену! Это редкое оружие, я его лично оценивал.
        - Ладно, черт с тобой! Пятьдесят. Пятьдесят серебра. Не больше! Ты не сможешь получить за него больше в этом городе.
        - Хорошо.
        Улыбнувшись, торгаш передал деньги и даже вздрогнул, увидев, как Руби на него рычит, навострив ушки.
        Отойдя от лавки, Макс пересчитал деньги и вздохнул.
        - Что будем делать? Сколько стоит ночевка в том баре, о котором ты говорила?
        - Десять серебра за ночь.
        - То есть, пятидесяти монет нам хватит всего на пять дней. Да уж, не густо.
        - Это копейки, - вновь оскалилась она. - Такое оружие стоит не меньше одной золотой.
        - И все же у нас есть только пятьдесят серебра. Идем. Ты ведь так и не ела.
        - Я не… - желудок закончил за нее, предательски заурчав.
        Бар находился не так далеко от церкви. На деревянной табличке у входа был изображен пивной стакан, из которого выплескивалось само пиво. Как Макс уже понял, многие бары предлагают комнаты. Не сказать, что снимают их простые путешественники. Скорее, те, кто хочет поразвлечься. Именно поэтому здесь так дешево переночевать - основную сумму составляют проститутки. Ну или куртизанки, как выразились бы здесь.
        Открыв дверь, Макс с Руби вошли внутрь. Все сразу же обернулись на них. Не то страх, не то гнев обуял посетителей. Они наблюдали за незнакомцами, что-то обсуждали меж собой, цыкали. Подойдя к стойке, Макс уселся на свободный стул. Руби заняла место рядом с ним.
        - Давно к нам не заглядывал кто-то с пятидесятым уровнем, - подошел к ним высокий мужик с густыми усами. Улыбнувшись, он взглянул и на девушку. - Руби, давно ты не заходила к нам. Мое предложение насчет работы все еще в силе.
        - Нет! Я не занимаюсь… подобным… - смутилась она, отведя взгляд.
        - Тогда что делаешь рядом с высокоуровневым путешественником?
        - Она моя подруга, - закончил сам Макс. - Нам нужна комната и еда.
        - Комнаты наверху по десять серебра каждая.
        - Большая?
        - А ты сам как думаешь? - вновь усмехнулся он. - Мы не гильдия и не гостиница. У нас комнаты снимают не просто так.
        - Тогда нам нужна одна комната.
        - Значит, - взглянул он на Руби с похотливым взглядом, - в его шлюшки записалась…
        - Рот закрой, - цыкнул Макс, чем в очередной раз привлек к себе внимание.
        - Эй, ты, хоть и пятидесятого уровня, но у нас все равны. Мои пацаны в зале быстро поставят тебя на место…
        - А я не к ним сейчас обращаюсь. А к тебе. Следи за своим языком.
        - Иначе что, пацан?
        - Иначе отрежу.
        Кто-то за столиком встал и, подойдя ближе, положил руку на плечо Макса с ухмылкой.
        - Вам лучше уйти, - сказал он, положив вторую руку на рукоять меча.
        Вздохнув, Макс сосредоточился. В это же мгновение из-под земли появились полупрозрачные цепи. В этот раз тяга была куда сильнее и, скрутив жертву, цепи приблизились к земле, прижав наглеца к деревянному полу лицом. Магия сжимала его тело. Еще немного и кости могли бы стереться в порошок. Все остальные также подскочили и схватились за свое оружие.
        - Тихо-тихо! - рявкнул мужик за стойкой. - Сели все! - Его тут же послушали, стараясь делать вид, что желание убить Макса стихло. Сам Макс также отпустил одного из них, развеяв магию. Он сразу отполз к столику, проверяя собственное тело.
        - Итак, начнем сначала, - тон мужика сразу сменился. - Вам двоим нужна комната, - положив на стойку ключ, он потребовал денег. Макс отсыпал ему десяток и забрал ключ.
        - Еще еда. Здесь чем-то кормят?
        - Конечно. Руби, - взглянул он на девушку с ухмылкой, - ты ведь у нас была частым гостем. Заказывай.
        - А можно? - обратилась она к своему спутнику.
        - Да. Все, что хочешь. Я обязан тебе.
        Улыбнувшись, девушка схватила небольшой лист со стойки и перечислила все, что хотела. Она знала о проблеме с деньгами и заказала только самое дешевое, дабы набить желудок.
        Прошло около десяти минут, как эти двое скрылись с лица толпы, поднявшись на второй этаж. На ключе выскребли номер комнаты, поэтому найти ее труда не составило. Открыв старенькую деревянную дверцу, Макс вздохнул.
        «Чего-то больше я и не ожидал».
        Комната была очень маленькой. Сюда помещалась лишь двуспальная кровать, тумбочка, небольшой шкафчик и зеркало в полный рост. Руби же обрадовалась и такому. Правда, она засмущалась, поняв, что спать им придется вместе. Усевшись на кровать, девушка потеребила свое ухо. Хвост ее предательски закрутился.
        - Тебя что-то волнует? - уточнил Макс, заперев дверь изнутри.
        - Нет… просто… одна кровать…
        - Я посплю на полу, не беспокойся.
        - Чего? Но… давай лучше я посплю на полу! Не правильно это!
        - Ты девушка и сон на холодных досках может сказаться на твоем здоровье.
        - Как и на твоем!
        - Я парень. Переживу. Не спорь.
        - Да… спасибо… и все же!
        - Что?
        - Я… я хочу… ложись спать со мной!
        - Чего? - теперь уже смутился и сам Макс, отойдя к двери и даже уперевшись в нее.
        - Кровать же… двуспальная… или тебе стыдно… с такой, как я…
        - Хватит уже считать себя какой-то убогой уличной девкой, - вздохнул парень, решившись и сев на кровать рядом с Руби. - Ты спасла мне жизнь, и я отплачу тебе. Если захочешь уйти - я не держу. Решишь остаться - я изменю твою жизнь, обещаю.
        - Ты девяносто шестого уровня, - хихикнула девушка, начав перебирать волосы меж пальцев. Слова парня смутили ее, заставили улыбнуться, покраснеть. - Справился бы и без меня.
        - Ты рисковала своей жизнью ради какого-то парня. Разве этого не достаточно?!
        - Как и ты. Если бы ты не решился спасти меня, то… то… они бы… - несколько слезинок скатились по лицу.
        Макс улыбнулся и, прикоснувшись к лицу Руби, стер слезы большим пальцем.
        - Не плачь. Улыбка идет тебе куда больше.

1
        Проснувшись среди ночи, Макс протер глаза. Его разбудил какой-то шум, исходящий от двери. Подойдя и прислушавшись, он понял. Видимо, посетители бара не смогли смириться с тем, как он поступил с одним из них. Сейчас же кто-то посмеивался. Руби тоже проснулась и, заметив Макса у стены, также прислушалась. Парень сказал ей сделать вид, что она спит. Та послушалась.
        Через мгновение дверной замок дважды скрипнул. Попав в комнату, трое алкашей осмотрелись. Кроме Руби, которая «тихо себе спала», в комнате никого не было. Макс же, использовав навык скрытия, ждал. Этот навык позволял лишь слиться с местностью. Стоило сдвинуться, как магия развеется. Но и такого эффекта было достаточно.
        Все трое рассматривали тело Руби. Кто-то из них даже облизнулся. Видимо, планы на эту девушку у них уже были выстроены. Вынув какую-то бутылочку, второй смочил в этой жидкости тряпку и собирался уже приложить ее ко рту Руби. Видимо, здешняя анестезия. Поняв, что время пришло, Макс тихо приблизился к третьему, что стоял дальше всех и, использовав навык «малое поглощение», сосредоточил тьму на руке. Прикоснувшись к нему, тот даже закричать не успел. Все тело поглотила тьма. Остальные двое, ошарашенные произошедшим, развернулись, прижавшись к стене. Макс размял шею и улыбнулся.
        - Зря вы сюда пришли.
        - Зря ты заметил нас, - послышался голос со спины.
        Парень даже обернуться не успел. Длинное лезвие меча пронзило его живот насквозь. Кровь хлынула из рта потоком. Вытащив клинок, кровь хлынула и из открытой раны. Упав на колени, Макс схватился за живот, скривившись. Руби подскочила, закричала в ужасе. Она выпустила когти и с размаху заехала одному из незваных гостей по шее, разрезав кожу, словно лист. Он упал на пол, захлебываясь в собственной крови. Последний из трех пнул ее, откинув к стене. От такого она упала и закашлялась. Взглянув на Макса, девушка не знала, что же ей делать.
        В этот момент парень думал. Он не мог даже подняться на ноги. Такая глупая смерть… смерть?! Взглянув на собственную полосу хитпоинтов, он ужаснулся. Меч пронзил его насквозь, опустошив большую часть всей полосы. Теперь у него осталось всего 16 109 ед. Но самое худшее, что жизненная энергия продолжала уменьшаться с нарастающей скоростью. Перед его лицом появился тот самый мужик из-за стойки. ОН держал в руках меч, который Макс заметил еще днем. Клинок висел на стене, как какая-то местная реликвия.
        - А я говорил - не хами, - усмехнулся противник. - С нами шутить не стоит.
        - Сво… лочь…
        - Тебя мы убьем и избавимся от трупа. А эту девку, - усмехнулся он, подойдя к Руби. Схватив ее за волосы, он поднял девушку над кроватью, продолжая ржать. - Ее мы продадим. Хотя, скорее, сначала сами попробуем ее, - мужик облизнулся. Выглядело это столь мерзко, что даже рвать тянуло. Руби же кричала, билась в истерике. Пыталась достать до жертвы когтями, но ничего не вышло. Он вновь ударил ее, уложив на кровать.
        - Я убью… тебя…
        - Ты истекаешь кровью. Что ты можешь сделать? Хотя, я не ожидал, что убьешь одного из наших. Что это за магия такая?
        В это мгновение перед лицом Макса вылезла надпись:
        Внимание, ваша жизненная энергия достигла красной черты. Рекомендуется использование регенерирующей магии.
        Все бы хорошо, но проблема была именно в этом. Макс не мог сосредоточиться. Боль казалась невыносимой. Все тело ломило. Странно, как он вообще еще держался на коленях и облокачивался на руки. Обычный человек давно бы упал и скончался. А он…
        «Нет! Я должен что-то сделать! Я… я спасу ее… только бы собраться с мыслями…»
        - Не хочешь сказать что-нибудь напоследок? - усмехнулся мужик. - Твои последние минуты все же.
        Но Макс ему не ответил. Мужик прищурился и решил проверить, жив ли этот малец, или, может, уже откинулся. Спустившись с кровати, он подошел ближе и, схватив Макса за волосы, поднял его голову. В это мгновение Новиков улыбнулся. Такой внезапный порыв заставил противника насторожиться. Вот только было уже поздно. Прямо под телом парня появилась тьма. Круг из тьмы. Руби уже видела эту магию. Даже находясь в измотанном состоянии, она отползла к самой стене, сжавшись в углу. Мужик, не поняв ее состояния, заметил магию. Он хотел отскочить в сторону, но Макс схватил его за руку, не дав сбежать. В таком состоянии он окончательно упал на пол, потеряв равновесие. Но уже было все равно. Круг из тьмы в мгновение ока расширился до трех метров. Добравшись и до ног выживших, и до лежавших трупов, магия сработала. Тьма расползлась по телам, поглотив всю жизненную энергию. Тела просто растворились. Как живые, так и мертвые. Теперь меж ними не было разницы. Улыбнувшись, Макс отозвал магию и даже попытался подняться, но ничего не вышло. Строка его жизненной энергии опустилась еще ниже и теперь значение указывало 3
709 ед. Еще одно уведомление не дало парню отключиться от болевого шока.
        Критическое состояние! Высокий риск смерти! Рекомендуется немедленно использовать регенеративную магию.
        Но это никак не помогало. Казалось, смерть уже дышала ему в затылок. Руби подскочила к парню и положила на свои колени. Она стянула с кровати простыню и попыталась закрыть рану Макса. Он уже отчаялся. Пытался использовать магию, но мысли никак не слушались. Все тело онемело. Из рта хлыстала кровь. Когда же у него осталась всего тысяча единиц, пришло еще одно уведомление.
        Желаете ли вы принудительно использовать регенеративную магию из списка собственных навыков?
        Такого поворота он не ожидал. Кое-как согласившись в собственном бурном потоке мыслей, все тело его мгновенно засияло. Полоса жизни остановилась на ста пятидесяти ед., как вдруг начала расти. Двести, триста, четыреста… тысяча, две, три. Рана на теле начала затягиваться. Одна только Руби не понимала, что происходит. Убрав простыню, она замерла. Вся кровь буквально возвращалась в тело, в рану.
        Навык «регенерация 50 lvl» был использован принудительно. Риск смерти уменьшен до нуля. Желаете проверить статистику?
        «Да…» - собственно, зачем? Но, раз уж система этого мира предлагает, почему бы и нет.
        Статистика пользователя:
        Жизненная энергия - 75 800 ед.
        Магическая энергия - 90 000 ед.
        Физическая энергия - 65 000 ед.
        Уровень - 96
        Опыт - 1368901/1500000
        Раса - человек
        Класс - неизвестно
        Действующие навыки:
        Расовые навыки:
        Стойкость;
        Усердие изучения магии;
        Повышенная стойкость к холоду, огню, тьме;
        Возможность изучения древней магии;
        Стойкость к кровотечению (изучено);
        Развитые навыки:
        Теневое поглощение жизненной энергии;
        Копирование;
        Сокрытие собственного уровня;
        (Весь список доступен в подробной статистике древа навыков).
        Доступные очки навыков развития - 39
        «Значит, сегодня я не умру», - улыбнулся парень, благодаря собственную судьбу и систему этого мира.
        - Макс! - кинулась ему на шею Руби. - Я так испугалась!
        - Все хорошо, - поднялся он на ноги, осмотрев собственное тело. - Ты сама как?
        - Все… отлично… это ведь не меня мечом пронзили, - попыталась она пошутить, стирая с лица слезы.
        Прикоснувшись к ней, Макс использовал простую магию восстановления, дабы избавить Руби от хоть какой-то физической боли. Все же ее несколько раз ударили.
        - Вот теперь отлично.
        Обняв парня, она вновь зарыдала.
        - И? Что теперь… что теперь будем делать? Хозяина бара ведь больше нет, так?
        - Уходим отсюда.
        - Куда? Что нам делать?
        - Не паникуй ты так, - улыбнулся Макс, погладив девушку по голове. - Пока ты со мной - все будет хорошо.
        - Ты говоришь так, как будто не истекал кровью на полу несколько минут назад, - хмыкнула она, нахмурившись.
        - Ну, это моя ошибка. Виноват.
        - Ты мог умереть! Честно говоря, я до сих пор не понимаю, почему не умер.
        - Я и сам до конца не понимаю. Ладно, хоть немного поспала?
        - Да…
        - Идем. Раз хозяина бара больше нет, его вещи ему не нужны.
        - Хочешь ограбить его?
        - Он пытался убить меня, даже почти сделал это. Если я заберу его деньги и оружие, это будет достойный обмен, как по мне.
        - Да… ты прав…
        Через десять минут они уже вышли из бара. На улице была кромешная тьма. Владелец бара, как ни странно, не был нищим. Макс забрал всего его деньги из личной комнаты - три золотых и почти сотня серебряных монет. Из оружия он сунул в собственный душевный инвентарь несколько мечей, ножи и даже один щит. Гостиница находилась ниже по улице. Там комната, как и ожидалось, стоила пятьдесят серебряных. Место было не из худших в городе, хотя эти двое могли найти и по скромнее. После такой «бурной» ночки Макс хотел просто выспаться. Да и Руби, кажется, устала только больше. Комната была куда лучше, с двумя огромными кроватями. Даже шкаф с продуктами стоял. Все было свежее. Перекусив и, улыбнувшись друг-другу, оба они пошли спать. Вот только…
        Макс занял левую кровать, надеясь, что Руби ляжет на правую. Но она, внезапно для него, запрыгнула в кровать и обняла парня, издавая тихое урчание.
        - Что ты делаешь? - смутился парень, избегая ее взгляда.
        - Я лучше буду поблизости… так безопаснее…
        - Но… ладно, если тебе так хочется. Только не царапайся, - попытался Макс пошутить, вспоминая, как Руби разрезала горло одному из их «жертв» без особых трудностей.
        - Ага - улыбнулась она, лишь крепче обняв парня и навострив уши.
        Глава 5 - Доставщики
        Утро следующего дня был куда более прекрасным, нежели ночной сюрприз от хозяина бара и его псов. Макс прекрасно выспался. Кровать мягкая, температура приятная, да еще и миленькая кошкодевочка под боком. Рай затворника. Подтянувшись, казалось, еще во сне, парень открыл глаза. Руби рядом уже не было. Это заставило мгновенно проснуться и осмотреться. Спросони он не сообразил, что девушка, например, захочет принять душ, или приготовить что-нибудь. Хотя, они ведь сняли комнату в гостинице. Что здесь готовить. К слову, сама гостиница все же была отличной. Поднявшись с кровати, Макс заметил поднос со свежей едой. Видимо, Руби впустила горничную, которая принесла это. Окончательно он успокоился, когда услышал напор струящейся воды.
        «Она все-таки в душе», - мысленно вздохнул Макс.
        Руби вышла из ванной комнаты, вытирая волосы красным полотенцем через полчаса, не меньше. Неизвестно, сколько она провела там до пробуждения своего товарища. Хотя, девушку можно было понять. Сколько она жила на улице? Когда в последний раз нормально мылась? Питалась? Даже ее одежда выглядела ужасно. Макс давно уже решил обновить внешний вид своей подруги. Время, наконец, пришло. Руби заметила Новикова за столом. Он пересчитывал деньги и, закончив, встал, развернувшись. К этому моменту кошка подкралась к нему слишком близко. Макс столкнулся с ней, кое-как устояв на ногах. Чтобы Руби и сама не рухнула, пришлось обхватить ее за талию и, как следствие, прижать к себе. Да уж, сцена романтичная. Смутившись, она отвела взгляд.
        - Доброе утро…
        - Доброе, - замер и сам Макс.
        - Я тут ванную приняла… не хочешь тоже?
        - Да, не откажусь.
        - Тогда… может, уже отпустишь меня…
        - Прости, - тут же пришел в себя парень, отойдя от Руби и, улыбнувшись, взглянул на стол.
        - Я тут посчитал наши деньги.
        - И как?
        - Достаточно, чтобы купить тебе одежду и оружие.
        - Чего? А точно можно? Деньги еще пригодятся…
        - Да. Это не обсуждается. Выберешь то, что тебе нравится. Я уверен, что шикарные наряды здесь тоже уйму денег стоят, поэтому все купить не сможем, но что-нибудь миленькое точно подберем.
        - Спасибо… я тебе очень благодарна. Даже не знаю, как отплатить…
        - Не нужно ничего. Ты помогла мне в этом мире и…
        - Кстати, - перебила его Руби, по-видимому, кое-что вспомнив, - я весь вчерашний день думал над словами монарха. Ты… ты не из этого мира, да?
        - Да, это так. Думал, не спросишь.
        - Прости. Мне не давало это покоя. Твой высоченный уровень, сила тьмы, которая давно уже не появлялась в нашем мире, твое незнание многих естественных вещей. Это логично.
        - К слову, об этом. Я хочу попросить тебя кое-о-чем.
        - Я слушаю.
        - В документах у меня указан пятидесятый уровень. Я скрою свой истинный на всякий случай. Если что - не проговорись.
        - Хорошо.
        - И еще кое-что. Я могу рассказать тебе о мире, из которого пришел. Но, как бы ни старался, не смогу объяснить, что забыл здесь. Поэтому…
        - Не беспокойся, - улыбнулась Руби. - Если захочешь - расскажешь. В твоем прошлом сама я копаться не стану. Все же это твое. Может, даже что-то неприятное. Лично я бы горевала, оказавшись вдали от родных, от любимого, вали от всего мира…
        - Любимая…
        - Была такая? Колись! - усмехнулась она, ударив Макса в плечо.
        - Да. Ну, точнее, она мне нравилась.
        - А как звать?
        - Катя.
        - Катя? Какое странное имя. Хотя, твое тоже странное.
        - Нормальное для моего мира.
        - Думаю, твоя Катя тоже скучает.
        - Да уж. Я позвал ее к себе, а затем… оказался здесь… вот же свезло…
        - Ты хочешь вернуться в свой мир?
        - Конечно. Хотя, здесь все такое… будто бы создано для меня, понимаешь? Все как в онлайн игре.
        - Онлайн? Это игра такая?
        - Нет, - засмеялся парень, вздохнув, но уже не от грусти прошлого. - Ладно, не будем думать о том, чего сейчас не вернуть. Пойдем за покупками!
        - Хорошо!
        Выходя из гостиницы, им помахала девушка с длинными заячьими ушами, что стояла за стойкой регистрации гостей. Макс с Руби переглянулись, но особого значения этому не придали. Солнце ранним утром только поднималась над горизонтом. Стрелки на часах не достигли и десяти, а этим двоим уже не спалось. Народу на улицах было не много. Спускаясь вниз по улице, Руби ненадолго остановилась. В баре, где они вчера «поссорились» с местными, расхаживали стражи. Макс тоже заметил их. Они что-то обсуждали и, заметив этих двоих, снова начали обсуждать какую-то свою теорию. Было ясно - бар на утро открылся, как обычно, но вот хозяин куда-то пропал. Комнату его ограбили, а труп, возможный, куда-то дели. Да еще и трое других алкашей пропало. Трудно было назвать таких недоумков путешественниками или кем-то еще.
        - Пойдем, не будем привлекать внимания, - потянул Макс девушку за руку, скрываясь за домом. Стражи не увидели в них причастных. Современных способов для розыска здесь точно не было, а это значит, что все может и обойтись.
        Пройдя мимо трех разных лавок с одеждой, Руби, наконец, решила, куда хочет заглянуть. Она тыкнула пальцем в небольшое зданьице с деревянной табличкой над входом, на которой изображалась девушка в легкой броне, да с кинжалом в руке.
        - Хочешь себе броню? А почему не платье там какое-нибудь?
        - Так ведь я буду более полезной именно в броне. Пускай и легкой. Доспехи мне не к чему. Все же я кошка - скорость для меня превыше защиты.
        - Это да. Ну пойдем, посмотрим.
        Внутри все выглядело… старым, что ли. Повсюду пыль, паутина в углах, тараканы, бегающие по полу. Один из них попал под ботинок Макса, о чем, наверное, пожалел. Бы. Если б выжил. Подойдя к торгашу, Руби, уже совершенно ничего не стесняясь, улыбнулась взрослому мускулистому мужику в шляпе.
        - Здравствуй, дядя Оскар.
        - Привет, малышка. Давно тебя здесь не было.
        Такого Макс точно не ожидал!
        - Мне бы легкую броню, да получше, но не слишком дорогую.
        - Для тебя все самое лучшее. Отдам за гроши.
        - Спасибочки!
        Мужик скрылся в другой комнате, а Макс тут же прильнул к Руби.
        - Это как понимать? - удивился он, схватив ее за руку.
        - О чем ты?
        - Ты его знаешь?
        - Ну да. Это мой дядя.
        - Дядя? У тебя есть дядя? Тогда как ты оказалась на улице?!
        - А причем тут он?
        - Не знаю, как у вас, но в моем мире родственники должны помогать близким. Не всегда, конечно, но вроде бы вы в хороших отношениях.
        - Нет, ты не понял, - рассмеялась Руби. - Я сказала дядя по привычке. По сути, он мне не родственник. Никто. Простой мужик, который однажды увидел меня на улице и накормил. А затем я зашла в его лавку, чтобы погреться. Кто бы знал, что дядя Оскар держит магазин.
        - И что, он не помог тебе? Не мог там на работу взять?
        - Ты точно не из этого мира, - продолжила улыбаться Руби. - Понимаешь, моя раса…
        В этот момент вернулся «дядя Оскар». В руках он держал комплект сложенной кожаной брони тускло красного оттенка на лямках с крепкими на вид застежками.
        - Итак, это отличный комплект брони. Она легкая, в ней удобно. Даже несколько скрытых карманов есть для всякого необходимого. Отдам за тридцать серебряных.
        - Ого, так дешево, - продолжала Руби лыбиться.
        - Для тебя мне не жалко. Должен же я хоть как-то помочь тебе.
        - И это вы называете помощью? - цыкнул Макс.
        - Что ты имеешь в виду? - Оскар сразу же изменился в лице, почувствовав негодование покупателя.
        - Почему Руби называет вас дядей, если вы даже не могли забрать ее с улиц!? Что за…
        - Макс! - остановила его сама девушка, вздохнув. - Я не договорила. Прошу, не срывайся на дядю Оскара без причины.
        - Я не понимаю…
        - Все потому что я даже не некомата!
        - Нет? Но…
        - Я зооморф. Жалкий зооморф.
        - А в чем разница?
        - Некоматы - это высшие сословия моей расы. Они способны перевоплощаться в свое тотемное животное. Даже силу имеют нечеловеческую. А зооморфы… это низшее сословие расы. Для нас существует целый учебник правил. В него входит запрет на официальную работу где-то. На жизнь с людьми без ошейника. Таких, как я, презирают.
        - Вот же…
        - Дядя Оскар постоянно мне помогал. Я приходила к нему, чтобы поесть, согреться. Он помогал мне, как мог. Даже одежду давал. Но, однажды, к нему в магазин заглянули стражи. Я как раз тогда сидела там и ела. Дядю Оскара обвинили в помощи зооморфу и чуть не убили. Я сбежала тогда и перестала к нему ходить…
        - Но, однажды, я встретил ее на улице вновь, - продолжил рассказ уже сам Оскар, улыбнувшись. - Сказал, что она может и дальше приходить. Но Руби так и не пришла.
        - Я не хотела тебе навредить, - вздохнула девушка.
        - Ну, вижу, кого-то ты себе нашла, - взглянул мужик на Макса, скрестив руки на груди. - Защищает тебя. Оно и понятно.
        - Что за глупые предрассудки рас, - цыкнул Макс.
        - Что есть, то есть. В мире, где есть некоматы, способные перевоплощаться, зооморфы на их фоне, как плешь.
        - Ладно, извини за мой тон, - протянул Новиков руку торговцу.
        - Да нет. Это тебе спасибо за то, что приютил Руби. Давно не видел ее такой счастливой. Она хорошая девочка и точно достойна другой жизни.
        - Значит, ты специально шла в этот магазин, - усмехнулся Макс, взглянув на девушку.
        - Ага. Хоть как-нибудь отплачу дядюшке Оскару.
        - Мог бы, отдал бы броню бесплатно. Да вот только в последнее время проблемы с доходами.
        - Вы и так нас выручили. Спасибо.
        Переодевшись в другой комнате, Руби вышла к остальным. Она искренне улыбалась, даже смутилась. Кожаная броня смотрелась на ней прекрасно. Теперь девушка уже не напоминала уличную попрошайку. Можно сказать, она перевоплотилась в настоящего путешественника!
        Перед тем, как уйти, Макс заметил на стене два кинжала. Они висели в самом дальнем углу, скрываясь в тени.
        - А что это за кинжалы? - уточнил он у продавца.
        - Ах, эти. Два кинжала жатвы. На них наложена магия крови. Другими словами, убив кого-то, владелец восстановит физическую слабость, например. Чтобы продолжить битву.
        - Сколько вы хотите за них?
        - Говорят, это проклятое оружие. Отдам за одну золотую.
        - Чего так дорого то?
        - Нет, Макс, - подошла к нему Руби. - Это зачарованное оружие. Стоит оно обычно вдвое или же втрое дороже одной золотой.
        - А ты сама когда-нибудь владела оружием? Может, хочешь что-то определенное?
        - Неа. Никогда. Ну, разве что однажды какому-то извращенцу руку вилкой проткнула, - нервно хихикнула она.
        - Ну, тогда мы берем их.
        - Чего? - встрепенулась девушка. - Почему не обычное оружие? Оно выйдет дешевле.
        - Эти кинжалы тебе подойдут. Ты шустрая. Словно твои коготки. Да и они красивые. Прямо как…
        - Как я? - хихикнула Руби, покраснев от собственной шутки.
        - Да. Как ты.
        Отсыпав еще монет, Макс с Руби, наконец, покинули лавку. Вблизи оружие смотрелось еще лучше. Руби не могла нарадоваться. Она несколько раз махнула новым оружием и, оставшись довольной результатом, повесила их на пояс. Ножен у кинжалов не было, но зато, прямо на штанах находились специальные выемки для тонкого оружия. Пришиты были даже аккуратные лямки, дабы случайно не потерять оружие. Все закрепив, кошка улыбнулась.
        - Мы много потратили. Нужно экономить.
        - Или найти работу.
        - А ты точно хочешь работу… ну… в этом городе?
        - Нет. Не важно. Да и не хочется чем-то скучным заниматься. Здесь же есть гильдии или вроде того?
        - Конечно! Хотя, у меня есть идея получше.
        - Я слушаю.
        Руби схватила Макса за руку и потащила куда-то за собой. За пару минут они добрались до небольшого ухоженного здания. Впервые парень заметил не деревянную табличку, а надпись, вырезанную на камне над входом - «Доставка».
        - Доставка? Что это значит?
        - Здесь занимаются доставкой груза из города в город. Они предоставляют повозку с лошадьми, если личной нет. Но популярностью пользуются именно те, кто дослужился до хорошего уровня. Твой пятидесятый им очень понравится.
        Войдя внутрь, Руби сразу побежала к стойке, за которой сидела милая девушка, постоянно улыбаясь. Макс заметил, как его новая знакомая изменилась всего за один день. Она доверилась ему и теперь уже не казалась такой хрупкой и скромной. Руби была готова помочь ему, чем сможет. Это показывало ее с другой стороны.
        Подойдя ближе, девушка за стойкой обратила внимание и на него.
        - Добро пожаловать? Вы вместе?
        - Да, он со мной, - хихикнула кошка. - Ну так что?
        - Да, вы вовремя. Сейчас нам как никогда необходимы доставщики. Есть даже работа подходящая - заказ в соседний город «Мориан». Нужно доставить заказ до конца этой недели. То есть, до конца еще четыре дня. До города два на лошадях. С телегой и малой скоростью максимум три. Если заполните все и отправитесь сегодня - получите еще и чаевые, как за срочный заказ.
        - А что за груз? - поинтересовался парень.
        - Не имеет значения.
        - Это как?
        - Получатель заплатил огромную сумму, поэтому и награда за доставку большая. Он из верхнего района города. Дворянин, одним словом. Мы не интересуемся тем, что заказывают дворяне. Только выполняем поставленную задачу.
        - Ну, хорошо. И что нужно, чтобы начать?
        - Ваши документы, пожалуйста, - девушка давно уже обратила внимание на уровень Макса, но не подавала виду. Хотя, взглянув в документы, лишь улыбнулась. Наверное, хотела убедиться в честности будущего работника. Записав какие-то данные, она вернула карту и снова улыбнулась.
        - Итак, раз уж вас двое, мы готовы выдать большую закрытую телегу и двоих быстрых скакунов, запряженных, конечно. Главное не сходите с тропы и все будет хорошо. Также мы выдадим вам пропуск, чтобы вы смогли попасть в верхнюю часть города. Деньги получите по возвращению сюда, ну или можете забрать их в доставке того города. Покажите бланк с росписью заказчика и получите деньги.
        - Спасибо.
        - Спасибо вам. Прямо-таки выручили. Многие отказывались от этого заказа.
        - Почему?
        - Ну… - девушка отвела взгляд, а затем вновь стала прежней, улыбаясь в лицо гостей, - кто знает. Легкие деньги, как любят говорить наши доставщики. Я сообщу о вас. Можете прямо сейчас идти к главным воротам. Все необходимое будет там. Кстати, у заказчика есть пожелание - будьте аккуратны с товаром.
        - Товаром, - усмехнулся Макс.
        - Ага… грузом. Я хотела сказать…
        Выйдя на улицу, Новиков взглянул на Руби.
        - Заметила что-нибудь подозрительное?
        - Ну, нас очень быстро наняли. Да и сам заказ…
        - Мне кажется, этот дворянин заказал что-то незаконное. Посмотрим.
        - Но вскрывать посылки нельзя.
        - А мы аккуратно. Вдруг, это и вправду что-то опасное.
        - Ты прав. Неудачные из нас доставщики, - рассмеялась Руби, смахнув слезинку. Зато в «Мориане» побываем.
        - Ты о том городе? Что в нем такого? И что за верхняя часть?
        - «Мориан» делится на две части. В верхней живут богачи. Дворяне. А в нижней… такие, как я. Да и ты, собственно, - продолжила она угорать над Максом. - Попасть в верхнюю часть просто так нельзя, но у нас отличный шанс. Если доход от этого задания будет и вправду большой, можно будет там что-нибудь прикупить. Говорят, еда там божественная.
        - Ну, значит, в первую очередь после доставки зайдем в какой-нибудь ресторан.
        - Куда? - скорчила непонятную моську кошка.
        - Ресторан. Здесь их нет?
        - Это что-то вроде бара?
        - Да. Только лучше.
        - Значит, пойдем в «рес-та-ран»… - попыталась она выговорить, но, забыв, как именно Макс произнес это слово, лишь исковеркала собственную речь. Рассмеявшись, Макс погладил ее по голове.
        - Идем.
        - Да!
        Глава 6 - Игрушка дворянина
        Город «Мориан» находился не слишком далеко от «Клейта». За сутки Макс с Руби проскакали достаточно много. Крупная столица востока давно уже скрылась от глаз за мощеными скальными горами и высокими хвойными деревьями. Руби все время только и делала, что скучала, вздыхала, рассматривала таинственный ящик в телеге, закрепленный цепью и деревянными опорами. Макс же старался не сбиться с пути. Впервые ему приходилось управлять лошадьми. Это оказалось не так просто, когда за спиной у тебя много килограммовая телега с черт знает, чем загруженная. В очередной раз вздохнув, видя, как Руби крутится вокруг нее и обнюхивает, парень остановил лошадей и сам уже залез в телегу.
        - Ты чего? Нельзя терять времени? Устал?
        - Нет. Я, как и ты, хочу узнать, что же мы везем тому дворянину. Когда нам выдавали заказ, доверием та женщина не блистала.
        - Это да. А если это драгоценности? - заурчала Руби.
        - Вряд ли.
        - Может, оружие?
        - Тоже нет.
        - Ну блин! - схватилась она за голову. - Последний вариант - яйцо!
        - Яйцо? Это в каком смысле?
        - А, ты же не знаешь. В нашем мире популярность имеет бизнес продажи яиц редких существ. За копейки можно купить простое животное. А, когда оно вылупится, воспитать или съесть. А вот за крупненькую сумму, на черном рынке например, можно найти даже яйцо дракона!
        - Интересная теория. Но я думаю, там нечто другое.
        - Тогда объясни мне. Я уже голову сломала…
        - Скажи, ты можешь чувствовать ауру магической энергии?
        - Да, но очень слабую. Мой уровень очень низок.
        Макс обратил на это внимание. Он и не заметил, как Руби поднялась до восьмого уровня. Видимо, для нее это значения не имело.
        - В общем, я с самого начала почувствовал из этой коробки два типа магии. Один очень мощный, а вот второй слабее, да и он ближе. Я думаю, это магическая защита ящика.
        - То есть, мы не сможем его открыть?
        - Сможем, наверное. По моему опыту, более мощная магия всегда развеивала более слабую…
        - По твоему опыту? - уточнила девушка. - Откуда у тебя такой опыт?
        - Ну… не важно. Главное, чтобы здесь это тоже работало.
        - И что ты собираешься сделать?
        Макс и сам не знал. Он просто использовал навык малого поглощения и медленно приблизился к ящику. Стоило только коснуться одной из стенок, как ящик вздрогнул, а сам парень отскочил. В это же мгновение груз начал трястись из стороны в сторону. Оттуда послышались жалобные крики, царапание, неразборчивые слова.
        - Видимо, магия скрывала все то, что происходило внутри. Как я и думал. Мы везем не оружие или драгоценности.
        - Мы везем кого-то живого, - закончила за него Руби, встрепенувшись.
        Ухватившись за края, Макс приподнял крышку. Он надеялся, что нечто внутри не прыгнет на него с желанием убить. По звукам ведь было ясно, что везли жертву против ее или его воли. Но примерно так и произошло.
        Почувствовав аромат воли, нечто подкинуло крышку ящика и выпрыгнуло, устремившись в угол телеги. Выходы были перекрыты. Руби стояла слева, а Макс справа. «Товар» скалился, демонстрируя доставщикам свои длинные клыки, выпускал когти, распрямил небольшие крылья. Всем своим видом жертва давала понять, что ее загнали в угол, но сдаваться она не собиралась. Со стороны парня все выглядело немного иначе. Он вообще застыл в шоке, не ожидая увидеть «эту» расу. Благодаря опыту в видеоиграх, Макс сразу понял - перед ним суккуб. Довольно юная особь. Низенькая девушка с кроваво-красными волосами и точно таким же оттенком глаз. Одежда ее была откровенной, будто бы девушку, на вид лет шестнадцати, везли не на продажу, или еще куда, а прямо в спальню получателю. Ее милые крылья, расположенные чуть ниже поясницы, слегка подрагивали. Перья, черные, словно выкрашенные, изредка опадали на пол телеги. К слову, сами перья, касаясь деревянных досок, сразу развеивались, возвращаясь в тело хозяйки в качестве магической энергии.
        - Макс… - тихо произнесла Руби, - это же… суккуб… - ушки ее навострились, хвост «летал» из стороны в сторону. Девушка схватилась за кинжалы на поясе, готовясь атаковать в случае чего.
        - Я вижу. Она еще маленькая, если я не ошибаюсь.
        - Да уж. Ребенок.
        Суккуб продолжала метаться взглядом от парня к девушке, не зная, чего ожидать от них.
        - Привет, - наконец, обратился к ней Макс. - Ты меня понимаешь?
        Но та проигнорировала слова Новикова, лишь пригнувшись, будто бы готовясь атаковать.
        - Если нападешь - умрешь! - добавила Руби, предупреждая ее.
        - Кто ты? - наконец произнесла суккуб, все еще оставаясь настороже.
        - Нас наняли, чтобы доставить тебя в «Мориан».
        - Значит, вы враги!
        - Чего? - усмехнулся Макс. - Будь мы врагами, не освобождали бы тебя.
        - Но… вы везете меня к нему!
        - К кому?
        - К Циану. К этому похотливому избалованному ребенку!
        - Ребенку? - в этот момент в голове Макса окончательно все перемешалось. Ясно было одно - его теория насчет спальни, похоже, была верна. Суккуба везли к дворянинам не для показа или продажи. Она направлялась туда в качестве игрушки.
        - Я слышала, как охотники обсуждали его. Слышала, что он со мной сделает… я не позволю вам…
        - Успокойся, - перебил ее Макс. - Мы не отдадим тебя в руки дворянин.
        - Макс, мы ведь тогда не получим награды, - вмешалась Руби.
        - Ты хочешь отдать ее на растерзание?
        - Может, ей там будем хорошо…
        - Сама-то в это веришь?
        - Не особо, - вздохнула она, наконец, убрав руки с оружия.
        - Слушай, - вновь взглянул парень на суккуба, - скажи для начала, как тебя зовут?
        - Тиа… Тиа Рогнар…
        - Впервые в этом мире я слышу чью-то фамилию, - усмехнулся парень.
        - Фамилию в нашем мире дают только дворяне своим детям. В ее случае фамилия - знак семьи, - пояснила Руби.
        «Значит, не стоит всем говорить о своей фамилии», - задумался парень, продолжая рассматривать девушку.
        - Итак, Тиа, тебя поймали?
        - Да…
        - Что произошло?
        - Охотники! Они напали на меня в лесу и, заблокировав магию, связали.
        - Кто такие эти охотники? - взглянул Макс на Руби, ожидая очередного ответа на свой вопрос. Та, похоже, поняла, что ей постоянно придется что-то объяснять.
        - Охотники - это наемники, которые добывают разного рода редкости в нашем мире для заказчика, будь то артефакты, всякие материалы, или, вон, живое существо. Суккубов не часто встретишь на востоке.
        - А откуда ты вообще? - продолжил допрос Макс.
        - Из города демонов, что на юге. Я решила путешествовать, но не прошло и полугода, как оказалась в ловушке… - Тиа дрожала, но, видимо, немного да поверила своим «спасителям».
        - Юг. Я слышал только о востоке и севере.
        - Блин, - вздохнула Руби. - Восток и север - ключевые страны нашего мира. Они враждуют меж собой. А юг и запад с начала времен отведены таким расам, как демоны и ангелы. Люди и прочие не суются туда просто так. Тиа не врет - на юге находится страна демонов.
        - Спасибо, - улыбнулся Макс. - Что бы я без тебя делал…
        - Что вы собираетесь сделать со мной? - вмешалась Тиа, вновь навострившись.
        - Не беспокойся. Мы не отдадим тебя дворянинам.
        - Правда? Вы… спасете меня?
        - Но мы отправимся туда.
        - Чего? - выдали обе девушки разом.
        - Ну, во-первых, я хочу встретиться с этим заказчиком и поговорить с ним, - цыкнул Макс, ударив кулаком в пол. - А во-вторых, я ведь обещал тебя накормить самым вкусным, что есть в той части города.
        Руби даже засмущалась, улыбнулась и отвела взгляд. Хвост ее вновь запрыгал, а ушки, наоборот, прижались к макушке.
        - Но… но… они заберут меня! - выкрикнула Тиа. - Я не хочу быть игрушкой мелкого избалованного ребенка!
        - А тебе самой сколько?
        - По человеческим меркам - восемнадцать.
        - Я думал меньше. Стой, по человеческим?
        - Да. У расы демонов все немного иначе. Я родилась еще в прошлом столетии, но первые пятьдесят лет набиралась магических сил, а уж потом взрослела.
        - То есть, тебе около ста восемнадцати лет?
        - Да.
        - Ладно, Тиа, не беспокойся. Я и Руби не дадим тебя в обиду.
        - Ты… твой уровень высок… но я чувствую в тебе нечто другое… будто бы ты сильнее, чем сейчас… твоя сила… ты случайно не демон?
        - Нет. Но магия у меня из ваших краев, если не ошибаюсь.
        - Макс у нас владеет магией тьмы, - подтвердила Руби, наконец-то улыбнувшись суккубу.
        - Ого! - воскликнула она, поднявшись на ноги и скрыв свои крылья. Те мгновенно, казалось, вросли в спину, исчезнув. - Маг тьмы! Такого не было уже много лет. Очень много! Ты особенный!
        - Ну хватит об этом. Я никакой не особенный. Это совпадение.
        - Нет! Издавна маги тьмы считались полубогами. Сила их безгранична, ведь тьма способна достать кого угодно. Добраться до самых потаенных уголков. Тьма всегда была в мире.
        - Я не задумывался насчет этого.
        - Бог тьмы…
        - Чего? - вздрогнул Макс.
        - Ты - бог тьмы! Можно я буду тебя так называть?
        - Нет!
        Руби рассмеялась, схватившись за живот.
        - Я тоже! - пыталась она успокоиться, заливаясь новой порцией смеха. - Я тоже буду тебя так называть!
        - Ну ты-то куда, - вздохнул парень, почесав затылок. - В общем, сидите в телеге. Времени у нас и вправду нет. Когда будем подъезжать в город, Тиа, залезешь обратно в ящик. Нас, скорее всего, будут проверять.
        - А ты точно… точно не отдашь меня этому…
        - Точно. Я верну тебя домой.
        - Не хочу домой! - надула она щечки.
        - Чего?
        - Хочу… хочу с тобой! И с ней! - тыкнула девчонка пальцем в кошку. Руби даже вздрогнула. - Хочу остаться с вами!
        - Если пообещаешь, что не высосешь из Макса всю энергию первой же ночью! - хмыкнула Руби, скрестив руки на груди.
        - Конечно! - хихикнула Тиа.
        - Постой, а ты можешь…
        - Я же суккуб! Я так насыщаюсь энергией и иногда питаюсь.
        - А как именно… хотя, глупый вопрос.
        - Если ты знаком с этой расой, то должен понимать, как, - вновь хмыкнула Руби.
        Макс залился красками, а затем поднялся на ноги и, чтобы не терять самообладания, вылез из телеги и вновь уселся на свое законное место, приготовившись напрячь лошадей.
        - Итак, приготовьтесь. Мы отправляемся в «Мориан».
        Глава 7 - Наглый дворянин и его похотливый сопляк
        Макс остановил повозку недалеко от города. Хотелось рассмотреть «Морион» со стороны. Вот только выглядел он немного иначе. Высоченный каменный забор скрывал почти все постройки и лишь остроконечные крыши некоторых из них выглядывали, отсвечивая под солнечными лучами.
        - Это и есть «Морион»? - усмехнулся парень. Я представлял его как-то иначе.
        - Нет, все так, - вздохнула Руби. - Присмотрись. Все постройки, которые ты видишь, башни и прочее - части верхнего города.
        - То есть, это и есть верхняя часть? Часть дворян? А где же тогда…
        - Остальное отсюда не увидеть. Нижняя часть находится в низине. Высоких построек там нет. Люди живут бедно, а управитель города - жирный дворянин. Здесь и говорить не о чем.
        - Хорошо, посмотрим, как там на самом деле.
        Подъезжая к главным воротам, их остановили стражи. Над головами висели цифры - двадцать. Видимо, это стандартный минимум для поступления в городские защитники, или кто они там на самом деле. Показав им пропуск, стражи переглянулись и разошлись в стороны. Макс же спокойно проехал в город. Уже через мгновение он ужаснулся. Тропа резко повела вниз. Кони старались спускаться медленно. Новикова посетило такое чувство, что для этой части города кто-то просто выкопал громадную яму, дабы все здешние не маячили перед глазами «высшего общества». И все же они спустились. Зрелище доводило до тошноты. Если сравнивать с простенькими домами в городе «Клейт», то даже самый убогий сарай там являлся престижным домом здесь. Жители города ходили в старой поношенной одежде. Стражи тут и там заводили кого-то в переулок, откуда через мгновение были слышны крики боли или смешки. Дети бегали от взрослого к взрослому, надеясь получить хоть что-то. Один такой мальчик подбежал прямо к ногам лошадей. Макс успел их отдернуть, чтобы животные не затоптали наглого мальчугана. Он протянул руки в надежде. Руби стало так жалко его.
Наверное, он ей чем-то напомнил собственную жизнь незадолго до встречи с Максом. Теперь уже и она смотрела на парня кошачьими глазками. Вздохнув, он отдал ребенку пять серебряных монет и тот мгновенно скрылся где-то.
        Пробираясь через центральную улицу города к «вершине», Макс продолжал рассматривать все здесь. Чем ближе находились вторые ворота, тем светлее становилось. В самом центре города, в самом низу, солнце вообще являлось редким явлением. Люди жили там, как в погребе или какой-то навозной яме. А здесь все было иначе. Даже сама каменная стена, достигающая десяти метров в высоту, смотрелась лучше той, что защищала город от всякого-разного. Подобравшись к самым воротам, их снова остановила стража. Вот только эти рыцари были одеты в черные латы, да и держали в руках зачарованное оружие. Максу такой поворот напомнил стражу церкви. Да и уровни их были выше - сорокой у каждого.
        «Видимо, дворян любят здесь больше», - мысленно цыкнул Макс, заранее возненавидев всех этих напыщенных индюков.
        Показав пропуск, стражи также переглянулись и открыли ворота. Карета спокойно проехала. С уже другой стороны города еще двое стражей встали перед лошадьми.
        - Прошу прощения, но ваши кони грязные и их следует помыть перед тем, как пускать в город. Да и повозка дряблая.
        - Чего? - усмехнулся Макс. - Мы доставщики, а не богачи. Что выдали, на том и приехали.
        - Мы выдадим вам новую. Все же вы направляетесь в дом одного из самых влиятельных людей нашего города. К слову, барон Ерта вас уже ждет.
        Пришлось смириться с таким поворотом. Макс не позволил стражам коснуться груза и сам перенес ящик в новую повозку. Вместе с суккубом оказалось тяжеловато, но выбора не было. Стоило только стражам понять, что груз вскрыт, как начнутся вопросы. А этого парню не хотелось. Когда все было готово, они продолжили путь. Эта часть города кардинально отличалась от низины. Высокие красивые дома с узорами и прочим. Дороги, обложенные каменными плитами. Редкие лавочки, на окнах которых были написаны и цены, и виды товаров, и все остальное. Проезжая мимо одной такой, Макс даже зачитался.
        «Оружие - от десяти золотых. Ну и ну. Местечко-то и вправду не для таких, как мы».
        Сам дом барона находился на пригорке. Огромный дворец, обнесенный забором из металлических прутьев. Его охраняли стражи с уже сорок пятым уровнем. Настоящие воины. Если что-то пойдет не так - выбраться с боем будет проблематично.
        Показав пропуск еще раз, стражи также пропустили доставщиков внутрь. Перед домом располагалась огромная территория, усеянная всякими деревьями, декоративными кустами. В центре стоял фонтан с девой. Скрестив руки на груди, она смотрела в небо. Каменная статуя выглядела этично и очень уж привлекательно. Остановившись у главного входа, Макс, наконец, ступил на землю и даже вздохнул. К ним тут же подошли две девушки в шикарных нарядах с чепчиками на головах.
        - Рады приветствовать вас в поместье барона Ерта. Хозяин уже заждался вас.
        - А вы…
        - Мы, служанки при дворе, проводим вас внутрь. Груз можете оставить здесь. Работники сами доставят его в главную залу.
        - Простите, я бы хотел доставить груз лично барону.
        - Но… хорошо, думаю, ничего страшного, раз таково ваше желание. Барон уже ждет вас. Вы здесь - дорогие гости.
        - Неужели, барон так сильно ждал этой доставки? - усмехнулся парень, продолжая осматривать дворец.
        - Видите ли, у сына нашего хозяина сегодня день рождение. Вы успели вовремя и, я уверена, получите хорошее вознаграждение за выполненную работу.
        - А как зовут этого… именинника.
        - Сэр Циан Ерта. Будущий наследник нашего хозяина.
        «Значит, Тиа не соврала. Видимо, придется брать все в свои руки».
        - Хорошо, я возьму груз и, будьте любезны, проводите нас к вашему хозяину. Хочу лично взглянуть ему в глаза.

1
        Максу вновь пришлось поднимать ящик. Высокие ступени тянулись прямо к главной двери поместья. Там его уже ждала небольшая телега на стальных колесиках с тоненькой полоской резины. Казалось, они не выдержат и ящик рухнет где-нибудь по пути к барону. Макс не хотел оскорбить малютку-суккуба, поэтому даже не отшучивался. И все же вес был ощутимый. Все хорошенько закрепив, он вздохнул и стер с лица капли пота, что успели собраться за время такого подъема. Не успев нормально отдышаться, служанки уже заголосили.
        - Мистер доставщик, назовите ваше имя и имя вашей спутницы, дабы мы могли представить вас барону.
        - Макс. А это Руби, - взглянул он на кошку, которая уже успела залиться багровым оттенком смущения от слов девушек.
        - Макс и Руби. Следуйте за мной.
        Ухватившись за ручку, Макс в очередной раз вздохнул и покатил ящик вперед. Поместье внутри выглядело куда лучше, нежели снаружи. Это с учетом того, что и внешняя отделка была выполнена прекрасно. Двигаясь по прямому коридору с высокими стенами, парень рассматривал многочисленные картины, рукописи, портреты. Изредка попадались всякие награды, упакованные в золотистую рамку. Сомнений в том, что выполнена такая рамка из чистого золота, даже не возникало. На потолке через каждые десять-пятнадцать метров располагались огромные люстры. Все стеклянные, полупрозрачные, сияющие и иногда побрякивающие. Каждая дверь слева и справа от Макса охранялась двумя стражами. У каждого из них был разный уровень, колеблющейся от сорокового и до сорок восьмого.
        «Видимо, пятидесятый уровень этому барону не по зубам», - усмехнулся Новиков, не останавливаясь и даже не сбавляя темпа. Служанки двигались быстро, ни на что не отвлекаясь.
        В один момент из какой-то по счету двери слева выбежала девушка в одном лишь нижнем белье. Она упала на колени перед служанкой. Слезы лились рекой. Руби неосознанно схватилась за свой кинжал, но Макс ее остановил.
        - Прошу, мисс Розетта, спасите меня! - молила девушка. - Я больше не могу! Прошу, отпустите меня домой! К семье!
        Но служанка лишь цыкнула и пнула жалкую девушку. Та упала на пол. В это же мгновение из комнаты вышел какой-то мужчина в одних штанах. Длинные белоснежные волосы, остроконечные уши, высокий рост - все говорило о его принадлежности к расе эльфов. Заметив гостей, мужчина улыбнулся и, поправив прическу, подошел к Максу, протянув ему руку.
        - Рад видеть вас в нашем поместье. Вы, я так понимаю, привезли моему внуку подарок на день рождение?!
        «Внуку!?» - мысленно взорвался Макс. - «И это его дедушка?! Да ему на вид не больше двадцати!»
        - Да… мы доставили груз, - ответил парень на приветствие крепким рукопожатием. - А вы…
        - Маркиз Лоурен. Отец нынешнего барона. Представьтесь и вы.
        - Макс.
        - Какое интересное имя. Я таких не слышал. Откуда будете?
        - Из… дальних земель, скажем так.
        - А занимаетесь чем? Вижу, ваш уровень пятидесятый. Похвально.
        - Спасибо, - натянул Новиков улыбку. Он взглянул и на уровень этого маркиза - шестидесятый! В это мгновение парня впервые пробил страх. Он еще не встречал кого-то со столь высоким уровнем. Конечно, с девяносто шестым это не сравнится, вот только разница не в самом уровне, а в опыте и навыках. Здесь Макс однозначно проигрывал каждому. О чем говорить, у него даже оружия не было. Когда парень подбирал клинки Руби, он задумался над тем, чтобы прикупить что-то и себе, но оставил эту затею по причине небольших средств и, собственно, типа магии. Тьма не требовала от него клинка, да и опыта во владении у того не было.
        Эльф не стал долго церемониться и, схватив девушку, лежащую на полу, за волосы, потащил обратно в комнату.
        - Мой сын вас уже ждет, - добавил он, закрывая дверь.
        - Макс… - подошла к нему Руби, - мне страшно…
        - Не бойся.
        - Он ведь шестидесятого уровня… что будем делать? Какой у нас план?
        - Я думаю насчет этого. Просто верь мне.
        Через пару минут очередная высоченная дверь, выполненная из черного дерева, распахнулась. Макс с остальными оказался в огромном зале. Слева и справа у окон стояли стражи. С каждой стороны по пятнадцать рыцарей с мечами, копьями, топорами. На балконах, прямо над ними, стояли еще стражи точно в таком же количестве. Они были снабжены арбалетами. Даже стрелы их как-то странно светились. Подготовка на высшем уровне. В самом конце залы, на блестящем троне сидел высокий эльф. От своего отца он мало чем отличался. Даже выглядел по возрасту также. Такие же длинные волосы. Такие же глаза, жаждущие не то власти, не то крови. На руках куча колец. Справа и слева от него стояли еще стражи. По одному. Но они были куда опаснее остальных. Над головами сияли цифры - пятьдесят.
        Подобравшись поближе, служанки тут же опустились на колени перед своим хозяином, представив гостей. Руби с Максом и не думали о таком поступке. Видимо, это заинтересовало барона, отчего он усмехнулся и поднялся со своего трона, подойдя чуть ближе, но сохраняя безопасную дистанцию. Даже со своим шестьдесят пятым уровнем этот тип придерживался неких рамок.
        - Возомнил себя королем, - цыкнула Руби, произнеся это тихо, дабы услышал лишь Макс.
        - Терпение. Нужно все обдумать.
        - Добро пожаловать в мои владения! - начал разговор эльф. - Меня зовут Мартоу Ерта. Титул - барон, если вам это важно, дорогие гости, - Макс давно заметил, как презренно этот эльф говорит. Наверное, на самом деле ему противно даже смотреть на кого-то, вроде них.
        - Здравствуйте, - ответил Макс. - Мы получили ваш заказ и… доставили его.
        - Да, очень вовремя. Правда, не ожидал, что человек с пятидесятым уровнем будет заниматься такой рутиной работой. Не могу отказать себе в удовольствии пригласить вас в свое поместье в качестве рыцаря-защитника меня и моей семьи.
        - Откажусь.
        - Очень жаль. Я чувствую в вашем теле ауру и достаточно сильную. Сказал бы - пугающую, да только что-то меня в ней смущает. Ну да ладно, не будем отвлекаться.
        Щелкнув пальцами, небольшая дверь слева от эльфа распахнулась. В залу сбежал низенький эльф с огромным пузом наперевес. Впервые Макс видел действительно жирного представителя этой расы. Малец, совсем не стесняясь, подбежал к ящику, - хотя пробежкой это назвать было трудно, - и хотел было уже открыть его, как вдруг Макс его остановил, схватив за запястье. Все стражи в зале тут же навели на него клинки, да стрелы. Сам барон ничуть не изменился в лице.
        - Прошу вас, не трогайте моего сына. Моей страже это не нравится. Да и мне тоже.
        - Простите, барон, но я не позволю прикоснуться к товару до того, как вы мне заплатите.
        Руби смотрела на Макса, не понимая, что же он задумал. Тиа тоже его слышала и была готова отчаяться на собственный план побега, но парень незаметно стукнул по ящику, а затем прошептал - «верь мне». Суккубу ничего не оставалось. Сейчас ее жизнь зависела от простого человека и зооморфа.
        - Боишься, что обману? - усмехнулся эльф. - Мой титул не позволит обмануть простого пацана, не сочтите за грубость.
        - Что вы, - выдавил Новиков улыбку, сдерживаясь из последних сил. На самом деле парень давно придумал, что и как будет делать, но не собирался раскрывать собственные карты даже товарищам. Магия, которую он приготовил, была не совсем обычной. - И все же я хочу получить свое вознаграждение прежде, чем…
        - Тогда и у меня есть условие, - перебил его барон. Видно, грубость Макса начинала его раздражать. - Покажите мне товар, дабы я и мой сын могли убедиться в целости и сохранности. Думаю, вам доложили о том, что вы перевозите.
        - Что… - произнесла сквозь зубы Руби.
        - Хорошо, - Макс приоткрыл ящик и, взглянув на суккуба, улыбнулся. - Доверься мне. Скоро мы уйдем отсюда все втроем. А пока что делай все, что требуется, но не вздумай отходить от меня.
        - Хорошо… - прошептала она не без страха в глазах.
        Тиа вылезла из ящика и, осмотрев все происходящее, напугалась еще больше. Ноги ее задрожали, но девушка смогла унять эту дрожь. Крылья же распустились сами собой.
        - Прекрасно, - улыбнулся эльф. - Стража, принесите вознаграждение мистеру Максу.
        Один из рыцарей подошел к нему и передал какой-то мешочек. Внутри лежали золотые монеты - около десяти штук. Настоящее богатство! Конечно, не для такой семьи эльфов, а, скорее, по меркам Макса.
        - А теперь прошу вас отойти назад, - добавил барон. - С этого момента суккуб переходит во владение моего сына.
        Жирный малец облизнулся, что выглядело крайне мерзко, и собирался уже запустить свои руки под юбку жертвы, как вдруг Макс нарушил тишину.
        - Знаете, а я передумал.
        - Как вас понимать?! - тут же нахмурился эльф. Макс успел заметить, как страж за его спиной приготовил свое копье. Оно было не совсем длинным, но отчетливо переливалось сероватым оттенком.
        - Я забираю суккуба себе!
        Барон рассмеялся. Стражи не опускали своего оружия. И, казалось, только жирный эльф и Руби не понимали до конца, что происходит.
        - Ты думаешь, что сможешь уйти с моей собственностью отсюда? - сменил он тон речи, вновь усевшись на трон. - Мой замок наполняет стража, и многие из них выше тебя уровнем. Ты даже шага сделать не сможешь.
        - А это и не требуется.
        Хлопнув в ладони, Макс улыбнулся. В это же мгновение сработал его навык, который парень рассчитывал оставить как раз на такой случай. Под его ногами появился круг из тьмы. Руби даже испугалась, но, видя, что тьма не поглощает ее, осталась на своем месте, все еще не вникая в суть побега. Круг расширился и, захватив суккуба, начал с необъяснимой скоростью подниматься, скрывая всех внутри барьером из тьмы. Щелкнув пальцами, эльф подал команду. Рыцари начали стрелять из арбалетов, но стрелы буквально поглощала тьма. Макс лишь улыбнулся, как вдруг что-то пошло не по плану. Тот страж с копьем в руке, что стоял по левую руку от барона, приготовился метнуть свое оружие. Рука его также покрылась сероватым оттенком, а затем и вовсе ускорилась. Копье полетело с нечеловеческой скорость. Руби успела заметить оружие, но, стоило барьеру закрыться, как голова у кошки закружилась. Тиа также упала на колени, схватившись за свои милые рожки и зажмурившись. Макс же и вовсе упал на землю. Не прошло и десяти секунд, как пейзаж изменился. Теперь все трое находились посреди леса. Тропа была знакомой. Именно по ней они
проезжали на повозке, направляясь в «Мориан». Поняв, что же произошло, Руби рассмеялась, заликовала, даже запрыгала на месте. Но радость ее длилась не долго. Макс, как она или Тиа, не поднялся на ноги. В груди его теперь торчало то самое копье. Из рта хлестала кровь. Девушка тут же бросилась к нему, положив голову на свои колени. Тиа вытащила оружие и отбросила его в сторону.
        - Что… что произошло?! - паниковала кошка. - Как же… как же так…
        - Он успел… - кое-как выдавил из себя улыбку Макс. - Копье успело пролететь через барьер.
        - Вот же… ты ведь можешь восстановиться…
        - Вроде бы… рана… серьезная…
        Полоса жизни опустилась уже наполовину и продолжала стремительно падать. Попытавшись сосредоточиться, Макс все же смог использовать навык восстановления. Раны медленно затягивались. Полоса жизни продолжала уменьшаться, но уже не так быстро. Использовав навык восстановления еще раз, а затем еще, Макс, наконец, смог остановить кровотечение и вздохнул. Уже через три минуты он смог самостоятельно приподняться. Осмотрев грудь, улыбка на лице образовалась сама собой.
        - Ну ты даешь, - усмехнулась Руби. - И почему ничего не сказал?!
        - Я использовал навык теневого перемещения. Он дорого мне обошелся, да еще и действует всего трижды. Его проблема заключается в том, что перемещение сработает, лишь насытившись достаточным количеством эмоций от живых существ, которые и должны быть перемещены. Ваш страх спас нас, а не я. Страх, волнение и прочее.
        - Вот же… магия тьмы все же поражает.
        - И что мы теперь будем делать? - уточнила Тиа. - Этот барон… он ведь точно будет нас искать.
        - Я продумал лишь побег, - почесал затылок парень, все еще чувствуя покалывание в груди. - Безусловно, он попытается найти нас и убить. К этому времени мы уже должны быть далеко.
        - Ты хочешь куда-нибудь отправиться? - добавила Руби.
        - Да. Для начала вернемся в «Клейт». Получим награду и сразу уйдем.
        - Ты получил золотые монеты, - усмехнулась кошка.
        - Почему бы не получить все возможные награды за квест.
        - Квест?
        - Ну, за задание, - перефразировал парень, поняв, что игровой азарт захватил его. - Кстати, прости, я так и не угостил тебя ничем из верхнего города.
        - Забудь! - нахмурилась Руби. - Слава богу, что ты жив остался!
        - Я выполню свое обещание. Уверен, есть и другие города с похожей властью.
        - Может, отправимся тогда на юг? - задумалась Тиа.
        - Юг?
        - Да. В мой родной город. Там этот барон нас точно не достанет. Более того, когда мой отец узнает о том, что меня похитили - сам его найдет.
        - Ты ведь не хотела отправляться домой?
        - Я и не хочу. Я останусь с тобой! - покраснела девушка, накручивая на палец локон волос. - Просто… там безопасно, да и вам понравится.
        - Путь не близкий, - вздохнула Руби. Граница востока и юга достаточно далеко. Придется ехать через город падших.
        - Это что еще за место?
        - Я слышала! - воскликнула Тиа, чувствуя, что не так глупа, как могло показаться. - Город, куда отправляют всех ангелов с запада, которые согрешили.
        - Да. Там находится нейтральный город. Все расы туда отправляются ради торговли. Ангелы, все же, искусные лекари и кузнецы.
        - Значит, туда и направимся. А сейчас нужно вернуться в «Клейт». У кого есть варианты? - нервно усмехнулся Макс.
        - Да уж, без лошадей путь будет не близкий…
        Тем же временем в поместье барона стражи уже были готовы отправиться по следу беглецов.
        - Хозяин, что прикажете? - начал тот самый страж, метнувший копье в самый последний момент.
        - Найти этого жалкого человека и привести его ко мне! - вскрикнул эльф. Я лично убью его. Суккуба и ту кошку тоже сюда. Первая все же является подарком моему сыну. А второй можете отрезать эти омерзительные уши и хвост, но не убивать. Я хочу, чтобы она видела, как медленно будет умирать тот, в кого она так верит!
        - Есть! - разом ответили все рыцари, ударив кулаком в грудь.
        - Макс, - усмехнулся барон, - ты не знаешь, какую ошибку совершил.
        Глава 8 - И снова "Клейт"
        Прошло уже шесть дней с момента использования навыка теневого перемещения. Макс, Руби и Тиа шли пешком. Ни одной телеги не проезжало. Ни торговцев, ни стражей, никого. Казалось, эта тропа заброшена. Но, когда они направлялись в «Морион» по этой же дороге, постоянно им на пути попадались телеги, запряженные лошадьми, вплоть до четырех жеребцов. Двигаясь прямо по дороге, Макс постоянно оборачивался. Был шанс, что эльф пошлет за ними солдат. Самым лучшим вариантом было бы снова переместиться, но у такого полезного навыка было условие - для переноса нужно заранее установить магическую печать на место, куда и должен быть произведен перенос. Новиков установил такую как раз на тропе в город. Но время шло. Солнце сменялось на свою подругу. Наступала темнота. Ночью идти не хотелось, поэтому компания разводила костер где-нибудь в лесу недалеко от тропы.
        Когда же, наконец, показалась высокая стена города «Клейт», все трое заликовали. Силы медленно покидали команду. Срочно требовался хороший отдых, ванная и сытный обед. Стражи у ворот, как и всегда, стояли неподвижно вплоть до появления пеших существ. Оба рыцаря подошли ближе, скрестив копья.
        - Кто идет?! - выкрикнул один из них.
        - Мы из «Мориана», - начал разговор Макс. - Хотим отдохнуть.
        - Из Мориана? Шли пешком?
        - Да.
        - Мы пропустим вас, но сначала сравним с плакатами.
        - С какими еще…
        Новиков даже закончить не успел, как у одно из рыцарей в руках появился широкий тканевый лист с его изображением. На втором была Руби. На третьем - Тиа. К слову, только лишь на ее холсте была надпись - «доставить живой». На первых двух - «убить при сопротивлении». Хотя, ниже все-таки указали небольшую графу - «награда за живых преступников вдвое больше».
        «Как же они быстро работают», - цыкнул Макс.
        Делать было нечего. Рыцарь взглянул на плакат и, поняв, что перед ним стоит разыскиваемый, хотел было уже наставить на него копье, да не успел. Макс прикоснулся к обоим стражам, благо, стояли они рядом друг с другом. В это же мгновение парень использовал навык контроля разума. Стражи быстро успокоились. Получив приказ забыть о появлении этих троих, они, как ни в чем не бывало, продолжили патрулировать вход в город.
        Зайдя в какой-то переулок, Макс вздохнул.
        - Нас уже ищут.
        - А что ты с ними сделал? - поинтересовалась Тиа. - Они ведь не схватили нас.
        - Просто использовал магию контроля.
        - Круто!
        Руби даже усмехнулась.
        - Нам нельзя выделяться. Если в городе использую этот навык, точно вызову интерес у остальных.
        - Это да. Предлагаю идти кому-нибудь одному. Так меньше шансов, - предложила Руби. - Я могу сходить и забрать награду…
        - Ты думаешь, мы получим награду? Скорее всего, эльф уже заявил в доставку о нашем поступке.
        - Вот же… и что теперь делать?
        - Я сам туда схожу. Попробую что-нибудь решить. А вы идите… точно! Идите к Маркусу. Твой дядя тебя не подставит, это уж точно.
        - Ага, дядя Маркус хороший, - мурлыкнула Руби. - Хорошо.
        - Только не попадитесь. Я приду туда чуть позже.
        - Это ты не попадись!
        Разойдясь в разные стороны, Макс снова вздохнул.
        «Так, нужно подумать. Очевидно, что меня будут там ждать. Да и зачем мне туда вовсе? Деньги? Да уж, если собираемся отправиться в город грешников, или как там Руби сказала, деньги нам пригодятся», - Макс услышал какой-то шум и скрылся за углом. - «А если использовать магию», - продолжил он думать. - «С самого начала я вкачал множество разных заклинаний, но использовал лишь единицы. Что-нибудь да пригодится. Что у меня там есть…»
        Вытащив из душевного хранилища ту самую книгу, парень раскрыл ее. Магия тут же завладела его телом. Пустые секунду назад страницы заполнились текстом. А левой были стандартные навыки тьмы, а на правой - навыки других рас. Изучая все это, Новиков замер на одной из строк.
        «Что это за навык? Не помню, чтобы вкачивал его. Вроде бы я могу узнать описание», - задумался он, вызвав команду.
        Описание навыка - «Связь сердец»
        Навык «связь сердец» позволяет связаться с существом, что крепко связан с владельцем навыка. Навык является артефактом, поэтому магическая энергия, требуемая для использования, превышает половину от максимума. Предела в расстоянии нет.
        «Ничего себе. Навык-артефакт Но в статистике его нет. Интересно. Вряд ли он поможет мне сейчас, но попробовать стоит. Вот только… для использования требуется больше половины всей энергии. Многовато. Ладно, разберемся по делу».
        В то же время кошка с суккубом добрались до лавки Маркуса. Войдя внутрь, девушки заперли дверь. Торговец даже удивился, но, поняв, кто к нему заглянул, изменился в лице.
        - Руби, - скрестил мужик руки на широкой груди. - Что ты натворила?
        - Дядя Маркус…
        - Твое лицо по всему городу маячит. И этой девчонки тоже. Да и тот парень…
        - Мы кое-что провернули, - хихикнула кошка. - А это, кстати, Тиа. Ее хотели подарить, как раба. Ты должен меня понять!
        - Я понимаю, - вздохнул он. - Все хорошо. Наверное, я даже надеялся, что ты придешь сюда.
        - Правда?
        - Здесь безопасно. Пойдемте за мной.
        Маркус проводил их в дальнее помещение лавки. Заперев дверь изнутри, он вздохнул.
        - Так, здесь вам ничего не грозит. Что будете делать?
        - Не знаю, - хмыкнула Руби. - Макс должен прийти сюда скоро. Он скажет.
        - И почему ты ему веришь.
        - Как тебя понимать?
        - Он отправился куда-то, а вас бросил.
        - Это для нашей же безопасности.
        - И все же. Он какой-то странный. Я знаю, что этот паренек тебя спас и я очень благодарен ему, и все же…
        - Я доверяю Максу. Этого достаточно.
        - Хорошо. Если ты ему веришь - верю и я. Сейчас принесу вам еды. В соседней комнате есть ванная. Расслабьтесь и отдохните.
        - Спасибо.
        Когда Маркус вышел обратно в главное помещение лавки, Тиа схватила Руби на руку.
        - Он странный.
        - О чем ты?
        - Он боится. Я чувствую его страх. Он предаст нас.
        - Нет, Маркус не такой, - хихикнула кошка. - Здесь мы в безопасности.
        - Когда уже Макс придет…
        Парень же и сам добрался до здания доставки. Осмотревшись, он вошел внутрь. Как и в прошлый раз, помимо девушки за стойкой никого больше не было. Заметив же Макса, она вздрогнула и соскочила со своего места.
        - Что ты здесь делаешь?! Уходи!
        - Постой, я просто пришел за наградой. Я ведь выполнил заказ…
        - Ты выкрал личную вещь барона! - чуть ли не кричала она в гневе. - Если стражи узнают, что ты здесь, нам обоим не повезет!
        - И все же ящик находился в поместье того эльфа. Значит, заказ я доставил. Отдай мои деньги, и я уйду.
        - Ты понимаешь, что тебя ищут не просто стражи нашего города. Барон Ерта объявил тебя в розыск лично! Он очень богат и влиятелен.
        - И? Он хотел подарить своему сыну суккуба. Она бы стала рабом!
        - Кого это волнует?! В нашем мире рабы тут и там! Их скупают и перепродают каждый день! А она - не простой раб. Тот суккуб должна была стать личной вещью барона. Ты украл не просто особь расы демонов. Ты украл личную вещь барона! Это преступление против дворян!
        - Да плевать мне. Если и сама не хочешь пострадать, как ты и сказала, отдай награду и я уйду.
        - Твоя награда отменена, - наконец, хмыкнула она, сменив тон.
        - Как это?
        - Заказ отменен заказчиком. Это логично.
        - Значит, я ничего не получу, - вздохнул Макс, почесав затылок.
        - Еще бы! Тебя следует убить прямо сейчас!
        - Если не готова сделать это, я ухожу. Нужно было включить голову.
        Но Макс не успел. Развернувшись к двери, та распахнулась. В здание вошли шесть стражей в черном. Среди них был тот самый страж, что смог ранить его. В руках он держал похожее на прошлое копье.
        - Доставщик Макс, вы являетесь преступником и последуете с нами, - рявкнул он.
        - Вот же… - взглянув на девушку за стойкой, парень понял, что ее уже нет. Она куда-то скрылась. Значит, можно было обороняться. - Вы тоже считаете его правым? Он купил раба!
        - И? Суккуб жила бы в нашем поместье в качестве высшего раба. Она обязана ублажать сына нашего хозяина и быть ему верна.
        - Человек или суккуб, не важно, имеет право на личную жизнь! Она не хотела такой жизни. Ее украли ваши…
        - Молчать! - вновь рявкнул страж. - не хочешь идти добровольно, я лично сломаю тебе руки и ноги. К слову, где те девки?
        - Этого я точно не скажу.
        - Глупец!
        Под ногами Макса появился круг из тьмы. Он мгновенно расширился. Трое из стражей не успели отскочить. Их тела мгновенно почернели и исчезли в круге. Остальные навострились. Новиков понимал, что его силы достаточно, чтобы победить, но вот опыта маловато. Рассматривая всех их, парень в последнюю секунду заметил летящее в него копье. Руки также почернели. Закрывшись от удара, копье вонзилось в левую руку. Оружие мгновенно почернело и исчезло. Кровь начала капать на пол. Рана быстро затянулась под навыком восстановления. Было ясно - защитники поместья эльфа в замешательстве, но еще не сдались. Тот самый страж вынул меч из ножен и направил лезвие в сторону жертвы.
        - Меня зовут Орис, и я доставлю тебя к своему хозяину!
        Макс совершил еще одну ошибку. Ту же, что и в прошлый раз. В левое плечо ему вошла стрела со стальным наконечником. Тьма под ногами тут же развеялась. Все же навык требует концентрации. В это же мгновение Орис подскочил к противнику и вонзил в живот свой меч. Лезвие прошло насквозь. Кровь хлынула изо рта. Макс опустился на колени, но не сдался. Не в первой ему было испытывать нечто подобное. Тут же использовав магию восстановления, он схватился за меч и улыбнулся. Руки потемнели, а тьма направилась по мечу к рукам стража. Орис отпрыгнул, вытащив из-за спины кинжал. Метнув его, небольшой клинок вонзился в предплечье, повалив Новикова на пол. Силы быстро угасали. Полоса жизни опустилась на десять тысяч и стремительно падала.
        Вытащив нож, Макс сплюнул кровь и оскалился. Рана быстро затянулась. Дыра в животе тоже затягивалась, но не так быстро.
        - А ты не плох, - усмехнулся Орис. - Я убью тебя прямо сейчас, а своему хозяину скажу, что ты просто не дожил до его поместья. Истек кровью, например.
        - В мою победу ты не веришь? - попытался Макс улыбнуться. Я убил троих ваших одним навыком…
        - Мне плевать на этих слабаков.
        - Вот оно что. Не хотел бы я оказаться на их месте.
        - А ты и не окажешься.
        Размяв кулаки, Орис снял свой шлем. Новиков теперь мог его рассмотреть. Мужик лет сорока с многочисленными шрамами, один из которых тянулся прямо через правый глаз, отчего зрачок был сероватым. Видимо, зрячим он был лишь на один глаз. Такой шанс мог спасти подростку жизнь. Все же поднявшись на ноги, Макс бросился вправо. Орис хотел его остановить, но промахнулся. Новиков пригнулся и, усмехнувшись, коснулся его брони. Тьма быстро начала распространяться по доспехам. Страж уже понял, что это такое и, пытаясь стряхнуть с себя «нечто», лишь перенес тьму на руки, да на ноги.
        - Чтоб тебя! Да что это за проклятая магия!
        - Тьма. Я - маг тьмы. Человек из другого мира. Запомни мои слова перед тем, как умрешь.
        - Тебе это с рук не сойдет! Стражи… схватите его…
        Оборвав фразу, тело Ориса просто растворилось, а магия вернулась к хозяину. Остальные двое рыцарей стояли в дальнем углу. Они явно были напуганы.
        - И? Что будете делать?
        Макс шагнул к ним на встречу, но внезапно опустился на одно колено. Перед глазами высветилась надпись.
        Поглощение навыка-артефакта от жертвы.
        Навык-артефакт изучен.
        Получен новый навык-артефакт - «ускорение клинка».
        «Я, что, изучил навык артефакт? Неужели, поглощая кого-то магией, я изучаю их… это что-то новенькое».
        Вновь поднявшись на ноги, Макс поднял с пола тот самый кинжал и, улыбнувшись, приготовился на всякий случай. Стражи не отступили просто так. Один из них вынул меч из ножен и кинулся на врага, пока второй заряжал арбалет. Но не успел он и двух метров преодолеть, как ускоренный парнем кинжал вонзился в его голову. Скорость и вправду поражала. Кинжал захватил тот самый сероватый оттенок. В полете он ускорился в сотни раз, преодолев десяток метров за мгновение ока. Последний страж даже арбалет выронил.
        - Уходи, - скомандовал Макс. Доложи своему хозяину, чтобы не пытался убить меня. Иначе я убью его!
        Кинув, рыцарь подполз к двери и выскочил из лавки. Новиков же вздохнул и задумался о собственных навыках. Перед глазами появилась статистика.
        Статистика пользователя:
        Жизненная энергия - 74 900 ед. (восстановление)
        Магическая энергия - 86 300 ед. (восстановление)
        Физическая энергия - 63 200 ед. (восстановление)
        Уровень - 96
        Опыт - 1374808/1500000
        Раса - человек
        Класс - неизвестно
        Действующие навыки:
        Расовые навыки:
        Стойкость;
        Усердие изучения магии;
        Повышенная стойкость к холоду, огню, тьме;
        Возможность изучения древней магии;
        Стойкость к кровотечению (изучено);
        Развитые навыки:
        Теневое поглощение жизненной энергии;
        Копирование;
        Сокрытие собственного уровня;
        Ускорение клинка;
        (Весь список доступен в подробной статистике древа навыков).
        Доступные очки навыков развития - 39
        «Вот уж да. Очков навыков еще много. Это хорошо».
        - Эй… - подала голос та самая девушка из-за стойки, - может… ты уже пойдешь… отсюда…
        - А, ты еще здесь? - удивился Макс. - Прости за это.
        - Ты… ты… ты убил пятерых личных стражей барона Ерта! Ты псих!
        - Нет, это они психи.
        - Чего?
        - Они напали на меня. Это была их ошибка.
        - И… и что ты будешь делать?! Думаешь, тебя не попытаются убить снова?!
        - Пусть попробуют. К слову, мне пора. Если заказ отменили, то делать мне здесь нечего.
        - Постой… - остановила его девушка.
        - Что еще?
        - Что ты будешь делать дальше?
        - С чего мне говорить? Чтобы ты сообщила об этом стражам?
        - Могу поклясться, что не сделаю этого.
        - Зачем тебе это?
        - Ты прав. В какой-то степени. Рабы в нашем мире даже людьми не считаются. А все, кому это не нравится, оказываются в руках стражей. Моя дочь… моя… милая девочка… она была против такого и, однажды, помогла рабу сбежать. Через два дня сюда пришли стражи и убили ее на моих глазах… - слезы начали скатываться по щекам одна за одной. Девушка попыталась стереть их, но слезы не прекращались. - Я помогу тебе. Тебе и тем девушкам. Спасенный раб все еще с тобой, так ведь?
        - Да.
        - Приходите сюда ночью. Я помогу вам сбежать. Мы ведь доставка, - улыбнулась она, подойдя к Максу почти вплотную. - До ночи я сделаю тебе и им пропуск в город. Куда вы собираетесь?
        - В город падших.
        - Интересный выбор.
        - Это только полпути. Мы отправляемся на юг.
        - Ясно. Хочешь вернуть товар домой? - пошутила она, наконец, успокоившись.
        - Не совсем. Она решила остаться со мной. Но там будет безопасно. Это нам поможет.
        - В столицу демонов попасть не трудно. Особенно, если с тобой дочь известного демона. А вот в городе падших у вас спросят документы и цель визита. Я сделаю их.
        - Спасибо. Не думал, что ты решишь помочь мне.
        - Я никогда бы не решилась идти против власти. А ты… почему тебе не страшно? Почему ты не колеблешься?
        - Ты ошибаешься. Мне страшно, - улыбнулся парень. - Но это не помешает защищать тех, кто мне дорог.
        Взглянув в окно, Макс в последний раз взглянул на девушку и, решившись, вышел из лавки. Она осталась одна. На полу остались лишь оружие, да кровь. Нужно было заняться этим, пока еще кто не навел шороху своим присутствием.
        Глава 9 - Упоминание о десяти артефактах
        Медленно пробираясь по темным переулкам, Макс прокручивал в голове слова той девушки из здания доставки. Она сильно изменилась, стоило парню отделать личных стражей барона. Рассказала о своей дочери и о том, что с ней в итоге произошло. Да уж, история и вправду трогательная. Но и мир этот не так прост. Рабы - лишь одна из немногих проблем, с которой Макс не хотелось мириться. Конечно, весь мир не переделаешь, а отменой крепостного права здесь и не пахнет. Да и не поможет это. Одно дело, если бы рабы покупались и продавались лишь крепостными. Но ведь здесь расы, попавшие в рабство - обычное дело. Максу еще не удалось побывать на черном рынке, он не мог сказать, что и как на самом деле, но слухов хватало, чтобы понять, что все куда хуже, чем есть на самом деле.
        До темноты оставалось еще часа четыре. Затем будет легче двигаться среди стражей и прочих. Они редко заглядывали в переулки. По большей части патрулировали основные улицы, а сейчас еще и совали всем под нос три плаката с не очень приятными лицами. Рисовал их явно не профи. Лавка Маркуса находилась совсем уж близко. Макс прошел по еще одному переулку и уже завидел вход, как вдруг замер, спрятавшись за кучей мусора. Перед входом стоял Маркус. Рядом с ним - три экипированных солдата с теми же плакатами в руках. Парень видел, как они передали торговцу мешочек с монетами, а тот принял деньги и, осмотревшись, впустил всех внутрь.
        «Неужели, он хочет сдать девчонок?» - промелькнула в голове ужасная мысль предательства. - «Ладно еще Тиа, но Руби… как он мог!»
        Осмотревшись, Макс подбежал к двери и заглянул в окошко. Маркус пошел за стойку, вытащил из штанов ключ и открыл какую-то дверь. А затем вновь обратился к стражам. Отсюда его не было слышно, но все и так было ясно. Без боя здесь не обойтись…
        Вбежав внутрь, Макс, держа наготове магию тьмы, выступил против трех стражей города. Те, узнав преступника, сразу же оголили оружие.
        - Макс? - удивился Маркус, как будто совершенно не ждал его.
        - Как ты мог?! - рявкнул парень. - Предал ту, что тебе так доверяла.
        - Я не понимаю… - в голосе его звучала тревога. - Я не…
        - Я убью тебя вместе с ними!
        - Погоди…
        - Макс, вы объявлены преступником, - заявил один из стражей. - Пройдемте с нами добровольно, если хотите жить.
        В этот раз Новиков церемониться не стал. Использовав малое поглощение, он направил руку на врага. Небольшой шар тьмы отделился от тела парня и направился на стража. Стоило коснуться нагрудника, как все тело потемнело, а затем растворилось в воздухе. Со вторым произошло то же самое. Третий кинулся на парня. Макс легко увернулся от удара и уже собирался прикоснуться к нему, дабы также избавиться, но в последний момент парень почувствовал жуткую боль. Стрела вонзилась ему в плечо, оттолкнув мага. Страж не отступил и, замахнувшись, отрубил парню руку длинным стальным мечом с сияющим лезвием и старенькой ржавой рукоятью, покрытой сверху дряблой тканью. Стражи такое оружие не носят. Такое чувство, будто они ограбили наемников или вообще уличных воришек. Рука отлетела в другую сторону. Болевой шок мгновенно охватил все тело. Макс упал на пол и схватился за область локтя, откуда теперь хлестала кровь.
        Критическое повреждение
        Надпись перед лицом, что исчезла так же мгновенно, как и появилась, не радовала. Руки не было. Она валялась в стороне. Новикову же казалось, что все в порядке. Он даже чувствовал свою конечность, правда, это был всего лишь обман собственного мозга, что хоть как-то пытался успокоить раненого подростка. Страж направил клинок на врага, ухмыльнувшись.
        - Зря ты моих ребят покромсал.
        - Да кто ты… такой… твое оружие…
        - Я Генрик Ворстон. Личный страж барона из «Мориона». Моей задачей было доставить всех троих к моему господину, желательно, живыми.
        - Генрик, - выдал Маркус, - ты ведь говорил, что поможешь им выбраться из города…
        - Заткнись, мерзкий торгаш. Убью тебя после этого сопляка.
        - Да как ты… мы ведь полжизни знакомы!
        - Это раньше я был наемником. А сейчас барон нанял меня в качестве своего ассасина. Деньги в этом мире и вправду все решают. А теперь…
        Не успел он обернуться, как Макс бросился на него, повалив на землю. Меч отлетел в сторону и теперь Новиков старался удержать врага одной рукой. Силы быстро покидали его тело. Оскалившись, Генрик расслабил одну руку и, вытащив из-за спины кинжал, вонзил его в спину Максу. Парень завопил от боли. Теперь уже совсем не осталось сил сопротивляться. Откинув его, Генрик вновь поднялся на ноги и, сплюнув кровавую слюну, пнул наглеца с ухмылкой на лице.
        - Мусор. И как ты вообще смог сбежать из личного поместья барона.
        - Я убью тебя… - кряхтел Макс.
        - Попытайся. Отваги тебе не занимать. Вот только пользы от этого никакой.
        Услышав голоса за дверью, Руби напряглась. Мало того, что с минуту назад дверной замок скрипнул, так теперь там вообще что-то происходило. Маркус вбежал в комнату и запер ее изнутри, осмотрев девушек.
        - Простите! - выдал он со слезами на глазах. - Руби, я хотел помочь тебе, честно!
        - О чем ты, дядя…
        В это мгновение клинок пронзил дверь и, следом, тело торговца насквозь. Руби замерла в ужасе. Тиа закричала, что есть мочи. Кровь хлынула на пол. Меч исчез в щели, а Маркус упал на живот, истекая кровью.
        - Прости… - последнее, что он смог вымолвить, отключившись навсегда.
        Руби пыталась привести его в чувство, но с такими ранами обычные люди долго не живут. Да и времени больше не осталось. Дверь отлетела к стене. Наемник выбил ее ногой и, заметив девушек, улыбнулся.
        - А вот и вы, миледи. Придется хотя бы вас доставить к барону. Жаль того мальца. Мой хозяин хотел лично его убить.
        - Макс… что ты сделал?!
        Вытащив кинжалы, девушка кинулась на Генрика, но не смогла ничего сделать. Высокий мужик в качественных доспехах, которые точно нельзя было пробить обычной сталью, ударил ее с размаху, откинув в сторону. Подойдя ближе, он схватил ее за волосы и приподнял над землей.
        - Лучше не сопротивляйся, иначе…
        - Отпусти ее! - выкрикнула Тиа.
        - Иначе что? - вновь усмехнулся наемник. - Что ты можешь мне сделать?!
        Все тело суккуба покраснело, покрылось кровавой аурой. Крылья увеличились в размерах, а рожки на голове выгнулись.
        - Ого. Малышка суккуб на что-то способна, - продолжил он насмехаться над жертвами. - Лучше тебе остановиться, иначе я убью твою подружку…
        В глаза внезапно потемнело. Оборвав фразу, Генрик опустил взгляд, поняв, что в груди его торчит кончик меча. Макс все же смог подняться на ноги, даже с такими ранениями. Не впервой было получать смертельные раны, которые способны в кротчайший срок оборвать жизнь. Его навыки исцеления действовали, как и все остальные - от концентрации. Если в первый раз было тяжело сосредоточиться и использовать навык, то сейчас, словно с опытом, этот талант медленно приходил и оставался в теле подростка. Он смог исцелить рану в спине и остановить кровь из руки, вот только конечность у него не выросла. И сейчас, держа меч в правой руке и виляя отростком левой, Макс скалился, словно волк перед смертью, готовый защищать свою семью до самого конца.
        Упав на колени, Генрик приоткрыл рот, из которого хлынула кровь. Даже попытался приподнять свой меч, но пальцы предательски ослабли, выпустив клинок. Новиков обошел его и, присев на колени, теперь смотрел прямо в глаза.
        - Ты убил Маркуса, который, похоже, верил тебе. Чуть было не убил меня. Смертью ты еще легко отделался.
        - Да кто ты… такой… - блевал он кровью, стараясь контролировать речь. - С такими… ранами…
        - Я Макс Новиков. Запомни это имя.
        - Макс… Новиков… твоя сила… твоя… тьма… ты ведь… никто иной, как… бог тьмы…
        Упав на пол, он умер. Глаза потемнели, а под телом образовалась нехилая красная лужица с противным запахом. Вздохнув, Макс подошел к Руби, что теперь вновь отползла к суккубу, и кое-как улыбнулся.
        - Нам пора…
        - Твоя… твоя рука…
        - Все хорошо… нужно идти… нам помогут.
        - Но… Макс… что произошло?
        - Твой дядя совершил ошибку.
        - Дядя Маркус… мертв?
        - Да.
        - О нет… дядя Маркус… это мы во всем виноваты…
        - Он хотел помочь. Если останемся здесь - его старания ни к чему не приведут.
        - Что… что мы будем делать?
        - Уйдем из города. На ждет город падших.
        Закончив фразу, в глазах у парня все поплыло. Он и сам не заметил, как отключился.

1
        Открыв глаза, Макс схватился за голову. Уж больно сильно та болела. Будто бы по ней долбили молотом с размаху. Парень понял, что все еще находится в лавке. Дверь была заперта. Из окон теперь не проникал солнечный свет. На улице стемнело. Услышав знакомые голоса, Макс попытался подняться на ноги, но упал. Он думал облокотиться на руки и встать, но теперь левой руки не было, чего даже почувствовать сразу не получилось. Казалось, он до сих пор может шевелить пальцами, но увы - их просто не было. Руку по локоть отрубили. Конечность теперь валялась в углу помещения. Из нее выходили мельчайшие частицы тьмы, медленно разлагая обрубок. Взглянув на собственную руку, в голове промелькнула мысль попробовать приставить ее обратно. Все же поднявшись на ноги, парень подошел к собственной руке и, взяв ее правой, приставил на свое место. Вот только ничего не произошло. Даже магия тьмы не смогла исправить такое ранение. За последнее время его ранили куда сильнее, чем это, но вот простую рану восстановить было реально. А отрубленную конечность назад не вернешь.
        Пройдя в соседнюю комнату, Макс заметил суккуба. Тиа что-то готовила на скромной кухоньке.
        «Да уж, у Маркуса здесь есть все необходимое».
        Заметив парня, Тиа бросила кастрюлю и подбежала к нему, крепко обняв.
        - Я так рада! Макс! Ты жив! Я так переживала!
        - Спокойно, - улыбнулся Новиков, погладив девушку по голове. - Все хорошо.
        - Ты так внезапно отключился. Я думала… думала…
        - Я ведь сказала, что не оставлю тебя.
        - Но… но… твоя рука… что…
        - Теперь у меня лишь одна рука, - усмехнулся Макс, поняв, что это и вправду грустно. Ему и так не удается держать все под контролем, но с одной рукой дела пойдут лишь хуже.
        - Кстати! Руби там! В мастерской! Она сказала, что поможет тебе! Что Маркус спасет тебя в последний раз!
        - Чего? Я не понимаю…
        - Пойдем!
        За ковром на стене и вправду находилась дверь. Видимо, Маркус прятал ее, дабы никто не мог знать, чем он занимается вне торговли. Спустившись по кривоватой лестнице, Макс заметил и саму Руби. Она стояла за столом со всякими ящиками. Вообще, повсюду здесь висело оружие, разная броня, деревянные и стальные заготовки для чего-то. Повернувшись, кошка вытерла одну слезинку и подошла к парню ближе, держа что-то за спиной.
        - Руби…
        - Маркус мне как-то сказал, что тайно от города мастерит здесь кое-что. Никто не должен знать, потому что второе ремесло стоит не дешево, а денег у него и так не хватает. Даже простое занятие в магазинчике обойдется в кругленькую сумму. Да и все это помещение он построил сам.
        - К чему ты это?
        - Маркус думал над тем, как же помочь солдатам, что потеряли руки или ноги в битве. Конечно, простые протезы давно придуманы, но вот толку от них не много. Даже пальцами двигать сложно. Маркус же разработал протез с магическим камнем в основе. Он работает на чистой энергии. Собственно, рука получается, как настоящая.
        - Хочешь сказать, у тебя есть…
        Не успел он договорить, как Руби вытащила из-за спины протез левой руки. Он и вправду выглядел прекрасно. Настоящая рука из черного металла с небольшим красным камнем на тыльной стороне запястья.
        - Вот же… здорово…
        - Макс, ты ведь обладаешь удивительной магией. Чтобы контролировать протез, нужно постоянно вкладывать в него магию, но для этого даже напрягаться не стоит. Камень сам будет потреблять достаточную норму. Проблема была лишь в том, что у многих испытуемых просто не хватало магической энергии. А у тебя столько есть.
        - Маркус… даже после смерти он выручил меня.
        - Скажи… Маркус сам привел того человека?
        - Да. Он думал, что Генрик поможет вам. Выведет из города. Но он служил тому самому барону. Никому нельзя верить в этом мире, - вздохнул подросток, сравнив этот мир со своим собственным.
        - Да уж. В общем, ты должен попробовать.
        Прикрепив протез к обрубку руки, Макс тут же почувствовал жуткую боль, которая прекратилась уже через пару секунд. Перед глазами вылезла надпись:
        Обнаружен источник магии. Потребление - 10 000 ед.
        Подтвердить использование?
        «Да», - мысленно согласился Новиков.
        В это же мгновение камень засиял. Протез начал меняться. Немного вытянулся, казалось, даже сросся с оставшейся частью руки. Приподняв конечность, Макс пошевелил пальцами. Никакой разницы! Было чувство, что это его настоящая рука. Вот только теперь черная, с узковатыми красными полосами, напоминающие вены. Они стремились от камня и заканчивались у края протеза, практически переходя на руку.
        - Надо же. И правда, как настоящая рука.
        - Вот и славно, - улыбнулась Руби, вновь стерев с лица слезинку. - Маркус был бы доволен. Его изобретение, наконец, нашло хозяина.
        - Он настоящий профи. Даже поняв, что смерти не избежать, попытался вас защитить. Если бы не он - я бы не успел вас спасти.
        - И? что теперь будем делать?
        - Как я уже говорил, уходим из города. Девушка из доставки поможет нам.
        - Ты ведь говоришь, что никому верить нельзя.
        - Да, ты права. Но у меня такое чувство, что она не соврала.
        - Раз ты ей веришь, верим и мы, - улыбнулась Тиа.
        - А что будем делать, когда доберемся до города падших?
        - Там и разберемся. Нужно будет подготовиться перед тем, как отправляться на юг.
        - Погоди, я хочу взять еще кое-что, - Руби полезла в один из ящиков и достала небольшую книжку. Надпись на корочке гласила - «десять великих даров».
        - Что это?
        - Книжка из легенд, - улыбнулась кошка. - Маркус дорожил ею. Показывал мне пару раз. В ней описаны десять великих даров существам этого мира от высших.
        - Богов что ли?
        - Да, можно и так сказать.
        - Что за дары?
        - Я слышала об этом, - вставила Тиа. - Десять артефактов, что по силе равны высшим. Говорят, такие артефакты разбросаны по миру. Некоторые уже найдены. Некоторые спят. А некоторые до сих пор ждут владельца.
        - Спят?
        - Спящие артефакты, - продолжила Руби. - Некоторые дары из этой книги обладают специфическими навыками и завладеть такими может лишь кто-то с особенностью. Ты, Макс, владеешь магией тьмы. Такой магии давно уже не было в мире. А в легендах, в книгах истории и мифов, сказано, что последний носитель магии тьмы владел одним из десяти артефактов - мечом тьмы. Говорят, этот меч способен усиливать тело владельца до ужасающих параметров.
        - То есть, я могу использовать этот меч? Хорошо, и где он?
        - Хороший вопрос, - усмехнулась Руби. - Если узнаешь - скажи мне.
        - Значит, артефактом-то я могу владеть, а как его найти никто не знает.
        - Дилемма, - пожала плечами кошка. - Ну, почитай как-нибудь, - вручила она Максу книгу. - Только не потеряй. Таких очень мало осталось. Сейчас упоминание об артефактах хранятся лишь у мудрецов и в церквях. Запрещено владеть такими книгами всем.
        - Да уж, я не понимаю многого в этом мире. И все же меч тьмы - звучит интересно. Ладно, нам уже пора. На улице стемнело. Идти будет проще. Главное, не попасться на глаза стражам.
        - Что же будет с этой лавкой, - вздохнула Тиа.
        - Маркуса найдут, а затем лавку закроют, - поникла Руби. - дядя Маркус…
        - Он хотел помочь, - подошел к ней Макс. - Если сейчас остановимся - его старания ни к чему не приведут.
        - Ты прав. Идем.
        Напялив коричневатые плащи, коих здесь было множество, все трое вышли из лавки. Народу сильно поубавилось, как и стражей. Вроде бы они должны патрулировать город так же, как и днем. Но, видимо, на страже королевства стоят ленивые слабаки, а не хорошо обученные воины.
        Глава 10 - Отключить человечность?
        Добравшись до доставки, Макс ожидал какой-то ловушки, но продолжал надеяться, что душераздирающая история работающей там девушки - правда. Так и произошло. Только-только войдя внутрь, та самая девушка заперла дверь изнутри и проводила всех в соседнюю комнату. Там она выдала им три корочки. С таким они без проблем должны были попасть в город падших. После этого она начала рассказывать о самом городе, об особенностях и о том, чего делать при падших не стоит. Акцент она сделала на одном правиле - не говорить об ангелах. «Эта тема под запретом в городе» - сказала красотка с длинными кудрявыми волосами и напуганными глазами, что бегали от Макса к Руби и Тиа, а затем в обратной последовательности.
        Уже через пару часов, собравшись и передохнув, все трое вышли из лавки с надеждой на спокойное исчезновение из города. Больше всех сожалела Руби. Здесь она оставила все, что у нее было. Даже единственный когда-то дорогой человек остается здесь. Точнее, его бездыханное холодное тело, которое, скорее всего, уже на утро доставят семье, наблюдая за их горькими слезами и душераздирающими криками. Да уж, простое глупое решение может изменить все.
        Пробравшись в конюшню, Макс нашел повозку, запряженную лошадьми. Девушка из торговли не соврала - она подготовила им спокойный уход и шанс на вторую жизнь. Спрятавшись внутри, девушки затихли. Новиков же занял положение извозчика и направился к главным воротам. Стражи не ожидали такого порыва. Все же ночью повозки только запускали в город. Из города выбираться на лошадях было запрещено в мерах безопасности. Все же эта местность была населена опасными тварями, вроде огромных волков или же огров, бродивших в лесу, выжидая жертву для вкусного ужина перед долгим сном в холодной чаще.
        Каждый из трех сейчас думал о чем-то. Тиа смотрела на город и боялась, что их вычислят. Она уже вспоминала лицо родителей, хотя и знала, что ее отчитают за такое путешествие. Руби смотрела на вышку города, продолжая думать о Маркусе. Он рассказывал о своей семье. Сейчас это не давало ей покоя. Макс же давно для себя все решил и теперь, держа в одной руке поводья, а в другой маленький флакон жидкости, уже не сомневался в своем решении. Эту самую жидкость он нашел в лавке Маркуса. Неизвестно, зачем такая была нужна ему, но надпись явно гласила о предназначении. Да и настройки пользователя давно не давали ему покоя. Точнее, всего один пункт интересовал парня. Совсем недавно он получил описание этого пункта:
        Описание настройки пользователя
        Лимит магической энергии (*лимит человеческого тела) - позволяет отключить параметры, отвечающие за человечность.
        Внимание - опасность необдуманных действий на время отключения.
        Автоматическое включение настройки - потеря большого количества магической энергии.
        В этом мире он совсем недавно, но уже успел натворить дел. Смерть простого торговца никак не входила в его планы. Но Макс не сомневался - Маркус погиб из-за его глупости. Побег из поместья эльфа был его планом. Возможно, все пошло бы иначе, обдумав парень каждую мелочь, а не пустив дело на самотек. Настало время отвечать за свои поступки.

1
        Город давно уже остался за горизонтом. Лошади скакали несколько суток без остановки. Компания приближалась к месту, где дороги соединялись. Заметив поворот, ведущий в город «Морион», Макс остановил повозку.
        - Что-то не так? - уточнила Руби, высунув голову из повозки.
        - Нет, все хорошо. Нужно передохнуть.
        - Может, я продолжу?
        - Нет, все хорошо. Давай перекусим.
        Забравшись в повозку, парень полез в небольшую корзинку. Помимо еды, там лежала небольшая бутылка яблочного сока. Настоящее везение. Воспользовавшись моментом, Макс вылил жидкость из склянки в бутылку и, сделав вид, что отпил немного, передал напиток девушкам.
        - Это очень вкусно, - улыбнулся он.
        Тиа взяла бутылку и, сделав пару глотков, передала сок Руби. Кошка постоянно о чем-то думала. Это было ясно невооруженным взглядом.
        - Что тебя волнует? - уточнил Макс.
        - Нет, ничего…
        - Маркус?
        - Это так заметно? - попыталась она улыбнуться, чем только сильнее выдала свое негодование и печаль. На глазах наворачивались слезы.
        - Он умер по моей вине, - вновь сказал Макс, наблюдая за тем, как Руби поглощает сок. - Я отомщу за него. Исправлю свои ошибки.
        - О чем ты? Он… он погиб из-за нас…
        - Нет. Это только моя вина. Я исправлю свою ошибку.
        - Ты так говоришь, как будто решил убить того, кто направил убийц, - хихикнула Тиа.
        - В городе падших интересно, - проигнорировал Макс ее слова, чем напряг суккуба.
        - Макс, - нахмурилась теперь и Руби. - У меня такое чувство… - закончить фразу не получилось. В голове все поплыло. Поняв, что Тиа испытывает похожие симптомы, девушка вновь взглянула на парня.
        - Что ты… сделал…
        - Все будет хорошо, - улыбнулся он. Глаза его говорили сами за себя - Макс решил сделать что-то необдуманное и совершенно глупое.
        - Макс… нет… ты не…
        Отключившись, девушка тихо засопела. Тиа также отключилась. Бутылка с соком откатилась к стенке повозки. Жидкость слегка вылилась. Новиков убрал ее обратно в корзину и вылез на свежий воздух. Подойдя к лошадям, он впервые использовал свой навык - «Владелец».
        «Подчинение живых существ - очень полезный навык», - усмехнулся он в собственных мыслях.
        Прикоснувшись к лошадям, парень перенес в их тела магию. Лошади - самые простые существа. Соответственно, для их подчинения не требуется ничего особенного. Влив немного магии в скакунов, Макс дал им простую команду - добраться до города падших и начать вести себя дико перед стражами, чтобы те проверили повозку. Это было логично - извозчика нет, а сами лошади просто так никуда не поскачут.
        И повозка тронулась. Девушки остались внутри, видя сны. Конечно, это было глупо. Как иначе. Был шанс, что на повозку нападут, но он надеялся на лучшее. До города падших оставалось около трех суток пути. Девушки должны проснуться уже на следующие сутки. Руби сразу же заметит записку парня и поймет, что следует его ждать. И надеяться. Последний и худший вариант - если эта наглая, но, в то же время, милая кошка рванет за ним. Но думать об этом не хотелось. «Морион» находился прямо по тропе. Часов шесть пути, и он доберется. Теперь все зависело от него. Пора было что-то делать, даже если это и приведет к его смерти.

2
        Стены города казались выше, чем в прошлый раз. Конечно, все это был обман зрения. Стражи также охраняли главный вход и, заметив Макса, сразу наставили на него свои копья.
        - Стой! Ты объявлен в розыск и…
        - Я сам пришел, - перебил его парень, убрав руки за спину. - Отведите меня к барону.
        Стражи переглянулись, не ожидая такого поворота. Но это было к лучшему. С первого взгляда.
        Добравшись до самого дома, огромного и величественно, городские стражи передали Макса личным рыцарям барона. Те уже отвели его в главную залу, где когда-то стоял он и две девушки. Перед ним, метрах в двадцати, сидел высокий эльф с длинными волосами на своем троне. Стражи стало только больше. Правда, личная охрана теперь сменилась. Макс, вспомнив, что убил того копьеносца, даже усмехнулся. Быстро же барон нашел ему замену.
        - А вот и ты, - поднялся барон с трона.
        - Мартоу Ерта, если не ошибаюсь.
        - Все верно. У тебя хорошая память.
        - Тяжело забыть таких, как ты.
        - Это каких же? Примерного отца, который ради сына готов на все?
        - Даже на убийство простых людей.
        - О чем это ты? Неужели, о себе?
        - Маркус из города «Клейт». Твоя шестерка убила его. Он был простым торговцем. Простым…
        - Надо же, - засмеялся эльф. А я-то думал, почему Генрик не вернулся со своего задания. Он говорил, что знаком с Маркусом, каким-то уличным торгашом. Говорил, что тот поможет ему пробраться в город без проблем.
        - Твой страж убил его.
        - Но, видимо, не смог убить тебя, раз не вернулся домой.
        - Увы. Его труп должны были уже найти.
        - А зачем ты пришел? И почему один? Надоело бегать? Смирился с тем, что от меня не скрыться?
        - Не совсем. Мне и вправду надоело бегать, но я не позволю, чтобы из-за меня страдал кто-то другой.
        - Поздно спохватился. Да кто ты вообще такой?! - эльф не сдержался и, выхватив арбалет у одного их стражей, выстрелил. Стрела пронзила плечо Макса, отчего парень скривился, но остался на ногах.
        - Макс Новиков. Маг тьмы из другого мира.
        - Чего? Шутишь?! Да я от тебя мокрого места не оставлю!
        Выстрелив еще раз, Макс использовал магию тьмы. Стрела, коснувшись его тела, просто растворилась в воздухе. Эльф даже пошатнулся от такого, но лишь сильнее разгневался.
        - Схватить его! Отвести в камеру пыток! Сейчас же!
        Было ясно, что стражи также напуганы. Несколько из них подошли к парню и схватили за руки. Кто-то даже заметил, что рана от стрелы давно затянулась, что лишь больше пугало.
        Довольно скоро Макс попал в огромную комнату, усеянную разными принадлежностями для пыток. Здесь были как кресла и всякие изобретения, так и простые инструменты для отрезания частей тела и потрошения. Заметив того самого барона, Макс снова улыбнулся.
        - А барон-то у нас настоящий садист.
        - Заткнись, жалкий человек! Все это не для тебя, - усмехнулся он. - Я хочу проверит, на что ты способен. Ведите его на арену!
        Следующая комната и вправду напоминала арену. Огромная круглая площадь под землей. Все здесь было освящено магическими лампами. Прямо над входом располагался балкон, где теперь и стоял эльф со своим отцом, тем молодым извращенцем, и своим сыном - пухлым малолетним наглецом, в глазах которого мигали яркие огоньки. Он ждал пытки Макса. Наверное, больше всех остальных.
        - Итак, здесь ты встретишься с моим верным слугой, - выдал Мартоу Ерта. - Переживешь - я, так и быть, отпущу тебя!
        - Да ну?! - усмехнулся Макс. - Хватит лгать.
        - Хорошо. Не отпущу. Но убью без мучений. Так лучше?
        - Да уж. Гораздо.
        Не успел он обернуться, как противоположные двери арены распахнулись. В помещение вошел огромный монстр с удлиненной головой, напоминающую акулью. В левой руке у него находился настоящий окровавленный тесах со стальной черной рукоятью и искореженным лезвием. Правая рука, такая же искореженная, была сжата в кулак. Из-под брони выглядывала черная кожа, гнилая, вонючая. На правой руке, словно на сучке дерева, вырос какой-то отросток. Рот монстр был наполнен сотней зубов. Настоящий демон!
        - Что это такое?! - испугался парень, отскочив подальше от противника.
        - Познакомься! - продолжал смеяться эльф. - Моя любимая игрушка высшего качества. Один из десяти артефактов этого мира, что даровали нам боги! «Кукла». Она подчиняется лишь мне.
        «Кукла… я читал об этом артефакте. Бессмертная тварь, выполняющая каждый приказ владельца. Убить его можно только путем убийства самого владельца.»
        - Он ведь бессмертный! - рявкнул Новиков. - И как я должен его одолеть?!
        - Это не моя проблема. Все же ты сам пришел на собственную смерть! А теперь начнем. Кукла - уничтожь его! И монстр начал движение…
        Макс использовал магию тьмы и направил шары на врага. Тьма быстро поглотила все тело, но ничего не произошло. Магия просто развеялась, а монстр продолжил делать тяжелые шаги.
        «Вот же… он ведь бездушная тварь. Я не смогу забрать его энергию. Она у… хозяина!»
        В этот раз Макс направил магию на эльфа, но тьма также не достала цели. Над ареной висел невидимый барьер. Мартоу лишь смеялся. Его поддерживал собственный сын с отцом. Настоящая семейка, недостойная жизни. Хорошенько все обдумав, Макс вспомнил о магии, которая может ему помочь. Призвав цепи, они связали цель. Эльфийская магия заставила Мартоу заинтересоваться зрелищем. Цепи связали монстра так плотно, что тот какое-то время совершенно не мог пошевелиться, но было видно, что это ненадолго. С каждой секундой цепи расслаблялись, а монстр медленно освобождался. Использовав навык, «пронзающий выстрел», над головой Макса появились три копья. Одно из них появилось прямо из каменной стены. Второе из песка, что был рассыпал по площади арены. Третье было воздушным, созданным из потоков. Все три копья полетели в цель. Макс сразу же продолжил создавать их и направлять на врага. Копья может и пронзали монстра, но лишь те места, где броня не защищала - узкие щели меж броней на руках, ногах, да шее.
        Когда цепи не выдержали, монстр поднял руки и завопил. Воздушная волна нейтрализовала магию парня, и откинула его самого к стене. В этот раз монстр-артефакт уже побежал на соперника. Макс увернулся в последний момент. Своим мечом тварь пробила стену арены, а затем, вытащив клинок, вновь взглянула на жертву. Казалось, его меч способен на все.
        Бой продолжался какое-то время. Макс использовал всю магию, что у него была. Были мысли использовать и тот навык-артефакт, что был приведен в действие в первый же день в этом мире, но, опять же, тьма не сможет поглотить это существо. Поражало больше всего то, что парень встретил один из десяти артефактов. В книге о них было сказано, что артефакт легче всего уничтожить другим артефактом. Особенно, если сам артефакт как-то связан с владельцем, как в этом случае. Но сейчас достать эльфа не получалось.
        Пробегав вот так по арене минут пятнадцать, Макс даже запыхался. Он воспользовался свободной секундой и вызвал статистику.
        Статистика пользователя:
        Жизненная энергия - 56 320 ед.
        Магическая энергия - 64 000 ед.
        Физическая энергия - 21 000 ед.
        Уровень - 96
        Опыт - 1372801/1500000
        Раса - человек
        Класс - неизвестно
        Действующие навыки:
        Расовые навыки:
        Стойкость;
        Усердие изучения магии;
        Повышенная стойкость к холоду, огню, тьме;
        Возможность изучения древней магии;
        Стойкость к кровотечению (изучено);
        Развитые навыки:
        Теневое поглощение жизненной энергии;
        Копирование;
        Сокрытие собственного уровня;
        (Весь список доступен в подробной статистике древа навыков).
        Доступные очки навыков развития - 39
        «Что же делать… ни одна способность его не берет, а мои показатели все падают. Нужно подумать».
        В это мгновение демон застыл. Отросток на его руке начал формироваться во что-то. Кончики заострились. Монстр направил руку на Макса. Тут же в него полетели острые иглы. Такого поворота парень не ожидал и, уклонившись в последний момент, не смог избежать всех игл. Одна из них пронзила ногу насквозь. Игла была размером с самое настоящее копье, только куда тоньше. Да и по крепости уступала. Новиков смог разломить ее надвое без проблем. После этого рана восстановилась. Но расслабляться было некогда. Второй залп застал его врасплох. Макса буквально пригвоздило к стене. Одна из игл вонзилась в живот. Вторая в плечо. Третья в правую ногу. Четвертая в правую руку. Прям в ладонь. Теперь он даже пошевелиться не мог. На секунду показалось, что монстр даже усмехнулся, а затем двинулся на свою жертву, чтобы добить. Эльфы с удивлением за всем смотрели. Жирный малец смеялся и куда-то тыкал пальцем. Макс же так и висел на стене, истекая кровью.
        «Что же… мне делать… если я не вернусь… к Руби… она пойдет сюда… и погибнет… так же… как и я… нужно… нужно выбираться…»
        Монстр подходил все ближе. Он приподнял свой меч, приготовившись пронзить тело простого человека. Вблизи эта тварь выглядела куда более устрашающей. Огромный, возможно, демон, достигающий в росте пяти метров. Яркие желтые глаза, гнилые зубы, заостренные, стучащие друг о друга. Вариантов оставалось все меньше. Вот и надпись, уже знакомая, появилась, говорящая о скорой смерти. Макс даже улыбнулся. Он не мог даже пошевелиться. Казалось, все кончено. Здесь он и останется… или же…
        Внимание!
        Высокий риск смерти!
        Возможный вариант восстановления - отключение параметра «человеческий лимит».
        Применить?
        «Да…» - кое-как собрал парень в мыслях две буквы воедино, наблюдая, как громадный меч, уже направленный на него, собирается обрушиться, уничтожив тело человека. Но, в это самое мгновение, произошло нечто…
        Параметр «человеческий лимит» отключен.
        Отключение - мысленная команда.
        Автоматическое отключение - в период критического состояния тела.
        Параметры изменены.
        Статистика пользователя:
        Жизненная энергия - 130 000 ед.
        Магическая энергия - 130 000 ед.
        Физическая энергия - 120 000 ед.
        Уровень - не доступно
        Опыт - не доступно
        Раса - не доступно
        Класс - не доступно
        Действующие навыки:
        Расовые навыки:
        Высшее сопротивление магии;
        Высшее сопротивление урону;
        Высшая защита;
        Высшее теневое поглощение;
        Развитые навыки:
        Тьма;
        Доступные очки навыков развития - не доступно
        Желаете передать управление телом и энергией системе пользователя?
        «Да…»
        В это мгновение меч монстра разрушил стену, на которой висел подросток. Пыл поднялась до самого барьера. Ошметки камня разлетелись по всей площади. Сынок Мартоу заликовал, запрыгал от радости. Дедушка его смиренно смотрел за происходящим, а сам барон никак не мог скрыть свою довольную улыбку. Вот только что-то пошло не так. Монстр не двигался, хотя барон приказал ему отойти, дабы они могли понаблюдать за останками человечишки. Не сразу эльфы заметили, как меч артефакта подрагивает. Через мгновение же монстр получил по морде, отлетев на пару метров и рухнув на землю. Меч его отрикошетил и вонзился в барьер, деактивировав его. Теперь сам хозяин артефакта и его семья находились без защиты. Но это их не волновало. Возник всего один вопрос - что произошло…
        На землю спустился Макс. Глаза его, посеревшие, теперь осматривали местность. Ни произнеся ни слова, он взгляну на монстра, что поднялся на ноги и закричал в гневе. Бездушная кукла теперь, казалось, лично хочет прикончить оскорбившего его человека. Но Макс больше не был собой. Направив руку на противника, конечность почернела. Из нее вылетела длинная черная струя. Добравшись до артефакта, тьма обкрутила жертву и, связав, сжалась так, что из-под его брони хлынули сгустки крови. Монстр упал на колени. Эльфы смотрели за всем этим с ужасом. Через секунду уже все тело Новикова покрылась тьмой. Еще четыре таких струи обкрутили артефакт и окончательно переломали все его тело. Монстр вопил, но быстро регенерировал. Поняв это, Макс взглянул и на эльфов. Улыбка нарисовалась на его страшном лице. Мартоу приказал бежать, но сам не успел и шагу сделать. Одна из темных нитей связала его и подтащила к парню. Теперь Макс смотрел ему прямо в глаза, жутко улыбаясь и в душе надеясь на скорую смерть дворянина.
        - Ты… - пытался эльф что-то выговорить, - ты поплатишься за это! Отпусти меня и… и я выпущу тебя! Уйдешь живым! Если же убьешь меня…
        - Заткнись, - перебил его Макс. - у тебя мерзкий голосок, наполненный страхом.
        - Ты… что с тобой… ты ведь простой человек! Артефакт! Убей его!
        Но монстр даже сдвинуться не мог. Стоило ему восстановить конечности, как нити, продолжавшие держать его в узде, вновь ломали кости, сжимаясь.
        - Ты поплатишься за то, что сделал со мной и остальными.
        - Нет… прошу… я… я молю тебя! Отпусти меня… не убивай!
        - Просишь? Молишь? Неужели, страх перед смертью способен изменить любого? Скажи, прекрасное чувство, когда твоя жизнь находится на волоске.
        - Д..да… прошу… отпусти меня…
        - Увы. Смерть за смерть.
        Сжав тело эльфа, тот закряхтел. Его отец приказал стражам напасть на Макса, но те, сбежав на арену, и шагу не сделали. Нити, сдерживающие монстра, раздвоились и теперь схватили и всю стажу, мгновенно поглотив их тела и впитав энергию в тело владельца тьмы. Сам эльф достал лук и выстрелил. Макс поймал стрелу рукой и метнул ее обратно. Стрела пронзила голову отца Мартоу насквозь. Малец барона завопил от страха, но тоже был схвачен.
        - Нет… отпусти моего сына… прошу!
        - Просишь? Руби тоже просила, чтобы Маркус жил. Тиа тоже просила, чтобы ее отпустили и не тащили к такому мерзкому насекомому, как ты. А теперь просишь ты.
        - Прошу… отпусти хотя бы моего сына! Он ни в чем не виноват!
        - Он станет таким же, как и ты. Я покажу тебе, что бывает, когда не уважаешь простых людей.
        В одно мгновение тело ребенка было поглощено тьмой. Мартоу закричал в гневе. Слезы хлынули из глаз. Буквально только что его сына и отца не стало. Часть стражи перебита, а артефакт, великий дар богов, даже пошевелиться не может. И все это сотворил простой человек.
        - Нет… отпусти… да как ты только посмел!
        - Когда я убью тебя, артефакт сам перестанет двигаться. А это удобно. Может, мне подчинить его себе, а затем искоренить весь твой род… заманчивая идея, - Макс не выказывал на лице абсолютно никаких эмоций, помимо жуткой улыбки. Он испытывал лишь удовольствие от того, что делает. Настоящее зло. Настоящий бог тьмы.
        Сжав нити, Макс переломал кости эльфа и, когда тот издал последний посмертный писк, артефакт за его спиной замер. Тьма отпустила монстра и тот рухнул на землю. Глаза его погасли, а мерзкие зубы, наконец, перестали стучать друг о друга. Развеяв всю магию, Макс медленно двинулся к выходу. Поднявшись в главную залу, парень, не сбавляя ходу, убивал всех стражей совсем не напрягаясь. Навык - «путы тьмы» делали все за него. Выйдя из поместья, Новиков также разделался со всеми стражами на улице и теми двумя, что охраняли ворота. Когда же он покинул территорию барона, улыбка, наконец, исчезла с лица. Макс добрался до темного переулка города и, облокотившись на стену, закрыл глаза.
        Желаете вернуть управление телом и энергией?
        «Да», - вздохнул он.
        В это же мгновение ноги ослабли. Макс упал на холодную землю и отключился. Статистика его вернулась в норму. Навык скрытия активировался в последнюю очередь перед отключением сознания. Слившись с местностью, Новиков просто лежал без движения.
        Стражи сбежались к поместью барона довольно скоро. Внутри не было ни одной живой души. Все рабы сбежали сразу после ухода Макса. По большей части - девушки от шестнадцати и до двадцати пяти лет. Что же там произошло - неизвестно. В городе этот случай быстро именовали, как «возвращение бога тьмы в мир».
        Глава 11 - Еще один навык-артефакт
        Открыв глаза, Макс первым делом схватился за голову. Казалось, мозг сейчас раздавит его черепок, словно орех. Перед глазами все плыло, сияло. Но эффект быстро прошел, а перед глазами появилась очередная надпись.
        Статистика обновлена.
        Ознакомиться с изменениями?
        Стоило лишь подумать о согласии, как глаза наполнили строки. Сейчас это лишь сильнее мешало. Голова начала гудеть вдвое сильнее.
        Статистика пользователя:
        Жизненная энергия - 78 000 ед.
        Магическая энергия - 83 000 ед.
        Физическая энергия - 67 000 ед.
        (Активный источник потребления энергии - рука)
        Уровень - 97
        Опыт - 4362/1700000
        Раса - человек
        Класс - Мечник-маг
        Действующие навыки:
        Расовые навыки:
        Стойкость к магии (средняя)
        Усердие изучения магии;
        Повышенная стойкость к холоду, огню, тьме (высшая);
        Возможность изучения древней магии;
        Стойкость к кровотечению;
        Стойкость к свету (легкая);
        Возможность выхода за границы
        Развитые навыки:
        Теневое поглощение жизненной энергии;
        Копирование;
        Сокрытие собственного уровня;
        Связь сердец;
        (Весь список доступен в подробной статистике древа навыков).
        Доступные очки навыков развития - 42
        «Неужели, я поднял уровень после того… того, что случилось… но тогда… та статистика… все было заблокировано. Все мои навыки… даже уровень был заблокирован… как будто системный сбой…»
        Оценка состояния:
        Слабость;
        Иссушение;
        Восстановление после избытка затраченной энергии;
        Следующая надпись совсем не удивила парня. Казалось, он еще легко отделался. Но то, что произошло, никак не укладывалось в его голове. После отключения человечности, его параметры энергии возросли до ужасающих единиц. А сама магия… тьма будто бы повелевала им. Одного навыка хватило, чтобы перебить все поместье барона. Макс помнил не все. Помнил, как меч того монстра, которого эльф назвал артефактом, попал в него. Точно пронзил насквозь! Может, даже тело раскромсал. Но сейчас он в полном порядке. Помнил, как… как убил их. Барона и его семью. Ни капли не колеблясь. Видимо, отключение человечности - это не простая функция, позволяющая выбраться за лимиты максимума. Эта функция и вправду отключает почти все эмоции. Осталось лишь… тогда он чувствовал это. Чувствовал, какое удовольствие ему приносили слезы эльфа. С каким удовольствием он поглотил тело его сына и убил отца. С каким удовольствием наблюдал за их муками. Все же магия тьмы создана не для творения чего-то хорошего. Это настоящее оружие.
        Мысли его прервал скрип двери. В помещение кто-то вошел, а затем сел рядом. Это была невысокая девушка с длинными ушками и длинными белоснежными волосами. Очередной эльф. В сероватом халате и с карандашом в руке, она держала планшетку с листом бумаги.
        - Доброе утро, - голос ее, нежный, спокойный, буквально приводил в чувство. - Я вижу, вы очнулись. Это хорошо. Давненько к нам не поступали с симптомами полного опустошения магической энергии.
        - Опу. стошения…
        - Верно. Ваш организм истратил слишком много магической энергии. Тело просто не справилось с поступающим потоком энергии. Я думаю, сильно повлияла ваша рука. После тестов мы выяснили, что ваш протез сделан очень интересно. Он поглощает около десяти тысяч энергии, а на тот момент в теле у вас такого количества не было. Думаю, это и послужило причиной вашей комы.
        - Комы?! - попытался парень приподняться от услышанного. В его мире кома означала долгий бессознательный сон.
        - Верно. Вы здесь уже неделю. Точнее, сегодня восьмой день.
        - А… где я?
        - В городе падших конечно. Вам принесли сюда две очаровательные девушки. Одна из расы зооморфов. Вторая - суккуб. Честно говоря, никогда раньше не видела, чтобы эти две расы вообще ладили, а тут такое, - хихикнула она, что-то записывая на лист.
        - Руби…
        - Да, одна из них так и представилась. Та, что с ушами и хвостом. Милая девушка.
        - Но как… она меня нашла.
        - Не знаю. Она ничего не рассказала. Сказала лишь то, что вам нужна помощь, и мы эту помощь оказали.
        - Значит, вы…
        - Прошу, не произносите эту расу вслух, - произнесла девушка. - Как вы видите, я эльф. Работаю здесь по найму. Но вы ведь имели главную расу этого города. Здесь это слово не очень любят. Попрошу вас воздержаться от подобных высказываний.
        - Простите.
        - Ничего. Итак, вы помните, что с вами произошло?
        - Нет, - соврал парень, вновь опустившись на мягкую подушку.
        - Хорошо, - продолжила она записывать. - Может, помните, где вы находились?
        - В городе… «Морион».
        - Надо же. Раз уж прошло восемь дней, вы попали сюда уже после случая в поместье барона, могу предположить.
        - Случая? А что там произошло?
        - Местные все бормочут о возвращении в мир великого бога тьмы, - вновь хихикнула она. - Но я в эти сказки не верю. Кто-то перебил всех в поместье. Даже барона с его семьей. Страшная картина, знаете ли. Я там лично побывала. Изучала место преступления. Скажу по секрету, в его поместье нашли один из десяти артефактов. Представляете? Так завораживает! Все же артефакты безумно ценны.
        - И что с ним теперь?
        - Артефакт отправили королю. Если получится назначить нового владельца, такая военная мощь будет как нельзя кстати нашей стране.
        - Но ведь город па… этот город на нейтральных землях.
        - Все верно, но артефакт ведь был найден в стране востока. Поэтому и отправили его к королю той страны.
        - А где… где сейчас Руби…
        - Ваша знакомая? Она в коридоре. Все эти дни почти никуда не отходила. Было большой проблемой уговорить ее отойти хотя бы на перекус. Если бы узнала, что вы очнулись, не позволила бы мне даже осмотр провести. К слову, как вы себя чувствуете?
        - Голова болит…
        - Магия в вашем теле продолжает восстанавливаться. Конечно, это медицинская тайна, но ваши показатели… - задумалась она, укусив кончик карандаша, - поражают. Хотя, что ожидать от высокоуровневого мага.
        - Вы знаете о моем уровне?
        - Пришлось провести проверку, чтобы понять, как долго будет восстанавливаться ваша магия, и какой предел энергии в вашем теле на данный момент. Мы не обнаружили вас в списке ни королевских солдат, ни стражи, ни даже берсерков церкви.
        - Кого? - удивился Макс.
        - Не слышали? Это личная стража церкви. Сильнейшие солдаты. Такие охраняют центральную церковь, к примеру. Правда, есть одна загвоздочка.
        - И какая же?
        - Мы все же нашли вас в одном из списков. Разыскиваемый преступник страны востока. Говорят, сам король за вами стражу отправлял.
        - И что? Отдадите меня…
        - Нет, что вы. Этот город на нейтральных землях и, если вы никому не навредите - здесь вы в безопасности. Не будем лгать друг другу, в нынешнее время слишком много простых людей попадает в розыск. Хотя, королевский уровень напугал некоторых наших работников. Ваша знакомая Руби от всего сердца клялась, что вы ни в чем не виноваты, и что вас оболгали. Такая милая девочка.
        - Да уж. Спасибо вам.
        - Ничего. Это наша работа. Помогать тем, кто нуждается в нас.
        - И когда я смогу уйти?
        - Советую немного полежать, набраться сил. Ваше тело ослабло. Все же восемь дней без движений любого подкосит. Я сейчас позову вашу знакомую, если вы не против.
        - Хорошо, спасибо.
        Стоило эльфийке выйти из палаты, как к парню ворвалась Руби. Вся в слезах, кошка подбежала к кровати и обняла его. А затем отвесила знатную пощечину.
        - Как ты мог нас вот так оставить?! - оскалилась девушка, вытирая слезы.
        - Прости.
        - Как ты мог пойти туда один?! А если бы тебя убили!
        - Прости.
        - Да как ты вообще посмел со мной и Тиа так поступить!
        - Прости.
        - Хватит уже извиняться!
        - Прости… Руби, я не хотел…
        - Не хотел, чтобы мы пострадали?! Или, может, не хотел, чтобы мешали тебе!? Что там вообще произошло?!
        - Ты слышала?
        - Поместье уничтожено! Все убиты! Что… что ты сделал?!
        - Воспользовался кое-чем.
        - Да как ты… - она уселась на стул рядом с кроватью и, облокотившись на мягкий матрац, снова заплакала.
        - Успокойся. Я ведь жив.
        - Если бы я не вернулась туда за тобой, ты бы… ты бы! Был бы уже мертв!
        - Как ты вообще нашла меня?
        - Я… я повысила свой уровень до десятого недавно.
        - Это здорово…
        - Не поддакивай мне! - фыркнула кошка, рыдая.
        - Прости.
        - В общем, я изучила одну способность. Она позволяет найти хозяина по запаху.
        - Хозяина?
        - Да, звучит ужасно! Ты мне не хозяин! Ясно?!
        - Да.
        - Ты мой друг… а еще… еще… ты мне очень дорог… Проснувшись, я поняла, что ты сделал! Я так боялась… боялась потерять тебя… единственного, кто имеет хоть какое-то значение в моей жизни…
        - Прости, я снова поступил глупо.
        - Это точно! Я ведь… я… я могла не успеть… я могла…
        Макс положив свою руку на ее и улыбнулся.
        - Но ты ведь успела.
        - Но… я…
        - Ты успела. И спасла меня. Я обязан тебе жизнью.
        - Тогда больше не делай так! Ясно?! Мы команда… я буду защищать тебя всегда-всегда!
        - Хорошо. Впредь я больше не оставлю тебя.
        - И Тиа… она ведь как ребенок! Она переживала за тебя! Постоянно ревела!
        - Как и ты? - попытался пошутить парень, усмехнувшись.
        - Дурак!
        - Прости.
        - Да хватит уже! Мы обе боялись за тебя! Мы направлялись в город с мыслями, что придется пробиваться к тебе! Мы готовы были… готовы были умереть! Лишь бы спасти тебя… лишь бы добраться…
        - Я…
        - Да и вообще, как ты это сделал? Какая такая магия способна уничтожить столько солдат?
        - Магия тьмы. Все же, это не простая способность.
        - Это проклятая магия! Она доведет тебя до смерти!
        - Да, ты права.
        - Я говорила! Говорила тебе быть осторожней! Это ведь все… не шутки… как же ты не понимаешь… ты больше не один… я ведь… так испугалась…
        - Руби…
        - Я люблю тебя! Ясно?! Кретин! Оставил нас одних! Оставил меня одну!
        - Руби… ты… любишь…
        - А так не понятно?! Придурок! - продолжала она оскорблять его реветь, пытаясь утереть слезы, что никак не прекращались.
        - Но… почему…
        - Ты правда не понимаешь?! Ты спас меня! Сделал меня кем-то! С появлением тебя в моей жизни я перестала быть уличной достопримечательностью, в которую можно кинуть камень, посмеяться и уйти, ни о чем не думая. На до мной больше не издевались… ты дал мне право жить… позволил… жить…
        Слушая все это, Макс лежал и думал. В голове его проскочили мысли о родных, которые, наверное, скучают, горюют по нему, волнуются. Скорее всего, его объявили в розыск, но, не найдя ни тела, ни даже зацепок, прекратили поиски. В голову пришла и Катя. Ей не повезло больше остальных. Макс позвал ее к себе, а затем бесследно исчез. Будто бы его и не было никогда. А теперь он лежит в палате в городе падших. Даже в мыслях не укладывается. Все эти расы. Эльфы, зооморфы, ангелы и демоны. Все эти монстры, магия и артефакты, дарованные богами, о которых не скажешь что-то вроде: «бог есть, или его нет? В любом случае доказательств нет». Здесь боги существуют. Здесь боги правят. Здесь именно боги решают твою судьбу. Один их дар способен разрушить жизнь простого человека из другого мира, а, при желании, и целый город.
        - Макс… прошу… никогда больше не бросай нас. Не бросай меня, - вывела Руби его из мыслей, приблизившись к лицу парня.
        - Обещаю, - Новиков прикоснулся к ее волосам, к милым подрагивающим ушкам. Хвост девушки совсем уже сошел с ума и вертелся в разные стороны, выдавая стресс хозяйки. Момент был подходящий. Парень и сам не понял, как потянулся к Руби, чтобы поцеловать. Соприкоснувшись губами, оба закрыли глаза. Их затянула страсть вперемешку с эмоциями. Руби прикоснулась к лицу парня, а небольшие коготки впились в легкую щетину.
        Прервал их простой стук в дверь. Руби мгновенно отцепилась от парня, вновь плюхнувшись в кресло. В помещение вошла Тиа. Заметив, что Макс пришел в себя, девушка распустила крылья и, взмыв в воздух, стремительным рывком накинулась на парня, крепко обнимая и также рыдая, что есть мочи. Руби наблюдала за этим, уже успокоившись. Она вытирала последние слезинки, улыбаясь и продолжая краснеть.
        Втроем они немного пообщались, все обсудили, а затем зашел и врач. Та самая эльфийка.
        - Итак, миледи, - взглянула она на Тиа с Руби, - я знаю, что вы долгое время ждали пробуждения вашего знакомого, но мне нужен один из вас. Кто-то близкий, чтобы подписать документы.
        - Я, - вызвалась кошка.
        - Кто вы ему будете?
        - Я его…
        - Она моя девушка, - закончил Макс, вогнав знакомую в краски. Тиа, услышав такое, вздрогнула и теперь уже облепила Руби лично, желая расспросить обо всем как можно быстрее. Вот только кошка и слова вымолвить не могла.
        - Хорошо, пройдемте за мной. И вы, Тиа, верно? Вы тоже. Максу нужно отдохнуть в тишине, чтобы поскорее поправиться.
        - Хорошо, - улыбнулась суккуб.
        Все трое покинули палату. Шум и гам сменился долгожданной тишиной. Макс и сам сейчас не мог понять, почему назвал Руби своей девушкой. Да и правильно ли это. Само собой, она против точно ничего не имеет, но любит ли он ее… в мыслях снова возникла Катя. А через секунду он прозрел! Вспомнил о навыке-артефакте, о котором недавно узнал. Да, ему нужно восстанавливаться, а этот навык потребляет половину от всей магической энергии, но раз уж Макс пришел в себя - хуже быть точно не должно. Да и шанс успеха равен единицам. Все же магия существует в этом мире, а не в его.
        Использовав навык «связь сердец», перед глазами выскочила надпись. В это мгновение парень застыл.
        Навык «связь сердец» активен.
        С кем желаете связаться?
        Руби
        Тиа
        Катя
        «Катя… быть не может… но… она ведь… как же так… хорошо, попробовать стоит. Катя. Я выбираю ее».
        В эту же секунду парень отключился. Вновь открыл глаза он в какой-то темной комнате. Наверное, можно было назвать это его собственным сознанием. Через секунду послышались гудки. Словно гудки от телефона. Первый, второй, третий. И, после четвертого, Макс услышал такой долгожданный голос. Женский голос его подруги детства. В голосе до сих пор не укладывалось, что такое возможно. Правда, чувствовалась и слабость, все нарастающая с каждой секундой. Медлить он не стал.
        - Катя! - выкрикнул парень.
        - Чего? Кто это? - Макс и вправду слышал ее.
        - Это я. Макс Новиков. Ты не узнала мой голос?
        - Чего? Это ужасная шутка! Я вешаю трубку, кто бы ты не был!
        - Нет, это правда я. Погоди, не уходи!
        - Уходить? Это не может быть Макс. Послушай, я вычислю тебя по номеру и…
        - Катя, ты ведь моя подруга детства. Ты не можешь меня не узнать. Помнишь… помнишь, как разговаривали в гильдии в последней моей игре?! Незадолго до того, как я…
        - Макс… что за… но… ты ведь… где ты?! Что с тобой?! Макс! О боже… этого не может быть!
        - Со мной все хорошо. Я не могу тебе всего объяснить, ты мне просто не поверишь. После того… после того как я позвал тебя к себе, мне пришло письмо на почту. Оно перенесло меня в другое место.
        - Чего? Это невозможно! Макс, это и вправду ты? Я не верю… нет! Что же…
        - Катя, успокойся. Боже, я так скучал по тебе…
        - Макс… ты… ты пропал уже…
        - Я не пропал. Я… хотя, наверное, все же пропал… - сильная боль в груди заставила парня оступиться. - Я здесь. Меня перенесло в какой-то другой мир. Просто верь мне. Я нашел способ поговорить с тобой и свяжусь снова… просто… просто жди меня.
        - Макс! Погоди! Скажи, где ты! Тебя весь город искал! Макс! Боже… прошло уже столько времени…
        - Постой, сколько? Сколько времени прошло?
        - Год. Прошел уже целый год.
        В это мгновение Макс вновь затих. Он не ожидал услышать чего-то такого. Неужели, в этом мире время идет как-то иначе. Здесь он находится чуть меньше месяца, а там… прошел уже целый год!
        - Макс… не молчи… прошу… скажи… скажи где ты! Я найду тебя! Мы все найдем!
        - Ты не сможешь. Никто там не сможет. Просто… жди… я снова поговорю с тобой.
        - Макс…
        В это мгновение парень моргнул. Теперь он снова находился на больничной койке. Тело сильно ослабло.
        Навык отключен из-за изнеможения организма.
        Магическая энергия изменена и восстанавливается - 46 500 ед.
        Но Макс молчал. Он и вправду смог связаться с той, кто находился в другом мире. Он смог поговорить с кем-то, кого знает с самого детства. С человеком, который понимает его. Который всегда знает, что ему нужно. Точнее, все это было в прошлом. Сейчас же, в том мире, в его родном мире, Макс Новиков пропал без вести уже как целый год назад… Обдумывая все это, подросток закрыл глаза и довольно быстро заснул.
        Глава 12 - По другую сторону
        В то утро Катя проснулась, как и обычно, в семь утра. Подтянулась, слезла с кровати и направилась в ванную. После недолгих процедур, девушка включила ноутбук, включила нужную ей песню и принялась делать зарядку, на которую ушло около получаса. Но и на этом утренняя разминка не закончилась. Переодевшись в легкий спортивный костюм, она надела наушники и вышла из дома. Подтянувшись, девушка помахала соседу, милому старичку, что каждое утро ждал своей газеты. Так уж и получалось, что виделись эти двое каждый день.
        - Привет, Катюшка, - улыбнулся он, подбирая с земли свежий сборник новостей. - Опять на пробежку собралась?
        - Да, мистер Рейн. Как ваше здоровье?
        - Все отлично, спасибо, что спросила. Ладно, беги уж. Молодец, не многие сейчас здоровый образ жизни поддерживают.
        Улыбнувшись на его слова, девушка побежала. Она каждый день преодолевала по десять километров, оббегая четыре района своего маленького городка, а затем возвращалась с другой стороны улицы прямо к своему дому, совершая вот такой вот простенький круг. После этого, также каждый день, она ела овощи и немного мяса. Проверяла чистоту в доме и, убедившись в выполнении всего необходимого, шла на работу к матери, дабы помочь. Мама ее, к слову, работала в небольшом личном магазинчике по продаже цветов. На дворе стояло лето, поэтому магазин имел неплохой доход.
        Катя Смолина делала одно и то же каждый день. Она сильно изменилась за год с момента исчезновения Макса. Точнее, ровно год наступил именно в этот день. После того, как ее мать посчитала выручку и готовилась закрывать магазин, она достала один из самых лучших букетов, передав его дочери.
        - Ты ведь все равно собиралась купить их.
        - Мам, спасибо.
        - Нечего мне тут извиняться. Езжай сразу на кладбище, а затем домой. Ты каждый месяц поздно возвращаешься.
        - Прости. Просто… мне так одиноко без него…
        - Я понимаю. Нам всем не легко далось его исчезновение. Конечно, больнее всего его матери. Ты ведь и ее собираешься навестить?
        - На обратном пути. Я недолго, честно.
        - Ничего. Если предложит довести до дома - не отказывайся.
        - Хорошо.
        - И будь там осторожна.
        - Да.
        Все же закрыв магазин, мать Кати вызвала ей такси, а сама направилась домой пешком. Идти было не так уж и далеко. Катя же доехала до южного городского кладбища и, поблагодарив таксиста, отправилась вглубь темного местечка. Кладбища девушке никогда не нравились сами по себе, и все же каждый месяц она навещала пустую могилу своего друга, в которого была влюблена по уши. Если девушка о чем-то и жалела, так это о том, что не успела рассказать ему о своих чувствах. Причина его исчезновения так и не раскрылась, а версии не утешали.
        Могила с высоким надгробием находилась в самом центре. Там всегда лежали цветы. Многие из города оставляли их. Не сказать, что все шли именно к нему, но, проходя рядом, обязательно оставляли какой-нибудь цветок, конфету или что-то еще съестное. Убирались здесь лишь Катя, да мать паренька. Они сильно сдружились после произошедшего. Мать Макса никогда не считала ее виноватой. Она знала, кто такая эта девушка для ее сынишки. Его исчезновение сказалось на Кате сильнее, чем на остальных. Долго ее пытались привести в себя. Катя почти месяц не выходила из комнаты, постоянно плача. Она ела, сидела в тишине, рыдала, пыталась найти хоть что-то в интернете, но глубоко в душе знала, что это ей никак не поможет. Спустя месяц девушка все же вышла в свет. Она сильно поправилась, но, к этому времени, уже изменилась. Начала делать зарядку, бегать, правильно питаться. Попыталась избавиться от плохих мыслей. Нет, о Максе она никогда не прекращала думать. Более того, Катя вспоминает о нем каждый день и чуть ли не в обнимку спит с его фотографией в стальной блестящей рамке. На ней Макс улыбается. Дорогостоящий кадр,
сделанный самой девушкой незадолго до его исчезновения.
        Добравшись до могилы, девушка опустилась на колени, положила букет и, кое-как выдавив из себя улыбку, шмыгнула носом. Слезы пошли сами собой, размазав туш на лице. Девушка всегда приходила на кладбище накрашенная, ухоженная. Она хотела выглядеть красиво, потому что искренне верила - Макс смотрит за ней. Макс знает, что с ней все хорошо и улыбается, где бы он ни был.
        - Макси, - прошептала она, глядя в серую каменную плиту с изображением парня, - я так скучаю… ты не представляешь, как я… Макси, где ты… почему ты… куда ты так резко пропал… что случилось? Я до сих пор не могу свыкнуться с мыслью о том, что ты разговаривал со мной по телефону, а уже через полчаса исчез… Прошел уже целый год… я сильно изменилась. Ты видишь - я похудела, наконец-то, - улыбнулась девушка, вытирая слезы. - Я была такой пышкой. Помню, как ты смеялся на до мной еще в школе, когда я поправилась. Я ведь тогда пообещала тебе, что всегда буду с идеальной фигурой… я ведь уже тогда… была влюблена в тебя по уши. Прости, что так и не сказала тебе. Может, все было бы иначе. Может быть, в тот вечер ты бы сидел у меня дома, и мы вместе смотрели бы какой-нибудь фильм. Может… А помнишь, как ты подарил мне цветы? Я тогда была так счастлива. Заставил меня тогда расплакаться, дурак. Туш потекла, прямо как сейчас. Ты меня тогда обнял и сказал, что никогда не отпустишь… так почему… почему отпустил… возьми меня за руку… Макси… где же ты…
        Девушка сидела и разговаривала со своим лучшим другом. Рассказывала, что у нее произошло. Рассказывала, что случилось в последнее время. Травила шутки про бывших одноклассников и о том, что все недавно собирались в старой школе. Телефон зазвонил уже почти в восемь вечера. Звонила мама, поэтому Катя не могла не ответить. Та сказала, чтобы девушка не засиживалась. Она и сама понимала это, но уходить никак не хотелось.
        - Макси… я буду приходить чаще… мне так тебя не хватает… надеюсь, ты слышишь меня… надеюсь, улыбаешься сейчас… надеюсь, что у тебя все… хорошо, - вновь заплакала она.
        В это мгновение девушка вздрогнула. Ей показалось, что кто-то коснулся ее плеча. Обернувшись, Катя никого не заметила. Отвлек ее собирающийся дождь. И вправду пора было собираться. Улыбнувшись напоследок, девушка направилась к выходу, а затем и к дому парня, где жила теперь только его мать. После пропажи сына, она за одну ночь полностью поседела, хоть и была достаточно молодой. Ушла с работы полицейского и теперь постоянно сидит дома, читая газеты и собирая небольшие фигурки. Она нашла себе новое хобби, чтобы хоть как-то отвлечься.
        Подойдя к двери дома, Катя постучалась. Дождь уже вовсю набирал обороты, и девушка промокла. Женщина открыла ей и, поняв, кто же пришел, улыбнулась, сразу впустив гостя внутрь.
        - Здравствуйте, тетя Роза.
        - Привет, Катенька. Что-то ты под дождем бегаешь.
        - Застал меня врасплох, - улыбнулась девушка, на с носа которой на пол упала большая капля воды.
        - Я принесу полотенце, а то заболеешь еще.
        - Спасибо большое. Как вы? Все хорошо?
        - А как еще, - усмехнулась женщина. - Живу.
        - Я слышала, вас снова на работу звали. Не думали вернуться? Вы были лучшим полицейским в нашем городке.
        - Да ладно тебе, - рассмеялась она. - Скажешь тоже. А насчет работы - нет. Эта работа отняла у меня самое дорогое.
        - Простите, я не хотела.
        - Ничего. Не обращай внимания. Ты, кстати, опять на кладбище ходила?
        - Да. Сегодня ровно год, как Макс… ровно год с того дня…
        - Да, уже год прошел. Как быстро летит время.
        Обтерев волосы полотенцем, Катя прошла в зал. Повсюду на полках висели фотографии Макса. Девушке тяжело было смотреть на них. Почти все фото ей были знакомы. Эти двое проводили вместе много времени. На многих фото даже стояли в обнимку, словно парочка влюбленных детишек. Драгоценные воспоминания.
        - Я сейчас чай налью. Присядь.
        - Хорошо, спасибо вам.
        - Обращайся ты уже ко мне на «ты», - буркнула женщина с кухни, чем заставила Катю улыбнуться. - Не чужие люди все-таки. Ты для моего сына значила очень многое, да и для меня всегда была прекрасной будущей невесткой этого балбеса.
        - Невесткой? - улыбнулась Катя.
        - Да ладно, не надо мне тут. Знаю я эти истории. Ты была бы прекрасной невесткой моему сыну. Просто судьба решила иначе. Что поделать. Жизнь не прислушивается к нам.
        - Да уж.
        Продолжая рассматривать фотографии и прочие мелочи дома, Катя остановилась взглядом на столе, где раньше и сидел Макс, одну за одной проходя онлайн игры, из которых всегда выходил победителем. Лучшим из лучших. Здесь же и стоял компьютер. Уже давно Роза восстановила игровой компьютер сына в его память. Ей было так спокойнее. Женщина надеялась, что Макс однажды появится на ее пороге и будет доволен такой обстановкой. Конечно, все это лишь мечты измученного материнского сердца. Компьютер и вправду был, как новый. Все программы, что были у Макса на компьютере. Катя вспомнила, как часть из них устанавливала сама, и улыбнулась. Она, как никто другой, знала о том, чем Макс занимался здесь. Вот и сейчас монитор, черный, с отблеском женской фигуры, стоял, словно ничего и не произошло. Стоял, словно ждал, когда же его владелец придет и запустит процессы, сядет за кресло и начнет играть, продолжая исполнять свою великую цель.
        Продолжая все это изучать, девушку прервала мелодия телефона. Она думала, что звонит мама, что торопит ее, переживает, не промокла ли дочь под дождем, что теперь уже лил, как из ведра. Но номер на экране не определился. Точнее, номера совсем не было. Одна лишь крупная надпись - «НЕИЗВЕСТНО». Это заинтересовало ее. Приняв вызов, девушка прижала мобильник к уху.
        - Слушаю.
        - Катя! - голос был знаком девушке.
        - Чего? Кто это?
        - Это я. Макс Новиков. Ты не узнала мой голос?
        - Чего? Это ужасная шутка! Я вешаю трубку, кто бы ты не был! - такая афера разозлила девушку. Она хотела уже сбросить, как вдруг неизвестный продолжил.
        - Нет, это правда я. Погоди, не уходи!
        - Уходить? Это не может быть Макс. Послушай, я вычислю тебя по номеру и…
        - Катя, ты ведь моя подруга детства. Ты не можешь меня не узнать. Помнишь… помнишь, как разговаривали в гильдии в последней моей игре?! Незадолго до того, как я…
        - Макс… что за… но… ты ведь… где ты?! Что с тобой?! Макс! О боже… этого не может быть! - вера в происходящее медленно возвращала Катю на землю. Она не верила, что это и вправду Макс. Это было просто невозможно, но что-то подсказывало ей, что с ней сейчас разговаривал пропавший подросток.
        - Со мной все хорошо. Я не могу тебе всего объяснить, ты мне просто не поверишь. После того… после того как я позвал тебя к себе, мне пришло письмо на почту. Оно перенесло меня в другое место.
        - Чего? Это невозможно! Макс, это и вправду ты? Я не верю… нет! Что же…
        - Катя, успокойся. Боже, я так скучал по тебе…
        - Макс… ты… ты пропал уже…
        - Я не пропал. Я… хотя, наверное, все же пропал… - на секунду стих голос в трубке. - Я здесь. Меня перенесло в какой-то другой мир. Просто верь мне. Я нашел способ поговорить с тобой и свяжусь снова… просто… просто жди меня.
        - Макс! Погоди! Скажи, где ты! Тебя весь город искал! Макс! Боже… прошло уже столько времени…
        - Постой, сколько? Сколько времени прошло?
        - Год. Прошел уже целый год… Макс… не молчи… прошу… скажи… скажи где ты! Я найду тебя! Мы все найдем!
        - Ты не сможешь. Никто там не сможет. Просто… жди… я снова поговорю с тобой.
        - Макс…
        Телефонный разговор оборвался. В комнату вошла ошарашенная Роза. Она услышала лишь последние слова девушки.
        - Катя, ты чего кричишь? Что-то случилось?
        - Тетя Роза… я… я только что…
        - Что? Что произошло?
        - Я слышала Макса. Я говорила с ним.
        - Чего? Если это шутка, то плохая.
        - Нет… как я могу… просто я правда… слышала его…
        Катя прокрутила все это в голове и, не выдержав, просто упала на пол, отключившись. Последнее, что видела девушка, как Роза бежит к ней, дабы оказать помощь.
        Открыла глаза она уже в совершенно другом месте. В медицинской палате. Вокруг стояла ее мать и тетя Роза. Казалось, она сейчас ошарашена не меньше остальных. Но жизненный опыт позволял сохранять хладнокровие. Ее нервны прорисовывались сейчас лишь в том, что указательный палец правой руки постоянно вздрагивал, колотя по левой руке в скрещенной на груди позе.
        - Милая, ты как? - сразу же выдала ее мать. - Все хорошо? Роза привезла тебя сюда три часа назад. Сказала, ты в обморок свалилась. Может, заболела? Из-за дождя…
        - Мама, все хорошо, - улыбнулась Катя, мельком поглядывая на Розу. - Прости, можешь оставить меня и тетю Розу наедине.
        - Чего?
        - Я хочу поговорить с ней. Пожалуйста.
        - Ну… ладно… хорошо… я подожду в коридоре.
        Когда же дверь закрылась снаружи, Роза тут же села на стул рядом с кроватью.
        - Что случилось? Ты говорила…
        - Я говорила с Максом.
        - Но… этого не может быть! Может, ты больна?
        - Тетя Роза, вы ведь прекрасно знаете, что это не так. И точно уверены, что врать я вам не стану. Макс очень дорог мне.
        - Но… может… ты перепутала его с кем-то, или…
        - Я не поверила сразу только потому что была шокирована. Но это точно был он. Это точно был мой Макси… я узнаю его голос из тысячи.
        - Ну… хорошо, предположим. Что он… что он сказал тебе? Он сказал, где находится, или…
        - Он сказал, что в тот день, в день его исчезновения, на почту пришло письмо. Сказал, что оно перенесло его куда-то. В какой-то другой мир.
        - Дожили… - замерла Роза. - Но… не могу в это поверить…
        - Я тоже не верила, но… этот голос… эти нотки… это точно был Макс… я ни за что не забуду этого… ни с чем не перепутаю… он сказал, что снова свяжется со мной! Точно!
        - И когда? Когда это будет?!
        - Не знаю. Связь оборвалась. После этих слов.
        - Что же происходит… прошел уже год, и тут звонит… мой мальчик… звонит тебе… Катя… у меня не укладывается это в голове.
        - Остается только ждать, - улыбнулась девушка. - Я… я очень рада… хотя бы тому, что снова услышала его голос… теперь я знаю, что Макс… мой Макси… он жив!
        Глава 13 - Город падших
        Покинув небольшую трехэтажную больницу, Макс оглянулся на вход. Эльфийка с длинном халате махала ему с искренней улыбкой. Целые сутки он отлеживался после того, как пришел себя. Руби с Тиа также помахали ей, и все втроем они направились в город. Пока Новиков отдыхал, девушки взяли на себя ответственность и нашли комнату в местной гильдии. Название ее гласило - «шесть крыльев». Как Руби позже объяснила, в этом городе все падшие верят лишь в одного бога - шестикрылого архангела с ужасающей силой. Говорят, она лишилась своего статуса бога и снизошла на землю, но, даже так, не оставила тех, кто в нее верил и верит по сей день. Эта гильдия была известна своими участниками. Этакими авантюристами. К примеру, сюда входит одна из стражей страны. Точнее, раньше она состояла в рядах личной стражи короля, а затем решила пожить своей жизнью и подалась в авантюристы. Или, например, здесь же обосновался один из охотников, что прославился своей скоростью и скрытностью. Ходят легенды, что он даже видел дракона, но сбежал. Это не очернило его славы, ведь драконы - предки самих богов. Даже одним глазком увидеть
такое существо - настоящая награда для авантюриста. Сам же лидер гильдии - известный маг, имя которого никто не знает. Все зовут его черным клириком. Это показалось Максу странным, потому что клирики сами по себе - светлые маги, способные восстанавливать ранения и поддерживать товарищей. А темный клирик - что-то необъяснимое и загадочное.
        - И почему вы выбрали гильдию, а не простую гостиницу? - поинтересовался парень, следуя за спутницами.
        - Ну, я подумала, что стоит туда вступить, - огласила Руби, не сбавляя шаг.
        - Чего? Зачем?
        - Во-первых, нам нужны деньги. А во-вторых, это известная гильдия. На юг будет попасть куда проще в качестве авантюриста. Наверное, можно назвать это профессией в нашем мире.
        - В нашем? - уточнила Тиа.
        Макс вспомнил, что суккуб не знает о нем того, что известно кошке. Скрывать смысла не было, но и рассказывать сейчас Новиков не желал. Будет подходящее время - всем и поделится.
        Двигаясь по главной улице, Макс поражался здешним видам. Все дома, старенькие, расписные, напоминали бедные кварталы города «Клейт». Но жители, похоже, не жаловались. К слову, многие здесь ходили с распущенными крыльями. Черными, словно смола. Видимо, это и были падшие. Помимо других рас, бывшие ангелы встречались куда чаще. Они спокойно общались меж собой, держали лавки и другие заведения. Никто никуда не спешил. Спокойный шаг и только. Также никто и не летал. Все же крылатые расы могут позволить себе передвижение не только по земле, но и по небу.
        Само здание гильдии напоминало огромную часовню. Мощеная вышка устремлялась в небо, а стальные, уже проржавевшие стрелки до сих пор двигались, издавая громкий пронзительный удар каждый час. Местные привыкли к такому, а Макс, услышав бой часов впервые, вздрогнул. Руби даже посмеялась. Войдя внутрь, их окружила толпа. Никто не обращал на новеньких внимания, но народу здесь и вправду было много. Время было раннее, поэтому все авантюристы только собирались на задания, рассматривая плакаты на стене слева от входа, общаясь с кем-то за стойкой регистрации и просто обедая за столами, коих на первом этаже было прилично. Макс, продвигаясь к стойке, заметил на втором этаже некую девушку в черном платье. Руки ее были спрятаны под длинными рукавами, а лицо лишь слегка виднелось из-под капюшона. Она смотрела в его сторону, но парня посетила мысль, что глаза особы устремились прямо на него. Словно девушка пыталась проникнуть в его душу. Добравшись до места назначения, Руби, словно у себя дома, улыбнулась парню за стойкой, облокотив руки на деревянный столик.
        - Привет, Ник. Как я и обещала, мы вернулись в полном составе.
        - Рад видеть тебя снова, Руби, - ответил на улыбку работник гильдии. - Вот и славно. Теперь я могу проверить ваши магические способности и определить ранг в гильдии.
        - То есть, мы можем получить не самый низший ранг в самом начале? - вмешался в разговор Макс, перетянув внимание на себя.
        - Нет, что вы. К слову, вы ведь Макс, верно? Руби многое рассказывала о вас.
        - Да ну, - усмехнулся парень.
        - В общем…
        Парень за стойкой достал из-под стола магический шар.
        - Итак, все, что нужно, это прикоснуться к шару. Он покажет ваши способности.
        Макс не забыл перед выходом из больницы снова скрыть свой настоящий уровень, вернув себе пятидесятый. Но он никак не ожидал проверки. Многие в гильдии обернулись на новеньких, ожидая дальнейшего. Видимо, всем им было интересно узнать о тех, кто хочет вступить в ряды авантюристов.
        Первая положила руку на шар Руби. Магическая энергия считалась и шар покраснел.
        - О, я удивлен. Руби, у вас предрасположенность к магии усиления собственного тела. Что и ожидать от подобной расы. Хорошо. Ваш ранг - второй, - он достал из-под стойки медальон медного оттенка и передал ей.
        - Неплохо, - улыбнулся Макс. Кошка же покраснела и отошла в сторону.
        Второй положила руку Тиа. Шар мгновенно посерел, заполнившись дымом. Парень за стойкой удивился, достав из-под стола серебряный медальон.
        - Способности среднего уровня. Предрасположенность к магии поглощения энергии. Суккуб и есть суккуб, - улыбнулся парень. - Добро пожаловать. Ранг - пятый. Теперь вы, - пригласил он Макса.
        Новиков не был в восхищении от такого теста, но выбора не было. Если девушки решили вступить и считают, что это поможет в дальнейшем, то пусть так и будет. Положив руку на шар, тот мгновенно почернел. Все наблюдатели начали шептаться. Кто-то даже отстранился. Парень за стойкой вздрогнул, но продолжал наблюдать. Тьма заполнила шар настолько, что тот внезапно треснул, развалившись на три ровные части.
        - Что за… - выдал работник гильдии. - Давно такого не было.
        - Ну и каков результат? - пытался Макс оставаться спокойным и не подавать виду.
        Руби с Тиа также были удивлены. Они знали о силе паренька, но такого не ожидали.
        - Ваша магия… темная… демоническая, я бы сказал. Предрасположенность к магии… тьмы… к иссушению магической энергии, поглощению, убийству…
        - И какой ранг?
        Парень достал из-под стойки золотой медальон, передав его Максу.
        - Ваш ранг… не ниже двадцатого… нет, двадцать пятый минимум. Мне нужно обсудить это с главой гильдии. Никуда не уходите, прошу.
        И он скрылся. Макс с девушками стояли на месте, стараясь не обращать внимания на взгляды со стороны. Все здесь носили на шее похожие медальоны. Серебряные, медные. У одного же был золотой. Он и подошел к парню, протянув руку.
        - Меня зовут Марк. Я авантюрист двадцатого уровня. Ты меня удивил своими способностями.
        - Я Макс, - пожал он руку в ответ. На вид авантюристу было не больше двадцати пяти лет. Молодой, с щетиной и карими глазами. Его широкая искренняя улыбка внушала доверие.
        - Надеюсь, поладим. В нашей гильдии много талантливых людей, но с золотыми медальонами не часто кого-то встретишь.
        - А какой максимальный ранг здесь?
        - Тридцатый. Голубоватый медальон, созданный из алмазной руды. Такой на рынке стоит не один десяток золотых. Ну, это на случай, если решишь сбежать и продать. К слову, вон, видишь на балконе девчонку, - тыкнул он пальцем в ту самую особу в черном балахоне. - Вот она единственная, кто достиг максимального ранга. Когда она пришла сюда, шар-измеритель разлетелся на мелкие кусочки. Все здесь были поражены.
        - А кто это вообще?
        - Говорят, ее зовут Эрика. Ходят слухи, что она даже владеет один из десяти артефактов.
        - Надо же. Хотелось бы с ней пообщаться.
        - Ну, на второй этаж могут попасть только такие, как мы. Остальным вход закрыт. Там висят задания с повышенной сложностью. У всех имеется пометка - «смертельно». Так что шанс у тебя точно будет. Вот только решит ли она говорить с тобой - большой вопрос, - усмехнулся Марк. - Она у нас скромняга. Точнее, я бы сказал стерва, - продолжил он лыбиться.
        Но Макс пропускал его слова мимо ушей. Взгляд парня полностью был сосредоточен на таинственной девушке с именем Эрика. Чем-то она его привлекала. Хотя, скорее, настораживала.
        Через пару минут с тем самым парнем из-за стола регистрации гильдии пришел еще кое-кто. Среднего роста паренек в черном балахоне, что скрывал все тело вместе с лицом. Рассмотреть его не удалось.
        «Видимо, прятаться с этой гильдии совершенно нормально», - цыкнул Макс, разглядывая приближающихся к нему людей.
        Когда они подошли достаточно близко, тот, что скрывал лицо, слегка поклонился.
        - Добро пожаловать в мою гильдию - «шесть крыльев». Я глава этого места.
        - Спасибо за прием. Как вас…
        - Мое имя вас не должно интересовать, - перебил Новикова глава. - Важно одно - вы являетесь высокоуровневым магом. Скажите, что привело сюда такого выдающегося солдата.
        - Я не солдат, - Макс изменил тон, как отношение к собеседнику. - Я и мои товарищи хотим вступить, чтобы подзаработать, а затем отправиться кое-куда.
        - Понятно. Наша гильдия известна. Пропуск вы получите сразу, а значит сможете посетить практически любой город любой страны. Вот только одного его недостаточно.
        - Нужно что-то еще?
        - Верно. Моя подпись на пропуске. Поставлю я ее только в случае оценки ваших качеств. Видите ли, мне встречались такие люди, что владели ужасающей силой, но пользы от них не было. Не являетесь ли и вы такими?
        - Хотите сразиться со мной? - парень напрягся. Что-то подсказывало ему о недоброжелательности главы.
        - Нет, я уже много лет не использовал свою магию. Проверить я вашу силу смогу только, если вы выполните достаточное количество заданий в нашей гильдии. Люди и прочие расы каждый день регистрируют свои просьбы. Самые простые заключаются в поимке мелких воришек, что таскают плоды с полей, к примеру. Но с вашим рангом я предлагаю начать сразу со второго этажа. Именно там находятся задания, выполнение которых затруднительно даже для серебряного ранга.
        - Можно вопрос?
        - Конечно.
        - Кто она? - указал Макс на девушку, что продолжала за ними наблюдать.
        - Лучшая в этом месте. Моя хорошая знакомая и единственная обладательница алмазного ранга гильдии. Тридцатого ранга. Если постараешься, то, возможно, сможешь достичь таких результатов. Ну так, не передумал еще вступать?
        - Нет, - оставался Макс непоколебимым, не смотря на то, что Руби уже пару минут дергала его за рукав рубахи, нервничая.
        - Отлично. Медальоны у вас уже есть. С этого дня вы члены гильдии «шесть крыльев». Надеюсь, не помрете.
        Мужчина развернулся и также неспешно скрылся на втором этаже. Он остановился лишь на секунду рядом с Эрикой, что-то ей шепнув. А затем закрылся в дальней комнате. Девушка и сама, в последний раз взглянув в сторону Макса, куда-то ушла.
        - Да уж, хорошее начало, - вздохнул Макс, почесывая затылок.
        - Не переживай! - вновь подошел к нему Марк, усмехнувшись. - Ели хочешь, можем сходить на одно задание. Быстрее выполним, быстрее получим деньги.
        - Да, только не сегодня. Я недавно на ноги встал, хочу отдохнуть.
        - Не вопрос. Тогда завтра жду тебя здесь часов в двенадцать. Сойдет?
        - В самый раз.
        Наконец, толпа перестала обращать на них внимание. Кто-то еще шептался, но старался не шуметь. Да и Макса это особо не интересовало. Руби договорилась о комнатах. Им выдали лишь одну, но достаточно просторную. Сама комната находилась вдаль по коридору на втором этаже. Надо отметить, изнутри здание казалось куда больше, нежели снаружи. Слева и справа располагались разные комнатушки. На ключе, что достался этим троим, была выцарапана надпись - «42». Такая комната находилась примерно в центре коридора. Внутри не было ничего особенного. Две кровати, два окна, что выходили на центральную улицу города, которую уже заполнили прохожие разных рас и возрастов. У каждой кровати по тумбочке со всем необходимым. У стены стоял старенький деревянный шкаф с частыми царапинами на зеркало, что заменяла дверцу. Максу это напомнило евромебель из его мира. Внутри также было пусто. Оно и понятно.
        Тиа сразу же прыгнула на одну из кроватей, решив, где будет спать этой ночью и следующие. Макс же сел на противоположную, вытащив из душевного хранилища мешочек с деньгами. Руби передала его парню не так давно, решив, что лучше пусть мужчина занимается расходами, нежели кошка, готовая скупить все милое и вкусное. Суккубу они и вовсе не доверили бы деньги. Тиа вела себя, словно ребенок, хотя была старше даже Макса. Пускай всего на пару месяцев.
        Вытряхнув мешочек, парень вздохнул. Шесть золотых и тринадцать серебряных монет. Не гроши, конечно, но и не сумма, на которую можно прожить без заработка.
        - Не густо, - поддержала его Руби. - Что будем делать?
        Макс протянул ей четыре золотых монеты.
        - Купите еды и, если найдете, книгу истории.
        - Чего? Зачем?
        - Хочу прочесть о боге тьмы. Я уже много услышал, но все это лишь слухи, передаваемые от человека к человеку.
        - Ты не с нами?
        - Посплю немного.
        - Ты точно в порядке? Я волнуюсь.
        - Все хорошо. Будьте осторожны.
        - А что купить?
        - Что захочешь. Я тебе доверяю.
        - Спасибо… и… Макс… я бы хотела с тобой поговорить… наедине… о том, что было в больнице.
        - О твоих словах?
        - Прости, если я сказала лишнего… я не отказываюсь от своих слов, но… но ты мне не ответил, и я подумала… может… я лезу, куда не стоит…
        - Поговорим сегодня ночью. Не беспокойся ты так, глупая, - поставил он ей щелбан, улыбнувшись.
        - Хорошо. Мы быстро!
        Стоило девушкам покинуть комнату, как Макс улегся на кровать. Он не сказал им о том, что все тело продолжает болеть. Магия восстанавливалась быстро, но в последнее время Новиков совершенно не жалеет свое человеческое тело по отношению к такой силе. Все чаще его посещали мысли о возможном исходе.
        Не успел он и глаза закрыть, как в дверь постучались. Пришлось вставать и открывать. Гость заставил парня напрячься. Перед ним теперь стояла та самая девушка в черном. Сняв капюшон, она улыбнулась, пройдя в комнату. Макс отступил назад, к окну, стараясь не делать лишних движений. Сейчас все его тело находилось в напряжении. Даже не по его воле. Магия, казалось, забурлила. Его чутье подсказывало - за этой особой движется сама смерть. Вот только совершенно не ее.
        - Я пришла познакомиться, - облокотилась она о стену, скрестив руки на довольно пышной груди. Стоило снять капюшон, как весь наряд изменился, а волосы удлинились. Казалось, до этого девушка пользовалась маскировкой. Перед ним стоя кто-то другой. Длинные красные волосы, достигающие талии, пугающие глаза, заглядывающие прямо в душу, улыбка настоящей убийцы. Наготу прикрывало черное платье, едва ли скрывая от чужих глаз трусики, если таковые вообще имелись. На ногах высокие колготы с двумя ремешками на каждой ноге. Ботинки, сначала скромные, сменились на высокий каблук, такой же черный, как и весь гардероб этой особы. Руки также привлекали внимание. На тыльной стороне ладони на каждой руке располагалась небольшая пентаграмма в виде татуировки или шрама. Сразу и не разберешь.
        - Ты та самая единственная с алмазным рангом? - уточнил Макс, стараясь не подавать вида чистого испуга.
        - Да. Эрика Бладфилд к твоим услугам, - усмехнулась она.
        - Ну и зачем ты пришла?
        - Хочу поговорить. Точнее, предупредить.
        - И о чем же?
        - Я знаю, что именно ты сотворил то бедствие в городе «Морион».
        - О чем ты? - продолжал Макс корчить под дурачка.
        - Не скромничай. Вырезал всю семью барона без особых трудностей, а затем скрылся, не оставив никаких следов своего причастия. Давно я так не смеялась.
        - Смеялась? О чем ты? Там ведь случилась трагедия…
        - Этот барон, Мартоу, вроде бы, многих женщин купил. Всегда, стоило кому-то пересечь его двор, больше эти личности не появлялись на свет. А ты. Смог сбежать, а затем еще и вернулся, убив всех. Ты меня заинтересовал.
        - Да откуда ты…
        - Мои руки. Видишь эти вырезы? - указала она на татуировки. Видимо, все же они были настоящими шрамами. - В детстве мой отец вырезал у меня на руках их. Он верил о легенде одного из десяти артефактов. В книгах говорили, что этот артефакт требует крови невинной девы и правильного ритуала. Он вырезал на моих руках пентаграммы призыва и заключил сделку с самим богом, сам того не осознавая. И уже на следующее утро мои руки изменились. Почернели, покрылись чешуей. Пальцы удлинились, превратились в нечто, подобное настоящим когтям. Сложно было контролировать обе руки сразу. Я испытала такую боль, какую никому не пожелаешь. Но, в итоге, артефакт подчинился мне.
        - Зачем ты все это рассказываешь?
        - Это тебе мой дар перед будущим сражением.
        - Чего? Вызываешь на бой таким способом?
        - Ты ведь не владеешь артефактом, хотя, мог бы уже и призвать его.
        - Я не понимаю…
        - Видимо, ты все еще глуп. Советую прочесть о методах использования десяти даров. Внимательно и из официальных источников. Все, что находится в этих жалких книжонках, которые церковь разбросала по всему миру, выдав ложный указ о запрете хранить их, сплошная ложь. Обман, чтобы существа этого мира верили в возможность обретения силы.
        - Значит, та книга…
        - Она тебе не пригодится. Ересь и только.
        - Ты следила за мной?
        - О чем ты, - вновь усмехнулась Эрика. - Хотя, может быть. Совсем немного. Я давно почувствовала твою ауру. Ты ведь и вправду тот, о ком давно забыли. Тот, в кого перестали верить. Перерожденный владелец древней силы.
        - Бог тьмы… ты о нем?
        - Верно. Ты и сам еще не осознаешь, что попало в твои руки. Будь осторожней и жди меня.
        - Погоди. Почему ты хочешь сразиться со мной? Зачем предупреждаешь об этом? Могла бы прямо сейчас напасть и…
        - Нет, нет, нет, - перебила его девушка, цыкая. - Я хочу повеселиться. Узреть все, на что ты способен. И не вздумай умирать, иначе я расстроюсь. А я не люблю расстраиваться. В такие моменты кто-нибудь да умирает. Ты ведь не хочешь, чтобы пострадали твои близкие.
        - Хорошо! Когда ты…
        - Я не назначаю времени. Наше сражение случится совсем скоро. Когда именно - решит судьба.
        - Судьба? Что ты несешь вообще?!
        - Ты встретился бы со мной в любом случае. Такова судьба бога тьмы и его правой руки. Хочешь узнать больше - изучи легенду, мальчик из другого мира.
        Эрика захлопнула за собой дверь, оставив Макса с кучей вопросов. Она ничего не объяснила. Лишь предупредила о том, что им придется встретиться на поле боя. Но когда и зачем?! Да и эти ее слова…
        «Судьба бога тьмы и его правой руки… это она о себе, что ли? Я надеюсь, Руби найдет книгу о легенде про бога тьмы. Если слова Эрики не бред, то ответ точно должен быть в истории!»
        Глава 14 - Легенда о боге тьмы
        Руби с Тиа вернулись спустя почти три часа. Попав в комнату, девушки поняли, что Макс и вправду уснул. Они не стали шуметь и уж тем более будить его. В последнее время многое пришлось пережить подростку из другого мира. А ведь это они еще не знали о приходе Эрики со словами о какой-то там правой руке и прочем.
        Достав из корзинки несколько яблок и пирог с мясом, Руби разрезала его на части и хотела уже поставить на полочку у кровати. Но тут глаз привлекла милая сцена. Тиа, словно маленькая девочка, лежала рядом с Максом. Парень, видимо, машинально обнял ее и теперь суккуб находилась в непроизвольной ловушке.
        - Теперь придется будить его, - вздохнула кошка. - Зачем ты залезла в кровать?
        - Хотела немного полежать с Максом, - надулась Тиа. - Может… может я полежу так немного? Все равно что-то я не выспалась. Ну пожалуйста!
        - Почему ты спрашиваешь у меня разрешения?! Я ведь не твоя мамочка, - цыкнула Руби, ревнуя эту зазнайку к парню.
        - Просто… я слышала… слышала, как ты ругала Макса тогда, в палате. Слышала ваш разговор.
        - Чего?! - чуть было не закричала девушка с хвостом, что теперь носился из стороны в сторону.
        - Нечего здесь стесняться, - улыбнулась суккуб. - Все же я давно это поняла. Ты совершенно не умеешь скрывать своих чувств.
        - Вот же…
        - Да и я суккуб. Я вижу ауру существ. Если аура схожа, значит, они чувствуют друг к другу что-то.
        - А у меня… и у Макса… какая аура?
        - У тебя очень четкая аура. А вот у Макса… наверное, из-за его уровня, но я плохо чувствую его энергию в общем. Не то, что ауру. Но она есть, однозначно. Энергия настолько мощная, что, если попробую использовать свою силу, сразу же голова кружится начинает…
        Макс нахмурился, все еще похрапывая, и девушки, переглянувшись, заулыбались, решив замять тему.
        - Хорошо, раз уж ты знаешь - отдыхай.
        - Слушай, а можно еще просьбу? - не успокаивалась Тиа. - Ты ведь купила книгу, где описана легенда о боге тьмы. Ты ведь Максу ее купила?
        - Да. Он попросил меня.
        - А можешь почитать? Мама в детстве всегда читала мне перед сном. Это и сейчас поможет, я уверена.
        - Так и быть. Но только сегодня. В качестве… исключения…
        - Спасибо. Ты очень милая, Руби, - Тиа улеглась поудобнее, а Макс лишь прижал ее к себе, немного поворочавшись. Теперь суккуб была полностью довольна и ждала своей «сказки». Конечно, легенда об ужасающем боге тьмы - не самый лучший выбор. Но и Тиа не была ребенком. Да и вряд ли демона напугает что-то подобное.
        Руби уселась на стул рядом с кроватью и, откусив смачный кусок от дольки пирога, открыла начало книги. Обложка была черной, а название на корке - красное. Доверия не внушало. Внутри же книга была самой обыкновенной.
        - Только слушай внимательно, - в последний раз предупредила Руби. - Я перечитывать не стану.
        - Конечно!
        И кошка принялась читать:
        Легенда о боге тьмы, что сокрушал мир своей магией и подчинял всех его жителей ради забавы.
        Когда-то очень давно на землю явился простой человек без выдающихся сил и качеств. Люди и прочие расы не обращали на него никакого внимания. И тогда человек решил вступить в гильдию. Как и сейчас, магия являлась неотъемлемым компонентом для вступления, но у этого паренька проблем не возникло. Чтец магии не выдержал источника и скончался. Все остальные в гильдии были шокированы, и изгнали странного типа из города. Когда же он остался без крыши над головой, без еды и сил, пришлось воровать. Вот только опыта у паренька не было. Его поймал местный купец и продал в рабство за воровство. На черном же рынке человеком заинтересовалась одна леди. В истории ее прозвали «воительницей севера». Грозная дева с огромным мечом и могучим щитом - Оба оружия ее считались одним артефактом, отчего воительница снискала славу и почет. Она купила человека после того, как лично убедилась в его потенциале. Ни талантов, ни возможностей, но количество магической энергии в теле компенсировало все остальное. Никогда прежде воительница не встречала столь опасных врагов, или же великих союзников.
        Следующие годы воительница севера обучала его. Поставила на ноги. Заставила есть и пить за троих! Ежедневно паренек лично сражался со своим учителем, пока не смог, наконец, повалить ее наземь. Вот только не физической силой, а настоящей магией. Одной единственной. Темной, словно смола. Настолько едкой, словно пары яда. Столь концентрированной, словно магия эта принадлежала самим богам. Одного удара хватило, чтобы заставить великую деву разрушения застыть на холодной каменистой почве.
        И жизнь героя изменилась. Он начал использовать собственную магию на благо миру. Приносил пользу. Искоренял зло. Кто-то говорил, что даже встреча с драконом из ледяных гор не заставила его молить о пощаде. Наоборот! При виде древнего существа простой человек, совсем не обладающий талантом из этих миров, не приклонил колено. Он заговорил с приближенному к богам существу. А после смог вернуться к воительнице целым и невредимым, набравшись знаний и опыта.
        Шли годы. Герой рос. Крепчал. Мужал. У него и воительницы севера появились дети. Двое прекрасных младенцев. Мальчик и девочка. Дети росли. Время все шло. Мир изменялся вместе с существами, что населяли его. И, однажды, все изменилось.
        Возвращаясь домой с задания, герой заподозрил что-то странное. Дети всегда встречали его на лужайке поместья. А в этот раз царила абсолютная тишина. Смертоносная и пугающая. Чутье его не подвело. Внутри, в главной комнате на первом этаже, вся семья великого мага лежала на голом полу, залитым кровью родных. На лбах у каждого осталась метка церкви.
        Магия тьмы была признана запретной и темной!
        Но не зря проклятый дар считался запретным. Герой пришел в церковь и отомстил. Остановить его гнев не было под силу никому. Через три дня пал и город. Выжившие рассказывали стражам и даже королю страны о том, что произошло. Но ничего внятного услышать не получалось. Тьма! Тьма! Тьма! Лишь одно слово, захватившее и сжавшее сердца всех!
        А время все шло. Год за годом за человеком отправляли охотников, ловцов, стражу и простых авантюристов. Но поймать его и принести королю голову кровавого убийцы не удавалось. Тогда король приказал сменить тактику. Найти и проследить за магом тьмы. Узнать о нем и его слабостях. Найти способ забрать жизнь лжебога!
        Солдаты вернулись спустя месяц и поделились тем, что удалось выяснить.
        Бог тьмы - ужасающий маг, способный на все ради себя и двух существ вокруг себя! Он называет их правой и левой рукой. Великие девы разрушения. Великие отступницы. Великие полубоги тьмы. Шестерки лжебога!
        Так и повелось. История о бывшем героя начала писаться до его смерти. Бог тьмы, смерти и таинств. Простой человек, способный уничтожить все на своем пути. А с ним - две девы, разделяющие его гнев и боль. Обе они - владельцы артефактов. Разящий меч - правая рука. Сияющий щит - левая. Убийца и защитник. Втроем они правили, словно боги, но время не властно не над кем.
        Бог тьмы покинул бренный мир, скончавшись от старости. Девы избавились от его тела. Скрыли от глаз всего мира. И исчезли. Растворились, словно песчинки в буран.
        Но люди и прочие расы, власть и простой народ, верят - лжебог вернется в мир, и да продолжится приближение судного дня. И да свершится пророчество всего мира. И да настанет конец всему живому! И да перейдет власть в руки самой смерти!
        Вздохнув, Руби хотела уже выругаться по теме того, какой же бред купила за двадцать серебряных монет! Но вовремя замолчала. Тиа и вправду спала. Свернувшись в клубок, суккуб мило посапывала, нежась в объятиях Макса. Кошка больше всего на свете хотела присоединиться к ним, но не стала нарушать покой такой милой парочки. Все же слова суккуба запали ей в душу. Она слышала разговор с Максом. Значит, понимает, что к нему чувствует кошка. Значит, не встанет на пути с желанием захватить сердце великого лжебога из другого мира.
        Убрав книгу на полку, Руби легла на соседнюю кровать. Ее и саму теперь клонило в сон. Укрывшись теплым сероватым одеялом, она только лишь прикрыла глазки, как перед глазами возник ужасающий образ чего-то огромного, черного. Столь ужасающую картину девушка еще не наблюдала. Она подскочила с кровати и, потерев глаза, убедилась, что никого не разбудила. Неужели, книга настолько подействовала на нее. Вновь закрыв глаза, кошмар не повторился. Оставалось надеяться, что переутомление сказалось на ней сильнее, чем предполагалось.
        Когда же все уснули, левая створка окошка приоткрылась. Сначала показались длинные стройные ножки. Затем и прекрасная талия со скромным личиком, но устрашающей улыбкой. Длинные красные волосы, протянувшись по подоконнику, выпрямились, стоило вторженке подтянуться. Она подошла к кровати, где мило спали Макс с Тиа, и даже улыбнулась.
        - Совсем скоро, мальчик из другого мира. Совсем скоро.
        Глава 15 - Первое задание с пометкой
        На следующее утро Макс с Руби и Тиа вышли в главную залу гильдии. Народу уже было прилично. Все носились из стороны в сторону, регистрируя задания, перекусывая и просто болтая о чем-то. Заметил парень и уже знакомого ему Марка. Тот также сидел за столом с огромной кружкой какого-то напитка. Заметив знакомых, тот помахал и вернулся к сероватому листу бумаги, что тщательно им изучалась, видимо, уже достаточно долго. Все трое подошли к нему и сели за стол. Напитком в кружке оказалось темное пиво, или вроде того. В алкоголе Макс не разбирался, поэтому и предположил, что это было именно пиво.
        - Уже проснулся, - усмехнулся Марк, не отрываясь от мелкого текста. - Вот и славно. Думал, подойдете к обеду, не раньше.
        - Чем раньше, тем лучше. К тому же, у меня есть разговор.
        - О чем же?
        - Не сейчас, - намекнул парень на присутствие девушек слева и справа от него. Марк не был глупцом и тут же замял вопрос.
        - Слушай, я тут задание нам подыскал, - решил он начать именно с этого.
        - Отлично. Что нужно делать?
        - В лесу недалеко от города располагается деревушка. Там живут эльфы по большей части. Есть также гоблины и даже несколько огров. В качестве стражей деревни. Один из эльфов недавно явился сюда и рассказал, что на них напали. Будто бы ночью из леса вышли странные существа, превышающие огров почти вдвое. А это метров пять-шесть минимум.
        - Кто-то крупный.
        - И, по-видимому, сильный. Достаточно, чтобы разорвать огра надвое, - цыкнул Марк. - Похожие задания уже появлялись в нашей гильдии.
        - И кто это может быть?
        - Мой вариант - магические твари, перебравшиеся с юга сюда
        - С юга? Там есть кто-то такой?
        - Тиа, ты ведь суккуб, верно? - обратился Марк к девушке, что о чем-то думала уже пару минут.
        - Ага, - улыбнулась та, поняв, что ее о чем-то спрашивают.
        - Ты слышала о похожих существах в своей стране?
        - Конечно, - подметила девушка, делая умный вид. - Это еще мелочи. В южных лесах водятся, к примеру, темные демоны. Некоторые из них и десяти метров в росте достигают.
        - Что еще за темные демоны? - уточнил Макс, совсем теперь запутавшись в ситуации.
        - Темные демоны, это существа, потерявшие контроль над магией. Они куда сильнее обычных демонов. Скорее даже, равны по силе высшим демонам. Но проблема в том, что у них нет страха. Они не чувствуют боли. Не контролируют, что творят, если коротко. Мой отец со своими рабами любил охотиться на таких.
        - Охотиться? Да уж.
        - Мой отец прекрасный охотник, - хихикнула Тиа. - Многие называли его охотником за головами.
        - Значит, такие же темные демоны могли перебраться и сюда, - задумался Новиков.
        - Вряд ли, - вновь вмешалась Тиа в рассуждение парня. - В моей стране в воздухе чувствуется сильная демоническая магия. Энергия демонов распространяется из тел ежесекундно, поэтому другие расы чувствуют себя там некомфортно. И то же испытывают и демоны, попав в другую страну. Темные демоны, словно звери. Они не перебрались бы сюда просто так. Не выжили бы.
        - Ты ведь покинула страну сама, - уточнила Руби. - Если демоны чувствуют себя здесь некомфортно, то как ты себя чувствуешь?
        - Энергия демонов, словно простуда, - улыбнулась Тиа. - Попав на юг, любая другая раса будет чувствовать себя так, словно его или ее поразила болезнь. Но уже спустя месяц или два все симптомы пройдут.
        - Организм привыкает, - выдал Макс. - Существа приспосабливаются.
        - Значит, это все же могут быть темные демоны, - цыкнул Марк, сделав очередной глоток из кружки с широкой рукоятью.
        - Если они настолько сильны, то придется постараться.
        - Пойдем не только мы, - вставил Марк.
        - Чего? Кто-то еще? - такого Новиков никак не ожидал. Конечно, ничего страшного в этом нет, но ведь награду придется делить не на двоих, а уже на троих или даже больше.
        - Когда глава гильдии, узнал, какое задание я беру и с кем направляюсь, он решил отправить с нами… - прокашлялся мужик, - Эрику.
        - Чего?! - соскочил Макс со своего места. - Почему ее!?
        - Кто знает. Он намекнул, что девушка сама проявила инициативу.
        - Да уж. Она не самая простая девушка.
        - Ты с ней уже пересекался что ли? - рассмеялся Марк.
        - Не совсем… просто…
        В это мгновение плеча Макса кто-то коснулся. Новиков и сам не понял, как все его тело покрыла тьма. Резко обернувшись, он понял - это та самая Эрика. Все вокруг них напряглись. Даже, скорее, испугались. Аура парня увеличилась в сотни раз. Но самого Макса напрягало не это. Секунду назад он использовал магию тьмы неосознанно. Казалось, само сознание предупредило его об угрозе.
        - Эй, тише, - усмехнулась девушка, стянув с себя черный капюшон. И вправду, Макс переборщил. Кто-то даже за оружие схватиться успел. Марк же продолжал сидеть на своем месте и хохотать. - В здании гильдии использовать магию запрещено, - Эрика встала в покорную позу, продолжая улыбаться. - Ты пугаешь здешних детишек.
        - Кого ты здесь ребенком назвала?! - вырвалось у одного из авантюристов.
        Одно лишь взгляда Эрики хватило, чтобы тот смельчак замолчал и быстренько скрылся в толпе. Да уж, ее аура и вправду пугала. Даже учитывая силу Макса, что мгновенно вырвалась на свободу, реакция девушки поражала не меньше. Она ведь увернулась от атаки, которую Новиков даже не планировал. Если и вправду придется с ней столкнуться в бою - бой будет затяжным.
        - Итак, мальчики, - обратилась она к Марку с Максом, - когда выдвигаемся? Вы ведь тоже с нами? - взглянула она и на Руби с Тиа. - Будет весело!
        - Ты знаешь, кто может нападать на деревню? - уточнил Марк.
        - А вы разве нет? Все ведь очевидно. Темные.
        - Значит, мы не ошиблись.
        - И что темные демоны забыли на нейтральных территориях? - цыкнул Макс.
        - А ты еще не догадался? Какой наивный, - улыбнулась Эрика. - Их специально перевезли сюда. Вот они и нападают на деревни и путешественников. Просто никак не могут освоиться в новой местности.
        - Но кому это нужно? - Тиа задала третий вопрос, что, казалось, уже раздражало Эрику.
        - Не знаю. Наша работа - убить тех, что скрываются в лесу. К чему столько вопросов, суккуб?!
        - Не срывайся на ней, - Макс подошел к Эрике почти вплотную, глядя в убийственные глазки. - Если навредишь кому-нибудь из них - убью.
        - Боюсь, боюсь, - лыбилась девушка. - Не беспокойся. Они не пострадают. Если не будут мешать мне.
        - Ты меня услышала.
        Руби наблюдала за всем этим. Макс явно недолюбливал Эрику. Оно и понятно. Эта наглая девка пугала кошку до чертиков. Видимо, не только ее. Да и сила, которую ей приписали, по-видимому, превышала все допустимые рамки. Опасный противник.

1
        Добравшись до деревни за городом падших, вся компания сразу направилась к главе этого места. Со стороны деревенька и вправду казалась опустошенной. У единственного входа до сих пор стоял один огр с трехметровой дубиной в руках. Его грозный рык пугал Руби до чертиков, но монстр даже не пошевелился, когда все проходили мимо него. Как выяснилось чуть позже, главы в своем домике не было. Да и местных жителей по близости тоже.
        - Даже поговорить не с кем, - вздохнул Марк.
        - Иди с тем поговори, - усмехнулась Эрика, указав на огра.
        - Смеешься? Он максимум порычать на меня сможет.
        - А ты попробуй…
        Внезапно из какого-то домика с разрушенной крышей вышло маленькое зеленое существо. Сгорбленное, седое с длиной палкой, напоминающей магический посох. Гоблин. Точно гоблин. Старушка. Определенно. Она подошла к гостям в деревне поближе и, рассмотрев всех хорошенько, улыбнулась.
        - Вы пришли помочь нам?
        - А вы кто? - уточнил Макс.
        - Меня зовут Марша. Я ведунья этой деревни. Точнее, была ею не так давно.
        - Были?
        - Да. Когда на деревню напали злые духи, они разрушили мой дом и забрали сына. А вместе с ним и других жителей. Почти никого на данный момент не осталось.
        - Вот почему нет трупов, - хмыкнула Эрика. - Это точно темные демоны. Они любят убивать дичь в своих логовах.
        - Темные духи приходили уже трижды и всегда поздней ночью. Мы прячемся и надеемся на богов, но высшие силы нам не помогают. Прошу, если не вы - от деревни не останется и следа уже через несколько дней.
        - Мы поможем, - улыбнулась Руби. - Для этого мы и пришли.
        - О, благослови вас великий бог жизни. - До наступления темноты можете остаться в моем домике или занять другой. Все равно почти все пустуют.
        - Спасибо.
        - Я, пожалуй, пройдусь по лесу, - вставил Макс.
        - Я с ним, - также резко добавила Руби.
        - Это не безопасно.
        - И? Я ведь с тобой.
        - Твое право.
        - Ну а мы тогда останемся здесь, - улыбнулась Тиа. - Удачи и будьте осторожны.
        Подойдя к Марку, Новиков шепнул ему на ухо.
        - Следи за Эрикой. Она не так проста, как кажется. Защити Тиа любой ценой, если что.
        - Раз ты просишь, друг, - улыбнулся мужичок с густой бородой. - Обязательно!
        Когда же эти двое скрылись из деревни, Эрика прошлась меж домиками. Тиа с Марком заняли одну из хижин. Они собирались позвать и ее, но не успели опомниться, как Эрика скрылась. Она рассматривала каждый уголок местности, внезапно набредя на какую-то улику. Небольшой участок земли был испачкан в крови. Настоящая мелочь, но и этого хватило. Осмотревшись, девушка взглянула на свою руку. Та мгновенно изменилась, увеличившись. Пальцы теперь походили на длинные когти, а кожа покрылась черной чешуей, словно у дракона из историй. Коснувшись крови, девушка нахмурилась. Она поняла, что скоро может произойти. Использовав артефакт на полную, вторая рука тоже изменилась. Все ее тело тут же покрылось красной аурой. Физическая энергия увеличилась втрое. Эрика побежала вслед за Максом и Руби на ужасающей скорости.
        Тем же временем эти двое быстрым шагом пробирались сквозь деревья и высокие кусты. Кошка чуяла запах и предположительно шла в подходящем направлении.
        - Слушай, - начала она, стараясь развеять обстановку, - как твое тело?
        - Чего?
        - Ну… ты полностью восстановился? Все хорошо?
        - А, ты об этом. Да, я уже в норме.
        - Сегодня в гильдии ты меня даже напугал, - улыбнулась Руби, продолжая шмыгать носом в разные стороны, ища верный путь куда-то вдаль.
        - Я и сам удивился.
        - То есть, ты не специально…
        - Нет. По правде говоря, эта Эрика… она какая-то не такая. Словно не человек вовсе.
        - Да уж. Она меня тоже слегка пугает.
        - Надеюсь, не учудит чего, пока мы разделились с остальными.
        - Беспокоишься за Тиа?
        - Еще бы. Она ведь дорога мне.
        - Дорога…
        - Ну да. Она мой верный товарищ.
        - А, прости, - заулыбалась Руби.
        - А ты о чем подумала? - усмехнулся теперь и Макс. - К слову, прости, мы так и не поговорили насчет того… случая. Я и не понял, как уснул.
        - Ничего. Я уже сама все поняла.
        - Да? И все же я бы хотел…
        - Берегись!
        Внезапно Эрика сбила парня с ног, протащив по земле пару тройку метров. Этого не ожидал никто. Макс даже не понял, что произошло. Но такой неожиданный прием окончательно выбил его из колеи.
        - Что ты творишь?! Да и что ты вообще здесь делаешь?!
        - Спасаю твою жизнь, глупый человек!
        Наконец, Макс понял, что происходит. Аура его снова будто бы сошла с ума. Казалось, еще совсем чуть-чуть и что-то его убьет. Эрика нависла над ним. В это же мгновение из спины у нее вылезли огромные красные крылья, будто бы залитые кипящей лавой. Столь завораживающего зрелища Новиков еще не наблюдал. Из раздумий же его вывело копье, пронзившее левое крыло.
        - Что за…
        - Это засада!
        Освободив парня, Эрика взмахнула крыльями. Воздушная волна срезала ближайшие деревья, освободив немного местности. Макс же нашел Руби. Она лежала на траве в десяти метрах. А над ней… над ней парило нечто. Огромный черный демон с такими же черными крыльями и длинным копьем в руке. Лицо его было искорежено, а рот напоминал клюв.
        - Что это за тварь?!
        - Темный демон. Их тела меняются и приобретают животный вид спустя время в дикой природе. Сейчас они - хищники этого леса. Его копье тебя насквозь пронзит!
        - Там Руби!
        - Макс! Придурок!
        Новиков кинулся прямо на врага. Руби открыла глаза и, заметив огромную тварь над собой, завопила от страха. Демон же заскрежетал и приготовился убить ее. Правда, не успел. Макс использовал тот самый навык - «путы тьмы». В обычном состоянии он мог контролировать всего две нити, которыми связал тело демона, повалив его наземь. Сосредоточившись, парень вытянул из монстра всю энергию. Темный демон на его глазах уменьшился в размерах, а затем и вовсе почернел, исчезнув. Кошка подбежала к парню с улыбкой, но и страхом в глазах.
        - На нас напали?!
        - Будь рядом.
        - А ты не так плох, - усмехнулась Эрика.
        Она подпрыгнула и, схватив одного из демонов за огромную лапу, напоминающую куриную, дернула его вниз. Противник влетел своим клювом прямо в какой-то камень. Эрика не остановилась и, подпрыгнув, со всей дури приземлилась на эту тварь. Руки ее, изменившиеся, вместе с такими огромными демоническими крыльями, лишь дополняли кровожадности.
        - Так ты не человек, - Макс с Руби присоединились к Эрике и теперь втроем они стояли спиной к спине, наблюдая врагов повсюду.
        - Вот ты и раскрыл одну из моих секретов, - усмехнулась девушка. - Я высший демон. Эрика Бладфилд. Приятно познакомиться. Если закончили с любезностями - что будем делать?!
        - Если напали на нас, то могут напасть и на деревню. Они не так опасны, как я думал, но вот…
        - Их количество, - закончила демоница. - Да уж, здесь их по меньшей мере пятнадцать. Руби, ты на что-нибудь способна в бою?
        - Ну, как сказать…
        - Ясно, - вздохнула Эрика. - Тогда не мешай нам!
        Темные демоны приготовились и ударили. Все разом запустили в жертв копья. От такого крыльями не защитишься, но Макс успел среагировать. Темный купол накрыл их. Тьма поглотила копья, лишь добавляя сил владельцу.
        - Ты точно бог тьмы, - продолжала Эрика отшучиваться.
        - Не отвлекайся!
        Стоило куполу исчезнуть, как демоны сразу же напали лично. Один из них сбил парня с ног и прижал к земле огромными лапами. Острые когти упирались в грудь. Эрика хотела помочь, но и ее сбили, также удерживая. Сейчас уже не казалось, что демоны действуют, словно дикие твари. Они просто держали своих жертв в узде. Руби хотела помочь, но и на нее напали. Кинжалом она смогла зацепить одного из демонов, но тот откинул девушку в дерево. Кошка отключилась, распластавшись на холодной траве.
        - Ах вы твари! - выкрикнул Макс.
        Все его тело потемнело. Демон не успел отпустить паренька. По лапам тьма забралась к голове, а затем и полностью поглотила противника. Остальные тут же среагировали. Из спины у него появились темные нити. Схватив еще двоих демонов, Макс откинул одного из них прямо в Эрику, сбив монстра, что удерживал ее. Теперь и демоница могла помочь своему напарнику в бою. Поглотив тела схваченных, Макс принялся хватать и остальных. Эрика вовремя подпрыгивала и хватала жертв, добивая их. Из этих двоих вышла отличная команда. Так Макс и думал. Пока…
        Когда демоны практически закончились, парень улыбнулся. Он схватил тьмой последнего и подтянул к себе. Картина напомнила ему о случае в поместье барона, отчего захотелось сразу же убить жертву. Но Эрика его остановила. Она прикоснулась своими руками к голове темного демона и вздохнула.
        - Я была права, - выдала она.
        - А по подробнее можно?!
        - Они всего лишь пешки. Действуют по указаниям.
        - И чьим же?
        - Кто знает, - улыбнулась демоница. Крылья ее исчезли в спине, совсем не подпортив одежды. Волосы слегка укоротились, а руки пришли в норму. - А ты хорош. Не думала, что так быстро овладеешь проклятой силой.
        - Прекращай уже называть меня каким-то монстром.
        - А в чем дело? Ведь так оно и есть на самом деле. Или ты подумал, что я оскорбляю тебя? Нет, ни в коем случае.
        - Как тогда тебя понимать?! И твои тогдашние слова…
        - Все так, как я сказала. Хочешь подробностей?
        - Да. И прямо сейчас!
        - Ого, - усмехнулась Эрика, подойдя к парню ближе, - ставишь мне условия. - А если не соглашусь?
        - Посчитаю тебя своим врагом, нежели товарищем.
        - Как грубо, - вздохнула девушка, продолжая играть свою, казалось, любимую роль стервы. - Хорошо, но лишь пару слов. Ты ведь и вправду бог тьмы. Отрицать это глупо. Так что, как и в прошлый раз, у бога тьмы должны быть свои… приближенные, - Эрика облизнула губки, теперь уже прижавшись к Максу.
        - Я не… понимаю…
        - Правая рука - верный меч бога тьмы. Дева с темным сердцем и душой. Великая и непобедимая. Храбрая, готовая пожертвовать жизнью ради господина. А еще - владельца артефактом. И, конечно же, левая рука - верный щит бога тьмы. Абсолютная противоположность мечу. Светлая дева с неоскверненным телом. Готовая защищать и любить своего господина. Готовая жить ради него. Отдать все для выполнения своего долга. Но, как и в первом случае - владелица артефактом. Так что…
        - Намекаешь, что ты моя правая рука? Бред!
        - Бред или нет, но я - продолжение тебя. Когда же ты станешь настоящим повелителем смерти - я буду сопровождать тебя, как верная слуга. Ну а до тех пор придется терпеть меня в качестве непостоянной особы со скверным характером.
        - Ты саму себя слышишь? - усмехнулся Макс. Они смотрели друг на друга с расстояния нескольких сантиметров. Казалось, Эрика сейчас просто поддастся вперед и губы этих двоих соприкоснуться. Но Макс никак не мог отвести своего взгляда. Не хотелось верить, что такая девица и впрямь его верная слуга, да и вообще, что у бога тьмы, кем бы он не был, есть слуга! Но если Эрика Бладфилд не соврала - Макс Новиков обрел себе, наверное, самую большую головную боль на всем свете.
        Приведя Руби в чувство, все трое направились обратно в деревню. Темные демоны не напали на это место, что не могло не радовать. Когда же Марк с Тиа узнали о том, что произошло, то сразу решили сходить и проверить окрестности. Все же логова они не нашли. Но Эрика всех разубедила, сказав, что если в логове кто-то да остался, то ненадолго. Она знала об этих тварях не меньше суккуба, поэтому сомневаться никто не стал. Ну, почти. Перед самым уходом Макс оставил в деревне магическую печать - первую часть навыка теневого перемещения. Что-то в душе подсказывало, что вскоре придется воспользоваться этой силой…
        Глава 16 - По другую сторону (часть 2)
        Прошло уже больше двух недель после звонка Макса. Катя не могла ни спать нормально, ни продолжать заниматься спортом, ни даже сосредоточиться на чем-либо. Слова пропавшего парня корнем проросли в голову, постоянно напоминая о себе. Роза же, мать ее друга детства, и вовсе стала проводить все свободное время в библиотеке. С одной стороны, это было даже хорошо - женщина начала выбираться на улицу. Но вот с другой - это лишь вредило ее здоровью. Сама Катя тоже сидела в библиотеке. Она изучала легенды, историю, мистику. Все, где упоминалось о других мирах и перемещениях. С момента звонка она прочла уже четыре книги, но ничего полезного не выяснила. Также Смолина подключила и своих друзей. Среди них был прекрасный программист. Конечно, глупо было надеяться, что он найдет что-либо в компьютере Макса. В нем уже порылись и полицейские и профи своего дела. Но ничего полезного не обнаружили. Но как же Катя могла сдаться. Она не верила уже никому и проводила личное расследование.
        Продолжая сидеть в библиотеке, девушка наткнулась на книгу в черной обивке. Ее знакомая работала в этом месте и позволила покопаться в старом архиве. Оттуда и эта книжонка. Страницы были старые, дряхлые. Да и сама обложка, казалось, может развалиться в любую секунду. И все же текст ее заинтересовал.
        На обложке была небольшая надпись, но прочесть ее девушка не смогла. Буквы стерлись, но этого и не требовалось. Стоило открыть книгу, как Катю пробрал страх. Мурашки прошли по всему телу.
        Когда-то давно кто-то, уже неизвестный поколению, рассказал историю о мире, из которого, якобы, с ним связались. Мир этот хранит в себе тайны разных существ, включая и людей. Но не таких, какими мы привыкли их наблюдать. Людей с древними способностями, что именовали запретными искусствами. Магией. Люди эти мирно живут с другими существами. Воюют и разделяют мир. Общие обычаи, правила, жизни. Существа, что живут в том мире, не похожи на людей. Изменения в оттенке кожи, в частях тела. Длинные уши, короткие тела, недюжинная сила, отростки, позволяющие приспосабливаться к жизни в небе, под землей или водой. Мир тот разделяют четыре великих страны. Якобы существуют в нем и демоны из легенд, и ангелы из поднебесья. Даже боги - не часть веры, а самые настоящие существа, способные даровать жизнь. Или отнять ее. В диких местах этого мира обитают животные и прочие существа, на которых ведется охота ради забавы, продажи или одомашнивания.
        Однажды, простой человек, ничем не отличающийся от прочих своего времени, получил письмо. Жил он в отдаленном от города месте и письма ему не присылали. А если и присылали - был это лишь старший сын, давно отправившийся на войну. Но в этот раз отправитель не был указан, а сам текст письма укладывался в одно предложение. Решив, что его поразила болезнь и рассудок затуманен, он выбросил письмо. Но затем пришло еще одно. Тогда человек понял, что связаться с ним пытается некто из столь далекого места, куда не добраться простым способом. Неизвестный рассказал ему о мире, что отличается от привычного. О мире, где правят боги, но следят за ним величественные полубоги, обратившиеся в драконов. О мире, в котором раз в несколько сотен лет призываются двое избранных. Создания тьмы и света. И что смысл их заключается в противостоянии.
        Прошло уже много лет со смерти этого человека, но его история должна увидеть свет. Легенда о существовании мира, что связан с этим тонкой нитью. И узнать об этом темном мире могут лишь двое избранных человек. Бог тьмы и света. Избранные богами или полубогами. Избранные простыми существами того мира или некими сущностями. Избранные самим миром и…
        Читая все это, Катя раскрыла глаза. Текста дальше просто не было. На третьей странице небольшой книжонки слова просто обрывались, словно их и не было никогда. Абсолютно чистые страницы потрескавшейся выцветшей бумаги.
        «Что за черт!» - вздохнула она, продолжая листать пустые страницы. - «Почему ничего нет? Быть такого не может. Они ведь… просто пустые…»
        В это мгновение девушка вздрогнула. Телефон на столе завибрировал, чем отвлек ее внимание от книги. Пришло смс от Розы. Она просила прийти к ней, дабы поговорить о собранной информации. Собрав сумку, девушка подумала и сунула книгу туда же. Конечно, из старого архива забирать что-либо было нельзя, но эта книга почему-то так и манила к себе. Кате казалось, что именно эта легенда поможет ей найти своего друга детства.
        Выходя из библиотеки, она как раз закончила говорить с Розой.
        - Я уже направляюсь к вам, тетя Роза, - вздохнула девушка в очередной раз. В последнее время мать ее друга названивала каждые несколько часов, рассказывая о том, что узнала. Она буквально помешалась на этой теме. Но и это можно было понять - все же пропал ее сын, а теперь появилась призрачная возможность встретиться с ним вновь. - Хорошо, я… я постараюсь побыстрее. Не беспокойтесь. Расскажите мне все подробнее, когда я доеду.
        Отключив телефон, Катя осмотрелась и собралась уже поймать такси, что проезжали здесь достаточно часто. Странно для маленького городка. Как вдруг телефон снова зазвонил. Окончательно взбесившись, девушка взяла трубку, не взглянув на абонента.
        - Тетя, я ведь уже сказала…
        - Здравствуйте, - перебил ее голос из мобильника. Тихий мужской голос, казавшийся кряхтящим. Будто бы говорил с ней старик.
        - А… кто это?
        - Простите за беспокойство. Я представляю небольшую организацию. Наше предложение, возможно, заинтересует вас.
        - Я не понимаю. Как вы узнали мой номер? Откуда у вас…
        - Наша организация предлагает вам помощь в достижении того, чего вы так жаждите, - неизвестны просто пропускал слова девушки, продолжая наседать.
        - Я не… о чем… вы…
        - Наша организация предлагает вам доступ к одному из городских архивов. Он находится под запретом для посещения. Но есть и условие с нашей стороны.
        - И какое же?
        - Примите наш скромный подарок. Он будет ждать вас по указанному в смс адресу.
        - Я не получала никакого смс…
        В это мгновение разговор завершился. После нескольких коротких гудков телефон вновь зажужжал. Пришло смс. В нем лишь адрес. Девушка знала это место. Вроде бы ничего необычного там не было. Простой склад техники города. К ним вообще привозили множество металлолома из ближайших деревень и даже одного города, куда более крупного. Настоящая свалка! Вот только вход туда обычно закрыт. Попасть внутрь проблем нет. Никто не охраняет склад уже несколько лет. Многие из города залезали внутрь, дабы выхватить нужный материал для чего-либо. В общем, настоящая свалка электронного мусора.
        «Это ведь простой склад с мусором», - хмыкнула Катя. - «Очень странно. Но… откуда он вообще знает, чем я занимаюсь. Вроде бы мы с тетей Розой договорились, что никто не узнает до того, пока не появятся явные доказательства. Опасно идти туда одной, но я обязана выяснить, кто это был. Чувствую…»
        Глава 17 - Правая рука лжебога
        Вернувшись в гильдию, Марк отправился сдавать задание. Тиа в свою комнату, дабы переодеться. Руби пошла за ней. Голова до сих побаливала. Девушка решила передохнуть. Не хотелось оставлять Макса наедине с Эрикой… и вообще всеми остальными из гильдии. Но сейчас она и впрямь вымоталась.
        - Объясни, что это было, - начал парень, взглянув Эрике в глаза.
        - О чем ты?
        - Ты знаешь. Вся эта… схватка с темными демонами. Твои руки…
        - Ах, ты об этом, - улыбнулась девушка, натянув капюшон. Волосы ее мгновенно укоротились, а внешний вид снова напоминал монашку. - Это мой артефакт. Демонические руки. Позволяет изменять конечности и…
        - Я не об этом! Что вообще произошло? Сначала ты говоришь, что хочешь сразиться со мной, а затем спасаешь. Да еще как! Появляешься из неоткуда, будто бы заранее знала, что на меня нападут.
        - Я просто почуяла их.
        - Чего? Мы отошли достаточно далеко от деревни.
        - Ах да, я и забыл, что ты…
        - Тише, - поднесла она указательный палец ко рту Макса, мило улыбнувшись. - Я скрываю свою расу здесь.
        - Почему же? Боишься, что тебя в чем-то обвинят?
        - Как бы сказать. Моя раса достаточно редка. Высшие существа сейчас не часто встречаются. Высшие ангелы, к примеру, отлавливаются высшим обществом. Их принуждают вступать в церкви и, якобы, помогать людям.
        - А высшие демоны?
        - Это убийцы, по большей части.
        - Значит, все дело в репутации?
        - Можно и так сказать.
        - А что насчет твоих планов? Что ты задумала? Как я уже сказал, не позволю тебе навредить…
        - Не беспокойся. Ни Руби, ни Тиа не пострадают. Да и я уже понаблюдала за твоей силой. Слабовато.
        - Чего?!
        - Бог тьмы в легендах - монстр, способный уничтожить страну одной лишь магической силой. Что уж говорить о выходе за пределы…
        - Стоп, - перебил ее парень, схватив за плечи. - Что ты об этом знаешь? Такое уже происходило?
        - А что тебя так взволновало? - усмехнулась Эрика. - Уже пробовал?
        - Нет… просто…
        - Мне ты можешь не врать. Я знаю все о боге тьмы.
        - Тогда расскажи. Поделись со мной.
        - Сначала докажи мне, что готов к своей силе.
        Услышав знакомый голос, Эрика успокоилась и встала в покорную позу. Марк подошел к ним с улыбкой.
        - Отличная новость. Награда наша. Разделим на пятерых…
        - Погодите, - вмешалась девушка. - На троих. Все же Руби и Тиа - помощницы Макса. Его команда.
        - И что? - уточнил Новиков.
        - Ну, если ты выполняешь заказ командой, да еще и берешь других авантюристов, награда делится между ними и твоей командой. То есть, между нами и тобой.
        - Вот же… ты изначально все это продумала?
        - Можно и так сказать. Но деньги мне особо не нужны. Можешь взять мою долю в этот раз.
        - Да что ты, какая щедрость. И с чего бы?
        - Успеешь мне отплатить. Ладно, у меня есть дела и помимо вас, мальчики.
        И она исчезла. Скрылась в толпе, словно призрак. Вернувшись в свою комнату, Макс сел на кровать, глядя на мешочек с монетами.
        - Ого, ты уже забрал деньги? - подсела к нему Руби с широкой улыбкой. - Ну и сколько там?
        - Как ты себя чувствуешь? - ответил Макс вопросом на вопрос.
        - Уже лучше. Я перекусила. Наверное, просто изнеможение.
        - Интересный эффект от еды, - вырвалась у парня ухмылка.
        - Я ведь зооморф. Еда для меня настоящее топливо, - продолжила она улыбаться. - Ну не томи!
        - Почти пятьдесят золотых.
        - Ого! А чего так много?
        - Эрика отдала свою долю.
        - А она лучше, чем я думала.
        - Вряд ли.
        - Макс… ты что-то скрываешь?
        - Нет, просто…
        - Я чувствую. Не ври мне. Ты что-то скрываешь, так ведь?
        - Просто… Эрика… она… нет, все хорошо, - Макс изменил свое мнение в последний момент. Все же слова этой стервы заинтриговали его. Если Эрика и вправду знает о боге тьмы, то она сможет помочь ему во всем разобраться. Слова ее звучали убедительно. Но был и значительный минус - показ силы…
        Решив не тянуть с этим, Макс отвлек девушек непримечательным разговором. Он почему-то был уверен, что Эрику даже предупреждать о его действиях не нужно. Весь день они болтали, прогулялись по городу. Руби показывала парню окрестности. Она все время смущалась и отводила взгляд. Тиа, наоборот, продолжала вести себя, словно маленький ребенок. Она носилась по улицам, заглядывала в витрины лавок и кабаков. Дойдя до рынка, они прикупили еды, фруктов, свежего мяса. Кошка вовсе была счастлива. Все же она зооморф и употреблять что-то мясное ей было необходимо. Макс и сам хотел насладиться полноценным ужином. Руби пообещала, что все приготовит. Заглянули они и в лавку оружия. Макс заплатил за заточку клинков Руби. Обошлось это не дорого. Торговец сказал, что ее кинжалы - настоящее сокровище. Со дня покупки они практически не источились. Помимо этого, Макс потратился на новый внешний вид. Давно уже хотелось обновить гардероб. Руби отказалась, ведь ее снаряжение было куплено в лавочке Маркуса. Важное воспоминание и дорогая сердцу вещь. Тиа хотела себе платьице, но Новиков отказался от покупки. Он купил ей
снаряжение для разного рода миссий. Все же в гильдии не цветочки придется собирать, а польза от девушек должна быть. В итоге, Тиа примерила красную блузу с откровенным вырезом и коротенькую юбку. Даже перчатки себе отыскала. Узковатые, с открытыми пальцами для большего удобства. В этом она напоминала настоящего авантюриста. Макс и сам решил обновиться. Вот только ему броню искать пришлось дольше, нежели всем остальным. Что-то да не нравилось парню. Руби даже устать успела, а Тиа никак не успокаивалась, предлагая каждый попавшийся магазинчик со снаряжением. В итоге остановились они у лавки с громким названием - «Ловец жизней». Внутри было достаточно тихо, да и темно. Всего несколько свеч в разных углах помещения. Торговец и сам выглядел страшновато. Низенький старичок с трубкой во рту. Завидев покупателей, он скрестил руки на груди, выпрямившись.
        - Ищите себе хорошую экипировку? Вы зашли по адресу!
        - Вряд ли вы сможете меня удивить, - отшутился Макс.
        - Это ты зря. Авантюрист? По глазам вижу, что авантюрист. Твоя аура интересна.
        - Вы можете видеть магическую ауру?
        - Я уже стар и энергии в теле почти не осталось. Но талант не пропьешь. Погодите секунду.
        Исчезнув под столом, старик вновь показался с сундучком. Отперев замок, он вытащил несколько вещей. Черные, штаны с ремешком на левой ноге. Туда, видимо, уходил нож для быстрого использования во время боя. Нагрудник также заинтересовал Новикова. Узкий, но, с виду, крепкий. Он был цельный, как и большинство кожаной экипировки. Но этот материал слегка отличался.
        - Это демоническая ткань. Она крепче любой другой кожи, но подходит не всем. Кто-то просто не может носить такое из-за оставшейся энергии. Ходили слухи, что этот материал даже жизни погубил. Но ты точно сможешь примерить.
        - И почему вы в этом уверены? - Макс подошел ближе, разглядывая нагрудник, напоминающий жилет без рукавов. Такой же черный, как и штаны. На груди ремешок, что тянулся от плеча и до основания. Со спины же на этом самом ремне висели ножны для меча. Они не были соединены с вещью, но крепились еще и дополнительными ремнями для прочности.
        - Твоя магия напоминает демоническую. Эта ткань сможет защитить от демонов.
        - Как-то странно. Демоническая ткань защищает от самих демонов?
        - Верно. Демоны не способны навредить себе. Друг другу же только если иерархия отличается. К примеру, простой демон не сможет ранить высшего, а тот, наоборот, легко убьет соперника. Высший не сможет ранить архидемона. Ну ты понял. Эта ткань состоит из тела высшего демона.
        Последние слова торговца стали ключевыми. Макс заплатил за такую броню почти десять золотых, что никак не укладывалось в бюджет, но девушки ничего ему не сказали. Возможно, потому что устали ходить и выбирать. А возможно, потому что Макс нашел то, что искал. То, что ему действительно нужно.

1
        Вернулись в гильдию они с наступлением темноты. Такая прогулка сильно вымотала. Тиа уснула примерно через час. Сытный ужин окончательно свалил ее. Руби держалась, как могла. Она планировала сегодня поговорить с парнем. Момент выдался чуть позже.
        Открыв окно, Новиков облокотился на подоконник и о чем-то задумался. Кошка вывела его из мыслей, приобняв.
        - Слушай, я хотела…
        - Прости.
        - Чего?
        - Прости, что сразу не ответил тебе тогда.
        - Я не… ты о нашем разговоре? Просто я…
        - Руби, ты мне правда нравишься, - девушка на мгновение поникла. С таких фраз, обычно, начинаются именно отказы во взаимных чувствах.
        - Но… - предположила она.
        - Но я боюсь.
        - Чего? Что тебя так настораживает в последнее время. Ты изменился с момента, как мы вступили в гильдию.
        - Просто… я до конца не знаю, кто я такой и что тут делаю. Другой мир, необъяснимая сила. Я ведь… простой подросток, который жил со своей матерью в маленьком городке. Ходил в школу и…
        - Макс, - прикоснулась кошка к лицу парня, - я была попрошайкой на улицах. Рано или поздно меня бы поймали и убили. Ну или продали в рабство. Когда ты меня встретил, те стражи готовы были испортить меня. Готовы были… но ты, именно ты, простой подросток из маленького городка, спас меня. Не испугался стражей города! Господи, это же сильные воины, задача которых защищать целый город! Я давно уже хотела спросить - зачем? Зачем ты спас меня? Почему не прошел мимо, как все остальные.
        - Не смог. Я услышал твой крик. Как я мог не помочь девушке, попавшей в беду.
        - Вот он весь ты, - улыбнулась кошка, потянувшись к нему. - Ты спас меня, не думая о том, что можешь и сам погибнуть. Ты ведь уже знал, что в этом мире творится. Знал, кто здесь живет и на что способен. И все же ты спас меня.
        - Руби…
        - Я влюбилась в тебя в тот самый момент. Когда увидела тебя, сначала, конечно, испугалась. Все же твоя сила считается древней и запрещенной. Но смогла перебороть страх. Увидела в тебе героя, а не какого-то демона, каким описывают бога тьмы.
        - Я не… не хочу становиться им.
        - Кем?
        - Этим… богом тьмы…
        - Ну так и не становись. Свою судьбу мы решаем сами.
        - Мудрые слова от девушки с улиц, - улыбнулся Новиков.
        - У меня ведь коготки есть, - мурлыкнула Руби в ответ.
        Поддавшись эмоциям, эти двое приблизились друг к другу и собирались уже поцеловаться, как вдруг кошка вздрогнула, отскочив от Макса. Она ударилась о стену и упала на пол, но, даже так, отползла еще на несколько метров. Сердце теперь колотилось, словно бешенное. За мгновение до этого она увидела то самое нечто. Что-то пугающее вместо лица своего возлюбленного. Монстра!
        - Прости, - вздохнул Макс. - Видимо, так и должно быть.
        - Нет, погоди, я просто… просто что-то увидела и…
        - Прекращай, - остановил он ее. - Просто, дай мне немного подумать.
        - Макс…
        - Прошу.
        Понимая, что момент испорчен, Руби просто легла в кровать. Она хотела кинуться ему на шею, извиниться, зацеловать. Готова была на все, но не решилась. Предательский сон сковал все тело быстрее обычного. Макс же, убедившись, что обе девушки спят, тихо вышел из комнаты, заперев дверь на единственный ключ. Теперь все было в его руках.
        Спускаясь на первый этаж, он заметил Эрику. Она стояла посреди пустого помещения. Поздней ночью никто не появлялся в главном зале гильдии. Даже за стойкой регистрации никого не было.
        - Как ты…
        - Узнала? - закончила за него Эрика, сняв капюшон и вернув прежний вид. - Почувствовала. Такой ответ устроит?
        - Ты обещала, что расскажешь мне об этом боге тьмы.
        - Расскажу о тебе.
        - Не обо мне! А об этом чертовом боге тьмы!
        - Не отрицай очевидного. Пришла пора смириться со своей судьбой.
        На глазах парня руки Эрики изменились. Она использовала свой артефакт и теперь в любой момент готова была напасть. Макс и сам задействовал тьму. Все тело покрыла аура. Он даже не думал о том, что собирается делать. Казалось, ситуация сама подскажет в нужный момент. Так оно и случилось. Приготовившись, Эрика мгновенно приблизилась к парню. Сжав измененный кулак, она ударила, но что-то пошло не так. Стоило коснуться Макса, как девушка буквально пролетела сквозь него. Теперь она уже находилась не в гильдии, а в той самой деревушке за городом. Новиков стоял позади нее. Из спины вылезли две черные нити, словно отростки какого-то монстра.
        - Что ты… сделал?!
        - Не хочу никому навредить. Да и ты сама сказала, что магию в стенах гильдии использовать запрещено.
        - Значит, подготовился. А как же жители этой деревни?
        - Пришлось действовать быстро. Там остались дорогие мне люди. Здесь же - жители чужого мне мира.
        - Одно и то же, - усмехнулась Эрика.
        - Ошибаешься!
        Девушка вновь бросилась на врага. За спиной у нее появились огромные адские крылья. Иначе их нельзя было назвать. Они отличались от крыльев суккуба или еще каких. Казалось, их облили горящей лавой. Все потрескавшиеся, источающие ужасающий жар и выбрасывая редкие искорки, крылья теперь служили опасным оружием. Каждое перо напоминало кинжал, готовый пронзить жертву насквозь.
        Руки Макса почернели. Парень отбивался от каждой атаки Эрики, но ее артефакт просто поражал. Замахнувшись, она пробила защиту, откинув соперника на добрые десять метров. Макс пробил телом несколько деревьев, теперь лежа на траве, сжавшись от боли. Тело медленно восстанавливалось благодаря навыку других типов магии, но этого было мало. Слишком медленно. Эрика вновь приблизилась к нему и собиралась ударить, как темные нити за спиной Макса обвязали ее руки, подняв над землей. Во время отключения человечности, Макс легко управлял такими штуками. Сейчас же это казалось через чур сложным. Требовалась концентрация и сосредоточенность, иначе магия просто развеивалась. Но он был готов защищаться! Влив в отростки на спине магию тьмы, те приобрели более яркий оттенок и начали высасывать энергию Эрики. Девушка даже скривилась, но разрезала нити одним взмахом крыльев. Такие перышки и вправду были способны разрубить все на своем пути.
        Вновь приземлившись на землю, Эрика остановилась. На лице красовалась жуткая улыбка.
        - И это все? Бог тьмы давно бы уже прикончил меня. Ну же! Соберись!
        Отведя крылья назад, Эрика вновь взмахнула ими. Остроконечные перья направились прямо на врага. Макс в последнюю секунду закрылся барьером, упав на траву и пытаясь отдышаться. Не успел он и опомниться, как черный купол пробила одна из рук девушки. Эрика буквально разорвала защиту, схватив жертву за горло и подняв над землей.
        - Такой хозяин мне не нужен, - цыкнула она. - Если не способен на большее - ты всего лишь мусор!
        Приготовившись ударить, Эрика остановилась. Внезапный смех Макса заставил опешить.
        - Чего смешного?! - рявкнула она, только лишь разгневавшись.
        - Мне не нужна вся сила, чтобы одолеть тебя. Я просто знаю, что меня ты не убьешь.
        - И почему ты в этом так уверен?! Я не посмотрю на то, кто ты! С твоей смертью ничего не изменится. Будущий владелец твоей силы прибудет в мире через несколько столетий.
        - И что будешь делать? Ждать его?
        - Я высший демон. Дождусь.
        - Чтобы снова убить?
        - Как ты меня достал! - выкрикнула она, вновь замахнувшись.
        В это мгновение Эрику словно парализовало. Все тело задрожало. Она упала на землю, закашлявшись, дергаясь при этом словно после разряда током. Казалось, все это коварный план, но даже Макс такого не ожидал. Он поднялся на ноги и хотел уже использовать собственные навыки. Но остановился.
        - Что это с тобой?
        - Чертово… проклятье… - кое-как, перебирая буквы на языке, выговорила Эрика.
        - Проклятье?
        - Угораздило же… меня… стать твоей… шестеркой… я ведь…
        Медленно до Макса стало доходить, что значат ее слова - «правая рука бога тьмы».
        - Видимо, ты не соврала, - вздохнул Новиков, протянув ей руку. В это же мгновение Эрику перестало трясти. Она прокашлялась и, поняв, что произошло, приняла помощь, также поднявшись на ноги, но не отзывая артефакт. - Все же ты не исчезнешь из моей жизни просто так.
        - Как я и сказала, - снова рявкнула она, приблизившись к парню, - мы связаны! Черт! И почему богом тьмы не стал какой-нибудь маньяк, помешанный на убийствах!? Я бы давно повеселилась, разрушив пару тройку городов!
        - А силенок-то хватило бы?
        - Я высший демон и…
        Макс сосредоточил магию тьмы в кулаке и со всей дури ударил Эрику в живот. Та почувствовала ужасающую боль, пролетев метров тридцать, не меньше. Она буквально сбила несколько деревьев. Коснувшись земли, она еще и прокопала собственным лицом несколько метров, только лишь после этого остановившись. Макс подошел к ней и вновь протянул руку помощи. В этот раз страх захватил ее тело, но отказываться Эрика не решилась.
        - Что ты…
        - Если ты и вправду моя правая рука, как говоришь, то нам придется поладить.
        - Да хрена с два!
        Новиков вновь собрался ударить ее. Она поняла это и хотела опередить его, но мгновенно появившиеся нити тьмы из-за спины схватили ее кулаки, заставив замереть. Второй удар в живот переломал все ребра. Вот только тело восстановилось еще в полете. Девушка уже покинула территорию деревни, вновь пытаясь подняться. Ноги уже совсем не держали, но, заметив приближающегося Макса, она всерьез испугалась. Размахнув крылья, Эрика взлетела. Думала скрыться во тьме леса, но попытка не удалась. Те самые нити схватили ее за ногу, резко дернув к земле. Удар такой силы вбил ее в почву. Вновь подойдя, Макс вздохнул. Он понимал, что делает, но также понимал, что пора бы заканчивать совсем этим.
        - Скажи, - в третий раз протянул он руку помощи, на которую Эрика теперь реагировала, словно собака на кнут, - кто такой этот бог тьмы?
        - Бог тьмы… это зло! Повелитель хаоса и приближенный смерти!
        - Начиталась истории?
        - Нет! - закрылась девушка руками, поняв, что Макс хочет снова ударить. Но он не стал. - Бог тьмы существовал в нашем мире. Он творил хаос и заставил королей юга и севера приклонить колено перед ним. Подчинил себе две страны…
        - А эти правая и левая рука?
        - Щит и меч бога тьмы… правая рука - убийца… левая - защитник… такие, как я… или левая рука… мы связаны с тобой… с богом тьмы… одного взгляда хватит, чтобы понять, что ты и есть новый владелец силы тьмы…
        - И когда ты узнала обо мне?
        - Я почувствовала твое появление в этом мире уже давно… неподалеку от столицы востока…
        - Значит, практически сразу после моего появления здесь.
        - Да… не знаю, что ты сделал, но твоя аура… она всего на мгновение в тот день стала столь мощной, что не только я, но и, думаю, левая рука тоже, почувствовали твое возвращение…
        - Тогда почему она не с тобой?
        - Откуда мне знать. Мы ведь получили такую судьбу не по своей воле. Мы были выбраны…
        - Кем?!
        - Богами! Все в этом мире решают боги! Они решили назначить меня твоим новым палачом… твоей шестеркой… как и решили назначить тебя на пост бога тьмы…
        - Вот же… черт…
        Эрика все же приняла помощь и поднялась на ноги, все еще приходя в себя.
        - Надеюсь, ты больше не станешь выделываться, - вздохнул Макс. С виду он выглядел, словно сущий демон. На самом же деле такие выкрутасы с магией нехило его подкосили. Перед лицом теперь находилась очередная статистика, которую парень вызвал, дабы убедиться в самочувствии.
        Статистика пользователя:
        Жизненная энергия - 67 800 ед.
        Магическая энергия - 44 320 ед.
        Физическая энергия - 61 613 ед.
        (Активный источник потребления энергии - рука)
        Уровень - 97
        Опыт - 28901/1700000
        Раса - человек
        Класс - Мечник-маг
        Действующие навыки:
        Расовые навыки:
        Стойкость к магии (средняя)
        Усердие изучения магии;
        Повышенная стойкость к холоду, огню, тьме (высшая);
        Возможность изучения древней магии;
        Стойкость к кровотечению;
        Стойкость к свету (легкая);
        Возможность выхода за границы
        Развитые навыки:
        Теневое поглощение жизненной энергии;
        Копирование;
        Сокрытие собственного уровня;
        Связь сердец;
        (Весь список доступен в подробной статистике древа навыков).
        Доступные очки навыков развития - 42
        «Вроде бы все в норме», - мысленно вздохнул Новиков. На деле же он думал, что бой обойдется куда более жестокими потерями энергии. Но, оказалось, что девушка лишь с виду опасная стерва с видимым желанием показать себя и унизить жертву. Сейчас же он смотрел на нее и понимал, что она и впрямь ни в чем не виновата. Судьба ее была предрешена. Если бы выбор стоял за ней - вряд ли бы Эрика выбрала такой путь к «славе».
        - И что собираешься делать? - уточнила девушка, сплюнув кровавую слюну и приведя себя в порядок. Насколько это было возможно в сложившейся ситуации.
        - А как ты думаешь? - усмехнулся Макс. - Ничего.
        - В каком смысле? Ты ведь…
        - Да плевать мне, кто я, и что должен делать. Меня затащили в этот мир насильно. И, если вариантов вернуться нет - буду делать то, что считаю нужным. Если хочешь, можешь напасть на меня снова. Но, как выяснилось, моя тьма поглощает не только тела жертв, но и их опыт, энергию и даже особые навыки. Такая, как ты, явно мне пригодишься.
        - То есть, намекаешь, что убьешь меня?
        - В точку.
        - А если я… ну… не стану пытаться убить тебя?
        - Делай, что хочешь. Уходи или оставайся. Но если я хоть на мгновение почувствую в тебе угрозы для жизни Руби или Тиа - убью.
        - Почему ты так привязался к ним? - встряхнула руками Эрика. - Это ведь простые девки. Одна с улицы. Попрошайка! Другая и вовсе должна была стать рабом барона - бесполезный суккуб!
        - Это ты так считаешь.
        - Да? И в чем я не права?! - их конфликт теперь больше походил на семейную ссору, нежели на «разговор» опасных существ с ужасающей силой.
        - Они не бросили меня, ясно?! Хотя, давно бы могли! Одна, как ты выразилась, попрошайка, вернулась в город, где ее разыскивали. И только лишь для того, чтобы попытаться спасти меня. Она ведь даже не была уверена, что справится. Что вообще выживет! А Тиа… как я мог бросить ее в беде? В моем мире нет рабов. Да, люди не всегда решают свою судьбу сами, но, по крайней мере, у них есть выбор. А здесь… боже, да она ведь должна была стать секс-рабыней какого-то малолетнего жирного эльфа! - не сдержался Макс, чуть ли не закричав. - Представить страшно, что бы ее тогда ждало…
        - И почему ты такой.
        - Что ты имеешь в виду?
        - Почему человек с силой лжебога думает о других? Почему ты не пользуешься тем, что у тебя есть? Ты ведь можешь заставить их подчиниться! Можешь сделать так, чтобы все боялись тебя.
        - А смысл?
        - Как это? Во власти! В силе! В уважении! В контроле над чуть ли не целым миром! А может быть и целым! Это не привлекает тебя?!
        - Нет. Не нужен мне ни мир, ни власть, ни уважение. Все это будет построено лишь на страхе и только.
        - Ну и пускай…
        - Нет! Если я и стану повелевать этим прогнившим мирком, так только заслужив место лидера достойным путем! Путем признания.
        - Я тебя поняла, - вздохнула Эрика. - Видимо, таково твое желание. И что ты собрался делать теперь? Вернешься в гильдию и продолжишь делать вид, что твоя жизнь ничем не отличается от остальных?
        - А чем же она отличается?
        Эрика промолчала. Она задумалась над чем-то, а когда пришла в себя, Макс двигался в сторону деревушки.
        - Стой! Куда ты?
        - Хочу найти лошадь или что-то вроде. Я жутко устал.
        - А ты не можешь переместиться, как сделал это со мной?
        - Нет. Эта магия требует подготовки заранее, да и печать действует лишь раз.
        - А твои крылья?
        - Чего?
        - Ну, ты ведь бог тьмы. У тебя должны быть крылья!
        - Не в этот раз, похоже.
        - Да что с тобой не так-то! - все же закричала девушка, вскипая от злобы.
        - Так я не услышал твоего мнения.
        - Чего? - не поняла она, тут же сменившись в лице.
        - Что будешь делать? Нападешь на меня? Или…
        - Или, - опередила она его. - Хочешь не хочешь, но я останусь с тобой, - усмехнулась Эрика. - Придется потерпеть.
        - Ох и не понравится это Руби.
        - Домашний кошак против не будет.
        - Назовешь ее так еще раз - крылья вырву, - подметил Макс, не сбавляя шага.
        - Заметано, - согласилась Эрика, стараясь не отставать от парня. Она не подавала виду, но уже давно все решила. На самом деле ни власть над все миром, ни всеобщий страх существ ее не волновали. Раз уж судьба решила за нее быть правой рукой бога тьмы - пускай так оно и будет. Ну а дальше девушка как-нибудь разберется.
        Добравшись до города на лошадях, Эрика с Максом прокрались через главные ворота, а затем уже попали и в гильдию. Перед тем, как направиться в свои комнаты, они пожали друг-другу руки.
        - С этого момента я твоя правая рука, - подметила она.
        - Смотри не пожалей потом, - усмехнулся он.
        - Это мои слова, мальчик из другого мира.
        Глава 18 - Черный рынок города падших
        Открыв глаза, Макс хорошенько зевнул. Чувствовал он себя прекрасно. Как будто все тело прошло курс лечения во время его сна. На самом же деле он просто был спокоен. Не сразу Новиков понял, что этим утром мозг не занят страхами и предостережениями. Ничего его не беспокоит. Эрика больше не навредит никому. Точно не навредит его знакомым. И, наверняка, смирилась с тем, кто этот Макс такой. К слову, во всей комнате творилось спокойствие. Тиа тихо спала на соседней кровати, укутавшись в теплое одеяло. Руби прижималась к мужской руке, мурлыкая во сне, жмурясь. Приподнявшись, одеяло с груди Макса спустилось ниже, открыв и кошку. Та сразу сжалась, нахмурилась, продолжая сопеть. Улыбка на лице появилась сама собой. Накрыв ее, Новиков кое-как выбрался из хватки и подошел к окну. Погода стояла прекрасная. Солнце уже взошло над городом, медленно нагревая старенькие чешуйки крыш домов разных оттенков. Птицы пролетали с торжественным криком. Снизу слышались чьи-то голоса. Рабочие, авантюристы, дети, женщины - все вышли на улицу по своим делам. На задание, учебу или работу в лавке. Кто куда.
        Через пару минут дернулась и Руби. Она подтянулась и, приоткрыв глазки, осмотрелась. Макс взглянул на нее сейчас совершенно с другой стороны. Конечно, как девушка она выглядела прекрасно, но до этого подросток смотрел на нее как-то иначе. Скорее, как на компаньона. Или как на ту, кто вроде бы нравится, но находится вдали от реальности. А теперь… впервые Макс смутился и даже покраснел.
        Руби, все еще оставаясь в кровати, оперлась на колени и вытянулась, словно пытается дотянуться ручками до потолка. Она даже зажмурилась от наслаждения. Находясь лишь в трусиках и лифчике, парень мог рассмотреть все ее достоинства. Стройные ножки, аккуратная талия с несколькими крошечными шрамами из прошлого, такая завлекающая грудь, выпирающая из-под ткани. Новиков подметил, что у кошки минимум третий размер. И, кажется, грудь только растет. Хвостик ее мотался из стороны в сторону. Ушки встрепенулись, застыли. Наконец, открыв глаза, Руби заметила, как Макс на нее пялится. Она раскраснелась, но, видимо, решила что-то менять в жизни.
        Не прячась теперь под одеялом, девушка улыбнулась и, показательно мурлыкнув, слезла с кровати, подойдя к нему почти вплотную. Хвост теперь вовсе сходил с ума. Макс даже вспомнил, что хвост у котов и кошек, по крайней мере в его мире - крайне чувствительная зона. А здесь…
        - Доброе утро, - прошептала девушка, приблизившись и лизнув мочку уха Макса. Он даже вздрогнул, а штаны в районе талии слегка натянулись. Слава, Руби этого не заметила.
        - Доброе… - вытянул он с большим трудом. - Тебе… тебе не холодно?
        - Ты хочешь, чтобы я оделась? Разве… тебе… не… нравится? - произнесла она по словам с той же коварной ухмылкой.
        - Нет… нравится… если честно…
        - Ну, тогда я могу еще так походить…
        В это мгновение признаки жизни подала и Тиа. Она вытянулась и раскрыла глаза. Заметив Макса с Руби, суккуб смутилась, спрятавшись под одеялом.
        - Простите! Не хотела вам мешать!
        - Нет, ты не так все поняла! - выпалил Макс, растерявшись.
        - Блин, ну да ладно, - Руби вздохнула и, подойдя к кровати, достала из полочки свою одежду, начав приводить образ в порядок.
        - Вылезай уже, - вздохнула кошка.
        Все втроем они вышли из комнаты спустя почти час. Умывшись и перекусив, Макс предложил сходить кое-куда. Его не отпускала мысль о черных рынках. Руби рассказывала, что такой имеется в городе «Клейт». Но также говорила, что черные рынки очень популярны.
        «Здесь тоже должен быть такой рынок», - задумался Новиков. - «Возможно, я смогу найти оригинальную книгу о боге тьмы. Откуда-то же Эрика знает истинную историю».
        Спустившись на первый этаж, Тиа сразу пошла к барной стойке, чтобы взять три стандартные бесплатные порции пайка для авантюристов. Такие раздавали всем. Паек состоял из каши и сока. Несколько кусочков хлеба и булка. Вместо сока некоторые берут кружку пива, а вместо каши - еще две булки. Если приходилось идти куда-то за город, то лучше за бесплатно обеспечить себя пропитанием на день. И многие так делают. Три булки на весь день истощающего маршрута - не простой способ, позволяющий сэкономить.
        Макс с Руби хотели занять место за одним из столиков, как вдруг раздался пронзительный крик. Голос напоминал кого-то. И парень не ошибся. Это была Эрика. Заметив бога тьмы еще на лестнице, она улыбнулась и, забравшись на перила, прыгнула, пролетев добрые десять метров. Приземлившись на ноги прямо у столика, куда и собирался сесть Макс, Эрика обняла его, прижавшись своей грудью к парню.
        - Доброе утро! - поцеловала девушка его в щеку, облизнувшись.
        - Эрика? Что ты…
        - Что ты делаешь?! - опередила его Руби, взбесившись. Хвост ее, казалось, увеличился вдвое, а руки потянулись к кинжалам на поясе.
        - Спокойно, - выставила защиту девушка с длинными красными волосами. - С сегодняшнего дня я буду защищать Макса, как своего хозяина.
        - Не поняла!?
        Эрика лишь улыбнулась. Она поняла, что все вокруг уже смотрят на них. Оно и понятно. Холодная принцесса алмазного ранга превратилась в добренькую открытую девицу с розовыми щечками. Задрав рукав все того же черного балахона, она показала правое предплечье. В виде шрама на светлой нежной коже красовалась небольшая магическая печать. Символы перевести смог бы лишь мудрец какой-нибудь, но Макс почему-то сразу понял, что написано.
        - Правая… рука… - с трудом разобрал он из-за вырезов.
        - Молодец, - снова улыбнулась Эрика. - Ты знаешь древний язык.
        - И что это такое?
        - После того, как я приняла тебя вчера, меня настигла судьба, хозяин, - Эрика продолжала клеиться к парню, доводя тем самым Руби до ручки. - Теперь я вся твоя…
        - Ну так и соблюдай дистанцию! - Руби все же не выдержала. Она схватила Эрику за волосы и резко отдернула ее. Сила зооморфа сработала сама собой. Никогда еще девушка так не злилась. Так ей казалось, по крайней мере.
        Эрика сбила несколько столов и ударилась о тыльную сторону лестницы, пробив тонкие доски. От такого часть лестницы вовсе развалилась. Авантюристы расступились, кто куда. Двое из-за стойки побежали за главой гильдии. Эрика поднялась на ноги и, отряхнувшись, оскалилась. Руби стояла в десяти метрах от нее. Ноготки ее увеличились вдвое. Уши вытянулись, а на лице показались длинные усики по четыре слева и справа от носа. Даже клыки показались из-за скромных губок. Бладфилд и сама сосредоточилась. Обе руки ее изменились. Артефакт заработал, как полагается. Макс теперь стоял в стороне, не понимая, что делать.
        - Я поставлю тебя на место! - рявкнула Руби.
        - А силенок хватит?!
        Две девушки кинулись друг на друга. Новиков уже приготовился использовать магию тьмы. Он решил накрыть обоих теневыми куполами, разделив девушек. Но не успел. Когда измененная рука Эрики почти достала до кошки, а сама Руби уже собралась выцарапать ей глаза, обе они почувствовали жуткую слабость. Магическая энергия внезапно исчезла и девушки просто столкнулись лбами, рухнув на пол. На втором этаже показался глава гильдии. Лица его также не было видно. Зато руки теперь отдавали черным. Начав спускаться вниз с еще двумя людьми из гильдии, у которых на шеях красовались золотые медальоны, глава остановился у дыры, которую своим телом проделала Эрика с минуту назад. Распределив магию по всему телу, он спокойно перелетел щель и опустился на пол. Его личная охрана сделала то же самое. Глава подошел к девушкам, которые теперь поднялись на ноги и пялились друг на друга, готовясь напасть, вздохнув.
        - Эрика Бладфилд, ты меня расстраиваешь.
        - Глава, на меня напали! Я всего лишь…
        - Тихо, - перебил он ее. В это мгновение тело девушки потяжелело и она, прижавшись к полу, замолчала.
        - Руби, зооморф из команды Макса Новикова. Что на тебя нашло?
        - Простите… не… не сдержалась…
        - Глава, - подошел и сам Макс. - Я не успел их остановить. Спасибо. Они бы навредили себе.
        - Впредь держи своих девушек в узде, - Макс Новиков. Иначе я лишу вас звания авантюристов.
        - Хорошо. Но… можно спросить?
        - Что именно?
        - Что это за магия?
        - Нейтрализация.
        - А тип? Я не… ваш класс… темный клирик.
        - Верно.
        - Я давно хотел спросить, как это вообще так?
        - Это так важно?
        - Для меня.
        - Хочешь узнать - придется доказать свою значимость в этой гильдии.
        - Опять за свое.
        - Я знаю о выполненном вами задании. Неплохо. Но могло быть лучше. Буду ждать.
        Щелкнув пальцами, слабость с девушек спала. Обе поднялись на ноги, теперь виновато поглядывая на Макса.
        - И как это понимать?! - вздохнул парень, скрестив руки на груди.
        - Почему она лезет к тебе?! - оскалилась Руби, никак не успокаиваясь.
        - А почему нет? Нельзя? - улыбнулась Эрика, продолжая травить соперницу.
        - Так! - Макс ударил кулаком по столу, заставив девушек замолчать. Аура тьмы сама собой сконцентрировалась в руке, из-за чего стол треснул надвое. Щепки разлетелись в разные стороны. - Да что с вами не так сегодня. Эрика, ты приняла меня и теперь кардинально изменилась. Ну, раз так, прекрати вести себя так, будто бы я тебе принадлежу!
        - Простите, хозяин… - в это мгновение предплечье девушки резко заболело. Вырез в виде печати накалился на секунду. Это и есть печать хозяина и слуги.
        - А ты, Руби, - переключив парень внимание на кошку. - Ты ведь обычно спокойная и тихая. А сегодня что творишь?!
        - Прости…
        - Итак, я и Тиа идем на черный рынок. А вы двое остаетесь здесь.
        - Чего?! - выдали обе одновременно. - Но…
        - Я все сказал!
        Ответить на это они не смогли. Тиа, слушая своего знакомого, подбежала и потянула его за руку, мельком поглядывая на Руби и Эрику.
        Они вышли из гильдии, оставив за собой некую долю хаоса. А зачинщики остались внутри. Стояли друг напротив друга, и все еще злились. В один момент их окружили парни и девушки - другие авантюристы. За прошедшие десять минут эти двое многим перекус перед заданиями испортили.
        - И как это понимать?! - рявкнул один.
        - Придется заплатить тем, кто потратился на обед! - добавил второй.
        - Ну давай, рискни, - усмехнулась Эрика.
        - Зрение подпорчу, - мурлыкнула Руби.

1
        Разгуливая по городу, Тиа заглядывала почти во все лавки с различными товарами. Макс, наоборот, старался не отвлекаться от цели. Спрашивая у прохожих, один из них сказал парню, что черный рынок найти не просто. Где-то там, да где-то здесь торгуют по мелочи. Мол, в других городах черные рынки не запрещены, потому что действуют от страны. А город падших - нейтральный город. Многие торговцы метили на это место, поэтому и пришлось запретить открытую торговлю с большим размахом. Но он также подсказал насчет одного местечка.
        - Макс, а мы скоро дойдем? - уточнила Тиа, вздыхая и заглядываясь на фрукты.
        - Проголодалась?
        - Немного.
        Остановившись в самом центре рынка, Тиа выбрала себе немного яблок, сладости и прочее. А затем они продолжили идти.
        - Как думаешь, у них там все хорошо? - вновь начала девушка, кусая сосательную конфету. Максу эта сладость напомнила длинный чупа-чупс на палочке.
        - Надеюсь. Сегодня обе они как будто не в себе.
        - Не знаю насчет Эрики, но Руби повзрослела, - хихикнула Тиа.
        - В каком смысле?
        - А ты не знаешь? Зооморфы, они же как дети. Вся их жизнь проходит в трех фазах. Я сейчас не про тело, если ты об этом подумал.
        - Тогда объясни.
        - Правда не знаешь? Ну… как же это… - суккуб схватилась за голову, пытаясь вспомнить уроки из школы. В своей стране девушка не часто посещала специальную школу. Из-за известной фамилии, ее учили, по большей части, лично нанятые отцом демоны. - О, точно! Зооморфы, как и некоматы, растут в трех стадиях. Их еще называют тремя стадиями эмоционального и гормонального роста. Сначала они имеют один характер и могут прожить так половину жизни. Вторая стадия наступает, когда особь находит подходящего себе партнера. Влюбляется, если проще. Здесь главное - изменение характера, отношения к особи. Пропадают некоторые фобии, а организм приспосабливается для будущего зачатия.
        - Чего?! - смутился парень, покраснев. - Зачатия?
        - Ну да. Зооморфы самки в первую очередь задумываются о будущем. Потомство, это единственный способ продолжить род. Без рода ты никто. Никому не знаком. И никому не нужен.
        - А… третья стадия тогда?
        - Она наступает в старости особи. Может и раньше, если, например, партнер умирает. Без должного ухода за телом зооморфы и некоматы становятся агрессивнее, или, наоборот, спокойнее.
        - Хочешь сказать, Руби изменилась, потому что…
        - Думаю, за ночь она выросла, - хихикнула Тиа. - Конечно, я смущаюсь такое говорить, - и вправду покраснела суккуб, - но, если будет шанс, то обрати внимание на ее… строение…
        - Не пойму.
        - Ну блин! - топнула девушка ногой, зажмурившись на секунду. - Грудь может вырасти! Талия… измениться… тело должно подготовиться к… к возможным родам…
        - Понятно.
        - Как же с вами… тяжело… парни, блин!
        Пока они обсуждали такую тему, Макс и не заметил, как слева по улице показался большой шатер. В небо из него устремлялся дым, а вход охраняли какие-то стражи. Но на городских они точно не походили. Во-первых, они даже людьми не были. Скорее, кто-то вроде гоблинов. Но выше ростом.
        «Похоже, нам сюда».
        Подойдя ближе, стражи перекрыли вход.
        - Чего желаете?
        - Нам сказали, здесь можно найти то, чего нет в городе.
        Переглянувшись, стражи разошлись. Один из них приблизился к Максу.
        - Если тебя кто-то прислал - убьем.
        Войдя внутрь, оба осмотрелись. На полу валялись мешки с продовольствием. Оружие, разные доспехи. В один момент Тиа замерла. В темном углу шатра лежало живое существо. Девушка. Маленькая и хрупкая. Разглядеть ее было сложновато, но Макс тоже заметил ее. Когда он хотел подойди к ней, гостей окликнул кто-то другой.
        Впереди показался высокий мужчина в черном статном костюме. Вид напоминал классическую форму какого-нибудь офиса. Только вместо галстука - шарф из чьей-то шкуры.
        - Добро пожаловать в мой шатер. Здесь вы сможете найти все, что угодно. Оружие, снаряжение, черные материалы, даже рабы. К сожалению, работаем мы последние два дня. Хотите что-то купить - это последний шанс.
        - Кто это? - Макс, казалось, пропустил всю его вежливость мимо ушей, продолжая смотреть на девочку в углу.
        - Это? Ах, вы о той рабыне. Интересная особь, очень интересная. Когда мне ее привезли, сказали, что эта девка, якобы, использовала давно утерянную магию, представляете, - рассмеялся торговец.
        - О какой магии вы говорите? - уточнил Макс.
        - О магии тьмы. Но это всего лишь слухи. В Морионе же кто-то взболтнул о появлении бога тьмы. Вот и начали появляться всякие.
        - Тогда зачем взяли ее? - Усмехнулась Тиа.
        - За ее внешность, конечно. К тому же, она ведь ребенок. - Подойдя к той самой девочке, торговец схватил ее за цепь, закрепленную с ошейником на шее, и потянул вверх. Изодранный капюшон с головы спал, позволив насладиться ею. Это и вправду был ребенок. Девочка лет десяти, не больше. Короткие черные волосы, красноватые глазки. Даже оттенок кожи, точнее, вены… казалось, вены слишком сильно выделяются на теле. Пульсируют. Да и выглядят куда темнее обычных. - Как видите, - продолжил торгаш, - все ее тело выглядит необычно. По расе она напоминает демона, но, мне кажется, что это ребенок от демона и человека.
        - Прошу… - прошептала она, кряхтя.
        - Торговец нахмурился и отпустил цепь. Девчонка упала на пол, сжавшись. Она натянула капюшон.
        - Итак, не рекомендую тратить время на такой мусор. Может, вам показать что-то из оружия…
        - Я ее забираю, - оборвал Макс, продолжая смотреть на девочку.
        Услышав его слова, она и сама приподняла взгляд, пытаясь понять, кто это.
        - А? Вы уверенны?
        - Сколько хотите за нее?
        - Двадцать пять золотых.
        - Дорогая рабыня.
        - Но и не простая.
        - Когда она в последний раз ела?
        - Около трех дней назад.
        - Ей же всего десять! - выкрикнула Тиа. Она оттолкнула торговца, да так, что тот даже равновесие потерял, приземлившись на мягкую точку. Стражи тут же сбежались с оружием наготове. Суккуб попыталась высвободить ее, но цепь оказалась крепче, чем казалось. Даже так девушка не сдалась. Использовав силу своей расы, она сконцентрировала энергию в руках и буквально разорвала связку. Ошейник распался надвое, а девочка теперь смотрела на свою спасительницу практически мертвым взглядом.
        - Ого, вот это сила. Если это ваша рабыня, я бы ее купил.
        - Это моя подруга, чертов торгаш, - цыкнул Макс. Он вытащил из мешочка двадцать пять монет и высыпал их в руки собеседника.
        - Можете пообщаться с ней. А затем уходите. И попрошу без оскорблений. Вы все же в моем доме.
        Приблизившись к ней, парень улыбнулся.
        - Привет. Как тебя зовут? - Но девочка молчала. Вблизи выглядела она куда хуже. Кожа да кости.
        - Нужно ей помочь, - чуть ли не всплакнула Тиа.
        - Поможем.
        Покинув шатер, Макс взял девочку на руки. Она была очень маленькой, грязной, вся в ранах. Тиа же взглянула на нее и улыбнулась. А затем стянула капюшон.
        - Не переживай. Мы хорошие и не обидим тебя. Накормим, вымоем, а затем…
        - Кто ты… - прошептала девочка.
        - О, говорит, - засмущалась Тиа, стараясь сдерживать слезы. Макс только сейчас заметил, насколько же данная ситуация тронула суккуба. На минуточку, восемнадцатилетнюю девушку, примерно, - Меня зовут Тиа. Я суккуб. А это Макс, - продолжила девушка улыбаться. - А кто ты?
        - Юки… Ю… Юкина.
        - Ты Юкина? Красивое имя, - Тиа старалась подбирать слова как можно тщательнее, чтобы не напугать малышку.
        - Вы меня… не… не продадите… другому?
        - Нет, обещаю тебе. Отведем тебя к нашим друзьям. С этого момента твоя жизнь в безопасности. Я тебе обещаю!
        Глава 19 - "Папочка"?!
        Открыв глаза, маленькая девочка не поняла, где находится. Она привыкла к темному уголку шатра ужасного работорговца. Иногда он перетаскивал ее в огромную мойку, где один из шестерок поливал девочку магией природы. Холодный напор просто окатывал ее в одежде, отчего она постоянно болела. Помнила девочка и свое имя. Единственно, что помнила. Юкина. Так ее назвал один мальчик, пришедший в шатер в один из дней. В темноте невозможно определить, сколько времени прошло. Юкина уже спустя недели, вроде бы, перестала надеяться на спасение…
        Работорговец выкупил ее в южной стране у другого торговца душами. Купил за гроши и на корабле перевез в город падших. По пути над ней издевались. Очень редко кормили. А если и решались - кидал тухлые овощи и фрукты, чтобы не выбрасывать и, тем более, не тратиться на нормальные продукты по отношению к простому рабу.
        Возраст Юкине тоже дал торговец. Она слушала каждое его слово. Прислушивалась к любым разговорам, которые он вел с пришедшими в шатер покупателями. Но не часто работорговец предлагал девочку. Даже в этот раз двое сами заинтересовались в ней. Юкина смотрела на парня и девушку со страхом и надеждой. Когда же услышала его голос, то почувствовала что-то особенное. Будто бы знает его. Будто бы их что-то связывает. Вены тут же вздулись, а сердцебиение участилось. Как же захотелось к нему. Поближе.
        В этот раз свет сразу же заставил зажмуриться. Девочка не привыкла к такому после недолгого сна. Спать больше часа ей в принципе не разрешалось, но Юкина старалась ночью прятаться в самые темные углы, чтобы хоть немного отдохнуть и перетерпеть боль от кнута и дубинок.
        Как только глазки малость привыкли, она снова их раскрыла, теперь уже осмотревшись. Над ней торчали чьи-то лица. Сразу три мордашки с большими глазами и разными носами.
        - Как думаешь, она жива? - произнесла одна из них, взглянув на вторую.
        - Конечно! Что за глупый вопрос! - ответила вторая, не отрываясь от девочки.
        - Замолчите, - буркнула третья. Этот голос был знаком Юкине.
        Девочка вновь зажмурилась и попыталась опереться на руки. Сил совсем не было, и попытка увенчалась провалом. Стоило попробовать, как руки задрожали. Скользнув по простыни, девочка упала на спину, вновь бегая взглядом от одной девушки к другой.
        - Не бойся, - вновь раздался уже знакомый голос. Юкина точно уже слышала этот голос. Нежный и спокойный. Такому голосу хотелось довериться. Проведя в темноте слишком много времени, Юкина привыкла определять качества человека по голосу. Работорговец, что ее держал у себя на цепи с ошейником, имел противный голос. Жуткий, хриплый, словно голос мертвеца. Этот голос, казалось, принадлежал милой молодой девушке. - Мы тебя не обидим.
        - Прошу… - прошептала девочка, - отпустите… я не хочу…
        - Успокойся, - голос этой девушки тоже был тихим и достаточно ласковым. Его хотелось слушать, и хотелось довериться. Но руки девочки до сих пор тряслись. - Мы не причиним тебе вреда.
        - Где вы вообще ее нашли?! - прозвучал третий голос.
        - Макс купил ее у работорговца.
        - Боже. Наверное, кучу золотых отвалил.
        - Если он так решил, значит, это правильно!
        - Да, я не сомневаюсь, но… она же такая маленькая. Ее нужно воспитывать.
        - Как тебя зовут? - уточнила одна из девушек.
        Юкина смотрела на них, стараясь не делать лишних движений. Но, когда девушка со знакомым голосом улыбнулась ей, она сразу решила пойти на контакт.
        - Ю… Юкина…
        - Юкина. Сколько тебе, Юкина?
        - Десять…
        - А откуда ты?
        - Не… знаю…
        - Как это? Ты не знаешь, где находится твой дом?
        - Нет…
        - Не допрашивайте ее, - вновь раздался голос другой девушки.
        - Кстати, а где Макс?
        - Пошел за вещами и продуктами.
        Как раз в этот момент дверь комнаты открылась. Макс вошел внутрь, удивившись. Одну из кроватей окружили девушки, смотря то на малютку, то на парня.
        - Вы чего ее окружили? - вздохнул Новиков. - Она и так сейчас всего боится.
        Юкина почувствовала его ауру. Хорошенько отдохнув в мягкой постели под теплым одеялом, девочка немного восстановила свое самочувствие и теперь гораздо четче чувствовала магическую энергию. Найдя в себе силы приподняться, девочка взглянула на Макса. Она хотела что-то сказать, но опешила, промолчав. Новиков же вновь улыбнулся, подойдя ближе и сев на кровать. Достав из корзины яблоко, он протянул его бывшему рабу.
        - Держи.
        Юкина боялась. Она смотрела на яблоко и понимала, что очень голодна. Желудок подал знаки жизни, что заставило и остальных заулыбаться.
        - Не бойся, - добавил Макс. - Я тебя не обижу. Они не обидят. Теперь ты в безопасности.
        Все же потянув руку к фрукту, Юкина случайно коснулась руки парня. В это же мгновение оба почувствовали нечто странное. По телу Макса прошлась знакомая аура. Будто бы магия навыков тьмы. Но он не почувствовал использование магии. Юкина также вздрогнула. Но ее реакция отличалась. Девочка резко улыбнулась и хотела обнять Новикова, но тело вновь подвело. Она чуть было не рухнула с кровати Макс подхватил девочку на руки, а уже после этого та обвила своими ручками его шею.
        - Эй, ты чего…
        - Я знаю тебя! Я чувствую! Ты ведь… он…
        - О чем ты? Помнишь кого-то из своих родных? Мы можем доставить тебя домой…
        - Нет. У меня нет дома! - Юкина уже куда спокойнее общалась. Она, наконец, улыбалась. Впервые за долгое время.
        - Тогда…
        - Я знаю тебя… папочка!
        - Чего?! - выдали все девушки вместе с Максом разом. - Как ты меня назвала?
        - Папочка! Папочка! Я так рада!
        - Ты ошибаешься, - улыбнулась Руби, приблизившись.
        - Нет! Он папочка! Я точно знаю! - девочка начинала психовать, и спорить с ней никто не стал. Но это было лишь начало. Заметив суккуба, девочка вновь заулыбалась. - Сестренка!
        - Я? - удивилась Тиа. - Да ну…
        - Сестренка! Сестренка, сестренка, сестренка!
        - Есть предположения, какая у нее раса? - пока Юкина отвлеклась на Тиа, Макс обратился к Эрике. Она явно больше остальных знала о чем-то таком.
        - Похожа на демона. Но… постой, а ты разве не можешь узнать о ней сам?
        - В смысле?
        - Ну, в магию тьмы вроде бы входит изучение своей жертвы. Это помогает в бою.
        - Даже не знаю. Я не пробовал еще сканировать врага. Почти всегда меня серьезно ранили, и там волновали только навыки восстановления, - усмехнулся парень, почесав затылок. Да уж, гордиться явно было нечем. Но слова Эрики его заинтересовали.
        Вытащив из душевного хранилища книгу с навыками, Макс начал листать страницы. Он точно не изучал что-то такое. Несколько минут он наблюдал сотни навыков, которые могли ему пригодиться, но оставались неизученными. Наконец, он нарвался на то, что нужно, как показалось. Навык «видение». Прочтя краткое описание, Новиков решился. Навык стоил не дешево, но явно стоил того. В данной ситуации. Когда все было готово, он решил проверить его сначала на девушках. На всякий случай. При любом исходе пассивный навык навредит им меньше, нежели маленькой девочке. Взглянув на Эрику, Макс сосредоточился. В это же мгновение навык активировался. Перед его лицом вылезли характеристики правой руки бога тьмы:
        Навык «видение» активен.
        Эрика Бладфилд.
        Жизненная энергия - 60 000 ед.
        Магическая энергия - 74 000 ед.
        Физическая энергия - 50 000 ед.
        Уровень - 52
        Опыт - 94567/120000
        Раса - высший демон
        Класс - отсутствует
        Расовые навыки:
        Стойкость к огню, тьме, холоду, отравлению;
        Повышенная физическая защита к магии;
        Нейтрализация магии огня;
        Регенерация высшего демона;
        Полет;
        Призыв демонических существ;
        Призыв демонического оружия.
        «И вправду работает», - усмехнулся он в собственных мыслях. - «Нужно проверить еще на ком-нибудь для убедительности».
        Взглянув теперь на Руби, Новиков снова сосредоточился.
        Навык «видение» активен.
        Руби.
        Жизненная энергия - 17 000 ед.
        Магическая энергия - 13 000 ед.
        Физическая энергия - 20 000 ед.
        Уровень - 12
        Опыт - 4680/15000
        Раса - зооморф
        Класс - отсутствует
        Расовые навыки:
        скорость;
        стойкость к колющим атакам;
        Стойкость к холоду;
        Легкая регенерация;
        - Ну и как тебе результат? - поинтересовалась Эрика.
        - А ты сильнее, чем я думал, - ответил он на ее вопрос с ухмылкой. - Ладно, а теперь ты, милашка, - подошел он к уже сидящей на кровати Юкине, использовав навык в третий раз.
        Навык «видение» задействован
        Юкина
        Статистика пользователя:
        Жизненная энергия - 50 000 ед.
        Магическая энергия - 150 000 ед.
        Физическая энергия - 130 000 ед.
        Уровень - не доступно
        Опыт - не доступно
        Раса - артефакт
        Класс - оружие
        Расовые навыки:
        Не доступно
        - Вот же… - застыл парень от увиденного перед глазами. Перед ним сейчас сидела не простая девочка, пережившая тяжелые времена. Это настоящий монстр в теле десятилетнего ребенка. Конечно, говорить в слух он такое не решился.
        - Ну что там! - не отставала Эрика.
        - Ты ведь знаешь, что я использовал выход за человеческие рамки, когда разгромил поместье барона, - шептал Новиков девушке, отведя ее в сторонку.
        - Ну.
        - Так вот… ее показатели… как бы сказать… превышают мои после отключения человечности.
        - Чего?
        - Сто пятьдесят тысяч единиц магической энергии…
        - Сколько?! - Эрика и сама чуть не рухнула на пол из-за внезапной слабости в ногах и дрожи по всему телу. - Но это просто невозможно! С такой силой… она…
        - Это не все.
        - Да ну? Чем еще удивишь?
        - Я увидел ее расу и… класс. Она не демон, или вроде того. Она вообще… не из этого мира…
        - Я снова ничего не понимаю. Хочешь сказать, она как ты?
        - Нет. Совсем нет. Ее раса - артефакт. А класс - оружие.
        - Артефакт… - казалось, Эрика совсем не удивилась. Даже, наоборот, присмотрелась к Юкине. - Теперь все становится на свои места.
        - То есть, это нормально?
        - Нет, конечно же нет. Но я, кажется, понимаю, кого ты встретил. Это то, о чем я тебе когда-то говорила. Видишь ли, бог тьмы… он обладает не самой обычной магической энергией. Его верные слуги сами находят хозяина. Так, я нашла тебя. А вскоре может объявиться и левая рука. Но это всего лишь мое мнение. А теперь она. Твой артефакт.
        - Ты говорила мне о мече.
        - Да. Меч бога тьмы. Артефакт, созданный на основе трех стадий увеличения силы. Но я никогда не слышала, чтобы меч мог принимать облик девочки.
        - Или наоборот, - задумался Макс.
        - То есть? Хочешь сказать…
        - Я ничего не хочу сказать, - вздохнул парень. - Это я пришел сюда из другого мира, а не ты, или кто-то еще. Вот вы и объясняйте мне, какого черта здесь происходит!
        - Думаю, мы поймет чуть позже. Сначала нужно позаботиться о ней.
        - А почему она меня так назвала?
        - Папочкой? Это было очень мило, - чуть было не рассмеялась девушка. - Если же говорить серьезно… скорее всего, она почувствовала твою ауру, что еще раз доказывает твои слова. Похоже, она самый настоящий древний артефакт. И ее магическая энергия сейчас на первой стадии увеличения силы.
        - То есть, при желании она может стать сильнее?
        - В легенде меч бога тьмы обладал силой для битвы с богом. Так что да. Он может стать сильнее.
        Эрика вернулась к остальным. Юкина быстро разговорилась и теперь за милую душу ела овощи и фрукты. Но все же настораживалась в толпе девушек. Стоило подойти Максу, как она улыбалась и тянулась к нему. Не сказать, что Новикова это радовало. Слишком много обязанностей свалилось на его шею в последнее время. Проблем становилось все больше, а решения так и не появилось…
        Весь день они возились с девчонкой. В итоге Эрике пришлось пойти в свою комнату, дабы уснуть. Она забрала с собой Тиа. Юкина никак е хотела засыпать. Постоянно поглядывала во все стороны, будто боясь темноты. Руби легла рядом с ней и о чем-то тихо рассказывала. Будто сказку. Все же сон сморил ее, и девочка засопела. Кошке пришлось постараться, чтобы выбраться из постели. Макс все это время сидел на подоконнике, пялясь в окно. Он думал. В последнее время - слишком много. Руби присоединилась к нему. Залезла и села чуть было прямо не на него. Облокотилась спиной на широкую мужскую грудь. Опустила голову на плечо. В такой позе они и остались.
        - Слушай, насчет сегодняшнего утра, - начала разговор она, также наблюдая за ночным городом в свете редких фонарей.
        - Тиа рассказала о том, что происходит с зооморфами и некоматами.
        - Рассказала о трех стадиях? Боже, - смутилась девушка. - Только не воспринимай все серьезно…
        - Но ведь она была права. Ты сегодня психанула из-за поведения Эрики, так?
        - Да. Не знаю, что на меня нашло…
        - Приревновала?
        - Наверное…
        - Руби, она ведь теперь будет с нами в команде.
        - Я привыкну, - сквозь зубы прошептала кошка, дергая хвостом. Макс заметил это и, улыбнувшись, прикоснулся к ушку девушки. Руби тут же встрепенулась, но не стала ничего делать. Уши у ее расы тоже считались эрогенной зоной и прикасаться к ним могли лишь возлюбленные или члены семьи.
        - Ты поладишь с ней, если я скажу, что люблю… люблю тебя…
        - Любишь… ты ведь… уже говорил…
        - Но тебе, видимо, не хватило одного раза.
        - Нет…
        - Вскоре все может измениться.
        - О чем ты?
        - Сам не знаю. Предчувствие. Кажется, все может рухнуть в один простой момент. Если так случится, я хочу, чтобы ты мне кое-что пообещала.
        - И что же?
        - Я хочу, чтобы ты доверилась мне.
        - Я не понимаю тебя.
        - Просто доверься. Скажу бежать - ты побежишь. Скажу добить - ты добьешь.
        - Чего?! Нет уж!
        - Руби, - настырнее и куда серьезнее повторил Макс. - Случиться может что угодно. Я хочу, чтобы ты была готова ко всему.
        - Но… я не смогу. Ни сейчас, ни потом. Никогда.
        - Значит, приготовься. На всякий случай. Юкина тоже не самая простая девочка, как может показаться. Да, с виду она безобидная и нуждается в нас. Но, на самом деле, ее энергия в теле куда опаснее, чем у меня или у кого-то другого. Руби, сегодня я спас не простого раба. Я встретил свой артефакт.
        Приподнявшись и развернувшись, кошка теперь смотрела Максу прямо в глаза.
        - Хочешь сказать, эта девочка - артефакт?
        - Да. Ее энергия превышает сто тысяч. Когда я… потерял контроль в Морионе… даже тогда мои навыки не достигали таких значений. Она очень сильна, но, в то же время, беззащитна. Как будто не знает, что делать со всей этой силой. Я прошу тебя только об одном - верь мне. Ты одна сможешь позаботиться о ней, если что-то…
        - Давай не будем об этом, - перебила Руби парня, приложив к губам указательный палец с длинным ноготком. - Сейчас я хочу лечь спать. Хочу лечь спать с тобой.
        Улыбнувшись, Макс приблизился к ней. Эти двое поцеловались, замерев на мгновение. Выглядели они прекрасно. На фоне звездного неба в рамочном окне комнаты, фонарей, что освещали улицы, тихого гула пьяниц, выходящих из баров и теперь разгуливающих тут и там. Прекратив, девушка прижалась к возлюбленному, слушая стук его сердца.
        Они легли на соседнюю кровать, укрывшись толстым одеялом, набитым чем-то мягким. Возможно, пухом. Руби легла с краю, чтобы, случись что с Юкиной, успеть сорваться и подбежать к ней. Макс занял место у дальней стороны. Он обнял девушку и, расслабившись, закрыл глаза. Сон настиг так быстро, что даже задуматься о чем-то, глядя в потолок, не получилось. Кошка и сама уснула. Сейчас они напоминали переживающих за свое дитя родителей. Готовые отдать ребенку всю заботу, но не забывающие и о себе. Кошка с тяжелым прошлым и парень из другого мира - та еще парочка.
        И все же судьба позволила им встретиться…
        Глава 20 - Церковь лжецов
        Всю ночь Максу снилось что-то странное. Сначала он видел Катю. Повзрослевшую, изменившуюся. Видел, как она разговаривает с какой-то седой женщиной. Эта самая женщина очень сильно напоминала его мать. Но этого не может быть…
        Следующий сон показывал Руби. Кошка, которую удерживали стражи, пыталась дотянуться до Макса. Плакала, кричала, царапала стражей, но не могла пробиться через экипировку. За ней же сидел некто в троне. Высокий старик с длинными рогами. В росте он достигал двух метров. Огромные мускулы напомнили парню тот артефакт в поместье барона.
        Когда же пришла пора просыпаться, Макс открыл глаза и увидел перед собой два красивейших драгоценных камешка. Прекрасные глазки с искренней улыбкой.
        - Юкина, - произнес парень, вздохнув. - Доброе утро.
        - Доброе утро, папочка! - обняла его, прокричав свои слова.
        Присмотревшись, Макс заметил и остальных девушек, что стояли в стороне и недовольно хмурились. Видимо, эта маленькая принцесса опередила их в пробуждении единственного парня компании.
        - Макс, долго же ты спишь, - хмыкнула Эрика, отвернувшись.
        - Да уж. Мы все уже проснулись, - добавила Руби, также хмыкнув.
        - Как спалось? - лишь Тиа встретила его улыбкой и настоящей радостью в глазах из всех троих.
        - Нормально. Правда, сон какой-то странный был… не помню точно.
        - У нас есть задание, - вновь добавила Эрика.
        - Прямо с утра? Может…
        - Это задание от главы гильдии, - перебила его авантюристка с алмазным рангом.
        - Чего? От главы?
        - Да. Он решил не тянуть. Несколько дней назад в гильдию пришел демон с юга. Он живет в городе на границе. Недалеко от нас. Говорит, не так давно в городе построили церковь.
        - Ну так это же хорошо, наверное.
        - Если бы церковь была настоящей - да.
        - В каком смысле?
        - Этот демон сказал, что те, кто обосновался в церкви, завысили налог. Отказываются принимать раненых и больных, чтобы оказать помощь. Да и вообще сказал, что видел, как одной ночью неизвестные завозили в церковь оружие и припасы. Глава предположил, что церковь построена наспех наемниками. Возможно, они задумали переворот.
        - И он поручил это нам? В чем суть задания? - Макс все еще лежал в кровати, а на нем мирно расположилась Юкина, не переставая улыбаться.
        - Добраться до церкви, выяснить, в чем дело, и уничтожить наемников, если опасность переворота подтвердится. Жители сложились и готовы заплатить сто золотых.
        - Ух ты. Неплохо.
        - Я тоже так считаю, - улыбнулась, наконец, Руби. - Кстати, я тут недалеко от гильдии домик нашла. Там четыре комнаты, не считая кухни и уборной с ванной. Хозяин сдает его за гроши, потому что уезжает в Клейт.
        - Предлагаешь снять его?
        - Ага. В одной комнате ютиться не вариант. Нас стало слишком много, - хмыкнула девушка, косо взглянув на Эрику.
        - Я поддерживаю, - улыбнулась Тиа, скрестив руки на груди. - Пятьдесят золотых в месяц. Это очень дешево.
        - Да уж, и вправду дешево. Но придется постоянно зарабатывать.
        - Задания в гильдии приносят хороший доход. Мы сможем себе позволить этот домик. Ну так что?
        Все же поднявшись на ноги, Макс подтянулся и, взглянув на Юкину, что продолжала валяться на мягкой простыне, решил.
        - Значит, отправляемся в тот город, выясняем, что там за дела и возвращаемся. Получим награду и снимем тот домик.
        - Отлично! - выдала Руби, чуть ли не подпрыгнув.
        - Нам выделили всего два дня на все, - вздохнула Эрика, свернув лист с заданием. - Придется поспешить.
        - И сколько уйдет на то, чтобы добраться туда?
        - Отправимся прямо сейчас - доберемся к вечеру. Если не задержимся - к завтрашнему вечеру вернемся.
        - Придется действовать ночью.
        - Так даже лучше. Один из помощников главы гильдии создал поддельный пропуск монарха. Если там и вправду обосновались церковники - нас впустят. Если же нет…
        - Будем разбираться силой, - закончил парень. - Хорошо. Собираем продукты и выдвигаемся.
        - Я найму телегу, - уточнила Тиа. Взяв у Макса несколько золотых монет, она выскочила из комнаты.
        Руби отправилась на первый этаж за едой. Эрика же осталась в комнате с Максом и Юкиной.
        - Слушай, - приблизилась к нему девушка, мельком поглядывая на спасенную рабыню, - ты не думаешь, что Юкине там будет не безопасно?
        - Да, но оставить ее здесь не с кем. Вряд ли кто-то из наших согласится остаться в гильдии.
        - Может, кому-нибудь из знакомых? Я говорила с Марком. Он не против…
        - Нет, - опередил ее Макс. - Юкина многое пережила. Она к нам-то не сразу привыкла. Не хочу, чтобы она вновь боялась.
        - Тогда придется взять с собой.
        - Я ее защищу.
        - Макс, - подошла Эрика почти вплотную, прикоснувшись к мужской груди, - всех защищать вечно не получится. Просто… просто будь готов ко всему.
        Все вышли из гильдии уже через час. Дорога должна была занять весь день и Максу пришла в мысль замечательная идея. Он оставил печать теневого перемещения в главном помещении. Переносить такое количество народу еще не приходилось, но в описании навыка говорилось о возможности переноса любого количества существ. Все, что требовалось - большое количество магической энергии. И он на это был способен.
        Собрав все необходимое, компания залезла в повозку. Эрика в этот раз сама села на место извозчика. Она сказала, что парню лучше отдохнуть и подготовиться. Спорить никто не стал.
        Времени у них было много. Тиа постоянно спала. Руби выглядывала в окошко прорезанной сбоку ткани, наблюдая за местностью. Юкина ела и прижималась к Максу, пока он, в свою очередь, листал учебник с навыками. Свободных очков осталось еще много, но тратить их не хотелось. Кто знает, что может пригодиться. И все же Новиков не удержался, изучив несколько новых способностей.
        - Что делаешь?! - уточнила Юкина, усевшись к нему на колени.
        - Подготавливаюсь к встрече с плохими существами.
        - Плохими? Как тот мужик, который продавал меня? - смутилась девочка.
        - Да. С такими.
        - Я не люблю плохих людей!
        - Я тоже, милая. Смотри, - решил он ее отвлечь от дурных мыслей. Макс использовал только что изученный навык. Стоил он всего одного очка, да и пользы от такого таланта не было. Новиков изучил его специально для девчушки. Вытянув руку ладонью вверх, Макс сосредоточился. Конечность позеленела, а через секунду над ней образовалась расцветшая роза. Юкина растянула улыбку на все лицо, схватив цветок и начав нюхать его. Руби, заметив это, улыбнулась.
        - Он как настоящий отец, - шепнула ей Тиа, которая, якобы, спала все это время.
        - Да, это точно. Постой, я думала…
        - Я отдыхаю, - хихикнула суккуб. - Трудно уснуть в трясущейся повозке.
        - Да уж.

1
        Солнце село уже час назад. Лес вокруг теперь казался куда более таинственным. Но внимание на это обращала лишь Руби. Она, как любой другой зооморф, видела в темноте. Для нее ночная прогулка была чем-то обыденным. Но именно это и привлекало. Ночью на деревьях показывали мелкие существа, а среди листвы и кустов чаще пробегали хищники и их жертвы. В один момент она даже заметила огромного волка с передними клыками, что из-за дерева наблюдал за повозкой. Слава, он так и не решился выйти на тропу. Его яркие зеленые глаза светились, отчего пугали до мурашек.
        Но вот показался и сам город. Стражи у входа в город не было. Впервые Макс столкнулся с таким. Пришлось даже самостоятельно поднимать огромные стальные прутья, что служили здесь вместо ворот. За это отвечал рычаг, что располагался в будке слева от тропы. Такое удивило и Эрику. Сразу стало ясно - что-то не так.
        Конюшня также никем не охранялась. Компания запрягла лошадей в отдельное помещение, а повозку пришлось оставить на улице. Вокруг теперь расположились высокие дома с многочисленными окнами. В некоторых еще горел свет.
        - Почему здесь никого нет? - наконец, уточнил парень.
        - Не знаю, - продолжала осматриваться Эрика. - Я была здесь однажды. Город хоть и не большой, но охраняется, как и остальные. А сейчас… никого. Как будто вся стража испарилась.
        - Или ее убили, - вздохнула Руби.
        - Убили? - вздрогнула Юкина.
        - Не слушай ее, - нагнулась Тиа к девочке, погладив ее по голове. - Тетя Руби несет ерунду. Да, тетя Руби?! - взглянула она на кошку с недовольной мордашкой.
        - Да, конечно…
        - Итак, слушаем сюда, - начал Макс, немного подумав. - Я и Эрика пойдем в церковь. Тиа, Руби и Юкина остаетесь здесь.
        - Чего? - возмутилась кошка. - Ну уж нет! Я иду с вами!
        - Слушай меня, - вздохнул парень. - Я и Эрика хорошо владеем магией. Мы сможем справиться, если на нас нападут. С другой стороны, Юкина еще маленькая. Она точно останется здесь. Тиа не сможет защитить ее в одиночку, если что-то случится. Без обид, - улыбнулся Новиков суккубу.
        - Я все понимаю, - нервно хихикнула она.
        - Поэтому остается и Руби. Ты все же сильнее. Возражения не принимаются!
        - Вот же… а если… - пыталась Руби найти хоть какой-то повод все же с парнем.
        - Если нас не будет… ну, больше двух часов - можете пойти за нами. Думаю, мы вернемся раньше.
        - Хорошо. Я буду ждать!
        - Не волнуйся.
        Макс зажег свечи и расставил их по повозке. Юкина тоже не хотела отпускать своего «папочку», но ей пришлось. В повозке осталась Тиа. Именно эта девушка была первой, кто улыбнулся ей спустя долгое время. Наверное, именно суккубу Юкина верила, помимо Макса. К остальным она относилась с добром, но опаской. Вот и сейчас, когда Руби улыбнулась ей, Юкина вроде бы ответила на улыбку, и все же прижалась к Тиа, зажмурившись. Время было позднее, поэтому минут за пять ребенок уснул.
        Макс же с Эрикой двигались по темным улицам. Свечи в окнах постепенно гасли. Когда эти двое свернули на другую улицу, то столкнулись с уже чистой тьмой. Никаких вспышек света. Ничего. Единственное освещенное место находилось вдали. Казалось, горит целое здание. Настолько ярко там было. Но на деле все оказалось куда проще. Это была как раз та самая церковь.
        - Очень странно, что даже фонари не горят, - подметил Макс. - Такое чувство, будто вся энергия ушла туда.
        - Мне кажется, так и есть. Фонари на улицах освещают придворные глав города. Маги с большим количеством энергии в теле. Все же, чтобы освятить город, нужно приложить немало усилий.
        - А я-то думал, как все это делается.
        - По всем фонарям проходят магические печати, которые связаны с одним источником. Этот источник поддерживают маги. Обычно их около десяти. Иногда пятнадцать или даже двадцать. Моя теория - все эти маги покинули свой пост.
        - Разве это не нормально? Или ты хочешь сказать, что они постоянно тратят энергию?
        - Днем фонари отключают. Именно днем маги отдыхают. Но вот ночью…
        - Да уж, такой себе график, - усмехнулся Макс.
        - Какой есть. Не вся работа приятная. И все же ночью здесь должно быть светло. Зато, словно днем, освещена церковь.
        - Они все там, - вздохнул Новиков, наконец, поняв, о чем толкует девушка.
        - Именно. Видимо, церковь и вправду построена не официально. Да и мне кажется, что не все там простые наемники. Магия подчинения рассудка входит в состав темной. Демонической.
        - Мы в стране демонов. Разумно, что в церкви обосновались именно они.
        - И это не самое лучшее развитие событий для нас.
        - Подойдем тихо и посмотрим, что да как.
        - Хорошо.
        Оба направились к церкви. Через каждый дом слева и справа находились темные переулки. Подобраться со стороны проблем не составило.
        Вблизи церковь выглядела куда масштабнее. Здание, скорее, напоминало крепость. Высокие ворота, освещенные рабочими фонарями. Вход охраняли стражи. Городские. Больше десяти на узковатый проход. Сам вход в церковь также охранялся. Казалось, внутри к чему-то готовились, и очень серьезно.
        - Ну и что будем делать? - уточнил Новиков.
        - Предлагаю просто пробиться внутрь, - руки Эрики уже изменились. Она была готова напасть на стражей и поубивать их всех.
        - Нет. Поднимем шум. Нужно тихо пройти.
        - Хорошо. Тогда… как насчет черного входа? - указала она на задний двор, который, к слову, охранялся куда хуже.
        Пройдя вдоль каменной стены, Эрика с Максом перелезли во внутренний двор. Вход охраняли все два стража. Заметив вторженцев, они тут же наставили на них копья. В них было что-то странное. Желтоватые глаза, а на шее - шрам в виде небольшой печати.
        - Что это с ними?
        - Их подчинили. Так и думала.
        Один из стражей кинулся на них с копьем. Второй решил спрятаться внутри здания, предупредив остальных. Но Макс с Эрикой подготовились к такому. Подпрыгнув на несколько метров, девушка перекрыла единственный вход внутрь второму стражу. Улыбнувшись, она вонзила руку в него, проделав в теле дыру. Ее руки-артефакт и вправду поражали. Макс и сам не оплошал. Прикоснулся рукой к голове стража. Тьма мгновенно перешла на его тело, поглотив энергию. Даже трупа не осталось. То же парень проделал и со вторым, уже трупом.
        Все же войдя внутрь, оба прошлись по коридору. Открыв вторую дверь, они попали в центральное помещение. Колонны с невысоким заборчиком позволили спрятаться. Теперь Макс с Эрикой видели зачинщиков всего этого. В центре стоял он. Тот самый торговец, у которого парень выкупил Юкину.
        - Что он здесь делает?! - нахмурился Новиков.
        - Знаешь его?
        - У него мы забрали Юкину.
        - Торговец, значит. Я слышала о подобном. Но не думала, что черные торговцы решатся на целый город.
        - О чем ты?
        - Я слышала историю о том, как некий торговец с черного рынка с помощью демонов магов захватили кучу народа прямо на ярмарке под видом конкурса. А уже на следующий день их объявили пропавшими.
        - То есть, он вербует существ, а затем продает их.
        - Да. Знаешь ли, стражи города с промытыми мозгами дорого стоят.
        - И это никто не контролирует?
        - А ты попробуй докажи, - усмехнулась Эрика.
        К торговцу подошел какой-то человек в черном балахоне, словно настоящий монарх. Компания смогла расслышать их разговор:
        - Как идут дела? - начал торгаш с широкой улыбкой.
        - Большая часть стражи уже под нашей церковью. Остальные скоро прибудут.
        - Отлично. Мы сможем выручить за них огромные деньги.
        - Осталось лишь усилить световые барьеры и изменить их составляющие. Я смогу контролировать разум почти всего города.
        - Почти всего? - усмехнулся торговец. - Почему не всех?
        - Если ты не забыл, мой уровень не превышает пятидесятого. А в городе есть опытные маги. На них магия может не подействовать.
        - Значит, убьем тех, кто не подчинится.
        - Да. Начнем с утра.
        Макс, внимательно слушая разговор, не заметил, как надавил на заборчик. Старое дерево треснуло. Все же церковь была построена наспех. Все здесь разваливалось. Не удержавшись, Новиков просто рухнул на пол. Все в комнате тут же обратили на него внимание.
        - Кто это тут у нас? - усмехнулся черный торговец. - Мистер Макс. Давно не виделись.
        - Что ты задумал? - уточнил парень, поднявшись на ноги.
        - А ты разве не слышал?
        - И зачем тебе это?!
        - Как это? Заработать, конечно. Представь, сколько могут стоить стражи целого города!?
        - Думаешь, об этом никто не узнает?
        - Да плевать мне. Благодаря вот ему, - показал торговец на лжемонарха, - мы сможем уладить будущий исход. И ты мне точно помешать не сможешь. Ну вот что сможет сделать маг пятидесятого уровня против целой армии?
        - Он не простой маг, - усмехнулась Эрика, выйдя из-за укрытия. Руки ее вновь увеличились. Аура возросла.
        - А ты ведь Эрика Бладфилд, - улыбнулся торговец. - Говорят, твои ручки стоят целое состояние. Не против, если я их отрублю?
        - Ну, попытайся.
        Монарх щелкнул пальцами. В помещение тут же сбежались стражи. Десятки. Целая армия существ в отличном снаряжении и с первоклассным оружием. Макс с Эрикой встали спина к спине, готовясь.
        - Лучше тебе постараться, - сказала она парню. - Будет непросто.
        Из-за спины у него вылезли две нити тьмы. Стражи кинулись в бой. Эрика хлопнула в ладони, создав воздушную волну и откинув часть противников на пару метров. Нити тьмы насаживали врагов, поглощая энергию. С каждой секундой их зажимали все сильнее. Когда же места для боя совсем не осталось, Макс использовал другой навык, накрыв себя и Эрику теневым барьером. Внутри были слышны удары копий и мечей о купол, но пробить такую защиту оказалось не просто.
        - Что будем делать?
        - Он говорил что-то про стражей под церковью, - задумался Новиков. - Может, это нас шанс?
        - Допустим.
        Собрав ауру в руках, девушка со всей силы ударила о пол, проломив хлипкие доски. Они, вместе с барьером, провалились в подвал. Правда, стоило снять теневую защиту, как оба поняли, что находятся в окружении не меньшей армии солдат. Те уже были готовы разорвать их.
        - Вот же… это была такая себе идея, - подметила Эрика.
        - Ну, выбор у нас был не большой.
        - И что предлагаешь?
        - Замри.
        Макс использовал навык «территория тьмы». Весь пол вокруг него в радиусе десяти метров покрылся тьмой. Стражи буквально растворились, а вся энергия влилась в тело Новикова. Макс даже почувствовал прилив сил. И все же противников было еще прилично. Выжившие отскочили назад, приготовив арбалеты. Некоторые были способны использовать магию. Эрика не стала тянуть. Она буквально кинулась в толпу, разрывая врагов на части. Вновь призвав нити тьмы, парень присоединился. Они убивали стражей раньше, чем те успевали реагировать, и все же народу было прилично. В один момент стрела вонзилась в женское плечо. Эрика вскрикнула и, схватив одного из стражей за горло, кинула его в того, кто посмел выстрелить. В это же мгновение прилетела и вторая стрела, попав в живот. Девушка опустилась на одно колено от боли, как вдруг ее ударили коленом, уложив на холодные доски, уже покрытые кровью. Один из стражей встал над ней и, усмехнувшись, собрался вонзить меч. Но не успел. Словно щупальце, черная нить окрутила его тело, сжала, переломав все кости, а после уже поглотила энергию. Макс подскочил к ней и снова использовал
прошлый навык, поглотив всех стражей в радиусе десяти метров. После этого Новиков почувствовал слабость. Голова закружилась. Помогая Эрике подняться на пол, он и сам пропустил атаку. Стрелы, одна за одной, вонзились ему в ногу, в плечо, в спину. Девушке тоже досталось. Стражи их быстро окружили, готовясь разорвать жертв. Но внезапно появившийся торговец со своим новым другом монархом остановили шестерок.
        - Итак, что же мы имеем, - усмехнулся первый. - Человек с удивительной способностью, и девка с артефактом. За вас мы получим гораздо больше, нежели за этих слабаков.
        - Думаешь, сможешь нас продать? - усмехнулась Эрика, вытаскивая стрелы из тела и тут же восстанавливая раны.
        - Да, смогу. Видишь ли, мой знакомый способен подчинить разум многих существ. Стоит лишь усилить воздействие на мозг. Знаете, что я с вами сделаю? К примеру, ты, - обратился он к Максу, - сможешь стать прекрасным рабочим на какой-нибудь стройке на юге. Или, может, отправишься вырубать лес. Темные демоны любят лакомиться местными рабами. А вот ты… - перевел он взгляд на Эрику, - у тебя выбор поинтереснее. За твое тело тебя с руками оторвут на моем рынке. Многие богачи любят демониц за их тело. Ты ведь демон, верно? О, нет, прошу меня простить. Ты высший демон. Точно! Уйдешь за двести золотых. Минимум! Уже представляю, как над тобой будет глумиться какой-нибудь толстяк с известной фамилией.
        - Я убью тебя! - рявкнула девушка. Она быстро успокоилась, когда к ее шее приставили острое лезвие меча.
        - Не стоит. К слову, мне тут недавно доложили, что у ворот города обнаружили повозку. Видимо, вы на не сюда и добрались. А в повозке… - улыбнулся торговец, - интересно, кто же там? Может, та самая девчонка, которую я тебе продал?! Продам еще раз! Хотя, лучше оставлю себе. У нее ведь такое милое личико.
        - Не смей ничего говорить про Юкину! - выкрикнул Макс в гневе. Все его тело покрылось тьмой. Стражи напряглись, но лжемонарх щелкнул пальцами, и Новиков застыл на месте, подрагивая. Казалось, его конечностями кто-то управлял. Будто он находился не в своем теле.
        - Вот и славно. Сиди и не двигайся. Наверное, стоит тебе ноги сломать, или руки. Чтобы магию использовать не смог.
        - Макс… - прошептала Эрика, - если ты можешь что-то сделать - самое время… у нас… у нас проблемы…
        Сосредоточившись, перед глазами вылезла надпись. Уже знакомая и такая пугающая…
        Желаете применить параметр - «отключение человечности»?
        «Да».
        Параметр «человеческий лимит» отключен.
        Отключение - мысленная команда.
        Автоматическое отключение - в период критического состояния тела.
        Параметры изменены.
        Статистика пользователя:
        Жизненная энергия - 130 000 ед.
        Магическая энергия - 120 000 ед.
        Физическая энергия - 120 000 ед.
        (Активный источник потребления энергии - рука)
        Уровень - не доступно
        Опыт - не доступно
        Раса - не доступно
        Класс - не доступно
        Действующие навыки:
        Расовые навыки:
        Высшее сопротивление магии;
        Высшее сопротивление урону;
        Высшая защита;
        Высшее теневое поглощение;
        Развитые навыки:
        Тьма;
        Доступные очки навыков развития - не доступно
        Желаете передать управление телом и энергией системе пользователя?
        «Да!»
        Не прошло и секунды, как все тело Макса покрыла тьма. Аура его возросла в десятки раз. Осмотревшись, парень поднялся на ноги и улыбнулся. Из спины у него вылезли шесть нитей тьмы. Все они мгновенно разошлось в стороны, насадив на каждую из щупалец по десять-пятнадцать стражей. Все жертвы тут же растворились. Такого никто не ожидал. Даже Эрика ужаснулась, отползя на пару метров назад. Черный торговец и сам понял, что творится что-то странное. Он приказал своему «новому другу» сделать что-нибудь. И тот попытался. Он вновь щелкнул пальцами. Макс тут же почувствовал жуткую слабость в конечностях, но лишь усилил магию тьмы в теле, обернувшись на лжемонарха.
        - А вот это ты зря, - усмехнулся Новиков. Даже голос его теперь звучал иначе. Направив руку на противника, из нее вырвался мощный сгусток тьмы, поглотив сначала лицо человека в черном, а затем и все тело. Энергия у него была столь мощная, что Макс даже выпрямился, поглотив жертву. В это же мгновение все выжившие стражи пришли в себя. Они начали крутить головами, спрашивать что-то друг у друга. Заметив Макса и Эрику, они вновь наставили оружие.
        - Что вы тут делаете? И что мы тут делаем? - уточнил один из них, не опуская меча.
        - Ваш разум подчинили, - вздохнула Эрика, почувствовав возможный вариант исхода событий. Казалось, все может решиться быстрее и проще.
        - Чего? Но…
        Макс его не дослушал. Лишь оттолкнул. Черные нити тьмы ушли обратно в спину. Аура продолжала усиливаться. Новиков теперь двигался прямо на того самого торговца. У его жертвы не оставалось вариантов. Торговец поднялся на ноги и побежал к единственному выходу. К лестнице, что вела наверх. Был шанс сбежать. Вот только тьма полностью перекрыла выход, словно стена. Добравшись до другого угла, он осматривался, выискивая любой возможный вариант бегства.
        - Ну… послушай! - начал кричать торговец. - Ну… прекращай! Хорошо, я сдаюсь! Сдаюсь! Слышишь меня?! Пусть меня судят… остановись же ты!
        Но Макс подошел к нему достаточно близко, улыбнувшись. Правая рука, покрывшись тьмой, вытянулась, напоминая теперь больше кнут. Охватив его за шею, Новиков поднял торгаша над землей.
        - Знаешь, что такое страх перед смертью? - усмехнулся он, лыбясь, словно псих. - Я никому не позволю оскорблять дорогих мне людей!
        - Макс, - окликнула его Эрика, - остановись. Лучше передать его нашей гильдии и…
        - Заткнись! - Рявкнул парень. - Ты - моя правая рука! Выполняй мои указания! Иначе ты мне будешь не нужна. А от таких я избавляюсь!
        Услышав его слова, печать на предплечье девушки загорелась. Эрика почувствовала сильный жар, схватившись за больное место. А уже через секунду призвала свой артефакт. Стражи внимательно смотрели за тем, что происходит. Медленно приблизившись к Максу, Эрика взглянула на него.
        - Да, хозяин.
        Опустив торговца, Новиков откинул его к стене. Эрика приблизилась к жертве, вздохнув от безысходности.
        - Остановись! Я пойду… пойду с вами! Прошу… не убивай…
        - Мой хозяин приказал довести дело до конца. Прости, - прошептала она чуть ли не со слезами на глазах.
        Замахнувшись, девушка вонзила острые, словно лезвия, пальцы в тело торговца, разорвав его надвое.
        - Задание выполнено, - произнес Макс, не меняясь в лице. - Если не хотите умереть - уходите по домам! - выкрикнул он в толпу.
        Видя все это, стражи и вправду начали расходиться. Среди них оказались и старшие по званию. Они переговорили с Эрикой, пока Макс покидал церковь. Он остановился у входа в быстро сооруженное здание, ожидая чего-то. Девушка вышла с последними существами в церкви. Подойдя к Максу, она хотела что-то сказать, но тот ее опередил.
        - Всех вывела?
        - Да… хозяин…
        - Отлично.
        Все его тело вновь покрыла магия тьмы. Теперь, вместо шести нитей тьмы, из спины вылезли два огромных отростка с остроконечными концами. Они вытянулись на десять метров и буквально окружили здание с обоих сторон. Разрушительной силы хватило, чтобы простым размахом снести церковь, превратив ее в груду щепок и стекла. Эрика наблюдала за всем этим не без страха. Она впервые видела столь ужасную силу. Настоящую силу бога тьмы.
        Когда же задание было выполнено, она с Максом дошли обратно до повозки. Девушка понимала, что, если парень не придет в себя до встречи с остальными, будут проблемы. А она ничего сделать не сможет. Судьба у нее такая - быть рядом и выполнять все приказы своего хозяина. Но в этот раз ей повезло. Да и не только ей. Стоило дойти до повозки, как Юкина вылезла наружу с широкой улыбкой. Она побежала к Максу. Эрика хотела ее остановить, но этого не потребовалось. Перед глазами парня вылезла короткая надпись, а после он упал на колени, отключившись. Юкина даже испугалась, замерев на секунду. Руби с Тиа тоже выскочили. Все они дотащили Новикова до повозки, уложив внутрь.
        - Что случилось? - уточнила Руби, нервно поглядывая на Эрику, но продолжая держать Макса за руку, прощупывая его пульс.
        - Все… все хорошо… он придет в себя.
        - Твоя рука, - подметила Тиа.
        Бладфилд и сама заметила. Из-под кофты теперь стекала кровь. Печать активировалась, навредив нежной женской коже. Не привыкла Эрика еще к своей истиной судьбе. Вытерев кровь, она улыбнулась.
        - Все… хорошо… Макс просто… немножко разозлился…
        - Ты в порядке?
        - Да…
        - У тебя такой вид, будто ты дьявола увидела, - улыбнулась Руби, стараясь поддержать хоть какое-то настроение среди всех. Тем более, здесь ведь был ребенок.
        - Плохая шутка, - улыбнулась Эрика.
        - И что теперь? Отправляемся обратно? Задание выполнено?
        - Да. Отправляемся.
        Глава 21 - По другую сторону (часть 3)
        Добравшись до нужной улицы, Катя осмотрелась. Здесь ничего не изменилось. Ветхий сетчатый заборчик, высокое полуразрушенное здание с разбитыми окнами и снятыми дверьми. Попасть туда труда не составляло. Это и смущало девушку. Что может быть такого в месте, куда каждый третий войдет спокойным шагом через главные двери. И все же сообщение в телефоне не давало покоя. Попасть внутрь и найти кое-что.
        Найдя в заборе дырку, Катя проползла внутрь и хотела уже пойти к главным дверям. Именно так в последнее время и делают многие в городе. Но что-то ее остановило.
        «Так, если мне пришло смс о том, что нужно попасть сюда, значит, меня точно там ждут», - пыталась она мыслить здраво, рассматривая старое гнилое зданьице. - «Может, залезть внутрь через главный склад?! Хорошая идея».
        Взобравшись по горе мусора к окну на втором этаже, Катя вздохнула. Пришлось выбить стекло камнем. Когда-то она здесь уже была. В то время столь высокой горы не было, поэтому она видела, как ее одногодки залезали в это окошко по трубе. Сейчас же такие трудности уже были не нужны. Но само окошко, точнее, крепеж, заржавел. Сил открыть его у хрупкой девицы не хватало. Внутри, прямо у окошка, находился высокий стеллаж. Именно за него Катя и зацепилась, попав внутрь. Аккуратно спустившись, она вздохнула и осмотрелась. Как и предполагалось, вокруг находился электронный хлам. Провода, битые мониторы, повсюду микросхемы. Но большую часть составлял чистый металлолом. Изуродованные системные блоки и прочий мусор. Пробираясь через все это, Катя пыталась рассмотреть хоть что-то необычное. Но помимо тьмы и противного запаха здесь ничего не было.
        Пройдя несколько коридоров и повернув сначала направо, а затем… снова направо, Катя проходила мимо очередного помещения. Она уже устала бродить в темноте, но в этот раз остановилась. Тусклый свет в самом конце комнатки привлек ее внимание. Возможно, это был разожжённый костер местных бездомных. Тогда приближаться к нему не стоило бы. Но свет исходил из будки. Разбитые стекла отсвечивали от тусклой лампочки, видневшейся, стоило лишь присмотреться. Подойдя ближе, Катя убедилась. Газовая лампа стояла на полке внутри будки. Снаружи дверь не запиралась, а вот изнутри был установлен замок. Девушка в первую очередь заперлась. То, что находилось перед ней теперь, заставило забыть обо всем на свете. Компьютер, точно такой же, как у Макса. Рабочий. Более того, включенный с открытым браузером. Страница была перенаправлена на введение учетной записи. Вот только этого сайта Катя не знала. Другими словами, войти без регистрации не получится. Но и такой функции здесь не было. Хорошенько изучив сайт, Катя заметила еще кое-что.
        Чуть ниже была маленькая кнопочка. Нажав ее, на экране высветилось новое уведомление.
        Управление сайтом.
        Введите инициалы искомого существа для начала работы.
        «Искомого существа?» - задумалась Катя. - «В каком смысле, существа…»
        Немного подумав, она ввела ФИО своего друга детства. Тут же страница заработала. Ниже высветилась вся информация о Максе. Это поражало. Здесь было все. Начиная с раннего детства и заканчивая «таинственной» пропажей. Были указаны все достижения и все «промахи». Среди них Катя заметила строку - «новая жизнь». Она находилась последней. Следующие, казалось, были заблокированы. На них нельзя было навести и нажать мышкой. Будто бы эти достижения… еще не были открыты парнем.
        «Я не понимаю…»
        Полистав все это, Катя нашла пункт - «личные связи с организацией». Это было уже интересно. Но внутри находился лишь один файл. Письмо с приложенным к нему документом. Сам документ был недоступен для открытия, но вот письмо девушку заинтересовало. Предложение о сотрудничестве с некой компанией. Было указано и то, что письмо пришло на почту. Мало того, пришло оно в день исчезновения парня. За пару минут до того, как Макс… бесследно пропал. Дочитав до конца, Катя вздрогнула. Ей пришло смс. Достав телефон, девушка зачиталась:
        Уважаемая Екатерина Смолина, наша компания готова предложить вам помощь в том, чего вы так жаждите. Но для этого придется выполнить единственное наше условие - довериться нам.
        Через секунду уже на компьютер пришло уведомление. Письмо. Второе после отправленного Максу. Конечно же, девушка тут же открыла его.
        Уважаемая Екатерина Смолина, наша компания занимается разработкой особого устройства, который позволит вам докопаться до истины. Позволит встретиться с тем, кого вы так жаждите отыскать. Но у нас есть и условия. Во-первых, никто не должен знать о нашей программе до официального заявления миру от главы нашей организации. Во-вторых, мы просим вас отправиться в наш офис для подписания договора о согласии на участие в программе изменения жизни. Если возражений нет - сейчас же отправляйтесь по адресу *. Будем ждать.
        Уже второй раз девушку отправляли в какое-то странное место. В этот раз адрес ей также был знаком, но само место лишь пугало. Офис крупной фирмы в их городе. Надо сказать, такое забытое место не славилось богатеями или вроде того. И все же одна фирма имелась. Организация позволяла оформить визу для путешествия по миру. Обычные обманщики. Сколько же жалоб пришло на их почту… сколько же раз владельца приглашали в суд… Когда-то тетя Роза рассказывала девушке о том, что она, в качестве полицейского, отправлялась туда для ареста владельца компании. Вот только застать его на месте не удалось. Никто не знал, где находится этот мутный тип. И теперь девушку отправляли именно туда.
        Первая мысль, которая пришла ей в голову - сообщить об этом Розе. Но в письме ясно говорилось - не сообщать никому. Это было неразумно и, тем более, не безопасно. Но почему-то Катя чувствовала, что это единственный шанс выяснить больше. Вдруг она и вправду поймет, куда делся ее друг детства… вдруг поймет, куда пропал ее возлюбленный…
        Глава 22 - Семейная жизнь
        Прошла уже неделя с возвращения Макса и девушек в город падших. Первым делом, как они и планировали, был уплачен налог на съем личного жилья. Двухэтажный дом со старенькой обшивкой, кое-где треснувшими окнами и давно высохшими лианами, что достигли уже крыши. Передний двор также не блистал. Высохшая трава, заржавевшие инструменты по уходу за садом, такой же проржавевший решетчатый заборчик и, конечно же, скрипящая калитка. Куда без нее…
        Но больше компанию интересовало то, что творилось внутри. Руби там уже была. Она одна встречалась с владельцем и обходила с ним «хоромы». Четыре комнаты с ободранными стенами, облезлым потолком, поцарапанными дверьми и тусклым светом. Повсюду паутина, пыль, грязь. Чтобы убрать все это, потребовалась как раз неделя. Слава, в компании Макса было много девушек. И все они любили чистоту.
        Когда повозка добралась до города, Эрика сразу потащила Макса в комнату в гильдии. Она так и не рассказала, что с ним случилось. Точнее, соврала. Придумала историю о том, что парню стало плохо из-за большого расхода магической энергии. Свое «тату» на плече девушка перемотала ночью, пока все спали. Ей не хотелось говорить о том, какой Макс на самом деле. Настоящий бог тьмы, которому плевать на чужие жизни. На их боль, страх. Плевать на их мольбы и судьбы.
        Приведя дом в порядок, девушки выглядели по-настоящему счастливыми. Пришлось хорошенько постараться. Несколько дней подряд Руби и Юкина мыли полы, протирали пыль и собирали паутину. Эрика срывала лианы с дома, постригала траву, да и вообще приводила в порядок внешний и внутренний двор, который мало чем отличался от внешнего. Тиа же меняла окна. Как оказалось, у нее был опыт. Суккуб часто наблюдала за ремонтными работами в доме своей семьи. Частенько девушка громила свою комнату и ближайшие помещения, когда училась контролировать свою силу. Нельзя было назвать ее отличным бойцом, но все же, как и любой другой суккуб, она обладала разрушительной магией. Макс хотел им помочь. Постоянно «мешался под ногами», но девушки отправляли его в комнату отдыхать. Максимум, что доверяли ему, так это поход за продуктами и некоторыми материалами, которые умещались в руки. Парень владел душевным хранилищем, поэтому унести за один раз он мог достаточно много. Когда же все было готово, компания заняла главную комнату на первом этаже. Руби затопила камин, и все отдохнули, улыбаясь друг другу.
        И вот прошла целая неделя…
        В новом доме царило спокойствие. Уже с утра Тиа жарила мясо и готовила заправку под сочные стейки. Руби стирала вещи в ванной комнате. Комнатка была небольшой, но для одной в самый раз. Кошка, казалось, даже мурлыкала, наслаждаясь своим положением. Тиа сидела в кресле у затопленного камина и читала какую-то книгу. Когда Макс проснулся, рядом с ним находилась лишь Юкина. Она спала в его кровати, прижимаясь к парню. Зрелище было умилительным. Маленькая девочка нуждалась в семье, и она эту семью нашла. Но Макса не отпускали мысли, что, возможно, у нее есть родственники. Хотя, скорее, воспитанники. Если Юкина и вправду являлась артефактом, то родственников у нее быть не могло. Ему рассказывали, что артефакты появляются по воле богов. Эрика же как-то размышляла на эту тему. Она предположила, что Юкина просто появилась в мире в теле младенца.
        Приподнявшись в кровати, Макс улыбнулся. Все же эта девочка стала ему важной частью жизни. В прошлом мире ничего такого бы не случилось. Он не мог назвать ее своей дочерью, но точно считал кем-то вроде сестренки. Сама же Юкина все чаще называла его «папочкой». Видя, как она искренне радуется простому его появлению после похода за продуктами, или просит поиграть с ней, искренне улыбаясь, невозможно было оставаться в стороне. Но был и вопрос… Юкина никого не называла мамой. Относилась теплее всего к Тиа. Наверное, именно она для нее и была кем-то вроде мамочки. К Руби девочка привыкла и теперь уже также мила с ней, как и с Тиа. Лишь Эрика продолжала ее пугать. Словно злобная старшая сестрица.
        Сейчас же Макс не хотел ее будить, но иначе он бы не смог встать на ноги. Прикоснувшись к мягким волосам, парень прошептал имя девочки. Та явно не хотела просыпаться, но открыла глаза, зевнув. Увидев Новикова, словно не знала, что спит буквально на нем, девочка улыбнулась и лишь снова прижалась к нему, мгновенно уснув.
        «Вот же», - вздохнул парень, сдавшись.
        В этот момент в комнату вошла Эрика. Заметив такую картину, она усмехнулась и, подойдя ближе, села на стул рядом с кроватью.
        - Доброе утро.
        - Утро? - уточнил Макс. - Мне кажется, уже день.
        - Да. Ты снова проспал больше двенадцати часов. Макс… я хочу поговорить.
        - И о чем?
        - Ты и сам знаешь.
        Взглянув на спящую Юкину, парень как бы намекнул, что сейчас не самое лучшее время.
        - Она спит, как убитая, если не трогать. С того случая в городе юга…
        - Давай просто забудем…
        - Нет, - нахмурилась Эрика. - Это важно. Просто… я впервые видела тебя… таким…
        - Каким «таким»?
        - Таким! - повторила она грубее. - Скажи, если ты используешь ту способность…
        - Это не совсем способность, - перебил ее парень. - Скорее, возможность.
        - То есть, ты в любой момент можешь превратиться в… него?
        - Это называется «отключение человечности». Я могу отключить большую часть эмоций и чувств. Так легче сражаться. Когда тебя не волнуют жертвы - ничего не останавливает. Но есть и минус.
        - И какой же?
        - Я почти ничего не помню. Еще и сознание теряю.
        - Может, не контролируешь? Точно! Ты ведь…
        - Нет. Контролирую. Понимаешь, есть еще кое-что. Перед тем, как активировать этот… навык, мое сознание, или что-то вроде предлагает возможность передать управление телом.
        - Кому передать?
        - Не знаю точно. Если дословно - системе пользователя.
        - Интересно. Наверное, это из-за того, что ты не из этого мира.
        - Я тоже думал об этом. Не могу отделаться от чувства, будто я… в игре…
        - Где?
        - Ну, как бы тебе объяснить… в моем мире существуют онлайн игры. То есть игры, в которые играют люди по всему миру.
        - Ого, что это за магия такая?
        - Это не магия, - усмехнулся парень. - Это технологии моего мира. Сеть. Так вот многие такие игры позволяют, как бы, окунуться в мир фэнтези. К примеру.
        - Фэн… тези?
        - Это жанр игры. Если говорить просто - этот мир и есть самое настоящее фэнтези.
        - И почему ты думаешь, что находишься в этой… игре?
        - Все очень похоже на игру. Разнообразие рас, магия, способности и прочее. А самое главное - система в голове, которая позволяет контролировать игровой процесс. Только вот даже в нашем мире нет технологии, которая позволила бы переместиться в этот мир. В моем мире мы сидим перед компьютерами.
        - Перед чем?
        - Не вникай, - вздохнул Макс, поняв, что объяснять все будет слишком долго и нудно. Да и бессмысленно. - В общем, этот мир слишком реален. Я чувствую боль, испытываю страх. Боже, до сих пор не верю, что переместился в этот мир. Если бы не то сообщение…
        - Ты так говоришь, как будто здесь очень плохо, - улыбнулась Эрика. Улыбка ее была натянутой. Словно девушку обидели слова бога тьмы. - Как я поняла, в твоем мире нет ничего, что есть здесь. Разве не здорово обладать огромной силой и…
        - Ты не понимаешь. Да, мой мир прост и предсказуем. Но это был мой мир. Там осталась моя мама, подруга детства. Там осталась вся моя жизнь.
        - Прости, что так вышло…
        - Ты уж точно в этом не виновата.
        - И все же. Постарайся принять то, что с тобой случилось. Теперь ты с нами…
        - Не думай, что мне здесь не нравится, - вновь улыбнулся парень, взглянув на Юкину. - Если бы я не попал сюда, то ее бы не спасли. Это чего-то стоит. Да и вас бы я не встретил.
        Эрика даже покраснела, наконец искренне улыбнувшись.
        - Послушай, если тот мир для тебя так важен - ты точно вернешься. А пока положись на нас.
        - Спасибо.

1
        Все же пришлось разбудить Юкину. Девочка была против, но, стоило животу заурчать, как она сама поднялась на ноги, потянув Макса на кухню. С первого этажа тянулся ароматный запах свежего мяса. Спустившись, парня, Эрику и Юкину встретила Руби. Заметив девушку рядом со своим возлюбленным, она попыталась не подать виду ревности, но хвост ее сразу выдал. Закрутившись в разные стороны, шерсть встала дыбом. А сама руби продолжала улыбаться, словно маньячка.
        - Стол уже накрыт, - показала она свои клыки, по большей части смотря именно на Эрику. Та знала, в чем дело. Казалось, она специально ее травит, получая от этого удовольствие.
        - Пахнет вкусно! - побежала Юкина на кухню, тут же отпустив руку Макса. Руби воспользовалась сложившейся ситуации. Сам Новиков ее никак не смущал. Она приблизилась к Эрике, оскалившись.
        - Слышь ты…
        - Спокойно, - хихикнула Бладфилд. - Я пришла разбудить Макса и позвать обедать.
        - Да, я так и поняла!
        - Не шипи, - усмехнулась девушка. - А то хвостик обрежу.
        - Что сказала?!
        - Так, - нахмурился уже Макс. Девушки тут же пришли в себя, заулыбавшись.
        - Прости, - подошла к нему Руби, взяв за руку. - Я просто…
        - Руби, мы ведь говорили уже с тобой.
        - Да, но…
        - Не переживай ты так, - хлопнула Эрика ее по плечу, развернувшись. - Макс только твой, никто не спорит. Но я буду рядом, потому что я его правая рука.
        - Прилипала ты!
        - Да ну, - оглядела она Руби, снова усмехнувшись. Руби поняла, к чему она клонит, тут же отойдя от Макса на метр.
        - Я просто… хотела сама его разбудить! Вот и все!
        - Вот завтра и разбудишь.
        Разобравшись, все они пошли на кухню и уселись за стол. Руби, конечно, заняла место рядом с Максом. С другой стороны села Юкина, продолжая лыбиться. Эрика с Тиа сели напротив них. Еда выглядела прекрасно. Теперь никто не сомневался в таланте суккуба.
        Мясо получилось прекрасным. Мягким и нежным. Настоящее искусство приготовления. Вместе с этим Тиа приготовила заправку из овощей, несколько салатов и даже испекла яблочный пирог.
        - Как-то шикарно для простого обеда, - улыбнулся Макс, жадно поглощая мясо.
        - Я просто решила, что нужно отпраздновать наш переезд, - проговорила Тиа с набитым ртом.
        - Все правильно, - добавила Руби. Она единственная уже доела. Кошка вообще питалась «скромно». Может, следила за своей фигурой. А, может, была и другая причина. - Мы уже неделю здесь, и только вчера закончили с уборкой. Нужно же отпраздновать такое.
        - Но нельзя забывать и о гильдии, - подметила Эрика, прожевавшись. - Как раз всю эту неделю мы ни разу не появлялись в гильдии.
        - Кстати, почему ты вообще сюда переехала? - вновь начала ссору Руби, взглянув на соперницу со злобой. - У тебя есть комната в гильдии. И не самая плохая.
        - Я ведь правая рука Макса. Я должна быть с ним. К тому же, я единственная смогу его защитить.
        - Чего?! Да мы все тут способные!
        - Серьезно? - усмехнулась девушка. - У тебя четырнадцатый уровень. Что ты сможешь сделать с наемниками или ворами, к примеру? Будешь царапаться? У Тиа двадцать третий уровень. А Юкина и вовсе… - она задумалась, стоит ли упоминать ее расу при ней же, - она ребенок. У меня пятьдесят третий уровень. К тому же, я еще и высший демон. Скажешь, что я не смогу постоять за себя? Или защитить Макса, случись что?
        - Прости, Руби, - начала Тиа, - но Эрика права. Она единственная, кто сможет встать на его сторону в случае серьезной угрозы.
        - Вот же, - цыкнула кошка. - Ладно, пускай так и есть. И все же я против…
        - Тетя Руби и тетя Эрика должны помириться, - надула щечки Юкина. Она скрестила руки на груди, но выглядела не угрожающе, а, скорее, умилительно. Макс кое-как сдержал улыбку, чтобы не выдать себя и не расстроить девочку.
        - Я тоже так считаю, - погладил он ребенка по голове. - Хватит уже вести себя, словно две собаки!
        - Но Макс… - попыталась Руби найти в нем защиту.
        - И слушать не собираюсь! Чтоб я больше не слышал ваших ссор.
        - Как скажешь, хозяин, - облизнулась Эрика. - Все же я твоя слуга.
        - Шестерка, - цыкнула Руби.
        - Подлиза, - ответила ей Эрика.
        - Замолчите обе, - вмешался Макс. - Я сказал - увижу еще раз - обе отправитесь в гильдию.
        - Хорошо, - сквозь зубы произнесли девушки одновременно.
        Весь день компания ничем не занималась. Делать ничего не хотелось. Тиа с Руби отправились на рынок. Эрика решила прибраться во дворе. Юкина и вовсе уснула на кровати у Макса. Она взяла книгу, но, с непривычки, из-за мягкой кровати и теплоты в комнате, глаза девочки закрылись сами собой. Юкина постоянно смотрела за тем, как Тиа читает. Суккуб любила листать разные книги и часто проводила в кресле по несколько часов, а то и больше. Макс же сидел на первом этаже и пялился в окно. Он думал сходить в гильдию. Слова Эрики о заданиях застряли в его голове, но пришла и другая мысль.
        Убедившись, что Юкина спит, а Эрика во дворе, он занял свободную комнату, сосредоточившись. Использовав навык «связь сердец», перед глазами тут же вылезла надпись.
        Навык «связь сердец» активен.
        С кем желаете связаться?
        Руби
        Тиа
        Эрика
        Юкина
        Катя
        В этот раз вариантов было больше. Кто знает, от чего это зависело. К тому же, как и в прошлый раз, в списке не было имени матери парня. Но он уже определился с выбором.
        Уже через секунду сознание перенесло его в темное место. Ничего не изменилось. Все то же самое. Затем послышались гудки. А затем…

2
        Катя достала телефон из сумки и, увидев на экране фотографию Макса, тут же взяла трубку.
        - Макс!
        - Привет, - вздохнул парень, расплывшись в улыбке.
        - Это правда ты! Боже! Я уже и не знаю, во что верить…
        - Прости, что давно не связывался. С тобой все хорошо?
        - Макс, расскажи, где ты! Мне нужны подробности! Я хочу все выяснить и… эти смс… Макс! Помоги мне найти тебя!
        - Смс? О чем ты?
        - Ну… недавно мне кто-то позвонил. Сказали, что если я приду по нужному адресу, то это поможет мне найти тебя. Еще и это… Макс! Я нашла компьютер, точно такой же, как твой! На старом складе электронного мусора!
        - Чего? Этого не может быть. Ты же и сама знаешь, что я собирал компьютер лично. Да и он же…
        - Слушай! То сообщение. На твое почте…
        - Чего? Ты его нашла?
        - Да. Незнакомец сказал прийти на склад. Там я его и нашла.
        - Послушай, мне это не нравится.
        - Если он мне поможет, то…
        - Он говорил что-то еще?
        - Сказал отправиться в ту компанию. Ну помнишь, место, которое недалеко от твоего дома находится. Которая визы выдает и что-то там еще. Твоя мама когда-то туда в качестве полицейского отправлялась.
        - И что? Зачем тебе туда?
        - Мне пришло сообщение на почту. Там было сказано, что нужно прийти в ту компанию и что-то подписать. Это поможет мне найти тебя.
        - Слушай, не ходи туда! То сообщение перенесло меня в этот мир. Если с тобой случится что-то такое же…
        - Я готова! - перебила его девушка. - Я хочу увидеть тебя! Я так… так… боже! Макс, я ведь не успела сказать тебе самое важное! Если это и вправду ты… Макси, я ведь люблю тебя! Я так и не сказала тебе об этом в тот вечер… не успела…
        - Катя… любишь… я… я не знаю, что и сказать…
        - Ты звонишь мне из другого мира, - усмехнулась девушка, стирая слезы, медленно скатывающиеся по щекам. - Разве это не чудо?
        - И все же. Катя, это компания… там точно что-то нехорошее. Прошу, не ходи туда. Если с тобой что-то случится…
        - Прости, я не могу не пойти. Если это позволит найти тебя и, возможно, вернуть в этот мир - я не отступлюсь!
        - Вряд ли это поможет вернуть меня. Скорее…
        - Даже если придется отправиться за тобой! - чуть ли не выкрикнула она. - Я готова на все! Я добьюсь своего! Ты ведь меня знаешь…
        - Знаю, поэтому и боюсь за тебя. Прошу…
        В это мгновение связь прервалась. Макс резко поднялся с кровати в холодном поту. Казалось, он сейчас задохнется. Эрика буквально влетела в комнату в страхе. Она подбежала к парню, присев к нему на кровать. Осмотрела его и, вздохнув, резко обняла.
        - Все в порядке?! - Взглянула девушка в глаза Новикова.
        - Да… хорошо…
        - Что это сейчас было?!
        - О чем ты?
        - Я почувствовала резкую потерю твоей магической энергии. Моя печать… - Эрика задрала рукав и распустила бинт. Печать кровоточила, вся покраснела.
        - Это из-за меня что ли? Прости…
        - Что ты сделал?! Твоя энергия упала вдвое буквально мгновенно!
        - Это… это один из моих навыков. Связь сердец. Я могу связаться с человеком…
        - Из другого мира, - вздохнула девушка, нахмурившись.
        - Откуда ты…
        - Бог тьмы в легендах - существо, обладающее огромной силой. Тьма существует везде, а бог тьмы способен управлять своей стихией в любом месте, как бы далеко не находилась материя. Значит, ты даже с другим миром связаться можешь.
        - Я и не думал…
        - Не вздумай повторять такое!
        - Чего? Но почему?
        - Это не просто магия тьмы. Сюда входит и магия пространства. Древняя магия. Ею владеют единицы в нашем мире! Если я могу чувствовать твою магию тьмы, потому что мы связаны, то древнюю магию могут чувствовать другие ее владельцы.
        - Хочешь сказать, когда я использую этот навык, другие маги чувствуют это?
        - Да! Все они - очень опасны! Любой из них убьет всех нас без особых трудностей! Прошу, не используй этот навык больше. Да и зачем…
        - Потому что только так я могу связаться с Катей! - не выдержал Макс, рявкнув на девушку.
        - С кем? С какой Катей?
        - Моя подруга детства из того мира. Она… я думаю, она в опасности.
        - Ты ей помочь не сможешь. Но… это странно.
        - Почему?
        - Допустим, ты можешь связаться с другим миром. Но для связи необходима магия в крови того, с кем ты хочешь поговорить.
        - Я не…
        - Это твоя Катя… возможно, она похожа на тебя. Скорее всего, совпадение, но она тоже может использовать магию. Вот только если в твоем мире магии нет, то… есть шанс, что она попадет сюда.
        - Этого я и не хочу допустить.
        - Повторюсь. Помочь ты ей точно не сможешь. Только навредишь. Магия сама проявляется через какое-то время. Поэтому, если она владеет магией, то определенно попадет сюда. Любым способом.
        - Вот же… и что делать…
        - Прошу, не рискуй. Я… я волнуюсь… не только за тебя. Но и за остальных. Древние маги не церемонятся друг с другом. Это ведь настоящее достижение, владеть чем-то сверхмогущественным.
        - Я… я понял… прости за это, - взглянул парень на шрам на предплечье.
        - Ничего. Я высший демон. Быстро регенерирую.
        - Но ведь шрам не заживает.
        - Это печать, доказывающая мою верность тебе.
        - И за это прости.
        - Не пойму, за что ты извиняешься.
        - Ты ведь не выбирала такую жизнь. Не выбирала служить мне. У каждого человека должен быть выбор. Я тебя этого выбора лишил.
        - Макс, - Эрика приблизилась к парню, прикоснувшись к его груди. Она начала чаще дышать, покраснела, - я… я…
        В это мгновение послышался скрип двери с первого этажа. Эрика тут же отринула от парня, отвернувшись.
        - Прости, что-то я…
        - Нет, я сам… растерялся даже…
        - Я, Эрика Бладфилд, пускай и не выбирала такой жизни, но очень рада служить тебе, бог тьмы! - произнесла девушка с достоинством, поднявшись на ноги и улыбнувшись. - Поверь. Если бы я не хотела - давно бы ушла, какую бы боль не пришлось пережить.
        - Мне с тобой повезло.
        - Нет, это мне повезло. Наверное, жалею я лишь об одном. Тебе досталась сила бога тьмы. Но ты добрый, заботливый, такой милый, - вновь засмущалась она, отведя взгляд. - Тебе больше подходит сила бога света. Но эта сила всегда принадлежала только девушкам.
        - Бога света?
        - Я тебе расскажу как-нибудь. А сейчас пойдем вниз. Хорошо себя чувствуешь?
        - Уже лучше.
        - Твоя магия должна быстро восстанавливаться. Но не рискуй так, прошу. Не стоит пользоваться тем, в чем не уверен на все сто процентов.
        - Хорошо. Что бы я без тебя делал.
        - Наломал бы дров, - хихикнула она, дойдя уже до двери комнаты. - Как будешь готов - спускайся. Я думаю сходить в гильдию и все-таки посмотреть на доску с заказами. Деньги нам пригодятся.
        - Через пару минут буду.
        Когда дверь закрылась, Макс вздохнул. Эрика многое ему объяснила, но большая часть все равно оставалась под вопросом. В одном она точно была права - древняя магия. В статистике парня кое-что об этом говорилось. Навык - «возможность изучения древней магии». Удивительно…
        Пока в доме творилась жизнь, на другой стороне улицы стоял некто. Невысокий человек в длинном пальто. На поясе висели ножны с торчащей из них рукоятью меча. Держа в руках трубку, из которой выходил едкий дым, расплывающийся в воздухе, он улыбался, наблюдая за окнами.
        - Макс Новиков, совсем скоро я заберу свое!
        Глава 23 - Меч бога тьмы
        Тихая и спокойная жизнь продолжалась недолго. Деньги медленно капали и уже через три дня Макс удивился, как же много они потратили на еду и мелкие принадлежности для удобства в доме. Да, были и крупные траты. К примеру, Руби попросила деньги на вызов профессионалом по выращиванию цветов и ягод. Кто бы знал, что в этом мире есть маги, способные мгновенно высадить и даже довести до первого урожая все необходимое. Эрика же запросила сумму для установки в своей комнате нескольких тренажеров для поддержания формы. Конечно, здесь не было всяких беговых дорожек и прочего. Но вот деревянные манекены точно были. Даже магические печати существовали. Юкине же купили вещи и маленький кинжал. На всякий случай. Заточили все оружие и починили снаряжение. В общем, осталось совсем немного. И настал тот момент, когда пришлось вернуться в гильдию. Там их уже ждали, как ни странно.
        Стоило только переступить порог, как парень за стойкой сразу же отправил их в кабинет главы гильдии. До этого он же говорил, что просто так туда никого не пускают. В итоге внутрь все равно пустили лишь Макса и Эрику. Нужно было видеть лицо Руби в тот момент.
        Стоя перед столом, за которым сидел глава в своем черном балахоне с длинным капюшоном, Макс рассматривал его, все же стараясь запомнить хоть какие-то черты лица.
        - Макс и Эрика, хочу сообщить хорошую новость.
        - Не томите, - улыбнулась девушка, чуя запах денежек в собственных карманах.
        - Вам пришла заявка на персональное задание.
        - Это как? - уточнил Макс, не понимая, чего от них хотят.
        - Такие задание в нашей гильдии появляются не часто, да и отправляют их лишь тем, кто успел нажить славу опытного авантюриста. Странно, что прислали его вам. Но, раз уж пришло, решать вам - соглашаться или же нет.
        - И что за задание?
        Глава гильдии положил на стол лист. Больше всего авантюристов привлекла награда за выполнение снизу - пятьсот золотых.
        - Как-то много, - цыкнула Эрика. - Подозрительно.
        - Я тоже так подумал, - вздохнул глава. - Не зря ты единственная с высшим рангом в нашей гильдии. Объясню вкратце. От вас требуется отправиться в небольшую деревню за городом. Там живет богатый человек. Точнее, там находится его поместье. Что-то вроде домика отдыха на теплый период времени. Так как скоро начнутся холода, он решил съехать, но несколько дней назад к нему в дом влезли. Обокрали и чуть было не убили. Он попросил убить тех, кто посмел влезть в его дом. По предположению, преступников трое.
        - Пятьсот золотых за троих, - вновь цыкнула Эрика, продолжая хмуриться.
        - Он объяснил это тем, что не собирается жалеть денег. Сказал, что его репутация подкосилась и он хочет наказать этих существ. Вроде бы, они люди. Но среди них был гоблин.
        С гоблинами Макс еще не сталкивался. Это задание его заинтересовало. Парень видел эту расу в городе Клейт и Морион. Но чтобы сражаться.
        - И где нам их искать? - уточнил Новиков.
        - Они сказали заказчику, что вернуться этой ночью. Сказали, чтобы он подготовил большую сумму денег и не обращался к стражам города, иначе его убьют.
        - Времени не много.
        - Вы доберетесь за пару часов. Если поспешите, успеете к вечеру. Когда-то этот человек платил нашей гильдии. Он очень важен. Спасите его.
        - Хорошо.
        Наконец, выйдя к остальным, Макс рассказал о ситуации. Компания не стала медлить и уже через полчаса все ехали в повозке. Новиков не хотел брать с собой Юкину и предложил Тиа остаться дома. Но та отказалась. Делать было нечего.
        По пути все было тихо. Поля быстро сменились густыми деревьями, верхушки которых скрывали солнечный свет. Деревушка находилась не так далеко, но буквально в глуши. Деревья теперь окружали их повозку. Лошади все скакали и уже через десять минут, как они свернули с тропы, высокая трава и кусты перекрыли путь. Но отправиться назад тоже не получилось. Каким-то странным образом деревья обступили тропу, по которой они совсем недавно прошли.
        - И правда удивительное место, - усмехнулась Руби.
        - Это природная магия, - пояснила Эрика, совсем не удивляясь происходящему. - В этих местах много наемников. Даже беглые преступники есть. Если здесь поселился кто-то богатенький, не удивительно, что он воспользовался помощью магов.
        - То есть, вход в деревню постоянно скрыт? - удивилась Руби, рассматривая, с виду, самые обычные густые деревья.
        - Да. Попасть сюда не проблема, если идешь по карте, как мы. А так трудно найти тропу. Не удивительно, что мы свернули с главной дороги буквально в лес. Оставим повозку здесь, чтобы потом не потеряться. Если магия работает здесь, значит мы уже в деревне.
        И правда, стоило пройти с километр, как показались и первые домики. Маленькие, старенькие. Почти у всех из труб валил дым. Девушки вместе с Максом медленно шли по широкой тропе. Слева и справа во двориках работали местные. Женщины стирали в тазах, замирая на миг, внимательно разглядывая незнакомцев. Мужики рубили дрова, сидели на скамьях, заливая в себя нечто в стаканах с трещинками и черными пятнышками. Настоящая сельская жизнь. С первого взгляда и не скажешь, в каком мире находишься.
        Поместье заказчика найти труда не составило. Огромный дом с высокими столбами, освещенными магической энергией. Широкие окна, красивая вешняя отделка, зеленый дворик. Подойдя ближе, Макс все внимательно осмотрел.
        - Не похоже, что в этот дом воры влезли.
        - Да уж, - подметила Руби, также рассматривая поместье богача. - Вы точно поняли суть задания? Ничего не прослушали?
        - Может, они аккуратно влезли, - вмешалась Эрика, двинувшись ко входной двери. - Идем, у хозяина все и узнаем.
        Внутри обстановка больше напоминала ограбление. Столы и стулья перевернуты, вазы и прочее хрупкое теперь валялось на полу в виде осколков. Картины порваны. На лестнице - кровь. Макс даже напрягся. Эрика активировала свой артефакт.
        Поднявшись на второй этаж, парень медленно открыл самую дальнюю комнату с надписью на ней - «рабочий кабинет». В самом центре, на кожаном диване с трубкой меж зубов сидел невысокий мужик лет двадцати пяти на вид. Дым медленно заполонял комнату. Стоило ему обернуться, как компания увидела и вторую сторону, по-видимому, того самого богатея. Правая сторона его лица была изуродована. Глаз красный. Брови нет. Да и вся кожа сморщенная, будто бы один огромный шрам.
        - Прибыли уже, - улыбнулся мужик, затянувшись и выпустив в комнату очередную порцию дыма.
        - Вы оставили заявку в гильдии? - сразу начал Макс по делу, до сих пор чувствуя какой-то подвох во всем этом.
        - Все верно. Я. Хорошо, что прибыли всей компанией.
        - В каком смысле?
        - Не бери в голову. Ты, если не ошибаюсь, Макс Новиков.
        - Знаете обо мне?
        - Верно. Знаю. Точнее, знает гильдия, в которой я состою.
        - Гильдия?
        - Слышал что-нибудь о гильдии чистокровных?
        В это же мгновение Эрика усилила руки с активированным артефактом. За спиной у нее появились громадные красные крылья. Казалось, она мгновенно закипела. Такого никто не ожидал. Приготовившись кинуться на простого богача, тот лишь усмехнулся и щелкнул пальцами. В это же мгновение дым, распространившийся по комнате, собрался в одном месте и резко направился на девушку, окутав ее и обездвижив. Теперь и остальные заволновались, схватившись за оружие. Но стоило богачу перевести на них взгляд, как дым захватил и их тела. Теперь никто не мог пошевелиться. Щелкнув пальцами еще раз, входная дверь открылась во второй раз. В комнату вошли двое человек и гоблин с мечами и кинжалами. Они посмеивались, рассматривали жертв.
        - Как это все понимать?! - рявкнул Макс, стараясь освободиться от оков.
        - Ну а теперь можно и поговорить, - неизвестный с трубкой встал со своего места, еще раз набрав полные легкие дыма. - Рад представиться. Меня зовут Николас Альфред третий. Я единственный наследник и, как ни печально, единственный выживший из своего рода. А также один из жнецов гильдии чистокровных.
        - Что это за гильдия? Почему Эрика…
        - Она знает, о чем я говорю, - улыбнулся Альфред. Он подошел ближе и, прикоснувшись к ее лицу, похотливо облизнулся. - Давай я объясню. Гильдия чистокровных уже не один год промышляет великими делами. Мы находим и убиваем тех, кто представляет угрозу стране и нам лично. Конечно, выполняем и другие задания, вроде сбора информации или выслеживания будущей жертвы. В общем, гильдия…
        - Убийц, - закончил Макс, также усмехнувшись. - Значит, то задание… заманили нас в ловушку?
        - Не совсем. Сейчас я не намерен убивать тебя. Заметь, я сказал именно тебя. Насчет остальных мое начальство ничего не говорило. Но среди твоей компании есть Эрика Бладфилд. Она известна своими достижениями и силой. Высшие демоны сейчас редкость. А вот эта мерзкая кошка, да и суккуб, если не ошибаюсь, нам не нужны. Мои помощники займутся ими.
        - Тронешь их - убью! - оскалился Новиков, продолжая дергаться. Но дым сковал его тело напрочь.
        - Можешь не стараться. Да и угрозы не помогут. Моя магия не позволит тебе использовать силу. Даже сдвинуться не сможешь.
        - Что это за магия такая?!
        - Если коротко - магия природы. А подробно - магия воздуха. Или дыма, если прямо дословно. Я много лет учился контролировать пары дыма. Пришлось даже курить начать.
        - Да уж. И как ты еще не сдох…
        - Поверь мне, проживу подольше твоего. Но, как я уже сказал, в этот раз ты мне не нужен. Задание в твоей гильдии я оставил, чтобы ты самолично привел ко мне эту девчушку, - взглянул он на Юкину. - Эта девка обладает великой силой. А товарищи из моей гильдии смогут ее использовать.
        - Ты про…
        - Она артефакт. Но не обычный. Слышал что-нибудь о мече тьмы? Говорят, этот артефакт создан лично для бога тьмы из легенд. Я думал, что все это выдумки, но совсем недавно нам доставили новости о том, что некто в Морионе разгромил поместье эльфа, который, к слову, платил нам за защиту. Убил хозяина, его семью и всех стражей. Даже личных. А ведь это профессионалы. Казалось, кто бы мог обладать такой силой.
        - К чему ты ведешь?
        - Спустя пару дней после этой информации, нам доложили о тебе, Макс Новиков. Неужели, ты и правду настолько опасен? Вот сейчас смотрю на тебя и удивляюсь. Попасться в такую глупую ловушку. Твой уровень даже выше моего, но опыта тебе не хватает. Не знаешь ты, как использовать дарованную силу.
        - Чертов…
        - Не продолжай, - улыбнулся Альфред. - Итак, что мы имеем. Три девушки, ребенок и ни на что не способный пацан. Сначала я думал продать твоих подружек, но, видимо, они понравились этим ребятам.
        Один из шестерок Альфреда прикоснулся к груди Руби. Кошка зашипела и лишь сильнее начала дергаться в пустых попытках освободиться. Грубые мужские руки разорвали ее рубаху. Пуговицы полетели на пол. Теперь он и остальные могли наблюдать прекрасный лифчик. Тиа тоже не осталась в стороне. Тот самый гоблин разрезал ее кофточку, облизнувшись.
        - Отвали! - чуть ли не плакала суккуб.
        - Не смей трогать их! - выкрикнул Макс, уже сдавшись.
        - А то что? Не беспокойся, - продолжил смеяться Альфред. - Парни просто поиграют с ними немного. А затем продадим их кому-нибудь задорого. Эрика, ты отправишься с нами. Я слышал, твой артефакт можно изъять, только если отрезать руки. Буквально вырезать такую силу. И, да, Юкина. Бедная маленькая девочка. Увы, твой артефакт не изъять, поэтому придется промыть тебе мозги. Заставить считать хозяином другого человека. Шанс не большой, но мы будем надеяться на удачу.
        - Я убью тебя! Твоя магия…
        - Моя магия не стандартна. Знаешь, как меня в гильдии называют? Коллекционер. А знаешь, почему? Я люблю отрубать головы и другие части тел. Но это все мелочи и безвкусица. Как награду я беру куда более ценные вещи. К примеру, девственность. Ну или страхи. Знаешь, как выглядят милые глазки маленькой эльфийки перед смертью? А я вот знаю. На всю жизнь запомню ее взгляд, - окончательно рассмеялся мужик, продолжая выдыхать дым.
        - Скольких ты убил?
        - Десятки, сотни. Точно не скажу. Да и это неважно. Сейчас ты и твои девки - мое задание.
        Макс услышал, как Руби закричала. На пол упал ее лифчик. Шестерки этого типа стянули с девушки последнее, и теперь лапали нежную грудь. С Тиа случилось то же самое. Юкина плакала, стараясь сдвинуться. Эрика скалилась. Она последняя, кто до сих пор тратил силы на бессмысленную возню с дымом. Каждое движение становилось все более тяжелым. Видимо, магия Альфреда не только сковывала тело, но и забирала физическую силу. Магию же поглощал владелец. Это чувствовалось.
        - Ну так, лжебог, что будешь делать? - Альфред приблизился к нему, нагло лыбясь. - Неужели, ты и вправду так слаб и ничтожен?
        Но Макс сосредотачивался. Он хотел отключить лимит, но сознание не отвечало. Парень не мог ни статистику этого типа узнать, ни магию использовать. А с каждой секундой становилось все хуже.
        «Что же делать… такими темпами… я не смогу никого защитить… что же… что… прошу, сознание! Отключение лимита! Ну же!»
        - Чего молчишь? - вновь приблизился к нему Альфред? Уже все? Скучный ты. Ну да ладно. Парни, - взглянул он на своих шестерок, вновь закурив, - тащите их в комнаты. Развлекитесь хорошенько, а затем в повозку. Отвезем в Морион на продажу. Эрику свяжите хорошенько. А лучше вырубите. Не жалейте сил.
        Улыбнувшись, тот самым гоблин потянулся к юбке суккуба. Он задрал ее, принюхавшись к трусикам. Тиа уже не могла остановить слезы и даже молила о том, чтобы он остановился. Времени у них совсем не оставалось. Макс же стоял к ним спиной, но чувствовал эти беспомощные взгляды. Чувствовал их боль. Их страх.
        «Неужели… неужели я и вправду не могу ничего сделать… да что это такое! Нет! Не верю! Я… я…»
        - Я убью тебя! Заставлю поплатиться за то, что сейчас делаешь! - проговорил Новиков. Аура его возросла. Альфред даже улыбаться перестал, отойдя на метр. Но оковы продолжали держать Макса в узде. Это успокаивало одного из жнецов.
        - И как же ты это сделаешь?
        Юкина к Максу ближе всех. Заметив, как один из шестерок дотронулся до нее с похотливой ухмылкой, Новиков вышел из себя. Перед глазами появилась надпись. Первая за долгое время в этом поместье.
        Обнаружен внешний источник энергии.
        Использовать?
        «Да!»
        Внезапно, тело девочки потемнело, а уже через секунду растворилось, превратившись в черные крупинки. Эти самые крупинки в одно мгновение перелетели к парню, окутали его тело, сформировавшись в длинный клинок в правой руке. Тьма, окутавшая оружие, разошлась по всей комнате. Дым тут же разошелся в стороны, наконец, отпустив всех. Эрика, будто бы ждала этого, кинулась на Альфреда. Одним ударом она откинула его к стене, переломав ребра. Такого этот коллекционер не ожидал. Его шестерки тоже зависли в удивлении. Руби быстро пришла в себя. Коготки ее увеличились. Одним замахом она расцарапала лицо человека, пнув его в грудь. Тиа также использовала силу, поглотив энергию гоблина. Он опустился на колени. Через секунду девушка вонзила ему в шею свой кинжал, прикрыв грудь рукой. Третий хотел сбежать, но девушки его не отпустили. Они натерпелись от них. Пережили нечто страшное. Поэтому сейчас были готовы разорвать его на кусочки. Этим они и занялись. Альфред же, придя в себя, сунул трубку в рот и выдохнул дым. Вся комната мгновенно заполнилось пеленой, но стоило Максу взмахнуть мечом, как черная аура вновь
поглотила заразу. Эрика осмотрела всех и, поняв, что силы теперь на их стороне, подошла к мерзкому типу. Улыбнувшись, она вонзила в плечо мужика указательный палец, усиленный артефактом. Альфред сразу же выкрикнул, но схватил девушку за руку. Правда, он не предугадал дальнейшего. В это же мгновение Макс, также подойдя ближе, вновь взмахнул мечом, отрубив конечность богача.
        - Я ведь сказал, что убью за такое.
        - Как ты… использовал ее… как ты смог…
        - Это неважно.
        - Я не умру здесь, - попытался он улыбнуться. - Наша гильдия найдет тебя и отомстит за такое оскорбление.
        - Я буду ждать, - замахнувшись, Макс вонзил меч в грудь жертвы, но тот буквально растворился. Превратился в дым.
        - Что за…
        - Он ушел, - вздохнула Эрика. - Я уже встречалась с этим типом. Ловкий сукин сын.
        - Что это вообще было? Эта гильдия и…
        - Тебе сейчас не об этом волноваться нужно, - намекнула она ему на девушек, что сидели в углу и продолжали реветь.
        Будто бы придя в себя, меч в руке снова растворился, приняв облик девочки с испуганным лицом. Юкина прижалась к «папочке», разрыдавшись.
        Вышли из поместья они без сил. Одежда Руби и Тиа была испорчена. Макс накрыл их одеялами из комнат. Стоило сделать несколько шагов, как Эрика психанула. Она использовала расовую магию, вытянув руки в сторону доме. Огненный шар, образовавшийся в ладонях, влетел в здание, разорвав стену первого этажа на щепки. Вспыхнул пожар. К дому сбежались прочие деревенские. Заметив незнакомцев, они замерли, боясь даже пошевелиться. Руби по пути к повозке, вместе с Тиа, прижимались к парню, утирая слезы. Они никак не могли забыть попытку изнасилования. Страх и душевную боль. Длилось все это представление не больше пятнадцати минут, но для девушек пытка продолжалась, казалось, вечно.
        - Как ты это сделал? - уточнила Эрика, поравнявшись с Максом.
        - Что именно?
        - Как использовал Юкину? Она, видимо, тоже такого не ожидала.
        - Сам не знаю. Просто… просто использовал. Но эта сила…
        - Почувствовал ее? Сила меча тьмы. Говорят, это артефакт один из самых опасных.
        - Я… я с трудом контролировал ее. Вроде бы тьма, которую я использовал уже не раз. Но ощущения отличались. Энергия просто переполняла меня.
        - Ты снова всех спас.
        - Я ничего не сделал. Это все Юкина. И все же я очень рад. Если бы он… если бы…
        - Успокойся, - приобняла она Новикова, мило улыбнувшись. - Все ведь хорошо закончилось. Нам нужно быть готовым ко всему. Тем более к подобному. Он ведь сбежал. Значит, придет снова.
        - Пускай, - взглянул Макс на луну, что уже показалась из-за облаков. Все еще тусклая, слабая, но такая красивая. - Если посмеет прийти - убью! Заставлю пожалеть о том, что сделал!
        - Вот он, мой бог тьмы.
        Вернувшись в город падших, все сразу направились в дом. Это задание оставило непоправимый след в женских сердцах. Макс и представить не мог, каково это, терпеть приставания без возможности защититься. Если бы не Юкина, их могли бы изнасиловать. Продать в рабство. И что тогда…
        Стоя поздней ночью на балконе, Макс наблюдал за звездным небом и шумным городком. Мысли о случившемся не отпускали парня. Он думал о том, что мог бы не соглашаться, и все бы закончилось иначе. Думал о том, что мог бы предугадать случившееся. Все же и награда, и сам дом - все это выглядело подозрительным! Но им повезло. Просто повезло. В один момент к нему присоединилась Руби. Кошка уже пришла в себя и теперь, накрывшись одеялом, вышла наружу. Летняя пора и вправду подходила к концу. Ночи уже не были такими теплыми и приятными. Прохладный ветерок пускал мурашки по коже, даже заставлял зубы стучать друг о друга. Заметив девушку, Новиков хотел было пойти внутрь, но она его остановила. Прижавшись и накрыв частью своего одеяла, Руби закрыла глаза, опустив голову на мужскую грудь. Не сразу Макс понял, что кошка совершенно голая. Нежная грудь с вставшими от прохлады, или, может, возбуждения, розоватыми сосками теперь прижималась к нему.
        - Руби, ты…
        - Тише, - прошептала она, приблизившись к губам парня. Через секунду они уже целовались в объятиях. Останавливаться не хотелось, но Макс все же прервался.
        - Что ты… ты простудишься. Пошли внутрь.
        - Макс, спасибо тебе.
        - За что?
        - Если бы не ты…
        - Нет. Я ничего не сделал. Прости за это. Я даже защитить вас не смог. Это все Юкина.
        - Но ты ее хозяин. Ты использовал ее. Без тебя… мы бы уже… - одинокая слезинка скатилась по ее щеке, стремясь к подбородку.
        - И все же. Я так слаб…
        - Это не правда. Ты самый лучший. Ты единственный, кто мне нужен в этом мире. Прошу, никогда меня не бросай!
        - Не брошу. Как я могу…
        Кошка вновь полезла целоваться. Они постояли так какое-то время, а затем, окончательно замерзнув, зашли внутрь. Возбудившись, Макс хотел стянуть с нее одеяло и уложить на кровать, воспользовавшись телом. Но делать этого не стал. Девушка многое пережила сегодня. Все же Руби решила поспать с ним. Уже в кровати она прижалась к парню, вновь укалывая его собственной грудью. Казалось, что Руби даже мурлыкала, засыпая. Новиков тоже быстро заснул. День выдался тяжелый. Но факт того, что этот Николас Альфред третий жив и где-то там рассказывает своим мерзким дружкам о случившемся, его не покидал. Видимо, пора было готовиться к чему-то крупному. К такому, на чьем фоне даже зачистка поместья эльфа в Морионе будет казаться уличной стычкой.
        Глава 24 - Источники
        Ранним утром Руби проснулась, вскочив с кровати. Уже третий день ей снился один и тот же кошмар. Она ясно видела, как стоит в той самой комнате. К ней пристает уже давно убитый мерзкий тип. Рядом - Тиа и Эрика. Спереди - Юкина. А справа от него - Макс. Он смотрит на нее, но ничего не делает. Кажется, даже улыбается, разглядывая оголенную грудь кошки. Да уж, мерзкий кошмар…
        Но не только ей тот случай аукнулся ночными кошмарами. Тиа также не могла спать. Она постоянно просыпалась в холодном поту, оглядывалась и, понимая, что находится в своей комнате, вновь пыталась уснуть. Иногда плакала полночи. В такие моменты Руби старалась ее успокоить. Благодаря своей расе, девушка обладала прекрасным слухом. Ее мог разбудить любой шорох, а комната подруги находилась по соседству. Макс же спал, как младенец. Его ничего не беспокоило. Парень всегда просыпался последним, поэтому Руби привыкла к тому, что приходится тихо вылезать из кровати и идти делать повседневные дела. В этот же день его не было рядом.
        Спустившись на первый этаж, девушка заметила собравшуюся у камина толпу.
        - Доброе утро, - зевнула кошка, присоединившись к остальным.
        - А вот и ты, - улыбнулась ей Тиа, сидя в кресле с очередной книгой. В ее комнате собралась уже коллекция прочитанных работ авторов разных рас и возраста.
        - Чего собрались? Что-то случилось?
        - Не совсем, - добавил уже Макс. - Присаживайся. Заняв свободное место, Руби вновь зевнула. Парень же продолжил. - Итак, теперь, когда все собрались, я хочу объявить новость. Сегодня, пока ходил по рынку, мне предложили купить разрешение на одноразовое посещение лучших источников близи города.
        - Источников? - уточнила Юкина, также зевая.
        - Да. Огромная ванная под небом. Ночью там прекрасно. Я уже бывал на них в своем… в другом месте. В прошлом. Поэтому сразу их купил. Сказали, что эти источники принадлежат какому-то богатею, поэтому, думаю, там будет здорово.
        - Круто, - ухмыльнулась Эрика. - Я тоже бывала в подобном месте. Отличный способ расслабиться. Да и подлечиться. Такие источники же наполнены целебной водой.
        - Вот и здорово. После того, что случилось, нам всем нужно хорошенько отдохнуть.
        Тиа отложила книгу и опустив глаза, попыталась улыбнуться.
        - Да, хорошая идея.
        Конечно, все понимали, что то задание сказалось на каждой. Но именно Тиа никак не могла прийти в себя. Ее можно было понять.
        Когда Макс с Эрикой пришли в гильдию, они были готовы убить главу. Тот уже знал о случившемся. Когда эти двое вошли в кабинет главы, их встретили лучшие стражи гильдии. Сам глава так и сидел в своем кресле. Но Эрику это не остановило. Она использовала свой артефакт и хотела уже перебить всех случившихся. Она понимала, что глава гильдии не виноват. Он и сам был шокирован такой ситуацией, но сделать уже ничего не мог. В итоге команде выплатили награду из средств гильдии, да еще и отдали компенсацию. Хоть какие-то извинения за случившееся.
        В итоге вся компания отправилась на источники. Место было окружено лесом, а вся территория - решетчатым забором, выкрашенным в белоснежный оттенок. Словно райские врата на земле. Широкие ворота защищены стражей в таких же белоснежных латах. Даже их оружие сверкало. Проезжая на старенькой повозке, запряженной двумя лошадьми, Макс даже чувствовал себя так, словно они здесь лишние. Не вписываются в место, подходящее лишь богам. На территории располагалась широкая поляна. Видимо, деревья вырубали самостоятельно. Здесь же стояло высокое здание с шикарной отделкой. Десятки окон, размалеванные стены, украшенная крыша. Рядом - конюшня, несколько небольших домиков, или, скорее, сараев, для инструментов и прочего. Оставив повозку, Макс вышел из конюшни, осматривая окрестности. К нему подошла Эрика.
        - Слушай, а почему мы приехали сюда не в карете?
        - Карете?
        - А в вашем мире их нет?
        - Нет. В нашем мире есть машины.
        - Ма-ши-ны?
        - Да. Что-то вроде кареты, но без лошадей. С двигателем внутри.
        - Интересно.
        - А насчет кареты… я просто не подумал об этом, - признался парень, почесав затылок.
        - Ладно, в следующий раз я лично буду готовиться к такому.
        - Оставлю все на женскую мудрость.
        - Ну а как иначе. Вы, парни, никогда не продумываете все до мелочей.
        Когда все были готовы, компания направилась в главное здание. Там их приняли и, проверив разрешение, выдали ключ от огромной комнаты на пятерых. Их место располагалось на первом этаже. В комнате - огромные стеклянные двери, ведущие на крытый внутренний двор. Именно там и располагался источник. Общий. Стоило заметить такое, как некоторые девушки начали возмущаться. Точнее, возмутилась только Тиа. Руби сделала вид, что против такого, но по ее глазам-бусинкам все было ясно. Эрика даже отрицать своей радости не стала, чем снова выбесила кошку. Юкина восприняла такое в свою пользу. Для нее эта общая ванная была не более чем семейным походом в баньку.
        - Придется идти по очереди! - нахмурилась Тиа, усевшись в кресло.
        - Да, - Макс тоже был против такого поворота.
        - Какие же вы скучные, - вмешалась Эрика.
        - А я хочу с папочкой! - прыгнула Юкина на колени парня.
        - С папочкой нельзя! - подошла к ним Руби, погладив девочку по голове. - Ты уже большая и должна ходить в такие места с девушками.
        - Нет! Хочу с папочкой!
        - Но…
        - Хочу! Не пойду с тобой!
        - Что?! - шерсть на хвосте встала дыбом, но Руби все же натянула улыбку, стараясь не гневаться на ребенка.
        - А в чем проблема? - уточнила Эрика, заняв второе кресло. - Просто останемся в нижнем белье.
        - Это тоже пошло! - не унималась Тиа.
        - Не будь ты ребенком, - усмехнулась Бладфилд. - В нижнем белье нет ничего такого. Будто ты в купальнике.
        - Но ведь это не купальник!
        - А чем, скажи, купальник отличается от нижнего белья?!
        Тиа хотела что-то ответить, но не смогла подобрать слов. Эту битву выиграла Эрика, мысленно ликуя, и внешне лыбясь суккубу в лицо.
        - Значит, решили. Идем все. Если кому-то не нравится - можете потом снова сходить. Вода с помощью магии отчищается ровно в двенадцать ночи.
        - Тогда чего мы ждем?
        - Может, сначала пообедаем?

1
        День подходил к концу. Ближе к восьми вечера все в комнате переоделись и вышли во внутренний двор. Вода была достаточно горячей. Пар, исходящий из источника, согревал место. Дело было в том, что над двориком находился магический купол. Он пропускал лишь часть внешнего воздуха, чтобы обстановка внутри не стала слишком приторной и душной для отдыхающих.
        «Да уж, в моем мире ничего такого не было. Здесь прямо райское местечко».
        Первой была Эрика. Она нырнула в воду с разбега, расплескав целебную жидкость по каменным плитам, что были здесь уложены на землю. Следом и Руби с Тиа. Они аккуратно спустились в воду, жмурясь. Телу нужно было привыкнуть к температуре. Юкина спустилась предпоследней. После нее уже и Макс. Обстановка расслабляла. Находясь в воде, все чувствовали легкость. Тело как будто перезагружалось. Ко всему прочему можно было наблюдать за полной луной. Компании повезло отправиться на источники в нужный день.
        - Итак, может, обсудим что-нибудь? - начала разговор Эрика, не открывая глаз.
        - Например? - продолжила Тиа, все же смирившись со сложившейся ситуацией. Она до последнего смущалась. В своем открытом красном «купальнике», демоница краснела, словно ее раса совершенно не имела никакого смысла. Да уж, как суккуб она точно не сыграла своей роли.
        - Например, подумаем, что будем делать дальше.
        - Я не хочу сейчас говорить о делах, - буркнула Руби. - Может, просто расслабимся.
        - Я согласен с Эрикой, - вмешался Новиков. - Если честно, с самого утра хотел вам кое-что сказать.
        - И что же?
        - Я решил заканчивать.
        - С чем? - теперь уже никто не понимал, что происходит.
        - Я хочу отправиться к родителям Тиа. Как мы и планировали.
        - А гильдия?
        - Плевать.
        - Чего? - удивилась Эрика, сосредоточившись.
        - Последнее задание… я знаю, что это было глупо, и в этом виноват лишь я, но…
        - Нет. Ты не виноват, - вмешалась кошка, хмурясь и теперь уже забыв о расслаблении в горячей воде источника. - Ты не мог этого предугадать…
        - Но я мог отказаться от задания. Больше всего меня заинтересовала сумма награды. Но, если бы не Юкина тогда, никакие деньги бы не исправили случившегося.
        - И что же ты будешь делать, когда мы доберемся до ее семьи? Тот эльф больше нам не помешает. А думали отправить туда мы именно из-за него, - рассуждала Руби, смотря парню прямо в глаза.
        - Теперь у нас угроза похуже. Тот человек из гильдии чистокровных, если не ошибаюсь.
        - Думаешь, он еще покажет себя?
        - Однозначно. Но во второй раз нам может так не повезти.
        - Как и ему, - вздохнула Эрика. - Теперь мы знаем о его силе.
        - И? Он ведь там не один. В своей гильдии. А если остальные также опасны? Эрика, ты ведь знаешь об этой гильдии. Расскажи.
        - Ну, я знаю не много. Гильдия чистокровных создана для наемников, убийц, воров и прочих. В общем, она не сильно отличается от прочих незаконных гильдий. Но в ней есть группа существ. Вроде особого отряда. Они зовут себя жнецами. Семеро гениев в бою. Альфред один из них. Не самый сильный, но и не самый ничтожный. Я встречала его раньше. Слава, тогда не пришлось сражаться.
        - А что насчет остальных?
        - Знаю лишь еще об одном. Точнее, об одной из них. Настоящая психованная дрянь, - цыкнула девушка. - Я слышала о ней от главы гильдии, в которой я раньше состояла. Эта девка убила шестнадцать монархов. Раскромсала их тела. А до этого…
        - Что?
        - Проникла в церковь поздней ночью. Залезла в шесть окон и… используя силу суккуба, иссушила шестерых монархов.
        - Иссушила?
        - Мне при Юкине говорить, как именно? - уточнила Эрика, поражаясь глупости парня. - Можешь у Тиа спросить, как ее раса забирают магию у мужчин.
        - Вот оно что…
        - Да. Шестеро за одну ночь… маньячка.
        - А остальные?
        - Видимо, она достаточно напиталась, а потому остальных просто поубивала в их комнатах. Никто даже не понял, что происходит. Словно тень, она шла их комнаты в комнату, убивая. А затем кромсала тела, рассовывая части тел в разные уголки комнаты. Под кровать, в полки, в карманы мантии, даже в обувь.
        - И она одна из жнецов? Неужели, там все настолько жестоки?
        - Не думаю. В ту группу могут попасть не за креативность, а за талант. Говорят, глава жнецов, приближенная к главе гильдии, очень опасна. А ее силе никто не знает, потому что свидетелей просто нет. Она не оставляет в живых. И после всего того, что ты сейчас узнал, все еще хочешь отправиться в дом к Тиа?
        - Это не безопасно. Для ее семьи.
        - Верно.
        - Эй, - вмешалась сама Тиа. - Я, конечно, понимаю, что вы сейчас думаете о безопасности моей семьи, но я-то лучше знаю.
        - Поясни, - улыбнулась Эрика. Казалось, она задумала все с самого начала. Будто бы в плане Макса была и ее польза.
        - Дом моей семьи очень хорошо защищен. Десятки стражей, среди которых почти все демоны. Отличная защита и самого дома. Мой отец лично накладывал магические барьеры. Если эти, как вы говорите, жнецы, и придут в мой дом, то целыми точно не уйдут.
        - Они не простые наемники. Один из них смог обездвижить всех нас. Даже Макса. А в его распоряжении тьма.
        - Мы были не готовы. Думаю, все с этим согласны. В равных условиях, я не сомневаюсь, Макс бы без труда его одолел.
        - То есть, ты не против плана Макса? - не отставала от суккуба девушка.
        - Ну, конечно, я переживаю, но верю в своего отца и мать. Да и я их давно не видела. Я согласна, Альфред опасен. Но уверена, что отец поможет нам решить эту проблему. Кстати, в его распоряжении ведь находится городская библиотека. А там есть один архив, в котором собрана вся информация о юге. Если эта гильдия чистокровных находится на территории демонов, то мы точно узнаем, где именно.
        - Тогда почему до сих пор никто не знает, где их искать? - уточнил уже сам Макс.
        - Ну, даже если отец знает об этом, его это не волнует. Да и такая информация может находиться только в его архиве. А это дорогие сведения. Просто так он их никому не отдаст. Не хочется признавать, но мой отец очень жестокий демон. Деньги для него важнее даже меня.
        - И как ты там жила, - обняла ее Руби, присев рядом.
        - Я сбежала, как только смогла. Думала, смогу жить самостоятельно, а затем сразу попала в плен к эльфу-барону, - Тиа усмехнулась, но улыбка ее была наигранной. Казалось, еще немного, и она разревется, закрыв лицо руками.
        - Но сейчас все хорошо, - добавил Новиков. - Ты с нами и я точно не жалею о том, что произошло.
        - Я всегда буду тебе благодарна, - улыбнулась суккуб уже искренней.
        - Так, давайте сменим тему! - решила Эрика развеять обстановку. Такое место точно не подходило для тяжелых разговоров. Да и сейчас хотелось отдохнуть не только телом, но и душой. Стоило забыть о насущном, и окунуться в дарованный им момент. - О том, что будем делать, поговорим завтра, когда вернемся в город. А сейчас нужно отдохнуть и расслабиться. Кто знает, когда еще выпадет такой момент.
        - Да! - ответили все разом, рассмеявшись.
        Но не все были готовы смириться с таким. Макс, наверное, единственный, кто понимал реальную угрозу. Он чувствовал, что скоро придется вновь бороться за жизнь. Больше всего ему не хотелось жертвовать кем-то. Тяжелое решение напрашивалось само собой. И что же тогда выбрать - стать настоящим богом тьмы, или остаться самим собой…
        Глава 25 - Чистокровные
        Где-то на юге
        Старая церковь, спрятанная в самом центре густого леса, куда даже солнечный свет не проникает, никогда не привлекала внимания. Об этом здании мало кто знал. А все те, кому удосужилось здесь побывать, либо мертвы, либо являются авантюристами гильдии чистокровных. В тот день двери церкви вновь распахнулись. Наемники, занимающиеся всякой ерундой на первом этаже, сразу же замерли, наблюдая появление одного из жнецов. В проходе показался Альфред. Держась за обрубок недавно отрубленной руки, он, похрамывая, прошел пару метров, а затем рухнул на колени, блюя собственной кровью. К нему тут же подбежали работники гильдии. Рана была серьезной. Но не смертельной. Этому убийце очень повезло.
        Маги-клирики оказали жнецу помощь. К сожалению, руку восстановить не удалось. Самой руки не было, а наращивать новую конечность с нуля не всем под силу.
        Получив хоть какую-то помощь, Альфред не стал задерживаться в холле. Он сразу же направился к самодельному лифту, что вел глубоко под землю. Спускаться на нижний этаж из всей гильдии могли лишь восемь человек - семь жнецов и сам глава гильдии. Там его уже ждали.
        Открыв центральную дверь, Альфред сразу понял, что все внимание приковано лишь к нему. Среди «зрителей» на месте была и первая из жнецов - лидер особой группы. Она ничуть не удивилась, встретив своего подчиненного в таком состоянии. Личные стражники, лучшие в слежке, уже доложили ей о том, что произошло.
        Добравшись до свободного местечка на диванчике, Альфред уселся и, наконец, расслабился. Жаль, ненадолго.
        - Ты задержался, - обратилась к нему глава группы, сделав глоток из чаши.
        - Простите, глава… я… я не ожидал, что этот Макс использует свой артефакт…
        - Вроде бы я говорила тебе захватить девчонку и возвращаться. И что же ты там устроил?
        - Я хотел избавиться от всех разом. Продать его девок и…
        - Ты воспользовался тем, что лжебог и остальные не могут ничего сделать.
        - Да, но…
        - Какое задание я тебе дала?
        - Я собирался…
        - Какое задание! - рявкнула девушка в кресле. Даже в ее голосе ощущалась ужасающая аура. Все присутствующие не позволяли себе даже рот открыть.
        - Захватить артефакт и вернуться в гильдию…
        - Так почему ты не сделал этого, когда был шанс?
        - Я… подумал, что будет лучше избавиться от всех сразу…
        - Ты подумал. И что же произошло в итоге? Ты вынудил лжебога использовать свой артефакт. Трое наших товарищей из гильдии мертвы, ты лишился руки, а артефакт остался у нашего врага. Ты провалил свое задание. Третий, в последнее время ты слишком часто меня разочаровываешь.
        - Я исправлюсь! Честно! - Альфред понимал, что с ним может случиться за такое. Глава жнецов не жалела ни существ в гильдии, ни даже своих подчиненных. Убить кого ей ничего не стоило.
        - Да ну? Исправишься, говоришь. Дай-ка подумать, стоит ли такому, как ты, давать второй шанс. Мария, что ты думаешь? - глава обратилась к маленькой девочке, сидевшей в кресле справа от нее. Держа в руках плюшевого кролика, она теребила его за уши, искренне радуясь.
        - Убить его и дело с концом, - девочка даже не думала отрываться от своей игрушки ради какого-то мужика, что провалил свое задание.
        - Она ведь мелкая девчонка! - выкрикнул Альфред, боясь за свою жизнь.
        - Да, ей всего четырнадцать, но, в отличие от тебя, Мария ни разу меня не подводила. Она седьмая среди нас. А ты третий. Ты должен приносить мне лишь радостные известия! - глава сделала очередной глоток, теперь взглянув на другого члена группы жнецов. - Гир, каково твое мнение?
        - Альфред не так плох, - усмехнулся мужик с кружкой пива в руках. Сидя за стойкой, он рассматривал раненого товарища. - Но в последнее время он и вправду частенько нас подводил. Я солидарен с нашим юным гением, - взглянул он на Марию, что улыбнулась ему за такие слова.
        - Видишь, уже двое готовы прямо сейчас убить тебя, - вздохнула глава группы. - Мне кажется, что и остальные будут не против избавиться от лишнего груза.
        - Прошу, дайте мне второй шанс!
        - И что же ты намерен сделать?
        - Я добуду для вас артефакт! Клянусь собственной жизнью!
        - И как же? Макс и остальные его девки знают о тебе. Они будут готовиться к нападению.
        - Плевать! Я возьму лучших из нашей гильдии. Мы нападем на них и убьем всех. Этот лжебог еще не научился контролировать собственную силу. Он не настолько опасен, как говорится в легенде. Я приведу Юкину к вам!
        - Даже не знаю. Стоит ли снова щадить тебя. Убью и дело с концом. Зато освободится место среди жнецов. Знаешь, сколько желающих вступить сюда.
        - Но ведь я хорош! Вы сами это знаете…
        - Не отрицаю. Твоя сила и вправду поражает. Но ты слишком легкомыслен. Не слушаешь моих приказов. Делаешь, что хочется. Зачем мне непослушная пешка. Ах да, теперь у тебя еще и всего одна рука.
        - Это мне не помешает!
        - А я считаю, что ему нужно дать шанс, - влезла в разговор девушка из жнецов. Она подошла ближе к Альфреду и, прикоснувшись к его щеке, улыбнулась.
        - Трисс, ты снова над заключенными издевалась? - глава, видимо, совсем не удивилась ее появлению.
        - Я кушала, мой лидер, - хихикнула девушка, усевшись на диван рядом с Альфредом. - Эти людишки такие слабые.
        - Просто ты слишком извращена. За прошедшую неделю пятерых иссушила. Такими темпами у нас не останется подопытных кроликов.
        - Ну как же. Я могу лично привести свежего мясца. К слову, я заглянула в ту комнату, где мы держим вампиршу.
        - Ах да, Сузуми Такаока. И как она? Все еще отказывается говорить?
        - Да. Я хотела ей пару косточек сломать, но потом вспомнила о ее… игрушке, - Трисс взглянула на ту самую плюшевую игрушку в руках Марии.
        - К слову, - взглянула на девочку теперь и сама глава жнецов, - Мария, ты снова играешь с этим кроликом?
        - Он такой милый, - хихикнула девочка.
        - Ты ведь знаешь, что это не просто игрушка, а могущественный артефакт.
        - Да, но он никак не проявляет себя, если не трогать его владельца. А так он очень милый.
        - Да уж, эта вампирша всех нас доведет однажды. С момента, как она проснулась, никакой пользы. Ничего не хочет говорить. А стоит ее покалечить, как эта игрушка превращается в настоящего монстра, - глава прикоснулась к шраму на шее, вздохнув. - В общем, поосторожней с ним.
        - Так что насчет меня? - попытался Альфред улыбнуться. - Дайте мне последний шанс!
        - Хорошо, так и быть. Можешь взять всех, кто согласится из нашей гильдии. Разрешаю делать, что захочешь. Но, если вернешься сюда без артефакта бога тьмы - я лично обезглавлю тебя.
        - Хорошо, глава… спасибо вам!
        - Не за что меня благодарить. Я не спасла тебя, а всего лишь оттянула твою смерть. Не подведешь - останешься с нами в качестве третьего жнеца. А если снова облажаешься…
        - Я исправлюсь, глава! Честное слово!
        - Это я и хотела услышать. Мария, помоги-ка ему.
        - Хорошо.
        Девочка встала со своего места и, подойдя к Альфреду почти вплотную, щелкнула пальцами. В это же мгновение его рука отросла, словно конечность и не отрубали вовсе. Магическая энергия полностью восстановилось. Все мелкие раны и прочее исчезли.
        - Спасибо тебе, - улыбнулся он девочке, что снова уселась на свое место, продолжая теребить ушки плюшевого кролика.
        - Это твой последний шанс, - глава, наконец, опустошила чашу и, щелкнув пальцами, ей тут же принесли другу. Помимо жнецов здесь находились несколько рабов, которые никогда не поднимались на поверхность. Они-то и обеспечивали весь уход за группой и их комнатами. - А теперь иди и отоспись. Завтра я подготовлю для тебя все, а после завтра отправишься за артефактом.
        - Спасибо!
        Стоило Альфреду скрыться в своей комнате, как глава снова вздохнула, сделав очередной глоток из уже наполненной алкоголем чаши.
        - Виктор.
        Мужик в стальных доспехах тут же подошел к ней, опустившись на колено.
        - Да, сестра.
        - Отправишься следом за ним. Если что-то пойдет не так, а я в этом уверена, устранишь его. По возможности захватишь артефакт. Но, если лжебог уже будет способен использовать всю свою силу - уходи. Ты нужен мне здесь живым.
        - Я вас услышал. Будет сделано.
        - И смотри, чтобы Альфред не узнал о твоем присутствии. Еще беглеца нам не хватало.
        - Глава, - обратилась к ней Мария, - а что будем делать с той вампиршей?
        - Ничего. Как ни прискорбно признавать, но это не мы ее здесь держим. Она сама не хочет уходить. Даже мне будет просто встать на пути у ее чертового артефакта.
        - Но ведь, получается, что тот человек с силой бога тьмы еще не пробудился до конца. Иначе вампирша бы уже ушла.
        - Не факт. Возможно, она ждет его. Все же бог тьмы чувствует своих подчиненных, как и они его. Но, пока эта девчонка у нас, лжебог не так опасен. Нужно устранить его раньше «трогательного воссоединения», - цыкнула девушка, продолжая пить.
        Заперевшись в своей комнате, Альфред уселся на кровать, наслаждаясь легкостью во всем теле.
        «Все же Мария хороша», - усмехнулся он. - «Без проблем восстановила мою руку и все тело в норму привела. Настоящий юный гений. Таких клириков еще поискать нужно». Рассматривая плакаты на стенах о выполненных в прошлом заданиях, Альфред задумался. Что-то пришло ему в голову. Заглянув в первый ящик стола, мужик достал небольшую склянку с сероватой жидкостью.
        «Я хорошо знаю нашу главу. Она точно отправит кого-нибудь за мной, чтобы убить. Даже если все пойдет по плану. Вот только кого… Трисс? Нет, она опытная убийца, но единственная, кто встала на мою сторону. Может, Гир. Я знаю его не один год. Вряд ли. А если… Виктор… ее мерзкий братец… против него у меня нет шансов. Нужно что-то придумать на этот случай…»

1
        Вернувшись в дом, Макс с остальными не стали медлить. Они решили отправиться к родителям Тиа сразу. Собрали все необходимое, оставив большую часть вещей в своих комнатах. Все же они надеялись вернуться, как все уладится. Новиков заплатил за съем на полгода вперед. Это стоило ему больших денег, но все же лучше так, чем вернуться в место, которое уже сдадут кому-то другому. Тем более они получили приличную сумму от главы гильдии после того задания.
        Уложив несколько сумок с деньгами, сменной одеждой, едой и прочим, Макс вернулся в свою комнату. Следующим утром они должны были отправиться. Путь не близкий. До столицы юга верхом больше двух суток. Но это того стоило. Возможно, такой ход и вправду изменит ход событий. А теперь осталось лишь ждать.
        Пока парень убирался в комнате, девушки занимались своими делами. Эрика складывала вещи, думая, что же ей нужно. Руби убирала пыль и подметала, надеясь, что к их возвращению все будет хорошо. Конечно, она понимала, что ее уборка ничего не изменит, но верить в это хотелось. Тиа продолжала сидеть у растопленного камина, дочитывая очередную книгу. Не хотелось ей оставлять произведение на середине. Юкина, как и всегда, носилась по дому, словно ошпаренная. Она забегала во все комнаты и просилась в помощницы, но каждый из жильцов отправлял ее к кому-нибудь другому. В итоге девочка пришла в комнату Макса, усевшись на кровать.
        - Папочка, мы скоро уедем?
        - Завтра, Юкина.
        - А вернемся когда? Мне здесь нравится.
        - Надеюсь, что скоро. Мне тоже здесь нравится. Такая беззаботная жизнь в кругу близких людей.
        - Папочка, ты грустишь?
        - Нет, все хорошо, - Макс присел рядом, обняв девочку и искренне улыбнувшись. Она была его сокровищем. Самым настоящим подарком бога. Все же Новиков никак не мог выкинуть из головы тот случай, мысленно благодаря эту взъерошенную девчонку за все, что она сделала. Юкина и сама была очень ему благодарна. Она вела себя, словно настоящий ребенок. Что уж говорить, она и вправду была мала. Радовалась каждой мелочи, отпрыгивала в сторону, стоило увидеть паука, плакала, стоило удариться чем-нибудь о что-нибудь. Отец из Макса явно вышел никудышный. Ему и самому все еще было семнадцать. День рождения наступал достаточно скоро, но говорить об этом он не собирался. Время точно было не подходящим. Да и зачем. Он сейчас в другом мире. Забот и так было предостаточно. Да и главная проблема никуда не делась - Николас Альфред третий. Один из жнецов, что, по рассказу Эрики, были опасной группой настоящих убийц, без жалости и страха. С такими ребятами столкнуться точно не хотелось.
        - Слушай, папочка, а хочешь попробовать еще раз сделать, как тогда? - прервала Юкина раздумья Макса, продолжая улыбаться.
        - Чего? О чем ты?
        - Ну тогда! - надулась девочка. - Сделать меня своим мечом! Попробуй!
        - Слушай, а тебе тогда не было больно, или, может…
        - Нет! Я даже вспомнила немного о своей жизни.
        - Да? И что же ты вспомнила?
        - Совсем чуть-чуть. Вспомнила, что когда-то я была рядом с другим человеком. Он тоже всегда улыбался. И у него была жена. Он тоже мог сделать меня мечом!
        «Неужели, она вспомнила что-то из прошлого? Да еще и столь далекого…»
        - Ну, хорошо. Давай попробуем.
        Юкина встала напротив «папочки» в нескольких метрах. Она продолжала улыбаться, посмеивалась, ожидала чего-то. Макс же сосредоточился. Он вспоминал, что же случилось в прошлый раз. Но перед этим парень решил взглянуть на свою статистику. Вдруг, там указано использование меча, как в случае с рукой. Долго ждать не пришлось. Системное уведомление выскочило перед глазами.
        Статистика пользователя:
        Жизненная энергия - 78 000 ед.
        Магическая энергия - 83 000 ед.
        Физическая энергия - 67 000 ед.
        (Активный источник потребления энергии - рука)
        Уровень - 97
        Опыт - 184609/1700000
        Раса - человек
        Класс - мечник-маг
        Действующие навыки:
        Расовые навыки:
        Стойкость к магии (высокая)
        Усердие изучения магии;
        Повышенная стойкость к холоду, огню, тьме (высшая);
        Возможность изучения древней магии;
        Стойкость к кровотечению;
        Стойкость к свету (легкая);
        Стойкость к контролю над телом (легкая);
        Возможность выхода за границы
        Развитые навыки:
        Теневое поглощение жизненной энергии;
        Копирование;
        Сокрытие собственного уровня;
        Связь сердец;
        (Весь список доступен в подробной статистике древа навыков).
        Доступные очки навыков развития - 39
        «Ничего не изменилось. Вот же… хотя, интересно, я могу посмотреть активные затраты магической энергии. Все же это ведь связано со статистикой», - у него получилось вызвать другие надписи перед глазами.
        Статистика магической энергии
        Активные источники потребления:
        Рука - 10 000 ед.
        Постепенное восстановление рассудка (06.13.24 сек) - 1500 ед. в час.
        Постепенное восстановление жизненной энергией - 500 ед. в час.
        Восстановление магической энергии - 5000 ед. в час.
        Внешние источники потребления:
        Артефакт - 30 000 ед.
        «Вот оно!»
        Запрос на активацию внешнего источника потребления магической энергии.
        Желаете сделать источник постоянным?
        «Да».
        Внешний источник потребления магической энергии активен.
        Внимание!
        Использование невозможно!
        Для использования источника потребления магической энергии требуется:
        Жизненная энергия: 100 000 ед.
        Магическая энергия: 100 000 ед.
        Физическая энергия: 100 000 ед.
        Уровень - 100
        Альтернативные способы использования:
        Отключение лимита человеческого тела;
        Ранение, приближенное к смертельному (смертельное);
        Психический срыв;
        «Чего? Психический срыв?» - удивился Макс.
        - Ну что там, папочка? - Юкине, видимо, не терпелось испытать силу своего воспитанника.
        - Прости, Юкина, сейчас я не смогу.
        - Почему? - по ней сразу стало видно, как же она расстроилась.
        - Ну, мне нужен особенный момент.
        - Вот блин!
        - Прости, будет еще время. Слушай, иди на первым этаж и попроси тети Тиа приготовить что-нибудь. Я проголодался.
        - Хорошо! - снова заулыбавшись, девочка побежала выполнять поставленную ей задачу. Такому количеству энергии в теле ребенка оставалось лишь завидовать.

2
        Ближе к ночи этого же дня все разошлись по своим комнатам. Тиа в соседней от комнаты Руби и Макса. Юкина, также в соседней, с другой стороны. Она сама захотела собственную комнату, хотя продолжает почти каждую ночь прибегать к Максу. Эрика в другой части дома. Ее комната была побольше остальных, но, также, как и у всех, завалена всякой ерундой.
        Макс тоже собирался ложиться. Следующий день обещал быть тяжелым. Но у Руби были совсем другие планы. Эти двое как-то привыкли друг к другу. Да и спать в одной комнате, пускай и на разных кроватях, заставило их немного раскрепоститься. Точнее, заставило именно кошку. Макс, скорее, привыкал к тому, как она открыто себя вела. Хорошо, что хоть не голая спала, а в нижнем белье. Хотя…
        В этот раз Руби, как и всегда, вернулась в комнату последняя. Она проверяла все приборы, закрывала входную дверь и, убедившись, что Юкина уже в кровати, направлялась к себе. Зайдя в комнату, она замерла. Макс снял свою рубаху, продолжал раздеваться, дабы лечь спать. За все время в этом мире Новиков сильно изменился. Тело окрепло, плечи расширились. Мышцы уже не напоминали о прошлом строении подростка. Даже механическая рука отлично вписывалась. Прикусив нижнюю губу, Руби расстегнула кофточку на спине и скинула ее на пол. Тихо подкравшись к парню, что стоял к ней спиной, она расстегнула и лифчик, прижавшись к нему.
        - Руби! Что ты…
        - Макс, прошу, выслушай меня, - грудь ее упиралась в мужскую спину, доставляя немыслимое удовольствие. Парень и сам не понял, как возбудился. Что уж поделать.
        - Я… я слушаю… только не могла бы ты…
        - Макс, я много думала. Совсем скоро все изменится. Я чувствую. Поэтому, прошу… сделай меня своей. Полностью!
        - О чем ты?
        Усилив руки с помощью магии зооморфов, Руби уложила парня на кровать, усевшись сверху, будто оседлав его. В такой позе наблюдать за оголенной девушкой было куда приятнее. Даже отвести взгляд у парня не получалось.
        - Руби… что ты задумала…
        - Макс, ну ты же не маленький мальчик. Прошу, сделай меня своей! Я не знаю, что с нами случится через неделю или месяц. Да и тот человек из жнецов. Мне страшно, понимаешь? Я боюсь того, что может произойти. Поэтому… поэтому…
        Слезинка капнула на грудь парня. В темноте было тяжело разглядеть милое личико кошки, но Макс прекрасно понимал, что она сейчас чувствует.
        - Руби, хорошо.
        Раскрыв глаза, кошка улыбнулась. Она стерла слезы с щеки и, нахмурившись, решила действовать. Расстегнула ремень парня, стянула и сами штаны. То, что ждало ее под одеждой, заставило девушку засмущаться. Но останавливаться она уже не собиралась.
        Эрика в то же время как раз вышла из комнаты. В горле пересохло. Хотелось выпить воды перед сном. Внезапно, она услышала женский голос. Сначала подумалось - крик. Но голос, скорее, напоминал стон. Тихо приблизившись к двери комнаты Руби и Макса, девушка застыла. Это точно была Руби. Она стонала. Все громче и громче. Изредка были слышны скрипы старой кровати, всякие шорохи. Прижавшись к стене, Эрика закрыла рот рукой. Она понимала, что такое может произойти, но меньше всего хотела застать парня именно в момент происходящего. Терпеть такое сил не было. Эрика не могла отрицать того, что чувствует к парню нечто большее, нежели уважение в качестве хозяина. Наверное, сейчас она хотела ворваться в комнату и убить Руби. Может, даже Макса вместе с ней. Но разум и сила воли ей не позволяла. В один момент из соседней комнаты вышла Юкина. Она, зевая, и держа в руке плюшевую игрушку, медленно шла к двери комнаты «своего папочки». Спросони девочка даже не заметила Эрику. А та ее вовремя остановила. Подхватив на руки, она прижала Юкину к себе с фальшивой улыбкой.
        - Я хочу к папочке… - сонным голосом произнесла девочка, продолжая зевать.
        - Прости, к папочке сейчас нельзя. Он с… с тетей Руби кое-что обсуждает. Давай не будем им мешать. А то папочка может разозлиться.
        - Разозлиться? Я не хочу, чтобы он злился на меня.
        - Вот и хорошо. Пойдем, поспишь в моей комнате. Я могу рассказать тебе… сказку…
        - Тетя Эрика, ты плачешь?
        - Нет, что ты, - Эрика и вправду не уследила, как по ее щеке скатилась одинокая слезинка. - Пойдем. Время позднее. Ты уже должна спать, маленькая проказница.
        - Хорошо. Можно я посплю с тобой?
        - Конечно. Тем более, в моей комнате только одна кровать.
        Вернувшись в свою комнату, Эрика вспомнила, что изначально хотела пить. Но теперь уже она не могла уйти. Юкина улеглась в кровать и схватила ее за руку, блистая прекрасными глазками в ночной темноте, освещенной лунным светом, исходящим из окна. Пришлось занять прошлое положение. Вот только Юкина уснула быстро, все еще держа свою тетю за руку. А Эрика… она не смогла заснуть до самого утра. Все внутри перемешалось…
        Глава 26 - По ту сторону (часть 4)
        Медленно шагая по тротуару справа от проезжей части, Катя не отрывалась от экранчика своего мобильного. Ждала, может, Макс снова ей позвонит. Как же хотелось услышать его голос еще раз. Ощутить те же эмоции, и в первый раз, когда парень связался с ней. В голове до сих пор не укладывалось, что она буквально общается с исчезнувшим человеком. Да еще и попавшим в другой мир! Никому рассказать она не могла по нескольким причинам. Во-первых, кто же поверит в такую чушь. А во-вторых, это одно из условий из письма, что пришло на тот компьютер на старом складе электротехники. Но больше всего она сейчас волновалась за тетю Розу. Эта женщина столько пережила, и теперь, когда появился шанс вернуть сына, она даже не знает, что делать. Не знает, что вокруг нее происходит нечто загадочное. Что-то не из этого мира, однозначно.
        Сам офис, куда ее направили, находился не так далеко от дома паренька. Друзья частенько проходили мимо и смеялись, обсуждая маленькую фирму, явно не перенявшую успеха. Оно и понятно. В таком маленьком городке, да фирма, позволяющая путешествовать по миру. Смешно и только!
        И все же она направлялась туда.
        Роза звонила ей уже десятый раз. Катя успела побывать в ее доме, обсудить все, что она узнала. Конечно, без «подробностей». И все же взрослую женщину, в прошлом полицейского, трудно обмануть. Казалось, Роза давно поняла, что происходит что-то неладное. Поэтому и названивала сейчас. Новость о том, что Макс, ее потерянный больше года назад, сын объявился, не оставляла в покое. Был даже срыв. Женщина чуть ли не психанула, чуть ли не разревелась из-за того, что ее родная кровинушка связалась не с матерью, самым близким человеком в жизни. А с подругой. Пускай и лучшей подругой. Пускай и с возлюбленной. Не важно! Проблема была именно в том, что ни Роза, ни Катя не понимали, что и как происходит на самом деле. Насколько все серьезно, и как может закончиться в итоге…
        Добравшись до офиса, Катя набрала последнее смс, прежде чем убрать мобильный в сумку. Она написала родителям. Так, на всякий случай. Чуть раньше она сообщила и Розе, куда отправляется. Женщина настаивала пойти с ней, но Катя просто игнорировала ее просьбы, понимая, что ситуация может измениться. Ее пригласили в офис через компьютер на старом складе. Мало того, что этот компьютер, точно такой же, как у Макса, находился в таком месте. Да еще и само приглашение… причем здесь простенькая неизвестная фирма «travel»?!
        Вздохнув и решившись, Катя вошла внутрь. Впервые в жизни она перешагнула этот порог. Помещение ничем не отличалось от прочих с похожей стилистикой. Картины пейзажей из разных стран, вырезки из газет, портреты клиентов и прочее. За столом недалеко от входной двери сидела милая девушка с короткой стрижкой. Из-под пиджака виднелся беленький воротник классической блузы. Улыбка не спадала с лица. Видимо, клиентов здесь и вправду было не много. Подойдя ближе, Катя осмотрелась и, убедившись в отсутствии «лишних ушей», пригнулась к стойке.
        - Я пришла. Как вы и просили.
        - Здравствуйте, - продолжала улыбаться девушка, казалось, не понимая гостью. - Желаете приобрести путевку?
        - Нет, какую еще путевку?! Я…
        - Наша компания предлагает горячие путевки в разные уголки мира. Может, есть какие-нибудь предпочтения?
        - Не совсем. Видите ли… мне пришло письмо…
        - Письмо?
        - Да. Электронное. Вы пригласили меня сюда и сказали, что поможете найти то, чего я желаю.
        - Я вас не понимаю, девушка. Может, вам пришел скидочный купон, или…
        - Да нет же! - Катя ударила кулаками о стойку, разозлившись. Она готова была рвать и метать. - Кто у вас отвечает за рассылку приглашений? - решила она подойти с другой стороны.
        - Конечно. Но этого человека сейчас не на месте.
        - А кто есть?
        - В данный момент вам могу помочь я, ну или же администратор компании.
        - Тогда зовите его!
        Настроение девушки за стойкой тут же ухудшилось. Она явно не хотела обращаться за помощью к собственной администрации. Но вариантов не осталось.
        Уже через пару минут в зале показался полноватый мужик лет сорока. С короткой бородкой, в широких очках, он подошел к девушкам и, прокашлявшись, улыбнулся Кате, видя в ней потенциального клиента.
        - Здравствуйте, могу я вам чем-нибудь помочь?
        - Надеюсь. Мне пришло письмо на почту. Сказали прийти сюда и заполнить кое-какие документы, а вы, ваша компания, если точнее, поможет мне найти то, чего я так жажду.
        - Простите, я вас не совсем понимаю.
        - Да что ж такое-то! Что за дерьмовая компания такая!
        - Простите, объясните подробнее, что за письмо? Куда вы его получили?
        - На электронную почту!
        - Нет, вы не поняли моего вопроса, - мужчина улыбнулся, поправив свои очки.
        - Не так поняла… - до Кати не сразу дошло, что же имеет ввиду администратор компании. Но мозг медленно заработал. - На компьютер… на складе…
        - На складе?
        - Ну, на городском складе электронного мусора. Вы точно слышали об этом месте.
        - Я вас понял. Прошу, следуйте за мной.
        Взглянув на девушку за стойкой, которая, видимо, также ничего не понимала, Катя все же поспешила догнать администратора, который теперь уже поднимался на второй этаж по длинной стеклянной лестнице в конце комнаты. Дальше они добрались до его кабинета. Пропустив девушку вперед, администратор зашел следом за ней и запер дверь. Все это напрягало Катю, но сдаваться она не собиралась. Кто знает, что он задумал. Если решит изнасиловать молодую девушку, то скажется разница именно в физической силе. Катя занималась самообороной, но этот амбал явно превышал весовую категорию простых мужчин. На вид он весил не больше ста килограмм, но, похоже, носил в себе все двести, если не больше.
        Но все обошлось. Мужчина сел за свой стол и достал из ящика какой-то бланк, протянув его клиенту.
        - Прошу, ознакомьтесь.
        Заняв место в кожаном кресле, Катя взяла лист, внимательно читая.
        Ф.И.О.
        Возраст.
        Дата рождения.
        Причина визита в нашу компанию.
        Образование.
        Работа.
        Увлечения.
        Качества (три минимум).
        Характер (три минимум).
        Готовы ли вы на все, ради достижения цели?
        - Что это за бланк такой? - возмутилась Катя. - Никогда не видела ничего подобного!
        - Простите, но вы ведь пришли сюда с необычной причиной, верно, - усмехнулся мужик, облокотившись о спинку кресла. - Заполните все и мы поговорим.
        - Ну, хорошо.
        Закончив, Смолина протянула ему бланк. Администратор все внимательно изучил и, протянул бумажку обратно.
        - Подпись в конце, пожалуйста.
        Цыкнув, Катя уже на нервах черканула что-то снизу, отложив ручку в сторону.
        - Все, а теперь я хочу задать вам пару вопросов. Первое и самое главное - вы готовы пойти на все, чтобы добиться желаемого? Понимаете же, что, возможно, придется отказаться от обычной жизни, от родственников и знакомых. Зайти так далеко, откуда не всякий сможет вернуться.
        - О чем вы? Что…
        - Объясню иначе. Наша компания занимается продажей путевок в разные места мира. Солнечные курорты, заснеженные горы, водоемы и даже тайга. Куда угодно за ваши деньги. Но есть у нас и особый тур, скажем так. Раз уж вы подписали документ, запрещающий вам раскрывать информацию о нашей компании, я объясню. Эта путевка продается лишь в двух экземплярах, и лишь раз в пятнадцать лет.
        - Что это за путевка такая? Кому же нужна путевка, которую можно приобрести раз в пятнадцать лет.
        - Нет, вы не поняли. Эту путевку нельзя купить ни у нас, ни в любой другой компании во всем мире.
        - Тогда как же ее… достать…
        - Вижу, вы начинаете понимать, - усмехнулся мужчина, разглядывая молоденькую красотку в легкой одежде.
        - Это же… туда вы отправили…
        - Макс Новиков. Всем сердцем вы желаете найти именно его, я правильно понимаю?
        - Да. Именно его. Что вы с ним сделали?!
        - Ничего. Макс Новиков принял нашу заявку, пускай и неосознанно. Да, в этом есть наша вина. Могу принести лишь извинения. Но мы не могли ничего сделать. Когда приходит пора «продавать» путевку, нам на почту присылают сообщение с полной информацией о клиенте. В последний раз это был Макс…
        - Верно.
        - Но… вы сами сказали, что он исчез… неосознанно… это как понимать?! Раз так, вы обязаны вернуть его!
        - Простите, но это просто невозможно. Как бы объяснить, могу я задавать вам один вопрос?
        - Да…
        - У нас уже были случаи, когда первый клиент связывался со вторым. Скажите, связывались ли вы с Максом Новиковым?
        - Да…
        - Тогда, если он сам не сообщил вам, сообщу я. Время… точнее, само пространство там, куда он отправился, настроено иначе, нежели у нас.
        - В каком смысле?
        - Если проще - мы не можем ему вернуть, потому что для этого потребуется новая путевка. Ее можно использовать и в обратной последовательности.
        - Через пятнадцать лет?!
        - В нашем мире.
        - В нашем…
        - Скажите, сообщали ли вы Максу Новикову о том, сколько времени прошло с его… исчезновения? Если говорили, удивлялся ли он?
        - Да… было такое. Макс… он был удивлен…
        - Вот вам и ответ. Мы можем подождать пятнадцать, точнее, уже четырнадцать лет, и отправить его обратно сюда. Все же это была наша ошибка, мы признаем это. Но вопрос в другом - доживет ли молодой человек до этого времени?
        - Но… если я правильно помню… у него время идет медленнее…
        - Верно. У нас пройдет пятнадцать лет. А у него всего пятнадцать месяцев. Год и три месяца.
        - И в чем тогда дело?! Если другого варианта нет, то у него ведь пройдет всего год и три месяца…
        - Проблема не в этом, юная леди. Как и в нашем мире, в том существует похожая компания.
        - К чему вы это?
        - Система там точно такая же. Буду говорить откровенно, за всю историю существования нашей компании, всего один человек вернулся обратно. И это был наш прошлый клиент. Он достиг невероятных высот там, и смог дожить до возвращения. Но, все же вернувшись, не прожил и минуты.
        - Объясните уже нормально! - Катя рявкнула на мужика, не сдержавшись такого нудного непонятного объяснения о какой-то ерунде.
        - Чтобы вернуться назад, путевки должны быть отправлены из двух мест. Одна от нас. А другая - из того мира.
        - Из другого мира… до сих пор не могу поверить во все это. Погодите, вы говорите, что компании одинаковые. О боже! Это значит…
        - Макс Новиков вернется сюда после получения одной и той же путевки из двух миров. У нас она отправится в тот через четырнадцать лет. Можно сказать, автоматически. И там спустя пятнадцать лет после его перемещения.
        - Спустя пятнадцать… но ведь там прошел всего месяц! А здесь… целый год…
        - К этому я и веду, Катерина Смолина, - прочел мужчина имя и фамилию девушки из бланка. - Ваш знакомый вернется сюда через… примерно, сто восемьдесят лет.
        В это мгновение девушка застыла. Мозг ее перегрелся, а разум отказывался принимать ситуацию, как должное. Пятнадцать лет, сто восемьдесят. Все это казалось полнейшей чушью! Детской сказкой на ночь.
        Было ясно одно. То, что Макс жив - чистая правда. Уже во второй раз Катя слушала историю о другом мире. Уже второй человек ей рассказывал о месте, где даже время течет совсем иначе, нежели в привычном ей мирке.
        - Простите, можно вопрос? - все же заговорила девушка спустя почти пять минут обдумывания всей этой ситуации.
        - Да, конечно.
        - Вы говорили о второй… второй путевке.
        - Да. Она принадлежит вам.
        - Но почему? Почему я? Почему Макс?
        - Никто не знает. Не мы выбираем клиентов. Сообщение приходит от главы нашей компании. Точнее, адресат - его компьютер.
        - То есть, письмо отправляет не человек?
        - Нет. Наверное, вы уже поняли, что вы первая, с кем я общаюсь лично на тему этого путешествия, скажем так. Все же сто восемьдесят лет не маленький срок в жизни простого человека, - усмехнулся мужик.
        - Значит, вы не сможете ответить на мой вопрос.
        - Нет. Но я могу сделать вам предложение. Все же путевка ваша и вы имеете полное право отправиться вслед за вашим знакомым.
        - То есть, отправиться в тот мир и вернуться… через сто восемьдесят лет?
        - Верно. Если я не ошибаюсь, и, если вы сможете прожить такой промежуток времени, то вернетесь вы спустя год после возвращения вашего знакомого.
        - Но вы ведь сами сказали, что прошлый человек, который вернулся…
        - Верно, - перебил он девушку. - Возвращаясь в этот мир, срок жизни приходит в норму. Тело принимает прожитый промежуток времени. Если проще - через ваше тело пройдут все сто восемьдесят лет. Вы мгновенно состаритесь и… сами понимаете.
        - Значит, возвращение сюда невозможно.
        - По крайней мере, на данный момент другого способа мы не знаем.
        - Вот же… зачем отправлять людей в путешествие в один конец!? Какое вы право имеете на это, в конце концов?!
        - Мы не заставляем отправляться туда. Лишь предлагаем. Макс Новиков стал единственным, чье приглашение перенесло его без заранее данного нам соглашения.
        - Вы испортили ему всю жизнь… испортили жизнь его родным… испортили жизнь мне… вы это понимаете?! - Катя даже не заметила, как по ее щекам начали стекать слезы.
        - Простите. Я всего лишь посредник. Никто из нас не выбирал данную работу. Даже девушка за стойкой, которая с вами общалась.
        - Но она ведь меня не поняла.
        - Это вы так решили. Администратор нашей компании сейчас спокойно сидит в своем кабинете на третьем этаже. Он и не представляет, какое путешествие может предложить наша фирма.
        - Получается, вы не администратор, которого та девушка, якобы, вызвала. Тогда кто вы?
        - Позвольте представиться. Рудольф Александрович. Я являюсь главным консультантом особой путевки, и могу помочь лишь с ней. Не переживайте, я простой человек. Моя должность рассчитана всего на одну возможную отправку двух клиентов в путешествие, которое навсегда изменит их мир. И, раз уж это моя работа, да и я уже все вам объяснил, позвольте предложить в последний раз - готовы ли вы принять путевку и изменить свою жизнь раз и навсегда. Наша компания обещает вам лишь лучшие условия в сфере качеств и навыков тела и разума в том мире. Если здесь вы - простой человек без особых способностей. То там - существо из легенд, чья сила поражает само понимание. Мы ведь предлагаем не простую личность, ничем не отличающуюся от прошлых. А самую настоящую легенду из прошлого. К слову, все эти «легенды» зародились как раз благодаря нашей компании.
        - Думаете, это достижение?!
        - Не совсем. Но и не простые слова. Может, вы этого и не понимаете, но даже это является бизнесом. Причем достаточно прибыльным.
        - Да ну?
        - Да, просто глава нашей компании ценит не деньги. А судьбы. В общем, все документы подписаны. Если вы согласны на мое предложение, я сразу же начну обрабатывать заявку. На это потребуется время, но, не беспокойтесь, к моменту, как я закончу, вас здесь уже не будет.
        - Увидеться с Максом… без возможности вернуться сюда…
        - Я понимаю, выбор не из простых. Но, задумайтесь, мечтали ли вы когда-нибудь почувствовать себя кем-то великим? Кем-то, от чьих решений будет зависеть судьба не одного существа, и даже не сотни. Возможно, судьба целого города или даже всего мира.
        - А я могу… ну… подумать…
        - К сожалению, раз уж вы уже пришли, придется решать прямо сейчас.
        - Я… я…
        Глава 27 - Поместье семьи Рогнар
        Ровно в десять утра, как и каждые два выходных в неделю, главные двери поместья семьи Рогнар отпирались. По правилам этой семьи, до обеда никто не мог выходить на улицу, кроме работников сада. И, конечно же, главы семьи. Вот и сейчас, не нарушая собственных традиций и правил, высокий мужчина в красных латах, с мечом на поясе и луком за спиной, вошел в помещение. Все слуги семьи тут же выстроились в две колонны слева и справа от входа, разом поклонившись и выдав - «С возвращением, господин!» После этого двое из них закрыли двери, а остальные принялись выполнять рутинную работу. До выхода из поместья оставалось еще пару часов. За это время нужно было приготовить завтрак, убраться, разбудить оставшихся членов семьи и все в таком духе.
        Глава семьи осмотрелся, дабы убедиться, что все идет, как надо, а затем направился на кухню. Там уже работали шесть демонов в фартуках. Все они снова поклонились, вернувшись к работе. Среди всех на кухне был главный повар. У него, как у еще троих слуг семьи, были особые привилегии. К примеру, он мог обратиться к господину без поклона, или же вовсе обсудить с ним некие вопросы. Как раз в этот день повар подошел к своему господину с улыбкой. Высокий демон в латах положил на стол две туши огромных кабанов с отрубленными головами, и несколько крупных хищных птиц, что обитают в местном лесу.
        - Мой господин, смотрю, сегодняшняя охота удалась! Прикажите все это приготовить?
        - Нет. Приготовь-ка мне одну тушу кабана и этих птиц. Я проголодался. Второго кабана оставь на потом. Кинь в подвал и не забудь заморозить! Если мясо испортится - повешу твою голову, как очередной трофей, в своем кабинете.
        - Будет сделано, господин. Вы его слышали! - рявкнул он на своих подчиненных на кухне. - Приготовим лучшее мясо в столице! За работу!
        Покинув кухню, демон направился на второй этаж. Повсюду бегали слуги, вытирая пыль, подметая, моя окна. Они работали каждый день с утра и до вечера. Выходной давался лишь раз в месяц. Но и этого было достаточно. Пускай условия и были довольно жесткими, но сюда рвались очень многие существа совершенно разных рас. Служба в такой семье даже простого уличного попрошайку могла сделать узнаваемым слугой в стране юга.
        Поднявшись на второй этаж, демон попал в собственные покои. Он начал снимать латы, дабы повесить их на стойку в углу комнаты. В это мгновение в кровати кто-то зашуршал. Это была красивая женщина с длинными красными волосами. Глаза ее притягивали взгляд любого, а обворожительная улыбка заставляла бесчинствовать! Девушка, абсолютно голая, поднялась на ноги и, подтянувшись, подошла к своему мужу, прижавшись своей грудью к еще не снятому доспеху.
        - Муж мой, ты сегодня рано.
        - Нет, просто ты снова долго спишь. Не думала изменить свое расписание?
        - Как я могу. Да и, может, мне нравится просыпаться к твоему возвращению? Вот-так вот обнимать тебя.
        - Просто ты обленилась, жена моя, - усмехнулся демон.
        - Тиамат, ну что ты такое говоришь. Я ведь так устаю в последнее время. Ты приказал мне следить за новой высадкой сада. Приходится контролировать процесс от начала и до-кон-ца, - прошептала она ему на ушко, чмокнув в щеку.
        - Раньше ты весь день могла пробегать в тяжелых латах в поисках какого-нибудь демонишки. А затем еще и убивала его с пристрастием. А теперь?
        - Ну что теперь? - вздохнула девушка, отринув от мужа и начав одеваться, стянув одежду с дверцы шкафа. - Я ведь говорила тебе, что это в прошлом. Не хочу я больше убивать. После нашей свадьбы я поклялась не брать оружия в руки, если не потребуется защищаться, или защищать нашу дочь.
        - К слову, о нашей милой дочурке. Знаешь, где она сейчас?
        - Да. Моя магия отлично справляется. Я чувствую ее. И, кстати, как раз хотела предупредить тебя, что наша дочь стала ближе.
        - В каком смысле?
        - Думаю, она возвращается домой.
        - Ну наконец. Одумалась…
        - Вот только, - перебила женщина мужа, - не одна.
        - В каком смысле?
        - В том самом, муженек.
        - Мэй Рогнар, немедленно говори все, как есть! - тело демона насытилось магией. Мэй даже стало не по себе. Такая сила порой пугала даже ее.
        - Она направляется сюда вместе со своими новыми друзьями.
        - И зачем же?
        - Этого я сказать не могу.
        - Вот оно что. Значит, придется напомнить ей, из какой она семьи. Не успел я ее остановить, когда она сбегала. Так пора исправить свою ошибку!

1
        Повозка, запряженная двумя лошадьми, давно уже пересекла границу южной страны. По словам Тиа, ее дом находился не так далеко. Но девушку явно что-то беспокоило. Эрика постоянно вглядывалась в ее испуганные глазки.
        - Слушай, а расскажи еще о своем отце, - начала разговор Бладфилд. Сидя напротив Тиа, она открыла одну из бутылок с вином, сделав несколько глотков.
        - Отце? - вздрогнула суккуб.
        - Так и знала. Ты ведь боишься чего-то, что связано именно с ним?
        - Нет, что ты…
        - Можешь уже не скрывать ничего. Мы скоро прибудем в его поместье. Лучше расскажи, чего нам стоит ждать.
        - Мне тоже интересно, - вмешался Макс в беседу. Сидя в самом углу, он даже пошевелиться не мог. Юкина спала у парня на коленях. Руби же слушала всех снаружи, управляя самой повозкой.
        - Ну, мой отец, как я уже говорила, очень жестокий демон. В прошлом - охотник за головами. Он и моя мама, до их женитьбы, вместе выполняли заказы лучшей гильдии столицы юга. Говорят, им приходили персональные заказы чуть ли не каждый день.
        - А что потом?
        - После женитьбы моя мама забеременела мной. Она заявила, что больше не станет никого убивать, и углубится в мое воспитание. Я помню, как она мне рассказывала о том, какую тогда истерику закатил мой отец. В итоге ему пришлось смириться с этим. Он продолжал выполнять заказы до моего рождения, а после ушел из гильдии вслед за мамой, занявшись семьей и охотой.
        - Охотой? Я слышала от многих, что твой отец известный охотник, - вставила Эрика, продолжая делать небольшие глотки вина.
        - Да. Мой отец прекрасный охотник. Весь его кабинет усеян головами разных редких тварей. Его любимый трофей - голова подземного дракона.
        - Дракона? - перебил ее теперь уже Макс. - А разве драконы, это не опаснейшие существа, или вроде того?
        - Не совсем. Конечно, до настоящего дракона мой отец никогда бы не добрался. Подземные драконы - это огромные слепые монстры, что водятся у нас, на юге. Их морды похожи на драконьи, поэтому их так и прозвали.
        - Вот как. Ну, продолжай.
        - В общем, когда я сбегала из дома, мой отец как раз был на охоте. Обычно, он уходит рано утром и всегда возвращается в одно время. Но в тот день кто-то из города пришел к нам домой и попросил помочь. Как выяснилось, в деревне недалеко от столицы появились орки. Я так и не поняла, почему они вышли из леса и напали на деревню. Но мой отец взял оружие и направился туда. Я давно уже думала, как сбежать, поэтому это был мой шанс. Моя мать не собиралась останавливать меня. Она понимала, почему я ухожу. Отец держал меня в узде. Лично занимался всем обучением. Доверял слугам лишь слежку и кормежку.
        - Да уж, не повезло с детством, - усмехнулась Эрика, наконец, опустошив бутылку.
        - Ну, все это и вправду кажется ужасным, но мой отец - хороший демон. Он суров, этого не отнять. Но он также заботлив и добр. Никогда не давал меня в обиду и всегда прислушивался ко мне, даже если и воспитывал так, как считал нужным. Стоило мне чего-нибудь попросить, как на утро это уже стояло в моей комнате. И не важно, что я просила. На день рождение, к примеру, когда я была еще совсем ребенком, я попросила у отца домашнего питомца. Но, чтобы не как у всех, а кого-нибудь необычного.
        - И что он подарил?
        - На утро он привел в мою комнату огромного пещерного демонического паука. Яд его прожигал ковер на полу, но отец тогда так искренне улыбался.
        - Да уж, вот это подарочек, - усмехнулся уже Макс.
        - Нет, вы просто не понимаете. Такой питомец и вправду удивителен. Я была счастлива!
        - Тебе подарили огромного паука! Это же… мерзко… отвратительно!
        - Совсем нет. Эти пауки очень милые. Да и шерсть на их лапках и тельце очень мягкая. Я обожала на нем кататься. Вот только потом он умер… мой отец помог мне его похоронить.
        - Умер? Я думала, демонические существа долго живут.
        - Именно такие пауки - нет. Они рождаются и живут в пещерах. Еды там не много, да и никакой свободы. Эти существа редко вылезают на поверхность, поэтому и срок жизни у них короткий. Мой прожил пять лет.
        - Слушай, а как твой отец отнесется к тому, что ты возвращаешься не одна? - уточнил Макс, все же стараясь выбраться из объятий Юкины. Тщетно.
        - Именно это меня и беспокоит…
        На горизонте уже показались высокие остроконечные крыши поместья. А затем и стены, выложенные из красного кирпича. Вообще, здесь почти все было выполнено в этом оттенке. Даже стража носила красные доспехи. К слову, именно стражи и остановили повозку у въезда на территорию. Восемь хорошо экипированных солдат окружили повозку, наставив на неизвестных копья и мечи. Сверху, в специальных будках, сидели стрелки, также направляющие арбалеты на незваных гостей.
        Все вылезли наружу. Тиа была последней. Заметив сбежавшую дочь своего господина, стражи тут же опустили оружие, поклонившись. Один из них вышел вперед. На его нагруднике был изображен желтый крест. Видимо, он был выше остальных по званию.
        - Юная госпожа, - поклонился стражник, убрав меч обратно в ножны, - мы не ждали вас. Но очень рады вашему возвращению. Что это за существа с вами?
        - Это мои товарищи. Прошу, пропустите нас внутрь.
        - Я могу впустить лишь вас, юная госпожа. Простите меня за наглость.
        - Тогда позовите моего отца!
        - Сию минуту!
        Исчезнув за воротами, этот страж вновь показался через пару минут. Он приказал открыть ворота и впустить всех внутрь. Уже там повозку отогнали к стойлам с лошадьми, а всех гостей повели внутрь. Слуги семьи Рогнар, заметив Тиа, также поклонились, выстроившись в две колонны. А следом появились и главные фигуры. Отец и мать суккуба.
        Заметив дочку, Мэй не сдержалась и бросилась к ней, обняв родную кровь. Прижав ее к себе, она начала целовать Тиа в лоб, в щеки, лишь крепче стискивая в своих объятиях.
        - Отец сегодня не в духе, милая, - прошептала она дочурке, воспользовавшись моментом. - Зря ты вернулась не одна.
        Все же отойдя от дочери, она покорно поклонилась. К девочке подошел и отец. Не меняясь в лице, он заглянул в глаза дочери, а затем оглядел остальных пришедших.
        - Добро пожаловать домой, Тиа.
        - Спасибо, отец. Прости за то, что прибыла не одна. Но только позволь объяснить, и…
        - Стража! - перебил он ее, скомандовав. - Почему в моем доме находятся посторонние!?
        - Чего?! - рявкнула Эрика.
        В это мгновение их всех окружили.
        - Отец! - попыталась Тиа остановить властного демона. - Эти существа моих друзья! Они спасли мне жизнь! Не один раз!
        - Спасли жизнь, говоришь, - усмехнулся демон. - И как же такие, как они, могли спасти тебе жизнь?! Кто вы такие? - сначала он взглянул на Эрику.
        - Эрика Бладфилд. Высший демон и правая рука бога тьмы. Приятно познакомиться, - девушка показательно поклонилась. Как же ей хотелось в этот момент плюнуть в демона за его дерзость.
        - Правая рука кого? - рассмеялся Тиамат. - Бога тьмы?
        - Верно. Вот его, - указала она на Макса.
        - Так, хорошо. Представься! - взглянул на парня теперь и демон.
        - Макс Новиков, сэр.
        - Твой уровень низковат для защитника моей дочери. Пятидесятый.
        - Какой есть… - Макс не стал сразу говорить о том, что его истинный уровень куда выше пятидесятого. Возможно, для этого будет лучшее время.
        - А ты, наверное, слуга этого паренька или той девки, - взглянул он на Руби. - Самая слабая и никчемная.
        - Это наш товарищ, - вмешался в оскорбления девушки Макс.
        - Товарищ. Ну хорошо. И последняя - маленькая девочка с… - Тиамат даже поморщился. - Что за могущественная аура?! Кто ты такая?! - теперь он пристально наблюдал за Юкиной.
        - Юкина, сэр, - хихикнула девочка.
        - Юкина. Странно, я не вижу твоего уровня. Ну да и черт с ним. Вы все - выметайтесь отсюда! Благодарю за то, что доставили мою дочь домой. Но больше я в вас не нуждаюсь!
        - Отец! - вновь подала голос сама Тиа. Мать сейчас обнимала ее, шепча о том, что лучше пусть отец выгонит всех, чем убьет.
        - Простите, но я не согласен, - вздохнул Макс, выйдя вперед.
        - Чего? Не согласен? Да кто ты такой, чтобы оспаривать мои слова в моем же доме?! - Вытащив меч из ножен, демон приставил лезвие к шее дерзкого паренька, ожидая, что же он сделает.
        Макс и сам понимал, что переходит границы. Но в последнее время он многое для себя решил. Времени колебаться больше не было. Одной лишь мыслью он отозвал навык скрытия уровня. А затем прикоснулся к мечу демона. Тот мгновенно потемнел, растворившись в теле Новикова. Тиамат отскочил назад, а стража тут же окружила именно Макса. Никто сейчас и не понимал, какой страх испытал закаленный жизнью демон Тиамат Рогнар. Когда Макс отозвал скрытие уровня, аура его возросла до ужасающих показателей. Он мог бы наравне сразиться с ним. Хотя, нет. Макс Новиков убил бы его без особых трудностей!
        - Ты… да кто ты такой?! - выхватив копье у одного из стражей, Тиамат запустил его в парня, но оружие не достигло цели. Остановившись в нескольких сантиметрах от лица, копье также почернело, влившись в тело Макса в форме энергии.
        - Простите, это бессмысленно. Раз уж вы отказались принять нас, я должен сам попросить об услуге - сэр Рогнар, мне нужна ваша помощь. Нет. Всем нам нужна ваша помощь! В том числе и вашей дочери. И, возможно, теперь даже вам и всем, кто присутствует в этом поместье.
        - Я не понимаю тебя!
        - Этой юной девочке, - взглянул Макс на Юкину, - угрожает страшный человек из гильдии чистокровных. Возможно, вы слышали об этом месте. Скорее всего, гильдия находится на юге. Именно поэтому мы здесь. Я надеюсь, вы сможете помочь отыскать эту гильдию раньше, чем они сюда доберутся.
        - Ты знал, что вас преследуют, и все же пришел сюда?! Хочешь, чтобы напали на мое поместье?!
        - Ни в коем роде, сэр. Но другого варианта у нас не было. Я не прошу вашей помощи в защите. Просто помогите найти эту гильдию. Прошу вас!
        Улыбнувшись, Тиамат окончательно рассмеялся. Осмотрев паренька еще раз, он вздохнул и выпрямился.
        - Откуда у тебя такая сила? Если расскажешь, я, возможно, помогу тебе. И всем, кого ты сюда привел. За исключением Тиа, конечно. Ее я буду защищать, в первую очередь, от тебя!
        - Откуда сила, спрашиваете? Слышали ли вы легенду о боге тьмы?
        - Еще бы.
        - Рад представиться. Макс Новиков. Бог тьмы из легенд. Это Эрика Бладфилд, моя правая рука. Это Руби, - взглянул он на кошку. Моя женщина. И Юкина - моя милая воспитанница. А ваша дочь, Тиа Рогнар, неотъемлемый член нашей команды.
        - Отец! - наконец, вмешалась и сама Тиа в разговор. - Ты ведь слышал, что случилось с поместьем барона эльфа в Морионе.
        - Слышал.
        - Незадолго до катастрофы, меня хотела продать в это поместье сыну барона. В качестве… рабыни…
        - Чего?! - ужаснулся Тиамат. - Кто посмел?!
        - Наемники с черного рынка. А Макс… он спас меня! А затем и расправился с самим бароном.
        - Так значит это правда. Ты и есть тот загадочный повелитель тьмы, уничтоживший всех в поместье барона Мартоу Ерта.
        - Да, сэр.
        - Ну, тогда я приношу свою благодарность за защиту моей дочери. Но во всем остальном я не меняю своего мнения! Ты опасен!
        - Вам придется мне довериться.
        - Господин! - в комнату с улицы слетел какой-то пацан в кожаных доспехах. В руках он держал бумагу, свернутую в рулон и перевязанную красной нитью.
        - Мой гонец. Зачем пожаловал?
        - Господин! Беда!
        - Да что там еще?!
        Передав бумагу Тиамату, гонец опустился на колено, зажмурившись. Демон раскрыл лист и прочел. А уже через минуту смял известие. Рука его накалилась, и бумага мгновенно сгорела.
        - Макс Новиков, верно? Идем за мной!
        - Куда?! - уточнила Руби, стараясь быть храброй.
        - Успокой своих «товарищей», - обратился он к пареньку. - Я буду говорить с тобой в моем кабинете. С тобой и только!
        - Я скоро вернусь, - Макс обнял Руби и шепнул Эрике, чтобы была наготове, вдруг что. А затем направился вверх по лестнице следом за демоном. Такое изменение в нем напрягало. Что же ему принес гонец…
        Глава 28 - Поместье семьи Рогнар (часть 2)
        Заняв место в своем кресле, Тиамат достал из ящика какую-то бутылку. Открыв ее, демон выпил половину и протянул бутылку Максу.
        - Пей.
        - Что это?
        - Лучшее пойло юга. Пей!
        Сделав глоток, Макс прокашлялся. Алкоголь был очень крепким. Такого паренек еще не пробовал. В глазах все поплыло, но состояние быстро вернулось в норму.
        - Этот алкоголь сварил мой лучший повар. Его пробовал даже король, и оценил, знаешь ли, по достоинству.
        - О чем вы вообще?
        - Знаешь, в чем прелесть этого напитка? - Тиамат словно отводил тему в сторону, продолжая стоять на своем. - Стоит сделать глоток, как в глазах темнеет, а все тело расслабляется так, что даже на ногах стоять сложно. Но же через полминуты ты снова чувствуешь себя отлично. Опьянение исчезает.
        - Послушайте, что было в том письме? Что вам принесли?
        Вздохнув, демон допил бутылку и откинул ее в сторону. Немного подумав, он взглянул парню прямо в глаза.
        - Во многих крупных городах у меня есть свои люди. Шпионы, авантюристы, наемники. Все, кто может принести пользу в будущем. Этот гонец живет в столице восточной стране. Он уже не один год служит мне и сообщает обо всем, что происходит там. Информацию редко можно считать полезной, но в этот раз он меня порадовал, если можно так сказать. В бумаге, которую он принес, было сказано о наемниках из гильдии чистокровных. Прошлым утром они побывали в городе падших. Убили множество стражей и ушли из города.
        - Город падших… неужели, искали нас… говорите, они были там прошлым утром. Значит, сюда доберутся уже к завтрашнему дню. Скажите, что вам известно о гильдии чистокровных?
        - Это запретная темная гильдия. Сама по себе она не является всемирной угрозой. Почти все, кто в ней состоит - простые наемники, сбежавшие из тюрем и тому подобное отребье. Но есть и особенные личности - семь жнецов. Особая группа, созданная для ликвидации соответствующих лиц. Если за тобой идет гильдия чистокровных, могу поспорить, что ты встречался с кем-то из этих семерых.
        - Николас Альфред третий. Так он назвался.
        - Третий из жнецов. Не самый опасный из всех, но и не самый ничтожный. Да уж, и как ты умудрился нарваться на них?!
        - Все дело в Юкине.
        - В той мелкой девчонке?
        - Это не простая девочка.
        - Значит, я не ошибся. Не зря ее уровень скрыт. Точнее, его вовсе нет, я прав?
        - Да. Она мой артефакт.
        - Меч тьмы.
        - Вы слишком много знаете. Откуда…
        - У меня есть все данные об этой гильдии. Я знаю о всех угрозах на территории юга. Все же это может повлиять на безопасность моей семьи.
        - Ну и что тогда делать?
        - Скажу откровенно, пацан. Даже если я дам тебе точные координаты гильдии чистокровных, это ситуацию не изменит. Глава жнецов из редкой расы драконорожденных. Если ты и вправду бог тьмы, то сможешь сразиться с ней на равных. Но…
        - Только если в полную силу, - закончил Макс за демона.
        - Верно. Плюсом этих жнецов семь. Даже если за тобой отправился один из них - против остальных шестерых шансов нет даже у полубога.
        - Тогда что нам остается?
        - Я никогда не забуду того, что ты спас мою дочь. Возможно, я был слишком строг с ней, раз уж Тиа решила уйти из дома. Но ей точно повезло встретить тебя. Поэтому я готов тебе помочь. Вот, что мы сделаем - встретим третьего из жнецов здесь. И убьем. С одним точно справимся.
        - Но с ним и другие.
        - Наемники. Я ведь охотник за головами, - ударил кулаком по столу Тиамат, расплывшись в улыбке. - Осталось совсем мало времени, поэтому будем действовать быстро! Но, запомни, у меня в приоритете моя семья. Я не стану защищать тебя, если нужно будет защитить Тиа или Мэй.
        - Меня защищать не придется. Да и, поверьте, - цыкнул Новиков, - знали бы вы, что сделал Альфред с вашей дочерью…
        - А что он сделал?! Он что-то сделал моей дочери?!
        - Не успел. Юкина защитила ее. Этот жнец может управлять дымом. Он застал нас врасплох.
        - Ты расскажешь мне все после. А сейчас нужно подготовиться. Наша семья тебя еще удивит!

1
        Вернувшись к остальным, Тиамат приказал всей прислуге отправляться по своим домам. Страже, наоборот, отдал указание укрепить внутреннюю и внешнюю защиту. С помощью магии вызвал всех своих защитников из столицы и ближайших деревень. Ситуация накалялась. Но самое интересное было впереди. Вместе со своей женой и всеми остальными, Тиамат спустился в подвал по широкой лестнице. Здесь находилась огромная стальная дверь, защищенная магическими барьерами. Снять ее мог лишь глава семьи. Внутри же находилась его коллекция!
        Отперев дверь, демон пригласил всех внутрь. Гости просто замерли, рассматривая огромные стеллажи с оружием и броней. Здесь было все. Начиная от мечей и заканчивая алебардами. Зачарованное оружие, магическое, древнее. Оружие ближнего боя, дальнего. Посохи, луки, арбалеты. Броня, казалось, была собрана со всего мира. Все виды снаряжения рыцарей разных стран. Кожаные, стальные, даже алмазные доспехи с магическими зачарованиями. Все на вкус и цвет, как говорится.
        - Итак, - начал Тиамат, встав в центре комнаты. - У нас очень мало времени. Как я уже сказал Максу Новикову, этому богу тьмы, мы не станем искать гильдию чистокровных или вроде того. Наоборот - мы примем бой здесь!
        - Чего? - усмехнулась Мэй. - Муженек, мы ведь договаривались, что больше не вернемся к прошлому.
        - Да, это так. Мы больше не охотники за головами, и я не могу заставить тебя надевать твои любимые доспехи, - взглянул он на броню в конце комнаты. Красную, с четко видневшейся аурой, которая так и отталкивала от себя всех. - Но сегодня вечером или завтра мы столкнемся с теми, кто попытается навредить моей семье. Не знаю, как ты, но я буду защищать то, что мне дорого!
        - Хорошо, милый. Покажем им класс!
        - Вот она, моя женушка! Итак, остальные. Здесь собрано оружие со всего мира. Моя личная коллекция. Мечи, кинжалы, топоры, копья. Все, что только душа пожелает. На все здесь наложены только лучше магические эффекты, начиная с отравления и заканчивая всевозможными проклятьями! Можете взять и надеть все, что хочется. Сюда направляются не простые убийцы, а настоящие профи. Хотите выжить - придется постараться.
        - Вот это мне нравится, - улыбнулась Эрика.
        Глава 29 - Бог тьмы
        На рассвете следующего дня в нескольких милях от поместья семьи Рогнар показался он - третий из жнецов. Николас Альфред третий. Стоя среди нескольких сотен наемников из гильдии чистокровных, он просто наблюдал. Дым, выходящий из его трубки, окружал тело и парил над толпой, заменяя защитную магию.
        Альфред давно уже понял - его ждут. Поместье не было защищено никакой стражей. Ни у ворот, ни на вышках, ни на стенах. Ни единого стража семьи Рогнар. Он с давних пор знал демона с громкой фамилией. Опаснейший охотник за головами и настоящий профи в охоте на «дичь». До того, как Альфред стал жнецом, у него был шанс встретиться с этим демоном. Тогда парень только учился контролировать магию дыма. Он уже промышлял грабежами и убийствами. По глупости он влез и в этот особняк. Выбрался тогда благодаря лишь одной удаче. И теперь он снова здесь. С армией профессиональных убийц.
        - Теперь все будет иначе, Тиамат.
        К нему подошел один из авантюристов гильдии, ударив кулаком в грудь и приклонив голову.
        - Уважаемый жнец, мы изучили местность. Само поместье, похоже, никто не охраняет. Но в округе мы заметили стражей в красных доспехах.
        - Это его псы. Сколько и где?
        - Севернее поместья десять солдат. Скрываются в лесу. Западнее еще десять. Я предполагаю, они ждут, когда мы начнем действовать.
        - Всего двадцать? - усмехнулся Альфред. - Не похоже на сэра Рогнара. И где же сам Макс… интересно.
        Они ждали. Альфред скомандовал всем наемникам отдыхать до того момента, пока демон сам не проявит себя. Он слишком хорошо знал этого охотника. Выжидает жертву в укромном месте, но, если приходится ждать слишком долго, сам выходит к цели, используя лишь грубую силу. Это всегда работало. И в этот раз тоже.
        Примерно через два часа один из наемников снова подбежал к жнецу, приклонив голову.
        - Уважаемый жнец, к нам приближается страж поместья.
        - Да неужели? Он один?
        - Верно.
        Выйдя на открытую местность, Альфред сам встретил гостя. Страж остановился в нескольких метрах от него, ехидно улыбаясь.
        - Зачем пожаловали?
        - Послание от господина Рогнара.
        - И что же хочет нам сообщить этот старый демон?
        - Уходите, пока живы.
        - И это все? - Альфред в открытую рассмеялся, но страж даже не сдвинулся с места. Не изменил позы. Его закалка поражала. - Уходи отсюда и скажи своему господину, чтобы выдал нам Макса и ту девку-артефакт. Иначе вы все пожалеете.
        - Господин Рогнар просил передать вам еще кое-что.
        - Да? Ну так не молчи.
        Казалось, страж даже усмехнулся. Из-за шлема невозможно было сказать, ухмылка на его лице, или страх перед врагом. Вынув меч из ножен, он поднял его к солнцу.
        - Зря вы пришли сюда, - добавил он от себя.
        - Да что ты… - не успел жнец закончить, как в небе показались черные точки. Сотни точек. Уже через мгновение они увеличились и стало понятно - град стрел.
        - Стрелы! - закричал Альфред.
        Не все наемники успели среагировать. Кто-то схватился за щит, укрываясь от внезапной угрозы. Кто-то решил отбежать на безопасное расстояние. А кто-то и вовсе использовал защитную магию. Все тело жнеца покрыл дым. Когда стрелы нависли над ними, страж направил свой меч на Альфреда, бросившись в его сторону. Конечно, это было глупо. Он даже цели не достиг. Часть дыма просто сковало его тело. Альфред вынул собственный меч и, подойдя ближе, вонзил клинок в тело рыцаря, пустив ему кровь.
        - Как глупо.
        Стрелы рухнули наземь. Вонзались в щиты наемников, в почву, в полупрозрачные барьеры, и даже в спины тех, кто не успел покинуть места приземления. Поляна залилась кровью авантюристов гильдии чистокровных. А Альфред так и стоял, держа меч в теле стража. Он стянул с него шлем, заметив ужасающую улыбку с кровавыми следами вокруг губ, на подбородке, шее.
        - И стоило это того? - приблизился жнец к нему, оскалившись.
        - Смерть от руки врага - достойная смерть!
        Опустившись на колени, он издал посмертный писк и навсегда стих. Жнец же вздохнул, вытер лезвие меча о собственную накидку, а затем обернулся к толпе. Не все пережили залп из стрел. Один из наемников подбежал к нему, все еще держа щит наготове.
        - Уважаемый жнец…
        - Сколько сдохло?
        - Тридцать шесть трупов. Остальные либо легко ранены, либо остались целы.
        - Да уж. И вы зоветесь лучшими в нашей гильдии. Мусор и только!
        - Простите, уважаемый жнец. Что будем делать?
        - Рогнар сделал свой шаг. Наша очередь. Выдвигаемся в поместье. Устроим им теплый прием!
        - Как прикажете!
        Подняв меч вверх, все наемники тут же отреагировали на знак и приготовились выдвигаться.
        - Вперед!
        Уже чуть меньше двухсот солдат выдвинулись к одиноко стоящему домику. До столицы на лошадях было почти шесть часов пути, поэтому сбежать у них точно не получится. Да и Альфред был уверен, что охотник не оставит своего гнездышка.
        Бегом, они за десять минут преодолели половину пути, как в небе снова показались черные точки.
        - Стрелы! - скомандовал Альфред.
        Наемники подняли щиты, приготовились использовать магию. Вот только этот залп не был запланирован. И жнец быстро понял, что ошибся. Наблюдая за черными точками, которые так и не приблизились спустя уже несколько минут, он осмотрелся. Чутье его не подвело.
        - Засада!
        В это самое мгновение земля под наемниками треснула. В разных местах, тут и там, небольшие квадраты почвы, примерно два на два метра, начали расходиться. Образовавшиеся щели буквально заглатывали авантюристов одного за другим. Внизу, на глубине около трех метров, находились острые шипы, колья. Тела просто пронзало насквозь. Альфред успел использовать дым, прежде чем расколовшаяся земля под ним захватила его тело и душу. Осмотревшись, он, наконец, понял, что дела идут не так хорошо. Около тридцати наемников теперь покинули его отряд.
        «Вот же, сраный демон! Он решил проредить нас до встречи».
        - Итак, - обратился жнец к выжившим наемникам, - мы продолжаем движение! Скорее всего, у самого поместья ловушек нет. А внутри- лишь стражники и он. Глава семьи.
        - А как же тот пацан? - уточнил один из отряда. - Бог тьмы.
        - Макс не оставит нашу цель. Но, не беспокойтесь. Он, Эрика и сама Юкина - мои! Ваша задача убить остальных. Тиамат Рогнар тоже силен, но его слабость - жена и дочь. Если первая отличается навыками в бою, то Тиа, его драгоценная дочурка, легкая мишень. Захватите ее, и все будет сделано!
        - Есть! - выкрикнули все разом.
        Они продолжили движение к поместью. На пути больше ничего не стояло и, добравшись до единственного входа, Альфред приказал всем остановиться. Он использовал собственную магию. Дыма набралось уже столько, что его было достаточно, чтобы окружить все поместье барьером. Загнав наемников на территорию, жнец перекрыл единственный выход, вновь затягиваясь трубкой.
        - Теперь никто не выйдет и не войдет. Слушаем мой приказ - тридцать авантюристов остаются здесь и охраняют путь отхода. Остальные за мной. Пора заканчивать.
        Войдя в дом, Альфред сделал пару шагов, прежде чем заметить главу семьи. Жнеца окружили шестерки, заперев дверь изнутри. Тиамат стоял на лестнице, ведущей на второй этаж. В своей личной броне, с огромным мечом на поясе, и щитом, прикрепленным к левой руке.
        - Ну здравствуй, жнец.
        - Здравствуй Тиамат. Давно мы с тобой не виделись. Как здоровье? Семья?
        - Не говори о моей семье, мелкий воришка.
        - Я уже не тот, каким был раньше.
        - Может, хочешь доказать?
        - К сожалению, в этот раз ты, старик, мне не интересен. Отдай нам девчонку-артефакт. И Макса. И все мы уйдем. Никто не пострадает.
        - Угрожаешь мне в моем же доме. Глупая ошибка.
        Из коридоров слева и справа от главного входа показались стражи. Несколько десятков рыцарей в красных доспехах. С мечами, копьями и прочим оружием, они были готовы разорвать незваных гостей. Но Альфред лишь улыбнулся. В одно мгновение дым развеялся по всей территории первого этажа. Все стражи тут же застыли. Они даже головой пошевелить не могли. Тиамат, находясь выше, не поддался магии. Но даже он ужаснулся, почуяв ауру жнеца.
        - Бедный, бедный старик, - усмехнулся Альфред. - Я ведь хотел закончить все быстро. Предлагаю в последний раз - отдавай этих двоих. И мы уйдем, никого не убив.
        - Нет.
        - Глупая ошибка.
        Щелкнув пальцами, Альфред рассмеялся. Все стражи в одно мгновение упали на холодный деревянный пол замертво. Кости их размолол простой, казалось бы, дым. Отдав приказ, жнец указал наемникам в разные места. Все разделились на три группы. Кто-то направился исследовать правую часть первого этажа. Кто-то левую. Остальные, во главе самого Альфреда, кинулись на лестницу прямо в руки демона. Тиамат вынул свой меч, как вдруг дым завладел его руками. Жнец почувствовал жуткое сопротивление. Этот противник был сильнее всех прочих. Наверное, мог даже посоревноваться с Виктором из гильдии чистокровных. Но все же конечности он подчинил. Воспользовавшись ситуацией, Альфред подкинул свой меч. Дым тут же подхватил клинок и направил его в тело демона. Острое лезвие вонзилось в крепкий, усиленный магией, нагрудник. Но лишь кончик проник внутрь. Альфред не ожидал такого сопротивления. Пришлось отступить назад. Наемники пытались достать до Тиамата, но демон уже освободился от пут магии и разрубал людей и прочих существ на раз-два. И все же даже главе семьи Рогнар досталось. Альфред снова собрал дым воедино. Усилив
поток, он направил мощную волну на противника. Удар оказался настолько мощным, что тело демона пробило стену за ним. Тиамат вылетел на улицу, приземлившись на твердую почву - прямиком в сад своей женушки. Усмехнувшись, Альфред скомандовал продолжать идти вперед.
        Тем же временем наемники, выбравшие правый маршрут, уже встретились со своей «жертвой». Ну или же эта милая девушка нашла развлечение. Перед ними предстала Эрика с мощеными дьявольскими руками и длинными кроваво-красными крыльями. Нацепив броню из особой коллекции Тиамата, она теперь была готова к встрече с любым соперником.
        - Привет, мальчики, - улыбнулась Эрика, ударив в кулаки. - Повеселимся?!
        Тем, кто выбрал левое направление от двери, повезло не меньше. На их пути теперь стояла Мэй Рогнар вместе с Руби и Тиа. Надо сказать, женщина была категорически против участия собственной дочери, но та не умолкала.
        - Вы проникли в мой дом, - выдала Мэй, наставив на наемников длинную рапиру. - Я накажу вас!
        - А мы поможем, - добавила Руби, переглянувшись с подругой.
        Альфред же и оставшиеся стражи поднялись на второй этаж. Все двери, кроме одной, были заколочены. Оставался единственный путь в конце длинного коридора. Открыв деревянную заслонку, Альфред улыбнулся. В конце рабочего кабинета, за широким столом, сидела Юкина. Она широко улыбалась, держа в руках какую-то игрушку.
        - Доброе утро, сэр, - хихикнула девочка. - А мы вас ждем.
        - Мы?
        Не успели стражи распределиться по комнате, как входная дверь захлопнулась. Макс запер ее на засов, тут же использовав магию тьмы. Сгусток темной энергии прошелся по всему полу. Жнец использовал магию природы, подлетев к потолку. Остальные же в помещении превратились в прах, влившись в тело парня.
        - А не плохо, бог тьмы. Но это тебе не поможет.
        Дым тут же направился на Макса. Парень возвел перед собой барьер из тьмы, а затем расширил его. Энергия буквально слилась с воздухом, расщепившись на малейшие частицы. Альфред отскочил к окну кабинета и потоком воздуха выбил стекло. Свежий воздух и поднявшаяся пыль развеяли темную энергию, защитив жизнь жнеца.
        - Смотрю, ты настроен враждебно, - усмехнулся Альфред. - Может, договоримся? Я забираю Юкину, и ты меня больше не увидишь.
        - Как же ты не понимаешь, что это твой конец. Все твои шестерки, скорее всего, уже убиты. Эрика и остальные разберутся с ними.
        - Плевать мне на этих слабаков. Пускай хоть все передохнут. Мне и собственной силы хватит, чтобы поставить тебя на колени!
        - И как же ты это сделаешь?
        - Думаешь, магия дыма позволяет мне лишь защищаться?
        Щелкнув пальцами, Альфред рассмеялся. Макс не сразу понял, что происходит. Но первое землетрясение вернуло его в реальность. Защитный барьер из дыма, который жнец установил ранее, теперь развеивался. Но дым никуда не девался. Формируясь в длинные воздушные хвосты, магия постепенно начала действовать. Мощным взмахом, один из потоков дыма врезался в восточную часть дома. Именно там сейчас находилась Мэй, Руби и Тиа. Они почти закончили с наемниками гильдии чистокровных, как вдруг крышу проломил поток воздуха. Словно настоящее торнадо, простой дым разрушил часть поместья, не оставив даже стен. Мэй закрыла всех собой, возведя демонический барьер, но слишком поздно. Магия не успела сформироваться. Мощный удар буквально прижал ее к земле, расколов доспехи, словно орех. Руби отлетела в сторону, как и Тиа. Все трое были лишены возможности продолжать сражение. Впрочем, сражаться-то уже было не с кем. Все оставшиеся наемники также погибли, исчезнув под обломками.
        Второй удар настиг северную часть поместья. Воздушный хвост из дыма без особых усилий разрушал строение. Тиамат, как раз закончив со всеми убийцами, что остались снаружи, теперь кинулся в дом, надеясь, что с его семьей все в порядке.
        Макс чувствовал, что происходит нечто страшное. Дом буквально разваливался. Разгневавшись, руки парня почернели. Но он не успел совершить задуманного. Альфред продолжал смеяться и, с очередным щелчком пальцев, еще один воздушный хлыст влетел прямо в кабинет. Пройдя сквозь жнеца, дым разрушил стены. Юкина теперь спряталась под столом, крича от страха. Она выронила свою игрушку, что провалилась сквозь образовавшуюся дыру в полу. Макс только и успел, как закрыться барьером. Воздушный поток откинул его назад. Выбив дверь, парень прокатился по полу в коридоре и полетел на первый этаж. Лестница уже была разрушена. Поместье держалось на оставшихся колоннах и единственной уцелевшей части.
        Оставшись наедине с девочкой, Альфред вытащил ее из-под стола за волосы, прижав к полу.
        - Ты пойдешь со мной, мелкая зараза! - оскалился жнец.
        - Нет! Папочка! Спаси меня! Папочка!
        Голос ее, казалось, разнесся по всему уцелевшему зданию. Макс открыл глаза и тут же закричал от боли. Он ненадолго отключился от полученных ранений. Новиков пролетел этаж и наткнулся на обломленную остроконечную доску лестницы. Тьма перекрыла рану без активации навыка. Это было удивительно. Кое-как приподнявшись, он освободился, сразу же залечив рану. Юкина все кричала и кричала. На второй этаж по лестнице теперь подняться было невозможно. Другого варианта не оставалось. Пришлось использовать навык, который парень приберегал для чего-то особенного. Сосредоточившись, за спиной у него показались огромные черные крылья. Снова закричав от боли, парень оглянулся. Крылья вылезли прямо из спины. Отростки пробили плоть, сросшись с телом за пару мгновений. Боль была ужасающей, но быстро прошла. Поняв, как пользоваться новой часть тела, Макс взмахнул крыльями, приземлившись на уцелевший пол второго этажа. Подбежав к кабинету, он понял, что внутри уже никого не было. Юкина продолжала кричать, но голос ее стал тише. Выглянув в разбитое окно, он увидел маленькую девочку снаружи. Тьма мгновенно завладела его
телом. Прыгнув в окно, Новиков приземлился прямо во внешний двор. Альфред, тащивший девочку к главным воротам, остановился, усмехнувшись.
        - Ты еще жив. Удивительно.
        - Отпусти ее.
        - И как ты меня остановишь?
        Справа и слева от него показались огромные хлысты дыма. Настоящие управляемые торнадо. Воздушные потоки направились на парня, но не достигли цели. В последнее мгновение магия развеялась. Дым покрылся ярким пламенем, развеявшись. Из главного входа вышел Тиамат. На руках он держал собственную жену. Та, казалось, уже не дышала.
        - Жнец! - завопил демон. - Я убью тебя!
        - Смотрю, твоя семья все же пострадала, - продолжил Альфред насмехаться над жертвами нападения. - А я ведь предупреждал. Посмотри вокруг. Твой дом разрушен. Твоя жена вот-вот скончается, а дочь… ты хоть знаешь, где она? И все это из-за этого парня, - тыкнул он пальцем в Макса. - Стоило ли это того?!
        Демон и вправду задумался. Он опустил жену на пол и вынул меч из ножен, наставив клинок на Макса.
        - Тиамат…
        - Ты! Я говорил, что семья для меня на первом месте. И теперь… теперь моя дорогая Мэй… мертва!
        - Мне жаль. В этом виноват этот жнец! И вы знаете это!
        - Знаю. Поэтому пора с этим заканчивать!
        Направив теперь кончик меча на жнеца, из глаз у него по щекам стекли несколько слезинок. Клинок покраснел, покрылся демонической энергией, а после на Альфреда направился сгусток огня. Николас успел выставить дым перед собой, заблокировав атаку. Расправив руки, дым разошелся в разные стороны. Левая часть откинула демона в стороны, а правая завладела телом Новикова.
        - Ты прав. Пора заканчивать. Я убью вас всех здесь. Хотя, нет. Макс, моим заданием было захватить артефакт. И, по возможности, избавиться от тебя. Но я не стану тебя убивать. Хочу, чтобы ты видел, что случилось из-за твоих действий!
        Вытащив трубку из кармана, он наполнил дымом полный рот и выдохнул все это. Мощный поток направился на Тиамата, что уже поднялся на ноги и был готов вновь напасть. Заострившись, поток буквально влетел в тело демона. Рогнар не успел уклониться. Лишь сдвинулся в сторону. Дым оторвал ему ногу, уложив жертву наземь и обездвижив его.
        - Макс, стоит ли этого того? Отпусти девочку со мной, и больше я никому не наврежу. Подумай хорошенько! Она ведь даже не твоя дочь. Простой наглый ребенок!
        - Она дорога мне!
        - Дороже всех, кто уже пострадал из-за твоих действий?! Все авантюристы из моей гильдии, согласившиеся направиться сюда, погибли. Только представь - двести существ со своими жизнями. Они погибли из-за тебя! Они больше не увидят своих родных.
        - Они сами виноваты в своей смерти!
        - А Мэй? Эта милая женщина тоже виновата в том, что больше не увидит своего мужа и дочь? И уверен ли ты, что остальные из твоей команды живы?! Эрика? Руби, та кошка? Тиа? Она ведь дорога не только тебе, - Альфред не отпускал Юкину, удерживая ее за волосы. Девочка плакала, смотря прямо на Макса. Эта девочка верила в своего «папочку», и надеялась на его защиту.
        - Макс, я уйду с ней и никого больше не убью. Но ты не должен мне мешать! Пускай последним воспоминанием этой девочки будет твоя жизнь, а не смерть.
        - Я…
        - Решайся.
        - Макс… - прокряхтел Тиамат, пытаясь подняться на уже одну целую ногу, - убей… эту тварь!
        - Давай, послушай этого старика демона. Я готов!
        Макс ухватился за рукоять меча, что находился в ножнах на поясе. Альфред был готов к этому. Он направил руку на парня. Очередной поток дыма сформировался в несколько длинных копий, остановившись за спиной жрица.
        - Если хочешь продолжить - я готов.
        В это мгновение за спиной Новикова послышался скрежет. Из-под обломков вылезла Эрика. По ее щеке стекала кровь с раны на голове, но девушка была жива. Поняв, что происходит, она закричала. Макс среагировал слишком поздно. Дымные копья вонзились в его тело, пролетев насквозь. Из двух дыр в теле хлынула кровь. Эрика бросилась к парню, не обращая никакого внимания на жнеца и Юкину.
        - Если он и вправду является богом тьмы, то выживет. Передай ему привет от меня, как очнется, - закончил Альфред, потащив девочку за собой. Эрика смотрела на него какое-то время. Смотрела, как молит о помощи Юкина. Но ничего не сделала. Сделав выбор, она бросилась к Максу, стараясь хоть как-то помочь.
        - Юки… на… - последнее слово сорвалось с его языка, прежде чем сознание отделилось от тела. Макс отключился.
        - Прости…

1
        Очнувшись в кровати под толстым красным одеялом, Макс схватился за голову. Все тело ныло. Увидев движения парня, Эрика с Руби тут же бросились к его кровати. Первая взяла Новикова за руку, а вторая и вовсе разревелась. Обе они пострадали. Перевязанная голова, сломанные конечности, восстанавливающиеся магической энергией.
        - Что… произошло…
        - Я скажу, что произошло, - вмешался Тиамат, также подойдя к кровати парня. Вместо левой ноги у него теперь был обрубок по колено. Демон опирался на костыль, покачиваясь. - Мы проиграли.
        - Где… остальные?
        - Тиа отдыхает в другой уцелевшей комнате, - утерла слезы Руби, продолжив. - Ей сильно досталось. Множественные переломы, травма головы. Обломки завалили ее. Хотя, если бы не Мэй…
        - Мэй… она ведь…
        - Она мертва! - рявкнул Тиамат. - Если бы не ты…
        - Простите. Я облажался. А где… Юкина?
        - Он забрал ее.
        - Чего?!
        - Этот жнец. Он забрал ее с собой и ушел. Прости, Макс! - взмолилась Эрика, опустив голову. - Если бы я не помогла тебе, то ты бы… ты…
        - Юкину… забрали…
        - От поместья практически ничего не осталось, - Тиамат уселся в свободное кресло, вытащив из кармана длинную сигару. Опалив ее огнем из пальца, он продолжил. - Вся стража убита. Моя жена! Милая Мэй… мертва… а дочь серьезно ранена… и что ты будешь делать, бог тьмы?!
        - Я… я должен ее спасти…
        - И как же? - усмехнулся демон. - Отправишься прямиком в гильдию чистокровных? В самое пекло? Ты и с одним жнецом справиться не смог, а там их семеро.
        - Плевать…
        - Я тебя не отпущу! - нахмурилась Руби, схватив парня за руку. - Ты… ты погибнешь!
        - Но Юкина у них! Что они с ней сделают?!
        - Скорее всего, - продолжила уже Эрика, утерев собственные слезы, - используют по назначению. Попытаются изменить память и душу, чтобы она считала богом тьмы другого. Могу предположить - главу жнецов.
        - Акацию, - закончил Тиамат. - Драконорожденная. Сильнейшая из жнецов.
        - Должны же быть… варианты… - в голову Максу пришла мысль. Не самая лучшая, и уж тем более не самая разумная. Но это точно могло все исправить. - Тиамат, - взглянул он на демона, - хочу попросить вас об услуге.
        - Чего? Об услуге? А не многого ли ты хочешь, после всего случившегося?!
        - Прошу вас. Я понимаю, что виноват во всем лично. Но Юкина… я не позволю ей пострадать!
        - Я выслушаю твою просьбу, но на большее не рассчитывай.
        - Я отправлюсь за Юкиной. Вместе с Эрикой. Она моя правая рука.
        - Ты не слышал, что он сказал?! - вмешалась Бладфилд. - Это безрассудно!
        - Я прошу тебя, Тиамат, - игнорировал он слова девушки, - приюти Руби. Пока я… не вернусь сюда.
        - И что же ты задумал?
        - Тебе не понравится.
        - Макс… - со страхом в голосе произнесла кошка, даже немного отстранившись от парня.
        - Макс, это плохая идея, - прошептала Эрика.
        - Другой у меня нет. Прости.
        В это же мгновение перед глазами вылезла надпись:
        Желаете применить параметр - «отключение человечности»?
        «Да».
        Параметр «человеческий лимит» отключен.
        Отключение - мысленная команда.
        Автоматическое отключение - в период критического состояния тела.
        Параметры изменены.
        Статистика пользователя:
        Жизненная энергия - 130 000 ед.
        Магическая энергия - 120 000 ед.
        Физическая энергия - 120 000 ед.
        (Активный источник потребления энергии - рука)
        Уровень - не доступно
        Опыт - не доступно
        Раса - не доступно
        Класс - не доступно
        Действующие навыки:
        Расовые навыки:
        Высшее сопротивление магии;
        Высшее сопротивление урону;
        Высшая защита;
        Высшее теневое поглощение;
        Развитые навыки:
        Тьма;
        Доступные очки навыков развития - не доступно
        Желаете передать управление телом и энергией системе пользователя?
        «Нет!»
        Предупреждение, контроль над телом с отключенным параметром «человеческий лимит» может вызвать критические сбои системы мозга и сознания.
        Желаете продолжить корректировку?
        «Да».
        Корректировка завершена.
        Управление телом и энергией закреплено за пользователем. Основные параметры статистики изменены:
        Жизненная энергия - 130 000 ед.
        Магическая энергия - 120 000 ед.
        Физическая энергия - 120 000 ед.
        (Активный источник потребления энергии - рука; артефакт)
        Уровень - 100
        Опыт - достигнут максимального значения
        Раса - человек
        Класс - мечник-маг
        Действующие навыки:
        Расовые навыки:
        Высшее сопротивление магии;
        Высшее сопротивление урону;
        Высшая защита;
        Высшее теневое поглощение;
        Развитые навыки:
        Тьма;
        Доступные очки навыков развития - 40
        Внимание, мысленное отключение параметра не доступно.
        Вся комната покрылась тьмой. Руби испугалась, отползла на пару метров. На руке Эрики вновь отобразилась татуировка. Сейчас она не жгла, но и этого было достаточно, чтобы понять - бог тьмы вернулся.
        Макс так и находился в кровати. Выражение его лица изменилось. Теперь он не внушал доверия. Не внушал чувства защиты. Скорее, пугал, настораживал. Руби смотрела на него со страхом в глазах. Тиамат даже сигару выронил. Он прекрасно чувствовал ауру паренька. Хотя, сейчас так назвать его язык не поворачивался.
        Поднявшись на ноги, внешний вид Новикова изменился. Тьма покрыла все тело, обновив наряд. Теперь Макс стоял в длинном черном плаще, с пустыми ножнами за спиной. Его взгляд изменился, как и все остальное. Осмотрев компанию, Макс остановился на Эрике.
        - Бладфилд.
        - Да, хозяин, - девушка опустилась на одно колено, приклонив голову.
        - Эрика, что ты делаешь, - обратилась к ней Руби.
        - Я понял, - рассмеялся Тиамат, также встав с кресла. - Ты ведь уже не Макс. Точнее, его темненький уголок души. Бог тьмы, верно?!
        - Тиамат Рогнар, - сделал Макс несколько шагов по направлению к демону. - Великий охотник за головами. Я помню тебя еще совсем ребенком.
        - Так значит и воспоминания прошлой личности сохранил. - Рад тебя видеть.
        - Что происходит?! - не унималась кошка. - Макс, что с тобой?! Взглянув на нее, парень также подошел ближе.
        - Твоего Макса больше нет. По крайней мере, до момента, пока я не верну свое.
        - Ты говоришь о…
        - Моем мече. Юкине. Как я и сказал пару минут назад, ты остаешься с Рогнаром.
        - Нет! Я не оставлю тебя! Ты собираешься в гильдию чистокровных и хочешь вот так просто оставить меня позади?
        - Ты будешь только мешаться.
        - Чего? - Руби теперь не узнавала своего возлюбленного. Холодный взгляд пугал ее до жути.
        - Возможно, мы встретимся снова.
        - Но… я не хочу… оставаться без тебя…
        - Прости. Теперь все иначе. Пора заканчивать нашу игру, - развернувшись к Эрике, Макс разрешил ей подняться с колен. - Мы уходим. Сколько дней прошло с ухода жнеца?
        - Два, хозяин.
        - Должно быть, он уже в гильдии.
        - Вы знаете, где она?
        - Нет, но я чувствую энергию моего меча. Найти жнеца будет не сложно.
        - А что потом? Я не сомневаюсь в ваших силах, хозяин, но их семеро. Они опасны.
        - Напомни-ка мне первое правило бога тьмы, правая рука.
        - Подчинить или убить.
        - Не сможем подчинить - убьем. А теперь уходим.
        - Как скажете.
        - Эрика! - окликнула ее Руби, заливаясь слезами. - Как ты можешь… объясни мне все!
        - Прости… - девушка загнула рукав, оголив шрам на предплечье. - Я… правая рука бога тьмы… его верная слуга. Я просто не могу иначе!
        - Тиамат, - взглянул Макс на демона, - защити эту кошку для меня. К слову, я благодарен тебе за помощь в том сражении. Где сейчас тело твоей жены?
        - В… ее саду…
        - Лучше тебе не заставлять любимую ждать.
        - О чем… ты…
        Щелкнув пальцами, из тела Новикова вышел небольшой сгусток тьмы. Он мгновенно вылетел через окно, направившись в сад. Никто еще не знал, что этот самый сгусток влился в тело Мэй, заставив ее сердце вновь биться. Тиамат выскочил из комнаты, направившись в сад.
        Перед тем, как уйти, Макс все же взглянул на Руби, сказав напоследок:
        - Ты дорога мне, поэтому не вздумай преследовать. Бог тьмы всегда держит свое слово - мы еще встретимся. Ах да, и еще кое-что. Передай Тиа мою благодарность.
        - Макс…
        Бог тьмы и его правая рука покинули полуразрушенное поместье семьи Рогнар. Макс остановился у главных ворот, вдохнув свежего воздуха.
        - Что-то не так, хозяин?
        - Обращайся ко мне по имени.
        - Что вы…
        - Можешь считать это приказом.
        - Да… Макс…
        - Слушай, не чувствуешь ничего необычного?
        - О чем вы?
        - Чувствую знакомую ауру. Возможно, скоро мы встретим твою сестренку.
        - Вы сейчас о… о да!

***
        В гильдии чистокровных все ликовали. Жнецы поздравляли Альфреда с выполненным заданием. Он и не догадывался, что его жизнь висела на волоске. Виктор наблюдал за всем побоищем со стороны. В какой-то степени он даже был рад, что третий из их команды справился с поставленной задачей.
        Пока Трисс разливала всем крепкого алкоголя за стойкой, глава жнецов сидела в своем кресле, рассматривая Юкину, что теперь стояла с ошейником на шее напротив нее. Девушка хотела уже что-то сказать, как вдруг в комнате раздался пронзительный крик.
        - Она заговорила! - шут, пятый по силе жнец, влетел в комнату с ужасом в глазах. - Она заговорила! - повторил он, чуть ли не визжа.
        - О чем ты? - взглянула на своего подчиненного Акация.
        - Она заговорила!
        - Да кто? Кто заговорил?!
        - Эта вампирша! Сузуми Такаока!
        В комнате повисла тишина. Все жнецы, даже слуги этого отряда, никто не мог позволить себе раскрыть рта.
        - И… что она сказала? - уточнила Акация, полностью сосредоточившись на новой серьезной проблеме.
        - Сказала… сказала, что он… он идет! Чтобы вернуть свое!
        - Похоже, времени больше нет. Бог тьмы вернулся.

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к