Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.


Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / AUАБВГ / Батаев Владимир: " Монстр Снаружи " - читать онлайн

Сохранить .
Монстр снаружи Владимир Петрович Батаев
        Когда мир вокруг похож на игру, важно не перегибать палку в процессе прокачки. Иначе в погоне за уровнем можно превратиться в маньяка. И тогда - здравствуй перерождение в локации, предназначенной специально для преступников. Последний шанс доказать, что не являешься неисправимым социопатом. Только стоит ли вообще заводить друзей среди отбросов общества? Ведь невиновные сюда не попадают.
        Но есть серьёзная проблема - став монстром снаружи, в окружении маньяков-психопатов, сложно удержаться от того, чтобы не проломить пару голов. Что ж, человечность - не всегда синоним миролюбия. А чтобы победить чудовищ - нужен не герой, а чудовище пострашнее.
        Монстр снаружи
        Глава 1
        Добро пожаловать, Игрок!
        Я очнулся в темноте, скрючившись в позе эмбриона. Откуда-то доносились неразборчивые звуки, будто сквозь стену. Поведя руками вокруг, и впрямь обнаружил стены. На гроб не похоже, и на том спасибо. Моё то ли убежище, то ли тюрьма по форме напоминало яйцо, стоящее вертикально. Я лежал в широкой нижней части, а чтобы дотянуться до сужающегося верха, пришлось даже встать на колени. Встать в полный рост или вытянуться места не хватало. Что ж, надо бы проверить, насколько у него прочная скорлупа. Но боязно, - а вдруг очень прочная и я не сумею выбраться? Тогда уж лучше бы гроб, там хоть прилечь можно.
        Прежде чем пытаться выбраться, я ощупал себя. Надо же знать, что имею, вдруг снаружи враги караулят. Не знаю, кто тут может быть моим врагом и где это «тут» вообще… В голове туман, во рту, будто кошки нассали, и слабость во всём теле. Но на жёсткое похмелье не похоже. Хотя стоило попытаться вспомнить хоть что-то о вчерашнем дне, голова отозвалась раскалывающейся болью. Я даже имя своё не помнил!
        Так, вернёмся к настоящему моменту, раз вспоминать прошлое так больно, в буквальном смысле. Штанов на мне нет, что не радует, обуви тоже. Из всей одежды только длинная майка или что-то наподобие. Ну, задницу прикрывает и ладно. Скорее всё же не майка, а тога, даже подпоясанная. А на поясе кинжал в ножнах - вот это уже хорошо, больше шансов пробить «скорлупу». Я вытащил нож и попытался рассмотреть его в непроглядной темноте, сам не зная, на что рассчитываю.
        ДРЯННОЙ КИНЖАЛ НОВИЧКА.
        ВЫКОВАН НЕУМЕЛЫМ УЧЕНИКОМ КУЗНЕЦА. МОЖЕТ СЛОМАТЬСЯ ПРИ ПЕРВОМ ЖЕ УДАРЕ.
        Системные подсказки, которые видно даже в темноте - удобно. Правда, кроме зависшей в воздухе надписи ничего больше и не видно. Значит, буквы не реальны, а транслируются сразу на зрительный нерв.
        Так, я что, спьяну влез в виртуальную игру? Погодите-ка, а они существуют? Раз я про них помню, то… Это ещё ничего не значит. Может, в книжках читал или в кино видел. Раз память похожа на решето, не стоит ей сильно доверять. Про книги и кино я помню, даже сходу могу перечислить названия нескольких десятков, а своё имя забыл. Какая избирательная амнезия.
        Добро пожаловать, Игрок!
        Поздравляем, ты получил второй шанс. Попробуй прожить новую жизнь достойно. В прошлый раз тебе это не удалось. Не пытайся вспомнить прошлое, смотри в будущее. Хотя твоя память частично стёрта, начала с чистого листа не будет. За всякое деяние следует воздаяние! Теперь твоя внутренняя суть будет видна каждому с первого взгляда. Веди себя хорошо, и сможешь вернуть человеческий облик.
        И помни: мир вокруг вполне реален, это не игра! Люди и другие разумные существа тоже вполне реальны, обладают разумом и чувствами, независимо от того, являются ли игроками. Не забывай об этом. Новой попытки не будет!
        Стань достойным, и твои славные свершения будут вписаны в «Великую Книгу Бытия»!
        Ну, здравствуйте, приехали. Это что ещё за грёбаная проповедь вместо объяснений? «Веди себя хорошо», детский сад какой-то, тьфу. И как во всякой проповеди, логика тут сильно хромает. То обращаются «Игрок», то вокруг не игра. Какой прошлый раз, какие деяния? Что я такого натворил? И о чём речь вообще, о жизни в реальности, на Земле, или о первой загрузке в игру? Ладно, ладно, не игру, я помню, у меня амнезия, а не склероз.
        Мой облик… А что не так с моей рожей? В темноте наощупь не понять. Разве что башка лысая, но это не так уж страшно. В крайнем случае, шапку буду носить. А для новорождённого так вообще норма. Ну или клонированного. Или что там со мной сделали.
        Эх, пора, пожалуй, вылупляться. И посмотреть, кто ж там так орёт. А то не разобрать ни слова, уж громче бы тогда орали, раз заткнуться не хотят. Вот если орут не по делу, то я ж и в рожу дать могу.
        В памяти тут же всплыла не самая приятная картина. Чьё-то тело в луже крови на полу, окровавленный нож в руке. Кажется, моей. Всё размыто, не понять даже, мужчина или женщина. Да и форма ножа расплывается. Только кровь чётко видно.
        Так. Это и есть то самое деяние, за которое меня тут в системных сообщениях отчитывают? Тогда зачем опять нож дали. Или воспоминание из прошлой «игровой» жизни?
        Что-то упало мне на лысую голову, а по глазам резанул свет. Похоже, я тут засиделся. И зря опасался насчёт прочности «яйца», вон само начало рассыпаться.
        ИМЯ: НЕ ОПРЕДЕЛЕНО. РАСА: СКЕЛЛИГ. УРОВЕНЬ: 0. ОПЫТ: 0/1.
        Имя будет назначено при достижении 10 уровня, в соответствии с прозвищем, которым тебя будут называть чаще всего.
        СОВЕРШИ ЛЮБОЕ ДЕЙСТВИЕ, ЧТОБЫ ПОЛУЧИТЬ ОПЫТ И ПЕРЕЙТИ НА УРОВЕНЬ 1.
        Ага, ладно, как скажете. Хотя лучше бы сказали, что ещё за «скеллиг» такой. Не игра, ага, конечно, уровни тогда откуда. Надо действие? Будет.
        Я размахнулся и врезал кулаком по скорлупе, выломав большой кусок. Тук-тук, я иду. Получен опыт, получен уровень, ага, круто. Как бы это отключить нафиг? Или не надо. Сперва стоит разобраться, что к чему. Наконец выпрямившись во весь рост, я раскинул руки, глубоко вздохнул и оповестил мир:
        - Я родился!
        Что-то в этой фразе показалось ужасно смешным, и я не стал сдерживаться. Смех получился неприятным, скрипучим. Эх, не быть мне душой компании.
        Хотя с такой компанией оно и не надо. На меня уставились четыре пары глаз. За приветственную делегацию не сойдут, похоже, вообще меня не ждали и тут по своим делам. И дела те ещё. Что, им инструкцию вести себя хорошо не давали, только мне? Так нечестно.
        Три мужика прижимают к земле одну кричащую и вырывающуюся девушку. Двое удерживают её за руки и ноги справа и слева, а последний устроился на коленях у неё между ног и пытается расстегнуть то рубашку, то ремень штанов. Но без особого успеха. Пальцы у него кривые, что ли. И вообще, втроём еле справляются с одной. Хотя у неё уровень 1, а у них с 5 по 8.
        - Эй, придурки, где это я?
        Возможно, не стоило бы ссориться с теми, кто выше по уровню. Но девчонка, похоже, только что вылезла из такого же яйца, вон рядом осколки валяются. А они её разложить всё никак не могут. Так что преимущество в уровнях вряд ли критично. И в любом случае я собираюсь им помешать, ссора неизбежна.
        - Ты чё сказал? - огрызнулся один из мужиков.
        Ага, Тед. Так, а почему у него имя есть, хотя уровень всего пятый? Несправедливо! И на девчонке штаны, а на мне нету. Кстати, стоит теперь осмотреть себя уже при свете.
        - Ты не только тупой и косорукий, но ещё и глухой? - буркнул я, не глядя на него.
        Хотя лучше б и на себя не глядел. Кожа серая, совсем нездорового вида. Пальцы длиннющие, кажется, на них по три сустава. И когти, вот на это жаловаться не буду, хоть нож и в наличии, но ведь дрянной. А с одеждой что?
        Туника. Ты что, тунику никогда не видел? Про штаны тоже будешь справку вызывать?
        Где б ещё те штаны взять. И что тут за система, то мораль читает, то дерзит.
        - Слышь, чё у тебя с рожей? - поинтересовался Карл, 8 уровень.
        Тот самый, что устроился между ног у девки. С чем поторопился, стоило сперва с неё штаны стянуть. Хм, и почему я об этом подумал? Опять косяки прошлого? Хотя необходимость сначала снять штаны не зависит от согласия со стороны девушки. И чего я на этих штанах зациклился, всё потому, что у меня их нет.
        - Если мы так и будем вопросом на вопрос отвечать, толку не выйдет.
        - Да пришьём эту тварь! - предложил третий, с ником Торопыга.
        Значит, тут в ходу не только нормальные человеческие имена, но и погоняла. Понятно, чем этот своё заслужил.
        - Погоди, - одёргивает его Карл. - Тебе чего надо?
        Это уже мне. Чего надо, чего надо… Шоколада, ёлки-палки.
        - Мне нужна твоя одежда, оружие и эта девка. Раз уж мотоцикла ни у кого из вас нет.
        - Мото… чё?
        Это Тед спросил, но остальные тоже тупо лупят глазами. Даже девчонка затихла. Им что, более основательно память подчистили, если «Терминатора» не помнят? Или с какой луны они свалились? Хм, выглядят как люди, но это ещё ни о чём не говорит. Я вот скеллиг какой-то, но это снаружи. А что у них внутри - не узнать. Разве что вскрыть и посмотреть. Ха-ха, да уж, маниакальные мысли. Кажется, такую рожу мне выдали не зря.
        Я пинком разбил остатки скорлупы и шагнул наконец на траву. Башмаки тоже надо раздобыть, трава приятно щекочет пятки, но не хотелось бы на камень напороться. Только вот когти на ногах тоже есть, в самый раз по деревьям лазать, как бы обувку ими не попортить.
        - А всё-таки я ему врежу! - завопил Торопыга, вскакивая на ноги.
        Девчонку он при этом отпустил, что сделал зря. Она тут же начала вырываться с удвоенной силой и орать громче прежнего, так что Карлу пришлось ухватить её за ноги, а Тед перегнулся через неё, прижимая вторую руку. И подставляя мне спину.
        На Карле и Торопыге есть куртки, а вот на Теде только рубашка, белая. Не лучшая одежда, чтобы бродить по лесу, а мы именно в лесу. Но мне ли, с моей туникой, упрекать? Вся компашка от меня всего в паре шагов, но я преодолеваю расстояние в один.
        Открыта расовая особенность: летящий шаг скеллига…
        Потом посмотрю, что это. Или вообще плевать. Нож легко вонзается Теду в почку, рубашка сразу окрашивается алым. И во вторую почку. И ещё раз. И ещё. Он верещит, как свинья на бойне, отпускает девку и пытается встать. Когти. Левой рукой полосую его по горлу, верещание превращается в хрип. И ещё удар, теперь в позвоночник.
        С негромким хрустом дрянной кинжал новичка ломается. У меня в руке остаётся рукоять с жалким кусочком лезвия. Остальное застряло между позвонками Теда. Бросаю рукоять в заляпанную кровью рожу Торопыги. Вообще, кровью залито всё вокруг, из разорванной глотки Теда хлестануло на славу.
        ДОСТИГНУТ 5 УРОВЕНЬ.
        Что, вот так просто? Один труп - и сразу плюс четыре уровня? Или это из-за того, что Тед сам был пятого? Что-то это не сильно ему помогло. Возможно, я ошибся, и эти типы сами только недавно вылупились из яиц. Раз уж прокачка настолько быстрая.
        - Ты… ты… что ты такое? - пробормотал Карл, пытаясь отползти спиной вперёд.
        - Скеллиг. Который тебя сожрёт, если не отдашь штаны.
        Кстати, жрать правда захотелось. И вообще эта драка, если её можно так назвать, меня вымотала. Вряд ли я сейчас справлюсь с остальными или хоть с одним. Но им об этом знать незачем.
        Торопыга, зажимая руками разбитый брошенной рукоятью нос и подвывая, попытался сбежать. Но попёр почему-то в мою сторону. Однако тут же споткнулся о подставленную ногу Карла. Я бы списал это на случайность, но Карл тут же вскочил и ухватил приятеля, заломив ему руки.
        - Убей его! И одежду забирай. Только в горло бей. Кровь исчезнет.
        Ладно, раз уж предлагают, чего отказываться. Заодно и прокачаюсь. Так, что там: Опыт 1/50.
        Хм, похоже, первые уровни совсем мелкие. И за Теда, выходит, перепало не очень много опыта. Тут что, вообще качаться не на чем, или эти трое просто бездельники? Или всё же недавно тут. Скорешиться не успели, что объясняет такое быстрое предательство товарища.
        Раздумья не помешали мне сдёрнуть с пояса покойного Теда нож. Плохой нож новичка. Интересно, плохой лучше дрянного? Широкое лезвие с односторонней заточкой легко вонзилось в шею Торопыги сбоку, скрипнув по позвоночнику. Не сломалось. Но и позвонки не перерубило, пришлось ударить ещё. На третьем ударе Торопыга уже никуда не спешил, перестал скулить и дёргаться в хватке Карла, а его голова повисла на лоскутах кожи.
        Достигнут 6 уровень. Опыт 8/100.
        То есть, с Торопыги мне перепало 57 очков. А он был 7 уровня. Значит, на Карле я следующий уровень не подниму. Да и сил уже нет, голова кружится.
        - Раздевай его, - приказал я, плюхнувшись на траву.
        Плевать, что сижу в луже крови. Карл сказал, что она исчезнет. Лучше так, чем упасть при попытке отойти на чистое место.
        - Я?
        - Тебе полезно потренироваться, может, в другой раз и девку раздеть сумеешь.
        Сама девчонка так и валялась рядом, тоже вся залитая кровищей. Без сознания, в обморок хлопнулась. Ну да, зрелище не для слабонервных. У меня, видать, нервы как стальные канаты. Или я правда маньяк-убийца. Навыки нанесения несовместимых с жизнью ранений точно есть, но они могут быть и игровыми. Ай, да кого я пытаюсь убедить? Система сама сказала не думать о прошлом.
        А в настоящем я уже убил, двоих. Насильников-неудачников, спас при этом девушку. Что перевешивает, спасение или убийство? Или мотив получить штаны? Я же не геройствовать рвался, а просто приодеться хотел в первую очередь. Да и девчонка ещё не очнулась. От такого зрелища может и головкой ёкнуться, но уж за это я точно не отвечаю. И вообще плевать, что кто подумает. Даже если этот «кто» - система или администратор или кто там мне письма счастья слал.
        - Карл, активней шевели граблями, - подбодрил я. - И рассказывай, что тут к чему и куда я вообще попал.
        - Да, босс, как прикажете.
        Глава 2
        Это не игра
        С раздеванием Торопыги Карл возился долго, кровь уже успела исчезнуть. Пожалуй, минут десять на это ушло. Тело Теда ещё не начало испаряться, но мой новоявленный подчинённый заверил, что это случится через час. Что ж, я никуда не тороплюсь, посидим, подождём. Стоит и его раздеть, пусть даже рубашка дырявая, но авось на что сгодится.
        Штаны Торопыги оказались коротковаты, не прикрывали щиколотки, поскольку я был значительно выше. Но лучше так, чем совсем без порток. Потом найду что-нибудь получше. Было бы удобно, если бы шмот подстраивался под нужный размер, а то даже смысла лутать убитых врагов на одежду нет. Но увы, мир всё-таки реальный, не виртуальный. Это если верить системным сообщениям и Карлу.
        Впрочем, я был склонен верить. Он мог бы давно развернуться и ломануть куда подальше. Я бы не только не догнал, но даже не пытался. Только вот бежать-то особо некуда, опять же по его словам. Как минимум до двадцатого уровня. Но обо всём по порядку.
        Итак, добро пожаловать в один из бесчисленных миров Вселенной ИКС! Почему ИКС? Наверное, чтоб никто не догадался, об этом я даже не спрашивал. Хотя «мир» в данном случае громковато сказано. В нашем распоряжении территория в несколько десятков квадратных километров, окружённая энергетическим барьером. Пересечь его можно при достижении двадцатого уровня, максимального для данной локации. Но лучше не надо. Почему? Потому что чёрт его знает, что там, за забором. Может, вообще только дикий лес, в котором уже не работают игровые условности.
        Я для себя решил, что, пожалуй, не против сходить и проверить. И к чертям эту игру, которая не игра, если снаружи её не будет. Но ещё подумаю и прикину, всё равно сперва надо прокачаться, а попутно разберусь с остальным.
        Что касается прокачки, с ней большинство здешних игроков как раз не торопились. Зачем качаться и потом отправляться неведомо куда, когда и тут неплохо кормят? Пусть даже отправляться положено не в неведомый лес за оградой, а в другой мир через портал в башне куратора. Там тоже гостям могут быть не слишком рады.
        И ещё один нюанс с прокачкой. Услышав озвученные мной показатели опыта, Карл вытаращил глаза и долго шлёпал губами, как вытащенная на берег рыбёшка. У него цифры оказались совсем другими, намного больше. То ли такие низкие показатели - очередная расовая особенность скеллигов, то ли мне так мягко намекали, что не стоит задерживаться в Песочнице. Хочешь, не хочешь, а двадцатый уровень наберёшь быстренько, потом придёт куратор, возьмёт за шкирку и выкинет в портал. Если раньше за силовое поле не сбежать. Что опять же - вряд ли. Ещё можно попробовать прятаться, но вечно скрываться не выйдет.
        - А если куратора того? - предложил я. - Ну, чик ножичком по горлу и в колодец?
        - Не, - покачал головой Карл. - Куратор всегда ходит в полном доспехе. И уровень его не видно, но наверняка не меньше пятидесятого. Пытались уже с ним справиться, даже толпой. Не вариант. Только уники отберёт и в Инферно кинет.
        Инферно, как оригинально названо. Правда, ведёт этот портал всё же не в ад к чертям, а просто в случайный мир. В паршивый, разумеется, иначе бы так не назвали. Но известно об этом только теоретически, те, кто проверил на собственном опыте, не могли вернуться, чтобы подтвердить или опровергнуть. Хотя и здесь тоже не сахар.
        Этот мир игроки кратко называли ЛИК - Лесная Исправительная Колония. Похоже, у всех перерождение тут было второй попыткой, хотя некоторые это отрицали. Или им система не сообщила. Предположительно, все мы уже рождались на просторах Вселенной ИКС и убились, потеряв все сейвы. Или, что скорее, нас убили, казнили. За грехи тяжкие, преступления ужасные и прочие косяки. А сюда отправили на перевоспитание, дав ещё один шанс.
        Только не заметно, чтобы многие стремились им воспользоваться. Про себя пока промолчу, но вот Карл с компанией повадились встречать новичков. В ожидании представительниц прекрасного пола. Появись я первым, они бы или разбежались, или мирно указали мне путь к селению. Взять с новичка нечего. Разве что натурой.
        Я не стал спрашивать, многих ли девушек они успели так встретить и приветить. Иначе пришлось бы всё-таки прирезать Карла, а приспешник мне пока полезен. Прошлое остаётся в прошлом, по заветам системы.
        Что касается упомянутых сейвов, любому игроку понятно, что это - запасные жизни. Выдаваемые каждому в числе трёх штук. Так что с Тедом и Торопыгой мне ещё предстоят новые встречи. Наверное, Карл не знал, сколько у них осталось сейвов в запасе.
        - Босс…
        - Не зови меня так, - одёрнул я. - Не хочу, чтоб это стало моим ником. Зови… Просто «эй, ты».
        Надо придумать себе новое имя или кличку. Но пока ничего в голову не приходит, всё звучит или пафосно, или тупо. Своё настоящее имя не помню, брать чужое не хочется, хотя Карл и Тед так и сделали. Лучше прозвище. Но пока на языке вертятся только варианты производного от «убийца» или «скеллиг», а мне это не сильно по вкусу. Всё равно до десятого уровня ник не закрепится, хотя и будет показываться.
        Вопреки стиранию памяти, Карл кое-что помнил о своей первой жизни в ВИКС. Точнее первом воплощении, жизней-то у него технически было уже пять, включая один потерянный сейв в этом мире. Чего он не помнил сам, узнал у других. Достоверность данных хромала, но лучше, чем ничего.
        Итак, в нормальных Песочницах максимальным является десятый уровень, у нас тут - двадцатый. Поэтому следующим мы попадём сразу в мир, где минимальным является тридцатый уровень, пропустив одну ступень. Это часть карательных мер, чтоб жизнь мёдом не казалась. Ещё одно отличие - здесь не выдают уникальное оружие, тот самый уник, сразу при «рождении». Его надо заслужить, добыв в данже. Разумеется, с босса. Один на группу из пяти игроков. Можно идти меньшим составом, но тогда получишь по роже и другим ценным частям тела.
        Данж тут единственный, потому собственного названия не имеет. Данж, Пещера, Подземелье, Эльфятник - кличут его как попало. Услышав про эльфов, я было заинтересовался, но быстро остыл. Эльфы оказались тёмными, к тому же порченными ещё более мрачной сущностью.
        - Губитель? - почему-то спросил я, услышав про это.
        Сам не знаю, откуда пришло это название. Но Карл замотал головой. Звали существо Потрошитель, тоже не великой оригинальности имечко. Хотя, по слухам, характер отражает - те, кто проиграл ему в данже, очень сильно не хотели вспоминать свою смерть и потерю сейва. И уж точно не собирались возвращаться для второй попытки. Большинство таких неудачников так и торчало в селении, не стремясь подкачаться и уйти - по ту сторону Инферно может ждать и кто-то пострашнее.
        - Опыт прибавляется каждый день по десятке, а до уровня надо тысячу, - поведал Карл. - Как ни тяни, а сидеть тут до бесконечности не получится.
        Сто дней, не так уж долго. Пусть даже это всего один уровень. Но то у Карла, а я в таких «каплях» потону нафиг. И вообще, опыт капает за всё, включая еду и физические упражнения. Можно вовсе не выходить из трактира и при этом прокачаться. Не получив при этом ни навыков, ни шмота, ни нормального оружия, в другой мир придётся отправляться с голым задом. Любой соплёй перешибёт, вон как я Теда.
        - А-а-а!
        Судя по визгу, наша спящая красавица очухалась. Хотя не такая уж она и красавица, так, симпатичная. Рыженькая, правда, кажется, у меня слабость к рыжулькам. А уж в сравнении со мной… Зеркала я, разумеется, не нашёл, но Карл описал мою морду лица.
        Лысая башка, серая кожа трупного цвета, острые мелкие зубы, жёлтые глазища с вертикальным зрачком без радужки, нос выступает совсем немного, только намечен, но хотя бы есть, а то был бы вылитый лорд Волдеморт. Упоминание которого Карлу тоже ни о чём не сказало. Он что, из прошлого или из будущего?
        О том, как мы попали в ВИКС, я ничего не узнал. Пришельцы похитили, мать их летающая тарелка, анальный зонд им туда, куда по названию положено. Вариант с посмертием я отмёл как нелепый, пусть лучше пришельцы, чем ангелы с чертями.
        - Не ори, у меня тонкий слух, - проворчал я.
        И заострённые уши «эльфийского типа», между прочим. Но на эльфа не потяну, даже на тёмного и искажённого Потрошителем.
        - Где я? Кто вы? Он… Он хотел меня…
        - Если будешь реветь, получишь кликуху Красноглазка, - предупредил я.
        Всхлипывания моментально затихли. Нянчиться с ней я не нанимался. И раз уж в этот мир попадают сплошь преступники, то девчонка тоже не божий одуванчик. Вот и нечего строить из себя трепетную лань.
        - Можешь забрать лут с трупа, - кивнул я на Теда, - и пи… вали отсюда. Деревня в той стороне.
        В последний момент сдержал матерное слово. Карл моих ругательств не понял, система их то ли глушит, то ли не переводит. На каком языке мы говорим - тоже без понятия вообще.
        Девчонка не шевельнулась, перспектива раздевать мертвеца её не привлекла. Ну и правильно, что там брать, кроме одежды. Даже флягу с настойкой здоровья выдадут только на десятом уровне. Куртки Карл и Торопыга отжали у везучих новичков, которые появились из яйца в прикиде чуть поприличней. Видимо, обмундирование зависит от тяжести преступлений. И раз уж мне даже портки не дали… Но не будем о грустном.
        - А можно я останусь с тобой?
        Вот и на кой ляд мне такое счастье? Ладно Карл, он хотя бы 8 уровня и кое-что знает о мире. Но эта пигалица…
        - Зачем?
        - Я думаю, так будет безопасней. Хоть ты и выглядишь… Но ты же меня спас.
        Какой эгоцентризм. Я спрашивал, зачем это мне, а не ей! А она пока что может предложить только одно, хоть и в разных позах. Но вряд ли захочет, особенно учитывая мой вид.
        - До деревни вместе дойдём, дальше разойдёмся.
        Скандалить не буду, мир внутри барьера тесен, зачем зря ссориться. И лучше буду выглядеть мрачным и уверенным в себе, а не истеричкой.
        Карл только теперь закончил с раздеванием Торопыги, стянув с него рубашку. Я быстро скинул тунику и переоделся. Ну, относительно быстро, с учётом когтей, но даже при этом не так возился, как Карл. Криворукий приспешник мне достался. Вот теперь другое дело, жаль, у куртки капюшона нет, лысину прикрыть и рожу спрятать. Правда, рукава рубашки и куртки тоже оказались коротки, ещё хуже, чем со штанинами. А нечего было лапы длиной ниже колен отращивать! Человеческие шмотки мне точно по размеру не подойдут.
        - А почему ты так странно выглядишь?
        Вот любопытная девчонка. Хорошо, что я штаны надел раньше, чем она проснулась. Или наоборот, стоило переодеваться при ней, посмотреть на реакцию.
        - Цыц, пигалица. Раздень Теда, сбор лута никто не отменял.
        - Хы, Пигалица, - заржал Карл. И что такого смешного? - Пигалица, Пигалица.
        Ага, теперь понятно. Над головой девушки уже появился новый временный ник. Если кличка прилипнет, так и останется Пигалицей. Она фыркнула, но промолчала и принялась раздевать труп. Брезгливо, но сноровисто. Хм, может, у Карла Ловкости не хватает?
        Чтобы не терять время впустую, я снова полез в свой интерфейс. Хотя уже успел мельком глянуть, что там к чему. Параметры Ловкости, Силы и прочие уже видел, но отображались их значения вопросительными знаками. Заблокированы то ли в наказание, то ли как расовая особенность, то ли до десятого уровня. Ну и чёрт с ними, никогда не любил следить за этими цифрами в играх.
        Теперь появился новый параметр. Лидерство: 2. Это за Карла и Пигалицу, что ли? Ну, я прям умывальников начальник и мочалок командир. Буду собой гордиться, но тихонько и недолго. Зачем нужен этот стат, вообще без понятия. Мир-то хоть и условно-игровой, а всё-таки реальный.
        Лично у меня возникло подозрение, что все эти параметры только отображают уже имеющиеся возможности. Хотя летящий шаг скеллига, срабатывающий раз в шесть часов, этому противоречил, он явно относится к дарованным игровым навыкам. А Карл говорил, тут ещё и магия есть. Как она может работать в реальности? Чудом, едрить её налево.
        Нечеловеческое тело в сравнении с магией - сущий пустяк. Какая разница, какого вида тушку выращивать. Генетические модификации, клонирование и прочее тому подобное, фантастично, но научно. Как и загрузка разума в эту тушку. В отличие от метания грёбаных молний и огненных шаров. Но я тут не исследования провожу, так что не буду даже докапываться до причин и принципов работы. В конце концов, как работает смартфон, я тоже никогда не понимал, и это ничуть не мешало им пользоваться.
        Ладно, будем разбираться с правилами по ходу игры. Которая не игра, ага, помню. С уровнями, параметрами, навыками, мобами и данжами… Да ещё и сейвами-жизнями. Ну совсем не игра, конечно. Только вот при проигрыше я умру, после потери сейвов - совсем. На этот раз окончательно. Так что играть будем до победного и никак иначе.
        Глава 3
        Самый обычный трактир
        Карл настойчиво советовал мне не ходить в трактир, расположившийся в стороне от селения. И, между прочим, совсем не на тракте. Так что технически должен называться таверной, кабаком, постоялым двором или как-то ещё, но никак не трактиром. Но кого волнует правильность наименований? Почему-то в фэнтезийных произведениях моего мира слово «трактир» прижилось больше и было гораздо популярнее остальных. Вот и здесь та же картина. Хоть мир и реальный, но, кажется, собрал в себе в достатке привычные мне шаблоны. Всё же, несмотря на реальность, создан он искусственно. К тому же, исключительно в целях перевоспитания группы преступников. Зачем ради них, то есть нас, заморачиваться?
        Разумеется, я не послушал Карла и в трактир пошёл. Хотя в посёлке располагалась гостиница для новичков, и даже комнаты там выдавались бесплатно, вплоть до десятого уровня. Но при этом и делать там до достижения того же уровня совершенно нечего, разве что жрать и спать. Обмундирования не выдают, на квесты не посылают. Потому и сидят там одни нубы. А все остальные собираются в трактире.
        Внутри заведение тоже выглядело совершенно типичным и шаблонным. Солома на земляном полу, полтора десятка грубо сколоченных столов и лавок рядом с ними. Барная стойка, а за ней широкоплечий толстый трактирщик с рыжей бородищей, грязной тряпкой протирающий не менее грязную кружку.
        На меня обернулся десяток физиономий. Народу в трактире было немного, то ли посёлок вообще не слишком плотно заселён, то ли большинство квесты выполняют, качаются. Никого ниже десятого уровня, зато один аж двадцатого есть. И чего он тут сидит, валить же из этого мира пора. Ещё пара человек восемнадцатого уровня, остальные пониже. Но меня любой из них сможет выставить за дверь вперёд ногами. Разница между игроками первых уровней и выше десятого очень существенна, если Карл прав.
        Хотя мой случайный помощник был уверен, что и Торопыга смог бы со мной расправиться. Правда, тогда непонятно, зачем Карл вмешался и подставил приятеля под мой удар. По его словам - от неожиданности и испуга из-за быстрой смерти Теда. С которым мне скорее повезло, поскольку и разница в четыре уровня должна была сыграть не в мою пользу. Впрочем, она и сыграла, в реальности хватило бы одного удара ножом в почку, чтобы вывести человека из строя.
        - Эй, Карл, что за моба ты притащил? - осведомился тип с ником Хантер.
        Судя по луку, прислонённому к столу рядом, действительно охотник, так что происхождение прозвища понятно. Уровень тринадцатый.
        Мой спутник не спешил отвечать. Интересно, они знакомы с этим Хантером вообще или тот просто прочитал ник над головой Карла? Пришлось говорить мне.
        - Я игрок, просто раса такая, скеллиг.
        - Эй, ты, я не тебя спрашивал, - скривился Хантер.
        - Заткнись, - вежливо попросил его светловолосый громила, сопроводив просьбу затрещиной, от которой физиономия охотника едва не впечаталась в стол. - Не видишь, человек тут новенький. Зачем плохое впечатление производишь?
        Заступившимся за меня оказался тот самый игрок максимального для локации двадцатого уровня. Ник Бьерн. Кажется, с какого-то языка это переводится как «медведь». Эх, я что, ещё и полиглот? Откуда только знаю такие вещи. Телосложение его такому прозвищу тоже вполне соответствует. Типичный викинг, даже с топором, разве что рогатого шлема не хватает. А вообще, интерес самого крутого парня на районе - это наверняка не к добру.
        - Ну, не совсем человек, - поправил я. - Хотя в прошлой жизни точно им был.
        Бьерн хмыкнул и кивнул на ближайший к двери стол. Мол, присаживайся, гость дорогой, побазарим. А если не договоримся, то выйти недалеко будет. Ладно, ещё три сейва есть в запасе, на крайний случай.
        - Первый раз слышу, чтоб кто-то возродился не той расы, какой был, - вполне дружелюбно заметил Бьерн, присаживаясь на лавку напротив. - Ты откуда такой уникум?
        - Да чтоб я знал, - развёл руками я. - Тут помню, тут не помню, как у всех. Такая вот ромашка.
        - А ведь не врёшь! - почему-то радостно прорычал викинг, хлопнув по столу широкой ладонью. - Никак с Земли, да ещё русский? Эй, трактирщик, пива моему земляку!
        Ага, теперь ясно, чего он обрадовался. Узнал в моих словах почти что цитату из старого фильма.
        На стол полетел какой-то дымчато-серый кристалл, видимо, используемый тут в качестве валюты. Этот момент мне ещё стоит уточнить. Надо было спросить Карла до того, как собрался в кабак. Чем платить-то?
        Трактирщик сноровисто притащил на подносе четыре кружки, увенчанных шапками пены, и забрал кристалл. Хм, а я слышал, что в средневековье пиво пенистостью как раз не отличалось. И что это особенность куда более современного мне технологического процесса варки хмеля. Но на историчность антуража тут явно забивают болт.
        - А остальные что, не с Земли? - поинтересовался я.
        - Вот прикинь, нет, - выпучил глаза Бьерн. - Попадалась парочка. Один япошка, а второй африканец. А остальные чёрт знает из каких галактик, про Землю вообще не слыхали. Хоть и выглядят как люди.
        Я с некоторой опаской отхлебнул пива. Оказалось не кислое, даже не разбавленное. Да и организм скеллига не возражал против употребления человеческого напитка. Похоже, мне везёт. И не только относительно пива, но и удачного знакомства. Прокачанный земляк сможет и об этом мире порассказать, и мне качаться помочь.
        - Раз такое дело, то за девку тебе дам пять крисов, - сообщил Бьерн, кивнув на Пигалицу. - Не, даже шесть.
        Девчонка испуганно ойкнула, а я вздохнул. Говорили же ей, дуре, в гостиницу идти. Нет, с нами попёрлась, мол, так безопаснее, а одной ей страшно. Нашла защитников, тьфу. А обрадовался я явно рановато. Не выйдет из этого Бьерна друга и товарища.
        - Продать? - переспросил я. - Так она не моя.
        - Даром заберу, - предупредил «викинг».
        Вот с одной стороны, в защитники я ей вправду не нанимался. На рыцаря без страха и упрёка вообще не похож. Ни снаружи, ни внутри. А шесть крисов наверняка на дороге не валяются. Но сегодня Бьерн девчонку хочет, а завтра на штаны мои позарится? Не, я так не играю. Но и драться с ним дохлый номер.
        Пока я раздумывал, что делать, проблема решилась сама собой. Всегда бы так, но не стоит на это надеяться. И вообще, не факт, что снова не наступят отрицательные последствия.
        Двери трактира приоткрылась, внутрь просунулась рука, закованная в белоснежный латный доспех. Эта рука вцепилась в плечо Бьерна, выдернула с лавки и утащила наружу. Дверь захлопнулась.
        Я огляделся. Все присутствующие притихли и уткнулись в свои кружки. Наезжать на новичка снова никто не торопился, хотя вакансия самого крутого парня на селе явно освободилась.
        - И что это было? - поинтересовался я.
        - Куратор, - проблеял Карл. - Двадцатый уровень…
        Ну, ясно. Значит, насчёт утаскивания за шкирку Карл говорил буквально, а не образно. Видимо, Бьерн недавно до двадцатого докачался. Или до сих пор успешно прятался, а сейчас вот подставился. Однако. Жаль, этот рыцарь в сверкающих доспехах целиком внутрь не зашёл, я бы не отказался его получше рассмотреть. А земляка я, получается, больше не увижу. Хоть он и козёл, но всё-таки…
        - Допиваем пиво и уходим, всё равно денег нет, - негромко распорядился я.
        Пигалица моментально выхлебала кружку залпом. Вполне понимаю, я бы тоже предпочёл побыстрее свалить из места, где меня хотели купить или продать. Ладно, вернёмся сюда попозже, уровня после четырнадцатого. Тогда уж можно будет поговорить с народом на равных, а если придётся, то и не только поговорить.
        Я всё же подошёл к стойке, не зря же приходили. Трактирщик смотрел на меня с полным равнодушием, а над головой у него висела плашка с указанием «25 уровень». Видимо, на неписей ограничения не распространяются, только на игроков.
        - Квесты есть?
        - Мал ещё, - безразлично отозвался толстяк. - После десятого приходи. А пока тренируйся на зайцах.
        На зайцах, значит? Ну, хоть не на кошках. Я выхлебал пиво, поставил кружку на стойку и пошёл к двери. Спутники поспешили последовать за мной.
        За порогом меня ждал ещё один сюрприз, о который я едва не споткнулся. Сюрприз скорее приятный - топор Бьерна. Интересно, он хотел от куратора отмахаться, а тот оружие выбил?
        - Не уник, - определил Карл, глянув на топор. - Этот тип данж не прошёл.
        ПРОСТАЯ СЕКИРА, дал подсказку интерфейс. Ну, не плохая и не дрянная - это уже хорошо. Тяжеловата малость, но не то чтобы прямо неподъёмная. Перевязи нет, придётся в руках тащить, но лучше так, чем с одним ножичком. И всё-таки, на мой взгляд, это скорее топор, чем секира. Впрочем, я не эксперт.
        - А что за крисы и откуда они берутся? - спросил я.
        - Из мобов, - удивился такому глупому вопросу Карл. - Вместо денег тут.
        Ага, я верно догадался, не совсем тупой.
        - Шесть штук - это мало, - дополнил мысль мой спутник.
        - Ладно, если кто захочет прикупить тебя, буду просить минимум двадцать, - кивнул я. - А теперь идём охотиться на кроликов. Мне нужен десятый уровень. И тебе тоже.
        - А мне? - пискнула Пигалица.
        - А тебе не поможет, - осклабился Карл. - Хоть одну девку в кабаке видела? Они все или в гостинице шкерятся, или поделены.
        - Если не поможет, то и не повредит, - возразил я. - Всегда найдётся кто-то сильнее, но сократить их количество не помешает. А уж против троих…
        - Ты будешь меня защищать? - вытаращила глаза девчонка.
        - Не больше, чем ты меня, - развеял я её мечты. - Для данжа нужны пятеро. Нас пока трое. Договориться с парой старожилов проще, если за нами будет перевес. Но качаться надо быстро.
        Не то, чтобы я сильно куда-то спешил. Хотя и задерживаться в этой дыре желанием не горел. Контингент тут ещё тот, судя по всему. Ну, так чего было ждать от исправительной колонии, заселённой преступниками. Очевидно, исправляться тут никто не горит желанием. Кажется, система работает плоховато. Интересно, Бьерна кинули в портал Инферно? Если он напал на куратора, то скорее всего.
        - Я буду стараться, очень стараться, - закивала Пигалица.
        Что ж, она от меня и Карла в уровнях сильно отстаёт, а расти будет не в моих темпах. Но поскольку я всё-таки не спешу, то смогу просто сидеть и бездельничать, пока она судорожно лупит мобов. Ещё и процент от добычи кристаллов заберу, как лидер команды. Пусть это слегка смахивает на рэкет, но всё лучше, чем оказаться в собственности у какого-нибудь мордоворота.
        Хотя уверен, что Карл несколько сгущает краски относительно положения женщин тут. Ну или ему так кажется с его колокольни, довольно невысокой. Даже с учётом разницы в уровнях, пусть не в честном бою, но во сне прирезать можно любого. Разве что некоторые бабы и сами не прочь найти себе сильного защитника, даже если он та ещё скотина, некоторые всю жизнь живут с поколачивающими их мужьями-алкоголиками. И это во вполне цивилизованном обществе, где можно развестись, уйти или заявить в полицию.
        - Кролики, - напомнил я. - Если трактирщик не пошутил. Короче, идём качаться на самых слабых мобах для начала.
        Глава 4
        Охота на кроликов
        Трактирщик не обманул, кролики в окрестностях действительно водились и считались вполне себе промысловой дичью. Как известно, кролик - это не только ценный мех, а в данном случае ещё и пара длиннющих клыков, способных весьма болезненно впиваться в тело человека. Ну или скеллига. В общем, кролики оказались саблезубыми, а ещё очень шустрыми.
        Нам втроём с трудом удалось прикончить пятерых. Одного я догнал с помощью летящего шага, способность успела откатиться. Ещё троих пришибли в тот момент, когда они путали, кто тут охотник, а кто дичь, и вцеплялись клыками кому в руку, кому в ногу. В итоге на каждого пришлось по укусу. И только последнего загнали, обложив с трёх сторон.
        Троих добил лично я, топором. В итоге получил 36 опыта, по 12 за каждого. При том, что за выпитую в трактире кружку пива дали 10. Бухать явно получится продуктивнее, чем охотиться. Во всяком случае, на такую мелкую дичь для полных нубов. А на что-то посерьёзней у нашей компашки силёнок и умений не хватит. Пигалица вообще была безоружна, пришлось отдать ей плохой нож новичка, экспроприированный ранее у Теда.
        Только вот для того, чтобы качаться за счёт поглощения пива, нужны деньги. Вернее, их аналог в виде туманных кристаллов сущности. Которых с пяти кроликов выпала одна штука. И это нам ещё повезло, могло и с десятка мелких мобов ни одного криса не попасться.
        - Убивать людей явно эффективнее, - проворчал я.
        Карл тут же опасливо отступил на шаг в сторону. Трус, он всё ещё выше меня на два уровня. Хотя, справедливости ради, Теду это не помогло.
        - Надо не только опыт набирать, но и навыки владения оружием прокачивать, - заметил он. - Голый опыт скорее вреден.
        Эксперт мне тут нашёлся, качок советской дистрофии. Что-то я не заметил, чтоб у него были хорошо развиты боевые навыки. Или вообще хоть какие-то. Разве что на своих ошибках до чего-то допёр. Но как бы не поздно уже стало пить боржоми. Впрочем, этот тип мне не шибко нравится, просто в данный момент альтернатив как-то не наблюдается. Если подвернётся напарник получше, скорее всего, отправлю Карла гулять на все четыре стороны. Или таки на перерождение, получив за него опыт. О том, что он насильник-неудачник, я не забыл. В отличие от Пигалицы, которая почему-то не шугается типа, пытавшегося её раздеть. Может, думает, будто он нарочно так плохо старался, тянул время? Ладно, не буду расстраивать девчонку и рушить сплочённость нашей команды мечты. Где моя табличка «Сарказм»?
        - Топор мне как-то не нравится, - заметил я, крутя упомянутое оружие в руке. - Надо бы меч попробовать. Но лучше всё же кинжалы. Длинные и острые, а не этот хлам.
        - Почему так думаешь? - чего-то насторожился Карл.
        Может, прикидывает, не вспомнил ли я маньяческие похождения из прошлой жизни? Не вспомнил, всего лишь интерпретирую уже полученный здесь опыт. Ножом Теда я колол довольно ловко, значит, навыки есть. А вот топором машу так, что от меня и деревянный чурбак мог бы попробовать увернуться. Возможно, даже удачно.
        - А как насчёт магии? - спросила Пигалица.
        - Есть она, - буркнул Карл.
        - А как её получить? - не отстала девчонка.
        На самом деле, хороший вопрос. Я бы тоже не отказался. Пожалуй, огненный шар или молния запросто могут скомпенсировать разницу в несколько уровней с противником, у которого только холодное оружие. С другой стороны, будь всё так просто, тут бы каждый первый был магом.
        - Я что, похож на мага?! - вспылил Карл. - Отвяжись.
        Вот вам и ещё один минус того, что вокруг реальность, а не игра. Нельзя зайти на форум и почитать мануалы. Хотя они вполне могут быть на физическом носителе, в книге или, допустим, свитке. Да хоть на бересте или глиняных дощечках, пофиг. Но, кажется, облегчать жизнь криминальным элементам никто не планировал. Или Карл полный болван и ни черта не знает. Кстати, о криминальных элементах.
        - А тебя за что сюда упекли? - обратился я к Пигалице. - Не помнишь?
        Она замотала головой, но как-то не очень уверенно. Или у меня паранойя разыгралась. Сам-то я ничегошеньки не помню. Но она точно не может быть невинной овечкой, даже если кажется таковой. Внешность вообще часто бывает обманчива. И как бы не получить нож в спину, если она решит, что шкура такой редкой твари, как скеллиг, ценнее, чем горе-защитник. Даже если вправду не помнит прошлого, характер и образ мышления в карман не спрятать.
        - Подумай. Может, всплывут какие-то ассоциации. Убийства, грабёж, предательства… - Я поразмыслил и добавил: - Проституция?
        Уж не знаю, считается ли это в мирах ВИКС преступлением. Свод законов я не видел точно так же, как мануалы.
        - Нет! - Пигалица покраснела до корней рыжих волос. - Хотя… Не помню!
        Хм, может, не такая уж дурочка. Пусть первая реакция эмоциональная, но потом всё же подумала. Ладно, придётся пока что ей доверять. Вряд ли она на первом уровне сумеет меня прирезать так, чтобы я не успел дать сдачи. А на моей стороне все преимущества - зубы, когти, прочная шкура.
        - Ладно, идём в гостиницу, - махнул рукой я. - Утром подумаем, что дальше делать.
        Возражений не последовало, продолжать охоту на кроликов никто не стремился. Мда, такими темпами я до десятого уровня буду качаться не один месяц. Про Пигалицу и говорить нечего. Нужны другие варианты.
        Карла спрашивать бесполезно, если б он знал что-то толковое, сам бы давно воспользовался. А с новыми источниками информации только предстоит познакомиться. Скорее всего, в гостинице или в деревне. Лучше первое, там ведь обитают игроки, а в деревне - неписи, то бишь, местные жители.
        Кстати, ещё один интересный вопрос - кто они вообще такие? Это я по привычке окрестил их «неигровыми персонажами», НПС, неписями. Но тут ведь реальный мир, а не игра. Нельзя просто так взять и запрограммировать десятки или сотни личностей… Или можно? А чем искусственный разум в физическом теле отличается, скажем, от моего? Моё сознание точно также загружено в чужое тело. И вообще, откуда я знаю, что вправду некогда жил на планете Земля и был человеком? Может, это всё запрограммировано.
        Нет, нафиг такие мысли. Сейчас вообще не до самокопаний. И гораздо вероятнее, что «неписи» - это вовсе не программы искусственного интеллекта, а вполне обычные разумные люди, ну или другие существа. Слишком сложно и бессмысленно, для такого виртуальный мир подошёл бы гораздо лучше. Так что нечего искать кошку в тёмной комнате. Будем решать проблемы по мере их поступления.
        В кустах что-то зашуршало, отвлекая от раздумий. Идя по незнакомому лесу, полному мобов, не стоит слишком глубоко погружаться в себя. Я схватился за топор, вдруг там что-то покрупнее и поопасней кролика. И угадал.
        Из кустов выметнулся кабанчик, да что там, целый кабанище метр в холке и с бивнями, размером с полруки Пигалицы. Встречать такую угрозу топором или тем более ножами никто из нас не захотел. Конечно, опыта за него отвалят побольше, но вдруг не мы его ухайдокаем, а он нас? Конечно, нас-то за что… Но поди объясни это неразумной твари. Так что мы кинулись в разные стороны, Карл вообще попытался влезть на дерево.
        Впрочем, зверюге было совершенно наплевать, кто и куда полез. Заливаясь визгливым хрюканьем, она промчалась мимо и скрылась в кустах по другую сторону тропинки.
        - Кто-то его спугнул, - взволновался Карл - Нам лучше побыстрей двигать отсюда.
        - По закону жанра мы должны пойти и посмотреть, кто там кабанов запугивает до поросячьего визга, - хмыкнул я.
        - Чё? Какого жанра?
        Эх, тяжко с этими инопланетянами, пусть они хоть сто раз человекообразные. Ни бельмеса же не понимают, а с юмором вовсе беда.
        - Проехали. Валим, это разумнее.
        Свалить мы не успели. Потому что языком надо меньше чесать, разве что на бегу. Будет мне уроком… который я всё равно не усвою. К счастью, очередное явление из кустов оказалось не слишком опасным. Хотя всё относительно.
        Собственно, самих кустов через секунду не стало, их вырвало и разбросало каким-то воздушным взрывом. Во всяком случае, вспышек пламени я не заметил. А за ними обнаружился и тот, кто таким образом торил себе дорогу, разгоняя окрестную дичь.
        - Это игрок? - поинтересовался я, рассматривая ползущего к нам разумного.
        Человеком я его обозначать не стал из-за серой, почти как у меня, кожи и торчащих остроконечных ушей. Тоже почти как у меня, только подлиннее. Эльф, тёмный. Ну или то, что от него осталось.
        Правая рука этого типа, которой он и кастовал воздушную волну, заканчивалась обрубком у запястья. Вторая вообще ближе к локтю. Ступни тоже отсутствовали, а за телом на несколько метров волочились кишки из распоротого живота. Ну и довершали картину пустые окровавленные глазницы. Кто-то изрядно поглумился над парнем, весьма жестоко. Странно, что он ещё не сдох. Такая живучесть с одной стороны весьма хороша - значит, склеить ласты не так-то просто. С другой, вот в таких случаях, становится огромным минусом. Вылечить подобные травмы уже наверняка не удастся.
        - Нет, - глухо отозвался Карл, посерев не хуже эльфа. - Не игрок. Моб из данжа. У них рейд!
        - Спокойно, держи себя в руках, запасных штанов у нас для тебя нет, - напомнил я. - Судя по его виду, рейд не удался, так что можно не бояться.
        - А как насчёт тех, кто его так отделал?
        Ну да, аргумент. Игрок игроку далеко не всегда друг товарищ и брат. Надеюсь, хоть обедом не бывает, хотя от местного контингента всего можно ждать. Почему бы в ряды убийц не затесаться парочке каннибалов.
        - И почему его не добили? Опыт же, - задумался я.
        - Вот-вот, - нервно закивал Карл. - Значит, уровень близкий к двадцатому, не хочет апаться.
        - Кто тут? - простонал эльф. - Убейте меня, прошу.
        Я взвесил топор в руке. Ну, раз просит, как отказать хорошему нелюдю. К тому же, это явно на пользу всем. То есть, и ему, и мне, остальные перебьются.
        - Магией жахать не будешь? - с подозрением уточнил я.
        В ответ тёмный эльф распластался на земле, раскинув руки в стороны и вроде бы нарочно подставляя под удар шею. Эх, главное, чтоб одним ударом добить получилось. А то, несмотря на добровольность заклания, от боли может рыпнуться и всё же припечатать магией. Так, что тут у нас. Уровень 11, больше никакой информации. Видать, мой собственный уровень маловат, надо ждать десятого. Перевес в пять уровней не в мою пользу, как бы не промахнуться. Интересно, его израненность и ослабленность повлияет на успешность атаки?
        На всякий случай я махнул рукой Карлу, призывая его подкрасться и помочь. Ну, пусть даже я меньше опыта получу, зато вдвоём уж наверняка его прикончим. Пигалица тоже решила присоединиться, обходя противника с тыла. Вот куда она собирается его ножиком тыкать? А, ладно, пофиг.
        Я дождался, пока все займут выбранные позиции. Эльф молчал и не торопил, только негромко постанывал. Надеюсь, не рванёт внезапно, накрыв всех троих. Кто их знает, этих мобов, может, какой режим камикадзе есть.
        Лезвие топора со свистом опустилось на шею эльфа. Одновременно Карл воткнул нож ему в ухо. Пигалица тоже ткнула «противника», сопроводив удар визгом. Била в спину, в район почек, уж куда достала. Но её нож отскочил от чёрной куртки эльфа. Да уж, в её случае разница в уровнях просто критическая.
        - Восьмой уровень, - объявил я. - Догнал тебя.
        Карл кивнул, скривившись. У него счётчик опыта совсем другой, гораздо больше надо. Качаться будет долго. У меня счётчик показывал 12/150. Сколько было на седьмом уровне, вовсе не увидел, но явно где-то между 100 и 150. Значит, примерно в районе 150 за эльфа и получил.
        - Надо пойти по следу, там, откуда он приполз, могут быть ещё.
        - Или его убийцы, - напомнил Карл.
        Он, конечно, прав, это риск. Но не факт, что игроки станут нас убивать. Толку им мочить нубов? Хотя могут изувечить просто для смеха, судя по всему, кто-то там такое любит. Но очень уж жирная возможность хапнуть опыта на халяву.
        - А часто эльфы в рейд ходят? - поинтересовался я.
        - Раз в неделю, - пожал плечами Карл. - Иногда один отряд, иногда несколько. Разных уровней бывают.
        Взмахом руки он развеял труп, за что немедленно огрёб от меня подзатыльник. Вот кто просил, а? Джедай недоделанный. Это вам не кролик, с которого кроме шкуры и мяса ничего не возьмёшь. Чёрная бронекуртка мне бы пригодилась, мало ли, что кровью заляпана, она же исчезнет.
        - С дохлых мобов шмотки не снять, - правильно понял моё недовольство Карл. - Только если заживо. Но тогда он бы кастанул.
        - Давай ты сперва будешь объяснять, а уже потом делать что-то, - скрипнул зубами я. - Не забывай, мы тут первый день.
        - Угу, и уже меня догнал.
        Потому что ты ленивый болван! Вслух я этого говорить не стал. В принципе, может, Карл не так уж сильно виноват. Ему-то опыта требуется гораздо больше. Это меня система почему-то поторапливает. Ну, не хотят меня долго видеть в Лесной Исправительной Колонии - не надо. С удовольствием покину эту дыру. Только уник у Потрошителя сперва заберу. И тот псих, который кромсает копыта эльфов на холодец, мне бы в этом сильно пригодился. Если бы можно было всё же вычеркнуть из его характеристики «псих с садистскими наклонностями». Впрочем, нам с ним не детей растить, а эльфов и прочих мобов убивать, так что, возможно, договоримся.
        - Вперёд, по кровавым следам, пока не испарились, - приказал я. - Но медленно и осторожно. Чтоб заметить их раньше, чем они нас.
        - А кого их? - захлопала глазами Пигалица.
        - Вот это и надо понять до того, как они нас увидят.
        Глава 5
        Удар милосердия
        - Так и будете прятаться? - поинтересовался устроившийся на тропинке тип, даже не повернув головы в нашу сторону и не прерывая своего занятия. - Не бойтесь, не обижу.
        Звучало это не очень правдоподобно, учитывая то, что он делал прямо сейчас. От того, чтобы выйти и снести ему башку, меня останавливал только восемнадцатый уровень противника. Скорее всего, он расправится с нами всеми троими легче, чем с отрядом тёмных эльфов. Причём не просто их прикончив.
        Не то, чтоб я был таким уж гуманистом, но садизм уж точно не приветствовал. Пусть даже в отношении мобов. Один искалеченный эльф ещё ладно, мало ли, какие были причины. Но прямо сейчас этот тип, носящий ник Жиль, медленно и методично сдирал кожу с обнажённой тёмной эльфийки, руки и ноги которой были приколоты к земле кинжалами. Причём делал это явно не из каких-то практических соображений, содранные неровные клочки годились только на выброс.
        Как ни странно, девка оставалась в сознании, но даже не орала от боли, только беззвучно разевала рот. Несмотря на серую кожу, большей частью уже срезанную до кровавого мяса, эльфийка мне показалась красоткой. Ну, была таковой до того, как Жиль ей занялся, теперь-то при взгляде на неё у меня возникало желание только добить, чтоб не мучилась.
        Подумав, я всё-таки раздвинул кусты и выбрался на протоптанную тропинку в паре шагов от Жиля и его жертвы. Он поднял голову, посмотрел на меня и улыбнулся достаточно дружелюбно. Приветливость встречи портил только окровавленный кинжал в одной руке и очередной клочок кожи в другой.
        - Развлекаешься? - спросил я.
        - Не, шкуродёра качаю, - отозвался он. - Пока плоховато получается. Но с кроликами ещё хуже было, а рост умения ниже.
        Ну-ну. Будь его жертвой менее человекообразный моб или хотя бы эльф мужского пола, я бы махнул на это рукой. Моб ведь даже не НПС, хотя ещё стоит разобраться, в чём между ними разница в этом мире. Но я в любом случае не защитник обиженных и угнетённых.
        - А чего заживо? Шкуру можно и после смерти сдирать.
        - Не могу я их убивать, - развёл руками Жиль. - Опыт. И так девятнадцатый уровень на носу.
        Значит, Карл не ошибся в своём предположении. Правда, это ничего не меняет.
        - А мне как раз нужен опыт, - заметил я. - Могу добить за тебя.
        - Торопишься на выход? - ухмыльнулся Жиль. - Дело твоё. Но восьмой уровень…
        Я покосился на эльфийку. Двенадцатый уровень. Впрочем, с её сородичем всего на один уровень младше мы вполне справились.
        - Не понимаю я, на что влияет эта разница в уровнях, - признался я, хотя вообще-то не собирался вести задушевных бесед с этим типом. - Нож в глотку или в глаз должен одинаково убивать любого.
        - Сложная система, - согласился Жиль, поднимаясь и отступая на шаг. - Но если ты, например, попробуешь ударить ножом в глаз меня, то, скорее всего, промажешь и только царапнешь по лбу. Даже если я не буду дёргаться. А я буду.
        Тонкий намёк, я понял. И не собирался пробовать, разные весовые категории. Пусть я не понимаю, почему и как, но готов это принять.
        - Карл, - позвал я. - Выходи, поможешь. Качаться будем.
        Мой спутник-прихлебатель неохотно выбрался из кустов, с опаской поглядывая на Жиля. Трусит, но послушался. Интересно, я для него ещё более страшный, что ли? Кстати, Жиль моему виду не удивился и ни слова об этом не сказал.
        - Топор тебе не идёт, - неожиданно заявил Жиль. - Неправильно держишь, оружие не по руке. Темноэльфийский кинжал возьми. Вон, из левой ноги можешь выдернуть. Я там, кажется, сухожилия ей перерезал, не дёрнется.
        Отказываться я не стал. Капелька лишней боли при выдёргивании оружия из раны уже погоды не сделает. Зато, может, добью быстрее и аккуратнее.
        - А чего она не орёт? - брякнул Карл.
        Вместо ответа Жиль молча пнул какой-то кусочек плоти, валяющийся на земле. Кажется, это был язык, я не стал всматриваться.
        Кинжал оказался почти что коротким мечом, разве что чёрное лезвие слишком тонкое. Длиной с локоть, то есть, от запястья до локтя - человеческой руки, мои-то подлиннее будут. Топор я отдал Карлу, пусть насовсем оставит. А себе я ещё один такой ножик прихвачу, благо их тут целых четыре.
        - Сейчас всё кончится, - пообещал я эльфийке, опускаясь рядом с ней на одно колено. - Закрой глаза.
        Она послушно зажмурилась. Я почти вплотную поднёс лезвие к её левому веку. Удар в глаз под углом должен достать до мозга и наверняка убить. Несмотря на всякие там уровни и игровые условности. Если этот мир вправду реален. Но на всякий случай я кивнул Карлу. Тот послушно занёс топор над шеей девушки. Я взялся одной рукой за рукоять, а другой за верхнюю часть лезвия, аккуратно, стараясь не порезаться. И снова кивнул, подавая сигнал.
        Удар Карла соскользнул. То ли он в последний момент споткнулся на ровном месте, то ли рука дрогнула, но лезвие топора вместо шеи ударило в ключицу, зацепив и плечо. А вот мой укол в глаз прошёл, как надо, хотя ладонь я при этом всё-таки порезал. Да и лезвие в какой-то момент скрипнуло по кости. Но оказалось достаточно узким, чтобы пройти. Изувеченное тело тёмной эльфийки в последний раз судорожно дёрнулось и затихло навсегда.
        Я выдернул второй кинжал из ближайшей ко мне руки и поднялся. Жиль спокойно стоял, протирая тряпочкой столь же чёрный, но гораздо более короткий клинок.
        - Поздравляю с левел-апом, - равнодушно произнёс он.
        Поскольку удар Карла не был смертельным, весь опыт за эльфийку перепал мне. Так что я получил девятый уровень. Такими темпами и впрямь слишком быстро прокачаюсь.
        - Там ещё три эльфа где-то ползать должны, - сообщил Жиль, махнув рукой в сторону противоположную той, откуда мы пришли. - Можете тоже добить.
        - Непременно, - процедил я сквозь зубы.
        Нападать на противника, вдвое выше по уровням - самоубийство. Да, не последняя жизнь, но что толку впустую терять сейв. Никому от этого лучше не станет. Мёртвым или изувеченным эльфам тоже.
        - Можешь забрать всё оружие, - махнул рукой Жиль. - Мне без надобности.
        - Это со всех пяти эльфов, что ли? - уточнил я.
        - Ага. У этой, - он кивнул на мёртвую эльфийку, - только ножик был и плётка.
        Только проследив, куда он указал пальцем, я обнаружил лежащую возле кустов плеть. Девятихвостую, вроде бы кожаную, с вплетёнными кусочками чёрного, как и клинки, металла для утяжеления. Она мне была в общем-то без надобности, но всё же подобрал и повесил на пояс. Эх, жаль инвентаря нет, было бы гораздо удобнее, а на себе кучу барахла не потаскаешь.
        - Ещё свидимся, - помахал рукой Жиль. - Этот мир довольно тесен.
        - Непременно, - повторил я тем же тоном.
        Он на эту неприкрытую угрозу только усмехнулся. Ну да, даже если я приду его убивать на двадцатом уровне, ещё неизвестно, кто кого. Вполне возможно, что он умеет сражаться гораздо лучше. Или свалит из этого мира раньше, чем я прокачаюсь. Хотя он как раз не торопится.
        - В данж в ближайшее время не собираешься? - поинтересовался я.
        - Хочешь позвать с собой? - вскинул брови Жиль. - Я там уже был. И уник получил. Но могу и второй раз сходить, прямо перед апом на двадцатый. Только я планирую оттянуть этот момент.
        - А я спешу. Значит, не судьба.
        Вообще, я не особо-то спешил. Но идти с этим типом не было никакого желания. Пусть даже ему уже не нужен уник, что упрощает делёж трофеев. Впрочем, если в последний момент кинуть его Потрошителю… Только сперва надо побольше узнать о прохождении, проигрывать в мои планы не входит.
        Жиль пожал плечами, развернулся и ушёл. Продолжать качать навык шкуродёра на мёртвой эльфийке он, очевидно, и не собирался. Конечно, она же дёргаться перестала, уже неинтересно…
        Я снова оглянулся на окровавленное истерзанное тело. И перед глазами всплыл уже возникавший раньше образ, но на этот раз более чёткий. Я стою с окровавленным ножом в руке, судя по форме - кухонным. А на полу лежит мужчина в зелёной рубашке, потемневшей на спине от крови. Я даже смог рассмотреть окружение, судя по мебели - какой-то офис. Письменный стол, перевёрнутое кресло на колёсиках. Значит, дело было не во Вселенной ИКС, а дома, на Земле. Но почему и за что я убил того мужика?
        Через секунду я получил ответ. Всплыло новое воспоминание. Тот же мужик сидел в кресле, закинув ногу на ногу, и мерзко ухмылялся.
        - Я надеюсь, вы сохраните врачебную тайну, док, - произнёс он. - Кстати, как там поживают ваша жена и дочь?
        - Разумеется, - сухо отозвался другой голос, видимо, мой. - Всё рассказанное вами не покинет этого кабинета.
        Тип в зелёной рубашке снова ухмыльнулся, откинулся в кресле и сложил пальцы домиком.
        - Так вот, на чём я остановился. Третью звали Наташа. Жаль, я не делал фото, сами понимаете, улики. А картина в итоге получилась живописной. В алых тонах.
        - То есть, вы считаете себя художником? - спросил я.
        - Ну что вы, док, - отмахнулся он. - Стал бы я тогда приходить к вам? Сумасшедшие не идут к психиатру. Мне нужно, чтобы вы помогли мне справиться с приступами ярости.
        - Вы только что вполне хладнокровно угрожали моей жене и дочери.
        - Я угрожал? - мужик выпучил глаза, но я видел, что это наиграно. - Ну что вы, док! Даже и не думал. Я просто поинтересовался здоровьем ваших близких. Вы не так меня поняли. Хотите поговорить о том, почему возникло это недопонимание?
        Воспоминание оборвалось, а я тряхнул головой, возвращаясь к реальности. Что это было? Если это действительно картина из моего прошлого, а не что-то загруженное в память… Получается, я был психиатром? И убил пациента, который угрожал моей семье. И, видимо, убил минимум трёх женщин, якобы в приступах ярости. Если я правильно всё понял.
        Не за это ли меня запихнули в мир-исправительную колонию? Никто же не говорил, что сюда попадают только за преступления именно в мирах Вселенной ИКС. Для меня это может быть вообще первым воплощением здесь. Но я не считаю, что заслужил наказание за нож в спину маньяка-убийцы. А то, что здесь почти сразу столкнулся с подобным типом… Как-то слишком странно для простого совпадения. Может, всё это якобы воспоминание просто подсунули в память моего нового тела? С другой стороны, в поселении преступников наткнуться на маньяка-садиста - плёвое дело. И если я прикончу Жиля - посчитает ли система, что я ничуть не исправился и снова пошёл по тем же граблям? Да и плевать, очень мне надо одобрение неизвестно от кого и чего.
        - Эй, босс, - окликнул меня Карл. - То есть, эй, ты.
        Я оторвался от раздумий. Нет смысла что-то решать сейчас. Поживём - увидим.
        - Пигалица! - позвал я. - Выходи. Злой дядя ушёл. Забери кинжалы. Мы пойдём добивать ещё трёх эльфов.
        - Я не хочу прикасаться к этому! - заявила девчонка, отворачиваясь от изувеченного тела.
        Я не стал спорить. Просто приказал Карлу вытащить кинжалы и отдать Пигалице. Чем дольше мы топчемся на месте, тем больше продлеваем страдания ещё трёх тёмных эльфов. Конечно, они мобы и при походе в данж нам придётся убивать им подобных. Потому что уник всё-таки получить очень желательно. Но убивать и садистски пытать - это всё же очень разные вещи. Хотя насчёт самосознания неписей и мобов ещё надо узнать поподробнее. Как и о том, что они помнят после возрождения. Может, и не стоит никакой уник массовых убийств.
        Впрочем, становиться пацифистом я не собирался. Тех же Теда и Торопыгу я спокойно прирезал, совесть ни разу не икнула. А некто по прозвищу Потрошитель точно заслуживает смерти. И его слуги, скорее всего, тоже. Просто мне «повезло» встретить этих слуг изувеченными и беспомощными. А при других обстоятельствах, вполне возможно, эта же эльфийка попыталась бы забить меня до смерти той самой девятихвостой плетью. Насколько я понимаю, враждебные игрокам мобы примерно так и должны себя вести. Но такова их программа, и отвечать на это сдиранием кожи заживо - тоже перебор.
        - Идём, - скомандовал я. - Пока эти эльфы сами не сдохли и не лишили нас опыта.
        Глава 6
        Остановка на ночлег
        Гостиница представляла собой трёхэтажное квадратное здание из серых блоков. Своим видом она довольно резко выбивалась из окружения. Виднеющаяся вдали деревня - сплошь одно и двухэтажные деревянные домишки. А тут, хотя и не вершина прогресса, но вполне современная постройка.
        Внутри - тоже вполне типичная гостиница, хоть и бедновато обставленная. Вернее - почти никак. Голые бетонные стены и такой же пол. На весь холл только пара кресел, четыре побитых и местами ржавых рыцарских доспеха в ряд вдоль дальней стены, да деревянная стойка администратора. За ней стоял непримечательного вида парень, при виде нас натянуто улыбнувшийся. Над головой у него светилось «администратор» вместо имени и цифра нулевого уровня.
        - Добро пожаловать, игроки, - приветствовал он. - Если у вас нет комнат, то те, кто ниже десятого уровня, могут получить их бесплатно. А вот вам, сэр, придётся платить.
        Это он мне. На убийстве ещё трёх эльфов я таки поднял уровень. Хотя убивали мы их на пару с Карлом, и опыт делился, так что Карл тоже апнулся до девятого. Пигалица так и не смогла нанести ни одного нормального удара, всё же она оказалась слишком мелкой, чтобы попасть по таким противникам.
        - Но я сюда первый раз пришёл! - возмутился я. - И вообще, только первый день в игре.
        Вообще, я уже знал, что после десятого уровня придётся платить за жильё. И, пожалуй, зря так быстро качнулся. И даже полученный с кролика кристалл для оплаты имелся. Но грех же не повозмущаться, вдруг прокатит.
        - Тогда вам полагается бесплатный комплект одежды и обмундирования, - кивнул администратор, никак не реагируя на то, что я получил десять уровней за день. - Но за комнату придётся платить. Один крис за трое суток.
        - Шмотки, надеюсь, по размеру будут? - скривился я, демонстрируя слишком короткие рукава. - И с капюшоном бы.
        Парень понимающе кивнул, пообещал сделать всё, что в его силах, после чего скрылся за дверью, сливающейся цветом со стеной так, что я её даже не сразу заметил.
        - Совсем оборзели, промокашки долбаные, - проворчал Карл. - А давай его грохнем?
        - Зачем? И почему промокашки?
        - Да, одноразовые потому что, - ответил Карл, ничего этим не пояснив. - Обычно тут девки дежурят. Первый раз мужика вижу. Если его грохнем, завтра девка появится.
        - Так почему одноразовые промокашки?
        Карл вздохнул и слегка замялся.
        - Раньше их прокладками обзывали, но потом куратор… хм… объяснил, что так говорить нехорошо.
        И опять совершенно бессмысленное и бесполезное объяснение, которое нифига не проясняет. Видимо, на моём лице это отразилось достаточно отчётливо, поскольку Карл продолжил:
        - Попользоваться ими разок можно, а потом выкинуть.
        - Как попользоваться?
        Теперь я уже явно скрипнул зубами, поскольку не тупой и догадывался, о чём он говорит. Ну и отношение Карла к девушкам нулевого уровня не было для меня секретом.
        - Ну, поиметь, - пробормотал он. - Они ж тупые боты. На что ещё годятся. И каждый раз новые. Хотя иногда и те, которые уже были, снова появляются.
        Он попытался сделать шаг назад, но я был быстрее. Схватил его за волосы на затылке, рванул вперёд и впечатал мордой в стойку. Не обратив внимания на крик - повторил.
        - Знаешь, любитель промокашек, - процедил я. - Я сейчас возьму вон то кресло, отломаю ножку, и сделаю из неё тампон. Угадай, куда я его тебе засуну?
        - Да ты чего, босс, - прошамкал Карл, зажимая разбитый и кровоточащий нос. - Я ж ничего.
        - Похоже, ты меня не понял, - покачал головой я. - Решил, что мы приятели, и я твои делишки забыл и простил?
        - Мы же вместе качались, - всплеснул руками он.
        Я воспользовался моментом, когда он убрал руки от носа, и снова впечатал его рожей в стойку.
        - Ага. И ещё покачаемся. Если ты не будешь изрыгать из своей паскудной пасти всякие мерзости. И порываться насиловать девчонок-нулёвок. Будь они игроки, неписи, боты или мобы.
        - А с какого уровня можно?
        Это он так пошутить пытался? Или совсем дебил? В любом случае, этим Карл заслужил ещё два удара мордой об стойку. После этого я позволил ему сползти на пол, и пару раз от души пнул ногой.
        - Ты жив только потому, что полезен, - сообщил я. - Но ты - мразь, я это не забыл. И жив будешь до тех пор, пока полезность перевешивает мразность. Усекаешь? А вздумаешь свалить - найду. Этот мирок тесен, сам знаешь. И потом буду мочить, пока сейвы не кончатся.
        - Но я же…
        Я заткнул скулёж Карла ещё парой пинков. Мда, моя ошибка - надо было сразу пояснить, какие у нас взаимоотношения. Но мне казалось, это и так очевидно. Недооценил тупость этого нубского недоделанного насильника. Может, всё же грохнуть его, в назидание и для закрепления урока? Заодно одиннадцатый уровень апну. С другой стороны, он точно потом с точки респауна ко мне не вернётся, а будет по лесу шкериться. Искать ещё этого засранца… И ведь придётся искать и мочить до победного, раз обещал. Иначе он мне всю репутацию у местных засрёт, скажет, мол, за базар не отвечаю. А с бандюками так нельзя.
        - И что тут происходит? - поинтересовался незнакомый женский голос за спиной.
        Я обернулся. В дверях стояла незнакомая мне девушка - вот уж удивительно, ага. Этот факт как раз сразу был понятен. Да и вообще, я тут всего пару человек знаю, помимо присутствующих. Одета незнакомка оказалась в коричневую замшевую курточку, такие же штаны, сапоги, наверное, кожаные. На поясе охотничий нож и фляга, за спиной какая-то палка, то ли ненатянутый лук, то ли посох. Уровень двенадцать, имя Доротея.
        - Да ничего особенного, - развёл руками я. - Учу своего приспешника манерам и культуре поведения с дамами. Карл, а ну-ка встань и покажи леди, чему ты научился!
        Он с трудом поднялся, искоса зыркнул на меня, на Доротею. Шмыгнул разбитым носом. Потом всё же выпрямился, прижимая руку к побитым рёбрам, и тут же снова склонился в поклоне.
        - Моё почтение, госпожа, - пробормотал он.
        - Неплохо, можешь взять пирожок с полки. Но только вчерашний.
        Ответом стало вопросительное мычание и недоумённый взгляд. Чёртов инопланетянин, не секущий земной юмор.
        - А вы, леди, снимаете тут комнату? - полюбопытствовал я.
        - Нет, посрать зашла, - заявила она, смачно харкнув на пол.
        Я постарался не отвесить челюсть и даже продолжить улыбаться, но уголок рта задёргался в нервном тике. Нифига себе, ответ. Я её леди назвал, а она - посрать. Культура, блин.
        - Шутка, - буркнула она, насмотревшись на мою оторопевшую харю. - Хотя и правда тоже. Нормальные сортиры только тут, в деревне полное средневековье. Но и комнату снимаю, конечно. Тебя к себе ночевать не пущу, и не предлагай.
        - Вот как, - пробормотал я, озадаченно почёсывая когтями лысый затылок. - Ну, спасибо за информацию. Хоть и неаппетитную, но полезную.
        Действительно, я весь день ничего не жрал, только кружку пива выпил, вот по нужде и не тянуло. Однако о гигиене в местных условиях даже не задумывался. Глядя на условное средневековье вокруг, предполагал, что мыться придётся в речке или из колодца, а гадить под кустом в лесу. Или вообще не придётся, ведь игровые условности же. Собственно, даже перспектива справлять нужду под куст и подтираться лопухом не слишком меня беспокоила. Может, я в походы ходить любил, и было не привыкать к подобному?
        - А почему я твою серую рожу тут раньше не видела? - поинтересовалась Доротея.
        Всё-таки она грубиянка и излишне прямолинейна. Я, конечно, не фиалка, но почему-то слегка коробит. Наверное, подсознательно жду от женщин других манер и поведения. Но то, что она не оправдывает моих ожиданий - определённо только мои проблемы. И даже не проблемы, вопрос привычки.
        - Я сегодня первый день, - сообщил я. - И да, уже десятый уровень.
        - Задрот, - скривилась девушка. - И нахрена?
        - Знаешь, Карл, - протянул я. - Отвечая на твой вопрос… Вот девок двенадцатого уровня - можно. Если они наглые хабалки.
        - Да я… Э…
        За такой ответ мой приспешник получил подзатыльник. Внятно выражаться надо, внятно! Хотя и так понятно, что он имел в виду: «Да я же нуб девятого уровня, и она сама меня этой палкой, которую за спиной носит, во все дыры поимеет раньше, чем я её».
        - Как ты меня назвал?! - подбоченилась Доротея. - И чё это можно, эй, ты?
        Будто отреагировав на это обращение, оживился мой интерфейс. Ну да, ведь десятый уровень получен, пора выбирать постоянный ник.
        ИГРОК! НАСТАЛО ВРЕМЯ ВЫБРАТЬ, КАКОЕ ИМЯ ТЫ БУДЕШЬ НОСИТЬ ВО ВСЕЛЕННОЙ ИКС!
        Тебя называли:
        Эйты - восемь раз.
        Босс - три раза.
        Скеллиг - два раза.
        Ты можешь немного скорректировать звучание выбранного обращения в соответствии со структурой и правилами языка, а также склонения относительно пола.
        ВАРИАНТЫ: ЭЙТЫГ, ЭЙТЫР, ЭЙТАН, ЭЙТ, БОСС, СКЕЛЛ, СКЕЛЛИГ, СКЕЛЛИ, СКЕЛГ…
        ПРЕДОСТАВИТЬ БОЛЬШЕ ВАРИАНТОВ? ИЛИ ЖЕЛАЕШЬ ВЫБРАТЬ ОДИН ИЗ ПРЕДЛОЖЕННЫХ?
        Мда, так себе списочек. Но вряд ли в расширенном списке найдётся что-то лучшее. Слишком быстро я получил десятый уровень, даже не успел придумать прозвище и заставить так себя называть. Придётся брать, что дают.
        Босса и все производные от скеллига я отбросил сразу. Слишком тупо брать имя от названия расы. Эйтыг и Эйтыр - какие-то то ли орочьи, то ли калмыцкие имена. Ну, может и не калмыцкие, тут память подводит, но ассоциация возникла почему-то такая. Эйтан что-то то ли скандинавское, то ли американское. Похоже на Итон с каким-то акцентом, а такое имя точно существует. Но мне не очень нравится. Пожалуй, краткость - таки сестра таланта. И окликать удобно, в бою, например. Буду зваться Эйт.
        Ты выбрал себе имя, Игрок!
        Отныне для всех ты будешь известен, как Эйт!
        Будь достоин, не покрой своё новое имя позором!
        Ой, да шли бы вы… Туда, куда Макар телят не гонял, со своими нравоучениями. Хоть на кого-то это морализаторство повлияло? Как-то не заметно, одни насильники, работорговцы, маньяки-садисты и хабалки вокруг.
        - Ну, чего застыл, змеиная рожа?! - окликнула меня Доротея.
        - Меня зовут Эйт, - сообщил я. - Не видишь, что ли, косоглазая?
        - Да я тебя…
        - Драки в гостинице запрещены, - усталым тоном сообщил вернувшийся как раз в этот момент администратор. - Мы гарантируем безопасность наших гостей и постояльцев. В том числе потенциальных. Выйдите на улицу, иначе я буду вынужден позвать охрану.
        Эх, хорошо, что он не видел, как я тут Карла воспитывал. Но если тут запрещены драки и нападения, почему же с девушками-администраторами так обращаются, что даже прозвище на тему одноразовости прилипло? Или защищают только игроков, но не работников? Тупо же, как тупо…
        - Лень мараться об нуба, - фыркнула Доротея. Подошла к стойке и бросила на неё кристалл. - Продлить номер за мной на трое суток.
        Администратор мигом сгрёб и куда-то спрятал кристалл, после чего кивнул. А девушка, не глянув на меня, направилась к лестнице на второй этаж. Может, зря я с ней поругался, ведь ничего такого она не сказала и не сделала. Ну, грубовато разговаривала, но не оскорбляла же меня, пока сам не нарвался. Это всё нервы и накопившаяся злость. На Карле сорвался, но этого маловато, маловато будет. Выпотрошить бы Жиля и развесить его кишки на ёлке, как гирлянды. А самого жопой на макушку посадить, как звезду, живьём.
        - Вещи для игрока, достигшего десятого уровня, - привлёк моё внимание администратор, указывая на стопку шмоток, поверх которой покоилась фляга. - И ключи для номеров для игроков младше десятого уровня.
        - А я могу в номер к кому-нибудь из них подселиться? - поинтересовался я.
        - Вы можете заплатить за постой и взять двухместный номер, совместно с другим игроком. Даже если тот получает бесплатное проживание. Оставаться в номере на ночь, если вы выше десятого уровня и не оплатили - нельзя.
        - Так комната будет одна, которая и так выдана, просто в ней будут двое, - попытался настоять я.
        - Запрещено.
        - Тупой бот, - буркнул я.
        Парень напрягся и помрачнел, что для бота было странной реакцией. А неписи тут вообще в курсе, что они не настоящие люди? Или всё-таки они вполне настоящие?
        - Не больше, чем ты, - едва слышно пробормотал парень, но я всё же разобрал. Возможно, у скеллигов обострённый слух, зря, что ли, уши длинные и торчат.
        - Ты игрок? - перегнувшись через стойку поближе к нему, шёпотом спросил я. - Если нельзя об этом говорить, щёлкни пальцами два раза.
        - Я вас не понимаю, - холодно и отстранённо ответил администратор. - Возьмите ваши вещи. Будете снимать номер?
        Я бросил на стойку кристалл, получил взамен ключ с биркой, на которой была написана цифра 14. Забрал стопку шмоток и зашагал к лестнице. Карл и Пигалица повторили мои действия, только им не пришлось платить, а шмоток им не полагалось. При этом они старались держаться друг от друга подальше. Пигалица хоть и помалкивала всё время, но процесс воспитания Карла видела и разговор слышала. Наверняка при этом вспомнила, что Карл был в числе её несостоявшихся насильников. С перепугу, от шока и новизны всего происходящего, могла и подзабыть об этом. А теперь я, похоже, развалил нашу группку, которая и так не была особо сплочённой.
        Впрочем, что мне вообще толку от нубки, не способной попасть по равным мне противникам? Вон пускай её, к примеру, Доротея берёт под крылышко, из женской солидарности. От неё, конечно, не дождёшься, но какой-нибудь доброхот должен найтись. Или Пигалица может сидеть в гостинице, в безопасности, если тут и жратва на халяву положена. В общем, не захочет с нами идти завтра - настаивать не буду.
        А теперь надо разобрать шмотки, сходить в душ, да завалиться спать. Насыщенный вышел денёк, прямо до чёртиков. Надеюсь, каждый день таким не будет, иначе у меня точно крыша совсем съедет. А она и так, похоже, на последней паре гвоздей держится.
        Глава 7
        Старые и новые знакомые
        Я внимательно рассмотрел отражение в зеркале и досадливо сплюнул в раковину. Ну и рожа у тебя, Шарапов! В упор не помню, кто такой Шарапов, только эта фраза в башке засела, остальное подчистили. В любом случае, у меня физиономия похлеще будет.
        Мда, с такой мордой сложновато будет производить хорошее впечатление. А уж от острозубой улыбки, наверное, вообще молоко сразу скиснет. Возможно, даже прямо в корове. Если тут есть коровы. Надо бы наведаться в деревню, посмотреть, на житьё-бытьё местных. Да и с другими игроками пообщаться, отряд для похода в данж-то надо собирать.
        Но и на охоту на мобов тоже идти надо. Добыть ещё хоть несколько штук кристаллов сущности. А то через пару дней меня из гостиницы выставят, платить-то больше нечем. В деревне тоже вряд ли кто на халяву у себя поселит. Да и такой вот ванной комнаты, с центральным водоснабжением и горячей водой, там не будет.
        Ещё разок плеснув водой в лицо, я тряхнул головой, скривился на своё отражение, сделавшее в ответ то же самое, и отправился одеваться. Ну, теперь хотя бы шмотки по размеру выдали. И куртка оказалась-таки с капюшоном, можно лысину прикрыть. Фляга с целебной настойкой тоже лишней не будет.
        А ещё выдали дубликатор - с помощью этой штуки можно привязать к душе любой предмет. Или не вообще любой, а только те, у которых есть такая функция? Вот этого я не вспомнил. Но то, что вспомнил хотя бы что такое дубликатор и зачем он нужен, явно говорило о том, что нынешний мой аватар во Вселенной ИКС всё-таки не первый. И память зачистили не полностью, загрузили не первоначальный шаблон личности.
        Правда, никаких внятных воспоминаний о прошлом воплощении так и не всплыло. Ну, поскольку в этой локации система как-то очень скупа на подсказки, даже параметры шмота отображать не хочет - пусть они мне и неинтересны совершенно, базовый шмот новичка всегда примерно одинаковая фигня, - то даже такие обрывочные воспоминания о функционале пригодятся.
        Рассиживаться в тесной комнатёнке, где из мебели одна кровать, не было никакого смысла, так что я отправился вниз. Надеюсь, Карл не смылся ночью куда подальше. Остаться без помощника совсем не хотелось, пусть он и подонок, но ещё пригодится. И вообще, здесь ведь все преступники. Абсолютно все, без исключений. Так что не стоит искать невинных овечек. Конечно, маньяки-садисты, вроде Жиля, это уже перебор. Но кто знает, что там за душой у других? Вряд ли сюда попадают за мелкие кражи или жульничество в картах.
        Услышав шум снизу, я остановился на лестнице. Скорее всего, просто кто-то из постояльцев. Или очередной новичок вылупился из яйца и пришёл заселяться. Но лучше посмотреть так, чтобы увидеть его раньше, чем он увидит меня. К счастью, выданные ботинки новичка не скрипели - кстати, когти их тоже не прорвали.
        Прокравшись до нижней площадки, я выглянул за угол. Что ж, паранойя не подвела, не зря прятался. Знакомые все лица-то. Вернее, всего одно лицо, не считая давешнего администратора. Тед. Воскрес, скотина. А где же его приятель Торопыга? Неужели у того сейвы закончились? Ну и ладно, не жалко.
        Правильность моего решения прикончить этих придурков там, на полянке для возрождений, подтверждалась нынешними действиями Теда. Схватив непися-администратора за горло и прижав к стойке, Тед лупил его кулаком в рожу, уже расквасив всю физиономию в мясо. И что несчастный бот ему сделал? Скорее всего, совершенно ничего. Просто натура такая гнилая, так и тянет то насиловать нубок, то избивать беззащитных неписей. Справился с нулёвкой, герой какой. Сам-то он всего лишь пятого уровня, посмотрим, что запоёт, увидев противника покрупнее.
        Я не стал применять летящий шаг скеллига, хотя мог бы мигом оказаться за спиной у Теда и закончить всё одним ударом. Но зачем? Это его ничему не научит. Конечно, я не собираюсь заниматься его воспитанием, пускай хоть вечно гниёт в этой локации или потом в Инферно валит. Но проучить и припугнуть - почему бы и нет? Не самый добрый поступок, может, меня самого за такое поведение в Инферно выпихнут. Но такова уж, видать, моя натура. Не буду я притворяться белым и пушистым.
        - Эй, засранец! - окликнул я.
        Тед обернулся. Что ж, на засранца отзывается, знает своё место. И меня узнал, что неудивительно. Вряд ли эту зубастую серую рожу можно забыть. Ничего, ему моя харя ещё в кошмарах сниться будет!
        Я прыгнул, одним махом преодолев лестничный пролёт, приземлился прямо перед Тедом и от души двинул ему в морду. Удар вышел, что надо, он аж кувыркнулся через стойку. Хорошо хоть администратора отпустил раньше, а то за собой бы утянул. Это когда я такой сильный стал? Или разница в пять уровней сказывается?
        - Ты в порядке? - спросил я администратора.
        Парень шмыгнул расквашенным и, возможно, сломанным носом и покачал головой.
        - Не пригоден к работе. К вечеру заменят.
        - И что тогда будет? - поинтересовался я.
        - Что, что… Девушку пришлют, как этот и хотел. Чтоб клиенты довольны были. Ну, они ей попользуются, приведут в негодность. Потом на другую заменят.
        - Ты так про пригодность говоришь, будто вы вещи, - заметил я. - То, что некоторые игроки-говнюки так относятся…
        - Да правы они, - перебил меня парень. - Для системы мы и есть вещи. Ну, сами виноваты.
        Разговор ненадолго прервался, когда Тед поднялся из-за стойки. Но я быстро схватил его за волосы на затылке и припечатал рожей о всё ту же стойку, снова отправив в нокаут. Позже, у меня тут важная беседа!
        - Это как? Что ж вы такого сделали?
        - Проиграли, - буркнул парень. - Потеряли все сейвы. Спасибо и на том, что нас совсем не стёрли. Уж лучше так, вечной нулёвкой в роли бота.
        Вот это поворот! Выходит, неписи из обслуги - никакие не боты, а бывшие игроки?! Мда, окончательной смерти в этой вселенной, похоже, не дождёшься, а покой нам только сниться. Те, кто не доработал до выхода на пенсию, будут кремированы и продолжат службу в песочных часах.
        - А другие неписи? Ну, те, которые в деревне?
        - Не, - покачал головой парень, поняв, что я имел в виду. - Они местные, не игроки.
        Хм, местные - не значит боты, не так ли? А откуда они вообще взялись тогда?
        - А…
        Я замолчал, так и не озвучив очередной вопрос. Поскольку мой собеседник исчез, рассыпавшись пылью. Чёрт, да как так?! Он ведь даже не мёртв был! Может, его как раз за излишнюю болтливость «выключили»? Но система же и не скрывала, что тут все живые и настоящие, в первой же системке мне об этом написали. И другим должны были писать, только вот это как-то не помогло.
        Дверь подсобного помещения приоткрылась, и оттуда выглянуло миловидное девичье личико. При виде меня, её глаза испуганно расширились. Я не стал улыбаться, а то вообще в обморок грохнется.
        - Не бойся, всё в порядке, - заверил я. - Я тебя не обижу. И ему не позволю.
        Я посмотрел на валяющегося в отключке Теда. Ну, грохнуть его запросто могу. Но что толку? Даже если я с него все сейвы поснимаю, и он больше не переродится, то сколько тут ещё таких козлов бродит?
        Пока я раздумывал, девчонка, всё ещё с опаской оглядываясь, выбралась из подсобки. Я смерил её заинтересованным взглядом с головы до ног, а потом в обратном направлении. Она ойкнула и попыталась прикрыться руками, но это не помогло. Ну, она, конечно, была одета, но очень уж условно. Юбчонка настолько короткая, что из-под неё белые трусики виднеются. А с таким декольте и без лифчика - можно подумать, что тут не приличная гостиница, а самый натуральный бордель. Мда, начинаю понимать, почему игроки на администраторов так бросаются. Может, сложись ситуация иначе и начни я знакомство с этим миром по-другому, и сам бы не удержался. Чего бы не развлечься с ботом, когда у неё такой провокационный вид, явно же для того и предназначена. Но нет, всё не так, это ловушка для дураков, проверка на вшивость.
        - Не бойся, - повторил я. - И переоденься, что ли. Если другой одежды не выдали, комплект новичка вон забери. Думаю, какой-нибудь игрок вполне перебьётся. Да хоть вот этот, - я кивнул на Теда, который застонал и начал подавать признаки жизни.
        - Не положено, - чуть слышно прошептала девчонка. - Развоплотят.
        Мда, ну и скотство. Особенно если эти бывшие игроки, которых теперь используют вместо ботов, слили сейвы не в этой локации, не в исправительной колонии, а в самом обычном мире. Ну, что вот эта милашка могла такого натворить, чтоб заслужить подобную участь? Конечно, внешность не даёт алиби, но не верю я, что она какая-нибудь маньячка.
        - Ладно, - пробормотал я скорее себе, чем ей. - Мы пойдём другим путём. В обход, как все нормальные герои.
        Окинув взглядом почти пустой холл, я почти сразу упёрся в четвёрку рыцарей. Вооружённых. Алебарда, булава, а у двоих мечи. Вот, то, что надо! Я потёр руки и приступил к выполнению только что придуманного плана.
        Разоружив парочку манекенов, я перетащил мечи к противоположной стене. Вернулся к Теду, ухватил его за волосы и поволок туда же. Он застонал и попытался дёрнуться, но получил пинка по почке и затих.
        - Здесь нельзя нападать на игроков, мирная зона, - неуверенно пробормотала девушка-администратор, приближаясь к заляпанной кровью стойке. - Я должна вызвать охрану.
        Ага, на самих администраторов нападать, значит, можно, а отвечать козлам тем же - нельзя. Ну-ну.
        - Погоди всего минутку, - попросил я. - Сделаем вид, что ты медленно шла, поскользнулась, вот и задержалась.
        Я всё же машинально улыбнулся, пытаясь её ободрить. Как ни странно, не напугал, а получил ответную улыбку. Ладненько, у меня минута, надо шевелить ластами пошустрее. И надеяться, что не переоценил живучесть тел-аватаров.
        Схватив Теда за шиворот, я поднял его в воздух и прижал спиной к стене. Другой рукой ухватил один из мечей, и воткнул его Теду чуть выше ключицы. Со всей силы, чтоб лезвие прошло насквозь и вонзилось в стену. Тед заорал, что я счёл вполне удовлетворительным эффектом. И повторил действия со вторым мечом.
        - Заткнись, - приказал я орущему Теду, пришпиленному будто бабочка булавками. Для убедительности схватил его пальцами за щёки, вонзив когти в кожу до крови. - И слушай меня.
        Крик тут же затих. Отлично, а то в минуту бы не уложился.
        - Значит, так. Ты будешь тут висеть и приветствовать всех посетителей, - начал давать указания я. - Сообщишь каждому, что если кто тронет девчонку хоть пальцем, придёт злой и страшный скеллиг, отрежет причиндалы и заставит сожрать. Усёк?
        Тед судорожно закивал, но всё же возразил:
        - Ты всего десятого уровня. А если придёт пятнадцатый?
        - Я быстро качаюсь. Сам видишь. И уровень не упоминай. Не справишься - приколю третьим клинком, на уровне мошонки.
        - А… А когда ты меня отсюда снимешь? - заскулил Тед. - Ну, сколько мне так предупреждать?
        - Вечно! - отрезал я. - Ну, или пока не сдохнешь. Поить и кормить тебя девчонка будет, так что протянешь подольше. Не согласен - могу прикончить прям сейчас. Медленно и мучительно. Ну?
        - Я буду висеть, буду, - простонал он.
        Конечно, будешь, куда ж ты денешься. Вот такая система предупреждения и одновременно наглядный пример должна сработать. Наверняка всё равно рано или поздно попадётся бесстрашный псих, но и отпугнуть большинство - уже достижение.
        - Всё, можешь звать охрану, - разрешил я, обернувшись к девчонке.
        Она одними губами прошептала «Спасибо» и всё-таки нажала какую-то кнопку под стойкой. Рыцарские доспехи тут же пришли в движение, поудобнее перехватывая оружие. Ну, те два, у которых оружие ещё оставалось. А ведь там внутри точно никого нет, я проверил, когда мечи забирал. Вот ведь до чего техника дошла.
        И что мне теперь делать, пока эти четыре воплощения магически-технологического прогресса не дошли до меня в буквальном смысле через холл? Ведь не отобьюсь же, как вообще можно убить пустой доспех? А вот меня - очень даже можно.
        - Спокойно! - поднял руки я. - Сдаюсь. И вообще, уже ничего не нарушаю, ни на кого не нападаю. Всё мирно и по согласию. Да?
        Тед заскулил, что прозвучало не очень утвердительно. Я отступил на шаг, поближе к двери. Которая через секунду открылась, впуская ещё один доспех. Но на этот раз не побитый и ржавый, а сверкающий белый, с позолотой. И, надеюсь, с человеком внутри. Сам куратор лично пожаловал, какая честь.
        Глухой шлем с решетчатым забралом не давал возможности увидеть лицо, полный латный доспех скрывал всё остальное. Судя по размерам брони, куратор - тот ещё громила. Но может там под железками стёганка в восемь слоёв. В любом случае, не на голое же тело доспех надет, даже при живучести аватаров это был бы мазохизм.
        Куратор вытянул вперёд руку и поманил меня пальцем. Бить прямо тут не будут, уже хорошо. А раз зовут с собой, вероятно, хотят поговорить. Это терпимо и не больно, даже если говорить будут о моём плохом поведении и испорченной карме. А вот что-нибудь полезное в процессе вполне могу узнать, если задавать правильные вопросы. Даже если мне не будут отвечать с чувством, толком и расстановкой, информацию можно получить даже из мелких оговорок.
        - Идти за вами? - на всякий случай уточнил я. - Как прикажете, вы тут начальство.
        Рыцарь так ни слова и не сказал, повернулся и вышел. Я поспешил последовать за ним, пока алебардой по голове не прилетело.
        Глава 8
        Специфические вкусы
        Я с опаской поглядывал на молчаливого рыцаря. За всю дорогу от гостиницы до башни, которая, видимо, и была жилищем куратора, он не произнёс ни слова. Я тоже решил прикусить язык и не нарываться. Сперва стоит узнать, чего ему от меня вообще понадобилось.
        Если бы хотел пришибить - не стал бы тащить к себе домой. Ведь правда же? Так что каменная дверь, которую мне ни за что не прошибить, открывшаяся от прикосновения руки в латной перчатке, ничего не меняет. Ну, удрал бы я раньше, побегал по лесу, - а толку? И то, несмотря на тяжёлую броню, куратор меня, скорее всего, легко бы догнал. Разница уровней решает. Но всё равно опустившаяся за спиной каменная плита двери почему-то вызвала ассоциации с захлопнувшейся крышкой гроба.
        Ну да, прибить меня он мог где угодно. Прям одним ударом закованного в сталь кулака. Но это же быстро и скучно. А как же когти повыдирать, например? Учитывая местный контингент игроков, кто сказал, что надзирать за ними поставили пацифиста? Или вообще хотя бы психически нормального. Это ж как надо было проштрафиться, чтоб оказаться на такой должности?
        Комната, куда меня привёл большой начальник, не отличалась уютом. Или хотя бы обилием обстановки. Стул в углу у стены, рядом табурет, массивный стол, за которым тоже наверное, какое-нибудь сидение стоит, только мне отсюда не видно, да диванчик в углу. Трудно себе представить, как этот громила в доспехах восседает за письменным столом, принимая посетителей. Впрочем, на стуле или диване его представить ещё сложнее. Разве что броню снимет…
        Куратор действительно снял шлем, и по стальным плечами рассыпались длинные светлые волосы. Женщина! И почему мне никто не сказал? Вроде, о кураторе говорили в мужском роде. Она никогда ни перед кем не снимала шлем? Тогда за что мне вдруг такая честь? Или просто неточность перевода? Поскольку «куратор» на моём родном языке - слово мужского рода, я так и воспринимал, не зная правды. Надо будет уточнить у Карла, в курсе ли он половой принадлежности куратора.
        Тем временем, доспехи раскрылись на манер футуристичной брони какого-нибудь космического пехотинца, выпуская наружу стройную девичью фигурку в майке и шортах. Лицо с тонкими чертами, вполне миловидное, хотя прям уж красоткой не назвал бы. И его изрядно портит то ли шрам, то ли ожог, а может вовсе родимое пятно красноватого цвета, начинающееся под левым глазом, проходящее по щеке и подбородку и исчезающее под воротом майки. Небольшая грудь, я люблю женщин пофигуристей. Да и нос, пожалуй, чуть длинноват. Хотя мне ли, с моей рожей, кого-то критиковать вообще?
        - Я так понимаю, бить не будете, - заметил я, кивнув на оставленные у стены доспехи.
        Хотя тут уровень и прокачка навыков важнее физической комплекции. А куратор как минимум пятидесятого уровня, если не больше. Так что облик стройной девушки ничего не меняет, размазать меня по стене она всё равно может.
        - Ну и мерзкая же у тебя рожа, - вместо приветствия заявила дамочка.
        Полностью согласен, на все сто процентов. Но зачем мне этим пенять-то. Будто у меня был выбор. Это в нормальных играх можно выбрать внешность аватара, а тут что дали, с тем и живи. И вообще, на себя пусть посмотрит, тоже не красотка.
        - Не нравлюсь? - вскинул я брови. Брови на моей роже точно есть, утром в зеркале специально проверил. Но вот мимику не тренировал и без понятия, как это выглядит. - Ну вот, а я хотел на свидание пригласить.
        - Свидание? - скривилась девушка. - В этом мире так не принято. Просто подходишь к понравившейся девушке и…
        - Так это всё с одобрения властей происходит? - удивился я. - Я-то думал, просто не вмешиваетесь в местные разборки. А оно вон как.
        - Просто не вмешиваюсь, да, - пожала плечами куратор. - Но своё мнение мне иметь не запрещено.
        В смысле, она сама, лично, в частном порядке одобряет насилие над женщинами? Это в смысле, что они все тут преступницы, так и надо? Или вообще в целом, независимо от былых заслуг? Ну да, на неё-то лично никто не покусится, банально из-за разницы в уровнях. Так-то на пятнистую рожу бы не посмотрели. Или всё-таки…
        - А ты, значит, у нас защитник обиженных и обездоленных? - насмешливо продолжила она. - Не похож на героя, совсем не похож. А такую рожу получил ведь неспроста. Может, хватит прикидываться? Поощрений за это не будет.
        То есть, она меня сюда привела потому, что ей не нравятся мои потуги на геройство? Хотя я бы свои действия героическими не назвал. Героям вроде как не положено избивать тех, кто слабее, тем более прикалывать их к стене мечами в качестве живой системы оповещения.
        - А мне издеваться над беззащитными не прикольно, - сообщил я. - Вот и издеваюсь над теми, кто возомнил себя крутым.
        - Ну, самая крутая тут я, - усмехнулась девица. - Или выгляжу слишком беззащитной?
        Провоцирует на нападение, чтобы размазать по стенке? Интересно, был кто-то достаточно тупой, чтобы на такое повестись? Вероятно, могли и найтись подобные индивиды.
        - Ты же свою крутость не демонстрируешь, - я нашёл лазейку, чтобы не идти на попятный. - Кстати, а докуда твой шрам доходит?
        Странный разговор получается. Чего она хочет этим добиться? И насколько случайны оговорки и заданный тон беседы? У меня возникли некоторые подозрения, но пока они казались слишком уж бредовыми. Не уверен, насколько я разбираюсь в людях и психологии. В прошлой жизни вроде бы был психиатром, но сколько от тех навыков сохранилось? От знаний-то в памяти - шиш.
        - Дотуда, - процедила куратор, шагнув навстречу. - Хочешь глянуть?
        После чего приблизилась и отвесила мне пощёчину. Я не улетел от этого к стене, даже голова не дёрнулась. Просто обыкновенная слабая пощёчина тонкой женской ручкой.
        - Хватит духу ударить в ответ? Или монстр ты только снаружи, а внутри тряпка?
        Понятно, почему она ходит в глухих доспехах. У этой бабы просто никакого самоконтроля! В глазах нездоровый блеск, голос дрожит от предвкушения. Либо она великолепная актриса, но вряд ли. Слишком уж толстые намёки делает.
        Моя рука сомкнулась на её тонкой шее. Куратор в ответ вцепилась обеими руками в моё запястье. И не смогла его оторвать. Якобы, тут уж явно притворяется. А как задрожала-то, вряд ли от страха. Точно ненормальная девка, и отправили её сюда не просто так. Вопрос только, в наказание или по блату.
        Я демонстративно зарычал и свободной рукой рванул на ней майку, раздирая когтями. Она выпучила глаза и тяжело задышала, хотя я только держал её за шею, а не душил. Что ж, похоже, мои выводы верны. Я опустил взгляд ниже. Шрам проходил по левой груди, спускался на живот и исчезал в шортах. Мда, кажется, она не шутила, сказав, что он доходит «дотуда».
        Куратор продолжала изображать вялое сопротивление. Не слишком умело, так что наигранность была заметна невооружённым взглядом. Но придётся подыграть, иначе не простит обиды и точно размажет. К тому же, какая ещё женщина добровольно польстится на такое страшилище, как я? А тут, хотя и изображается отсутствие добровольности, но всё же очевидно. Вот ведь, специфические же у девки вкусы. Впрочем, вдруг правда вся её сила в доспехах?
        Я отшвырнул девчонку на пол, поближе к броне. Она даже не попыталась вскочить и кинуться облачаться. Значит, я всё понял верно. Ну, у всех свои тараканы, ролевые игры в красавицу и чудовище ещё не худший вариант. Хотя в данном случае с натуральностью чудовища всё же перебор, льстить себе я не собираюсь.
        Интересно, она понимает, что я тоже играю? Или считает всех здешних обитателей маньяками, садистами и извращенцами по умолчанию? Главное, не перегнуть всё же палку, а то притворство закончится и меня размажут.
        - Это всё, на что ты способен? - выдохнула она.
        Провоцирует на большее. Что ж, ладно. Я не большой фанат подобных игр, но если девушка просит… Я достал из сумки плеть. Судя по тому, как разгорелись глаза моей потенциальной партнёрши, это было верное решение. Кажется, девочка любит очень жёстко. Ну, недаром же заинтересовалась жутким скеллигом.
        Удар плетью вполсилы оставил на голой коже только лёгкое покраснение, как от шлепка ладонью. Кажется, разница в уровнях действительно напрямую влияет на урон. Кожаные полосы с вплетёнными кусочками металла при нормальном раскладе должны были располосовать ей спину. Потому я и сдерживался, уповая на регенерацию аватаров. Но, похоже, у меня вообще силёнок маловато. Следующий удар я нанёс со всей дури, с тем же эффектом. На этот раз девушка застонала, наслаждаясь процессом. Мазохистка долбанутая. Наверное, она всё же выбила себе должность в мире, полном преступников с садистскими наклонностями, по блату.
        Что ж, надеюсь, дело не ограничится одним битьём. Мне это удовольствия не доставляет, просто игра, не более. Но за экзотической прелюдией должно последовать продолжение, иначе зачем всё это.
        Нанеся ещё несколько ударов, я повесил плеть на пояс и начал стягивать куртку. А то ещё порвёт на мне одежду в порыве страсти, мне новый комплект новичка вряд ли выдадут. Разве что по блату, если куратор прикажет. Но на какие-то бонусы лучше не рассчитывать. Вообще не факт, что я после всего этого отсюда выйду. Ведь могу и разболтать, что тут происходило, испортив куратору репутацию. Её после этого никто всерьёз принимать не будет. Так что, возможно, меня просто выкинут в портал, это проще, чем караулить на точке возрождения, пока не кончатся сейвы. А уж в другом мире я могу болтать всё, что захочу, кого это волнует. Я же даже имени её не знаю, кто мне вообще поверит. Тем более, вряд ли я там долго протяну с жалким десятым уровнем-то.
        Пока я раздевался, девушка приподнялась, встала на колени и шустро поползла ко мне. С таким хищным взглядом и так плотоядно облизываясь… Мда, не выдерживает роль жертвы до конца. Ну и ладно, жаловаться не стану, я не против инициативы.
        Когда она оказалась прямо передо мной, я ухватил её за волосы, удерживая от дальнейших действий. Всё-таки по роли я тут главный, так что должен руководить процессом.
        - Зовут-то тебя как? - поинтересовался я.
        Она не ответила, но надпись «Куратор» над головой сменилась именем. Сандра. Ну что ж, будем знакомы.
        Глава 9
        Плата за молчание
        - А откуда у тебя этот шрам? - поинтересовался я и попытался провести пальцем вдоль красноватой отметки, портящей кожу девушки.
        Но не успел, поскольку внезапно пол больно ударил меня в копчик. Конечно, каменная плита, не покрытая не то что паркетом, а даже линолеумом или банальным ковриком, вовсе не виновата в попытке нападения. Попросту Сандра столкнула меня с дивана. Благо падать было не так уж высоко, поскольку ножки не слишком прочной мебели сломались раньше, не выдержав того, что мы на этом диване вытворяли, но всё равно немного больно.
        - Что за телячьи нежности? - возмутилась куратор. - И вообще, умерь любопытство. Или вообразил, будто я теперь твоя девушка?
        Я задумчиво хмыкнул. Ничего такого я вообразить не успел, по той простой причине, что вообще об этом пока не задумывался. Всего лишь хотел немного поболтать. Не отворачиваться же к стенке и храпеть, тем более я оказался с края.
        - Всё, представление окончено, можно собирать манатки и валить? - уточнил я, не торопясь подниматься.
        - Раз ты уже всё испортил, то да, - махнула рукой девушка.
        Ох, можно подумать, она готова была продолжать. Хотя на пятидесятом уровне Выносливости наверняка на порядок побольше, чем у меня. А вот лично я вымотался за эти, кажется, пару часов, если не больше. Часов под рукой нет, окон в комнате тоже, хотя определять время по солнцу я всё равно не мастак.
        Сандра соскользнула с дивана, едва не наступив при этом на меня, и скрылась за неприметной дверью, сливающейся со стеной. Не той, через которую мы вошли. Наверное, в ванную побежала. Я не стал самоуправствовать, просто оделся и уселся на всё тот же диван в ожидании, пока меня выпроводят. Надеюсь, всё-таки на улицу, а не в портал. С другой стороны, - а какая разница? Возможно, в другом мире даже контингент народа будет поприличней. Разве что и уровнями повыше.
        Куратор вернулась довольно скоро, одетая в такие же майку и шорты, как те, обрывки которых раскиданы по полу. В руках она несла небольшую деревянную шкатулку. Девушка прошла к столу, поставила свою ношу и уселась на стул. В открытой шкатулке обнаружились кристаллы. Которые, вообще-то, здесь являются заменой денег. Это что, мне решили заплатить за приятно проведённое время? Слегка обидно, но не в том я положении, чтоб отказываться и изображать уязвлённую гордость.
        - Значит так. Это накопитель опыта, - первый кристалл полетел в мою сторону, а мне хватило ловкости его поймать. - Думаю, хватит, чтобы апнуться на двадцатый прямо сейчас.
        - А если я не хочу?
        - Тогда не используй, - пожала плечами девушка. - Или используй после входа в данж. Лишний опыт тоже не сгорит, зачтётся уже в новом мире.
        Учитывая, что мне для уровней требуется не так много опыта, гораздо меньше, чем Карлу или Пигалице, например, мне этого кристалла может и для апа на тридцатый сразу хватить. Но с другой стороны, я свои крохи опыта и сам набью, в отличие от других. Может, всё тех же Пигалицы и Карла. Или ещё какого новичка, если удастся завербовать к себе в команду. А можно и кого-то более опытного этим кристаллом попробовать подкупить, ну или нанять.
        - А ещё есть? - спросил я, озарённый идеей. - Нет, в смысле, пустые кристаллы-накопители, заполненные просить не буду.
        Многие местные, как я понял, совсем не торопятся докачиваться до двадцатого уровня и сваливать в другой мир. И они не откажутся слить излишки опыта в кристалл, чтобы задержаться тут подольше. И ещё должны мне за это останутся. Хм, а таки уверен ли я относительно своей национальности в прежней жизни, с такими-то замашками? И таки стоит ли этим вопросом заморачиваться?
        - Найду, - кивнула Сандра. - И хватит лыбиться. С твоей рожей…
        В ответ я только шире оскалился. Что-то совсем недавно моя рожа её вполне устраивала. Так что пусть любуется. Главное, чтоб не перевозбудилась и снова не накинулась.
        - Я так понимаю, о наших… хм… нашем общении тут надо помалкивать? - уточнил я. - А иначе…
        - Угодишь в Инферно, - закончила мысль куратор. - И тебе всё равно не поверят. Обычно я беру тех, кто уже докачался до двадцатого, чтоб потом спровадить. Но ты… Уж больно рожа мерзкая, настоящий монстр.
        Ох, даже не буду выяснять, по какой такой вывернутой логике страшный монстр с мерзкой рожей оказался для неё настолько привлекательным. Ладно бы видела в морде скеллига какую-то экзотическую красоту, но ведь нет же, понимает, что уродливая морда. Впрочем, от комментария я всё же не удержался.
        - Боишься, что кто-то более симпатичный скажет, мол, ты не в его вкусе?
        Вопрос был скорее риторический, но я внезапно получил ответ на один из предыдущих:
        - Шрам - это метка моего бога, - сообщила Сандра. - В этом мире нет храма, так что, если захочешь, могу принять тебя в послушники.
        Какая-то очень резкая смена темы. Или нет?
        - А твой бог как-то связан с твоими специфическими вкусами? - высказал догадку я.
        - Напрямую.
        Вот оно как. Что ж, спасибо за предложение, но мне такого счастья и даром не надо. Хотя я смутно припоминаю, что боги дают своим последователям дополнительные возможности. Но не такой ценой. Бог, требующий взамен за свою помощь стать мазохистом-извращенцем, явно не для меня.
        - Лучше возьму кристаллами, - решил я. - Если можно, ещё несколько обычных. А то за гостиницу платить нечем.
        - Ты со мной торгуешься, что ли? - фыркнула Сандра, смерив меня взглядом.
        Я только пожал плечами и развёл руками. Разве сейчас происходит не банальная дача взятки за молчание? Как ни назови, суть-то не изменится. Так чего юлить.
        - Кстати, можем как-нибудь повторить, - задумчиво протянул я. - Ну, когда получу двадцатый уровень, чтоб потом уйти в портал.
        - Вряд ли, - скривилась девушка. - Ты, несмотря на рожу, недостаточно злобный.
        Ну, обалдеть. И чего ей ещё не хватило? Кулаками лупить в процессе надо было, что ли? И так несколько раз когтями ненароком поцарапал, правда, на ней всё моментально зажило.
        В меня полетела сразу горсть кристаллов. Поймать все на лету не успел, так что пришлось подбирать с пола. Ладно-ладно, я не гордый. То есть, конечно, гордый, но только тогда, когда могу себе это позволить. И не перед этой девчонкой мне гордыню демонстрировать, не после всего, что было. Подоминировал - и хватит.
        - Может, ещё совет какой-нибудь дашь? - попросил я. - Ну так, по-дружески. Что надо делать, а чего лучше не стоит…
        - Я куратор, а не информбюро, - огрызнулась девушка. - Справляйся сам. В этом же весь смысл.
        - Неа, - покачал головой я. - Смысл ведь в том, чтобы преступники продемонстрировали достаточную социальную адаптированность. Налаживая взаимодействие друг с другом, с неписями, ну и куратором. Совместное прохождение данжа - только один из примеров такого социального взаимодействия.
        - О, да тут у нас никак доморощенный психолог завёлся!
        - Вполне себе дипломированный, - возразил я. - И с профессиональной точки зрения могу объяснить, в чём ошибка в вашей системе. Она отсеивает исключительно неадекватных социопатов. Но девиантное поведение гораздо шире…
        - Да оглянись ты! - воскликнула Сандра, даже вскочив со стула от избытка чувств. - Ты где находишься? В цивилизованном мире? Нет. Тут убивать не просто нормально, а необходимо. И даже стычки между игроками являются нормой. Никто не требует, чтобы вы все стали смирными овечками. Просто научитесь ладить достаточно, чтобы в случае необходимости объединиться. Без боязни повернуться к товарищу спиной!
        Интересная информация. Выходит, мы тут для того, чтобы противостоять какому-то внешнему врагу? Не конкретно в этом мире, а вообще во Вселенной ИКС. Хм, смутно припоминаю, что слышал нечто о вторжениях то ли демонов, то ли ещё какой-то нечисти. Вот в какие там миры они вторгались и откуда - этого память не сохранила. Как и того, от кого я это слышал и насколько источник заслуживает доверия. Может, то были просто байки и сплетни.
        А мазохистские замашки куратора случайно не являются ещё одной проверкой игроков на адекватность? Вот Жиль бы её точно не прошёл. Нет, конечно, девушка это делает то ли из-за обета своему богу, то ли сама изначально имела склонности и потому выбрала божество с такими замашками. Но ведь приспособить её так, чтобы специфические вкусы приносили пользу обществу - почему бы и нет?
        - Всё, можешь валить, - махнула рукой Сандра. - Дорогу найдёшь, дверь сама откроется. Среди нубов умничай, меня учить не дорос.
        Я снова пожал плечами и сделал вид, что направился к двери. Но проходя мимо стола, повернулся к девушке, ухватил её и притянул к себе. На этот раз она вытаращила глаза в неподдельном удивлении.
        - Я же сказала…
        - Тихо, - свистяще прошипел я.
        Она послушно захлопнула рот. Я уж подумал, что мой расчёт сработал и сейчас смогу добиться ответов на любые вопросы. Просто из-за её склонности подчиняться, пусть и понарошку. Но тут же отлетел так, что едва не врезался в противоположную стену. Куратор всё же вспомнила о разнице в уровнях и на этот раз предпочла должностные обязанности развлечениям.
        - Не злоупотребляй моей добротой, - покачала головой она. - Я же сказала, что второго раза не будет. Проваливай и не забывай держать рот на замке.
        - Да было бы о чём рассказывать, - хмыкнул я и поспешил выскочить за дверь.
        Вроде Сандра не обидчивая, но кто знает. Женщины всё же непредсказуемы. Раз не обиделась, второй промолчала, а на третий пришибить может.
        Мда, теперь главное, если кто-то станет грозить мне карами от куратора, не брякнуть машинально, что я с этим куратором делал и в каких позах. Впрочем, всё равно воспримут как шутку. А настаивать, что всё всерьёз, я точно не буду. Я вообще не склонен болтать о своих отношениях с женщинами, независимо от их положения.
        Что ж, возвращаться в гостиницу пока нет смысла. Разве что сообщить Карлу, что я цел, невредим и не улетел в Инферно. Но перебьётся. Вряд ли он так уж сильно переживает. Схожу-ка я в деревню, как собирался. Теперь причин стало даже больше, надо узнать, кто желает слить лишний опыт в кристаллы. И поискать тех, кто готов ускорить свою прокачку. И составить мне компанию при походе в эльфятник при этом, разумеется. Раздаривать опыт за спасибо я не собираюсь. Пусть, по мнению Сандры, я недостаточно злобный, но и в меценаты не гожусь. Так, серединка на половинку.
        Прямо даже самому интересно, что же я такого натворил, что не просто попал в Лесную Исправительную Колонию, но ещё и в теле скеллига, а не человека. Только вот ни крупицы воспоминаний на эту тему у меня в башке, кажется, не осталось. Ладно, пусть прошлое остаётся в прошлом, праздное любопытство не стоит суеты. Надо думать о будущем и искать союзников.
        Глава 10
        Выгодная сделка
        Я стоял, облокотившись на деревянную ограду. И зачем её тут поставили? Высотой мне по грудь, как раз самое то, чтоб прислониться, но больше ни на что не годится. Что через неё перемахнуть, что пролезть между пары прибитых к столбам жердей - плёвое дело. А никаких животных во дворе стоящего на отшибе дома я не заметил. Диких же мобов такая преграда вряд ли остановит. Разве что на них тоже действуют какие-то игровые условности. В конце концов, я решил, что ограда - просто антураж.
        На самом деле, этот вопрос меня не так уж сильно занимал. Просто надо было чем-то занять голову, пока я наблюдал, как хозяин дома рубит дрова. Сперва я намеревался с ним поболтать о том, о сём, провести предварительную разведку. Но подойдя ближе, узнал его.
        Мда, не так уж много народу я встречал в этом мире. А нате вам, кругом знакомые рожи попадаются. Впрочем, насколько я понял, жителей в ЛИКе вообще не так уж много. Но Жиль всё-таки был последним среди тех, с кем мне хотелось вести светские беседы. Однако не разворачиваться же теперь и драпать от него. В принципе, для разговора он сгодится не хуже любого другого деревенского жителя. Возможно, лучше, всё-таки игрок ведь. К тому же, он может мне пригодиться и по другому вопросу.
        Занимаясь хозяйственными делами, Жиль выглядел куда более мирно, чем при нашей первой встрече. Хоть и махал топором, но это был обычный колун, а не какая-нибудь секира. Таким, чтоб кого-то зашибить, надо, чтоб противник был не шустрее деревянной чурки. Ну или действовать неожиданно, ударить со спины, чего я позволять не собирался.
        Интересно, откуда я знаю разницу между боевым топором и предназначенным для колки дров? Вроде психиатров такому не обучают. Даже если в пациенты попадает кто-то, зарубивший топором соседа. Видимо, в прежней жизни мои интересы не ограничивались одной только работой.
        Жиль методично махал топором уже минут пятнадцать, и это только при мне. А уже в тот момент, когда я подошёл, его спина была покрыта потом. И я думал, он скоро закончит. Возможно, это он мне назло. Ведь глянул в мою сторону, явно узнал, а потом вернулся к поленнице. Я невольно позавидовал его выносливости. Ничего, прокачаюсь - буду не хуже. Но торопиться с этим не стоит.
        Для маньяка-психопата выглядел Жиль достаточно мирно. Вполне себе обыкновенный сельский житель, заготавливающий растопку для камина. Не портил образ даже бугристый длинный шрам, проходящий по спине от правого плеча почти до пояса. Сперва я даже подумал, не стал ли Жиль последователем того же божества, что и куратор Сандра. Но нет, их шрамы выглядели совершенно по-разному, у Жиля это всё же была обычная зарубцевавшаяся рана. Интересно, кто его так полоснул? Не хотелось бы мне столкнуться с тем существом.
        Наконец, придирчиво осмотрев груду расколотых поленьев и сочтя её достаточной, Жиль прислонил топор к колоде, утёр пот со лба и повернулся ко мне. Я не стал приветливо улыбаться, только кивнул. Он неопределённо махнул рукой. Вот и что это значило? В равной мере это могло быть «привет», «пошёл вон» и «подожди». Я решил подождать, зря, что ли, стоял.
        Из дома выглянул мальчишка, с виду лет пятнадцати. Увидев, что Жиль закончил работу, он поспешил к куче наколотых чурок. Жиль что-то негромко сказал, парень кивнул в ответ и подошёл к нему ближе. К моему удивлению, Жиль потрепал мальчишку по волосам и улыбнулся. Неужели это его сынишка? Странно видеть, что у жестокого убийцы есть семья, которую он, похоже, любит.
        - Твой пацан? - спросил я, когда Жиль приблизился к ограде.
        - Не, - мотнул головой он. - Его папашу тёмные эльфы прикончили.
        - У местных нет сейвов? - поинтересовался я.
        - Есть. Кончились. А ты здесь зачем?
        - В деревню шёл, - пожал плечами я. Пока разговор как-то не клеился. - А твой дом с краю.
        - Прежний хозяин дубильщиком был, - сообщил Жиль. - А когда шкуры вываривают, от них такая вонь идёт… Вот потому дом в стороне.
        Я отчётливо понял намёк, не озвученный вслух: «Я не потому на отшибе живу, что меня в деревне не любят».
        - А как же теперь деревня без дубильщика?
        Не то, чтобы этот вопрос меня сильно волновал, но ничего лучше в голову не пришло.
        - Пацан подрастёт, пройдёт инициацию, возьмёт профессию, - пояснил Жиль. - Других кандидатов пока нет. Да и нужда в коже не особо острая.
        - Инициацию? То есть, станет игроком?
        - Получит интерфейс - да. Станет игроком - нет, - почему-то усмехнулся Жиль.
        И в чём разница между получением интерфейса и становлением игроком? Эх, мне бы точно не помешал мануал.
        - А ты с Земли? - неожиданно даже для самого себя не в тему брякнул я.
        Жиль скривился и помотал головой.
        - Как же вы задолбали со своей Старой Землёй, - проворчал он. - Будто других планет в галактике нет, или на них не люди живут. Хотя ты сам-то…
        - Я был человеком! - поспешил заверить я. Хотя не наплевать ли, что он там подумает. - Не знаю, почему вдруг стал тут скеллигом.
        - Хм, вот про такое впервые слышу, - озадаченно пробормотал Жиль. - Чтоб кто-то сменил расу… Хм… Ещё и землянин…
        - А что, так не бывает? - насторожился я.
        И с чего это вдруг исключение пришлось именно на меня? Какой-то сбой, баг?
        - Я не слышал. Но это не значит, что так не бывает. Вселенная ИКС велика. И нигде нет списка её правил.
        Ага, значит, мануал всё-таки никому не выдали. Каждому приходится узнавать всё на своём опыте и от более опытных товарищей.
        - А за что ты сюда угодил? - спросил я.
        Жиль ничуть не обиделся на мой бестактный вопрос.
        - Не помню, как и все остальные. Да и наплевать. Так ты чего хотел-то?
        Я решил заканчивать досужую болтовню и перейти к делу. Достал из кармана пустой кристалл опыта и повертел между пальцами.
        - Ты говорил, что не хочешь апаться, а уровень уже скоро, - протянул я.
        - Слить опыт предлагаешь? - сразу понял Жиль. - И какой объём кристалла?
        Выходит, эти штуковины тут не в диковинку. Ещё и разные бывают. Да уж. Я не успел опомниться и начать торговаться, как Жиль выхватил кристалл у меня из руки.
        - Не новый, уже поюзанный, - фыркнул он. - Осталось пять использований из десяти. И маленький, совсем каплю опыта вмещает. Ну, поглощай опыт, и давай снова наполню. У меня на все использования хватит.
        - Погоди-ка, не так быстро! - возмутился я, отбирая свою собственность.
        Они, оказывается, ещё и многоразовые! Это хорошая новость. А вот то, что с вместительностью беда - плохо. Но, может, мало по меркам Жиля и его уровня, для меня и моих целей вполне хватит?
        А ведь он даже не спросил, откуда я взял кристаллы. Наверняка в своё время тоже побывал в гостях у куратора. Не могла она пропустить жестокого маньяка-убийцу.
        - Эти кристаллы позволят тебе подольше задержаться тут и не апаться, - заговорил я. - Конечно, ты отдаёшь нужный мне опыт… Но тебе-то он не только не нужен, а даже вреден.
        - Хочешь, чтобы я тебе ещё и приплатил за это? - сразу же понял мой собеседник, криво ухмыльнувшись. - Ладно, барыга. Пять крисов за один юз хватит?
        - Десять! - поднял цену я. - И кристаллы у меня разные. И разной вместимости.
        В последнем я не был уверен, но постарался не выдать этого тоном.
        - За большой дам двадцать крисов, - легко согласился Жиль. - У меня их сотни, я ж тут не первый год, а мобов бить приходилось.
        Похоже, ему действительно очень сильно надо слить избыток опыта, раз так запросто соглашается и поднимает цену. Может, я даже сильно продешевил. Когда Бьерн собирался купить у меня Пигалицу за шесть крисов - он, похоже, намеревался кинуть нуба в моём лице. Впрочем, мне нет смысла жадничать. Полные кристаллы опыта получу, крисы на оплату гостиницы тоже. Чего ещё надо? Ещё и источник повторного заполнения кристаллов в лице всё того же Жиля. Похоже, у него на восемнадцатом уровне опыта - куры не клюют.
        Жиль легко заполнил все восемь кристаллов опыта, из которых три оказались достаточно вместительными, но с низкой «прочностью», обозначающей оставшееся количество использований. Два на 2/5, а один и вовсе 1/3, зато самый объёмный.
        - Сейчас притащу крисы, - пообещал он. - Как говорится, заходите к нам ещё.
        - И пакет мне нужен, - ухмыльнулся я.
        Жиль слегка нахмурился, пожал плечами и покачал головой. Похоже, не понял, о чём я. Ну да, он же инопланетянин. И, вероятно, из будущего, раз уж обозвал Землю Старой. У них там и Новая Земля появилась? Вряд ли он вспомнит.
        Спросить мне в любом случае не удалось. Мешок с кристаллами из дома вынесла женщина, а не Жиль. Видимо, мать того мальчишки и вдова дубильщика. Симпатичная, но отнюдь не роскошная красотка, даже Пигалица более привлекательна, на мой вкус. Ну, не любитель я деревенской простоты. В отличие от Жиля, видимо. Мда, странный контраст. То он жестоко расчленяет эльфов и даже эльфиек, а то такая вот сельская пастораль и благолепие.
        - А вы знаете, что ваш… э-э… - я запнулся, не зная, кем официально приходится ей Жиль. - Муж? Он…
        - Я всё о нём знаю, - глубоким контральто заверила женщина. - И знаю его самого. Гораздо лучше, чем можете знать вы. Вот, - она протянула мне мешок из грубой кожи, - забирайте и уходите.
        Кажется, я не первый, кто вздумал предупредить её о маниакальной жестокости нового сожителя. Возможно, он только на тёмных эльфах отрывается, считая, что так и надо. Ведь всё-таки по условиям «игры» они наши враги. Но мера-то должна быть! Сомневаюсь, что он мстит эльфам за покойного дубильщика. Я бы даже заподозрил, что Жиль сам его и устранил, свалив вину на мобов, чтобы забраться под бок вдовушке… И не сомневался бы, окажись она роскошной красоткой. Но чуть полноватая круглолицая баба, ближе к сорока? Мда… Не только у куратора тут специфические вкусы. Или в Жиле отлично уживается садистская жестокость и стремление к домашнему очагу и семейному уюту. А в принципе, почему бы и нет? И не такой уж я знаток человеческих душ, чтобы судить. Если бы помнил прошлую жизнь и обладал всеми знаниями по психологии и психиатрии - тогда другое дело. А сейчас, с обрывками воспоминаний и кашей в голове, не мне ставить кому-то диагнозы.
        Женщина почти бросила мешок мне в руки и тут же, не дожидаясь благодарности и не прощаясь, направилась обратно в дом. Ну да, рожа у меня не самая располагающая, хотя страха я в ней не заметил. Ладно, я получил, что хотел. А как, кто и с кем живёт - не моё дело и не моя проблема.
        Я подвесил мешок к поясу, повернулся и направился к деревне. Теперь мне есть чем заинтересовать потенциальных членов группы для похода в данж. И есть возможность помочь им быстро прокачаться. Хорошо, что я не стал воротить нос и решил сотрудничать с Жилем. Каким бы он ни был человеком, а вести с ним дела оказалось весьма выгодно.
        Глава 11
        Налаживание контактов
        Деревенька оказалась небольшой. За полчаса я прошёл её из конца в конец и зашагал в обратную сторону, делая вид, что просто прогуливаюсь. Поговорить с кем-нибудь мне не удалось. Местные при виде меня торопились сразу укрыться в домах, хлопнув дверью, или хотя бы перейти на другую сторону улицы и скрыться в проулках. Пару раз я слышал негромкое бормотание «нелюдь» и «монстр». Мда, неписи тут оказались куда менее толерантны, чем игроки. Хотя чем одни отличаются от других, я так до конца и не понял.
        При взгляде на любого человека интерфейс исправно отображал у меня перед глазами его имя и уровень, независимо от того, игрок он или местный. Исключением были разве что маленькие дети, каковых я видел всего пару и то издали. Мамаши спешили убрать своих чад подальше от уродливого нелюдя. Разве что уровни у деревенских «неписей» почти не встречались выше десятого. Тогда как игроки-новички предпочитали оставаться в гостинице, так что в посёлке обитали те, кто успел немного прокачаться.
        Продолжая поглядывать по сторонам, я заметил знакомое лицо в очередной группе игроков, собравшихся на крыльце домишки с покосившейся крышей. Но ладно лицо, мало ли, вдруг тут вариации внешности аватаров ограничены. Однако интерфейс подтвердил догадку, показав ник - Пигалица. Только вот уровень у девчонки был уже восьмой. Откуда?
        - Эй, привет! - воскликнул я, подходя к компании и махая рукой.
        - Сам ты эй, - фыркнула Пигалица. Остальные напряглись было и потянулись к оружию, но девушка их успокоила: - Да я его знаю. Он нормальный.
        Ну да, будто много она обо мне знает. Я и сам не уверен пока, какой я. Хорошо хоть мирным не назвала, а то я бы точно заржал. Ну, она всё же была свидетельницей того, как я прикончил нескольких человек, которые на меня лично не нападали. Хоть и провалялась в отключке большую часть времени.
        - Это когда ты успела так прокачаться? - поинтересовался я. - И как?
        Один из окружавших девушку троих парней по-хозяйски положил руку ей на талию и привлёк к себе. Двое других нагло ухмылялись, поглядывая в мою сторону. Не нравятся мне их рожи что-то. Уровни двенадцать, четырнадцать и пятнадцать… Многовато будет, с тремя одновременно точно не справлюсь. А с пятнадцатым может и один на один не слажу. И чего эта девчонка постоянно во что-то вляпывается, стоит на пару часов оставить без пригляда?
        - Ребята поделились со мной опытом, - сообщила Пигалица, демонстрируя кристалл.
        Ага, значит, я изобрёл велосипед, а тут все подряд давно такой метод используют. Интересно, где кристаллы-то берут? Неужели у куратора? Похоже, придётся корректировать мой план. Видимо, большинство тут желает слить опыт, а не качнуться, так что толпа добровольцев ко мне в группу не набежит.
        - У меня тоже такие есть, - кивнул я. - Могу поделиться.
        - Не, приятель, - вальяжно протянул хмырь, продолжающий обнимать Пигалицу. - Мы сами позаботимся о нашей подружке. Без тебя.
        Их подружке? Я поднял брови. Ну надо же, какие дела творятся. Я её, значит, спасаю от троих, а она сама на следующий же день к троим другим липнет. Может, зря и спасал?
        - Подружки? - уточнил я. - Одной на всех?
        - А ты против, дядя?
        Я даже не стал поворачиваться к говорившему, продолжая смотреть на Пигалицу и обнимающего её хмыря. Он явно в этой троице главный. А тот, который вякнул про дядю, судя по всему, вообще пацан. Тоже мне, племянничек выискался.
        - А что такого, - слегка смутилась Пигалица. - Так всегда будет кому меня защитить, пока другие на охоте или ещё где.
        Кажется, я был недалёк от правды в своих предположениях на её счёт, хоть она и отрицала. Впрочем, она с ними всё-таки не за деньги. Ага, исключительно натуральный обмен, будто это что-то меняет. Правда, они тоже её используют. И не только для постельных утех, главное - слив опыта. Дурочка не понимает, что качаться тут скорее плохо, считает, что её облагодетельствовали.
        - Ну, дело твоё, - пожал плечами я.
        Можно было бы попытаться объяснить ей ситуацию… Но что толку и какой смысл? Не будет качаться - будет бесполезна, в том числе и мне. А что она может одна, без чьего-то покровительства? Судя по всему, ни шиша не может и не умеет. Если быстро прокачается, то хотя бы не успеет натворить ничего плохого и не отправится в портал Инферно. Да и драка с тремя игроками, выше по уровню, ради такого «балласта» мне совсем не нужна.
        Махнув рукой в знак прощания, я зашагал дальше. Спрашивать парней, не знают ли они желающих быстренько подкачаться, я смысла не видел. Если бы знали, сами слили бы свой опыт, не дожидаясь Пигалицу. Мда, ситуация слегка усложняется.
        Вероятно, тех, кто готов качаться, стоит искать в трактире. В посёлке собрались любители тихой и мирной жизни, а вот игроки, которые действительно играют, тусят в кабаке. Вполне соотносится со знакомыми мне игровыми сюжетами. Но там ко мне не отнесутся всерьёз. Вкачать, что ли, себе немного опыта из кристалла? Нет, и так слишком быстро расту, могу не успеть собрать группу. Вот теперь и Пигалицу придётся исключить, остаётся один Карл. Не Жиля же с собой брать, да и не пойдёт он.
        Прежде чем идти в трактир, я решил заглянуть в гостиницу и прихватить с собой Карла. Вот его не только можно, но и нужно качнуть на пару уровней. Главное, чтоб он после этого не вообразил, будто стал сильнее меня и не попытался напасть.
        Теда на стене не было, хотя мечи продолжали торчать там, куда я их воткнул. Ну вообще ничего и никого здесь нельзя без пригляда оставлять! И кто снял этого засранца? Я немедленно озвучил этот вопрос вслух.
        - Его не сняли, а на точку возрождения отправили, - сообщила девушка-администратор, кажется, всё ещё та же, что была, когда я уходил.
        - И кто посмел?
        - Ну, допустим, я, - ответил басовитый голос сверху лестницы.
        И кого там ещё принесло на мою голову?
        Обернувшись к говорившему, я тут же принялся искать стул, чтобы срочно присесть. Альтернативой стало бы падение на пол в истерическом припадке, покатываясь от хохота и молотя кулаками по бетону. Слишком много странных баб за один день.
        Да, обладательница баса оказалась явно женского пола. Хотя понять это можно было в основном по сильно выпирающим вторичным половым признакам. Ибо в остальном женщина обладала комплекцией кузнеца-молотобойца. И действительно держала в руке молот, правда, боевой, не кузнечный. И несмотря на большую, - даже не так, огромную! - грудь, женственного в ней не было абсолютно ничего.
        Нет, я не фанат исключительно миниатюрных девочек или роковых красоток с фигурами в форме песочных часов. Рослые и плечистые дамы с развитой мускулатурой тоже могут быть вполне привлекательны. Ну, если не перебарщивают, конечно. Но это… эта туша… Она не была накачанной, скорее просто жирной и огромной. Мда, а я-то думал здесь, в игровых условиях, все женские аватары будут привлекательны. Размечтался.
        Интерфейс исправно показал её ник и уровень. Хильда, шестнадцатый. Хм, уже второй человек в этом мире со скандинавским именем, первым был Бьерн. Ну, имечко ей подходит, хотя на валькирию не тянет, те всё же должны быть более привлекательны, в моём представлении.
        - Полагаю, Тедди попытался похабно шутить? - предположил я.
        Хильда кивнула широколобой головой, от чего затряслись не только щёки, но и многочисленные косички. Я изо всех сил старался не заржать, поскольку был уверен - увернуться от молота, направленного рукой игрока на шесть уровней выше, я не успею при всём желании. Разве что летящий шаг спасёт, но это одноразовое средство.
        - Ладно, это ничего, но если увидишь его снова…
        - Опять череп проломлю! - пробасила Хильда.
        Понятно, Тед больше не жилец в этой локации, эта бабень все его оставшиеся сейвы выбьет. Ну и поделом, если даже распятие на стене не научило его фильтровать базар.
        - Одобряю, - кивнул я. - А ты случайно не ищешь группу? Для данжа, Эльфятника. Я быстро качаюсь.
        Почему бы и не воспользоваться моментом, раз уж встретил вроде подходящую кандидатуру. И совершенно неважно, как она выглядит. Молотом махать умеет, а мне именно это от неё и надо. К тому же я тоже не красавчик. А два страшилища рядом - чем не компания?
        - Возможно, - протянула Хильда.
        Я кивнул и не стал настаивать, пускай подумает, время терпит.
        - Карл! - громко позвал я. - Быстро сюда! Бегом!
        Мой прихвостень явился через полминуты, путаясь в штанах, которые не успел до конца натянуть. Мимо Хильды он попытался проскользнуть с опаской, но не сумел. «Валькирия» ухватила его за шкирку, притянула к себе и смачно поцеловала. Меня чуть не стошнило. Бедняга Карл…
        - Твой друг? - спросила она.
        Карл был не в состоянии отвечать, так что я посчитал, что вопрос адресован мне.
        - Не то, чтобы друг. Но и не враг. Скорее так… Помощник.
        - Ну, тогда и я с вами.
        Карл, которого наконец выпустили из объятий, едва не слетел с лестницы от мощного шлепка по заду. Нет, мне точно надо отойти куда подальше и основательно проржаться. Карма точно существует, раз Карл словил такое зеркальное отношение к себе, как сам поступал с девушками, ниже его по уровню. Мордобой его ничему не научил, может, интерес Хильды станет достаточно горьким лекарством.
        - Карл… - протянул я.
        - А я чо, я ничего, - засуетился мой прихвостень, боязливо озираясь и втягивая голову в плечи. - Я не это, она сама, того. Ну а я…
        - Понимаю, - ещё медленнее протянул я, протягивая руку в успокаивающем жесте. - Я же не ругаю. Ты нашёл счастье в личной жизни, поздравляю.
        Карл икнул и едва не подпрыгнул на месте. Да уж, счастье привалило, килограмм сто пятьдесят. А если с бронёй, то все двести с лишним будет. Администратор за стойкой тихонько хихикнула.
        - Хильда, а ты с Земли? - вспомнил я про важный вопрос.
        - А то, - уверенно кивнула женщина, заставив меня на секунду обрадоваться. Но тут же добавила? - С Земли-двадцать два.
        - Это планета? - всё же уточнил я.
        - Какая планета? - громоподобно рассмеялась она. - Астероид, в поясе. Большой, тяжёлый, мы там металлы добывали. И своя гравитация есть. Да такая, что если кто не местный скафандр снимет, так ему сразу ноги переломает. - Она замолчала и нахмурилась. - Больше не помню ничего. Но другие и столько не помнят!
        Я кивнул и ободряюще улыбнулся. Что ж, это кое-что объясняет. Например, её телосложение. При повышенной гравитации, наверное, самое то. Вот и получила аватар привычного вида. Вот может ли быть на астероиде гравитация выше, чем на Земле? На моей Земле. Кажется, всё зависит от скорости вращения. А может, от скорости движения по орбите… Да, вот такие вещи я помню, только, похоже, я никогда и не знал правильного ответа. Ладно, какая разница.
        - Ну что ж, Хильда, добро пожаловать в наш отряд. Мы очень рады, особенно Карл.
        Он опять нервно икнул. И ещё раз. И ещё.
        Пора идти в трактир, пускай Карл выпьет, авось попустит. Потому что пугать его уже явно поздновато.
        Глава 12
        Это просто квест
        Трактир мало изменился с моего прошлого посещения. Да и что удивительного, ведь я был тут только вчера. Всего день прошёл, а сколько всего успело случиться… Но это со мной, тогда как тут некоторые посетители, кажется, вообще не отрывали задницы от лавок.
        Вон охотник Хантер сидит на том же месте, где и был. Надеюсь, хоть кружка пива перед ним свежая, а то вчерашнее уже должно было выдохнуться. При том, что оно и свежее-то не особо хорошее, теперь вообще отрава. Его уровень тоже не поменялся, кажется, качаться охотник не спешит. А жаль, нам бы пригодился в группе стрелок. Ещё лучше был бы маг, но я пока ни одного не видел.
        Впрочем, в заведении появились и новые лица. Четвёрки игроков в карты за столом у окна вчера не было. Хм, кристаллов у меня теперь целый мешок, может, тоже перекинуться в покер или во что они там рубятся? Ладно, пожалуй, как-нибудь потом, сперва дела.
        Я прошёл к стойке, кинул перед трактирщиком кристалл.
        - Пива нам с друзьями. И квест.
        Рыжебородый поставил передо мной кружку, которую только что протирал. Покосился на стойку, заприметил пятно, на которое немедленно поплевал. Вытер той же тряпкой и, как ни в чём ни бывало, взял следующую кружку, тут же начав протирать её. Меня чуть не стошнило.
        - И помой кружки! Водой!
        - В чистых кружках по двойной цене, - заявил этот наглый бот.
        Ладно, может, он вовсе и не бот, но человеком я эту рыжую скотину в данный момент назвать был не готов. Как и пить пиво с его слюнями. Жаль, не могу двинуть ему в морду. Точнее, конечно, могу, но он же в обратку даст. А у него 25 уровень.
        Плавным движением я подхватил со стойки кристалл, который рыжебородый грязнуля ещё не успел захапать, и спрятал в карман. Я не жмот, но на самом деле не очень-то и хочу пива прямо сейчас. Просто пытался соблюдать законы жанра, но к чёрту это всё.
        - Тогда мне только квест.
        - Хорошо, - равнодушно кивнул трактирщик. - Принеси мне полтора десятка бивней взрослых кабанов.
        Хм, если с каждого кабана получать по два бивня, то надо убить всего восемь. И даже один бивень лишний останется. Ну, если не попадётся зверюга с обломанным зубом. Конечно, вчера мы всего от одного кабанчика шарахались, но сегодня у нас с Карлом уровни подросли. А бесполезную Пигалицу заменила бой-баба с молотом. Так что, пожалуй, это будет не сложно. Остался только один вопрос.
        - А нафига трактирщику кабаньи бивни?!
        - Вообще не нужны, - тряхнул бородой он. - Выкину. Это просто квест.
        От такой честности я малость оторопел. Так что просто кивнул и направился к своей обновлённой «команде мечты». Просто квест… И при такой организации ещё упирают на реальность этого мира. Конечно, я уже не особо сомневаюсь, что мир вполне физически существует. Но вот искусственно созданная локация живущая по игровым правилам - не совсем то, что обычно именуют реальным миром.
        А ведь если продумать всё так, чтоб было более естественно, когда задания не просто даются от балды, а приносят пользу хоть кому-то - это точно пошло бы на пользу социализации игроков. Похоже, у создателей Вселенной ИКС возможности феноменальны, а вот с фантазией так себе. Или просто не стали заморачиваться ради исправительной колонии. Или тут какой-то замысел, который я пока не понимаю.
        - Пятнадцать кабаньих бивней просит, - сообщил я товарищам. - Кстати, Хильда, может, ты тоже квест возьмёшь?
        Смерив трактирщика мрачным взглядом, наше подобие прекрасной леди пробурчала:
        - Я с ним не разговариваю.
        Кажется, за этим кроется драматичная история неразделённой любви. Которую я совсем не хочу слышать. Даже на голодный желудок - пусть блевать нечем, но сухие позывы никто не отменял. Как представлю эту парочку милующейся… Брр, какая гадость, хуже этой вашей заливной рыбы.
        - Ну, тогда идём охотиться на свинок, - пожал плечами я. - Кстати, их мясо можно есть?
        - Ага, - мотнула башкой Хильда. - Если есть навык Кулинара и рецепт. Иначе такой шенг получится.
        Сперва я подумал, что у меня сбоит автоматический переводчик. Но по контексту смысл был вполне ясен. Может, этот шенг какая-то местная гадость у них на Земле-22? Интересно, а мои собеседники все сленговые словечки, которые я употребляю, понимают? Или тоже иногда приходится догадываться?
        А вот новая информация мне совсем не понравилась. Нельзя готовить без навыка и рецепта? А если я прекрасно знаю, как пожарить шашлык на костре, сто раз это делал, точно умею? Всё равно гадость получится? Почему? Как? Что за дурацкие правила и ограничения? Ладно, сложности в бою с кем-то на несколько уровней выше я готов стерпеть. Но невозможность пожарить шашлыки? Это уже свинство, дамы и господа!
        - Всё равно попробую! - заявил я.
        Возражать мне никто не стал. Карл - тот вообще помалкивал всю дорогу от гостиницы, только иногда разбавляя тишину икотой. Видать, боялся лишний раз привлечь внимание своей новой пассии. Хотя в данном случае скорее это он её пассия.

***
        В том, чтобы быть лидером, есть свои недостатки. И их много! Особенно если подчинённые думают, будто ты знаешь, что делаешь, и не спорят. А ты при этом ни бельмеса не знаешь и вообще второй день, как из яйца вылупился.
        Конечно, убить дикую свинью ударом молота для Хильды не составляло проблемы. Вероятно, потому она ничего и не сказала. Проблема была в другом - чтобы свинья оказалась достаточно близко, в зоне поражения этого самого молота. Наша гром-баба могла бы просто идти по лесу, топая и хрустя ветками, как она, собственно, и делала, чтобы спугнуть всю живность. Некоторая живность выскакивала прямо на неё, тут молот и делал своё дело. Но таким темпом на убийство восьми кабанчиков у нас ушёл бы минимум весь день.
        Странно, но свиньи почему-то не спешили сближаться с Хильдой, несмотря на родственную комплекцию. Ладно, хватит уже насмехаться над товарищем по оружию, даже мысленно. А то ещё брякну вслух по привычке, так она меня размажет мигом. Да и вообще, некрасиво это. Кажется, в дополнение к остальным достоинствам, я ещё злой и саркастичный. Но судить о людях исключительно по внешности вроде бы не склонен. И Хильда не стала исключением, просто как человека я её пока совсем не знал. Вот и оставалось исключительно зрительное впечатление.
        Что могу сказать о ней хорошего? Не болтлива. Сильна, а тем самым - полезна. Не особо агрессивна. Ну, Теда грохнула, так ведь я тоже. Имеет не очень хороший вкус на мужчин… Впрочем, Карл не уродец. Я не знаток мужской красоты и как-то не стремлюсь, да и сужу приспешника как раз по делам его… Но, на мой взгляд, он вполне обыкновенный, ничем не примечательный тип. Ладно, дурной вкус из характеристик Хильды вычёркиваем. Вкус непритязательный. Главное, чтоб на меня не запала.
        Но, возвращаясь к нашим баранам. Вернее, конечно, свиньям. Наши с Карлом попытки выгонять их из кустов и гнать прямиком на нашего «танка», большим успехом не увенчались. Свиньи не очень-то пугались даже моей рожи, не говоря уж о моих кинжалах. Попытка потыкать в толстую щетинистую шкуру эльфийскими клинками принесла разочарование, боль в оттоптанной копытом ступне, и час погони за свиньёй, утащившей ножик в своём боку. Чёрные тонкие лезвия таки отлично прокалывали шкуру, но вот смертельной эта рана могла стать, только если бы я попал в сердце. А в анатомии кабанов я разбираюсь, пардон, как свинья в апельсинах.
        У Карла дела шли самую чуточку лучше. Топор для рубки свинины подходит гораздо больше. Вот был бы ещё мой прихвостень чуть повыше уровнем. И капельку менее криворуким. Хотя кабаны нам пока выше седьмого уровня не попадались, но всё равно одного удара Карла им не хватало для прекращения их свинских жизней. И большой вопрос - кто при этих столкновеньях громче визжал и верещал, Карл или его добыча?
        - Надо было брать дальника в отряд, - обронила Хильда.
        Я развернулся на каблуках и вперился в неё обвиняющим взором. Не представляю, как это смотрелось с моей рожей, на женщину, кажется, впечатления не произвело.
        - А почему ты не упомянула об этом в трактире? - спросил я, стараясь не повышать тона.
        - Были варианты?
        Я неопределённо дёрнул плечами и мотнул головой. Можно было хотя бы попытаться с кем-то договориться. Но предполагалось, что сами отлично справимся. Ну, без Хильды точно было бы гораздо хуже. Только вот она определённо и однозначно чистый «танк», в том числе и касательно скорости. На бег на длинные дистанции не заточена. На короткие тоже не особо, разве что резкий рывок. К тому же, молот оказался даже чуть более убойным, чем надо. Одна свинья получила прямиком в рыло, клыки при этом, разумеется, сломались. От ещё двух нам досталось только по одному бивню. Предлагать лупить кабанов по заднице, а не по рылу, я не стал, хотя убойной силы молота могло и хватить. Но оставлять полурасплющенную свинку при этом живой, как-то совсем не гуманно.
        Из кустов донёсся шорох. Я моментально среагировал:
        - Карл, туда! Гони её! Насмехайся над ней!
        Мда, моё остроумие точно надо засунуть куда подальше. Последнюю фразу я брякнул зря. Уже рванувший было к кустам прихвостень остановился и завертел головой, не понимая, чего я от него хочу.
        - Агри кабана, мать твою!
        Игровой сленг Карлу оказался вполне понятен. Хотя мог помочь просто тон. И так ясно, что когда злой босс-скеллиг на тебя рычит, надо валить в кусты. Даже независимо от того, что именно он там прорычал.
        Дальше всё пошло совсем не по плану. Пусть даже у меня не было никакого плана, такого я вообще не ожидал.
        Вылетевший на тропинку кабанчик горел. Не весь, будто какая-нибудь адская гончая или ещё какая демоническая зверюга. У него всего лишь оказался слегка подпалён тыл. Выскочивший следом Карл оказался ровно в таком же состоянии. С поправкой на то, что у него дымились штаны, а не щетина.
        - Ой-ёй, больно, - взвыл он.
        - Да не хнычь, я тебя совсем чуточку приложила, - донёсся из-за кустов мелодичный женский голос.
        Его обладательница явно была в хорошем настроении, судя по тону. Голосок звенел и переливался, как бегущий среди камней ручеёк, задевающий подвешенные над водой колокольчики. Хм, да, поэтичные метафоры, кажется, совсем не моё.
        Но если девчонка на радостях подпалила Карлу зад, что она будет делать, когда разозлиться? Вывод - лучше её не злить. И вообще попытаться привлечь на свою сторону - огненный маг нам бы пригодился.
        Я повернулся к Хильде и молча мотнул головой в сторону кустов. Она поняла бессловесный приказ, поудобнее перехватила молот и совершила рывок. Кажется, это всё же был особый танковый спек или как там правильно называются эти приёмчики, никогда не был знатоком игровой терминологии, хотя и поигрывал время от времени. Были кусты - и нет кустов. Широкое тело Хильды проложило отличную просеку. По которой я и проследовал на небольшую полянку, где ожидал увидеть огненную волшебницу. Но увиденное превзошло ожидания - раза этак в четыре.
        Глава 13
        Встреча в лесу
        Вместо одной огненной волшебницы перед нами предстала четвёрка игроков. Двое девятнадцатого, двое двадцатого уровня. Волшебница была среди них единственной представительницей прекрасного пола. И на сей раз без шуток и иронии - девушка впрямь оказалась хороша. Пожалуй, слегка худовата, хотя применительно к ней хотелось скорее использовать определение «стройна, как тростинка». Эх, была бы она пофигуристей… Впрочем, и в этом случае ничего бы не было. Она явно не задержится в ЛИКе надолго, да и какой-то нуб-скеллиг ей совершенно не сдался.
        Четвёрка явно не случайно встретилась на поляне и уж точно не заблудилась в лесу. Судя по всему, они просто устроили привал. А судя по разложенному вокруг оружию и кристаллам - собирались делить трофеи.
        - Это что ещё за чудо природы? - смерив меня с ног до головы внимательным взглядом, осведомился один из компании.
        Я ответил ему таким же пристальным осмотром, дополнив его фырканьем. Уж кто бы про чудо природы говорил, себя-то он давно в зеркале видел? Судя по чертам лица, в предках у этого мужика явно затесались представители негроидной расы. Да и волосы, хоть и светлые, почти до белизны, заплетены в дреды. Но вот раскосые глаза однозначно намекали, что восток - дело тонкое. Причём, возможно, восток ну просто очень далёкий, поскольку располагались глаза едва ли не под углом в сорок пять градусов, да и по размеру, несмотря на прищуренность, несколько превосходили человеческую норму. Я бы списал это на причудливое смешение генов, если бы такая необычная внешность не дополнялась кожей цвета мела. Ни о какой снежной или молочной белизне речи идти не могло, всё же цвет был скорее грязно-белым. Ну и если бы со мной рядом не стояла Хильда, родившаяся на каком-то астероиде в глубоком космосе. Так что и в этом парне я заподозрил инопланетянина.
        Поскольку этот странный тип, носящий ник Каспер, был аж двадцатого уровня, я решил малость придержать остроумие.
        - Я скеллиг, раса такая.
        - Не раса, а вид, - скрупулёзно поправил Каспер, не переставая сверлить взглядом.
        - Ну, знаешь, в фэнтези всяких гоблинов и орков тоже разными расами зовут, - пожал плечами я.
        - Мы тут не в фэнтези, - покачал головой собеседник.
        - Брось нубика пугать, Кас, - ткнул его в плечо товарищ, отличающийся массивным телосложением и носящий тяжёлую броню - явно танк в их группе.
        - Может, грохнем их? - предложил третий мужчина, подтягивая поближе к себе длинный лук.
        - Так срочно хочешь взять двадцатку, Бранд? - спокойно спросил Каспер.
        Лучник пожал плечами, но оружие не отложил.
        - Слушайте, мы просто мимо шли, на кабанов охотились, - заверил я, выставив перед собой пустые руки.
        Нападать на эту компанию - явно дохлый номер. Они нас порешат в момент. Если бы не дурацкие игровые ограничения насчёт уровней… А так разве что Хильда сдержит их танка на пару минут, это максимум по самому оптимистичному и потому совершенно нереальному прогнозу.
        - А мы только из данжа, навоевались, - резко бросила волшебница, оглядев своих спутников. - Вам мало трупов на сегодня, мальчики?
        Они переглянулись и как-то малость погрустнели. Бранд крепче стиснул лук, так что побелели костяшки. Танк, носящий ник Колосс, опустил взгляд. Только Каспер мимолётно скривил губы и снова уставился на меня.
        - А вы в данж вчетвером ходили? - брякнул я.
        И только потом подумал. Мда, ведь намёк про избыток смертей был более чем очевиден. А реакция на него - показательна.
        - Вошли пять, вышли четыре, - спокойно произнёс Каспер, пальцем пробуя остроту мгновенно появившегося в руке кинжала. - Такая вот простая арифметика, скеллиг.
        Поскольку мой ник он мог посмотреть также легко, как я его, представляться я не стал. Раз не обращается по имени, значит, просто не хочет.
        - Твой друг был прав насчёт нуба, - сообщил я. - Я тут только второй день. Хотя качаюсь быстро, но знаю мало. Вот и интересно всё, особенно про данж.
        Каспер кивнул. Мы помолчали с полминуты. Я уже думал, пора вежливо прощаться и отправляться дальше сокращать поголовье диких свиней в окрестностях, когда Каспер всё же обронил:
        - Спрашивай.
        - Вы уник получили? Сложно было проходить? Потрошитель сильный? Как его убить? - я не стал стесняться и засыпал его вопросами.
        - Получили. Сложно, но терпимо, - начал отвечать Каспер, не стремясь к информативности. - Потрошитель сильный, быстрый и подлый. Убивать лучше быстро, но вообще - как получится. Лупишь как и чем можешь, пока не сдохнет. Ещё вопросы?
        Похоже, он так изощрённо глумится. Вон остальная троица улыбки прячет. Или я не те вопросы задаю.
        - Ты с Земли? - попробовал я другой подход. - Ты на самом деле доброе привидение?
        Вместо ответа мой собеседник просто испарился на месте. Неужели вправду привидение? Был такой мультик про Каспера, кажется, ещё и фильм тоже. Выходит, этот тип действительно с Земли и взял ник в честь мультяшки?
        Через пару секунд мне в шею ткнулось острие кинжала, а на плечо легла вполне плотная, ничуть не призрачная рука.
        - Моя доброта несколько преувеличена, - прозвучало над ухом. - Впрочем, ты ведь ещё жив. Хотя сегодня так повезло не всем. А Земля… Земля бывает разная. На моей Земле скеллигов не водилось.
        - Я был человеком, - пробормотал я.
        Каспер не ответил. Зато убрал нож от моей шеи и спокойно вернулся на прежнее место, к своим товарищам. На этот раз без спецэффектов.
        - Тут у вас не принято делиться сведениями с другими игроками, да? - проворчал я.
        Бранд поднялся, опираясь на лук. Что я такого сказал-то? И что, он просто меня сейчас пристрелит? Ну, в запасе ещё три сейва, не всё так страшно. Но обидно, на ровном месте, ни за что ведь.
        - Вам сколько кабанов ещё убить надо? - внезапно спросил лучник. - Я всё же пойду поохочусь, апнусь.
        - Четыре, - басовито отозвалась Хильда, поскольку я от неожиданности смог только что-то невнятно прохрипеть. - Но нам бивни нужны. Семь штук.
        - Минут десять-пятнадцать, - хмыкнул Бранд, скользнул между деревьями и через секунду исчез из виду.
        Видимо, его класс не лучник, а скорее следопыт. В лесу очень полезное умение так исчезать, а вот пригодится ли такое в Эльфятнике?
        - С чего вдруг такая доброта? - откашлявшись, поинтересовался я. - Может, тогда ещё пару советов дадите? Насчёт данжа или прокачки.
        - Иногда выход там же, где вход. А иногда вход там, где у других выход, - как-то непонятно, но многозначительно изрёк Каспер. - Пойдёт такой совет?
        - Вход там, где выход? - пробомотал я. - У кого?
        На безразличном лице Каспера я ответа не нашёл, Колосс вообще разглядывал что-то среди деревьев. А вот волшебница на мой взгляд отреагировала странно. Уж не знаю, что было на моей роже написано, ничего такого я, честное слово, даже не думал.
        - Это не интимная шутка про задницу, - сообщила девушка, звонко рассмеявшись, и погрозила мне пальцем. - Каспер так не шутит. У него юмор… более чёрный. Как и он сам.
        - Смешно, - без тени улыбки протянул белокожий Каспер.
        Впрочем, одет он был как раз в чёрное. И даже капюшон у куртки имелся, хоть и откинутый сейчас. Наверняка у него класс убийцы или ассасина, с таким-то навыком исчезновения. Но волшебница явно говорила не про цвет его кожи или одежды. Пожалуй, действительно немного мрачный тип.
        - Вы про данж вообще ничего не знаете? - неожиданно подал голос Колосс. - Ну, там всё просто. Надо только пройти от входа и убить Потрошителя. Но если хотите ещё питомца получить, то надо вальнуть четырёх мини-боссов. Это мало кто делает, выбор петов в данже сильно ограничен. Но двух боссов обязательно валить придётся, иначе к Потрошителю не пройти. Боссы бываю разные, чередуются варианты. Но они связаны со стихиями. Так надо для активации семени питомца.
        - Мага в пати найдите, - добавила волшебница. Смерила меня оценивающим взглядом и поинтересовалась: - А кристалла опыта случайно не найдётся? Не задаром, помогу в ответ. Но откуда у таких…
        Она не успела договорить, поскольку я продемонстрировал кристалл. Не такой уж я и нуб, как кажусь. Ну, точнее, конечно нуб, тот ещё, но всё же кой-чего успел.
        Девушка выхватила у меня кристалл и тут же впитала из него опыт. Ей хватило, цифра 19 над головой сменилась на 20. Только теперь я удосужился прочитать её ник - Олька.
        - Вот спасибо, - кивнула она. - Найдите в деревне мою ученицу, Доротею. Скажете, что от меня. И вот ещё, - она сняла с пальца кольцо и бросила мне. - Она давно эту побрякушку хотела, а я её уже переросла, не пригодится.
        Мда, мир Лесной Исправительной Колонии и впрямь чертовски тесен. С Доротеей мы уже встречались и даже успели немного повздорить. Но авось небольшой подарочек сможет сгладить первое впечатление. Девушки же любят всякие колечки. А это наверняка не простая побрякушка.
        - А вы теперь в портал? - спросил я. - Все вместе? Или…
        - В портал, - кивнул Колосс. - А вместе или нет, это куратор решит. Но прятаться не будем.
        - Вы вместе, я отдельно, - пожал плечами Каспер, будто продолжая какой-то давний спор. - Сам понимаешь.
        Колосс пару раз хмыкнул, но ничего членораздельного не возразил. Кажется, пятого в группе прикончил Каспер. И уверен, что за это ему светит Инферно. Интересно, что у них там вышло? Уник не поделили? А кто его в итоге получил? Но об этом я уже спрашивал, мне не ответили. Ладно, не моё дело.
        Бранд притащил обещанные бивни, обернулся даже быстрее, чем обещал. Лучник торжественно вручил добычу Хильде, игнорируя меня. Над его головой светилась цифра уровня 20.
        - Больше вам ни к чему задерживаться в лесу, - весьма непрозрачно намекнул он.
        Что ж, намёк понял, валим. Не будем дальше мешать компании хай-левелов, готовящихся отправиться в другой мир. Хотя опыт с кабанов мы не подняли, зато получили пару дельных советов и протекцию перед Доротеей. Выходит, она всё же маг. Да, нам в группе она очень даже пригодится. Если только удастся договориться. Надо перестать ссориться с каждым вторым встречным, слишком уж тесное и малочисленное тут общество.
        Глава 14
        Прикладная быдло-психология
        Я допил третью кружку пива, грохнул ею об стол и кивнул Карлу. Мол, сбегай к трактирщику, принеси ещё. Эти 30 опыта, по 10 с каждой кружки, таки подняли меня на одиннадцатый уровень. До двенадцатого требовалось набрать 200 опыта. Закономерности в повышении необходимого количества опыта я не уследил, то ли там какое-то дробное число, а у меня плохо с математикой, то ли оно увеличивается бессистемно. Ладно, ещё всего восемнадцать кружек, и апнусь. Конечно, вряд ли я столько выпью за раз, но надо постараться.
        Не то, чтобы я так торопился к двенадцатому уровню. Просто дармовое пиво оказалось единственной наградой, положенной мне за квест с бивнями кабанов. И только на один вечер. К тому же, за чистоту кружек всё равно пришлось раскошелиться на кристалл. Так что я не собирался отсюда уходить до тех пор, пока не сдеру с жадного трактирщика по максимуму.
        Вот стоило вообще мотаться в лес за кабанами ради дармового пива? А озвучивать награду за квест до его выполнения рыжебородый увалень не собирался. Мда, в компьютерных играх было всё же куда проще. Даже если непись чего-то не говорит, об этом можно узнать на форуме. А тут…
        Я оглядел мрачные рожи игроков, сидящих за соседними столами. Нет, с ними конструктивный диалог наладить будет непросто. Разве что дармовым пивом их угостить. Но трактирщик наливает его только в одну кружку за раз, и так на троих делим по очереди.
        Свою порцию Карл, похоже, выхлебал ещё у стойки, а принесённую им кружку отобрала Хильда. Ладно, я не брезгливый, да и слюни мои сотоварищи вроде не пускают.
        - Какие планы, босс? - подобострастно спросил Карл, присаживаясь на самый край лавки.
        - Сколько раз говорил - не зови меня боссом, - проворчал я.
        Хильда выхлебала пиво в три глотка, смачно рыгнула и грохнула кружкой об стол. Карл мигом подорвался и побежал за добавкой, тем самым давая мне время поразмыслить.
        Планы… Да уж, сложный вопросец. С квестами, похоже, не выгорело. Хоть я и взял следующее задание, но… Вот именно, вечно какое-то «Но».
        На сей раз трактирщик пожелал получить пять кинжалов тёмных эльфов. И совершенно наплевал на замечание, что рейд мобов из данжа был только вчера, а случается он раз в неделю. Не говоря уж о том, что уровень эльфов малость для меня высоковат, но это ладно, как-нибудь вывернемся. Только вот всё равно четыре дня минимум придётся куковать.
        Правда, два кинжала у меня и так есть, но расставаться с ними совсем не хотелось. И даже если пойти и отобрать ещё два у Пигалицы, это не сильно поможет. Забирать подарки вообще дурной тон, к тому же, скорее всего, при этом не обойдётся без мордобоя с её приятелями. А в итоге всё равно одного кинжала будет не хватать, так что толку чуть. Ждать так и этак придётся, а уж один эльф или пять… При плохом раскладе всегда можно вернуться к варианту использовать «заначку». Или забить.
        Конечно, чёрт бы с ними, с квестами. Хоть рыжебородый и пообещал в этот раз награду посущественней, может, он имел в виду бочку пива сразу. Можно просто пойти тупо качаться на мобах. Или вообще найти ещё одного бойца в группу, всем качнуть опыт за счёт кристаллов, и сразу ломиться в данж.
        Но для начала неплохо бы встретиться с Доротеей и договориться о её присоединении к отряду. Хоть я и считал это уже делом решённым, вдруг у девушки окажется другое мнение. Ну да ладно, столкуемся как-нибудь. И с магом в группе дела должны бы повеселее пойти. Но…
        Я отобрал у Карла кружку, хлебнул и наконец ответил на его вопрос:
        - План такой, что ты пойдёшь качаться на кроликах или ещё кого поймаешь, пока не апнешься хотя бы на двенадцатый.
        - А чего я? - тут же заныл мой ленивый прихвостень. - Один? А ты?
        - Ты самое слабое звено! - громогласно объявил я.
        - Может, я ему помогу? - предложила Хильда, почёсывая подмышку и глядя на Карла влюблённым плотоядным взглядом. - В пати пойдём, я мобов покрупнее могу завалить, а опыт пополам.
        - Э… Опыт в группе делится? - переспросил я. - А чего раньше не сказала?
        - Так это все знают, - растерянно развела руками воительница.
        Ну да, я уже одиннадцатый уровень, но всё ещё нуб нубом. А люди-то и не знают. Ладно, не велика потеря, мне всё равно лишний опыт не так уж нужен.
        - Отлично, - кивнул я. - Значит, пойдёте вместе. Уж кого бить, сами разберётесь. Жду вас через четыре дня, в гостинице.
        - А чего, мы и ночевать в лесу должны? - ужаснулся Карл.
        - Да, - отрезал я. - На постели из листвы, под звёздами, укрывшись одним плащом. Романтика!
        Хильде идея очень даже понравилась, а вот моего прихвостня вновь разбила икота. Ничего, потерпит. Я уверен, что самые жирные мобы бродят подальше от поселения. В окрестности-то каждый лентяй время от времени на охоту выходит, а вот дальние вылазки - другое дело. По логике должно быть так, Хильда не спорит, значит, я более-менее прав. Ну, она опытный игрок, разберётся. Даже если они с Карлом будут ходить кругами вокруг деревни, мне до факела.
        Я допил пиво и по очереди поглядел на своих спутников. Ответом стали настороженный взгляд Карла и безразличный - Хильды.
        - И что сидим? - поинтересовался я.
        - Так уже почти ночь на дворе, - промямлил Карл.
        - А-а, - протянул я. - Ну ладно. Можете пойти утром, конечно. Постарайтесь проснуться пораньше. Вы же будете ночевать в одной комнате?
        - Да знаешь, босс, то есть Эйт, - тут же подскочил с лавки мой прихвостень, - не так уж и поздно ещё. И вообще, ночью можно зверьё застать спящим, ага.
        Хильда поднялась неторопливо, не спуская взгляда с Карла. Сомневаюсь, что ему удастся отвертеться от ночёвки в объятиях своей дамы. Но мне просто хотелось, чтобы они не мешали при разговоре с Доротеей. Всё же Карл произвёл на неё неблагоприятное впечатление. Я, конечно, тоже, но в отсутствие прихвостня - свалю всё на него.
        Я направился к барной стойке, чтобы в очередной раз наполнить кружку. Когда вернулся, спутников уже не было. Но стол не пустовал, освободившееся место заняла девица, до того сидевшая в углу у окна с каким-то мужиком. Я оглянулся и убедился, что её спутник на месте. И что бы это значило?
        - Привет, кра… - начала было она.
        Но тут увидела моё лицо под капюшоном и поперхнулась воздухом. Натянутая, будто приклеенная улыбка всё же не исчезла, но изрядно увяла. Я смерил бабёнку более пристальным взглядом, особое внимание уделив самодельному подобию декольте, вырезанному в стандартной футболке новичка. Судя по неровным краям, резали не иначе, как ложкой, потому что настолько тупой нож, оставляющий подобную бахрому, трудно найти, даже если очень стараться. Да и содержимое декольте выглядело не лучшим образом. Бабёнка расценила моё внимание по-своему, заулыбалась чуть шире. Ну, всё с ней понятно.
        - Отважный воин не желает весело провести время? - всё же найдя подходящее обращение, поинтересовалась она.
        Видимо, она пыталась говорить томно, но голосок у неё оказался под стать потасканному виду. Я бы охарактеризовал его как прокуренный, но сомневался, что в этом мире есть сигареты.
        - Уже, - коротко отозвался я, демонстрируя кружку.
        Женщина захлопала глазами, явно не поняв намёк. Ещё и тупая, полный комплект…
        - Всего три криса, - зазывно протянула она. И тут же добавила: - Но только чур ты будешь сзади.
        Ага, моя рожа всё-таки произвела впечатление. Даже профессиональная потаскуха не хочет смотреть на мою морду в процессе работы. Можно подумать, местный контингент прямо сплошь красавчики. Слабоваты у неё нервишки.
        - Я люблю жёстко, - предупредил я, надеясь отпугнуть навязчивую бабёнку.
        - Тогда пять крисов, - не растерялась она. - А за пятнадцать можешь отнять у меня сейв.
        Хм, дёшево она ценит жизнь, пусть даже одну из четырёх. Или новые сейвы можно как-то заработать? А может, тот мужик в углу, наверняка сутенёр, просто заставляет её делать что угодно. Но на прекрасную даму она не тянет, да и я в рыцари без страха и упрёка не гожусь, так что обойдётся без спасения.
        - Не интересует, - отрезал я, всё же усевшись напротив неё и демонстративно уткнувшись в кружку.
        - Уверен? - протянула она, коснувшись ногой моей ноги под столом.
        Ну всё, это уже перебор. Хоть бы ботинок сняла, а так только штаны мне пачкает, овца тупая.
        - Уйди, дура! - рыкнул я. - А то прибью совершенно даром!
        Она инстинктивно отшатнулась, сверзившись с лавки спиной на пол. Но вместо того, чтобы тихо подняться и убраться в свой угол, заголосила, как резаная. Благо продлилось это всего секунд пять, сутенёр мигом оказался возле моего стола.
        - Эй, парень, слышь, - грозным тоном начал было он, но тоже разглядел мою рожу с острозубым оскалом и осёкся. - Ты это…
        - А ты того, - поддержал я эту высокоинтеллектуальную беседу. - В натуре, ага.
        Мужик наморщил лоб, пытаясь собраться с мыслями. Получалось не очень, но поскольку он был четырнадцатого уровня, а я только одиннадцатого, борзота победила оторопь от моего вида.
        - Ты даму обидел! - рявкнул он. - Надо компенсировать!
        - Я дам три криса, - предложил я. Мужик расплылся в довольной улыбке, только это он рано обрадовался. Поскольку я продолжил мысль: - Но при одном условии. Если ты запихаешь их себе в задницу!
        От такой наглости этот хмырь выпучил глаза и аж побагровел. Ишь ты, оскорблённая невинность нашлась тут.
        - Я тут второй день, - совершенно спокойным тоном продолжил я. - И могу хоть сейчас апнуться уровней на пять. Крисы с опытом есть. А потом ты с точки респа не вылезешь, пока сейвы не кончатся. Усекаешь?
        Я немного блефовал. Конечно, я мог бы действительно так сделать. Но при требуемом мне опыте на уровень, мог ненароком и сразу до двадцатого апнуться. Запас опыта в разных кристаллах я представлял только примерно.
        - Второй день? - переспросил мужик.
        Я вздохнул и выложил на стол один из темноэльфийских кинжалов. Если этот хмырь решит напасть, постараюсь ткнуть ему в глотку. Разница в три уровня снижает шанс на попадание, но ведь не до нуля же. Мужик перевёл взгляд на трофейное оружие, нервно сглотнул и отступил на шаг. При этом споткнулся о свою подружку, которая всё ещё не удосужилась встать на ноги, и чуть не растянулся рядом с ней.
        - Чего разлеглась, дура?! - Он тут же переключил нападки на новый объект. - Пристаёшь тут к людям почём зря, а я из-за тебя потом виноватый!
        Ухватив «подругу» за шиворот, он поволок её к столу в углу. На меня даже не оглянулся. Не извинился, не попрощался, молча слился. Ладно, так тоже пойдёт.
        Похоже, я повёл себя верно. А ведь даже не задумался об этом, как-то само собой всё вышло. Будто точно знал, что когда наезжает какой-то мелкий бандюган, надо в ответ врубать борзометр на всю катушку и давить в той же манере. Неужели психотерапевтов и такому учат? Не, это какая-то прикладная быдло-психология. Хм, может, я жил в паршивом районе? Да, плевать, главное, что сработало. Хотя я наверняка нажил себе врага, и этот хмырь непременно воткнёт мне нож в спину, если представится случай. Что ж, надо постараться не поворачиваться к нему спиной.
        Я допил пиво и отодвинул кружку. Относить на стойку не буду, назло трактирщику. Халява это хорошо, но мне ещё с Доротеей беседовать. А с заплетающимся языком выйдет не очень хорошо. И вообще, из трактира стоит свалить, а то ведь могут явиться дружки сутенёра, и тогда расклад изменится.
        Глава 15
        Пьяная волшебница посоху не хозяйка
        То, что Доротея вообще открыла мне дверь, могло бы считаться добрым знаком. Но только не при том, как она выглядела. Девушка смотрела на меня мутными глазами, зрачки которых так и норовили разбежаться в разные стороны, будто пытаясь заглянуть за плечи хозяйке. Она морщила лоб и щурилась, пытаясь понять, кто перед ней вообще. Но, несмотря на мою очень запоминающуюся рожу, просветление и озарение всё никак не наступали.
        Уж не знаю, зачем Доротея вообще открыла дверь, к тому же, даже не спросив, кто там припёрся. Вероятно, просто сработал рефлекс, привычка - раз стучат, то надо открывать. Гостей девушка явно не ждала и была одета весьма «по-домашнему» - в мятую полурасстёгнутую рубашку. Подол слегка прикрывал зад, но не компенсировал отсутствия штанов.
        - Чего припёрся? - наконец вопросила Доротея.
        У меня возникло подозрение, что она так и не поняла, кто перед ней. Неудивительно, судя по исходящему от неё запаху спиртного и силе аромата. Если сравнить, можно считать, что я сегодня вообще не пил, так, рот прополоскал.
        - А ты в курсе, что открывать дверь незнакомым или даже малознакомым людям и прочим существам может быть не безопасно? - поинтересовался я.
        - Мирная зона, - махнула рукой девушка, от резкого движения едва не потеряв равновесие.
        Пошатавшись ещё немного, она снова махнула рукой, на этот раз менее энергично, и ушла в комнату. Дверь оставила открытой, так что я посчитал это приглашением. Впрочем, с тем же успехом можно было развернуться и уйти к себе, для важного разговора время явно не подходящее.
        Но оставлять будущую соратницу в таком состоянии не хотелось. Хотя бы потому, что её могли банально прикончить. Запрет на нападения в гостинице - штука довольно условная, я в этом убедился на своём опыте и на шкуре Теда. Даже если администратор увидит драку и активирует ходячие доспехи, может оказаться уже поздновато. Ну а в комнате и вовсе никто ничего не увидит.
        Я вошёл, закрыл за собой дверь и уселся на единственный в комнате стул. Доротея стояла возле кровати, то ли раздумывая сесть на неё, лечь или попрыгать, то ли вообще не соображая, где находится.
        - И какой повод? - поинтересовался я.
        На удивление, я получил достаточно внятный ответ.
        - Жизнь, - заявила Доротея, махнув рукой так, что всё же плюхнулась задом на кровать. Подумала и добавила: - Здесь. Такая.
        - Ну, у меня есть предложение, которое может кое-что в твоей жизни изменить, - протянул я, достав из кармана кольцо.
        Девушка прищурилась, разглядывая украшение, потом перевела взгляд на моё лицо и покачала головой.
        - Рожа у тебя, конечно… Ну да ладно. Хорошо, что я выпила.
        Я не успел спросить, при чём тут вообще моя рожа. Сперва мне показалось, что Доротея попросту упала и отключилась, но она быстро перевернулась на живот, оттопырив зад, и попыталась снять трусы.
        - Ладно, давай сам, - приглушённо буркнула она, уткнувшись лицом в матрас.
        Я не удержался и рассмеялся. Да уж, ну и денёк выдался, уже третья девушка предлагает себя. Я-то думал, с такой рожей у меня будут проблемы с женским полом. Но нет, хоть дамы и кривятся, однако всё же соглашаются. Пусть не из-за моего обаяния, а ради кристаллов или вот волшебного колечка. И если бы Сандра уже не умотала меня сегодня, я бы согласился. А так пока не успел истосковаться по женщинам, чтобы пользоваться продажной любовью.
        - Я не это имел в виду.
        Ответом мне стал заливистый храп, хотя позу Доротея так и не изменила. На двери щёлкнул замок. Я подёргал ручку, постучал - безрезультатно. Попытки растолкать пьяную деваху тоже толка не принесли. Похоже, я тут заперт до утра. Видимо, такая система безопасности в гостинице, чтобы никто не вломился к спящему постояльцу, если он не запер дверь. Ну а кто вошёл раньше - того, предположительно, пригласили. Знал бы заранее, не стал бы заходить.
        Я скинул ботинки, подвинул Доротею к краю кровати и улёгся рядом. Одежду снимать не стал, от греха подальше. Не то, чтоб я опасался за свою честь. Но вот проснувшись утром рядом с голым мной, Доротея может подумать, будто я воспользовался ситуацией. И, например, прирезать меня за это. О том, что сама же предлагала, вряд ли вспомнит, да и не факт, что это что-то изменит. Да и убегать в случае конфликта одетым будет сподручнее.

***
        - Где мой посох?! - разбудил меня громогласный возмущённый рёв.
        Почти сразу кто-то схватил меня за шиворот и сильно затряс. Я открыл глаза и почти в упор уставился на лицо Доротеи. Без малейших следов похмелья, но в том, что у аватаров в ВИКС хорошая живучесть я уже успел убедиться раньше.
        - Ты! - прорычала она.
        - Я не твой посох, - сообщил я очевидный факт. - Хотя…
        Я секунду подумал и решил не договаривать фразу. Уж не знаю, что она помнит о прошлом вечере, но в любом случае лучше не напоминать. Как минимум до тех пор, пока мы не договоримся о сотрудничестве.
        - Почему ты в моей постели?! - сменила тему девушка, всё ещё не выпуская мой ворот.
        - Зашёл в гости, ты уснула, дверь закрылась, - пересказал я краткую версию событий. - Кольцо тебе принёс, от Ольки, и предложение вступить в мою группу.
        Держащие меня руки разжались, так что я плюхнулся обратно на кровать. Доротея отошла на пару шагов, я тоже поднялся.
        - Предложение… Вступить в группу, - повторила она.
        Кажется, начала вспоминать, что было вечером.
        - Да, в группу, - поспешил я отвлечь её от воспоминаний. - У нас уже есть танк, шестнадцатого уровня. Хильда, не знаю, видела ли ты её. Ну и Карл, с ним ты встречалась. Но если найдётся кто получше, Карла можно заменить.
        - И кому уник?
        Эх, а вот об этой стороне вопроса я раньше не подумал. Конечно, уник я планировал забрать себе. Но зачем тогда остальным идти в данж, ради чего?
        - Тебе ведь нужна маска Арли, - продолжила девушка, не заметив моей заминки.
        - Маска Арлекина? - пришла очередь переспрашивать мне.
        - Да нет, Кин - это другой босс, - отмахнулась она. - Арли, босс-перевёртыш… Ты не в курсе, да?
        Я покачал головой. О четырёх мини-боссах я слышал, но какие они, что умеют и что с них можно снять, не знал.
        - Маска Арли позволяет ему принять любой облик, - пояснила девушка. - Обычно он превращается в одного из игроков, запутывает. А ты мог бы принять облик человека.
        Вот это поворот! Хм, а может, группа Каспера столкнулась с этим Арли и именно тогда по ошибке убили своего пятого? Хотя без разницы.
        - Это меняет дело, - протянул я. - Тогда мне маску, тебе уник.
        - А мне не надо, - неожиданно возразила Доротея. - Мне нужен лук Трея. Он тоже масштабируется и можно привязать к душе.
        - Э-э… - многозначительно протянул я. - То есть, там больше одного уника?
        - Нуб, - скривилась девушка. - Уник примет форму того оружия, какое тебе нужно. А просто масштабирующийся предмет такой, какой есть. И надо ещё застать нужного мини-босса, их там дюжина, чередуются в случайном порядке.
        - А зачем тебе лук? - задал я не самый важный вопрос, просто чтобы не молчать и не мычать бессвязно. - Ты же волшебница, у тебя посох…
        - Я лучник стихий, - фыркнула девушка. - Посох - и есть лук, только без тетивы. Мой почти как у Трея, но не масштабируется.
        От обилия информации у меня уже голова пошла кругом. Нельзя же вот так будить человека дикими воплями, а потом вываливать на него содержание справочника. Ну и скеллига тоже нельзя.
        - А колечко зачем? - поинтересовался я.
        - Позволяет юзать две стихии одновременно. Тебе не пригодится. И оно только для низкоуровневых заклинаний.
        Она требовательно протянула руку, я вложил кольцо ей в ладонь. Что ж, видимо, мы договорились.
        - Так где мой посох?
        - Да вообще без понятия, - развёл руками я, на всякий случай оглядевшись по сторонам. Но нет, ни в каком углу незамеченный волшебницей-лучницей посох не стоял. - Не видел вчера, когда зашёл. Да и не смотрел. Пить надо меньше!
        - Ты здесь который день? - хмыкнула девушка. - Погоди, скоро передумаешь.
        Я пожал плечами. Устраивать сеанс психоанализа для волшебницы-алкоголички у меня желания не было. Главное, чтоб перед боем не нажиралась, а в свободное время пусть делает, что хочет.
        - Так, выметайся из моей комнаты, - велела Доротея, указывая на дверь. - Я пойду посох поищу. А ты ищи пятого в группу.
        Стоп, стоп, вроде я тут предполагался командиром? И вообще, чем ценные указания раздавать, могла бы лучше порекомендовать кого-то. В конце концов, она тут гораздо дольше. Но, похоже, с таким характером, многочисленными друзьями не обзавелась.
        Хм, а кто нам нужен пятым? Вообще, по специализации. Танк есть, маг и лучник в одном лице есть. Мы с Карлом непонятно кто, ни рыба, ни мясо, ни каша с маслом, но вдвоём за одного бойца сойдём. Надо бы выяснить, как тут вообще получить специализацию и как потом прокачивать. И кто же нам нужен пятым?
        В дверь тихонько поскреблись. Доротея распахнула её и рявкнула:
        - Ну, чего?
        Девушка-администратор протянула ей посох.
        - Кажется, это ваше, - промямлила она. - Там посетители ходят, как бы не унесли… случайно, по ошибке.
        Ага, по ошибке, как же. Не надо забывать, что тут каждый первый игрок - преступник. А местные жители, наверное, в гостиницу и не ходят. Хм, а можно взять в группу местного жителя? Или…
        Озарённый гениальной идеей, я пристальнее вгляделся в девушку-администратора. Это была всё та же, которая промедлила с сигналом тревоги, пока я бил Теда.
        - Подожди, - позвал я.
        - Что?! - тут же вскинулась Доротея. - К себе её тащи! В моей комнате ты не будешь промокашку валять!
        Я подошёл и наотмашь врезал волшебнице тыльной стороной ладони по лицу. Удар получился достаточно сильным, чтобы сбить её с ног.
        - Никто в моей группе не будет так относиться к нулёвкам, - процедил я. - Ещё раз вякнешь такое, я не буду мешать Карлу повалять тебя, когда пьяная отрубишься.
        Доротея медленно поднялась, сверля меня взглядом. Я не уступил. Пусть она двенадцатого уровня, разница между нами не так уж велика. Стрелять из лука-посоха в комнатушке она вряд ли сможет, так что у меня даже преимущество. Ну а если я только что лишил группу мага… Да и к чертям. Из сволочей в отряде мне хватит и Карла, тот хотя бы меня боится.
        - Ясно, - неожиданно кивнула Доротея. - Постараюсь не повторять.
        - Отлично, - я сухо кивнул в ответ, хотя в душе ликовал, и повернулся к администраторше. - Ты можешь снова стать игроком? Получить первый уровень? Сколько надо опыта?
        Глава 16. Пятый член группы
        Девушка затряслась и отступила на шаг.
        - Я… нельзя говорить… Много… Сотрут… - промямлила она.
        Я шагнул к ней, выгреб все имеющиеся в наличии кристаллы опыта, и высыпал ей в ладонь.
        - Активируй, быстрее, - велел я и обернулся к Доротее: - Кристаллы есть? А лишний опыт, чтобы слить?
        Волшебница сориентировалась быстро. И то ли захотела поддержать мою задумку, то ли просто не стала спорить. Вытащила из кармана три кристалла и протянула администраторше. Взамен забрала опустевшие, чтобы перезарядить. Эх, вот бы сюда Жиля сейчас…
        Самый крупный кристалл рассеялся пылью, потеряв последний пункт прочности. Взяв пару других, я принялся барабанить во все двери на этаже.
        - Эй, у кого есть лишний опыт?! - орал я. - Заберу излишки вашего опыта! Плачу по три криса за заряд!
        - Чего за шум в такую рань? - недовольно вопросила помятая физиономия, высунувшаяся в коридор.
        - Куплю опыт, кристаллы опыта! - заорал я ему в ответ. - Дорого, срочно!
        Голова пару раз моргнула, скрылась в комнате, но через несколько секунд появилась снова. На этот раз вместе с рукой, сжимающей два кристалла опыта.
        - Возьму по паре крисов… - начал он.
        Я, не слушая, вырвал у него кристаллы и метнулся к девушкам. Ещё один кристалл в руках администраторши рассыпался. Так, этот был второй по объёмности, на два использования, Доротея подзарядила. И ещё один такой есть…
        - Всё, я пустая, - сообщила волшебница, протягивая мне кристалл. - Этот не до конца заряжен.
        - Извините, господа… и дамы, - донёсся звонкий девичий голосок со стороны лестницы. - У вас всё в порядке? Или вызвать охрану?
        Я оглянулся и увидел ещё одну администраторшу. В точно таком же провокационно-откровенном наряде, едва ли не близняшку первой. Только у этой тёмные волосы, тогда как первая блондинка. Неужели не вышло и её развоплотили?!
        Но нет, девушка была на месте и смотрела на меня глазами размером с чайное блюдце.
        - Первый уровень, - прошептала она так тихо, что услышал, должно быть, только я. - Но ведь… три миллиона опыта… Не набралось… Но уровень дали.
        Я поднял глаза вверх, но не увидел там ничего, кроме бетонного серого потолка. Однако это не помешало кому-то мониторить происходящее. И вмешаться. К счастью, в нашу пользу, а могли бы и наоборот.
        - Поздравляю, герой, - хмыкнула Доротея, по-мужски увесисто хлопнув меня по спине. - Спас прекрасную даму.
        - Вообще-то, я не…
        - Ой, да ладно, - перебила волшебница. - Ну, влюбился в крошку, вон как за её честь вступался. Понимаю, она секси.
        - Господа… - опять подала голос новая администраторша.
        - Всё в порядке, - махнул рукой я. - Мы мирно отдыхаем.
        Никто не возразил, так что девушка ушла. Я вернул соседу его опустевшие кристаллы опыта и отсыпал шесть кристаллов сущностей, как и обещал, хоть он и просил меньше.
        - Спасибо, спасибо, - запричитала блондиночка, повиснув у меня на шее. - Я вам так обязана, сделаю, что хотите.
        Доротея снова хмыкнула, но помня пощёчину, от комментариев воздержалась.
        - Отлично, - кивнул я, отстраняя от себя бывшую администраторшу. - Значит, для начала ты представишься. Потом вступишь в нашу группу, с прокачкой поможем. А ты расскажешь всё, что знаешь об этом мире. И поможешь нам в данже.
        Девчонка распахнула глаза ещё шире. А Доротея возмутилась уже без капли юмора в голосе:
        - Ты что, серьёзно? Нулёвку качать? Да мы тут ещё на сто лет застрянем!
        - Сколько надо опыта на второй уровень? - спросил я, взглянув на девушку.
        - Десять тысяч, - ответила она, облизнув пухлые губки.
        Я присвистнул - из-за цифр, а не возбуждающего жеста. Хотя, наверное, не так уж много, это у меня почему-то минимальные требования.
        - А имя, - продолжила блондиночка, - я ещё не придумала.
        Она пожала плечами, заставив блузку ещё сильнее натянуться на груди. Так, надо добавить в план ещё один пункт: раздобыть ей новую одёжку.
        - Думай быстрее, имя - это важно, - предупредила Доротея. - А то станешь… Ну, лучше не озвучивать лишний раз.
        Я кивнул. С Пигалицей мы это уже проходили, так что лучше решить вопрос до возвращения Карла. Я его, конечно, потом побью, но это уже ничего не исправит.
        - Мэйв, - решила девушка. - Меня будут звать Мэйв. Я… Мне кажется… - Она передёрнула плечами. - Нет, не помню.
        Мы с Доротеей переглянулись и синхронно пожали плечами. Никому из нас имя ничего не говорило. Просто имя, кажется, существующее на Земле. Вот Доротея у меня ассоциировалась с Дороти из страны Оз. А я, в таком ракурсе, вполне тяну на Страшилу, пожалуй.
        - Приятно познакомиться, Мэйв, - кивнул я. - Ну, наши ники ты и так можешь видеть. Надо раздобыть тебе новые шмотки и познакомить с остальными членами группы. Хотя ты их уже видела ведь.
        - Зачем я тебе в группе? - спросила она. - Ты мне очень помог, я благодарна. И выражу благодарность как захочешь.
        - В любой позе, - всё же не сдержала комментарий Доротея.
        Я не стал реагировать. Это в ней ревность проснулась, что ли? Или она от природы похабная нахалка просто?
        - У меня ведь нет сейвов, - напомнила Мэйв, проигнорировав пошлый намёк. - И я очень боюсь снова умереть. Тогда обратно… Или хуже…
        - Подтянем за счёт распределения опыта в группе, - пообещал я. - А умирать никто не собирается. Но немного рискнуть всё же придётся.
        - Мы можем найти уже прокачанного игрока, - снова завела ту же шарманку Доротея. - Ты её спас, молодец, но пусть себе живёт дальше тут спокойно. Спонсируй кристаллами на съём комнаты…
        - Это не жизнь, - оборвал её я. - Унылое существование. Я пройду данж и уйду, крисы кончатся. Придётся ей искать другого спонсора и расплачиваться натурой. Так? А каждый третий тут психованный маньяк. И плевать на безопасную зону.
        - Даже тебе плевать, - напомнила Мэйв.
        Ну да, я нарушал правила безопасной зоны, каюсь. И не только с Тедом, а даже вот влепив Доротее по мордасам буквально только что. А быстро Мэйв отошла от шока, уже подкалывает. Молодец, девчонка. Пожалуй, мы сработаемся. Я и сам не был до конца уверен, чего меня дёрнуло вдруг её прокачивать. То есть, дело-то, конечно, хорошее, как плюс в карму, наверное, зачтётся. Но я сам не настолько крут и прокачан, чтобы тут филантропией заниматься. Затащить спасённую красотку в койку, как предполагала Доротея и практически предлагала сама Мэйв? Ну, может быть, в будущем… Почему бы нет, если она сама будет согласна, не только в благодарность и в качестве платы за спасение. Хотя даже и так, если я задержусь тут надолго, то ведь затоскую без женского общества. И вряд ли предложения будут сыпаться на меня каждый день пачками, как вчера. Это просто так совпало.
        - Нам стоит найти Карла и Хильду, - предложил я. - А то я им велел не возвращаться, пока Карл не возьмёт двенадцатый уровень. Но обстоятельства поменялись, теперь ещё вас двоих надо прокачивать.
        Сам я вступать в группу пока не собирался. Слишком мало опыта мне нужно для прокачки. Так что догнать остальных успею и позже, им сейчас опыт нужнее. Только вот у Хильды уже шестнадцатый, а в группе все получают опыт поровну. Мда, как бы всех уровнять-то? Вот бы раздобыть ещё кристаллов опыта, но не к Сандре же мне за ними идти. Наверняка должны быть и другие источники, ведь кристаллы есть у многих.
        Я снова постучал в дверь к соседу.
        - Что, опять кристаллы нужны? - поинтересовался он. - У меня лишнего опыта нет, а пустые кристаллы не дам, самому пригодятся.
        - Как наберёшь опыт, обращайся, - предложил я. - И приятелям расскажи, что мы с друзьями готовы опустошить их кристаллы. Кстати, где их можно добыть?
        - У трактирщика, конечно, - удивился парень. - За некоторые квесты выдаёт. Хотя некоторые болтали, будто им куратор кристаллы дал.
        Я ухмыльнулся, сделав вид, будто разделяю его скептицизм. Трактирщик, значит. И его дурацкие квесты. Не нравится мне эта бородатая рожа. Да и я ему, вроде, не очень нравлюсь. Так что вместо кристаллов за квест могу опять получить какую-нибудь фигню.
        - Информацию, что нам нужны кристаллы опыта, лучше распространять через администратора гостиницы, - посоветовала Доротея, когда дружелюбный сосед скрылся за дверью. - Ну и того же трактирщика. А про кристаллы мог и у меня спросить.
        - Откуда я знаю, может тебе их дали в обмен на снятые трусы, - всё же не сдержался и огрызнулся я.
        Нашлась тут самая умная. Могла бы сама сообразить и сразу рассказать, не дожидаясь вопросов. Я глубоко вздохнул и добавил уже мягче:
        - Я тут третий день, так что полный нуб. Не забывай про это. Если что полезного знаешь, сразу говори. И предлагай, что делать. Я готов прислушаться к советам более опытных игроков.
        - Это не игра, - пробормотала Мэйв. - Иногда мне кажется, что это ад.
        - Ну, максимум чистилище, - усмехнулся я. - Хотя Данте про такое не писал…
        - Кто? - в один голос переспросили девушки.
        Я закатил глаза. Ох уж эти инопланетянки…
        Но ад или нет, а из этой чёртовой дыры стоит выбираться, особо не задерживаясь. Только обстряпать это надо таким образом, чтобы в другом мире не оказаться на самом дне пищевой цепочки - без нормального оружия и прокачанных навыков, уровнем ниже всех местных. То есть, помимо прохождения данжа, надо ещё добыть кучу кристаллов опыта, пусть даже одноразовых. Чтобы в новом мире использовать их и апнуться. Мда, на пятерых - это просто тонна опыта… Но раз уж подался в лидеры и взялся наводить свои порядки, придётся заботиться о подчинённых. Иначе свергнут и казнят, как какого-нибудь царя - кажется, на Земле их вообще всех свергли, кроме как в Англии. Но и там перевороты случались… Наверное. Даже без частичной амнезии, я никогда не мог похвастаться отличным знанием истории. Ну, насколько я помню.
        - Ладно, девочки. Идём сперва за шмотками для Мэйв. Полагаю, в деревню? - ответом мне стали два кивка. Ну, хоть здесь я угадал. - А потом искать Карла.
        - Мы могли бы разделиться и сделать это одновременно, - предложила Доротея.
        - Только не сейчас, когда наша блондиночка в таком виде, - покачал головой я. - И мой уровень маловат, а крутизны может не хватить.
        Волшебница хмыкнула, но не насмешливо, а как-то задумчиво.
        Возможно, мне всё-таки стоит апнуть несколько уровней. С тем же успехом могу зависнуть на шестнадцатом или семнадцатом. Зато будет меньше шансов, что местные решат наехать. Да, так и сделаю, всё-таки немного побуду в группе и поучаствую в охоте на мобов. Но сперва придётся выдержать испытание потруднее - поход с двумя женщинами за покупками.
        Глава 17
        Локальное великое свершение
        Посреди центральной площади высился здоровенный кристалл, больше человеческого роста. Очень похожий на кристаллы опыта, только по этому то и дело пробегали красные блики. Когда я в прошлый раз здесь проходил, ничего подобного точно не было. И с чего вдруг такие изменения всего за сутки?
        Игроки подходили по одному, на несколько секунд прикасались к кристаллу и снова отходили. Выкачивают опыт или сливают? А может, у этого кристалла совсем другое предназначение. Я огляделся по сторонам, выискивая, у кого бы спросить. Мои спутницы стояли, вытаращив глаза и раскрыв рты, так что явно знали не больше моего.
        Я обратил внимание на игрока, который шёл к кристаллу, почему-то воровато оглядываясь по сторонам. И интуиция меня не подвела. Вместо того чтобы приложить ладонь, он обхватил кристалл обеими руками, обняв его. Это явно было «не по правилам». Кристалл сверкнул яркой алой вспышкой, и игрок отлетел к краю площади. Его обугленное тело дымилось, распространяя чадную вонь. Впрочем, это не продлилось долго, обожжённый труп испарился. А ведь обычно тела исчезают только через час, тут явно не обошлось без вмешательства, как с гостиничным администратором.
        - Так и будем тут стоять? - буркнула Доротея.
        - Тебе разве не любопытно, что тут происходит? - покосился на девушку я.
        - Думаешь, если будешь стоять и таращиться, на тебя снизойдёт знание? - фыркнула она. - Подойди к кому-нибудь, да спроси. Или пошли всё-таки найдём портного, а с этим потом разберёмся. Куда оно денется.
        Я задумчиво хмыкнул. Если вчера тут кристалла не было, а сегодня появился, то кто знает, вдруг завтра исчезнет. Так что деться очень даже может. Хотя и Доротея права, от стояния столбом у меня информации не прибавится. Но не настолько я дружелюбный, чтоб приставать к незнакомым игрокам с вопросами. Рожа у меня для такого слишком нерасполагающая.
        - Ладно, идём, - пожав плечами, решил я.
        Но стоило обогнуть толпу и свернуть на перпендикулярную центральной улицу, я заметил на крыльце одного из домов знакомую персону. А вот теперь можно и позадавать вопросы.
        - Давайте вы дальше без меня, - предложил я. - Всё равно я в выборе шмоток не советчик.
        Доротея кивнула и требовательным жестом протянула руку ладонью вверх. Мне не составило труда сообразить, что ей надо. Я не стал жадничать и отдал почти все кристаллы сущностей, оставив только три штуки на оплату гостиницы. Вполне довольные моей щедростью, девушки зашагали дальше, в поисках лавки портного. А я направился к фигурке на крыльце.
        Пигалица сидела, закрыв лицо ладонями, и явно плакала. Её кавалеров нигде поблизости видно не было, так что я догадывался о причине горьких рыданий.
        - Поссорилась с приятелями? - спросил я.
        Девушка дёрнулась от неожиданности, но увидев, что это я, расслабилась. Кажется, я даже заметил блеснувшую в её покрасневших глазах надежду. Нет, девочка, поздно метаться, обратно ко мне уже не примажешься.
        - Нет. Мы не ссорились. Они просто… Я им стала не нужна, - призналась Пигалица, шмыгая носом.
        - Нашли другую?
        - Ты что, не видел? - удивилась она. - Ну, кристалл этот. Для слива опыта.
        Ага, значит, я верно предположил его назначение. Но с чего вдруг он появился, и как все так быстро про него узнали?
        - Видел, - кивнул я. - Но не в курсе, что к чему.
        - Брешешь, - скривилась Пигалица. - Я ж видела тебя, ты шёл с одной из этих промокашек.
        Я скрипнул зубами, но не стал её бить. Пускай болтает, что хочет. Желательно - по теме моих вопросов. Хорошим манерам можно поучить и потом.
        - А какая связь? - вскинул брови я.
        Она уставилась на меня, будто пытаясь взглядом прожечь дырку и найти ответ на вопрос в моих кишках. Нахмурилась, разглядывая мою рожу.
        - Так это был ты, - наконец, протянула она. - Всё из-за тебя.
        - Не виноватый я, - развёл руками я. - Просто рожа у меня такая.
        Пигалица покачала головой и совсем не женственно харкнула на землю.
        - Ты эту промокашку прокачал, - обвиняюще ткнула в меня пальцем девушка. - И куратор объявил, что из-за этого кристалл поставили. Чтоб других нулёвок можно было прокачивать, если игроки захотят. Ну и все захотели сливать опыт, на промокашек-то плевать. Хотя их точно в оборот возьмут, не упустят.
        - Из-за меня поставили кристалл? - удивился я.
        То, что я прокачал нулёвку, отрицать даже не подумал. Вряд ли это надолго останется тайной, раз уж даже куратор в курсе и делает официальные заявления. А ведь прошло-то совсем немного времени, пока мы от гостиницы до посёлка шли.
        - Это что, такое великое деяние? Типа из тех, которые заносят в Книгу Бытия, или как её там?
        - Не настолько великое, - фыркнула Пигалица. - Куратор и про это говорил. Мол, грандиозное для локации событие, потому и… бла-бла… Я особо не слушала.
        Мда, не самый удачный источник информации я выбрал. Эта рыжая девчонка слишком эгоистична, её не волнует ничего, что не касается её же собственной персоны. Впрочем, основную суть я узнал, с деталями можно разобраться и потом.
        - Так выходит, выкачать опыт из кристалла могут только нулёвки? - уточнил я.
        - Ага, - пожала плечами Пигалица. - Да кому ещё этот опыт нужен.
        Ну да, будто не она недавно радовалась, что ей решили помочь с прокачкой. Но теперь уже успела разобраться и осознать свою ошибку. Только чего ж тогда ревёт? Хотя даже спрашивать не буду, её проблемы меня не касаются, она сама сделала выбор.
        Эх, теперь мне трудно будет найти тех, кто слил бы опыт в мои кристаллы. Большинство будут сразу идти к большому кристаллу и скидывать излишки в него.
        - А у тебя в отряде ещё есть место? - как будто бы невзначай поинтересовалась Пигалица, хлопая ресницами.
        Ну вот, какая предсказуемость, даже скучно.
        - Нету, - отрезал я. - Последнее заняла та, кого ты обзываешь промокашкой.
        - А чего это обзываю, - удивилась девушка. - Их все так зовут.
        - Все мудаки, - не стал спорить я. - Вроде тех, которые тебя попользовали и выбросили за ненадобностью. Так что ты и сама ничем не лучше промокашки. Разве что многоразовая.
        Пигалица сперва побелела, а потом резко покраснела от гнева.
        - Ты!.. - почти прорычала она. - Нелюдь! Тварь поганая! Что б ты понимал! Да я…
        - Я-то нелюдь, кто ж спорит, - хмыкнул я. - Но по мне это сразу видно. А вот по тебе с первого взгляда не понять.
        - Чего не понять? - она от удивления аж растеряла весь гневный пыл. Но это было ненадолго.
        - Что ты просто дырка, - сообщил я. - А остальное вокруг дырки - так, ненужное приложение. И зачем только спасал тебя, надо было…
        Договорить мне не удалось, поскольку Пигалица завизжала и кинулась на меня, выхватив нож. Причём не подаренный мной кинжал, а охотничий нож с широким лезвием. Видимо, успела с кем-то поменяться. Я предвидел возможность такой реакции, хоть и надеялся, что обойдётся руганью и криком. Но девчонка так и не поняла, как устроен этот мир, раз решила со своим восьмым уровнем напасть на меня.
        Я шагнул вправо, уходя от её удара, и выставил левую руку с зажатым темноэльфийским кинжалом. Пигалица сама напоролась на лезвие животом. Не то, чтобы это снимало с меня ответственность, я к этому и не стремился. Но если бы она уклонилась, я бы не стал за ней гоняться. Ничего, у девчонки ещё три жизни в запасе. Может, успеет научиться чему-нибудь.
        - Ты… ты…
        Она махнула ножом, но я свободной рукой перехватил её запястье и вывернул. Эх, могла бы попросить пощады. Наверное, даже с такой раной смогла бы выжить и исцелиться, аватары живучие.
        Её нож звякнул о мостовую, а я выхватил второй кинжал и полоснул Пигалицу по горлу. Отбросив тело, я вытер оба лезвия об её одежду. Грабить не стал, да и взять-то с неё нечего. Эх, вот куда она успела подевать подаренные ей кинжалы тёмных эльфов? Их бы я забрал, на квест нужны. Но, видимо, нужны были не мне одному и кто-то опередил. Вот же дура!
        Я огляделся вокруг и убедился в отсутствии свидетелей. Ну да, все собрались на площади, вокруг кристалла. Хотя вряд ли тут запрещено убивать других игроков. А из личной симпатии за Пигалицу вступаться или мстить тоже никто бы не стал.
        За её смерть я сразу получил тринадцатый уровень. Да уж, качаться на игроках получается гораздо быстрее, чем на кроликах или кабанчиках. Возможно, так специально сделали для того, чтобы тут все друг друга не перерезали - апаться на двадцатый и валить в другой мир ведь мало кто хочет. А если всё же найдётся желающий, то недолго проманьячит, прежде чем куратор выкинет его в Инферно.
        Так, теперь мне надо как-то отыскать Доротею и Мэйв. А где тут лавка портного, я без понятия. Впрочем, сильно торопиться не буду, пусть всё же разберутся с покупками без меня.
        Я свернул в переулок, куда ушли девушки, но почти сразу остановился.
        - Вот он, парни.
        Говорившего я узнал. Тот самый сутенёр из трактира. Так и знал, что ссора мне ещё аукнется. И с ним ещё двое, так что сила точно не на моей стороне. К тому же, одного из двоих я знаю. И это знакомство тоже не предвещает ничего хорошего. Проклятье, какой же тесный тут мирок!
        Глава 18
        Знакомые лица
        Обычно люди бывают рады видеть знакомые лица… Хотя нет, чёрта с два, всё не так. Вот стоило подумать об этом, как где-то в подсознании приоткрылась дверца в крохотный чуланчик. И оттуда вылезло понимание.
        Нет, крайне редко человек радуется встрече со старыми знакомыми. Особенно если это какие-нибудь бывшие одноклассники или сокурсники по университету. Впрочем, коллег с прошлых работ можно записать в ту же категорию. Потому что с прошлой встречи прошла уже уйма лет, с этими людьми давно не осталось ничего общего, говорить с ними просто неинтересно и совершенно незачем. Если бы связывали какие-то дружеские отношения, они бы сохранились и поддерживались. А раз нет, то зачем тратить время на совершенно постороннего человека? Рад встрече бываешь только с некоторыми друзьями, да и то не сильно - с ними и без того можешь созвониться, пообщаться и договориться пересечься и вместе попить пива. Там, в моей реальности, с этим в последние годы стало куда проще - мобильные телефоны, интернет. Если захочешь, то связь с человеком не потеряешь и всегда его найдёшь.
        Тут у меня вообще ещё никаких друзей и даже приятелей не появилось. Так что случайные встречи с обладателями знакомых рож ничего хорошего не сулили. Даже если бы я тут натолкнулся на Карла с Хильдой, это бы означало, что они пренебрегли моим приказом идти прокачиваться и набивать опыт. То есть, снова ничего хорошего.
        А уж Жиль мне вовсе не товарищ. Особенно когда он в компании явно недружелюбно относящегося ко мне сутенёра. И если с последним один на один я бы вполне мог справиться, теперь-то он превосходил меня всего на уровень, то Жиль… Ну и про третьего в компании забывать не стоит, хотя у того всего шестнадцатый уровень. Только мне и этого наверняка хватит.
        - Давайте кончать с ним, - приказал сутенёр. - А потом его девками займёмся.
        Я подумывал драпануть, но от этих слов ситуация изменилась. Впрочем, что я могу сделать? Героически погибнуть? Что-то не привлекает такой расклад. Может, прихвачу одного с собой.
        Выбрать, кого атаковать, я не успел. В дело вступил Жиль. Он взмахнул кривым ножом, и сутенёр захрипел, булькая кровью из перерезанной глотки. Пинком отбросив его с дороги, Жиль воткнул нож в бок второму и провернул.
        - Ну, чего стоишь? - спросил он, не оборачиваясь. - Особое приглашение нужно? Мне опыт с них не сдался, забирай.
        - Там кристалл на площади, в него можно лишний опыт слить, - сообщил я, но всё же приблизился, доставая кинжалы.
        Раненый в бок попытался вырваться, но Жиль двинул ему рукоятью второго ножа в висок, вырубив наглухо. Добивать раненого и валяющегося в отключке противника - мало чести. Но у нас тут не рыцарский турнир, а эти говнюки только что собирались расправиться со мной втроём. Я уже понял, что если буду играть в благородство, то долго в этом мирке не протяну. Правда, даже убитые враги тут могут воскреснуть и прийти мстить. Но, если ума хватит, - побоятся потерять ещё один сейв.
        Я наклонился и хладнокровно перерезал глотку парню, ник которого так и не узнал. Специально не стал смотреть, лишняя информация. Убивать обезличенного безымянного врага всегда проще. Сутенёр загнулся до того, как я успел с ним покончить, всё же отсыпав опыт Жилю. Но мне хватило и одного убитого, чтобы получить четырнадцатый уровень.
        - Быстрее пошевеливаться не пробовал? - досадливо сплюнул Жиль.
        - Я, конечно, не хочу казаться неблагодарной скотиной, - протянул я. - Но с чего вдруг?
        Я обвёл рукой случившееся побоище. Всё заняло меньше минуты. Я даже не успел задуматься, почему Жиль решил переметнуться на мою сторону.
        - Ты чем-то недоволен? - вскинул брови он. - Считай, что они мне не нравились. Больше, чем ты.
        - Рад узнать, что всё-таки тебе не нравлюсь, - кивнул я. - Хотя бы чуть-чуть. Это взаимно.
        Наверное, не очень умно такое говорить маньяку-убийце, который только что разделался с парой человек, считавших его своим сообщником. Но как-то само вырвалось, не удержался.
        - Ты тут всего несколько дней, а уже успел изменить местные порядки, - не отреагировав на подначку, пояснил Жиль, мотнув головой в сторону центральной площади с кристаллом. - А эта шваль тут торчит дольше меня, толку ноль. Выбор, кого мочить, очевиден.
        - А тебя не устраивают местные порядки? - уже всерьёз удивился я.
        - Меня не устраивает, когда мной пытаются играть, как фигурой в шахматах, - отрезал он. Криво усмехнулся и добавил: - Кстати, я никогда не играл в шахматы. И уверен, что такой игры в моём мире не существовало. Но теперь я о ней знаю. Сечёшь?
        Я медленно кивнул. Похоже, Жиль намекает на то, что при загрузки личности в аватары нам могут добавить в память какие-то посторонние знания. Или вообще загрузить человека в тело скеллига, чего далеко ходить за примерами. Я считал, что это какая-то ошибка, сбой. Ну или наказание такое. А Жиль вот думает, что это намеренные манипуляции.
        - Общая информационная и понятийная база облегчает взаимопонимание, - пожал плечами я. - Если тут все из разных миров, то у всех разный культурный контекст. Я пытался цитировать известные в моём мире фильмы, но никто не врубился. А если ещё и про шахматы и тому подобные вещи понимать не будут, диалог вообще не наладится.
        - Ну да, - не стал спорить Жиль. - Только на уровне жрать, бить, иметь. Но всё равно мне это не нравится. Ведь я - уже не совсем я. Не тот, кем был.
        - Знаешь, всё может быть проще, - немного подумав, предположил я. - Это ведь не первые наши жизни в ВИКС. Возможно, про шахматы ты узнал в прошлый раз. А сейчас забыл о том, как и где узнал, но помнишь саму информацию.
        - Хм, о таком я не думал. Вот, это стоило того, чтобы спасти твою шкуру.
        Он кивнул, развернулся и зашагал прочь по улице. Мда, интересная беседа, ничего не скажешь. Дискуссия о взаимосвязи структуры памяти и формирования личности с маньяком-садистом над парой трупов. И странным мне это кажется только самую малость - что многое говорит о моей личности. Да уж…
        Искать Доротею и Мэйв мне пришлось довольно долго. Я был уверен, что они не ушли далеко, потому кружил по кварталу, но не видел ничего похожего на вывеску лавки портного. Наконец девушки сами вышли навстречу. Из совершенно неприметной двери без опознавательных знаков. Кажется, никто ещё не рассказал местным про маркетинг, рекламу и привлечение клиентов. Или просто в крохотном поселении все и так знают, где и что находится.
        - Ты где был? - хмуро осмотрев меня, спросила Доротея.
        - Бегал, - буркнул в ответ я, вспомнив старую дурацкую рекламу.
        - А почему одежда в крови? - не отстала она.
        Я чуть не заржал, настолько её ответ оказался близок к тексту.
        - Потому что догнал.
        Она только покачала головой, не став спрашивать, кого я там догнал. Или тоже посчитала, что разговор получается нелепый.
        Я повернулся к Мэйв, пристально оглядывая её обновки. Облегающие штаны и приталенная курточка, кажется, замшевые. Если она хотела меньше привлекать мужские взгляды, то не вышло. Ну, хотя бы рубашка без декольте. Но как мужик, могу с уверенностью сказать, что это как раз тот случай, когда одетую женщину хочется раздеть. Впрочем, всяко лучше, чем наряд горничной из секс-шопа. К тому же в каком-нибудь бесформенном балахоне на три размера больше будет банально неудобно бегать по лесам и сражаться. Так что вариантов особо и нет.
        - Срочно надо заняться твоей прокачкой, - покачав головой, объявил я. - Чтоб могла самостоятельно от слишком назойливых поклонников отбиться.
        Не то чтоб я старался сделать комплимент, но Мэйв мои слова восприняла именно так и мило покраснела. А вот Доротея ответила раздражённым шипением. Ревнует, что ли? Этого ещё не хватало.
        - Надо найти Карла и Хильду, - продолжил распоряжаться я. - Вступите с ними в группу.
        - Сначала мне надо выпить, - возразила Доротея.
        Я одарил её недовольным взглядом, но ожидаемого эффекта не произвёл. Девушка нагло сверкала глазами в ответ.
        - Пьянствовать будешь в свободное время, - сквозь зубы процедил я. - А сейчас считай, что ты на работе.
        - Я не нанималась, - резко отозвалась она. - И ты мне даже не платишь. Я согласилась присоединиться и помочь. Но могу и уйти.
        - Мы заключили договор, - поправил я, всё же сбавив тон.
        - Трезвость в него не входила, - отрезала волшебница.
        Вот ведь угораздило связаться с алкоголичкой. Правда, вариантов особо не было, других волшебниц на примете не имеется.
        - Найдём Карла с Хильдой, вступите к ним в группу, а потом можешь идти бухать, - предложил компромисс я. - А то уже даже я тебя на два уровня обогнал.
        - Ладно, - неохотно протянула она. - Куда идти-то?
        - В лес, - пожал плечами я.
        И быстро зашагал вперёд.
        - Что?! - донеслось возмущённое мне в спину. - Лес большой! Ты что, не знаешь, где конкретно их искать?!
        Я не стал останавливаться. Какой смысл признаваться, что я вообще без понятия. Либо она сейчас подчинится и последует за мной, либо… Ну, поскольку разбегаться нам не вариант, то придётся просто ждать возвращения товарищей в гостинице. Наверняка Доротея туда и отправится. Ну или в трактир. В любом случае, ещё пересечёмся.
        - А ну стой! Ах ты, рожа…
        Значит, всё же решила идти за мной. Конечно, сопровождая это возмущением, но какая разница. Я ухмыльнулся и прибавил шагу. Чем позже догонит, тем меньше брюзжания и упрёков мне придётся выслушивать.
        Глава 19
        Цена беспечности
        Я решил пойти той же тропой, которой мы двигались при охоте на кабанов. Вряд ли Карл или Хильда так уж идеально знают весь окрестный лес, который оказался значительно больше, чем мне представлялось. Так что с их стороны логично было бы выбрать знакомый маршрут. И неважно, что не так давно мы там повыбили мобов, они наверняка успели возродиться.
        Но всё же мои соратники имели значительную фору. Да и прямых путей не выбирали. Впрочем, как и мы. Доротея то и дело заявляла, что заметила следы недавно прошедших здесь людей, указывая на вытоптанную траву и поломанные ветки. Только вот следопытом она оказалось паршивым. Оставалось надеяться, что как волшебница - получше будет.
        Уже начало темнеть, когда наши поиски всё-таки увенчались успехом. К сожалению. Потому что мы были не первыми, кто нашёл Карла и Хильду.
        Я мог бы долго проклинать себя за глупость. За то, что, услышав голоса в лесу, решил беспечно пойти и посмотреть, кто там. За то, что вывалился из-за кустов, не поглядев предварительно, куда, собственно, ломлюсь. За то, что почти забыл, в каком мире нахожусь. Но в тот момент я только заорал:
        - Беги! - и толкнул Мэйв обратно в кусты.
        Потому что пятеро незнакомых игроков с оружием в руках, стоящие над лежащими Карлом и Хильдой, то ли мёртвыми, то ли просто в отключке, не предвещали ничего хорошего. А у Мэйв запасных жизней нет, в отличие от нас.
        Доротея убегать не стала, видимо, придя к той же мысли. Вместо этого она перехватила посох левой рукой, а правой сделала какой-то жест. Посох тут же изогнулся дугой, а между его концами возникла светящаяся энергетическая тетива. Превращение в лук завершила появившаяся на тетиве огненная стрела, тут же улетевшая в первого из противников.
        Увы, над ним светилась цифра девятнадцатого уровня. И Доротея, при своём двенадцатом, просто не смогла его пробить. Стрела осыпалась искрами, оставив только подпалину на кожаном нагруднике.
        Я быстро оглядел остальную четвёрку. Все девятнадцатого уровня. Мда, похоже, нас сейчас раскатают. Но, возможно, удастся их задержать достаточно, чтобы Мэйв успела смыться.
        Выхватив кинжалы, я шагнул вперёд. Но никто не собирался со мной возиться или вступать врукопашную.
        - Ланс, мочи этого, - прозвучала команда.
        И тут же в меня прилетело копьё. Я даже успел рассмотреть широкий листовидный наконечник, прежде чем он вонзился мне грудь. И судя по ощущениям, вышел из спины. К счастью, эти ощущения продлились недолго.

***
        Я очнулся в темноте, скрючившись в позе эмбриона…
        Ну да, это мы уже проходили. На этот раз мне даже дрянной кинжал не выдали, пришлось разбивать скорлупу руками и ногами. Ну, хоть на новую тунику система расщедрилась, а то бегать по лесу с голым задом совсем не хотелось.
        Я не стал оповещать мир о своём повторном рождении. Поскольку возможные слушатели отсутствовали. Никто не караулил новичков. Как не ждал и лично меня. Интересно, Карл и остальные уже успели возродиться и уйти? Или они остались живы? Или скеллиги и люди воскресают с разной скоростью? Ну и ещё миллион всяких-разных возможных «или», слишком мало я знаю о правилах этого мира.
        Немного потоптавшись на поляне, я решил не ждать, пока кто-нибудь вылупится из остальных яиц. В конце концов, если остальные ещё не возродились, то сообразят, где меня найти. Так что я босиком, без штанов и без оружия побрёл в сторону гостиницы.
        - Добро пожаловать, игрок, - поприветствовала меня незнакомая нулёвка-администраторша.
        - И тебе привет, - всё-таки заставил себя буркнуть я. - Выдай мне новую одежду, а то старую я, кажется, посеял.
        - Сожалею, но комплект новичка выдаётся только один раз, - слегка дрогнувшим голосом сообщила девушка.
        От моего взгляда она вообще съёжилась и попыталась спрятаться за стойкой.
        - Спокойно, спокойно, - поднял руки я, стараясь не кривить рожу, и без того страшный. - Я не на тебя злюсь, а на дурацкие правила и не менее дурацкое положение, в котором оказался. Я тебе ничего не сделаю, честно.
        Нулёвка выпрямилась, но всё ещё косилась на меня с опаской.
        - Я тут комнату снимал, - как можно более миролюбивым тоном заметил я. - Но ключ потерял. Он тоже только раз выдаётся?
        Ну, если меня ещё и в номер не пустят, это будет уже вообще полный финиш. Чёрт, во всех нормальных играх начальное обмундирование и вооружение нельзя потерять. Ну или как минимум - можно получить заново. А тут что? Конечно, это реальный мир, а не компьютерная симуляция, но если уж установили игровые правила, могли бы не жадничать.
        Вот и что мне теперь делать? Ведь всё, что нажито непосильным трудом… Два портсигара, два магнитофона… Тьфу, не то. Одежда, оружие, кристаллы опыта, кристаллы сущностей - всё потеряно.
        - Ключ могу выдать повторно, - всё же порадовала меня администраторша. - Назовите номер комнаты.
        Я почесал когтями в лысом затылке. Чтоб я ещё номера запоминал. Пришлось объяснять «на пальцах», мол, третья дверь от лестницы налево. Эх, жаль, я кристаллы в номере не оставил. Вот зачем с собой их таскал?
        - А мои друзья не заходили? - осведомился я.
        Девушка только недоуменно смотрела и хлопала глазами. Ну да, она ж меня первый раз видит, откуда ей знать, кто мои друзья. Хотя и друзьями-то их можно назвать с большой натяжкой, скорее уж в кавычках. Тем более теперь, когда я опять бесполезный нуб с голым задом.
        На называемые мной имена «нулёвка» только качала головой, пока я не дошёл до Мэйв. Её я специально оставил напоследок. Боялся узнать, что сбежать ей не удалось. И что она теперь снова станет нулёвкой. И то, это если очень повезёт…
        - Да-да, она здесь, - тут же закивала девчонка. - Так это вы! Тот самый!
        - Э? - многозначительно переспросил я.
        Ещё не хватало стать каким-то Избранным. Пусть даже только в глазах нулёвок. Нет уж, не записывайте меня в герои-спасители. Они долго не живут.
        Она помахала рукой, подзывая меня следовать за собой. И повела меня в подсобку.
        - Он здесь, - негромко сообщила администраторша, войдя внутрь.
        Я успел разглядеть Мэйв в свете масляного фонаря, прежде чем она кинулась мне на шею и прижалась всем телом, заливая слезами мою тунику. Я машинально приобнял её за талию, хотя следовало скорее отстранить. Всё же мягкие женские выпуклости, прижимающиеся через рубашку и тунику, не способствуют сосредоточенности. Остатки её недавно новенькой куртки валялись на полу кучкой рваного тряпья.
        А рядом сидел Жиль, крутя между пальцами кривой нож.
        - Двенадцать часов, точно по графику, - зевнув, объявил он, и метнул нож.
        К счастью, не в меня. Всего лишь в дно бочки, с нарисованными на нём неровными кругами. Такая самодельная мишень. Попал близко к центру, но не в самое яблочко.
        - А ты тут что делаешь? - поинтересовался я.
        - Сижу как дурак, вот уже полсуток, выслушивая истерики твоей подружки, - снова зевнул он. - Будто она не знает, как система работает. Хотя… может, слишком много знает. Вот и не верила, что ты воскреснешь.
        - Он меня спас, - сообщила Мэйв, снова всхлипнув.
        Жиль в ответ на мой вопросительный взгляд пожал плечами.
        - Замучился уже вас спасать, - посетовал он. - То одного, то другую. Нельзя ей одной гулять. Такая сочная и аппетитная единичка, неспособная за себя постоять… Девять из десяти мужиков при виде неё сразу начинают расстёгивать ширинку.
        - Но не ты.
        - Я женат, - снова пожал плечами он.
        Я хмыкнул. Видел я его жену. Отнюдь не королева красоты, с Мэйв ни в какое сравнение не идёт. Тем не менее, вот они оба тут. И хотя Мэйв плачет, но скорее от радости и облегчения, что я жив и вернулся. Не из страха перед Жилем. От которого я бы всё равно не смог её защитить.
        - А остальные наши? - спросил я.
        - Второе возрождение занимает сутки, - поведал Жиль. - И плюс двенадцать часов с каждым разом. Так что ты первый.
        Я кивнул. Значит, ждать ещё двенадцать часов. Или сутки. Или больше. Не знаю, сколько сейвов у кого оставалось. И это ещё, если их убили сразу, как меня. Но не факт, что всем так повезло. Особенно я беспокоился за Доротею.
        - Ну, я пошёл, а то дома заждались, - объявил Жиль, поднявшись.
        - Погоди, - остановил его я. - Почему ты нам помогаешь? Ты же…
        Я сдержался и не стал произносить «психопатичный маниакальный садист». Это было бы с моей стороны совсем уж грубой неблагодарностью. Даже если это правда.
        - Мне было не трудно, - опять пожал плечами он. - На неё напали всего лишь трое тупых нубов. Проучить их было в удовольствие.
        Он выдернул нож из мишени, крутнул его между пальцами и заткнул за пояс. Я молча покачал головой, хотя так и тянуло уточнить, как же именно он с удовольствием проучил нубов. Точнее, на сколько лоскутков их разрезал.
        Кажется, я начал лучше понимать Жиля. Что-то из глубин памяти, оставшееся в подсознании, давало мне подсказку. Ему нравится убивать и мучить людей, но при этом хочется чувствовать себя правым, не злобным маньяком. Сдирать кожу с тёмных эльфов - так они враждебно настроенные к игрокам мобы! Убивать бандитов, устроивших засаду на нуба вроде меня, или нубов, пытавшихся изнасиловать девчонку - вроде как доброе дело совершает, спасает слабых. При этом удовлетворяя свою жажду крови. Этакое «добро с кулаками», по локоть в крови и в белом плаще из человеческой кожи.
        Оставалось радоваться, что пока он выступал на нашей стороне. И сделать себе зарубку на память: не пытаться изображать плохого парня в его присутствии.
        - Кстати, кажется, это твоё, - Жиль махнул рукой в сторону бочки, на которой сидел.
        Там на полу лежали два кинжала тёмных эльфов. Эй, от каких же это «нубов» он отбил Мэйв и отобрал моё оружие?! У пятёрки девятнадцатых уровней?
        Но спросить уже было некого, Жиль проскользнул в дверь мимо меня и ушёл. Мэйв всё ещё висела на мне и шмыгала носом. То есть, тоже так себе источник информации в данный момент. Чуть подумав, я сообразил и сам. Трое нубов. У которых могут быть кинжалы тёмных эльфов. Да это же те придурки, с которыми связалась Пигалица! И это не мои кинжалы, а те, которые я отдавал ей. А она поменялась с приятелями на обычный ножик, дурища. Мда, всё-таки этот мирок и вправду тесен.
        - Всё будет хорошо, - пообещал я, погладив Мэйв по волосам и всё же отстранив её от себя. - Вот дождёмся остальных наших, и… Что-нибудь придумаем.
        Есть ложь, наглая ложь, и обещания, что всё будет хорошо. Хотя на самом деле я понятия не имею, как будет и что нам делать дальше. Остальные тоже потеряют все вещи при перерождении. И отобрать барахло у наших убийц вряд ли удастся. Вряд ли они заберут одежду, можно будет пойти поискать в лесу - только осторожно, чтоб второй раз не нарваться. Но вполне могут изрезать шмотки, просто из вредности. Эх… Не быть мне оптимистом. Ну, один раз побыл, расслабился - теперь устану расхлёбывать. Так что лучше готовиться к худшему. Например, что у кого-то из наших был последний сейв, и он не вернётся…
        Глава 20
        Воскрешения и смерти
        Двенадцать часов тянулись словно вечность.
        У нас не осталось ничего. Вот вообще ничего! И даже из гостиницы через день выгонят. Надо как минимум пойти и выбить из саблезубых кроликов пару кристаллов сущностей. Но не на пару с Мэйв же этим заниматься.
        К тому же, возвращаться в лес я банально опасался. Та группа игроков, прикончившая нашу, всё ещё может где-то бродить. Наверняка они в данж собрались. А он, если я ничего не путаю, доступен раз в неделю. Которая ещё не истекла с момента прохождения Эльфятника группой Каспера.
        Мда, две встречи в лесу с группами высокоуровневых игроков. И какие разные результаты… Что ж, все люди вообще разные. И некоторые - мудаки. А в этом мире мудаков всё-таки большинство. И надо не забывать про это. А то расслабился…
        Мэйв всё норовила утешиться в моих объятьях, заодно отблагодарив за спасение. Теперь уже даже за два. Хотя за второе ей скорее следовало благодарить Жиля. Или это было уже третье спасение? Да неважно. Всё равно принимать благодарность в такой форме я не собирался. Вот если бы она сама захотела… Но вряд ли я теперь поверю, что это её собственное желание и она решила, что моя морда скеллига симпатична.
        Как назло, даже спать после воскрешения не хотелось. Но я всё же себя заставил и вздремнул часа три. Только это не помогло.
        - Двенадцать часов прошло? - поинтересовался я, спускаясь в холл гостиницы и отчаянно зевая на ходу. - Где они?
        Дежурная администраторша и Мэйв прервали свои женские шушуканья, обернулись ко мне и синхронно пожали плечами.
        Я покачал головой, выругался сквозь зубы и пнул стоящий у стены рыцарский доспех. Тот никак не среагировал, а ведь мог бы ожить и треснуть мне в ответ…
        Значит, у остальных это уже даже не вторая смерть. После первой-то они бы воскресли одновременно со мной… И придётся ждать ещё двенадцать часов. Ну, не тащиться же в лес на ночь глядя. Что мы там найдём, кроме новых неприятностей? А если и тогда никто не появится?
        Хм, я вроде смутно припоминаю, что в ВИКС есть какие-то способы заработать дополнительные сейвы. Но возможно ли это в песочнице, пусть даже такой не совсем обычной, как наша? Не стоит на это сильно надеяться. Так что если никто не появится через двенадцать часов, это будет значить…
        Додумать мысль я не успел. Дверь гостиницы распахнулась и внутрь ввалилась Хильда. И даже не одна. Я сперва выдохнул с облегчением, и только потом рассмотрел в каком состоянии Доротея, болтающаяся на плече у нашей бабы-танка.
        Во-первых, волшебница оказалась раздета по пояс. Во-вторых, по пояс снизу. Если уж быть совсем точным, то на ней была только накинута расстёгнутая курточка. Ну а в-третьих, она была пьяна даже не в дрова, а… Пожалуй, нет характеристики, отражающей её состояние. В общем, пьяна в усмерть. В щи. В мёртвые дрова, политые кислыми щами… Мда, ну и бред у меня в голове вертится, стоит ему волю дать.
        - Что случилось? - задал я самый тупой из возможных вопросов, просто чтоб отвлечься от неудачных попыток придумать описание высшей степени опьянения.
        Хильда в ответ скривилась, сгрузила пьяную тушку волшебницы у стены, кинув сверху её же штаны и рубашку, чтоб хоть как-то прикрыть наготу, и протянула мне мои шмотки и оружие.
        - Вы пошли обратно в лес? - предположил я.
        - Я одна пошла, - поправила Хильда. - А она уже там была.
        - То есть, она воскресла раньше?
        - Чтоб я знала, - пожала плечами Хильда. - Протрезвеет - спросишь.
        Ну, логично. Вряд ли в таком состоянии Доротея смогла бы что-то рассказать Хильде по пути. Спрашивать, где Карл, тоже смысла нет. Если б Хильда это знала, то притащила бы его с собой. Видимо, он ещё не воскрес. Ну, надеюсь, у него всё же оставался в запасе сейв. Впрочем, если и нет, вот уж о Карле я горевать не буду.
        - Может, отнесёшь её наверх? - кивнул я на Доротею. - Я бы сам, но…
        Хильда хмыкнула, явно оценивая мой благородный порыв не прикасаться к полуголой пьяной девушке как банальную лень. Впрочем, кого тут вообще волнуют скромность и приличия? Да и меня самого они не очень волнуют, это скорее по привычке и по инерции. Но поскольку Хильда всё же взяла волшебницу в охапку и унесла в комнату, я не стал суетиться. И наконец смог спокойно одеться. Конечно, в рубашке и куртке оказались дыры от наконечника копья, прямо напротив сердца, но всё равно лучше, чем в тоге, почти с голым задом.
        Кинжалы, которых у меня теперь в общей сложности стало четыре, тоже порадовали. Осталось по квесту добыть всего один. Ну, лучше, конечно, три, чтоб два оставить себе. А вот наличие в котомке только плётки огорчило. Кристаллы всё-таки забрали, сволочи. Хотя спасибо и на том, что остальные шмотки не тронули и не испортили.
        Хильда вернулась и остановилась на лестнице, оглядывая гостиничный зал. Наверняка Карла высматривает, хотя спрятаться тут явно негде. Разве что в один из доспехов залезть, ну или под стойку забиться.
        И только теперь я заметил деталь, на которую раньше не обращал внимания.
        - А как у тебя молот за спиной держится?! - тут же озвучил я возникший вопрос.
        - А? - удивилась Хильда.
        Она даже взялась за рукоять молота, достала его из-за спины, повертела перед глазами и повесила обратно. В процессе этих манипуляций я окончательно убедился, что никакой перевязи или других креплений на оружии нет.
        - Энергетический закреп, - пришёл ответ, откуда я не ждал, то бишь от Мэйв. - Ты не знал? Можно любое оружие так за спину повесить, и оно будет само держаться. Ну, с кинжалами сложно…
        - Ага, - многозначительно отозвался я. - Ну, сто раз ведь говорил, что я нуб.
        Кажется, Карл тоже тот ещё нуб, поскольку топор таскал в руках, за спину не вешал. Да и с Доротеей и её посохом тот же случай. И никто ведь подсказать не мог! Надо уже втолковать товарищам, чтоб начинали делиться известной им информацией. Но это ещё успеется.
        - Хильда, у тебя сколько сейвов осталось? - спросил я.
        - Один, - хмуро буркнула она.
        Логично, совпадает со сроком воскрешения. Но всё же уточнить не лишне.
        - У меня два, - озвучил я ещё одну очевидность. - У Мэйв ни одного. У Карла…
        - Теперь не будет ни одного, - сообщила Хильда. - Я спрашивала. Так что явится он, не совсем помер.
        Я кивнул. Вот так, от очевидных фактов мы всё же добрались до полезной информации. И что теперь со всем этим делать? Ясное дело, нам больше нельзя нарываться на смерти. Вернее, мне как раз пока что можно. Так что придётся мне всё же апаться до восемнадцатого, а то и девятнадцатого уровня, чтоб в случае чего прикрывать отступление товарищей. Потому что не соваться в лес - вообще не вариант, качаться-то иначе как?
        - Значит, ждём возвращения Карла. И отрезвления Доротеи, - подытожил я. - А потом все вместе пойдём набивать опыт.
        - Не, тупо, - неожиданно возразила Хильда. - Чего время терять? Я только реснулась, бодрая. Одна схожу. А вы ловите группу.
        «Принять приглашение в группу? Да/Нет».
        Вот как с этими возникающими перед глазами системками работать? Хоть бы объяснил кто сперва. Нет, сразу - лови группу, думай сам. Я моргнул левым глазом, изображая клик по «Да». К счастью, сработало. Ничего, потом у Карла уточню, как правильно. Он над моим нубством ржать не будет. А если будет - в глаз получит.
        - Уверена, что это безопасно? - всё-таки уточнил я.
        - Нет, - буркнула Хильда. - Но охота кого-то зашибить. Я в другую сторону пойду. Если сдохну, вы увидите. В группе.
        Я не стал спорить и неохотно кивнул. В крайнем случае, у неё всё же есть в запасе ещё сейв. А если что случится, мы всё равно плохие помощники. Впрочем, моего мнения вообще никто не спрашивал.

***
        - Не хочешь рассказать, что там было? - спросил я.
        Доротея оторвала взгляд от исходящей паром кружки с местным подобием кофе, зыркнула на меня и коротко бросила:
        - Нет.
        Проспалась она только к рассвету. Хотя выносливость и регенерация аватаров гораздо выше, чем у обычных земных людей, но всему есть пределы. А у неё явно было сильное алкогольное отравление. И судя по запаху, напивалась она отнюдь не вином, а какой-то сивухой, явно выше сорока градусов.
        - Ну, ты воскресла, пошла искать свои вещи… - и не подумал отстать я.
        - Я не умирала, - после паузы всё же проворчала она.
        - А как тогда было дело?
        Я действительно не понимал. И даже вариант, что, едва воскреснув, волшебница пошла за барахлом на место смерти и там нализалась самогона до зелёных чертей, казался мне каким-то неправдоподобным. Что-то тут не складывалось…
        - Я их уговорила не убивать меня. И оставить наши вещи, - выдержав ещё более долгую паузу, отчеканила волшебница. - Описать, в каких позах уговаривала? Так я не помню. Пьяная была.
        - А…
        Я открыл было рот, но понял, что сделал это зря. Не то, что слов, у меня даже мыслей не нашлось. Во всяком случае, цензурных. Доротея успела допить свой кофе, сходить за новой кружкой и выхлебать их неё половину, прежде чем ко мне вернулся дар речи.
        - У тебя нет сейвов? Надо было сказать…
        - Два, - перебила она.
        Я снова заткнулся. В голове билась только одна мысль: «А нахрена тогда?!» Видимо, она же читалась у меня и на лице, несмотря на не совсем человеческую мимику.
        - Шмотки, оружие, фляги, - спокойно перечислила Доротея. - Да и сейв не лишний. Если можно выжить и сохранить вещи, то надо это сделать. Хотя если бы они отказались мне налить…
        - Интересная логика, - пробормотал я.
        - И потом, если бы они меня убили, то успели бы и Мэйв догнать. И развлеклись бы с ней. А потом убили. Но я сделала это не ради вас и вашего барахла. Так что можешь не благодарить. Где б я потом нашла новый посох и тем более кольцо.
        - Очень… рационально.
        Она пожала плечами, вновь прихлёбывая кофе. Либо ей совершенно плевать на моё мнение, либо хорошо скрывает. Всё же ведь потрудилась объяснить и даже подобрать аргументы.
        - Жизнь такая, - равнодушно сообщила Доротея.
        Допила кофе, размахнулась и швырнула кружку в стену. Так, значит, всё-таки ей не всё равно.
        - Ты…
        - Я бы сейчас выпила, - перебила она. - Жаль, кристаллов у нас нет.
        Я удержался от того, чтобы застонать и хлопнуть себя по лбу. Выпила бы? Опять? Да что за!.. Разве что это такая защитная реакция. Попытка забыться. Интересно, что она на самом деле помнит из случившегося? Ну, в смысле, с профессиональной точки зрения интересно, а не из праздного любопытства или желания узнать пикантные подробности. Впрочем, с профессиональной точки зрения я сам слишком мало помню, чтобы пытаться оказывать ей психологическую поддержку. Так что лучше заткнусь и не буду больше поднимать эту тему.
        За прошедшие несколько часов стараниями Хильды я получил пятнадцатый уровень и уже приближался к шестнадцатому. У остальных такого прогресса не случилось, всё же им опыта требовалось гораздо больше. Видимо, скоро мне придётся выйти из группы. И подумать об альтернативных способах прокачки для своего отряда. Или же сидеть одному в гостинице, пока остальные будут набивать опыт. Хотя нет, сидеть придётся в компании Мэйв, толку от неё в бою всё равно ноль, так что будет просто висеть в пати мёртвым грузом и забирать свою долю экспы. Но это не поможет прокачать её наравне с остальными, как ни крутись…
        Дверь приоткрылась, прервав мои бесплодные размышления. Но никто не вошёл, только в щель влетело нечто круглое и покатилось по полу. Дверь тут же захлопнулась. Я не стал падать на пол и орать всем «Ложись!» - вряд ли в этом мире, где все бегают с мечами и топорами, существуют гранаты. Я оказался прав, ничего не рвануло.
        Круглый предмет прокатился несколько метров и остановился. Уставившись на меня пустыми мёртвыми глазами с лица Карла.
        - Кажется, нам понадобится замена в группу, - равнодушно обронила Доротея.
        Я вдохнул, выдохнул и в очередной раз за это утро предпочёл цензурно промолчать.
        Глава 21
        Отыгрыш плохого парня
        Я зашёл в трактир, огляделся и сразу заметил знакомую рожу. Тот самый сутенёр, который на меня наезжал, а потом хотел прикончить, подписав на это Жиля. Но всё сложилось иначе, и он вполне мог затаить злобу, а потом отомстить.
        Помимо этого типа у меня на примете имелась ещё пара кандидатов. И я собирался покарать их всех - на всякий случай и чтоб неповадно было. Но этого найти было проще всех, потому с него и начали.
        Конечно, Карла мог прикончить кто-то, кого я вообще не знаю и ни разу не видел. Что мешало моему прихвостню нажить несколько врагов до моего появления в локации? Но разыскивать их я не видел никакого смысла. Да и как это сделать? Ни свидетелей, ни улик, даже башка Карла уже успела испариться, не оставив следа. Да и детектив из меня никакой. К тому же его старые враги вряд ли стали бы подкидывать голову мне - смысл?
        - Вот он, - озвучил я вслух, указав на сутенёра пальцем.
        Хильда тут же направилась к нему, ухватила за шиворот и поволокла на улицу.
        - Вы что творите?! - заверещал он. - Не имеете права!
        Ха, ещё о правах вспомнил. Попутал что-то, будто в цивилизованном мире, где есть законы и порядок. Как меня в переулке с двумя приятелями поджидал - о правах не заикался.
        - Никаких драк в трактире, - буркнул бородатый кабатчик. - Идите разбираться на улицу.
        - Так мы и идём, - ухмыльнулся я.
        Никто из посетителей и не подумал оторвать задницу от лавки, чтобы помочь. Пожалуй, с тем же успехом мы могли бы их всех поодиночке вытащить во двор и перебить. Ну, может, на пятом или десятом они сообразят… Но оставим такие эксперименты до другого раза.
        - Ты убил Карла? - спросил я, глядя сверху вниз на распростёртого на земле недруга.
        - Нет! Я… Не я! Что за Карл? Не знаю такого, - залепетал он.
        Ну да, у него четырнадцатый уровень, а у нас с Хильдой шестнадцатые. Ну и Доротея ещё со своим двенадцатым… Кстати, пора бы её подкачать хорошенько.
        - Запирается, - вздохнула волшебница.
        - А ты ждала чистосердечного признания? - пожал плечами я. - Разве что пытать… Но тогда он и в убийстве Кеннеди сознается. Хотя вот о нём точно впервые слышит. Как и вы.
        Моё замечание все проигнорировали. Ну и правильно сделали. Это я так, треплюсь от нервов. Всё же одно дело решить, что надо преподать местным пару жёстких уроков и выбрать для этого мишени. И другое - действительно это сделать. Таких говнюков, конечно, не жалко. Но всё-таки…
        - Ладно, пытки не наш метод. Так что просто грохни его, - приказал я.
        - За что? Я же не…
        Молот Хильды с размаху опустился на его грудную клетку, и оправдания превратились в неразборчивые хрипы и бульканья. Огненная стрела Доротеи завершила дело.
        - Оп, вот и уровень, - порадовалась волшебница.
        Я кивнул. Мой план расформировать группу и оставить Доротею на добивании, чтобы она получала весь опыт, пока работал.
        Дверь трактира открылась, и во двор вышла потасканного вида бабёнка. Кажется, та самая, что была с сутенёром, я не особо запоминал. Впрочем, она тут же подтвердила предположение.
        - Вы убили его. Зачем?
        Я не стал отвечать. Вместо этого кивнул Доротее и буркнул:
        - Вон ещё экспа пришла.
        Она посмотрела на меня, дождалась ещё одного кивка и выстрелила разом огненной и ледяной стрелами. Нубке-потаскушке этого хватило, чтобы отправиться на перерождение.
        - Если ещё кто выйдет, значит, тоже с ним, - я указал на труп. - Так что мочим без разговоров. Умные пересидят, подождут, а дураков не жалко.
        - Да тут никого не жалко, - сплюнула на землю Доротея.
        Хильда только проворчала что-то нечленораздельное. Она единственная, кого огорчила смерть Карла. Прямо романтическая драма у нас тут, тьфу.
        Мы подождали несколько минут, но никто больше не высунул носа. Все прошаренные, понимают, что в чужие разборки лучше не лезть. Зато из-за угла показался Жиль, которого я позвал на всякий случай для поддержки, и стал подавать какие-то знаки. Ну да, будто мы тут все языком жестов владеем. Хоть бы заранее предупредил, обговорили бы сигналы.
        Я развёл руками, он отмахнулся, тем наша пантомима и закончилась. А сам Жиль сменил диспозицию, скрывшись в сарае. Впрочем, скоро всё прояснилось.
        Я усмехнулся и в предвкушении потёр руки. Что называется, на ловца и зверь бежит. Хорошо, что у нас тут крохотная деревенька, и все пути ведут в трактир. Не придётся бегать по посёлку и искать.
        Заявились никто иные, как рыжая Пигалица со своими тремя приятелями. Которые пытались обидеть Мэйв и огребли за это от Жиля. На что могли обидеться и в свою очередь отомстить Карлу. Сложная схема получается, конечно. Но вроде всё логично. И даже если это не они, за нападение на Мэйв всё равно заслуживают ещё одной смерти.
        При виде нас они дёрнулись и хотели было развернуться на сто восемьдесят градусов. Но Жиль покинул своё укрытие и мигом перекрыл им путь к отступлению. А с ним они уже имели дело, так что разумно предпочли нас.
        - Вы убили Карла? - задал я дежурный вопрос для очистки совести.
        - Кого? - также предсказуемо хором отозвались парни.
        Пигалица скривилась и промолчала - она-то знала, кого. Кстати, у неё был и ещё один мотив прикончить моего прихвостня. Но одна бы не справилась.
        - Стреляй, - скомандовал я.
        Дважды просить не пришлось. Мишенью лучница выбрала самого слабого из противников, равного с ней уровня. От огненной стрелы, усиленной воздушной, его голова просто испарилась. Хедшот, самый натуральный. Остались двое помощнее - четырнадцатый и пятнадцатый уровни. Но всё равно они слабее нас с Хильдой. Что уж говорить про Жиля.
        Парни не стали изображать из себя неподвижные мишени, а попытались драпануть. Одному перекрыл дорогу Жиль. А вот второго я уж было собирался догонять летящим шагом, хотя тратить скилл не хотелось. Но тут Хильда в очередной раз меня удивила. Раскрутив свой здоровенный молот над головой, она запустила его в спину противнику.
        Интересно, это у неё скилл такой или просто дури много? Этакую оглоблю швырять… Ну ни разу не метательное оружие ведь! Из-за этого смешения реального мира с игровыми навыками иногда непонятно, что тут можно сделать, а что не сработает. Впрочем, физику никто не отменял и брошенный тяжёлый предмет при попадании в цель точно причинит повреждения. Валяющийся на земле, орущий и воющий от боли парень был тому живым подтверждением. Пока ещё живым.
        - Доротея!
        - Знаю, знаю, - проворчала она. - Двойной выстрел удлиняет откат до пяти секунд. И вообще, лук это тебе не пулемёт.
        Она и без моих указаний не теряла времени, пуская стрелы в жертву Жиля. Тот, как обычно, не собирался добивать врага и хапать личный опыт, потому ограничился тем, что подрезал парню сухожилия. Он ещё пытался ползти, в отличие от второго, придавленного молотом - кажется, ему сломало позвоночник.
        - Вы что творите?! - заверещала Пигалица, неприятно напомнив недавние вопли сутенёра. - Изверги, убийцы, монстры!
        - Ага, - буркнул я, даже и не думая спорить. - Мы монстры. А твои друзья прям бедные невинные овечки. И с Мэйв собирались просто чаю попить и в карты поиграть. А куртку на ней порвали случайно. Вовсе не пытаясь силой раздеть. Да?
        - Чего-о?!
        Ребята явно не удосужились проинформировать подружку о том, как развлекались в её отсутствие. Или она в то время вообще на перерождении была после нападения на меня? А потом они отправились туда же стараниями Жиля. Хоть он и говорил, будто только проучил их, но я не сомневался, что это закончилось смертельным исходом.
        - В общем, мы, конечно, убийцы, - спокойно продолжил я, наблюдая, как Доротея ножом добивает противника на уровень выше, пока Жиль его держит. - Даже жестокие иногда. Но хотя бы не твари. И не насильники.
        - А как же твой приятель Карл? - попыталась уличить меня девчонка.
        - А нет больше Карла, - развёл руками я. - Кто-то отчекрыжил ему башку. И если это была ты… То не признавайся, просто уходи.
        Она прислушалась к совету. Одного урока хватило. Второй раз бросаться на меня с ножом Пигалица не стала. Ну что ж, хоть кто-то тут учится на своих ошибках, и на том спасибо.
        - Вы так медленно возитесь, - пожаловался Жиль, тряпочкой вытирая кровь с ножа.
        Вот чистоплюй нашёлся, кровь же сама исчезнет. Наверняка ему просто нравится сам процесс.
        - Нубы мы, что поделать, - развёл руками я. - Ты б помог девчонкам подкачаться. В группу их взял. Или кого попросил. Наверняка у тебя полно знакомых.
        - Да кому это теперь надо, - отмахнулся он. - С этим кристаллом на площади. Теперь об опыте можно не волноваться, все излишки слить туда. Уже двух нулёвок апнули.
        - Правда? - заинтересовался я. - И до какого уровня? Что с ними дальше сделали?
        - На десятый сразу, - не обрадовал меня Жиль. Мэйв-то так на первом и застряла. - По пять миллионов опыта в кристалл вливали. Какой-то умник не поленился сосчитать на второй раз. Стоял и всех опрашивал, мол, кто сколько опыта сливает. А потом что, на десятом они уже девчонки взрослые. Могут и сдачи дать. Так что сразу к ним никто не полез. А там и куратор пришёл, забрал их.
        - Куратор - женщина, - поправил я. - Ты не знал?
        - Знал, конечно. Ты это к чему?
        - Ну, ты говоришь в мужском роде.
        Жиль скорчил такую рожу, что дополнительных пояснений не понадобилось - он считает сказанное мной какой-то околесицей. Ну, даже по его нику можно предполагать, что говорит Жиль не на русском. А в большинстве других языков нет склонений слов по родам, там это заменяется соответствующим местоимением. Правда, это в нескольких известных мне земных языках, а уж что и как на других планетах… В общем, наверняка виноват автоматический перевод. Как бы его подстроить вручную? А то уже бесить начинает.
        - Я закончила! - выкрикнула Доротея, вытирая трудовой пот со лба.
        Да, вот такой вот чёрный юмор. Прикончила троих - хорошо поработала. Если относиться к происходящему на полном серьёзе, придётся самому идти добровольно в психушку сдаваться. А их тут ни одной поблизости на всю планету, да и в окрестных световых годах тоже вряд ли найдутся. Впрочем, вполне вероятно, что я уже нахожусь в психушке для особо опасных преступников, так что ниже падать некуда.
        - Ну, думаю, Карл отомщён, - объявил я.
        - Нет, - возразила Хильда. - Надо будет встретить их всех после возрождения. И убить снова.
        - Посмотрим, - неопределённо отозвался я.
        До этого у нас как минимум сутки, а то и все тридцать шесть часов. За это время многое может произойти.
        Глава 22
        Прокачка - хуже работы
        - Справа заходи, - прошипел я. - Да тише…
        Хильда скривилась и негромко хмыкнула. Бесшумная ходьба по лесу явно не входила в число её навыков. Будто в ответ, из ближайших кустов раздалось громкое хрюканье, быстро перешедшее в бешеный визг. Мы, не сговариваясь, отпрыгнули в разные стороны, а между нами пронеслась кабанья туша, высотой в холке мне по грудь.
        Нехилый такой кабанчик аж восемнадцатого уровня. Здешний мини-босс, рандомно и нерегулярно появляющийся в одной из локаций. И нам повезло на него нарваться. Нет, без сарказма - повезло. Потому что опыта за него должны отсыпать прилично.
        Правда, он на уровень выше любого из нас. За последние сорок восемь часов бешеного кача мы с Хильдой взяли семнадцатые уровни. Доротея апнулась до пятнадцатого. А Мэйв мы с большим трудом дотянули до второго. Для этого пришлось жутко морочиться, постоянно то расформировывая группу, то собираясь в другом составе. Сам я старался опыт не получать, но всё же немного перепало.
        А на этом кабанчике, если его добьёт Доротея, то точно получит шестнадцатый уровень.
        Прокачать Мэйв так, чтобы она догнала нас, я уже отчаялся. Всё с ней получилось не как у нормальных людей. Из-за того, что она получила первый уровень «по блату», не добрав положенных трёх миллионов, разница компенсировалась на следующих левелах. Может, дальше шкала опыта нормализуется, но набирать по полмиллиона на младших уровнях - дичайшая морока!
        Возможно, зря я отговорил Хильду мстить и идти в очередной раз убивать наших недругов прямо на точке возрождения. Чистая экспа же. Впрочем, мы всегда можем передумать, подловить их на улице и таки грохнуть. Подумаешь, даже если они будут вооружены. Всё равно мы и в прошлый раз без особого труда с ними расправились, а сейчас ещё подкачались.
        - Куда подевалась эта свинина? - оглядевшись по сторонам, процедил я.
        Кабанчик, звавшийся Королевским Секачом, пока на нас даже не сагрился. И в данный момент его тактика заключалась в том, чтобы прятаться по кустам, а когда мы приближались - дуром ломиться куда глаза глядят. При этом, как ни странно, не протаптывая целую просеку, как полагалось бы при его габаритах. Ну, что толку искать естественное животное поведение у искусственно созданного моба…
        - Может, он нас от гнезда уводит? - предположила Хильда.
        Я смерил её скептическим взглядом, вздохнул, но промолчал. Ага, гнездо, у кабана. Хотя я и сам далеко не зоолог. В норах кабаны живут, что ли? Или нет?
        - Я так понимаю, система даёт нам возможность отступить, - предположил я. - Потому мы уровнями ниже зверюги и при этом не в группе.
        - Думаешь, тварями целенаправленно управляют? - с сомнением протянула Хильда. - Постоянно?
        Я неопределённо помахал рукой. Долго объяснять про заложенные поведенческие алгоритмы не хотелось. Да я и сам не был уверен, что все мои гипотезы стоят хоть одного битого кристалла сущности. Возможно, всё с точностью до наоборот: кабан, будучи жирным шматком экспы, просто не даётся нам в руки и старается не повернуться под молот Хильды. Хотя подозреваю, что при прямой атаке он бы любого из нас стоптал.
        Ещё раз оглядев окрестные кусты и не заметив нигде торчащих наружу бивней, - которые, между прочим, размером с мою руку! - я со вздохом уселся на землю, бросив кинжалы на траву перед собой.
        - Эй, ты чего? - удивилась Хильда.
        - Не Эй, а Эйт, - поправил я, назидательно воздев палец. Шутка не прошла, Хильда всё также недоумевающе пялилась на меня. Мда, плохо у неё с чувством юмора. Пришлось пояснять: - Да надоело! Мобы, кач, опыт - вот это всё.
        - За двое суток? Всего-то? Другие знаешь сколько времени качались, чтоб до твоего уровня дорасти?
        - Плевать, - отмахнулся я. - Сами дураки. Что я им, доктор? Зачем это всё?
        - Глупый вопрос, - Хильда отставила молот и сложила руки на груди. - Чтобы стать сильнее!
        - Можно подумать, каждый только об этом всю жизнь и мечтал, - хмыкнул я. - Ну, за тебя не скажу. С твоим астероидом, повышенной гравитацией… А на планетах-то. Поди, половина работали какими-нибудь клерками в офисах или продавцами в магазинах. И ни в спортзал, ни на утренние пробежки ни разу в жизни не ходили. А ведь тоже могли бы стать сильнее, быстрее и всё такое. А тут, значит, сразу приспичило качаться. Всем без исключений.
        Хильда повела массивными плечами и ничего не ответила. Вот и поговорили. Не лучшую собеседницу я нашёл для поднятой темы. Возможно, Доротея поняла бы меня лучше. Хотя, скорее всего, она бы в ответ предложила пойти и забухать. Но это всё же более типичное для людей времяпрепровождение, чем походы в качалку. Нет, конечно, есть всякие бодибилдеры и любители фитнеса, кто б спорил. Но ведь далеко не каждый первый, даже не второй! Для большинства привычней проводить свободное время на диване с пивом. А тут - все до одного.
        Даже с учётом того, что в ЛИКе опыт - зло. Ну, если не хочешь улететь в локацию «тридцать плюс» на двадцатом и быть там самым хилым лузером. Но всё равно все регулярно ходят бить мобов! Ладно, можно предположить, что это тут как работа - кристаллы-то набивать надо, иначе даже пива не попить. Но никто ж не жалуется! На то, что получают лишний опыт - жалуются, да. А вот на сам процесс кача - никто, ни разу. Я даже ради интереса спрашивал Доротею - она тоже такого не слыхала. Дичь!
        Будто подслушав мою мысль, клыкастая «дичь» с визгливым хрюканьем выметнулась из кустов. Мда, надо всё же либо мочить свинину, либо валить из ареала его обитания. Спокойно посидеть и подумать о жизни об этой такой непростой тварюга не позволит.
        - Сюда иди! - заорал я, вскакивая на ноги и подхватывая кинжалы.
        Один из них тут же полетел кабану в морду. Но поскольку кинжал - вовсе не метательный нож, баланс не тот, а у меня ни навыка метания ножей, ни реального опыта… В общем, клинок тупо отскочил от бивня. Но внимание Секача я всё-таки привлёк. Вряд ли сагрил, для этого надо нанести урон. Но побежал кабан прямиком на меня. Хильда не упустила момент, подхватила молот и заняла позицию. Ну, если кто-то из нас лажанёт…
        Молот со всего маху обрушился на хребет Секача, а я в тот же момент прыгнул в сторону и ушёл перекатом. Поднявшись, увидел Доротею, свесившуюся с дерева вниз головой, держась ногами за ветку. И из такой позиции садящую в кабана по две стрелы с пятисекундными интервалами. Хряк вертелся, не способный определиться, на кого агриться - то ли на лучницу, подпаливающую его мохнатую задницу, то ли на бабу-танка с молотом. Сама Хильда отступила на два шага назад, выставив перед собой молот и покачивая им у морды Секача, когда тот поворачивался.
        Нормальный кабан точно кинулся бы на того, кто ближе. Но этим управляли игровые законы - кто нанёс больший урон, тот и переагрил. Сильно не хватало сводки правил - важнее разовый нанесённый урон или считается общий количественный показатель? Да и знать сами показатели тоже… А ещё иметь под рукой компьютер, чтобы составить схему и рассчитать. Ну да, размечтался. Впрочем, будь всё это в наличии - стал бы я вправду заморачиваться? Буду честным перед самим собой и признаюсь - да ни в жизни! Ни в одной компьютерной игре никогда таким не страдал. А тут - ну, если только от этого будет зависеть моя жизнь. Пока без заморочек справляемся.
        Лезть в бой я не собирался - лишний опыт мне не нужен. Да и кинжалы - совершенно негодное оружие против такого зверя.
        - Давайте, девочки, мочите его! - подбодрил я. - Я в вас верю!
        А сам снова плюхнулся на траву, машинально хлопнул по карману… и не нашёл там сигарет. Конечно, не нашёл, вообще не видел их в этом мире. А привычка сработала. Значит, в прошлой жизни я курил. Ну вот, какой уж тут спорт и кач…
        Кабан всё же определился, бешено захрюкал и рванулся вперёд - прямо на Хильду. Из своей позиции она не могла атаковать, оставалось надеяться на весовую категорию. Интересно, кто тяжелее, она или Секач? Но тут баба-танк меня удивила. Внешняя видимость неповоротливости оказалась обманчивой. То ли всё дело в происхождении с астероида с повышенной гравитацией, то ли в прокачке навыка Ловкости, но Хильда, будто заправская балерина, крутанулась на пятке, уходя вбок, грамотно использовала момент инерции, занося молот вверх и обрушив его на развороте, вкладывая в удар весь вес.
        Секач хрюкнул теперь уже явно болезненно, его задние ноги подломились, и дальше зверюга попёрла вперёд уже везя задницу по земле. Разумеется, теперь шансов удрать у моба не было никаких. Хильда отошла в сторонку, чтобы не мешать, и опёрлась на молот. А Доротея извернулась на ветке, спрыгнула на землю, приземлившись на ноги, и продолжила стрельбу по еле ползущей мишени из гораздо более удобной позиции.
        - Может, группу? - предложила она, поглядев по очереди на нас с Хильдой. - Поди, достижение за него дадут.
        - Всегда мечтал получить титул «Убийца Королевских Секачей 1», - скривился я. И на случай, если кто-то не понял сарказма, добавил: - Нет, опыт важнее.
        Спорить никто не стал. Доротее понадобилось ещё три выстрела, чтобы добить королевский шматок сала.
        - Есть уровень! - объявила она.
        - За это надо выпить, - предложил я.
        Лучница тут же радостно взвизгнула и буквально подпрыгнула. Эх, как некоторым мало надо для счастья… Зря я, конечно, поощряю её алкоголизм. Но она девочка взрослая, а я ей не отец, не старший брат, не муж и даже не любовник. И не психиатр. Так что пусть сама решает. Если попросит о помощи - будет другой разговор. А сам лезть стану, только если её пьянство начнёт мешать общему делу.
        Я развернулся было в ту сторону, где мы оставили Мэйв, чтобы не попала под кабаньи клыки. Но тут девушка сама вылетела на поляну, почти что опережая собственный визг. Ладно, всё-таки визг я услышал раньше. Остановилась она только за широкой спиной Хильды.
        - Там эльфы! - выпалила девчонка, почувствовав себя в безопасности. - И…
        Договорить она не успела, поскольку тёмный эльф, следовавший за ней по пятам, как раз высунул из-за дерева рожу. Всего двенадцатый уровень, Доротее на один выстрел. Лучница едва успела перенаправить лук в сторону, чтобы не снести незваному гостю башку. Поскольку рожа у него оказалась очень знакомая…
        - Вы видите то же, что и я? - не доверяя своим глазам, я на всякий случай уточнил.
        - Карл, - веско обронила Хильда.
        Доротея и Мейв синхронно закивали. Что ж, значит, я не начал внезапно страдать галлюцинациями на почве недостатка никотина и избытка здорового образа жизни. И к нам действительно заявился мой приятель-приспешник, перерождённый в новом качестве. Острые уши в сочетании с его чисто крестьянской мордой смотрелись чрезвычайно комично. Но ржать было некогда. Увидев численный и уровневый перевес противников, новоявленный эльф метнулся обратно в заросли.
        - За ним! - рявкнул я. - Брать живым!
        Попробуй я приказать иное, Хильда мигом меня самого молотом по темечку приласкает. Но мне тоже было интересно, помнит ли Карл-эльф что-то о нашем недавнем совместном прошлом и как вообще будет себя вести. А чтобы это узнать, нам сперва надо его догнать.
        Глава 23
        Откуда берутся эльфы?
        Преследовать эльфа по лесу - лично мне это представлялось делом почти безнадёжным. Я никогда ещё так не ошибался! Во-первых, тёмные эльфы, в отличие от своих светлых сородичей, если таковые существуют в реальности, - совсем не лесные жители. А во-вторых, - ну, это же Карл! Перерождение моего прихвостня в эльфа позволило убедиться, что его неуклюжесть и неумелость были вызваны не слабой прокачкой. Просто Карл - криворукий обалдуй. И это состояние души, внутренняя суть а не вопрос тренированности и навыков.
        Пожалуй, даже стань Карл танком пятидесятого уровня, это бы его не спасло. Разве что тот колючий куст, в котором он застрял, запнувшись о торчащий корень, всё же снёс бы тушей. Но наверняка влетел бы куда-нибудь ещё и встрял уже там. Свинья грязь всегда найдёт.
        Впрочем, даже будь Карл смелым, ловким и умелым, это бы его не спасло. Мы бы всё равно его догнали и схватили, просто чуток попозже. Банально по причине превосходства в уровнях. Он-то был всего лишь двенадцатого.
        - Вытащи это недоразумение из куста, - махнул рукой я Хильде, наблюдая за бессмысленными барахтаньями Карла. - Пока он сам с себя всё до костей об колючки не ободрал.
        Это, конечно, было явным преувеличением. Вряд ли даже Карлу удалось бы убиться об куст. Наверняка у эльфов регенерация не хуже, чем у аватаров игроков. Но, во всяком случае, расцарапать себе рожу и порвать штаны этот балбес сумел.
        Хильда с радостью выполнила мой приказ, вытащив тщедушную тушку из ловушки и прижав к себе, чтоб больше не сбежал. Я уж начал думать, что от таких пылких объятий Карл-эльф всё же испустит дух. Ну или как минимум получит пару переломов. Брр, не хотел бы я оказаться объектом романтического интереса Хильды, упасите админы, местные боги и вообще все, кто хоть как-то способен повлиять на этот мир.
        - Ну, рассказывай, - велел я.
        - Ничего не скажу, - придушено выдавил Карл. - Можете убивать, я…
        - Убивать? - ухмыльнулся я. - Вот уж не дождёшься. Мы просто уйдём и оставим вас наедине.
        Карл испуганно пискнул, а потом икнул. Да, кое-что не меняется.
        - Ты нас помнишь? - начал допрос я.
        Пришлось махнуть рукой Хильде, чтобы ослабила хватку. Приободрённый такой поблажкой, эльф всё же заговорил.
        - С чего бы? Я впервые вижу смертных. Это мой первый рейд.
        То, что память ему подчистили, было ожидаемо и предсказуемо. Но, возможно, подавленные воспоминания удастся как-то разворошить и вытащить наружу. Не сразу, конечно. Я и сам пока очень мало вспомнил о своей земной жизни. А при превращении в моба-эльфа мозги могут чистить даже тщательнее, чем при становлении игроком.
        - Первый рейд, значит, - задумчиво покивал я. - Ну, а раньше ты где жил? Сколько вас там было? Сколько тебе лет? Как прокачался до двенадцатого уровня?
        Я не сомневался, что эльфа только что создали уже таким, как сейчас. В конце концов, Карл окочурился совсем недавно и не мог много времени провести в подземелье Потрошителя. А вот насколько хорошо ему запрограммировали ложную память?
        Судя по нечленораздельному мычанию в ответ - запрограммировали плохо. Эльфы созданы не для разговоров с игроками. Да и вопросы я задал нетипичные. Игроки могли бы спрашивать что-то про данж, ловушки, число бойцов. Ну и про сам рейдовый отряд. А никак не про житьё-бытьё моба.
        - Пятеро нас, - забормотал Карл. - Вышли в рейд…
        - А до того что было? - не отстал я.
        Интересно, если он поймёт, что буквально вчера родился - крыша не поедет? Пожалуй, вряд ли. Карл по натуре приспособленец и склонен жить настоящим. Ну, насколько я могу судить по нашему не слишком долгому знакомству. И если мои навыки психологического анализа чего-то стоят.
        - Так откуда ты взялся? - снова надавил я. - У тебя папа есть? Мама есть? Она тебя учила на девушек первого уровня кидаться, а? Ты что, в конюшне воспитывался?
        - В подземе-елье, - проблеял Карл.
        Остальные мои вопросы он проигнорировал. Ну конечно, ответов-то нет.
        - И как там? - подбодрил я. - Жить можно? Где спал, что ел, куда по нужде ходил? Друзья были? Любовницы? Вот ты за девушкой гнался, а вообще знаешь, что делать, когда догонишь?
        - Убить! - воскликнул эльф.
        За что немедленно получил от Хильды подзатыльник. Веский такой, от всей широты души. Карл чуть не отключился, пришлось добавить от себя кулаком по почкам, чисто для приведение в сознание.
        - Звать-то тебя как? - поинтересовался я.
        Если б он не знал - это был бы вообще апофеоз безалаберности и пофигизма местных программистов, гейм-дизайнеров или кто тут за всё отвечает. Но на этот вопрос ответ у эльфа имелся.
        - Карлиэль!
        Оригинальность, конечно… На уровне плинтуса, что тут лукавить. Взять старое имя, добавить «типа эльфийский» суффикс «эль» - классика. В плохом смысле слова, конечно.
        - Ладно, я буду звать тебя Карл, - объявил я.
        Эльф и не подумал спорить. Мне даже показалось, что на секунду в его глазах мелькнуло что-то этакое. Узнавание старого имени? Или всё же просто гнев на жалкого смертного, смеющего корёжить его благородное эльфийское погоняло? Чёрт его разберёт. Но реакция есть, равнодушен пациент не остался - так и запишем в медкарту.
        - Так, Карл. Вот что, веди-ка нас туда, откуда ты вылез.
        Наверное, мой старый-недобрый прихвостень Карл сморозил бы в ответ какую-нибудь пошлятину про маму-эльфийку. Но эльфу-Карлу ничего такого в его остроухую башку не пришло. Да и, как мы уже выяснили, вопрос про маму для него остался вообще непонятен. Впрочем, учитывая, что игроки в этом мире вылупляются из яиц сразу взрослыми… Вот интересно, как у неписей с размножением обстоят дела? Надо бросать этот дурацкий кач и начать уже задавать вопросы окружающим людям и нелюдям.
        - Отведу, - не стал спорить Карл. - Если она меня отпустит!
        Хильда с неохотой разжала тесные объятья. Но совсем отпускать Карла не стала, тут же положив тяжёлую руку ему на плечо. Правильно, умная женщина, понимает, что иначе этот хмырь тут же попытается смыться.
        У меня были некоторые опасения, но они не оправдались. Карлу всё же не хватило ума или, может быть, опыта, чтобы завести нас в ловушку. Ну и координация действий у тёмных эльфов в рейде, видимо, тоже отсутствовала, как класс. Скорее всего, не только в группе Карла. Иначе Жилю вряд ли удалось бы расправиться с рейдом в прошлый раз. У тех и уровни были повыше, чем у Карла, хоть и уступали Жилю. Но всё же численный перевес.
        В общем, угроза эльфийского нашествия явно преувеличена. Точнее - вовсе существует чисто формально, чтоб игроки не совсем расслаблялись. Ну и порядок должен быть во всём. А главная опасность в этом мире всё же исходит от людей, а не от неписей или мобов. Вот интересно, сам Потрошитель - такая же чистая формальность? Впрочем, вряд ли, в данже ведь можно получить крутые артефакты, а халявы не будет.
        - Вон там, - указал пальцем Карл.
        Здоровенный камень у склона холма, сдвинут немного в сторону, а за ним виднеется тёмный проход. Каменюка с виду тяжеленная, вряд ли удастся так запросто руками сдвинуть. Наверное, эльфы открывают проход какой-то магией. Ну или системой рычагов. Что вообще неважно, поскольку, раз глыбу оставили сдвинутой, значит, снаружи не открыть.
        - И когда проход закроется? - поинтересовался я.
        - Когда кто-нибудь запрёт изнутри. Или если мы все пятеро умрём, - поведал Карл.
        Я даже не стал спрашивать, как система закрытия дверей узнает, что рейд уничтожен. Раз уж в нас всех встроены некие интерфейсы, то отслеживать жизненные показатели и местоположение - раз плюнуть.
        - Ты думаешь о том же, о чём и я? - шепнула Доротея.
        - Да, - кивнул я. - Пожалуй, я бы сейчас тоже не отказался выпить.
        Она зло зашипела и скривилась.
        - Да я не про то! Хотя… Но не про то! Вход там, где выход!
        Я снова кивнул. Ясное дело, я уже вспомнил подсказку Каспера. Тут, как бы, очевидно. Вопрос в другом.
        - Думаешь, стоит пойти сейчас? Возможно, данж ещё не перезагрузился, и Потрошителя там нет.
        - Тогда и уника нет, - возразила Доротея. - Надо идти тогда, когда чья-то группа войдёт через главный вход.
        - Вообще не факт, что этот ход приведёт к Потрошителю, - указала Хильда и тряхнула Карла.
        Он намёк понял, но ответить на вопрос не смог. Главного босса он никогда не видел, что и неудивительно.
        Мда, ну и задачка. Возможно, мы вообще попадём только в какую-нибудь пещерку, где зарождаются тёмные эльфы перед выходом в рейд. С другой стороны, будь так, Каспер не давал бы подсказки. Разве что он прикольнулся, но не похож на шутника.
        - Ладно, этого, - я кивнул на Карла, - убивать вообще не будем. Так что тайный ход останется открыт. Сможем зайти в любое время. А дальше разберёмся по ходу дела.
        - Отличный план, - проворчала Доротея.
        Но других возражений ни от кого не последовало. Плана лучше-то нет.
        - И куда мы его денем? - поинтересовалась Хильда, снова тряхнув Карла. - В гостиницу или в посёлок нельзя.
        Ну да, там тёмного эльфа наверняка кто-нибудь грохнет. Хотя бы просто потому, что может. Тем более, сейчас за лишний опыт можно уже не переживать.
        Я смерил Карла оценивающим взглядом, потом посмотрел на Мэйв. С ней тоже надо что-то делать. Боевой единицы из неё не получается. Ну или мы её будем качать ещё долгие месяцы, так что не сможем воспользоваться чёрным входом в данж уже сейчас. Вроде бы и спешить некуда, но тогда Карла придётся грохнуть, чтобы закрыть проход. И потом ловить другого эльфа. Который может оказаться не таким балбесом и трусом. Впрочем…
        На шум за кустами и высунувшуюся из них ушастую рожу Доротея отреагировала первой. И на этот раз стреляла не поверх головы, а прямо в незнакомую морду.
        - Хэдшот, кажись, - спокойно объявил я.
        Хорошо, что эльф грохнулся обратно в куст и мне не видно, во что превратилась его физиономия от попадания огненной стрелы. Впрочем, я сегодня не обедал, так что не многое потерял бы, даже если стошнит.
        Доротея брезгливостью не отличалась, так что пошла обыскивать труп. Итого, у меня набралось уже шесть кинжалов, включая отобранный у Карла. Достаточно, чтобы сдать квест трактирщику и один для себя останется. Но я бы хотел оставить два, так что будем ловить ещё одного эльфа. Попозже.
        - У меня есть план! - воздев указательный палец, изрёк я. Подумал, и добавил: - Возможно.
        Такое уточнение никого не обрадовало. Но, в конце концов, мы ничего не потеряем, если проверим, и окажется, что я ошибся. Если верить рассказанным мне правилам, то план не должен был сработать. Только вот я уже понял, что игрокам говорят далеко не всё, а иногда и откровенно врут. Например, про окончательность смерти, когда закончатся сейвы. Собственно, наше тут присутствие во второй игровой жизни, последний шанс на перевоспитание и прочее бла-бла, уже само по себе было доказательством обратного. Ну и Карл с длинными эльфийскими ушами - тем более.
        - Идёмте к границе игровой зоны, - распорядился я. - Надеюсь, кто-нибудь знает, куда идти? Потому что я - нет.
        Вот такой я хреновый предводитель. Ну а что поделать? В конце концов, я на эту роль не нанимался и не напрашивался. Само как-то вышло.
        Глава 24
        Выход за рамки
        Граница обитаемой зоны выглядела… Никак. Я даже не был уверен, что мы там, где надо. Никакого сияющего энергетического купола или… Ну, даже не знаю, чего я вообще ждал.
        - Мы точно на месте? - озвучил я свои сомнения. - И есть ли граница?
        В качестве ответа, Доротея пустила огненную стрелу. В какой-то момент пламя достигло обозначенной границы и просто исчезло. Ну, видимо, дальше игровые законы и вправду не работают.
        - Карл, вперёд, - скомандовал я. - Бегом марш!
        Эльф и не подумал послушаться. Впрочем, он бы и не смог при всём желании - Хильда продолжала удерживать его могучей хваткой за плечо.
        - Он же не сможет там жить! - возмутилась баба-танк. - Да и выйти не сумеет, только с двадцатого уровня.
        Можно подумать, будто второй аргумент не опровергает первый. Но всё равно озвучила она именно в таком порядке. Неужели правда влюбилась в этого хмыря, что так за него переживает? Особенно учитывая, что он уже умер, переродился и вообще её не помнит. Хотя и раньше не был в восторге от их отношений. Эх, загадочная женская душа.
        - А кто-нибудь пробовал? - поинтересовался я.
        - Ну, наверняка кто-то пробовал, - протянула Доротея, не слишком уверенно.
        - Я попытаюсь! - внезапно заявила Мэйв.
        Вообще, это было частью моего плана, который я ещё не объяснял. Но раз она сама проявила инициативу, так даже лучше. Готова рискнуть, взять на себя ответственность за собственное будущее - больше шансов, что сумеет выжить в одиночку, если вдруг остальные не пройдут. А такая вероятность была, всё же она, в отличие от нас, не совсем «правильный» игрок.
        Мэйв осторожно зашагала вперёд, выставив перед собой руки. Дошла примерно до той точки, где испарилась огненная стрела… На несколько секунд она изобразила мима, запертого в невидимом кубе, ощупывая руками преграду перед собой. Потом надавила сильнее, рванулась всем телом - и прошла!
        - Как себя чувствуешь? - с ноткой волнения в голосе спросила Хильда, опередив меня.
        - Нормально, - пожала плечами Мэйв. - Никакой разницы.
        Я почесал в затылке. Вообще-то, разница должна быть. Может, это не настоящая граница? Ну, типа, первый рубеж, так сказать, предупредительный. Хотя глупо это как-то.
        - Попробуй отойти подальше, - попросил я.
        Мэйв послушалась и сделала несколько шагов. Потом ещё несколько. Теперь нам пришлось бы орать, чтобы переговариваться.
        - А может, все туда свалим? - предложила Доротея.
        Вот уж от кого не ожидал.
        - Там бухла нет, - указал я. - И ты же хотела уникальный лук. Успеем свалить и потом, если что.
        - Ну и зачем мне лук там, где магия не работает? - задала она резонный вопрос.
        А вот зачем ей переться туда, где магия не работает - об этом она почему-то не подумала. Вот нам, всем остальным - вполне можно. У нас магии нет, а нож и молот - они по обе стороны барьера одинаково работают. Возможно, снаружи даже лучше - без ограничений по уровню противника.
        - Навыки выживальщика в дикой природе у кого-нибудь есть? - поинтересовался я.
        Надо было подумать об этом чуть раньше, конечно. И хотя бы трут с огнивом прихватить, или чем они тут огонь разжигают. Ну и всяких нужных вещей раздобыть - топор, гвозди, молоток, другие инструменты, запасную одежду… Да много чего.
        Но всё же сперва надо было проверить, можно ли вообще выйти.
        - Так, - решил я, - сейчас Карл идёт к Мэйв. А мы сходим в данж, потом в деревню, запасёмся нужными вещами…
        - Нельзя их оставлять наедине, - возразила Хильда. - Карл, он… Я за ним прослежу.
        Я не успел осознать последнюю фразу, как Хильда уже ухватила Карла ручищей поперёк туловища и с ним в охапке ломанулась вперёд.
        - Стой! - заорал я.
        Вот только терять танка перед походом к Потрошителю нам и не хватало. Да и потом вещи из деревни таскать, инвентаря-то тут нет, к сожалению. А могли бы и расщедриться, недоработка.
        Конечно, мой окрик никто не послушал. Через несколько секунд Хильда уже стояла рядом с Мэйв. Ну, прекрасно, просто замечательно.
        - А обратно вернуться можете? - спросил я.
        Хильда не отреагировала. Она была занята тем, что шлёпала Карла по щекам, призывая вспомнить, кто он, кто она и как им было хорошо вместе. Карл пытался не потерять сознание от этих лёгких похлопываний в исполнении прирождённого танка и нервно икал. Возможно, действительно вспоминал. Насчёт того, что будет с его памятью за барьером, я не брался даже гадать. Возможен был любой расклад.
        Вот Мэйв меня послушалась. Умница, девочка. Минус был в том, что это ничего не дало.
        То есть, конечно, дало нам информацию - обратной дороги нет. На этот раз Мэйв изображала запертого за невидимой стеной мима минут пять, пока я не махнул рукой. Бесполезно.
        - Двадцатый уровень, двадцатый уровень, - проворчал я. - Вот и верь после этого кому-то на слово.
        Доротея засмеялась. И что смешного? Я же про уровни говорил, а не про сантиметры. А может, ей вообще ничего такого в голову не пришло, и это просто истерика.
        - Мы скоро вернёмся! - крикнул я, чтобы Хильда услышала. - Или пришлём кого-нибудь! Не уходите далеко!
        Она на секунду отвлеклась от Карла, который кивал каким-то её словам, обернулась ко мне и показала большой палец. Ну, надеюсь, я сумею выполнить обещание.
        - Ну, теперь мы вдвоём, - озвучил я очевидное, повернувшись к Доротее. - Что будем делать насчёт данжа? Надо новую группу искать…
        - А зачем нам вообще данж и уники? - удивилась она и махнула в сторону границы. - Там нам это всё не пригодится.
        - У Карла уши не отвалились, - указал я. - Значит, моя рожа тоже человеческой не станет. И что мне там делать? А у тебя магии не будет.
        Не говоря уж о том, что я не особо горю желанием жить в лесу и молиться колесу. Хотя где мы там возьмём колесо?
        - А как они там будут? - шепнула Доротея, кивнув на наших товарищей.
        Я изобразил на лице уверенность, которой совсем не ощущал, и заявил:
        - У меня есть план! Да, опять. Такой же хороший. Ну или почти.
        Доротея на удивление проявила вежливость и не сказала, что все мои планы - форменное дерьмо. Или даже бесформенное. Ну, зачем тратить время, озвучивая очевидное, я и сам это знал. Хотя в данном случае основной косяк вышел из-за инициативы Хильды. С другой стороны, она тоже была права. Оставлять Карла наедине с Мэйв - это была чертовски плохая идея. И даже вообще без разницы, что он помнит, а чего не помнит - сволочная натура от этого не поменялась.
        - Возвращаемся в деревню, по пути ловим эльфа, забираем кинжал. Сдаём квест трактирщику, - на этот раз я решил частично озвучить план заранее. - Потом ты бухаешь, как обычно, а я займусь другими делами.
        Вот как раз эти «другие дела» были самой шаткой частью моего плана.
        Кому можно рассказать о том, что граница поселения проницаема? И кого это заинтересует? Отправлять туда всех игроков подряд - плохая идея. Учитывая местный контингент, Хильда молотом махать устанет. А без игровых моментов, любой нуб первых уровней будет ей ровней. Ну, пусть не совсем ровней, учитывая комплекцию, но численный перевес окажется не на её стороне. Хотя я могу и ошибаться, ведь без понятия, как вся эта система прокачки работает.
        Но зачем вообще отправлять туда убийц, насильников и маньяков? Разве что, чтоб они сдохли в лесу от холода и голода. Тоже вариант, но тогда не надо было высылать наружу наших. Теперь же следует отправить к ним тех, кто умеет не только пиво пить и морды бить. И кого толпа отморозком поблизости тоже уже должна была достать. Местных жителей, «неписей». Раз смогли пройти Мэйв и Карл, наверняка смогут и они.
        - Не хочу пить одна, - неожиданно заявила Доротея. - Особенно в трактире. Это всегда заканчивается одинаково.
        - В чьей-то постели? - хмыкнул я.
        - Это в лучшем случае. А иногда прямо на столе. Хорошо, что я при этом уже в отключке. Но рассказывали.
        Я негромко вздохнул и покачал головой. Если её не устраивают последствия, то зачем вообще напиваться, тем более до такого состояния?
        - Ладно, пойдёшь со мной, если хочешь, - предложил я. - Потом вместе выпьем, в комнате в гостинице. Обещаю не пользоваться твоим бессознательным телом. Вот если до отключки, пока ещё соображаешь…
        - А тогда мне это неинтересно, - отбрила она. - И сразу говорю, с женщинами тоже неинтересно.
        Я проглотил вертевшийся у меня на языке вопрос и закашлялся. Мне надо либо срочно вспоминать свои навыки психоанализа, либо заткнуться и не лезть. Впрочем, тут, кажется, не психоаналитик нужен, а сексопатолог. Это всё же разные специализации, так что я в любом случае умываю руки.
        - Значит, останемся просто друзьями, - пожал плечами я.
        Доротея смерила меня взглядом, хмыкнула и заявила:
        - Вряд ли.
        Ну и как вот это понимать вообще? Сомневается, что я не воспользуюсь её пьяным телом? Не настолько она шикарна, любая «нулёвка» получше будет. Или она о другом? Ведь действительно, какие мы друзья. Так, немножко знакомы, временно объединились, не более того. И я даже не в курсе, что она такого натворила, за что попала в этот мир. И даже не факт, что это связано с её пьянством и последующим бессознательным состоянием. Такая мысль напрашивается, конечно, но очевидное - далеко не обязательно так и есть. Может, она людоедка, например. Но и в себе я тоже не уверен. Не факт, что меня упекли сюда за убийство того маньяка. Даже очень вряд ли, это же было ещё там, на Земле. А что я натворил уже в ВИКС?
        - Так ты со мной? - уточнил я.
        - Да, - уверенно отозвалась Доротея. - Сперва твой дурацкий план, потом Потрошитель… Дальше разберёмся.
        Переть вдвоём против босса данжа - вот это как раз похоже на дурацкий план. Жиля с собой прихватить, что ли? Искать кого-то ещё будет долго. Да и кому можно доверять? Хотя и Жиль тоже не тот парень, к которому я буду рад повернуться спиной. Пару раз он нам помог, но где гарантии, что это повторится в третий? Впрочем, в жизни вообще нет никаких гарантий. Даже если эта жизнь происходит в искусственном мирке, похожем на игру.
        А вот для «неписей» - это вроде бы вообще единственная известная им жизнь. И возможно, они будут рады избавиться от общества игроков, которые тут проездом и потому творят бардак. Вот захотят ли бросить свою деревню и начать всё с нуля за забором - это большой вопрос. Ну, авось хоть несколько авантюристов найдётся.
        Но сперва надо прибить эльфа, отобрать кинжал и сдать квест. Надо же хоть чуточку поиграть по местным правилам, а не только нарушать их на каждом шагу.
        Глава 25
        Соблазнительное предложение
        Я не торопясь выложил в ряд перед собой пять чёрных кинжалов и облокотился на стойку.
        - Ну-у? - протянул я, глядя на трактирщика.
        - Ты выполнил квест, поздравляю. Подожди минутку, я выдам награду, - равнодушным тоном отозвался он, не прекращая наполнять пивом кружку для очередного клиента.
        Доротея уже пыталась отыскать истину на дне стакана с какой-то мутной жидкостью, видать, местным самогоном. Ну вот, а говорила, что не хочет одна напиваться. Пока шли - успела передумать. Ну и ладно, её дело.
        - Не спеши, - покачал головой я. - Сперва ответь на пару вопросов. Во-первых, какая награда за квест. Если опять пиво или вообще ужин…
        - Два кристалла опыта, заряженных, - по-прежнему равнодушно ответил трактирщик.
        О, чего ж сразу не сказал?! За такую награду я бы, может, быстрее подсуетился. Хотя и так получилось быстро, но только из-за стечения обстоятельств - специально мы за эльфами не гонялись, они сами вылезли нам навстречу. Ну, у них ведь тоже задача поубивать игроков, а кроме нас по лесу, наверное, не многие сегодня шарахались.
        - Отлично, - кивнул я. - Тогда закрывай квест. Но у меня ещё вопрос. С кем я мог бы поговорить по поводу дел в селении? Ну там, староста, бургомистр, или не знаю, кто у вас главный.
        - Со мной можешь поговорить, - пожал плечами трактирщик.
        Хм, это он так шутит? Типа, зачем далеко ходить, говори тут, всё равно прислушиваться к тебе никто не будет? Или он правда имеет вес в поселении? И это я не прикалываюсь насчёт его толстого брюха, свисающего через ремень штанов. В конце концов, он двадцать пятого уровня… Хотя я даже не знаю, воспринимают ли неписи уровень как что-то значительное.
        - Ладно, - не стал спорить я. В крайнем случае, мне ничего не мешает повторить сказанное ещё раз. Так даже лучше будет, потренируюсь. - Я так понимаю, вы, местные жители, не очень рады соседству с нами, игроками.
        - Да неужели? - вот теперь трактирщик отреагировал: повернулся ко мне и вскинул косматые рыжие брови. - И с чего ты это взял?
        - Сарказм зачастую является защитной реакцией, - указал я. Получил в ответ неопределённое хмыканье и продолжил: - Так почему тогда вы не уйдёте?
        - А куда? В порталы? Некоторые уходят, - пожал плечами трактирщик. - После двадцатого или на двадцать пятом уровне. Но всё равно в миры, где самый низкий уровень - тридцатый. В этом мы с игроками на равных.
        Я не стал придираться и указывать, что у них есть бонус в пять уровней. Общей сути это, действительно, не меняло. Я склонился через стойку поближе к собеседнику и шепнул:
        - За барьер.
        В ответ трактирщик заржал, с фырканьем, обрызгав при этом меня слюнями. Я с трудом подавил всколыхнувшееся желание пощекотать ножичком складки на его жирной глотке. Что это ещё вообще за порывы? Видать, вот из-за них я тут и оказался. Только откуда они вообще взялись? Или это уже здешняя атмосфера на меня дурно влияет?
        - Понимаешь, игрок, - отсмеявшись, с явной снисходительностью заговорил трактирщик. - Барьер потому так и зовётся, что через него нельзя запросто уйти.
        Я не стал спорить на тему словообразования и происхождения слова. Учитывая, что мы вообще неизвестно на каком языке тут говорим, но точно не на моём родном…
        - Можно. Сегодня проверяли. Помнишь, нас было больше? А теперь двое.
        Трактирщик открыл рот. Подумал и закрыл. Теперь уже он склонился через стойку поближе ко мне.
        - Внимательно тебя слушаю.
        Я пожал плечами и на всякий случай отодвинулся - вдруг опять плеваться вздумает или вообще с благодарными поцелуями полезет.
        - А чего тут слушать, - пожал плечами я. - Барьер ослаб. Выйти может даже второй уровень. Может, и первый, не проверяли. Если тебя это интересует…
        - Надо сказать игрокам, - пробормотал он. Я не успел возразить, как трактирщик снова уставился на меня. - А почему ты сам говоришь это мне, а не им?
        - Тише ты, - пробормотал я, для наглядности приложив палец к губам. - А зачем туда отправлять их? Не все пойдут, да и потом ведь новые появятся. А вот если уйдёте вы…
        Он нахмурился, отчего брови забегали по лбу, как две мохнатые гусеницы.
        - Уйти, - пробормотал он. - Всем… Бросить деревню?
        - Деревню можно отстроить заново, - указал я. - Вы могли бы взять с собой припасы, инструменты, материалы… У вас ведь наверняка есть телеги? Да и вообще, к барьеру вещи можно переносить частями, а уж там поднапрячься. Или, скажем, обвязать груз верёвками, один уносит с собой десяток верёвок, а те, кто снаружи, потом подтаскивают. Ах да, обратного хода внутрь нет.
        - Уж с переносом вещей разберёмся, - отмахнулся он. - Но ведь игроки могут пойти следом…
        - Там они потеряют преимущества, - возразил я. - Уровни, сейвы, магию…
        - Новые уровни и параметры характеристик меняют тела физически, - покачал головой трактирщик. - Вряд ли они или мы станем слабее. Вот магия… А потеря сейвов навредит и нам.
        Мда, об этом я как-то не подумал. Терять запасные жизни мало кто захочет. Хотя снаружи не будет угрозы от психованных игроков, но могут оказаться дикие животные.
        - Игроки не очень охотно объединяются, - напомнил я. - В отличие от вас. А без возможности воскреснуть и отомстить вряд ли рискнут нападать на толпу.
        Трактирщик хмыкнул, как мне показалось - скептически. Вероятно, игроки и здесь не нападают на селение в открытую. Эх, надо мне было сперва больше узнать про взаимодействие с местными. А то что-то и аргументов подобрать не могу. Я готовился убеждать в необходимости убраться подальше от психованных игроков, но это не потребовалось - трактирщик вполне разделяет такую точку зрения. Препятствия только в бытовых деталях.
        - А в чём твоя выгода? - на этот раз в голосе трактирщика явственно слышалась подозрительность.
        - Ни в чём, - развёл руками я. Подумал, и поправился: - Там мои друзья. Ну, соратники. Хильда и Мэйв. Ну и Карл, хотя он превратился в тёмного эльфа… Долгая история. Хильда за ним присмотрит и проконтролирует, не переживай.
        - И зачем нам принимать к себе твоих приятелей-игроков? - нахмурился трактирщик. - Может, мы их…
        Он выразительным жестом провёл ладонью по горлу. Конечно, я учитывал и такую возможность, но считал её маловероятной.
        - Они же адекватные. А вы не маньяки. В отличие от…
        Я кивнул в сторону посетителей, занимающих несколько столов у дальней стены.
        - Спорное решение, - пробормотал трактирщик.
        Я решил, что он говорит уже не о том, чтобы оставить в живых Хильду и Мэйв, а о ситуации в целом.
        - С одной стороны, вы потеряете сэйвы. С другой - будет меньше шансов умереть. В разы меньше. Это стабильность. Не надо опасаться удара в спину. Можно не бояться ходить в лес поодиночке. Поначалу будут трудности, но они будут естественными, а не игровыми. Вы станете независимы от… От всего этого.
        - Перестань изрекать банальности, - отмахнулся трактирщик. - Это всё я понимаю и без тебя. Многие согласятся, но не все. А так не пойдёт. Надо понять, сколько у нас времени в запасе. Почему барьер перестал работать и когда начнёт снова?
        Ну да, будет неприятно, если вдруг барьер снова перестанет пропускать, когда половина выйдет наружу, а остальные застрянут. Но тут уж не ко мне вопросы. Я вообще не был уверен, что барьер и раньше полноценно работал. Впрочем, наверняка кто-то проверял, любопытные всегда найдутся. Значит, что-то изменилось в последнее время. А что тут случалось такого, способного повлиять на барьер? Без понятия…
        - Может, батарейки сели, - не всерьёз предположил я.
        Нехватка энергии - самая очевидная гипотеза. Но я представления не имею, откуда она тут вообще берётся. Никаких электростанций не видал.
        - Что тут вообще менялось в последнее время? - спросил я. - Тебе виднее, ты тут давно.
        - Только тот кристалл на площади…
        Ну да, а слона-то я и не приметил. Особенно учитывая, что он и возник вроде как из-за моих действий. Но поскольку для меня тут в новинку вообще всё, то я не слишком удивлялся отдельным событиям.
        - Кристалл ведь не исчезнет? Значит, изменения с барьером навсегда.
        Видимо, уверенности в моих словах недоставало. Или трактирщик понимал принципы существования этого мира лучше.
        - Нет, - он покачал головой. - Барьер точно восстановят. Только куратор знает, когда. Но не идти же спрашивать… Нам следует поспешить.
        Я промолчал. Вряд ли он включил в это «нам» и меня тоже. Пожалуй, дальше пусть сами разбираются. Даже если уйдут не все, мне это не принципиально. Главное, чтоб Хильда и Мэйв не остались снаружи одни и с пустыми руками.
        Дверь распахнулась, и в трактир ввалилась компания игроков.
        - Сюда её тащи! - весело выкрикнул один из них. - Давай на стол!
        Когда размахивающий руками горлопан отошёл в сторону, давая дорогу товарищам, я смог рассмотреть, кого они там приволокли. Это оказалась тёмная эльфийка, четырнадцатого уровня. Ну да, ведь в пятёрке эльфов всегда одна девка - кажется, она ими и командует. И кинжала у неё нет, так что квест можно выполнить только за два рейда.
        Но квест эту весёлую компанию точно не волновал. И ходили в лес они не ради кинжалов. Все пятеро семнадцатого-восемнадцатого уровней, намного выше, чем эльфы в нынешнем рейде.
        - Кстати, мобы тоже могут уйти за барьер, - как бы невзначай обронил я. - Проверяли на Карле.
        В ответ донёсся тяжёлый вздох трактирщика.
        - У тебя комплекс героя, что ли?
        От неожиданности я даже бросил наблюдать за тем, как эльфийку раскладывают спиной на столе и привязывают к ножкам, и обернулся к собеседнику. Чего я героического сделал-то?
        - Ты же предлагаешь её спасти? - уточнил трактирщик.
        Я такое предлагаю? Вот это у него воображение! Хотя если подумать…
        - А ты всегда позволяешь в твоём заведении творить всякие непотребства? - поинтересовался я. - Люди потом за этими столами едят…
        - Вот поэтому я и не прочь убраться отсюда подальше, - проворчал он.
        Ну да, попробовал бы он останавливать игроков, дорвавшихся до развлечений. Против толпы и двадцать пятый уровень не помог бы.
        - Мы должны ей помочь! - неожиданно громко заявила Доротея.
        Никакого тактического мышления. Зачем же оповещать потенциальных противников о своих планах? Вот инициатива лучницы понятна - судя по её оговоркам, сама бывала в том же положении, что эта эльфийка сейчас. Может, и не один раз.
        - Она же моб, - попытался возразить я. - Думаю, её потом убьют. А когда возродится, то ничего не вспомнит.
        - Дня три не убьют, - заметил трактирщик.
        Вот же чёрт подери.
        Глава 26
        Спорное решение
        Первым же сдвоенным выстрелом из лука Доротея ваншотнула в голову… пленную эльфийку.
        - Какого… Да что ты творишь?! - возмутился я.
        - Она враждебный моб, - буркнула в ответ лучница.
        Мда, ну и зачем тогда вообще было лезть? Хотя ладно, понимаю я, зачем. Одно дело быстрая смерть, а совсем другое - несколько дней насилия. И действительно, освободи мы эльфийку, она могла бы на нас напасть. Потому что такой в неё вложен алгоритм. Даже если она бывший игрок.
        Но всё равно, так профукать элемент неожиданности - это полный провал. Могла ведь одного из пятёрки попробовать снять. Разве что на нашу победу Доротея вовсе не рассчитывает.
        - Какого!.. - повторил за мной один из несостоявшихся насильников, со зверским выражением на роже уставившийся на Доротею. - Ты, курва, совсем того? Ща тебя взамен неё разложим!
        Ну, примерно такой реакции мы как раз и ожидали. Только вот трактирщик, хоть и пообещал помочь, смылся куда-то в подсобку. И что-то там задерживается. А нас вдвоём эта пятёрка сейчас по полу размажет. Точнее, меня размажут, а Доротею на столе разложат.
        - Парни, давайте не будем горячиться.
        Конечно, я не надеялся, что они сейчас успокоятся, просто хотел потянуть время.
        - Ты, урод, пшёл…
        Ну да, ну да, ты зато прямо красавчик. Я сжал в кулаке кристалл опыта. Тягаться с численно превосходящим противником равных уровней будет глупо. Вряд ли они согласятся подходить по одному. А раз их больше, придётся превзойти в другом. Ох, не хотел я быстро апаться, но придётся.
        ВЫ ПОЛУЧИЛИ УРОВЕНЬ 20. ОБРАТИТЕСЬ К КУРАТОРУ, ЧТОБЫ ПОКИНУТЬ ЛОКАЦИЮ.
        Ага, сейчас, уже бегу. Я обернулся к Доротее. Восемнадцатый уровень - она использовала второй кристалл, полученный от трактирщика, и весь остальной имевшийся у меня запас. Два уровня одним махом, неплохо. На большее я и не рассчитывал. Теперь Доротея на равных с противниками, а я покруче буду. Но всё равно их пять против нас двоих.
        Я использовал летящий шаг, чтобы оказаться позади врагов. Хотя так Доротея остаётся без прикрытия, что плохо. С другой стороны, один удар кинжалом в основание черепа - и минус противник.
        Ещё двое тут же развернулись ко мне, так что пришлось отступать, уворачиваясь от ударов мечом и топором. Двое попёрли на Доротею. Она перепрыгнула за стойку, чтобы получить хоть какое-то укрытие, и выстрелила. Мимо, враг очень грамотно уклонился, тоже не нуб ведь. Вернее, куда в меньшей степени нуб, чем я.
        Я даже не пытался атаковать свою пару врагов. Их оружие длиннее моих кинжалов, даже длиной рук я этой разницы не компенсирую. Парировать кинжалом удары топора - вообще очевидный идиотизм. Оставалось только уклоняться, отступая в сторону двери. Да, пожалуй, шансы сбежать у меня неплохие. Возможно, даже успею вернуться с подмогой прежде, чем с Доротеи стянут штаны. Вот только откуда взять подмогу-то? Опять к Жилю обращаться?
        Дверь распахнулась, едва не ударив меня в спину. Прекрасно понимая, что совершаю тактическую ошибку, я всё же обернулся, предварительно отпрыгнув влево.
        Трактирщик вернулся не с той стороны, откуда ждали. И не один, его сопровождала пятёрка неписей от двадцать первого, до двадцать четвёртого уровня. У самого толстяка в руках дубина, утыканная гвоздями, у других у кого топор для рубки дров, у кого вилы. Один с мечом.
        Долго разглядывать вновь прибывших я не стал, обернулся к Доротее и замахал рукой. Девушка нахмурилась, потом пожала плечами, не понимая, чего я хочу.
        - В подсобку вали! - заорал я, плюнув на конспирацию.
        Очевидно, там есть второй выход из трактира. Не через окно же толстяк выпрыгнул. А даже если так, Доротея точно в то же окно пролезет. Если уж трактирщик протиснулся, то три Доротеи в ряд там проскочат.
        - Это чё за такое? - не слишком внятно спросил один из игроков, уставившись на вооружённых неписей.
        - Смерть игрокам! - взревел косматый мужик с топором.
        - Я на вашей стороне, - на всякий случай напомнил я, отступая ещё на два шага к стене.
        Ё-моё, что ж я сделал-то? Кажется, спровоцировал массовые погромы. Если теперь неписи начнут атаковать всех игроков подряд… Интересно, тут все, кого трактирщик успел собрать, или остальные ломанулись в посёлок?
        - Э, слышь…
        Огненная стрела, угодившая в затылок и подпалившая шевелюру, заставила игрока прекратить «разводить базары». Заорав от боли, он, тем не менее, ломанулся на неписей, беспорядочно размахивая топором. Возможно, хотел всего лишь вырваться наружу, чтобы там сбить пламя.
        Трактирщик, на удивление ловко для своей комплекции, отшагнул в сторону и с размаху вбил усеянную гвоздями дубинку в живот игроку. Тот согнулся от новой боли, и тут же получил топором по пылающему черепу. Ещё один непись, с вилами, догадался ухватить с ближайшего стола кувшин и залить пламя пивом.
        - Вы что творите? Обалдели? - возмутился один из посетителей.
        До того все немногочисленные присутствующие игроки мирно сидели за столами и не обращали особого внимания на разборки. Некоторые поглядывали с любопытством, но в целом картина, очевидно, была достаточно привычной и ажиотажа не вызывала.
        - Все, кто хотят мира, могут уйти! - поспешил вмешаться я. - Предупредите других, все вместе покиньте селение. На время.
        - Ты чего раскомандовался? Двадцатку апнул, вали в портал!
        Говоривший был всего лишь тринадцатого уровня. Так что Доротее не составило труда повторить свой коронный сдвоенный выстрел ему в голову, уложив наповал. Это она зря, теперь все присутствующие игроки объединятся против нас.
        - Бей игроков! - прорычал всё тот же космач с топором, первым бросившись в атаку.
        К счастью, на оставшуюся троицу несостоявшихся насильников, а не на пока мирных посетителей. Некоторые из которых поспешили шмыгнуть в дверь, как только неписи освободили проход. Но не все, другие бросились на подмогу товарищам. Не этого я хотел, ох, не этого…
        Лезть в начавшуюся свалку я не стал. Аккуратно, вдоль стеночки, прокрался к стойке. Стоящая за ней Доротея пыталась выцелить подходящую мишень в начавшейся куче-мале.
        - Хватит, валим отсюда, - велел я, дёрнув её за рукав.
        Стрела сорвалась с энергетической тетивы, влетев в потолок. А девушка зло зашипела мне в лицо.
        В дверь ввалились ещё несколько вооружённых неписей. Причём у некоторых на оружии виднелись следы свежей крови. Похоже, игрокам не удалось далеко сбежать. Во всяком случае, точно не всем.
        Не тратя время на убеждения, я обхватил Доротею за пояс и просто поволок за собой. Тут без нас разберутся. И кто бы ни победил, нам может потом прилететь от любой из группировок.
        Оказавшись в узком коридоре, заставленном по обе стороны стеллажами с припасами, я перехватил Доротею за руку, иначе не протиснулись бы. И как тут сам трактирщик проходит? Благо, девушка перестала упираться и тормозить, хотя всё ещё продолжала что-то неразборчиво шипеть сквозь зубы.
        - Куда ты меня тащишь?! - наконец внятно воскликнула она, когда мы оказались снаружи, позади трактира.
        - В данж, - коротко отозвался я. Потом огляделся по сторонам, никого не увидел и решил всё же остановиться. - Во всяком случае, я точно туда. Раз уж двадцатый взял. Ты со мной или как?
        - Что, вдвоём?
        Ну да, если идти как все, то шансов у нас ноль. Хорошо, что я собираюсь пойти другим путём.
        - Чёрный ход, откуда эльфы вылезают, - напомнил я.
        Доротея задумалась. Ну да, у неё ещё два уровня в запасе, вполне есть время, можно не спешить. Это если не вспоминать про восстание неписей, которое грозит начаться. Впрочем, можно отсидеться в лесу, пока они не уйдут за барьер. Эх, если Доротея меня сейчас кинет, будет обломно. Но я всё равно пойду в данж, даже один.
        - И какой план? - поинтересовалась она.
        - Не знаю, - не стал скрывать я. - Мало информации. Придётся на месте разбираться.
        Вообще не факт, что через чёрный ход мы доберёмся до босса. А если и да - потом-то что делать? Валить его на пару?
        Главный вопрос - будет ли он агриться на любого игрока, оказавшегося в его логове? Или только на тех, кто пришёл со стороны главного входа? Как вообще данж будет учитывать наше проникновение? Есть некоторый шанс, что мы вообще не сумеем войти. Может, там на входе какое-нибудь силовое поле, пропускающее только эльфов. В общем, гадать на кофейной гуще мы тут можем долго. Проще пойти и проверить на опыте.
        - Ладно, у меня есть ещё сейв в запасе, - пожала плечами Доротея. - Можно и рискнуть.
        У меня-то вообще ещё два сейва. И мало альтернатив. Валить в портал с пустыми руками совсем не хочется, там тоже отнюдь не мёдом намазано.
        - Ты, если что, держись сзади, в укрытии, - предупредил я. - Не как сейчас. Надеюсь, к Потрошителю у тебя личной неприязни нет?
        Доротея мотнула головой, но даже не попыталась принять виноватый вид. Ну, я вполне могу понять, почему ей так хотелось собственноручно перестрелять этих уродов в трактире. Но неужели легче бы стало, если бы они при этом успели до неё добраться? Нет, определённо, надо лучше продумывать план действий. Только вот мысль-то правильная, да никак в текущей ситуации ей не последуешь.
        Впрочем, кое-какая задумка у меня имелась. Но озвучивать её я не стал - со стороны может прозвучать совсем глупо. И сперва надо хотя бы добраться до локации, где засел Потрошитель. А потом уповать на то, что он не совсем тупой бот с алгоритмом «мочить всё, что движется, а что не движется - двигать и мочить». Ну, босс данжа ведь должен быть поумнее какого-нибудь дикого кабана, правда же? И даже поумнее Карла, а достучаться до него мне всё же удалось.
        - Пошли, - скомандовал я, первым направляясь в сторону леса.
        Доротея не стала медлить, сразу последовав за мной. Я вздохнул с облегчением. Теперь главное по пути не нарваться на куратора.
        Глава 27
        Лабиринты данжа и подсознания
        - Мы точно правильно идём? - почему-то шёпотом спросила Доротея.
        Я оглянулся на неё и с трудом удержался от того, чтобы покрутить пальцем у виска. Тут же всего один путь! Один! Как можно идти не туда, когда нет альтернатив? Ни единой развилки. Только узкий извилистый тоннель, по которому мы шли уже минут пятнадцать-двадцать. Если ощущения меня не обманывают, то мы двигаемся по расходящейся спирали, всё глубже уходя под землю.
        - Успокойся, - проворчал я. - Неужели у тебя клаустрофобия?
        - Не, подземелий я не боюсь, - отозвалась девушка. - Только тех, кого в них можно встретить. А лук тут почти бесполезен.
        Ну да, в узком извивающемся коридоре дистанция для выстрела так себе. Ещё и я ей линию огня загораживаю. И убегать далеко, догонят.
        Насчёт возможных встреч она тоже полностью права. Конечно, мы сами тащимся к Потрошителю, но я надеялся на то, что нам не придётся вступать в честный бой. Двое на одного - расклад отнюдь не в нашу пользу.
        Но и рассчитывать на группу игроков, которые сейчас в данже, никак нельзя. Скорее всего, это те самые уроды, которые нас поубивали в лесу. Ну, кроме Доротеи, но на её месте я бы предпочёл смерть. Так что встреча с ними вряд ли выйдет дружеской.
        Через несколько минут пути тоннель расширился и выровнялся, превратившись в настоящий коридор. Гладкие стены, явно тщательно обработанные. Хотя вряд ли это подземелье рыли вручную.
        - Что ж, в основную часть данжа мы всё-таки попали, - резюмировал я.
        Правда, осталось непонятно, откуда вообще вылезали рейдовые группы эльфов. Никакой пещеры, которая могла быть их точкой респауна, нам не попалось. Что, они прямо в коридоре появляются? Впрочем, скорее выползают из основной части данжа.
        - И в какую сторону идти? - спросила Доротея.
        Лаз из тоннеля выходил примерно посередине коридора, совершенно одинакового в обоих направлениях. Так что вопрос был совсем не праздный. Вернуться отсюда к началу пути, то бишь, главному входу в данж, было бы верхом тупости.
        Сориентироваться по сторонам света я не мог, кружение по спиральному коридору полностью сбило чувство направления. Да и в любом случае я в глаза не видел карту и очень смутно представлял расположение главного входа относительно тайного эльфийского лаза.
        - Пойдём налево, - пожав плечами, решил я.
        - Мужики, - прошипела Доротея, но я предпочёл сделать вид, что ничего не слышал.
        Не время сейчас для дружеских перебранок или сеансов психоанализа. Для последнего вообще нужна спокойная обстановка с возможностью расслабиться. В качестве такового коридор данжа, полного опасных мобов, уж точно годится в последнюю очередь.
        Я осторожно подкрался и выглянул за угол. Некто там точно был. И, похоже, не игрок. Но и на Потрошителя не похож, не так я себе его представлял. Возможно, мои представления ошибочны, но…
        Некто медленно повернулся, явно заметив меня. Но нападать не спешил. Не делая ни одного резкого движения, он шагнул мне навстречу и улыбнулся. А я во все глаза пялился на его лицо. Узнавая его. Потому что я уже видел это лицо в своих воспоминаниях.
        - Кстати, как там поживают ваша жена и дочь? - произнёс парень в зелёной рубашке.
        Я бросил взгляд на фотографию в рамке на столе. Красивая молодая женщина с каштановыми волосами и стрижкой каре держит на руках девочку, обе улыбаются. Понятия не имею, кто они такие, поскольку фотку я скачал из интернета. И поставил на стол просто для солидности, поскольку женатые мужчины с детьми вызывают больше доверия.
        - Разумеется, - сухо обронил я, глядя на парня.
        И продолжил поддерживать пустой и насквозь фальшивый разговор, параллельно размышляя.
        Ну он и болван. Даже не смог выяснить, что я никогда не был женат. Если бы я имя сменил, то вообще ни за что в жизни этот пацан на меня не сумел бы выйти. Но я птица не того полёта, чтоб мог легко пробить фальшивые документы и создать себе фальшивую личность. Да и не в той стране живу. Хотя это я о других странах в основном по фильмам сужу, а там тоже ни разу не правду показывают.
        Но кое-что могу. Например, через приятеля в полиции пробить личность так называемого пациента. Ну и выяснить, орудует ли у нас в городе маньяк, убивающий женщин. Так вот, ничего подобного в последние пару лет не случалось. И он мне просто лапшу на уши вешает, запугивает. По-детски и очень киношно. «Врачебная тайна», ага, как же…
        Хотя причина для этого вполне реальная. Его знакомая, бывшая одноклассница - уж не знаю, кем она ему приходилась на тот момент - была моей пациенткой. И покончила с собой. Как одно связано с другим? Лично я считаю, что никак. И я всё-таки психолог, а не психиатр. Работа с потенциальными самоубийцами - вообще не ко мне. Да и девушка ни о чём таком на наших сеансах не заикалась. Так, депрессия, несчастная любовь, прочая ерунда. А потом раз - и из окна девятого этажа на асфальт.
        Но её друг явно считает, что виноват в этом я. Возможно, зря я сменил офис и название фирмы, выглядит так, будто решил скрыться. Но в моём деле репутация - очень важная вещь. А о том, что девчонка-самоубийца посещала психолога, кабинет которого расположен там-то, в интернете какие-то умники писали. Так что наплыв пациентов по этому адресу мигом сократился до нуля.
        А теперь вот дождался визита «мстителя». Мда…
        Может, я всё же не очень хороший психолог. Должен был понять состояние пациентки, что-то предпринять. Но что, санитаров к ней вызвать, что ли? Эх, не понимает у нас народ разницу между психологом и психиатром. В том числе и из-за американских фильмов, где сценаристы и режиссёры тоже плюют на эту разницу. Нет, будь рассказанные им истории про убийства реальны - я б его тут же сдал. Не знаю, как там в американском законодательстве, а в нашем никаких сохранений тайн пациента от органов правопорядка не прописано. Но на самом деле этот чудак ничего противозаконного не сделал, просто парит мне мозги за свои же деньги.
        - Хотите поговорить о том, почему возникло это недопонимание? - улыбаясь, спросил он.
        Клоун и позёр.
        - Знаете, наше время на сегодня почти истекло. Меня ждут другие пациенты. Давайте продолжим этот разговор на следующем сеансе.
        Велю секретарше позвонить ему и сказать, что сеанс переносится. А потом больше не перезванивать с уточнениями нового назначенного времени. Если всё равно припрётся - охрану вызову.
        Он кивнул и наклонился взять пакет, лежащий возле кресла. Вроде как уходить собрался… Но вместо этого он сунул руку в пакет и достал оттуда кухонный нож. Ну, приехали…
        Я вынырнул из воспоминаний и панически задёргался. Доротея выпустила мой капюшон, за который волокла меня по коридору, так что я грохнулся спиной на пол. Ничего, это не смертельно.
        Мда, в этот раз всплывшее воспоминание было куда подробней. И со взглядом изнутри. Теперь я знал, что тогда произошло. Я убил не маньяка, а простого паренька, который хотел отомстить за смерть своей подруги. Или своей девушки? Неважно. В которой я был не виноват. Ну, более или менее…
        Этот парень кинулся на меня с ножом, я защищался и зарезал его. Мда, зная наше законодательство - скорее всего, мне впаяли превышение самообороны. Но вряд ли это достаточная причина, чтобы запихнуть меня исправительную колонию в ВИКСе. Значит, тут дело не в земной жизни, причина в том, что я сделал в прошлом воплощении. Но вот об этом воспоминания вычищены напрочь.
        А ещё - психолог из меня, похоже, так себе. В принципе, нынешний опыт это подтверждает. Кое-что знаю, но не слишком много. Вон реакцию неписей предсказать не смог и сильно напортачил. А с Карлом… Ну, это Карл, у него три извилины, тут не надо быть Зигмундом Фрейдом, чтоб запудрить ему мозги.
        - Очухался? - поинтересовалась Доротея. - Что это было? Откуда такая странная реакция на Арли? Чей облик он принял?
        Значит, это был тот самый мини-босс, у которого я хотел отобрать маску. Чтобы снова выглядеть как нормальный человек. Но… Понять бы ещё, с чего я вообще вдруг стал скеллигом?
        Я хотел было ответить, что я уже в норме. Но тут накатило новое воспоминание.
        Я стою перед каменным обелиском, прижав к нему ладонь. Вполне человеческую. А перед глазами разворачивается системное меню.
        ЖЕЛАЕТЕ СМЕНИТЬ РАСУ АВАТАРЫ?
        ДА.
        ВЫБЕРИТЕ ЖЕЛАЕМУЮ РАСУ.
        ДОЛГОЕ ПЕРЕЛИСТЫВАНИЕ СПИСКА… ВОТ ОНО, СКЕЛЛИГ. ВЫБРАТЬ.
        ДЛЯ СМЕНЫ РАСЫ НЕОБХОДИМО ВЫПОЛНИТЬ СЕРИЮ ЗАДАНИЙ…
        - Ох, - хрипло выдохнул я. - Да, теперь в норме. Кажется. Почти.
        Получается, никакого сбоя системы не было. И никто не наказывал меня, превратив в монстра. Я сделал это сам. Сам целенаправленно сменил расу, пройдя для этого какую-то серию квестов. Зачем?
        Чувство вины за убийство того парня? Не факт, что при прошлом воплощении в ВИКС я вообще помнил земную жизнь. Хотя если уж сейчас помню… Но никакой вины не испытываю.
        - Мы будем нападать на Арли? - поинтересовалась Доротея.
        Я помотал головой. Во-первых, мы не справимся. Даже против одного из мини-боссов переть вдвоём - самоубийство. Будь у нас в группе танк… Но таким составом - это бесполезно. А во-вторых, зачем? Раз я сам выбрал этот облик, то пусть он и остаётся. Да и привык уже. Хотел я себя за что-то наказать или что-то себе напомнить? Не знаю.
        Но расовая абилка летящего шага очень крута и полезна. А страшная рожа оказывает на противников неплохой психологический эффект. При этом не слишком-то мешая собирать пати. И это в мире-песочнице, где одни люди. Уверен, в мирах с более высокими уровнями местные тем более привычны к нечеловеческим рожам. А вызывать расположение каждого встречного и соблазнять красоток голливудской улыбкой я не хочу.
        Вот просто не хочу. Без причин. Нет, конечно, причины есть… Но до них надо ещё докопаться. А для самокопания момент неподходящий. Когда-нибудь потом, может быть. Но внутреннему ощущению - мне это не надо - я верю. Не зря же я сам поменял расу? Так что не буду нивелировать важность того моего решения и все усилия по квесту, хотя их я не помню. Но вряд ли это было так уж легко.
        - Тогда идём к Потрошителю? - уточнила Доротея.
        На этот раз я кивнул. Хотя уже не был уверен в своём плане.
        Заболтать главного босса, убедив его, что роль главного злодея навязана ему админами ВИКС? Да, с Карлом получилось вроде бы. Хотя я тогда не довёл дело до конца. А Потрошитель… Я вообще уверен, что он бывший игрок? А в том, что он сумеет что-то вспомнить?
        - Идём, - сказал я, поднимаясь на ноги. - Но если он начнёт меня убивать - просто беги.
        - Да не вопрос, - фыркнула Доротея. - Никогда не стремилась к героической гибели. А самопожертвования с меня вообще хватит.
        Глава 28
        Монстр внутри
        За правым поворотом оказался коридор всего в пару шагов длиной, упирающийся в тяжёлую массивную дверь. Ни замка, ни засова с этой стороны видно не было. Ну, если заперто изнутри, то придётся нам возвращаться обратно тем же путём, несолоно хлебавши. Будет обидно.
        Но нет, дверь легко открылась.
        Мы подоспели к самому разгару боя. Хотя точнее, всё же уже к его завершению. Трое игроков уже лежали переломанными и измятыми кучками плоти. Только двое оставшихся ещё сопротивлялись Потрошителю, хотя финал битвы уже казался очевидным.
        Получается, игроки прошли другим путём, обойдя Арли, через кого-то из прочих мини-боссов. Не стали полностью зачищать данж. Наверное, им маска не нужна. Или оставили на потом. Впрочем, они уже вряд ли смогут отсюда выйти и унести добычу.
        Сам Потрошитель производил странное впечатление. Закованный в чёрную с красными вставками массивную броню с торчащими местами шипами. Левая конечность больше походила на осьминожье щупальце, чем руку. Ещё и растягивалось на непомерную длину. Этой «тентаклей» он периодически пытался ухватить одного из игроков, но пока безуспешно. Шлема на нём не было, так что я мог рассмотреть лицо. Ну, типичный такой тёмный эльф, разве что зубы чересчур длинные и острые.
        - Поможем? - спросила Доротея напряжённым голосом.
        - Ага, - кивнул я. - Потрошителю.
        Я обернулся, чтобы насладиться видом её расширившихся от удивления глаз. Но девушка быстро совладала с собой и хищно улыбнулась.
        Ничего удивительного, ведь сражались с Потрошителем те самые мерзавцы, которые недавно в лесу нас поубивали, а Доротею напоили и попользовали. Вставать на их сторону - вот уж чёрта с два, не дождутся! Сами виноваты, надо было вести себя по-людски и нормально относиться к другим игрокам. А не воспринимать окружающих как ходячие мешки с опытом или объекты для низменных развлечений.
        - Прикрывай меня, на всякий случай, если переагрятся, а я буду стрелять, - приказала девушка.
        Переагрятся… Мы вообще-то о людях говорим, игроках, а не о тупых мобах. Хотя сознательность действий не меняет сути, но вот привычка одинаково воспринимать разумных противников и искусственно созданных тварей - настораживающая.
        Я не стал спорить, хотя прикрытие из меня так себе. Сюда бы танка. Но Хильда сбежала с Карлом. Эх, надо было этого балбеса сразу грохнуть, за всё хорошее. Впрочем, тогда многое сложилось бы иначе.
        Встал чуть в стороне, чтобы не мешать Доротее стрелять. А она взялась за дело с огромным удовольствием и полной самоотдачей. Стрелы летели одна за другой, сдвоенные залпы перемежались одинарными во время отката скилла. Прямо эльфийский лучник удавился бы от зависти, глядя на такую стрельбу.
        Ошарашенные атакой с неожиданной стороны от нового противника, игроки на несколько мгновений растерялись. Это стоило одному жизни. Потрошитель ухватил его щупальцем, притянул к себе и насадил на несколько торчащих из брони шипов. При этом он так улыбался, слушая крики умирающего игрока, что у меня мурашки по спине побежали. И вот с этим существом я собрался договариваться?
        Доротея, несмотря на обиду и мстительность, не оставила бедолагу-игрока мучиться на шипах. Несколько стрел в голову и, несмотря на то, что он был выше девушки на два уровня, игра для парня закончилась.
        Второй, оставшийся на время без внимания всех противников, сориентировался в ситуации и кинулся прямиком на нас. К счастью, он был не танком, с пути бронированной туши нам осталось бы только драпать. А так я использовал свой коронный приём, расовую абилку. Летящий шаг скеллига. Оказавшись за спиной противника, я воткнул лезвие кинжала ему в основание шеи. Мы оба были двадцатого уровня, так что система никак не влияла на мою атаку. А с дыркой в затылке продолжать жить трудно.
        - Вот и всё, - объявил я, убирая кинжал за пояс и шагая обратно к Доротее. - Бой окончен, они получили по заслугам.
        - Вы кто такие? - прошипел Потрошитель. - Вы сломали мои игрушки. Не дали насладиться их болью. Выпотрошить их, медленно наматывая кишки на руку и слушая крики.
        Я встал перед Доротеей, на всякий случай загораживая её. Если этот псих кинется, то схватит меня, а у девушки будет шанс сбежать. Но не зря же мы сюда пёрлись. Хоть собеседник и выглядит неадекватным, но попробовать поговорить надо. Только вот ему всё-таки нужен психиатр, а не психолог.
        - Мы тебе не враги, - я продемонстрировал пустые руки. - Ни по сути, ни системно. Мы вошли через чёрный ход, так что не числимся в рейде. Мы пришли поговорить.
        - Поговорить? - прошипел эльф. У него что, помимо ненормально острых зубов ещё и змеиный язык? - Ну, говори, чело…
        Я откинул капюшон. При виде моей рожи он осёкся. Неплохо, даже босса данжа проняло. Может, не зря я выбрал эту расу.
        - Я не человек, - озвучил я уже очевидный факт. - Как и ты. Но при этом мы похожи и во многом одинаковы. Из нас пытаются сделать монстров. Но внутри мы люди. Да, ты тоже был игроком. Как мы, как они, - я указал на трупы. - Один мой знакомый игрок недавно погиб. У него закончились сейвы. Но потом я снова встретил его. Он был в числе эльфов, которых ты выслал в рейд на поверхность.
        - Монстры, люди, какая разница, - пожал плечами Потрошитель, отмахнувшись человеческой рукой. - Нет, серьёзно, какая между ними разница?
        Я удивился, но при этом и обрадовался. Он всё же готов к диалогу! Не собирается бездумно кидаться и пытаться выпотрошить, выполняя заложенную программу.
        - Люди свободны в своих действиях и решениях, - заявил я. - У них есть выбор. В том числе, быть монстром или не быть им.
        - Ты только что убил своего товарища, - указал он щупальцем на тело игрока.
        - Он мне не товарищ, - покачал головой я. - Он как раз монстр, хоть и выглядит как обычный человек. Внешность ничего не решает. Вот мы с тобой явно монстры снаружи, - я продемонстрировал когти и почесал ими лысую башку, потом указал на его щупальце. - Но мы не обязаны быть монстрами внутри. Тебя заставляет заложенная программа. Но ты на самом деле не бот, созданный системой. Ты такой же человек. Тебя используют, не спрашивая твоих желаний. Дали роль чудовища и заставили её отыгрывать. Стёрли твою память о прошлом.
        Потрошитель молчал, задумчиво кивая то ли моим словам, то ли своим мыслям.
        - Ты помнишь, что игроки ходят сюда всё время и часто убивают тебя? - спросил я. - Прошлый раз был на той неделе, насколько я знаю. Или тебе подчищают память о поражениях? Вот помнишь такого бледного типа, альбиноса с дредами?
        - Я не запоминаю человеческие лица, - отмахнулся Потрошитель. - Зато помню их крики и мольбы о пощаде. Я знаю, что не раз умирал и возрождался.
        - А воспоминания о жизни вне этого подземелья сохранились? - поинтересовался я. - Хоть что-то, какие-то отрывочные образы.
        - Да, - кивнул эльф. - Я помню. Светит солнце, зеленеет травка, рядом растёт деревце… Моя жертва кричит и извивается. Кровь из распоротого брюха окрашивает траву алым. Я тяну за его кишки, перекинутые через ветку деревца. Да, это было удобно, жаль, что тут не растут деревья.
        Я едва сдержался, чтоб не начать материться. При словах о солнышке и травке я было начал радоваться - рано.
        Так, надо менять план. Я хотел убедить Потрошителя покинуть данж. Уйти за барьер, начать жить нормальной жизнью. Но вот только этого маньяка там и не хватало! А если его грохнут, то он наверняка переродится в своём логове. И ничего не изменится. Впрочем, оно в любом случае не изменится.
        - А в каком мире всё это происходило? - стараясь сохранить спокойный тон, поинтересовался я.
        Учитывая, что у меня всплыли воспоминания в основном о жизни на Земле, то… Может, этот тип уже в родном мире маньячил? Или всё же это было в ВИКС? Не то, чтобы это имело принципиальное значение.
        - Какая разница, - в тон моих мыслей отозвался Потрошитель. - Ты ведь уже понял. Я тут на своём месте и не хочу ничего менять.
        - Что, даже не хочешь резать людей чаще, чем раз в неделю? И тех, кого захочешь, а не тех, кто сам пришёл?
        - Нет, - удивил он меня ответом. - Чаще не надо. Я смакую детали процесса в воспоминаниях. Недели как раз хватает, чтобы насладиться. Чаще - это уже не удовольствие и искусство, а каторжный труд.
        Искусство? Вот ведь псих. Или он надо мной издевается? Тот парень в моих воспоминаниях тоже про «картины в алых тонах» заливал. Неужели Потрошитель читает мысли? Вон Арли точно мог, раз выдернул образ из моей памяти.
        - И неважно, что тебя используют? Что ты часть чужой игры? Что тебя считают мобом, с которого надо выбить лут?
        Зачем я вообще продолжаю этот разговор? Ведь убеждать его в чём-то уже совсем не хочу.
        - Ни капли, - покачал головой эльф. - Все используют друг друга. Даже друзья и возлюбленные. Разве не так?
        Вот ведь философ доморощенный! И ведь в чём-то он прав, хотя это очень узкий взгляд на жизнь. Но таки существующий, не этот псих его придумал.
        - Отношения на почве взаимной выгоды, - кивнул я. - Всё взаимодействие строится на том, какую пользу люди могут принести друг другу. И если она примерно равна в обе стороны, то это создаёт крепкое и частое взаимодействие. Но оно не ограничивается только получением прямой выгоды. Да и сама выгода может быть довольно абстрактной, условной или моральной. Например, друг, с которым ты ходишь в бар пить пиво. Оба получают выгоду в виде наличия хорошего собутыльника и собеседника. Но это выгода скорее духовная… Несмотря на пьянство. С любовью примерно также, разве что чуть более возвышенно.
        - С возвышенностью удовольствия от чужих мучений ты, конечно, не согласишься, - хитро прищурившись, сказал эльф. - Но суть от этого тоже не меняется. Я всем доволен.
        Я развёл руками.
        - Ну, как знаешь. И что дальше?
        - Ты удовлетворил мою потребность к общению, - заявил он. - Теперь вернёмся к потребности наслаждаться чужими страданиями. Взаимной выгоды не обещаю.
        Я не успел уклониться от резко вытянувшегося щупальца, которое обвило меня за пояс. Впрочем, при этом я сумел выдернуть из-за пояса кинжалы. И бросил их под ноги. Драться с боссом данжа, которому только что проиграла пятёрка игроков, более умелых и опытных, чем я? Дохлый номер. А так, может, Доротея сообразит прихватить моё оружие, прежде чем смыться.
        - Беги! - заорал я.
        - Сама знаю, - донеслось бормотание в ответ. - Через секундочку.
        Я обернулся через плечо, посмотреть, чем она там занята. И увидел сдвоенные стрелы, огненную и ледяную, летящие мне прямо в лицо. Ещё успел услышать полный разочарования рёв Потрошителя, которого снова лишили игрушки для его извращённо-маниакальных развлечений. А потом стрелы достигли своей цели.
        Глава 29
        Бесславный конец
        Я очнулся в темноте, скрючившись в позе эмбриона…
        Третий раз, это однообразие становится скучным. Пинками и ударами кулаков разломал скорлупу, выбрался наружу и глубоко вдохнул свежий лесной воздух. И уставился на две пары глаз представителей комитета по торжественной встрече.
        - Доротея… Ты смогла сбежать…
        Моя соратница кивнула и слегка улыбнулась, показывая, что всё в порядке. Уф, хорошо, что она не попалась в лапы Потрошителю. Этого даже её лабильная психика могла не пережить. Я присмотрелся, увидел уровень над головой Доротеи - двадцатый. Это за мою шкуру ей так перепало или она кого-то ещё грохнула? Скорее всего, последнее.
        А вот второй встречающей оказалась куратор, Сандра. В своих громоздких доспехах, но без шлема. Странно, что она позволила Доротее меня дождаться, а не утащила в портал, сутки ведь прошли. Или лучница только что апнулась? Судя по валяющимся вокруг осколкам «яиц», не я один тут недавно вылупился.
        - Привет, - неуверенно протянул я.
        - Это всё, что ты можешь сказать? - хмуро рыкнула рыцарша, уперев руки в боки. Я нервно сглотнул. А она рассмеялась. - Мда… Что ты так смотришь, как на брошенную обиженную бывшую подружку? Причём, пожалуй, брошенную в положении. Иначе откуда такой страх, что я тебе сейчас буду мужское достоинство ножом для десертов отпиливать? Глупо. У меня для этого меч есть.
        Э… Что она несёт? Хотя отчасти права, я действительно ждал от неё претензий, правда, по совсем другому поводу.
        - А ты что…
        - Нет, не в положении, - закатила глаза куратор. - Нубы не размножаются.
        Да я не то хотел спросить. И судя по тому, как Доротея сдерживает смех, чуть ли не кусая кулак, эти дамочки успели сговориться и теперь меня просто троллят. Какое несерьёзное отношение со стороны куратора… Или поселению уже крышка, а её уволили?
        - Ты что тут делаешь? Заняться больше нечем?
        - Нечем, - пожала бронированными плечами Сандра. - Все местные свалили за барьер. При этом перерезав игроков. Так что могу себе позволить потратить время на ожидание встречи с виновником всего этого беспредела. И убедиться, что ты не будешь ныкаться в лесу. А пойдёшь или в портал, или тоже за барьер.
        - В портал, - решил я. - И не собирался вовсе ныкаться.
        Действительно, что мне делать в глухом лесу? Шалаш построить и отшельничать? Как-то не специалист по выживанию в дикой природе.
        - Ладненько, - кивнула Сандра. - Но если не сильно торопишься в новый мир, на поиски приключений, можем немного поболтать. Что скажешь в своё оправдание?
        Ничего себе, поворот беседы.
        - Я ничего не сделал, - развёл руками я. Заметил отсутствие рукавов, сообразил, что стою тут голый перед двумя девушками. - И это… Дайте чего-нибудь прикрыться.
        - Чего я там не видела, - фыркнула Сандра, но всё же бросила мне сумку.
        В которой оказался комплект новичка. А Доротея продемонстрировала пару кинжалов, к которым я уже привык. Подумав, метнула их так, чтобы воткнулись в землю у меня под ногами. А если бы в ступню попала? Она ж лучница, на метание ножей не заточена!
        - Остальные вещи вытащить не смогла, - пояснила она.
        - А второй комплект новичка тебе вообще-то не положен, - добавила Сандра. - Но ладно уж. Цени мою щедрость. Это за всё то, что между нами было.
        Я решил просто игнорировать эти подколки озабоченной мазохистки. Хотя и странно, что она перед Доротеей афиширует наши так называемые отношения. Впрочем, нам всё равно в портал скоро сваливать, с Сандрой вряд ли ещё увидимся, так что нет смысла скрытничать.
        Я неторопливо оделся, повесил флягу на пояс, а пустую сумку через плечо. На второй дубликатор Сандра не расщедрилась. Жаль, конечно, но возвращаться за ним в логово Потрошителя я точно не буду. Ещё и кристаллов лишился, впрочем, тоже не критичная потеря. Плётка - вообще мусор, пригодилась только с Сандрой.
        - Итак, - напомнила о своём вопросе Сандра. - Оправдывайся, зачем ты мне тут всю инфраструктуру развалил.
        Какие слова-то знает, рыцарша фэнтезийная. Хотя о чём я, она такой же «попаданец» из другого мира, как и я.
        - Я же не нарочно, - развёл руками я. - И вообще ничего не делал. Неписи сами…
        - Ага, сами, - Сандра скривилась и совсем не женственно харкнула на землю. - А кто у нас, спасая невинную деву от регулярного насилия, совершил почти что великое деяние? Кристалл из-за кого появился? И барьер просел, мощностей не хватило… А кто потом трактирщику про это разболтал?
        Я только снова развёл руками. Кто виноват, что у них тут всё на соплях и честном слове держалось? Могли бы генератор и помощнее поставить.
        - Да ладно, половина неписей и так выше двадцатого уровня, сами могли давно уйти.
        - Могли, - не стала спорить Сандра. - И не уходили как раз из-за тех, кто уровнем ниже. Но благодаря тебе всё поменялось. Хотя по плану всё должно было быть немного иначе, но так тоже сойдёт.
        - Э… Чего?
        То есть, меня вообще-то не ругают? И это всё часть плана?
        - Уходить должны были игроки, - пояснила Сандра. - Разнося в своих телах наниты и постепенно ассимилируя эту планету в Систему. Но игроки, неписи, какая в принципе разница. Правда, этот посёлок придётся заново заселять. И ждать пару поколений, пока новые жильцы приживутся и станут местными. В общем, у меня отпуск лет на сто. Вот только закончу с вами и остальными.
        Она кивнула на десяток яиц, расположенных на полянке. Видимо, игроки с последним сейвом, которые будут перерождаться ещё часов двенадцать или даже двадцать четыре, я уже не помню. Выясню на своей шкуре после следующей смерти.
        - Ассимилируя? - попытался я зацепиться за сказанное.
        - Ну, - кивнула Сандра. - А ты думал, зачем барьер вообще? Чтоб остановить и не пускать? Просто то, что снаружи, ещё не часть ВИКС. Ну, не считая ещё пары поселений, на других континентах.
        Я почесал когтем лысую макушку. Сложно, глобально. Зачем она мне всё это рассказывает? Просто поболтать, что ли? Впрочем, это всё, скорее всего, вообще не секретная информация. Ну, расширяется эта Вселенная ИКС, захватывает новые планеты. В принципе, логично. Рост демографии есть, как минимум за счёт неписей. Игроков вроде тоже прибавляется. Если всем станет тесно, начнётся совсем уж дикая резня. Так что нужны новые территории. А причём тут я? Да ни при чём.
        - Ладно, раз ко мне нет претензий, то можно уже в портал? - Я пристально посмотрел на Доротею. - Ты со мной? Или сама?
        - С тобой, - подумав несколько секунд, объявила девушка.
        Ну, у неё были сутки на размышления, пока я возрождался.
        - Ах, какая прекрасная пара, - прищёлкнув языком, состроила умилительное выражение лица Сандра. - Совет вам да любовь.
        Мы с Доротеей переглянулись и синхронно фыркнули. Кураторша точно в шутливом настроении. Главное, чтоб сцену ревности не надумала устраивать. С руко - и мечеприкладством.
        - Так себе из нас пара, - заметил я. - Надо было мне в танки идти, чтоб прикрывать лучницу. А так, вообще непонятно что.
        - Класс выберешь в новом мире, - проинформировала кураторша.
        Я выдернул из земли кинжалы, повертел в руках и заткнул за пояс. Нет, в танки всё равно не пойду, уже привык быть бойцом поддержки. Или как там это правильно называется? Ладно, найдём танка в отряд когда-нибудь.
        - И всё-таки, зачем ты всё это сделал? - вернулась к прежней теме Сандра.
        - Кое-что пошло не по плану, - признал я. - Резня, например. Я просто хотел, чтобы мирные жители могли уйти подальше от всех этих психов.
        - Хотел как лучше, а получилось как всегда, - закатила глаза Сандра. - А подумать о накопившемся у местных раздражении и гневе?
        Я развёл руками. Не вышло из меня хорошего психолога, ни в одной из жизней. Монстр с когтями и кинжалами тоже так себе получается. Потому что не надо пытаться совмещать одно с другим! Тут уж или трусы, или крестик, как говорится. Но резать людей и прочих разумных ради прокачки меня как-то не привлекает. Да и неразумных тоже, охотой вообще никогда не интересовался. Вот только вряд ли получится найти тихое местечко и жить там мирно. Не такая эта Вселенная ИКС.
        - Мда, вот если бы ты делал всё целенаправленно и намеренно, пожалуй, сошло бы за Великое Деяние, - сообщила Сандра. - Попал бы в Книгу Бытия.
        Я только отмахнулся. Оно мне надо? «Чёрный рыцарь скрыт плащом, славы он не ждёт». За неимением плаща сойдёт и куртка с капюшоном. А быть камешком в чьём-то ботинке я вообще не стремлюсь.
        - Пойдёмте уже к порталу, - зевнула Доротея. - А то вы так будете битый час переливать из пустого в порожнее.
        Сандра нахмурилась, но кивнула. Чем недовольна-то? Может, она всё же планировала закончить наше прощание повтором интима, а Доротея мешает? Вряд ли, тогда просто выгнала бы лучницу в портал раньше. И вообще, я что-то преувеличиваю свою привлекательность для женского пола. Вон Доротея меня вообще в качестве кавалера не рассматривает, разве что спьяну, в состоянии бревна. Впрочем, она со всеми так и вообще, у девушки психологическая травма… Но я завязываю с психологией, хватит. Хотя не стоит зарекаться, жизнь может оказаться длинной, если не прибьют.

***
        - И что дальше? - задала риторический вопрос Доротея.
        Отвечать я, разумеется, не стал. Откуда я-то знаю, что дальше?
        Мы стояли на склоне, перед крутым обрывом. А впереди, в долине, возвышался полуразрушенный замок. И ни одной живой души не видно.
        Я заглянул в интерфейс, но там ничего не изменилось. Всё также висела надпись: «ОЖИДАЙТЕ ГЕНЕРАЦИИ ЗАДАНИЯ. ПОДОБРАНО ИГРОКОВ 2/10».
        Похоже, мы тут одни. И придётся ждать, пока сюда скинут ещё восьмерых.
        Интерфейс показывал и иную информацию. Например, то, что я получил двадцать пятый уровень. Мощный был кристалл опыта… Всё равно на пять уровней меньше минимального для этой локации, но учитывая, что тут никого нет…
        А ещё разблокировался доступ к параметрам. Впрочем, я их пока толком не рассматривал, только бегло глянул. Обратил внимание, что Лидерство поднялось аж до 5. Это в момент, когда я командовал полной группой? Или в результате чего-то другого? У Доротеи вон вообще такого параметра нет.
        Да уж, великий лидер из меня так себе. Хотя если бы я чуть более грамотно действовал и старался манипулировать окружающими… Мог бы направить гнев неписей в чуть иное русло, повести их всех за собой - например, приврав, что через барьер они пройдут только со мной. Но оно мне надо? И вообще, всё вышло к лучшему, для всех сторон. Разве что для меня самого - почти никак.
        - Какой бесславный конец, - пробормотал я.
        И тут же едва успел пригнуться, чтобы не получить посохом Доротеи по затылку.
        - Эй, ты чего?! На экспу меня пустить решила?! Фраги не пахнут?!
        - Дурак, - фыркнула девушка. - Не помер бы от лёгкого подзатыльника. И нечего тут пессимизм разводить. Конец у него бесславный. Нормальный, я видела.
        До меня не сразу дошло. А когда дошло, с ответом я всё равно не нашёлся. Шутливый флирт с Доротеей и обмен пошлыми подколками плохо укладывались у меня в голове, с учётом всех обстоятельств.
        - А если без шуток, - продолжила она, - то никакой это не конец. Мы только из песочницы выбрались. Впереди все миры Вселенной ИКС. Так что это только начало.
        - Ага, - не особо вдохновившись этой пафосной речью, кивнул я. - И для начала нам бы найти спуск вниз, не навернувшись с обрыва и не поломав шеи. Я почему-то не уверен, что в этом мире мы сможем сейчас воскреснуть. Да и последние сейвы терять не хочется.
        ПОДОБРАНО ИГРОКОВ 3/10.
        Кажется, у нас пополнение. Вот и появился смысл куда-то идти - найти этого третьего. Вдруг он знает чуть больше о том, что нам надо будет сделать.
        - Долгий путь начинается с одного шага, - пафосно объявил я.
        - Чего? - нахмурилась девушка.
        - Ты мне доверяешь? - спросил я.
        Дождавшись кивка, подхватил её на руки. И сделал шаг, прямо в пропасть. Летящий шаг скеллига. Ох, надеюсь, я не ошибся, и мы не превратимся в пару кровавых лепёшек… Вот это точно был бы бесславный конец. А я всё же рассчитываю на новое начало.

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к