Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.


Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / AUАБВГ / Баранников Сергей: " Искатель Артефактов " - читать онлайн

Сохранить .
Искатель артефактов Сергей Баранников
        Для Альта Неверса, прирожденного искателя артефактов, раздобыть перо феникса или яйцо василиска - сущий пустяк. Куда сложнее спасти принцессу из лап дракона.
        Классический случай? Как бы не так. Альту придется отправиться на поиски принцессы, узнать многое о своем прошлом, принять участие в судьбе королевства и сделать непростой выбор.
        Сергей Баранников
        Искатель артефактов
        Пролог

* * *
        - Альт! Альт вернулся! - детвора Крайвинда издали заметила одинокую фигуру приближающегося путника. Его одежда, обувь, походная сумка и даже широкополая шляпа, защищавшая лицо от палящих лучей солнца, припали дорожной пылью за долгое время странствий. Но путник не выглядел измотанным. Он бодро шагал по дороге, словно и не чувствуя усталости от многодневного перехода, и приветливо махал рукой встречавшей его детворе. В его серых глазах весело плясали озорные искорки.
        - Почему тебя не было так долго? - спросил один из малышей, обступивших странника.
        - Тебя не было больше недели, - произнес второй, - отец сказал, что тебя, должно быть, растерзали волки.
        - Передай своему отцу, что он очень добрый человек, - хохотнул Альт и потрепал мальчишку по голове.
        - А что ты принес? - спросила девочка, стоявшая немного в стороне.
        - О, это большая тайна, - Альт ненадолго остановился и заговорщически посмотрел на ребят.
        Этого и нужно было детворе, ведь разузнать тайну, да еще и большую, было, пожалуй, самым ценным, чем мог похвастаться ребенок в деревеньке на самом краю королевства Нерсвинт.
        - Нууу, так не честно! Покажи! - в один голос запротестовала детвора.
        - Хорошо, я покажу вам кое-что, - согласился Альт, - я собирал эти камешки во время своего приключения. Посмотрите, как они сияют на солнце!
        Альт извлек из своей сумки маленький мешочек и разделил между детьми разноцветные камни, хранившиеся внутри мешочка. Хоть это и были обычные куски кварца, слюды или даже янтаря, стоящие на самом деле совсем немного, для детей они были настоящим сокровищем. Некоторые из этих камней отражали солнечный свет, придавая лучам яркие цвета, другие же просто выглядели необычно. Довольная детвора следовала за Альтом всю дорогу до самой деревни, развлекая путника своими рассказами и озорными песенками. И лишь когда он ступил на порог кузницы, дети оставили его в покое и умчались озорничать в деревенском саду.
        Глава 1. История начинается
        - Так-так, кто это у нас? Неужели я вижу тебя снова? - басистый голос кузнеца эхом отражался от стен кузницы, - зачем пожаловал на этот раз?
        - Не вижу причин для твоего недовольства, Трин, в прошлый раз я прилично заплатил тебе за твой товар, - парировал Альт, не меняя своей жизнерадостной улыбки.
        - Мои покупатели бережно относятся к вещам, которые носят клеймо лучшего кузнеца во всем Крайвинде, а не суют их в глотку всяким ящерам и забывают их там! - кузнец даже покраснел от возмущения, вспомнив судьбу своего очередного клинка, - два дня упорной работы над тем, чтобы сделать клинок идеальным! И где он сейчас? Болтается в брюхе у какой-то твари?
        - Боюсь, уже не болтается, - отозвался Альт, - знаешь ли, клинки, торчащие в пасти, негативно сказываются на здоровье даже таких тварей как василиск.
        - Тем хуже, - пробурчал кузнец, - валяется где-то моя работа сейчас на дне болота и гниет, когда могла бы служить столетиями.
        - Увы, но такое случается, - отозвался Альт, - зато смотри на это иначе. Не оставь я твой кинжал в пасти той твари, у тебя было бы на одного покупателя меньше, Трин. И хочу заметить, постоянного и щедрого покупателя.
        - Ладно уж, - махнул рукой кузнец, успокаиваясь, - говори уже, что тебе опять надобно?
        - Держи список, - оживился Альт, - протягивая листок. Здесь все, что нужно. Желательно за три дня успеть.
        - С ума сошел? Где я тебе это все раздобуду? - снова возмутился Трин, изучив список.
        - Я знаю, ты можешь, - рассмеялся парень и вышел из кузницы. Трин что-то кричал ему вслед, но Альт уже не слушал.
        В том, что кузнец выполнит заказ в срок, он не сомневался. Трин всегда любил демонстративно бурчать и возмущаться, но делал свою работу лучше всех мастеров в Крайвинде. А если учесть, что он был невероятно привязан к собственным изделиям и бережно к ним относился, словно к живым, то его возмущение не вызывало удивления.
        До вечера оставалось еще несколько часов, поэтому Альт свернул к постоялому двору «Сытый путник», чтобы немного отдохнуть и узнать последние новости. В «Сытом путнике», как и обычно, было тихо. Этот постоялый двор отличался от тех, что располагались у самой дороги, своими миролюбивыми посетителями. Здесь почти никогда не было шумных приезжих. Если кто сюда и добирался, то они вели себя тихо и редко покидали свои комнаты. Правда, попадая под влияние постоялого двора, нередки были случаи, когда приезжие целый вечер проводили за беседами, рассказывая о том, как живется в соседних деревнях, городах и даже королевствах. Но увидеть здесь ссору или еще хуже - потасовку было большой редкостью. Этим «Сытый путник» как раз и привлекал тех людей, кто поспокойнее да пообщительнее. В гостевой комнате собирались люди, чтобы поболтать о новостях, встретиться с друзьями и поглазеть на приезжих, а если повезет, то и выведать у них что-нибудь. За хорошую историю умелый рассказчик иногда мог заработать целый ужин за счет посетителей, желавших узнать, как можно больше сплетен и новостей о том, что находится за
пределами деревни.
        Но Альт любил это место по другой причине. Вот уже шестнадцать лет постоялый двор служил ему домом. Ровно шестнадцать лет назад, будучи еще совсем малышом, он появился у порога этого постоялого двора, держа путь с востока. Теперь эта дорога почти заброшена и пользуются ей крайне редко. А все из-за того, что в землях, лежащих к востоку от Крайвинда, много лет назад поселился дракон. Он уничтожил город, стоявший там многие сотни лет. Прилежащие к городу деревни быстро опустели, и с тех пор сообщение с восточными землями прекратилось.
        Семья Дивара, хозяина постоялого двора, приютила мальчишку и вырастила, как родного сына. Он даже носил фамилию Неверс, как и все члены семьи. У Дивара и его жены Коры никак не получалось родить ребенка, поэтому они посчитали появление Альта божественным благословением и подарком богов. Увы, но своих настоящих родителей Альт не знал. Единственное, что сохранилось у него из его прошлого - талисман в виде огненного феникса на серебряном поле.
        Парень рос и с каждым годом в нем проявлялась любовь к знаниям и тайнам. Он мог часами проводить за книгами, которых в доме Дивара было достаточно, изучая различные науки. Но больше всего ему нравилось читать о существах, обладающих магическими свойствами. Несмотря на это, у него было много друзей, с которыми он находил время поиграть. Несмотря на мальчишеские игры и забавы, самым близким другом из всех была Рея - девочка, живущая по соседству. Она была неизменной помощницей Альта, какие бы немыслимые дела он не затевал и всегда выгораживала его, когда ему случалось что-то натворить.
        - Альт, мальчик мой, ты вернулся! - Дивар, стоявший на входе в таверну, окликнул Альта. У парня не воникло сомнений, что отец простоял на ступеньках половину утра, выглядывая его. Но чтобы не показывать своего волнения, он с важным видом протирал посуду и лишь изредка возвращался внутрь, чтобы взять очередную тарелку. Так было всегда, когда Альт подолгу задерживался в своих странствиях.
        - Как видишь, отец. Я вернулся цел и невредим - отозвался он и обнял Дивара.
        - Поднимайся скорее, смени одежду и спускайся к столу. Кора приготовит гуся, а в гостином зале уже третий день собираются соседи, чтобы дождаться тебя и первыми услышать очередную историю о твоем приключении. Ты же знаешь, многие из них думают, что ты привираешь в своих рассказах, но всегда слушают тебя, затаив дыхание и не упускают ни словечка, чтобы щеголять потом перед остальными.
        - Альт! - Рея выскочила на улицу и помчалась к парню. Приблизившись, она обняла его и длинные светло-русые волосы девушки волной рассыпались по плечам и спине Альта.
        - Рея ждала тебя сегодня весь день, - заметил Дивар.
        - У меня было предчувствие, что ты придешь сегодня, - призналась девушка, не выпуская парня из своих объятий.
        Альт улыбнулся и обнял свою подругу. Конечно, Рея была в «Сытом путнике». Девушка помогала Дивару и Коре по хозяйству, накрывала на стол, убирала посуду, а взамен получала хорошее жалование. Постоялый двор стал ее вторым домом, где она с удовольствием пропадала с открытия гостиной и до завершения дня, а иногда и оставалась, чтобы помочь хозяйке приготовить все необходимое на следующий день.
        - Спасибо за поддержку. Мне всегда легче справляться с трудностями, зная, что меня ждут дома, - парень поблагодарил близких и вошел внутрь.
        В гостином зале действительно собрались все соседи, да еще и несколько посетителей с другой части деревни пришли, прослышав, что Альт вернулся. За одним из дальних столиков расположились несколько человек, которых парень не видел ранее. Видимо, постояльцы, державшие путь мимо Крайвинда и остановившиеся отдохнуть, но сейчас на них уже никто не обращал внимания. Уже к вечеру вся деревня будет пересказывать его истории, перекручивая детали для красного словца. Сам же Альт не скупился на рассказы, описывая свое приключение максимально подробно. Лишь о самом главном он не сказал. Из его истории намерено выпала часть, где он отыскал клинок с золотой рукояткой в развалинах какой-то старинной башни, построенной для охраны торговых путей к востоку от Крайвинда.
        За этот клинок можно было получить не менее десяти золотых, если продать его кому-нибудь из оружейников в большом городе, но Альт и не думал делать это. У него было задание отыскать это оружие, и сегодня вечером он рассчитывал получить пятнадцать золотых в награду за выполненное задание. Его одолевало жгучее желание показать этот клинок Трину. Старый кузнец мог лично знать создателя этого шедевра, ведь все прославленные кузнецы знали друг друга даже за пределами королевства. Но заказчик пожелал, чтобы история этого клинка осталась в тайне.
        - Альт, а расскажи-ка нам ту историю с василиском, - попросил один из постояльцев. Остальные поддержали его, наполнив гостиную довольными возгласами и одобрительно закивали.
        - Это не история, а реальное приключение, - напомнил парень.
        - Ладно уж, - отмахнулся старик Хильб, который обожал слушать истории Альта и каждый раз пытался поймать юношу на вранье, но у него все никак не выходило.
        Парень не слишком сильно переживал по поводу того, что некоторые не воспринимают его истории всерьез. Так было даже лучше, ведь лишнее внимание было ни к чему. Но даже так Геральду, его старинному другу и посреднику, удалось прослышать о его приключениях и отыскать его. С тех пор он часто подбрасывал ему задания от различных богачей, желающих заполучить самые разнообразные магические предметы и артефакты. Альт устроился за столом, наполнил свою чашку отваром чебреца и принялся рассказывать историю, которую постояльцы «Сытого путника» слышали с десяток раз.
        - Вот так оказалось, что мне удалось уцелеть после встречи с василиском, - закончил он, осмотрев собравшихся, - правда, Трин до сих пор злится на меня из-за потерянного кинжала.
        - Но как тебе удалось сразить его, не встретившись с ним взглядом?
        - Очень просто, Хильб, - ответил Альт, - в этом мне помог обычный дым от костра. Рецепт прост - как можно больше влажной листвы засунь в костер и иди сражаться с василиском. Только не смотри ему в глаза. Впрочем, если нужно знать откуда ждать удара мощных челюстей, стоит разложить побольше сухих веток вокруг себя, чтобы слышать каждое движение монстра.
        - Так может это был никакой не василиск? - спросил Хильб и рассмеялся, - может, ты старую корягу, торчащую из болота, принял за царя змей и со страху всадил в нее кинжал?
        Было ясно видно, что Хильб основательно подготовился к этой беседе и с прошлого раза как следует поразмышлял над деталями.
        - Тогда откуда бы у меня взялось яйцо василиска? Или ты думаешь, Хильб, что коряги на болотах научились нести яйца?
        Все присутствующие зашлись смехом. Тут уже Хильбу оставалось помалкивать и недовольно морщиться. Альт в очередной раз обыграл его в этом словесном споре. Пересказав историю своего последнего приключения еще раз, парень наконец высвободился от внимания гостей и незаметно выскользнул на улицу.
        На улице уже темнело, поэтому парень поторопился, пока сумерки еще не сгустились окончательно. Он не взял с собой ни фонарь, ни факел, поэтому идти пришлось бы кромешной тьме. Конечно, у него был способ осветить себе путь, но он предпочитал хранить его в тайне. О том, что он умеет вызывать крошечный светящийся огонёк, знала только Рея. Здесь же, неподалеку от деревни, его могли заметить, поэтому Альту оставалось лишь идти в потемках. Благо хоть дорогу за шестнадцать лет жизни здесь он выучил наизусть.
        В том, что его будут ждать за деревней, он не сомневался. И действительно, достаточно было лишь выбраться за поросший деревьями холм, ограждавший Крайвинд от холодных ветров зимой, как его окликнул человек в черном плаще.
        - Приветствую, Альт, рад видеть тебя в добром здравии, - произнес он, выходя из тени деревьев.
        - Взаимно, Гарольд, - ответил парень.
        - Ты принес клинок?
        - Вот, держи, успел к сроку. Сегодня только вернулся домой, - Альт достал из заплечного мешка длинный сверток и протянул его своему знакомому.
        Тот немедленно освободил содержимое свертка от ткани, в которую тот был завернут, и покрутил клинок в руке. Тусклый свет Теи, первой луны Нарды, скользнул по клинку. Рубин, расположенный на рукояти, казалось, заиграл алым цветом. Гарольд выдохнул, увидев, как на поверхности играют лунные блики. Не было сомнения, что это тот самый клинок. Лезвие за долгие годы ничуть не повредилось и не затупилось. Хотя не было сомнений, что этот клинок использовался в бою. Об этом свидетельствовали небольшие едва заметные царапины, оставленные точильным камнем на лезвии и небольшие пятна, засохшие настолько, что оттереть их тряпкой было невозможно. Но это все пустяки. Лезвие можно отшлифовать и вернуть былую красоту.
        - Отличная работа, парень, - произнес он, перестав любоваться клинком, - заказчик будет доволен. Вот, держи. Здесь ровно пятнадцать монет.
        В руке Гарольда возник небольшой мешочек, и мгновенно переместился в протянутую руку Альта. Монеты призывно звякнули, требуя, чтобы новый хозяин как можно скорее обратил на них внимание.
        - Пересчитай!
        - Вот еще, - отозвался Альт, - я доверяю тебе и не думаю, что ты пойдешь на обман ради пары золотых.
        - Ты прав. К тому же, я надеюсь, что это не последняя наша встреча. Отдохни, приобрети все, что тебе нужно для странствий и подготовься к следующему заданию. Только трать заработанные монеты с умом.
        - Не волнуйся за меня, - ответил Альт, - я найду хорошее применение этим монетам.
        Гарольд собрался уходить, но Альт окликнул его.
        - Постой, ты не рассказал о судьбе этого клинка.
        У них был нерушимый уговор. Гарольд находил заказчиков и собирал всю необходимую информацию. Альту же оставалось лишь отыскать указанное место и найти то, что нужно было раздобыть. Ловкости, рассудительности и удачи ему вполне хватало для выполнения этой задачи. Когда же парень приносил добытую вещь, Гарольд рассказывал ему о ней, если парню не удавалось найти достаточно сведений самому.
        - Да, все верно. Этот клинок принадлежал раньше прославленному воину Ратибору, воеводе королевства Радоим. Когда-то давно на Радоим напали, а Ратибор со своим отрядом в это время расположился на холме, в стенах сторожевой башни. Врагов было впятеро больше, но они не решились пройти дальше, вглубь королевства, оставляя за собой такого грозного и многочисленного противника. Целый день башня держалась под ударами камней и стрелами врагов. Каменное укрепление пытались штурмовать, но безуспешно. Защитники самоотверженно стояли до последнего. Помощь подоспела к концу дня. Уцелевшие воины вражеской армии были окружены и уничтожены, но сам Ратибор погиб в бою от ран. Его тело, как и тела других защитников, были преданы огню, но клинок так и не был найден среди руин башни.
        - Он лежал под камнями. Остатки стены обрушились, похоронив его под завалами, - произнес Альт, - пришлось повозиться, чтобы отыскать его. Выходит, защитники пали, выполнив свой долг.
        - Да, видимо Ратибор встретил свою гибель именно на стене, сражаясь с врагами, - согласился гость.
        Повисло неловкое молчание. Гарольд удивленно посмотрел на Альта, пытаясь понять что он хочет узнать. Парень не собирался уходить и словно думал о том, задать ли следующий вопрос. Наконец, он посмотрел на своего знакомого и произнес:
        - Может, познакомишь меня со своим спутником?
        Гарольд изменился в лице, и даже несмотря на сумерки это не ускользнуло от внимания Альта. После слов, произнесенных Альтом, из-за деревьев показалась еще одна фигура. Человек снял капюшон, подставляя его свету луны, и подошел ближе.
        - Ваша светлость, готов поручиться, что ваше укрытие было достаточно надежным, - произнес Гарольд, пытавшийся понять где он совершил промах и выдал своего спутника.
        - Я знаю, друг мой, знаю… - спокойно произнес мужчина, - именно поэтому мне хотелось лично увидеть человека, который может замечать даже то, что незаметно другим людям.
        - Альт Неверс, к вашим услугам, - представился парень, уважительно кивнув головой.
        - Рад знакомству с тобой, Альт, - ответил мужчина своим привычным размеренным тоном, - мое имя - Иллентал Фарн, герцог Златоземья. Я впечатлен твоими умениями. Надеюсь, ты еще не раз нас приятно удивишь.
        Иллентал протянул руку и Альт пожал ее. Так, как здороваются друзья, соседи и равные друг другу люди.
        - Рад знакомству с вами, ваша светлость, - ответил Альт, как требовали того традиции.
        - Оставь это, Альт, никто здесь не увидит, что ты не соблюдаешь приличия. И я хочу, чтобы наша встреча осталась в тайне, потому что герцога Златоземья не должно было быть здесь. Ты ведь понимаешь это?
        - Конечно, - Альт кивнул.
        - Благодарю, - ответил Иллентал. Он кивнул Альту и зашагал в сторону рощи, на противоположной стороне которой были привязаны их лошади. Альт попрощался с обеспокоенным Гарольдом и проводил их взглядом, а после со спокойным сердцем отправился домой.
        А вот у герцога на душе было неспокойно. Иллентал Фарн шагал к лошадям, погруженный в свои мысли. Как парень мог увидеть его? Он полностью скрывался за деревьями, и осторожно следил за происходящим на поляне. Ему было интересно увидеть этого парня, который уже не раз выполняет сложные заказы. Но еще больше ему хотелось убедиться, что это тот самый клинок, который он так долго искал. Клинок. Он снова посмотрел на полученную находку. Наконец-то он в его руках!
        Но клинком он налюбуется позже. Сейчас его интересовал этот парень-загадка. Как он заметил его? Вечер выдался прохладным, может, он увидел облачко пара от дыхания? Нет, сейчас не настолько холодно. Зацепил ветку? Нет, он стоял неподвижно. Тогда что? На какое-то мгновение герцог даже подумал, что парень научился видеть сквозь предметы. Неужели он чувствует, что кто-то следит за ним? Возможно, этот парень не так прост. Хотя, был бы он простаком, он бы уже давно погиб там, где не могут пройти даже лучшие воины королевства. Там, где пригождается не мастерство владения клинком и сила, а изобретательность, ловкость и немного удачи.
        - Где ты познакомился с этим парнем? - спросил он у Гарольда, когда они оседлали лошадей.
        - Мы познакомились пару лет назад. Он с другими крестьянами приехал из Крайвинда в Златодол, продавал овощи и фрукты. Тогда на площади лошади понесли телегу какого-то зазевавшегося торговца, а посреди дороги стоял мальчишка лет пяти. Конечно же, тот растерялся и испуганно смотрел на несущуюся в его сторону повозку. Если бы не Альт, случилась бы трагедия, но он в ловком прыжке спас ребенка, схватив его почти под копытами лошади. У этого паренька напрочь отсутствует чувство страха. Потом от одного из перекупщиков старины я узнал, что в Крайвинде живет парень, который разбирается в старинных вещах и может разыскивать довольно ценные вещи. Я наведался в эту деревню и тогда снова встретился с Альтом.
        - У меня все не выходит из головы, как он мог узнать, что ты пришел не один, - произнес Иллентал, - ты не вел себя необычно? Не оглядывался назад?
        - Вовсе нет, Ваша светлость. Вел себя как обычно.
        - Очень любопытно, - произнес герцог.
        Альту потребовалось всего несколько минут чтобы вернуться домой после встречи с Гарольдом и герцогом Златоземья. Кора с Реей убирали со столов, а Дивар провожал засидевшихся гостей. Посетители вяло разбредались по домам.
        - Альт, вот ты где! - воскликнул Дивар, - ты ушел так незаметно и ничего не сказал. Мы начали волноваться.
        - Мне нужно было пройтись и немного побыть наедине, чтобы разобраться со своими мыслями, - ответил Альт, принимая грязную посуду из рук Реи.
        - Тебя что-то беспокоит?
        - Я пока не готов говорить об этом, - признался Альт. Он всегда старался быть откровенным со своими приемными родителями.
        - Альт, мы приютили тебя еще малышом и всегда воспитывали как родного сына, - произнесла Кора, обняв Альта за плечи, - если тебя что-то беспокоит, и ты захочешь поговорить, мы будем рады тебе помочь и поддержать тебя.
        - Спасибо, - Альт кивнул, соглашаясь получить помощь и улыбнулся.
        Убравшись в гостиной и пожелав всем спокойной ночи, Альт отправился в свою комнату. Там, оставшись наедине, он наконец извлек из своей котомки находку, обнаруженную среди руин старой башни. На полотне, служившем по всей видимости знаменем, красовался золотой феникс на серебряном фоне. Альт потянулся к талисману, висевшему на его шее и вытянул его из-под рубахи. У него на ладони лежал талисман с изображением феникса, летящего к солнцу. Единственная вещь, которая сохранилась из его прежней жизни.
        Глава 2. Тайный совет
        В тронном зале королевского замка собрался тайный совет. Король созвал всех четверых герцогов, правивших провинциями Нерсвинта.
        - Руфиус Мал, герцог Полесья, - придворный открыл дверь и принялся представлять гостей, - Тердрис Ковар, герцог Высокогорья, Иллентал Фарн, герцог Златоземья, Виран Хорр, герцог Заречья.
        - Давай уже, впускай их, - скомандовал король, небрежно махнув рукой.
        Герцоги вошли и поклонились, приветствуя короля. Следуя традициям, король пригласил их занять места.
        - Ситуация неутешительная, - произнес король, осматривая собравшихся, - моя дочь, принцесса Альда, похищена. Люди из культа дракона уже приходили час назад и подтвердили, что это дело рук их повелителя. Дракон похитил принцессу. Классика! Но мне сейчас не до иронии.
        - Не совсем понятны его мотивы, - произнес герцог Высокогорья, - я бы понял, если бы он похитил наследницу престола, но ведь наследником престола является ваш сын Красиус. Даже если он не займет трон, то корона перейдет к вашему младшему сыну Вильсу и только потом право на корону имеет самая младшая, Альда.
        - Дракон есть дракон. Ему плевать на старшинство детей в семье. Драконам нужно только одно - золото!
        - Сколько он хочет? - поинтересовался Иллентал Фарн.
        - Ровно столько, сколько весит Альда, - ответил король, - сорок килограмм золота.
        - Это же восемь тысяч золотых! - воскликнул герцог Высокогорья.
        - Да, при всем уважении, Альде не мешало бы похудеть перед похищением, - вмешался Руфиус Мал, - корона не может позволить себе такие траты.
        - Это моя дочь! - воскликнул король, - Поэтому прошу вас соблюдать приличия и думать о том, что вы говорите, господа.
        Герцог виновато склонил голову, устыдившись своих слов.
        - Да, корона не может позволить себе такие траты. После того, как Радоим был уничтожен, многие торговые связи были потеряны. В королевской казне едва ли наберется такая сумма и уверен, что этому проклятому дракону это отлично известно!
        - У меня есть идея, - взял слово герцог Златоземья, - я знаю одного мальчишку, который может нам помочь. Он невероятно искусный искатель артефактов…
        - Но моя дочь не артефакт! - король оборвал герцога, - она не древняя рукопись и не перо феникса. Это принцесса, которую в плену держит самый настоящий дракон!
        - Здесь нужен рыцарь, который сможет вызволить ее и по традиции возьмет в жены. Уверен, шанс стать членом королевской семьи привлечет многих умелых мастеров оружия.
        - И что они могут? Махать мечом и сражаться против змея, втрое превосходящего их ростом? Даже армия, будь она отправлена против дракона, не сможет справиться с ним. Должен вам напомнить, что этот дракон шестнадцать лет назад уничтожил королевство Радоим! В одиночку!
        - Нужно действовать хитростью, - снова взял слово Иллентал Фарн, - я возьму на себя смелость закончить свою речь. Так вот, этот парень, Альт, может раздобыть практически что угодно. Нам не нужно побеждать дракона. Достаточно просто помочь принцессе бежать из плена.
        - А дальше? Дракон непременно прилетит сюда. И тогда королевству конец!
        - Ему и так будет конец, если вы отдадите восемь тысяч золотых, тем самым обрекая свой народ на голод и нищету.
        - Фарн, вы и так ходите по краю, сотрудничая с разными сомнительными личностями. Но сейчас, похоже, ваша любовь к диковинкам может сослужить нам хорошую службу. Вы уверены в своем протеже? - король задумался и внимательно смотрел на герцога.
        - Абсолютно! - Иллентал Фарн понимал, что это задание будет самым рискованным для Альта, но у него была надежда, что парень справится. Он был большой загадкой, кто знает, может, он удивит не только Иллентала Фарна, но и все королевство?
        В таком случае, я доверяю вам это дело. Отыщите своего искателя артефактов и пусть он раздобудет для меня самую большую ценность - мою дочь! Судьба моей семьи и всего королевства в ваших руках!
        Иллентал Фарн поклонился и покинул тронный зал. Остальные герцоги покинули свои места и поспешили за ним.
        - Как думаете, Фарн справится? - поинтересовался герцог Высокогорья у остальных герцогов, когда они покинули дворец, где их могли услышать.
        - Не знаю на что он рассчитывает, но я сделаю всё возможное для того, чтобы он провалился, - Руфиус Мал потер ладони, заговорщически глядя на остальных.

* * *
        Альт сидел на берегу реки, и болтал ногами в воде. Его штаны были закачены до колен, а загорелые ноги отчетливо было видно в прозрачной воде. Рядом в траве без дела лежала удочка, а в деревянной кадушке плескалось с дюжину рыбин величиной с ладонь. На сегодня этого точно хватило бы. Этим вечером в «Сытом путнике» будет картофель и рыба, запеченная в кляре. Осталось лишь вернуться домой до полудня и помочь Коре очистить рыбу от чешуи.
        Стук копыт, доносившийся со стороны деревни заставил Альта отвлечься от приятного времяпровождения и оглянуться. Два всадника мчались из деревни по дороге. Увидев парня на берегу, они свернули в его сторону и уже через минуту оказались рядом. Альт поднялся во весь рост и подошел к двум всадникам. В одном из них он узнал своего старого знакомого. Не было сомнений, что они искали именно его.
        - Альт! - один из всадников окликнул его. Это был Гарольд, - хорошо, что мы нашли тебя так быстро. В деревне никто понятия не имеет где тебя искать!
        - И тебе привет, Гарольд, - ответил Альт, подходя ближе, - из-за чего такая спешка? Ты сегодня не один?
        - Подробности позже, - ответил старый знакомый, - герцог срочно хочет увидеться с тобой и обсудить одно важное задание.
        - Но раньше это не мешало ему передавать задание через тебя.
        - В этот раз особый случай, - ответил Гарольд, - смени одежду и возьми лошадь в управе. Мы уже договорились, чтобы тебе ее выдали.
        - Староста Корг добровольно отдал вам одну из своих лошадей? - Альт не мог поверить своим ушам. Неужели этот старый скряга согласился расстаться даже на время с одной из своих лошадок?
        - Деньги порой творят чудеса, Альт, - отозвался Гарольд, - собирайся же скорее! Чем быстрее мы доберемся до замка герцога, тем лучше!
        - Быстрее не получится, - ответил Альт с улыбкой.
        - Это еще почему?
        - Видишь ли, я не умею ездить верхом.
        Альт принес домой свой улов и отправился к себе собирать вещи. С огорчением, он отметил что полакомиться запеченной рыбой в кляре сегодня не выйдет.
        - Уже уходишь? - Рея ворвалась в его комнату, забыв даже постучаться.
        - Рея, я ненадолго, - ответил Альт, - мне нужно немедленно отправиться кое-куда.
        - Откуда такая секретность? Раньше ты всегда делился тайнами.
        Альт поднялся и выглянул в коридор. Убедившись, что поблизости никого нет, он прикрыл дверь и приблизился к девушке насколько это было возможно.
        - Потому что меня хочет увидеть герцог, но это тайна, - он знал, что Рее можно доверить любую тайну. Она была единственной, кому он с самого детства доверял все свои секреты.
        - Мне это очень не нравится, Альт, - обеспокоенно произнесла девушка.
        - Мне тоже, - признался парень, - но придется идти, а там будет видно.
        Альт обнял свою подругу и вышел из комнаты. Гарольд и Хальдрик, как звали второго всадника, уже ждали его возле постоялого двора.
        - Поедешь со мной, - произнес Гарольд, увидев Альта, - хоть это и не самый быстрый способ, но пешком мы доберемся до замка герцога не ранее заката.
        - Постой, мне нужно забрать свой заказ у кузнеца, - произнес Альт, вспомнив, что просил Трина сделать пару необходимых в приключениях вещей.
        - Заберешь, когда вернешься, - ответил Гарольд, - у тебя будет время на подготовку.
        Гарольд мотнул уздечкой и пустил коня рысцой. Хальдрик отправился за ним. Альт сидел спокойно за спиной у друга и следил за дорогой.
        - Оказывается, управлять лошадью не так уж и сложно, - заметил парень.
        - Хочешь попробовать? - поинтересовался Гарольд.
        - Нет, спасибо, в другой раз, - Альт замотал головой, спешно отказываясь от такого предложения.
        Ранее он никогда не отправлялся к герцогу. Это был первый раз, когда его просят посетить замок. Хотя, действительно ли просят? Кажется, Гарольд не предлагал ему возможности отказаться. Может, это как-то связано с тем, что Альт увидел герцога во время передачи клинка? Но почему Иллентал Фарн прислал за ним Гарольда только на второй день? Неужели его ждет действительно секретный заказ, о котором нельзя знать никому, даже Гарольду? Тогда зачем с ним отправился Хальдрик? Для важности, или же на тот случай, если Альт откажется ехать? В любом случае, если они собрались выдать новое задание, они дадут еще возможность вернуться домой, ведь заказ Трина еще не готов.
        «Угораздило же меня тогда ляпнуть о спутнике Гарольда. Может, именно поэтому герцог хочет меня увидеть? Или же теперь, когда нет нужды скрываться, он сам хочет выдать задание? Будь что будет»! - решил Альт, спокойно устроившись в седле за спиной у Гарольда.
        Они ехали около часа. За это время перед глазами Альта пролетели небольшие, но уютные немногочисленные домики Крайвинда, с крытыми соломой крышами и дымящимися трубами. Где-то сейчас готовят обед, а ему, Альту, приходится трястись в седле по дорогам Златоземья и размышлять над тем, что ждет его дальше. За спиной осталась деревня и поля, на которых уже поднялась пшеница и гречиха. Теперь они ехали по дороге, проходившей через небольшую рощу. Любопытная белка выскочила к дороге, чтобы посмотреть на возмутителей спокойствия. Какое-то время она прыгала с ветки на ветку и следовала за всадниками, стараясь рассмотреть их как можно ближе. Затем она видимо вспомнила о своих более важных делах и умчалась вглубь рощи.
        Полоса деревьев закончилась, и впереди, на высоком холме, окруженном полями, замаячили окрестности замка. Люди, работавшие в поле, поднимали головы, когда всадники проезжали мимо них. Наконец, они въехали в Златодол. Стража, стоявшая у ворот, расступилась, увидев Гарольда с его спутниками и пропустила их в город. Златодол был куда больше Крайвинда и отличался не только размерами, но и архитектурой. Все дома были сделаны из песчаника и даже крыши домов были каменными. Лишь иногда встречались деревянные крыши, но это были в основном дома на окраинах города. Улицы были вымощены камнями, из-за чего копыта лошадей громко цокали, поднимая шум. Одно лишь в Златодоле нисколько не отличалось от деревеньки - это дети. Небольшая компания озорников выскочила из-за поворота, чтобы поглазеть на всадников и помахать им вслед. Альт приветливо помахал рукой в ответ, что вызвало у детей настоящий восторг.
        Еще одним существенным отличием было то, что улочки здесь были гораздо уже. Это объяснялось тем, что крепостная стена, опоясывающая город, не могла быть бесконечной, поэтому домишки жались теснее друг к другу, чтобы поместиться всем. Наконец, Гарольд свернул в одну из соседних улочек. Дорога пошла на подъем, а дома закончились. Дорога, поросшая кустами и небольшими деревьями, поднималась вверх, к вершине холма, на котором расположился замок герцога Златоземья.
        Герцог ждал гостей в своем кабинете. Шторы были открыты, пропуская солнечный свет в небольшую комнату, обставленную дорогой мебелью. На столе были разложены бумаги. Видимо, посетители оторвали герцога от важных дел. Альт остановился на пороге, не решаясь обутым становиться на роскошный красный ковёр, покрывавшим практически весь пол кабинета.
        - Ах, дорогой мой Альт, прошу вас, не стоит заботиться об этом чудесном ковре. Он видывал и более трудные времена! - воскликнул герцог. - Кто только не прохаживался по нему. Должен отметить, этот ковер может похвастаться даже тем, что принимал самого короля!
        Альт улыбнулся и ступил на мягкую поверхность, но ему все же было неловко.
        - Прощу вас, чувствуйте себя комфортно. Займите кресло, которое вам по душе, - герцог махнул рукой в сторону кресел, а потом обратился уже к своим подданным, - Хальдрик, благодарю тебя за помощь. Ты можешь быть свободен. Гарольд, я попрошу тебя остаться. Все-таки ты знаешь с чем мы будем иметь дело. Мне пригодится твой острый ум и дельные советы.
        Рыжебородый посланник герцога поклонился и исчез за дверью. Гарольд же прошел по комнате и занял одно из пустующих кресел. Альт выбрал себе место, с которого отлично было видно и входную дверь, и можно было рассмотреть происходящее за окном. Нет, он не собирался в случае чего прыгать в окно. Пугающая высота более шести метров наводила на мысли, что бегство через оконный проем - не самое лучшее решение, но так хотя бы можно проследить за происходящим на улице. Конечно, вряд ли в этих стенах ему грозит опасность, но цель, с которой герцог пожелал личной встречи все еще неясна.
        Герцог улыбнулся, увидев выбор парня. От него не скрылась обеспокоенность Альта, поэтому он решил зайти издалека, чтобы немного успокоить своего гостя.
        - Я восхищен твоими навыками Альт… - произнес герцог.
        «Значит все-таки я здесь из-за той выходки» - подумал Альт.
        - Ты столько раз выбирался из невероятных ситуаций и выполнял такие задания, которые не под силу никому из тех, кого я знаю.
        Альт с грустью посмотрел на свои ботинки и вспомнил, как ему пришлось почти месяц провести в постели, залечивая раны после огненного кошмара, который он пережилдобывая чешую саламандры.
        - У меня для тебя есть новое задание, - закончил герцог, - надеюсь, у тебя нет других заказов?
        - Нет, - отозвался Альт.
        - Очень хорошо. Это непростое задание. Пожалуй, самое опасное из всех, в которых тебе приходилось участвовать. Я хочу, чтобы ты отправился в Радоим и спас принцессу из лап дракона.
        - Принцессу? - удивленно переспросил Альт. Все его опасения мгновенно рассеялись, - но я никогда не сражался с драконами! Да я вообще никогда и ни с кем не сражался, собственно. Разве что только для того, чтобы спастись от разъяренных чудищ наподобие василиска. Сражаться с драконами - удел рыцарей. Вот только я слышал, что немногим из них удавалось выйти живыми из подобной схватки.
        - Альт, я знаю, - снисходительно произнес Фарн, - именно поэтому я и не прошу тебя сражаться с драконом. Тебе нужно похитить принцессу у него из-под носа и доставить во дворец.
        - Легко сказать! - воскликнул Альт.
        - Сто золотых, - произнес герцог, пропустив возглас Альта мимо ушей.
        - Деньги меня не интересуют, - ответил Альт, - особенно, если я не смогу ими воспользоваться после встречи с драконом.
        - А что насчет помощи короне? Судьба всего королевства в твоих руках, Альт!
        - Но это же почти невозможно!
        - Именно поэтому я прошу помощи у тебя, - произнес Фарн, - ты не ослышался. Это не столько заказ, сколько просьба о помощи. Ты получишь свои сто золотых как благодарность, но сейчас весь Нерсвинт надеется на тебя.
        - Хоть об этом никто и не знает, - ответил Альт. У него на лице невольно появилась улыбка.
        - Как знать, возможно, Нерсвинт узнает своего героя, если он вернется домой с принцессой.
        - Хорошо, - согласился Альт, - я выполню это задание. Мне нужно вернуться в деревню и взять два дня на подготовку. Затем отправляюсь в путь.
        - Задание нужно выполнить как можно скорее. Дракон ждет свое золото. Но ты можешь готовиться сколько потребуется. Главное - выполни задание и спаси принцессу. Тебе нужны деньги, чтобы купить все необходимое?
        - Мне ничего не нужно, - ответил Альт.
        - В таком случае, поторопись. Пусть все боги Нарды ведут тебя по пути.
        Поклонившись, как того требуют традиции, Альт покинул кабинет герцога и направился к выходу.
        - Гарольд, будь добр, закрой дверь, - скомандовал герцог. Альт специально оставил дверь приоткрытой, вдруг ему удастся услышать что-то, что не следовало слышать.
        - Вы думаете Альт справится? - поинтересовался Гарольд, - я считаю его своим другом, ведь мы знакомы с ним уже много лет…
        - Он справится, - ответил Фарн и откинулся на спинку своего кресла.
        Около минуты он сидел в такой позе, погруженный в свои мысли, смотрел в окно и вертел в руках перо, словно выводил в воздухе какие-то слова. Гарольд покорно стоял и ждал дальнейших распоряжений. Он знал, что в это время герцога лучше не беспокоить. Наконец, Иллентал Фарн оторвался от своих размышлений и посмотрел на Гарольда.
        - Ах, да, прости, мой друг, нужно было подумать, - произнес он, - ты отправишься следом за Альтом. Не показывайся ему на глаза, но и старайся не упускать его надолго из виду. Вмешивайся только в том случае, если ему действительно понадобится твоя помощь. Если Альт спасет принцессу, но случится так, что он погибнет, ты доставишь ее в Златодол… И береги себя.
        Последние слова герцог произнес, посмотрев Гарольду прямо в глаза.
        Глава 3. Неожиданная встреча
        Домой Альт добрался уже к полуночи. У него было время, чтобы добраться до дома и хорошенько подумать о предстоящем походе. Что он там читал о драконах в своих книгах, найденных дома у Дивара и в деревенской библиотеке? Они обладают практически непробиваемой чешуей, дышат огнем, имеют острые зубы и невероятно падки на золото. Если дракон нашел богатую сокровищницу, то он не ее оставит в покое, пока не приберет к своим лапам. У некоторых особенно известных драконов есть свои последователи, которые преклоняются перед его силой. Иногда они даже создают целые культы. Вот такой культ и действовал в руинах Радоима.
        Нет, Альт не собирался сражаться с драконом и побеждать его. Хотя, его клыки, используемые алхимиками для приготовления зелий, и чешуйчатая кожа могли принести не один десяток золотых монет. А это еще несколько месяцев безбедной жизни. Но для того, чтобы победить дракона, нужны недюжинные навыки, оружие и доспехи. Ничего этого у Альта не было, поэтому ему оставалось лишь надеяться, что удастся скрыться подобру-поздорову вместе с принцессой. А там пусть уже герцог и король решают, что делать с драконом. Плохо только то, что Крайвинд - первая деревня на пути от Радоима до столицы Нерсвинта. Если крылатая тварь пустится в погоню или захочет отомстить дерзкому королю, посмевшему увести принцессу у него из-под носа, то им несдобровать. Придется брать севернее. Если дракон пустится в погоню, а не направится крушить все на своем пути, тогда удастся отвести его от Крайвинда.
        Альт поймал себя на мысли, что уже готовит планы по спасению принцессы. Забавно, ведь он еще не видел как на самом деле обстоят дела. Такие планы, построенные наугад, обычно рушатся, словно домики из деревянных прутьев.
        Парень в сердцах пнул небольшой камешек, и тот улетел в канаву, соседствующую с дорогой. Почему те, кто имеет власть, думают только о себе, а обычные люди вынуждены расплачиваться за их прихоти? Ведь король будет сидеть в замке со своей свитой под защитой королевской стражи, баллист и сотен лучников. А простые люди снова будут страдать. Сгорят посевы, дома, хозяйство… Может, ну ее, ту принцессу? Может и вовсе не стоит ее спасать?
        - Альт, ты в порядке? - Рея подскочила в Альту, когда он вошел в дом, - что случилось?
        Девушка не отправилась спать после закрытия постоялого двора, а дожидалась возвращения своего друга.
        - У меня появилось новое задание, - признался Альт.
        - Так скоро! - воскликнула девушка. Она надеялась, что в ближайшие пару недель Альт точно пробудет дома, готовясь выполнять новые заказы.
        - Да, я ухожу уже завтра. Нужно спешить.
        - Что-то срочное?
        - Альт оглянулся вокруг, словно опасаясь, что их подслушают в полупустом постоялом дворе.
        - Я не могу говорить, - прошептал он, - но это связано с драконом!
        Девушка вздохнула.
        - Альт, не ходи! Откажись от задания!
        - Я должен, - парень мотнул головой.
        Он склонился перед подругой и поцеловал ее в лоб.
        - Спокойной ночи, Рея.

* * *
        - Прошло всего два дня! - возмутился Трин, когда Альт появился на пороге кузницы.
        - И все же я надеюсь, что ты выполнил мой заказ.
        - Еще бы, - гордо произнес Трин, доставая длинный кинжал, длиной с пару ладоней, - держи, только на этот раз без глупостей! Я надеюсь, что он сослужит тебе хорошую службу.
        - Надеюсь, мне не придется пользоваться им вообще, - признался Альт, принимая заказ и отсыпая кузнецу пятьдесят серебряников.
        - Вот еще, возьми, - пробасил Трин, выкладывая на стол два крюка с помощью которых можно было забираться на стены, десяток дротиков и с дюжину отмычек.
        - Отлично! - произнес Альт, снова открывая свой мешочек с деньгами.
        Несмотря на то, что Альт никому кроме своей приемной семьи не сказал о том, что отправляется на задание, люди видели, как он заходил к Трину за новой экипировкой и сами смекнули что к чему. Поэтому в этот вечер в гостином зале постоялого двора было особенно людно. Гости стали расходиться только к полуночи, когда сонный и уставший Дивар объявил, что закрывается.
        Альт не спал. Укрывшись одеялом, он изучал книги и мифических существах. Света молодой луны было недостаточно для того, чтобы дать достаточно света для чтения, поэтому Альт посмотрел на свою ладонь и призвал маленький сияющий огонёк, с помощью которого еще в детстве подсвечивал страницы книг, прячась под одеялом. На кончиках пальцев стало немного щекотно, парень почувствовал как сила перетекает по его организму в сторону ладони, и через мгновение над ладонью засиял крошечный огонек. Парень до сих пор не мог понять, как ему удается призывать этот огонек. Да и в первый раз это вышло у него случайно.
        Кора не позволяла ему читать по ночам и забирала свечи, чтобы Альт спал, но благодаря своему секрету ему удавалось обходить эти запреты. Сам Альт не знал почему у него получается создавать этот огонек, отдающий синевой. Но при должном старании, буквально через минуту у него над получалось создать крошечный источник света. Со временем он даже научился управлять им и отправлять дальше и ближе. Об этом секрете знала только Рея, ведь он мог доверить ей все свои секреты.
        Девушка говорила, что он возможно обладал магическим даром, но увы, в Крайвинде и даже в Златодоле не было волшебников, чтобы распознать способности мальчика, а рассказывать о своем даре Альт боялся.
        - Интересно, откуда в мире взялась магия? - подумал Альт, - ведь никто не знал почему некоторые существа имеют магические свойства, а некоторые люди пользуются магией.
        Никто не знает появилась ли магия в мире Нарды из-за какого-то происшествия или же изначально была частью мира. Ни в одном из сохранившихся древних свитков не говорится об этом. И, конечно же, немногочисленные маги, умудрившиеся путем опытов и научных изысканий в той или иной степени овладеть этой наукой, не торопятся открывать свои секреты и признаваться в том, как это работает. Магия упоминается как нечто необъяснимое, но само собой разумеющееся. Одно известно точно. Она есть в этом мире, и есть люди, которые обладают необъяснимыми способностями. Также неизвестно каким образом она повлияла на здешнюю фауну и флору, придав животным и растениям магические свойства.
        Легенды гласят, что боги, создавшие Нарду, пользовались этой самой магией и оставили ее в наследие своим потомкам, однако разгадать тайну и овладеть давно забытыми секретами не каждому под силу. Чаще всего она проявляется случайно, когда отчаявшийся маленький пастушонок кличет потерявшихся овец и внезапно налаживает с ними телепатический контакт, или в тот момент, когда усердный ремесленник работает над своим шедевром и неожиданно для самого себя наделяет свою работу магическими свойтсами. Магия проявляется по-разному. Тот же пастушок может телепатически приказать овцам вернуться домой, но потом ни за какие награды не сможет это повторить так как это вышло случайно. Магия требует тщательного и систематического изучения и практики. Может, тогда завеса тайны приоткроется перед тем, кто готов потратить массу времени и сил на освоение этого искусства.
        Тихий, едва различимый стук в дверь оторвал его от размышлений.
        - Альт, не спишь? - это была Рея.
        - Нет, - произнес Альт и мысленно приказал огоньку рассеяться.
        Дверь тихонько отворилась, и девушка тенью проскользнула в комнату.
        - Хочу хоть немного побыть рядом с тобой, пока ты не ушел опять.
        Девушка устроилась рядом и обняла его. Парень прижался к своей подруге и закрыл глаза. На сердце стало тепло, и он подумал о том, что Рея значит для него гораздо больше, чем он думал раньше. Но как ей сказать об этом? Девушка уснула, уткнувшись носом в плечо Альта, а он лежал и думал о ней, о предстоящем походе и о будущем.
        Как признаться ей в своей симпатии? С детства они были друзьями, но с каждым годом его теплые чувства к девушке перерастали в симпатию или… даже любовь. Может, Рея чувствовала то же самое? А что, если нет? Альт боялся признаться в своих чувствах, ведь он мог потерять не только близкого человека, при виде которого сердце вздрагивало и принималось бешено стучать, но и верного друга, которого он помнил всю свою сознательную жизнь.
        А монеты… Что монеты? Сотни золотых ему с лихвой хватило бы, чтобы открыть свою собственную лавку магических предметов. Не бродить же по Нарде и рисковать жизнью до самой старости или пока очередной василиск или другая тварь не окажется более ловкой и удачливой, чем он сам? Когда-нибудь придет пора остановиться и начать зарабатывать самому. Он представил, как приобретет себе дом под лавку, на которой будет красоваться вывеска «Искатель артефактов», а гербом обязательно станет феникс на фоне солнца. Все вельможи Златодола, да что там Златодол, Ниерса, если уж замахиваться, то брать сразу столицу, будут стекаться к нему за магическими предметами и артефактами. Конечно же, Альт будет помогать нуждающимся, если им потребуется его помощь. Денег и так будет хватать.
        Закрыв глаза, он вдохнул аромат лаванды, исходивший от волос Реи и закрыл глаза. На душе почему-то стало спокойнее, словно через несколько часов ему не предстоит отправиться в длинное и опасное путешествие. Так они проспали почти до рассвета. Альт проснулся, когда еще было темно. Парень попытался осторожно выбраться, чтобы не разбудить Рею, но девушка словно чувствовала, что он вот-вот ускользнет, потому сразу же открыла глаза.
        - Что, уже?
        - Да, - тихонько ответил Альт, - пора идти.
        - Я буду скучать и ждать твоего возвращения. Буду молиться всем богам Нарды, чтобы ты вернулся целым и невредимым, - девушка прижалась к искателю, и он почувствовал, словно в груди все сжалось. Захотелось бросить все на свете и остаться здесь, рядом с Реей.
        - Не унывай, слышишь? Уныние - жуткая вещь. Она лишает тебя радости жизни и заставляет отказаться от всего, к чему ты стремишься, - Альту стоило больших усилий высвободиться из объятий девушки и подняться на ноги.
        Рея вытерла с лица проступившие слезы и кивнула. Поцеловав Альта в щеку, она еще раз посмотрела на него и тихонько выскользнула из комнаты. Пробираясь по пустой гостинной, она едва не столкнулась с хозяином постоялого двора. Дивар, которому не спалось этой ночью, сделал вид, будто бы ничего не заметил и спешно принялся драить котел, в котором они по обыкновению варили кашу.
        Альт умылся, надел читую походную одежду и осмотрел свой инвентарь. К походу все было готово. В дорожной сумке уже аккуратно сложены плащ, котелок, огниво, бурдюк с водой, бинты, лекарственные травы для снятия жара, остановки кровотечения и для выведения яда, туда же отправились два крюка для того, чтобы взбираться по стенам и двадцать локтей прочной веревки. В отдельном кармашке хранились дротики, смазанные ядом стрижальницы. При попадании в организм этот яд мог ненадолго парализовать жертву.
        Кинжал Альт поместил в свои старые ножны, висевшие на поясе. Там же висела и маленькая кожаная сумочка с отмычками. В отдельном кармане заплечного мешка уместилась сложенная духовая трубка. А вот лютню пришлось оставить дома. Вещей и так набралось слишком много, а сейчас нужна была мобильность и скорость передвижения. К тому же, музыкальный инструмент явно не пригодился бы Альту. Разве что можно было попробовать очаровать дракона своим пением. Представив себе эту картину, Альт невольно улыбнулся.
        Кора приготовила ему в дорогу лепешки из пшеничной муки с ягодами, а еще положила краюху хлеба и несколько кусков вяленого мяса, которое долго не испортится в походе. После всех этих манипуляций вес рюкзака увеличился еще на пару килограмм. Взяв с собой посох, Альт поклонился Дивару и Коре, которые вышли на порог дома провожать его в путь. Посмотрев на соседний дом, в окошке он увидел Рею. Девушка выглядывала из окна и
        - Будь осторожен, сын, и обязательно возвращайся, - произнес Дивар, махнув на прощание рукой.
        Альт отсалютовал рукой и поспешил в дорогу. Пока не начало светать, ему нужно было пройти как можно больше, чтобы затеряться и избежать возможных зевак и преследователей. А учитывая, что Культ дракона имел свои уши практически везде, он был почти уверен, что за ним будут следить.
        - Радоим подарил мне сына и каждый раз пытается его забрать, - с грустью в голосе произнес Дивар, смотря в след удаляющемуся Альту.
        - Не говори глупостей, муж, - вмешалась Кора, - Альт вернется и все будет хорошо.
        Он не знали куда направился Альт, но по его виду казалось, что это задание будет очень тяжелым. Рея была единственной, кто знал куда и зачем отправился Альт и понимала какая опасность ему грозит в его очередном приключении.

* * *
        Дорога оказалась вполне спокойной. Прохладный легкий ветерок дул в лицо и бодрил сонного путника. Перейдя через реку по мосту, Альт свернул с дороги, ведущей в Радоим, и скрылся в ближайшей чаще. Сейчас на землях Радоима развелось слишком много разбойников и подозрительных личностей, поэтому он не хотел рисковать и старался как можно дальше отойти от дороги, избегая засады.
        Двигаться по лесу получалось немного медленнее, зато Альт мог осмотреться как следует и вовремя заметить опасность. Начало светать, и птицы уже проснулись, наполняя округу своим чириканьем. Если где-то его поджидает опасность, птицы сразу расскажут об этом. Пройдя немного вперед, Альт заметил капкан, искусно спрятанный в высокой траве. А вот об этой опасности не скажет никто, кроме внимательности и верного посоха, которым следует прощупывать дорогу.
        - По размеру небольшой, на зайца или молодого кабанчика, - произнес парень, рассматривая капкан поближе. В любом случае, нужно быть более осмотрительным, чтобы не попасть в ловушку. Теперь Альт простукивал землю перед собой посохом перед тем, как поставить туда сою ногу. Капкан он деактивировал и сложил в свой рюкзак. Мало ли, может, в пути пригодится. Конечно, дракона таким не проймешь, но будет вполне достаточно, чтобы хоть на время вывести из строя человека.
        Солнце уже высоко поднялось над горизонтом, и удача, которая до этого времени сопутствовала Альту, решила его подвести. Искатель слишком поздно услышал голоса незнакомцев, которые приближались в его сторону. Времени, чтобы сменить путь почти не оставалось. Он пригнулся, надеясь, что его не увидят и в этот момент краем глаза заметил, как зашевелились кусты слева. Из-за каменного уступа, до которого Альту требовалось пройти не меньше десяти метров, выглянул седовласый мужчина и тихонько поманил его в свою сторону, жестами приказывая сохранять молчание. Кто он? Может это ловушка, и старик заманивает его? В любом случае, это был шанс спастись так как другого укрытия поблизости не было.
        Альт согнулся и побежал в его сторону. Через полминуты трое вооруженных людей появились на поляне. Они не обратили внимания на следы на примятой траве и продолжили свой путь в направлении Крайвинда.
        «Зачем им идти в сторону Нерсвинта? - мелькнуло в голове у Альта, - может, нужно вернуться и предупредить стражу?».
        Но тут появился старик, указавший ему путь для спасения, и Альт на время отпустил эту мысль.
        - Тебе не стоит ходить здесь одному, парень, - прошептал старик так, чтобы Альт его услышал, - сам видишь какие лихие люди здесь бродють.
        - Вам бы тоже, старче, не следовало так рисковать, - отозвался Альт, - или вы здесь не один?
        - Енто ты мне говоришь? - засмеялся старик, - были времена, когда я их в конский хвост мог скрутить в одиночку! А сейчас вот, приходится хорониться от всякой погани на земле нашей.
        - Я был здесь совсем недавно, но этих, - Альт кивнул в сторону незнакомцев, оставшихся за спиной, - здесь не было и в помине.
        - Сейчас их много тут бродит, - отозвался старик, - попомнишь мои слова, смутные времена приближаются. Эти раньше только по укромным уголкам Радоима прятались, а теперь расправили спину во весь рост и бродють. И все чаще возле Нерсвинта.
        - Сами-то вы откуда знаете? - поинтересовался Альт.
        - Местный я, - ответил старик, - наш Гордей с такими вот долго не церемонится. Али оружие сложат и с миром домой идут, али всех изничтожают.
        - Кто такой этот ваш Гордей? - удивился Альт. Оказалось, он многого не знал о Радоиме, хотя поиски различных магических предметов и артефактов часто приводили его на территорию погибшего королевства.
        - Это наша надежда, - с теплотой в голосе произнес старик, - Гордей - предводитель уцелевших радоимов.
        - Дедушка, так королевство Радоим пало шестнадцать лет назад! - забыв о безопасности воскликнул Альт и с тревогой посмотрел в сторону, куда ушли незнакомцы. Не хватало, чтобы они услышали их.
        - Много ли ты знаешь, - обиженно пробурчал старик и перековеркал Альта - пало… Вот из-за таких нелюдей, как они и пало! И не королевство, а Великое княжество!
        - Так ведь Радоим уничтожил дракон! - Альту показалось, что старик не в себе и порой несет нелепицу.
        - Драко-о-он? - протянул старик, - ну, что же, сынок, пойдем, покажу я тебе твоего дракона!
        «Почему бы и нет? - подумал Альт, - я ведь за этим сюда и пришел».
        Дальше они шли молча, стараясь не нарушать тишину, чтобы не привлечь внимание вооруженных бандитов, которых в окрестностях могло быть полным-полно. Альт сам не знал почему он решил, что это бандиты, но они выглядели именно так. Лишь около полудня они остановились на отдых.
        - Умаялся я уже идти, - произнес старик, - раньше-то силы вон сколько было, а сейчас что?
        Он махнул рукой, давая понять свое разочарование.
        - Ничего, справимся, - отозвался Альт. Он был рад тому, что у него появился проводник, который сможет привести его прямиком к дракону. Сам бы он с неделю петлял по незнакомой местности. Или все же знакомой? Иногда во время поисков Альту казалось, что он бывал в некоторых местах, но откуда он мог их помнить?
        - Тебя как звать-то? - спросил старик.
        - Меня Альт зовут, но настоящего своего имени я не знаю, - произнес парень, - это имя мне дали родители, которые усыновили меня.
        - А мое имя - Велимудр, - произнес старик, - так, говоришь, не знаешь своих родителей?
        - Нет, - ответил Альт, - отец говорит, что я пришел со стороны Радоима.
        - Так ты из наших будешь! - выпалил старик, - то-то я и смотрю, глаза, взгляд, стать радоимская. Вот те раз! А чей же ты сын будешь? Может, я твоих родителей знаю? О своем прошлом помнишь хоть что-нибудь?
        - Увы, нет, - ответил Альт. В глубине души у него зародилось желание показать старику свой талисман, может, это помогло бы ему узнать что-то о своих настоящих родителях, но Альт решил не торопиться. Нужно было проверить своего нового знакомого. Велимудр хоть и казался надежным человеком, к тому же из беды его спас, но здесь, вдалеке от знакомых земель, излишне доверять никому нельзя.
        - У меня тут лепешки с ягодами, - опомнился Альт и полез в свою заплечную сумку в поисках еды, - угощайтесь.
        После сытного обеда путники продолжили путь, скрываясь за деревьями и густой растительностью Радоима. Больше незнакомцы на пути не встречались. Устраивая перевалы в оврагах, чтобы восстановить силы, к вечеру они добрались до руин большого города. Сам город располагался на высоком холме, густо поросшем деревьями. Разрушенная местами крепостная стена, опоясывающая город, возвышалась над окружающими ее деревьями. То и дело среди листвы возвышались каменные основы сотен домов, не тронутых ни природой, ни захватчиками. Все архитектурные постройки города были возведены из белого камня, казавшегося на солнце еще более светлым и прекрасным. Путники находились в нескольких сотнях шагов от города, но его дома с резными колоннами видны были издалека.
        - Белый город, - торжественно произнес Велимудр, рассматривая руины, - столица Радоима.
        - Дракон здесь? - переспрсоил Альт.
        - Здесь, - отозвался Велимудр, кивнув в ответ, - дальше пойдем по одному. Впереди может быть опасно. Я пойду первым.
        Они пробрались к краю рощи и остановились. Дальше открывались луга, которые нужно было пересечь, чтобы попасть в город. В трехстах метрах от их укрытия в крепостной стене зиял пролом. В такие проломы обычно врывается армия осаждающих город.
        Велимудр осмотрелся еще раз и быстрым шагом направился к городу. Время, которое пришлось прождать, пока старик доберется до спасительных деревьев и стены, казалось вечностью. К счастью, он беспрепятственно добрался до стены и теперь махал рукой Альту, подавая знак. Ждать парня долго не пришлось. Он выскочил из своего укрытия и всего за минуту домчался до цели.
        - Хорошо бегаешь, - похвалил его Велимудр, похлопав по спине.
        Дальше они продвигались, перебегая от стены к стене и прячась за каждым выступом.
        - Куда нам нужно идти? И от кого мы прячемся? - поинтересовался Альт.
        - Сейчас еще нужно пройти немного вперед, а потом направо. Там будет дорога к вершине холма.
        - Дракон будет там?
        - Там, - отозвался Велимудр, - куда же ему еще деваться-то?
        Альт на мгновение заколебался. Он совсем не так представлял себе встречу с драконом. Сперва нужно разведать обстановку, увидеть место, где он находится, разузнать где он держит принцессу и все пути, которые ведут к ней. А теперь его спутник собирается вот так просто привести его к дракону без всякой подготовки. Может, он один из служителей Культа дракона? Не похоже. Да и с виду, по одежде и внешности он сильно похож на жителя Радоима. С чего бы радоимцам идти на службу к дракону, уничтожившему их королевство?
        - Хорошо, идем, - согласился Альт и последовал за своим проводником, - только прежде чем мы войдем, убедимся, что он нас не увидит.
        Свернув на соседнюю улочку, путники оказались неподалеку от высокого здания, расположившегося на самой вершине холма. Оно имело два этажа и высокую полуразрушенную башню, поднимавшуюся по меньшей мере на десять метров вверх. Лишь поднявшись на холм Альт с Велимудром оказались с другой стороны здания и смогли рассмотреть огромную дыру в стене. Крыша здания и часть южной стены, где должен был быть вход, оказались разрушены. Огромные камни лежали по обеим сторонам от пролома. Значит именно здесь дракон ворвался в здание.
        - Где мы, Велимудр? - спросил Альт, стараясь говорить шепотом. Драконы славились своим отменным слухом, поэтому не хотелось попадаться ему на глаза и выдавать себя заранее.
        - Это княжеские чертоги, - ответил старик, - не бойся, здесь давно никого нет. Захватчики разграбили все, что смогли в городе, но сюда они войти побоялись.
        - Тише, дракон услышит нас! - шикнул Альт, но старик лишь улыбнулся.
        - Не переживай, не услышит, - произнес он и смело вошел внутрь.
        Глава 4. Дракон
        Шаги эхом отражались в пустынных комнатах чертогов. По разрушенному и давно покинутому зданию гуляли сквозняки. Вокруг лежали камни, выпавшие из стен или же вырванные из пола. По всей видимости, здесь происходило ожесточенное сражение. Однако никаких признаков присутствия дракона пока не наблюдалось. На всякий случай Альт вытащил кинжал. Хоть против дракона он был бы бесполезен, а вот против его культистов-прихвостней пригодился бы как раз. Велимудр шел по чертогам, как по собственному дому. Казалось, он знал здесь каждый уголок и совершенно не переживал о том, что их могут услышать или заметить. Старик словно ожил и душой вернулся к тем годам, когда в этих стенах царила жизнь. Даже Альт, оказавшись здесь, почувствовал небольшой прилив сил, несмотря на то, что по обыкновению руины оказывали сильное моральное давление.
        - Здесь была гостевая комната, - произнес он, показывая просторную комнату, с разрушенной стеной, - люди из народа, или из других земель приходили к князю с просьбами или вопросами и ждали, когда он примет их. А вон там, чуть дальше, была сторожка. Стража готовилась там заступать на дежурство и сдавала смену.
        - Велимудр, я благодарен тебе за то, что ты мне решил показать здесь все, но я пришел сюда, чтобы спасти принцессу от дракона и вернуть ее домой.
        - Не знаю где твоя принцесса, Альт, но дракон вон в той комнате, - старик указал рукой на соседнюю комнату, в которой стена была также разрушена.
        Осторожно, стараясь не поднимать много шума, Альт отправился туда, чтобы хоть одним глазом посмотреть на огромного крылатого ящера. Из книг и многочисленных рукописей, которые были у Дивара, а также тех, которые он смог раздобыть у продавцов или отыскать в библиотеке Златодола, Альт знал, что драконов всегда притягивает золото, поэтому скорее всего впереди была сокровищница. А вот принцессы здесь могло и не быть, ведь по легендам принцессу всегда запирают в башне, а дракон лишь изредка наведывается к ней, чтобы проверить, что она не сбежала. Может, она находится наверху, в той самой башне, что бросалась в глаза, когда путники поднимались на холм?
        Каково же было удивление Альта, когда он обнаружил в пустой комнате гробницу, а рядом огромные кости твари, которая при жизни была около семи метров в длину и по меньшей мере три метра в высоту. Пустые глазницы смотрели на Альта, а между ребер торчал обломок копья. На костях видны были отметины от оружия. Дракон получил несколько ранений до того, как быть убитым.
        - Эта комната была предназначена для приемов посетителей, - голос Велимудра за спиной оторвал Альта от рассматривания останков огромной твари. - В тот день дракон пожаловал к князю. Приземлившись возле входа в чертоги, он испепелил обоих стражей, стоявших у входа, затем он разрушил стену и прорвался внутрь. В гостевом зале началась бойня. Стражи набросились на эту гадину, надеясь защитить посетителей, а простой люд разбегался кто куда мог, надеясь спастись. Но дракон был не так прост. Его шкура, покрытая костяными наростами, была невероятно устойчива к нашим клинкам.
        - Откуда ты знаешь все это? - удивился Альт.
        - Я был там, - признался Велимудр, - я видел лично, как дракон врывается в чертоги и своим огненным дыханием уничтожает все вокруг. Получив несколько царапин, он все же вышел победителем и ворвался в зал для приема гостей. Великий князь Борислав уже успел облачиться в доспехи и бросился этой твари навстречу. Ох и сеча была тут. Дракон поливал его огнем, но князь закрывался щитом и превозмогал нестерпимую боль от ожогов. Тогда же, отбросив щит, он стал напротив змея, схватил копье обеими руками и пронзил грудь этой твари мощным ударом. Копье сломалось, но острие осталось в драконьем сердце. Так князь Борислав одолел это отродье, но и сам скончался от полученных ран. Вот она, его могила. Здесь покоится его прах, на том самом месте, где когда-то он победил дракона, пожертвовав своей жизнью ради нас. Кудесники со всех соседних земель собрались здесь и освятили это место.
        - Кудесники? Это кто? - удивился Альт.
        - Это те, кто обладают невидимой силой и могут творить чудеса.
        - Волшебники чтоли?
        - Да, у вас их называют так, - подтвердил Велимудр, - Ни один дракон, ни один человек с лихим сердцем и душой не сможет войти сюда и находиться здесь. Поэтому мы здесь в безопасности. Но вокруг много врагов, поэтому нужно быть начеку. Пойдем, поднимемся наверх, я покажу тебе окрестности.
        - Погоди, у меня скопилось очень много вопросов, - произнес Альт. - Как же так получается, ведь все думают, что дракон жив и угрожает окрестным королевствам. А как же тогда Культ дракона? Кто тогда украл принцессу и уничтожил Радоим?
        - Все-то ты хочешь знать, Альт, - рассмеялся Велимудр, - но у меня на все есть ответы. После того, как Борислав погиб, наши враги из Хорбара прознали о том, что Радоим остался без князя и в ту же ночь напали на наши земли. Наши витязи крепко с ними сражались, не жалея ни себя, ни врагов, но их было слишком много. Они позвали на помощь многих воинов из Караима и других королевств, неизвестных в ваших землях, посулив им золото. Мы отважно бились, но оказались слабее. Наши стены были разрушены, а многие жители Белограда погибли или были захвачены в рабство. Лишь немногим удалось спастись, воспользовавшись подземными ходами.
        - Это невероятно! В Нерсвинте все считают, что дракон жив и это он повинен в гибели королевства! Но погоди, мне нужно спасти принцессу Альду! Кто же похитил ее, если не дракон?
        - Они же и похитили! - воскликнул Велимудр, - это Хорбар придумал Культ дракона, взяв на вооружение идею из дальних земель и запугал многих окрестных королей, заставив платить дань. Они наладили поставки рабов. Сначала это были те, кто был схвачен в плен в Радоиме, потом пришел черед окрестных деревень. Но наши воины не сдались. Они до сих пор, вот уже шестнадцать лет сражаются с врагами, устраивают засады, освобождают плененных и рушат планы хорбарийцев.
        - Как думаешь, принцесса где-то здесь?
        - Думаю, где-то среди развалин города, - произнес Велимудр, - они держат пленников здесь, среди окрестных домов, ведь больше их держать негде. Поблизости нет ни одного целого здания или укрытия кроме Белограда.
        - Почему ты это все рассказываешь мне? - спросил Альт. - Ты не думал, что я могу быть с ними заодно?
        - Тогда зачем тебе было прятаться от них? Зачем бы ты искал ответы на свои вопросы? К тому же, ты из Радоима! Не забывай этого!
        - Позволь мне хоть одним глазом взглянуть на гробницу Борислава, - попросил Альт.
        - Ступай, - согласился Велимудр. - А потом нам нужно будет подняться наверх.
        Альт сделал несколько шагов, обходя огромные куски камня, разбросанные по комнате, и оказался возле гробницы. На могильной плите был высечен барельеф великого князя в полный рост. А по бокам рисунки показывали сцены из его жизни как он трудился наравне со всеми, принимал людей, помогая им советом, защищал и укреплял княжество. На последней картинке был изображен князь, пронзающий дракона. Альт перевел взгляд на изголовье и замер. Вверху красовался герб. Золотой феникс, летящий к солнцу.
        - Что это за герб? - спросил Альт.
        - Это герб княжеской семьи Борислава, - ответил Велимудр.
        - У меня есть такой же, - произнес Альт, доставая талисман, висевший у него на нее. Это единственное, что осталось у меня из той жизни.
        Старик словно позабыл о своем возрасте и усталости. Он подскочил к Альту и потянул за талисман, висящий у парня на шее, приблизив его к своим глазам, чтобы рассмотреть получше. В полумраке комнаты сделать это было сложно.
        - Не может быть! Мирослав! Сын Борислава нашелся! - воскликнул Велимудр, увидев талисман в руках Альта. Он подскочил к нему и расцеловал его в обе щеки. - Это добрый знак! Добрый! Вот Гордей обрадуется, когда узнает!
        - Я сын князя Борислава? - удивился Альт.
        - Да, так и есть! Как же ты похож на отца! Я почему-то и сразу не подумал об этом. Хотя, известно почему…
        - Почему? - сразу же спросил Альт, еще не до конца отошедший от обрушившейся на него новости.
        - Все считали тебя погибшим. Твоя мать пыталась тебя спасти. Когда стены Белограда пали, ей удалось выбраться из города с тобой на руках и скрыться в лесу. Она бежала в сторону Нерсвинта. Увы, но погоня настигла ее. Мы нашли ее бездыханное тело спустя пару дней. Тебя нигде не было, поэтому мы решили, что ты тоже погиб. Шутка что ли, ведь тебе на тот момент не было и трех лет! Ребенку не под силу в таком возрасте выжить в лесу одному.
        - Так моя мать мертва… А братья или сестры? У меня остались родные?
        - Нет, ты был единственным ребенком в семье.
        На глаза Альта наворачивались слезы. Давняя боль проснулась и защемила в груди с новой силой. В этот момент он почувствовал себя одиноким в этом мире. Все эти годы он надеялся, что когда-нибудь найдет своих родителей. Но тут же в памяти всплыл образ Дивара, Коры и Реи, провожавших его в дорогу. Все же у него есть родные люди, хоть и не родные по крови. Альт коротко пересказал Велимудру историю о том, как Дивар встретил его у порога своего дома, приютил и как они с Корой воспитывали его. Больше не было необходимости скрывать что-то, поэтому Альт признался, что бывал в Радоиме и других землях, стараясь найти различные предметы, обладающие магическими свойствами.
        - Долгий же путь домой у тебя выдался, - произнес Велимудр, - но теперь ты дома. Раз дал обещание герцогу спасти принцессу, значит должен его сдержать. Но и о том, что нужно родную землю от врагов спасать, тоже не забывай.
        - Не забуду, дядя Велимудр, - отозвался Альт.
        - Идем, нужно подняться наверх и осмотреться. Сейчас уже темнеет, поэтому огонь может выдать присутствие наших врагов. Они точно где-то здесь пережидают время и распределяют куда гнать захваченных в рабство.
        Велимудр повел Альта по коридору и свернул к винтовой лестнице, ведущей наверх. По дороге Альт успел насчитать более сорока ступеней, прежде чем они оказались наверху полуразрушенной башни. Деревянные половицы скрипели под ногами, но держались прочно. Кажется, ни время, ни льющиеся дожди и снега не смогли привести их в негодность. Старик долго всматривался вдаль, пытаясь рассмотреть хоть одну зацепку. Наконец, он остановил свой взгляд на высоком здании, стоявшем поодаль от остальных домов. Оно было максимально близко к дороге, ведущей из города на юг, в направлении Хорбара.
        - Мне следовало догадаться раньше, - произнес Велимудр, - просторное здание и расположено удобно. Боятся все-таки, что наш Гордей со своими молодцами наведается, вот и устроились на отшибе, чтобы лучше округу видно было.
        - Вы до сих пор их не вычислили? - удивился Альт.
        - Скажешь еще! Они частенько меняют свое расположение. Особенно, после того, как к ним наведаются наши воины.
        - Думаешь, принцесса там?
        - Лучше места, чтобы держать пленников и не придумаешь. Вот только как нам туда подобраться?
        - Я попробую сходить на разведку пока темно, - ответил Альт.
        - Опасно, но попробовать можно. В любом случае, нам нужно искать место для ночлега, поэтому здесь мы все равно не останемся. Хоть здесь и безопасно, но ночью очень холодно и совершенно негде укрыться от ветра.
        Путники спустились с башни, нащупывая ногой ступени винтовой лестницы. Даже здесь, за стенами разрушенного здания, разжигать огонь было крайне опасно. К тому же, княжеские чертоги находились на холме, и даже крошечный огонек был бы виден за многие версты вокруг. Они двигались словно тени по пустынным залам полуразрушенного здания. Однако стоило им покинуть чертоги, как несколько воинов, вооруженных копьями, окружили их.
        - Кто такие? - потребовал ответа один из воинов, угрожающе направляя наконечник своего копья в грудь Велимудру.
        - Мы торговцы, - отозвался старик, - ищем ночлег.
        Один из воинов, держащий в руке факел, подошел ближе. Лица путников озарились светом факела, но этого оказалось достаточно, чтобы рассмотреть лица Альта и Велимудра.
        - Это радоимы! - выкрикнул он и протянул руку к Альту, стараясь схватить его за плечо.
        Парень сработал машинально, возможно именно благодаря этому ему удалось ввести остальных воинов в замешательство. Левой рукой он схватил тянущуюся к себе руку воина. Сделав шаг назад, он потянул факелоносца на себя. В это же время одним выверенным движением правой руки он расстегнул запонку на ножнах, вытащил кинжал и ударил своего противника под мышку. Тот закричал от боли, согнулся, а затем упал на колени. Сейчас ему точно нужно думать не о том, как схватить Альта, а о том, как остановить кровотечение. Но даже если рана затянется, он еще нескоро сможет использовать эту руку.
        Альту никогда раньше не приходилось сражаться с людьми, ведь раньше его единственными противниками были магические создания, представлявшие опасность. Но сейчас гнев застилал его глаза. Вот они, враги, уничтожившие его родную страну и виновные в убийстве его матери. Сейчас они пытаются схватить его и Велимудра, но им не удастся сделать это так просто.
        - Убейте его! - скомандовал кто-то на всеобщем языке.
        Но было уже поздно. Альт отбросил своего противника под ноги атакующим и помчался вниз. Бежать было некуда. С двух сторон его окружали враги, а у подножья холма стояли другие воины, которые уже спешили на выручку. Оставался только один путь - прыгнуть с уступа холма вниз. Не сбавляя скорости, Альт свернул к краю уступа и оттолкнувшись прыгнул вперед. Уже в полете он почувствовал, как копье пролетает мимо него, вспарывая его камзол в районе плеча. К счастью, сам парень остался цел, но осталось решить проблему с падением с высоты.
        В отчаянии Альт выставил перед собой руки и машинально, не задумываясь, призвал всю свою силу в надежде замедлить падение. И у него получилось! Он был готов поспорить, что падение стало замедляться. Неужели он научился левитировать? Необычное умение снова проявилось совершенно неожиданно, также, как было с огоньком. Так или иначе, он здорово приложился об землю, несмотря на замедленное падение, но уже через пару секунд подскочил на ноги. Что это было? Альт посмотрел на холм. Он прыгнул с высоты около двенадцати метров и уцелел! Где-то на вершине Велимудр, связанный по рукам и ногам, угрожал хорбарийцам и бранил их на все лады. Воины, преследовавшие парня, выстроились на краю холма, пытаясь рассмотреть его тело в темноте ночи.
        Искатель поднялся на ноги и проверил свои вещи. Все было на месте и ничего не повредилось. Отлично! Достав духовую трубку, он осторожно раскрыл мешочек с отравленными дротиками и заправил в трубку один из них. Сделав поправку на направление и силу ветра, он направил свою трубку вверх и выстрелил дротиком в одного из стоявших на холме воинов. Дротик с трудом взлетел вверх, но ушел немного в сторону.
        - Первый выстрел всегда пристрелочный, - успокоил себя парень.
        С сожалением Альт потянулся еще за одним. Пока воины на холме находились в замешательстве, время позволяло ему пристреляться. Конечно, он мог попытаться бесшумно раствориться в ночи, но добежать до построек он не успеет - слишком большая открытая местность между холмом и ближайшими строениями. Единственным путем для спасения была пещера, выдолбленная в основании холма. Альт вскинул духовую трубку вверх и снова выстрелил. На этот раз дротик нашел свою цель. Яд стрижальницы действовал наверняка, парализуя жертву на несколько минут. Воин, в которого попал дротик, осунулся и полетел следом за Альтом. Однако левитировать он не умел.
        Воины, стоявшие на холме, поняли, что внизу находится враг, и заторопились вниз. Никто не мог поверить в то, что парню удалось уцелеть, поэтому в сознании хорбарийцев вырисовалась едва ли не целая шеренга лучников, обстреливающая их под покровом ночи. Те, что стояли у холма, схватили факелы и помчались навстречу искателю артефактов. Рядом просвистела стрела, пущенная на удачу. Больше оставаться здесь было нельзя. Выдохнув, Альт помчался в сторону пещеры. По крайней мере, там будет узкое пространство и враги не смогут его окружить. К тому же нужно еще понять, что это за пещера. Может, это и есть те самые подземные ходы, о которых говорил Велимудр? Надежда на спасение оставалась.
        Глава 5. Таинственное подземелье
        В пещере было темно, поэтому парню пришлось ненадолго сосредоточиться, взывая к магическим потокам, пронизывающим Нарду и попросить силу, чтобы призвать огонек. Спустя мгновение он приветливо засиял на ладони Альта, освещая ему путь. Искатель мысленно сделал свет огонька более приглушенным и направил его вперед, чтобы подсветить себе дорогу. Пройдя с полсотни шагов по узкому тоннелю, он оказался у развилки. Задумавшись на мгновение, Альт свернул вправо. Дорога должна была вывести либо на окраины города, либо за его черту. Конечно, при условии, что она вообще выходила на поверхность.
        Пробираясь по тоннелям, Альт понял, что это была не пещера, а шахта. Неизвестно что здесь добывалось: камень, уголь, руда или какой-то другой ценный ресурс, ради которого добытчикам было не лень рыть эту шахту, но тоннели были явно рукотворными и уводили вниз, на глубину. Голоса преследователей послышались далеко позади. Может, напрасно Альт выдал себя, показав, что он уцелел после падения? Хотя, они все равно принялись бы искать его тело, чтобы убедиться, что он точно разбился и обычкать его инвентарь. Интересно, что случилось с Велимудром? Нужно обязательно спасти его. И не только его. Всех, кто попал в плен и рискует быть проданным в рабство. Хотя, какой им толк от старика? Даже если он обладает богатым запасом знаний, он все равно не станет делиться ими с хорбарийцами. Главное, чтобы они его не убили.
        Поворот тоннеля действительно уводил его вправо, но стоило ли этому радоваться, Альт пока еще не знал. Сейчас его внимание было полностью сконцентрировано на том, чтобы уйти от погони. Через пару минут голоса преследователей стихли, но это не значило, что они отчаялись настигнуть его и ушли. Возможно, они все еще шли по следам.
        - Опять! - Альт не сдержал восклицания.
        Очередная развилка требовала сделать выбор. Парень решил следовать своей теории до конца, поэтому снова свернул вправо, однако спертый воздух наводил на мысли, что никакого выхода там нет. Так и вышло. Сделав еще пару сотен шагов, Альт наткнулся на тупик. Лишь пара полусгнивших бочек и догоревшие факелы говорили о том, что здесь когда-то работали люди. Парень обследовал бочки, но не нашел ничего полезного. По всей видимости, крысы использовали их в качестве своей норы.
        Пришлось возвращаться обратно к развилке. В какой-то момент Альт почувствовал, что рядом, за поворотом в соседний тоннель, кто-то есть. Он замер и приказал огоньку рассеяться. Наступила кромешная темнота. В этой тишине было слышно, как где-то далеко капает вода, срываясь с потолка полузатопленных сводов, где-то вдалеке пищит крыса, а хорбарийцы тщетно пытаются отыскать его возле входа. Стараясь действовать максимально тихо, Альт извлек из ножен кинжал и подобрался к повороту. В темноте практически ничего не было видно, поэтому лишь по уже знакомому писку и движению он понял, что произошло в следующий момент.
        Противник выскочил из-за поворота и наотмашь ударил кинжалом. Ориентируясь на слух, Альт махнул левой рукой, пытаясь отразить удар, а следом сделал выпад. Увернуться от удара получилось не слишком удачно. Кинжал все же разрезал камзол на левой кисти и оцарапал руку. Зато удар Альта поразил соперника.
        - Подземники! - воскликнул Альт, озвучив свою догадку.
        Он незамедлительно призвал огонек и сделал его максимально ярким, насколько только у него хватило сил. Хуже все равно не будет. Хорбарийцы далеко, а для подземников свет является чужим и слепит их. В темноте же эти существа наоборот чувствуют себя абсолютно комфортно. За время своих странствий Альту не раз приходилось сталкиваться с этим народом. Это были хитрые и изворотливые существа, жадные до чужих ценностей. Они жили глубоко под землей и туда же перетаскивали свою добычу. Но иногда их можно было встретить в подземельях.
        Теперь, когда огонёк освещал все вокруг, Альт смог рассмотреть своего противника. Хоть этот подземник и был ростом не больше метра, он уже достиг зрелого возраста. Внешним видом они чем-то смахивали на крыс. Такие же продолговатые мордочки, поросшие то ли шерстью, то ли густым волосяным покровом, крошечные узкие глазки, позволявшие видеть в темноте и даже при тусклом свете.
        Рана на руке пульсировала, требуя внимания к себе, но Альт сейчас думал о другом. Он повернул в тот поворот, за которым скрывался его противник. Этот подземник не был похож на разведчика, а значит где-то рядом должны быть его сородичи. Этот писк, который он поначалу принял за крысиный, на самом деле принадлежал подземникам. Похоже, что они услышали его шаги и один из них отправился проверить источник шума. Значит, остальные где-то здесь и либо ждут возвращения товарища, либо же пытаются скрыться с добычей. Наготовив дротик и духовую трубку, Альт помчался вперед. Огоньку он мысленно приказал подняться немного вверх и отправил его вперед. Так света хватало на всю ширину тоннеля.
        Расчет оказался верным. Еще два подземника с кучей различного добра, пытались скрыться восвояси. Альт выстрелил в спину одного из них, и дротик удачно воткнулся в спину убегающего охотника за чужим добром. Всего пары секунд хватило, чтобы подземник осел на землю и выронил вещь, которую он держал в своих лапах. Второй понял, что в одиночку с Альтом не справиться и помчался что есть сил к спасительной дыре в стене тоннеля. Дротик Альта лишь на мгновение опоздал, рассекая воздух там, где всего секунду назад подземник со своим добром свернул в нору.
        - Дай-ка взглянуть, что это у тебя? - Альт подошел к парализованному противнику и поднял выроненную им табличку. Она была сделана из серебра и, видимо, поэтому привлекла внимание этого создания. Поверхность таблички окислилась, и прочитать что-либо было сложно. Ситуацию спасало только то, что буквы были выгравированы.
        - Это язык Радоима! - Альт знал этот язык, потому как ему часто приходилось бывать в землях к востоку от Нерсвинта. Здесь все разговаривали на одном языке, только в зависимости от каждого королевства или княжества менялись диалекты. Пришлось просить огонёк спуститься пониже, чтобы как следует рассмотреть надпись.
        «Пятеро стражей покой стерегут,
        Своей чередою годы пройдут.
        Но никому не нарушить покой,
        Стражи стоят надежной стеной»
        Альт повертел в руках табличку. На тыльной стороне тоже значилась надпись.
        «Первый - обманет,
        Второй - измельчит,
        Третий - раздавит,
        Четвертый - сгорит.
        Но пятый - хитрейший из тех,
        Спасаться от смерти заставит он всех.»
        - Интересно, что это значит? - чутье искателя артефактов подсказывало Альту, что где-то рядом спрятаны сокровища. Очень часто древние шифровали свои послания в стихах, чтобы сбить с толку непосвященных. Конечно же, те, кто был посвящен в тайну, отлично понимали значение каждого слова и знали, что нужно делать. А вот искателям артефактов и прочим посетителям подземелий приходилось действовать наугад, полагаясь на свои знания, чутьё и удачу.
        Подземник, сраженный отравленным дротиком, понемногу начал приходить в себя. Для себя Альт увидел, что у этого подземника не хватает одного пальца на правой лапе, а лицо отмечено шрамом, тянушимся от уха до шеи. Вероятно, это существо получило рану в одном из боев с сородичами или другими существами, населяющими Нарду.
        - Откуда у тебя это? - спросил парень, склонившись над ним, но вместо ответа услышал лишь неразборчивый писк. - Ну да, ты ведь все равно не сможешь сказать.
        Альт поднес табличку к лицу подземника и тыкнул по ней пальцем. Кажется, подземник догадался что хочет узнать Альт и указал своим кривым пальцем в сторону, куда вел тоннель. Искатель кивнул, показывая, что понял собеседника и отошел в сторону. Он указал пальцем на подземника, а замет указал на нору в стене тоннеля, пытаясь дать понять тому, что он может уходить. Табличку Альт оставил себе. Кто знает, может она пригодится в его поисках. Он ни на минуту не перестал думать о Велимудре и плененной принцессе, но сейчас его интересовал таинственный клад, охраняемый пятью стражами.
        Подземник окончательно пришел в себя и осторожно пятился в сторону норы, опасаясь, что Альт передумает и прикончит его на месте, но в планы Альта это не входило. С самого детства он считал, что противника должно сразить только в бою. Пока даже потенциальный противник не представляет угрозы, лишать его жизни преступно. Возможно так на него повиляли прочитанные в детстве книги, а может причиной тому радоимское происхождение, ведь в Радоиме относились к врагам именно так.
        Житель подземелий ловко зацепился за край норы и в следующее мгновение исчез в чернеющей воронке. Возможно, отпускать его было опасно, ведь подземники часто действовали исподтишка, атакуя ничего не подозревающих искателей приключений. Именно это продемонстрировал первый подземник, встреченный Альтом в этом тоннеле. К счастью, не все представители этих существ отличались своим коварством и мстительностью. Были и такие, с кем вполне можно было ужиться под боком, если четко распределить границы дозволенного. Но преодолеть языковой барьер бывало непросто, поэтому такое соседство встречалось довольно редко.
        Шахтерам и рудокопам не раз приходилось сталкиваться с обитателями земных недр. И чем чаще вглубь земли тянулись шахты, тем выше была вероятность наткнуться на поселение подземников, гномов или других существ.
        - Ладно, посмотрим, что там впереди, - успокоил себя Альт, - все равно нужно убираться отсюда. Хорбарийцы могли услышать звуки боя. Хотя, вполне возможно, что они побоялись преследовать Альта, приняв его за радоима. Кто бы полез в неизведанную пещеру на территории врага, не опасаясь засады? Скорее всего, они будут караулить у выхода, поэтому нужно искать другой способ выбраться отсюда. А еще нужно пополнить запасы воды и найти безопасное место для ночлега, потому как на улице было уже за полночь, а спать здесь было слишком опасно.
        Попытавшись подняться, Альт оступился и едва не упал на землю. Рана на руке снова заныла, напоминая о себе новыми болезненными ощущениями. Достав из сумки бинты, парень обильно смочил из отварами из лекарственных трав, препятствующих заражению и останавливающих кровотечение. Хоть рана и была пустяковой, но усталость и голод в сумме с небольшой потерей крови ослабили его. Перемотав рану, он на скорую руку подкрепился хлебом с вяленым мясом и уже более уверенно поднялся на ноги.
        Заткнув табличку за пояс, Альт зашагал по тоннелю. Проходя мимо норы в стене, он с опаской посмотрел туда, но там никого не было. Мысленно помолившись богам Нарды, чтобы они уберегли его от очередной встречи с подземниками, он осторожно двигался вперед. В свете огонька различать дорогу было несложно. Пройдя несколько метров вперед, парень отметил, что тоннель немного уходит влево и вверх. Может, выход наружу там и подземник обманул его, указав на выход? Воздух здесь не был таким спертым, как в том месте, где он повстречался с жителями земных недр, но спешить с выводами не стоило.
        Ответ появился уже через пару сотен шагов. Длинный тоннель, засыпанный обломками, заканчивался массивной дверью. С этой стороны двери висел замок, значит тот, кто его повесил, хотел, чтобы пришедшие по коридору шахты не смогли сюда попасть.
        - Магический, - огорченно воскликнул Альт, глядя на замок. Такой было невозможно открыть обычными отмычками. К счастью, у него еще осталась пара волос единорога. Волос, выпавший из гривы единорога, мог рассеивать слабую магию. Такая магия чаще всего накладывалась на предметы. Ими же зачастую лечили раны, полученные из-за магического воздействия. Пучок таких волос мог обойтись в пять золотых. Но оно того стоило, ведь найти их было очень сложно, а эффект волос полностью оправдывал затраты. Конечно, Альт хотел приберечь их на тот случай, если получит рану в схватке с какой-нибудь волшебной тварью, но таких, к счастью, поблизости пока не было, а дверь нужно было открыть прямо сейчас.
        Засунув волосок в замочную скважину, Альт покрутил им, как ключом. Легкий хлопок и запах горелого сигнализировали, что магия, защищающая замок от взломщиков, развеяна. Магические замки всегда работали так, поэтому если кому-то хотелось влезть в скважину отмычкой или обычным ключом, то он бы попросту расплавился. Теперь же, когда магия была развеяна, пришло время орудовать отмычками. Легкий щелчок, поворот, и скрытый механизм замка поддался. Это был далеко не первый случай, когда Альту пришлось вскрывать замки таким образом. Дверь подалась и довольный Альт подскочил на ноги, на минуту позабыв о собственной слабости. Его глаза ярко сияли, предвкушая дальнейшие испытания и награду - простые вещички не будут прятать за магическими замками.
        Но торопиться не стоило. Искатель артефактов прекрасно знал, что любое сокровище скрывается за кучей ловушек и защитных механизмов. К тому же, по счастливой случайности ему в руки попала табличка, в которой как раз и говорилось о пяти стражах. Альт осторожно ступил за порог не сдержался от восхищенного возгласа.
        За дверью тоннель заканчивался. Дальше стены и потолок пещеры целиком состояли из огромных валунов, покрытых мхом. Значит сюда хоть немного, но попадают солнечные лучи! Призрачное свечение, струившееся сквозь расщелины в каменных сводах потолка, скорее всего было светом Альры, второй луны, восходящей после полуночи. Парень осторожно прошел по дорожке, внимательно глядя под ноги и по сторонам. Пока ничего не происходило, но уже в следующее мгновение он заметил подземника, лежащего впереди. В ту же секунду у Альта в руках появился кинжал, но его страх оказался напрасным. Подземник был мертв. Подойдя ближе, Альт увидел возле него обугленную рогатину, покрытую медью. Рядом стоял постамент с креплениями. По всей видимости, для этой самой рогатины.
        - Первый страж обманет, - вспомнил Альт, - видимо, здесь лежала рогатина, на которой наложили магическую защиту. Подземник пробрался сюда, схватил яркую вещицу и поплатился жизнью за это. Жестоко, но подземелья не прощают подобной халатности. Любой искатель артефактов не попался бы на такую уловку, поэтому Альт предпочел бы, чтобы сюда никто не проникал вообще, чем увидеть, что первая ловушка обезврежена. Может и остальные ловушки обезврежены, а встреченные подземники утаскивали то малое, что осталось от клада?
        - Второй страж измельчит, - произнес Альт, глядя вперед. Он поднял обугленную рогатину, которая теперь не представляла никакой опасности и уже тем более, ценности, и принялся прощупывать дорогу. Всего за несколько шагов от первой ловушки искатель артефактов натолкнулся на вторую. Рогатина зацепилась за тонкую нить и запустила в действие жуткий механизм. Лезвия с готовностью вылетели из почвы и разрубили рогатину, словно тонкую веточку.
        - Впечатляет! - произнес Альт, сделав комплимент неизвестным архитекторам, создавшим эти ловушки. - Две ловушки пройдены, остались еще три.
        Дальше дорога снова уходила вниз. Огромные валуны уступали место тоннелю, высеченному неизвестными строителями в самой горе. Высотой он был не больше двух метров, поэтому Альту приходилось с опаской поглядывать вверх, чтобы не задеть его головой. Вдруг спуск резко завершился и начался такой же резкий подъем. Поглядывая вверх, он едва не пропустил очередную ловушку. И снова плита в полу. Альт решил не испытывать судьбу и просто переступил плитку. Оказалось, не зря. Через пару метров подъем завершился, и Альт оказался в окружении тех же валунов, только по другую сторону горы. А перед выходом из тоннеля на спусковом механизме стоял валун идеально круглой формы. Учитывая вес этого валуна и угол наклона, по которому ему предстояло катиться вниз, этого оказалось бы достаточно, чтобы раздавить не только Альта, но и еще с десяток воинов, облаченных в доспехи.
        - Третий страж пройден! - радостно воскликнул Альт, - теперь оставалось только двое. Дорога уходила в сторону и снова спускалась вглубь.
        «Неужели придется проходить сквозь эту гору еще раз?» - мелькнуло в голове Альта, когда он спускался вниз.
        - Что дальше? «Четвертый - сгорит», - процитировал Альт, надпись, увиденную на табличке, - чего же ждать от следующей ловушки? Гейзер? Магическую ловушку?
        Тем временем, дорога стала куда шире, но появилась другая проблема. Вокруг было совершенно темно и непонятно куда идти, к тому же ощущалась странная слабость. С каждым шагом становилось теснее и тяжелее дышать. У Альта в глазах заплясали круги, а пульс участился. Искатель уткнулся в плащ и жадно задышал. Кажется, это были какие-то ядовитые испарения, сочившиеся из недр.
        - Погибель рудокопов! - воскликнул Альт, поняв, что испарения поднимаются из трещин в полу пещеры. Характер этого коридора не позволял испарениям подниматься выше и рассеиваться. Вместо этого они скапливались здесь. Дышать было тяжело, но уйти от сюда еще сложнее. Пол пещеры оказался изрезан трещинами и бороздами, сквозь которые газ поднимался вверх.
        Альт призвал огонек и осветил себе дорогу. Не было сомнений, если бы он зажег факел, то мощный взрыв газа навеки похоронил бы его здесь. К счастью, магический огонек не горел, а излучал свет. Благодаря этому самому свету Альт увидел впереди множество небольших ям, которые теперь можно было обойти. Искатель осторожно пересек коридор и вышел наверх. Осмотревшись, парень заметил, что оказался в знакомой обстановке валунов, заслонивших собой солнечный свет. Только сейчас он позволил себе упасть на землю и жадно вдыхать чистый воздух.
        - Четвертый страж не сожжёт, - ответил Альт и рассмеялся. Голова еще была тяжелой, словно налитой свинцом, но самочувствие улучшилось.
        «Солнечный свет? - Альт только сейчас задумался о том, что сюда проникали солнечные лучи, - неужели там, наверху, уже рассвет? Как долго я скитался здесь в поисках неизвестных сокровищ? Даже если я обойду все ловушки, получу ли я достойную награду? Я только теряю здесь время, когда моему другу и принцессе угрожает опасность. Я должен освободить Велимудра и в конце концов, выполнить заказ.
        Впереди оставался всего один страж. Альт не забывал об этом.
        - Хитрейший из тех, спасаться от смерти заставит он всех, - прочел искатель, посмотрев на табличку, - что же, посмотрим, что это за страж такой. Альт окончательно пришел в себя после коридора, заполненного газом, и уверенно зашагал вперед. Но торопиться было некуда. Его путь наконец завершился. Вперед стояла каменная статуя высотой с человеческий рост. Руки статьи были вытянуты вперед и повернуты ладонями вверх. На ладонях лежало копье длиной около двух метров. Вся его поверхность, казалось, была покрыта металлом. Забыв на мгновение об опасности, Альт подошел поближе, чтобы рассмотреть надписи на копье. Посередине рукояти красовались едва заметные пять символов, значение которых искателю артефактов разобрать не удалось. Вершину копья увенчали четыре лезвия посреди которых находилась жемчужина.
        - И как же тебя взять, штуковина? - задумчиво протянул парень, - нельзя же просто так взять и забрать. Где-то кроется пятый страж.
        На какое-то время Альт задумался. Взмахнув рукой, он резко направил огонек в сторону копья. Магический светильник облетел вокруг копья и вернулся. Нет, здесь должно быть что-то более сложное.
        - Пятый страж хитрее тех. От смерти спасаться заставит он всех, - протянул Альт, - ай, ладно. Давай посмотрим, что ты за страж такой.
        Парень подошел к статуе и взял копье в руки.
        - Верни-и ко-о-опьё-ё-ё! - глаза статуи открылись и ее рев прогремел на все подземелье.
        Глава 6. Предательство
        Тем временем, в Нерсвинте король ждал вестей от герцога Златоземья. Шел уже четвертый день после приема герцогов, но пока никаких новостей не было слышно. Последнее, что Иллентал Фарн рассказал королю, было то, что искатель артефактов отправился в путь. Больше новостей об искателе не поступало.
        - Сбежал, мальчишка! - выругался король, - Еще бы не сбежать. Кому охота лезть дракону в глотку, особенно, если тебе девятнадцать лет, и ты еще толком жизни не видел.
        Король Конрад сел за стол, заставленный яствами. Он схватил кабанью ножку и принялся жевать, не дожидаясь своего гостя. Свои манеры он оправдывал себя тем, что нужно как-то успокоить нервы. Хотя, в его понимании, для короля, как вершины власти, оправдания были вовсе не нужны.
        - И Фарн туда же, - продолжал причитать Конрад, - Хорош герцог, ничего не скажешь. Пообещал помочь и кормит обещаниями. А с Культом дракона что делать? Эти культисты повадились каждый день наведываться в замок, чтобы узнать как идет дело со сбором восьми тысяч монет. Начинают угрожать. Не хватало, чтобы сам дракон заявился сюда и потребовал золото, которого у меня до сих пор нет!
        - Ваше величество, герцог Златоземья, - своим появлением слуга прервал гневную тираду Конрада.
        - Впускай скорее! - скомандовал король, подскакивая с места. Он метнулся ко входу, чтобы скорее узнать новости от герцога.
        - Ну? Что там?
        - Приветствую вас, Ваше величество, - спокойно произнес Фарн. Герцогу удавалось сохранять невозмутимый вид.
        - Давай к делу! Что с принцессой? Ты, герцог, уже три дня кормишь меня обещаниями.
        - Ваше величество, путь до Радоима занимает не меньше дня. Еще столько же обратно. Кроме того, искателю артефактов потребовалось немного времени, чтобы собрать все необходимое для пути. Мой человек проследовал за ним до самого города, и я с уверенностью могу вам сказать, что Альт был в Белограде еще вчера.
        - Зачем мне Белоград? - удивился Конрад, - этот город уничтожен шестнадцать лет назад. Он не представляет никакой ценности ни для кого, кроме как для историков, бродящих по развалинам и пытающихся отыскать щербленые кувшины и выдающие их за ценность.
        - В последний раз дракона видели именно там…
        - Герцог, ты думаешь, что дракон такой дурак, чтобы шестнадцать лет сидеть на одном месте? - закричал король, швырнув обглоданную ножку кабана в стену, - что бы ты делал, будь на его месте?
        - Мне неизвестны его мотивы, Ваше величество, - спокойно ответил Фарн, сделав вид, что не заметил этой бестактности со стороны короля. За время правления Конрада подобная бестактность давно перестала удивлять герцога. - Но, как известно, драконы всегда остаются на захваченных ими землях. Особенно, если там есть золото. К тому же, за все эти годы мы больше нигде не видели этого дракона.
        - Золото, снова я слышу об этом золоте, Фарн! Золото Радоима не дает покоя не только вам, но и каждому, кому известно о гибели этого королевства. Но оно принадлежит дракону. Точка! Как, в скором времени, будет принадлежать и мое золото. Я ужасный король, Фарн. Через сотню лет, если Нерсвинт не прекратит свое существование, меня будут называть Неудачником. Да-да, Конрад Неудачник, именно так. Я отправил своих сборщиков податей, чтобы собрать четверть от ежегодных податей. Народ возмущен, ведь у них нет даже этого. Неужели этот треклятый дракон не мог подождать хотя бы до осени, когда соберут урожай и жители королевства обрастут жирком, который можно с них выбить?
        - Неприятности всегда приходят не вовремя, Ваше величество, - произнес Фарн.
        - Тогда предлагаю выпить, чтобы этих неприятностей больше не было.
        Король подошел к столу, наполнил кубок и занял место, приглашая своего собеседника присоединиться к его трапезе.
        - Увы, Ваше величество, но в этом случае выпивка вам не поможет.
        - А-а, - король махнул рукой и опустошил свой бокал, - тебе до моих проблем, Фарн…
        Конрад не успел договорить. Он сделал глоток и закашлялся. Его лицо скривилось от боли, кубок с остатками напитка выпал из рук. Конрад попытался подняться из-за стола, но не смог. Схватившись руками за стол, Конрад изо всех сил старался удержаться, но ноги не послушались его. Фарн немедленно подскочил к королю.
        - Лекаря, срочно! - закричал он. Испуганный слуга помчался искать лекаря, а герцог пытался привести в чувство короля.
        - Фарн…
        - Молчите, Ваше величество, берегите силы.
        - Я самодур, Фарн… Спаси мою дочь!
        Король Конрад затрясся от кашля, он захрипел, задыхаясь от пены в горле, а затем его тело обмякло на руках герцога. Через минуту в комнату вбежали бледный от страха слуга, лекарь, стража и Руфиус Мал, герцог Полесья.
        - Ваше величество! Что с вами? - слуга еще больше побледнел от ужаса. Казалось, он вот-вот свалится в обморок и помощь потребуется уже ему.
        Лекарь подбежал к королю и проверил сердцебиение.
        - Что случилось? - спросил он, посмотрев на Иллентала Фарна.
        - Он выпил из этого бокала, закашлялся, началось удушье. Спустя пару секунд он упал. - признался герцог Златоземья.
        - Мне жаль, но я ничего уже не смог сделать. Король Конрад мертв. - произнес лекарь, осматривая тело.
        - Иллентал Фарн, вы обвиняетесь в убийстве короля и преступлении против короны! - Руфиус Мал вышел вперед. Возле входа уже толпилась стража, не решаясь подойти ближе.
        - Руфиус, вы не имеете никакого права обвинять меня в убийстве короля, - спокойно ответил Фарн.
        - Вы единственный, кто был рядом с королем в момент его смерти. Это вы отравили его! Стража!
        - С каких это пор герцог Полесья распоряжается в королевском замке и с какой стати вы вообще здесь появились? - казалось, Иллентал Фарн не собирался сдаваться, несмотря на то, что ситуация была явно не в его пользу.
        - Я, как верный слуга короны, поспешил в замок с помощью для короля. Я привез пятьсот золотых сами знаете для каких целей. Но сейчас не об этом. Вы обвиняетесь в страшном преступлении, Фарн.
        Руфиус Мал повернулся к страже и произнес:
        - Стража, уведите герцога Златоземья. Пусть его судьбу вершит народ, которого в этот трудный час он оставил без правителя.
        - Мал, похоже, вы забываетесь, - произнес Иллентал Фарн, когда стража скрутила его и вела к выходу мимо герцога Полесья.
        - Нет, что вы, милый Фарн, - прошептал Мал, склонившись к уху герцога, чтобы его слова мог расслышать только он, - я просто убираю конкурента. Одним махом двух зайцев. Слышали о таком?
        Руфиус Мал рассмеялся и зашагал прочь. В этот вечер ему удалось провернуть невероятно удачное, по его мнению, дело.

* * *
        - Верни-и ко-о-опьё-ё-ё! - Кажется, ожившая статуя была настроена решительно.
        - Батюшки, да это же каменный голем! - воскликнул Альт, - дела плохи.
        Глаза статуи светились ярким синим огнем, который теперь также светился изнутри, пробиваясь сквозь трещины на каменной поверхности. Големы могли столетиями неустанно стоять, дожидаясь активации и пробуждаться при выполнении определенных условий. Сейчас Альт как раз выполнил необходимое условие - забрал копье из рук каменного стража.
        - Верни ко-о-опьё-ё-ё! - голем махнул руками, пытаясь сгрести Альта в охапку, но парень успел отскочить в сторону. Бежать с сумкой за спиной и копьем в руках было не слишком удобно. Это играло на руку стражу, который как раз только приходил в движение.
        Куда бежать? Дорога была всего одна. Альт помчался к тоннелю, а каменный страж устремился за ним. Как для куска ожившего камня, он оказался весьма бодрым. Вперед показался коридор, наполненный газом. На этот раз парень предусмотрительно закрыл лицо полами плаща и направил огонек вперед, чтобы видеть куда идти. Голем неотрывно следовал за ним. Рокот камней, трущихся друг о дружку, наполнял своды подземелья.
        «Со стороны, наверно кажется, будто где-то здесь обвал, - подумал Альт, - учитывая какое тут эхо, звук увеличивается сто крат».
        Искатель успешно миновал коридор и добежал до третьей ловушки. Только сейчас он позволил себе обернуться. Каменный страж даже не замедлился, несмотря на то, что поверхность пола была изрезана трещинами и ямами. Его огромные каменные ступни просто игнорировали неровности пола.
        - Хорошо, раз ты такой настырный, посмотрим, как ты умеешь проходить испытания, кусок камня! - воскликнул Альт. В его голове зародилась идея.
        Когда голем последовал за Альтом в тоннель, парень наступил на плитку и активировал ловушку. Каменный шар высвободился от креплений и бодро покатился вперед. Опасаясь, что шар обойдется не только големом, но и покатится следом, Альт помчался прочь, вспоминая где он видел вторую ловушку.
        - Вы меня пытались измельчить, сжечь, задушить, раздавить… ну что за негостеприимные люди, а? Вот теперь… попробуйте сами как это… - искатель бежал так быстро, что дыхание сбилось. К тому же, подниматься вверх было совсем непросто. Оглушительный грохот прогремел настолько сильно, что Альт едва удержался на ногах.
        - Вот и все, прощай, каменный страж, - произнес Альт, глядя в сторону тоннеля.
        Каким же было его удивление, когда он снова услышал тяжелую каменную поступь, а затем увидел самого голема, который вышел из тоннеля и как ни в чем не бывало гнался за похитителем.
        - Верни-и ко-о-опьё-ё-ё! - проревел страж.
        - Вот ведь зараза, а! - воскликнул Альт и бросился наутек.
        Осторожно миновав ловушку, он помчался к выходу из подземелья и на ходу соображал. Может, хотя бы солнечные лучи обратят его в камень? Вряд ли. В любом случае, сил бежать у Альта практически не оставалось. Он и так пробежал почти версту, останавливаясь лишь для того, чтобы посмотреть что случилось с каменным стражем и перевести дыхание. Парень уже успел пожалеть о том, что не оставил свой заплечный мешок у входа в подземелье. С грузом за спиной бежать было куда сложнее.
        - Верни-и ко-о-опьё-ё-ё! - каменный страж был совсем близко. Сил бежать дальше уже не оставалось.
        «Может, он не выйдет за пределы подземелья? - подумал Альт. - Создатели вполне могли заставить его охранять определенную территорию».
        Но до выхода из подземелья еще нужно было добраться, а страж был уже рядом. Его совершенно не волновало то, что человеку подниматься на холм было сложнее. Для голема это не имело ровно никакого значения. Искатель упал без сил, едва ему удалось добраться до вершины подъема, но страж подземелья уже был рядом.
        - Верни-и ко-опьё-ё! - потребовал страж.
        - Да подавись ты им уже! - закричал Альт и бросил в стража свою находку. Оно полетело ровно и ударилось о каменную поверхность каменного гиганта тем местом, где у него были лезвия, не причинив урона. Отскочив от голема, копье упало на землю.
        - Сокровище в безопасности! - довольно пророкотал голем и замер. Синие огни, горевшие внутри статуи, потухли.
        - Так просто? - Альт удивленно смотрел на каменного стража, а потом рассмеялся. Почему он сразу об этом не подумал? Ведь страж постоянно наводил его на подсказку, требуя копье. Но парень думал, что копье нужно отдать именно в руки голема, а не коснуться им самого стража. Да и создателям подземелья нужно было как-то успокоить стража, ведь копье хранилось здесь для того, чтобы в будущем кто-то смог легко прийти сюда и забрать его.
        - Не могли сразу на табличке этой своей написать, ну? - возмутился парень, достав серебряную табличку.
        Альт взял в руки копье и осторожно коснулся им голема. Ничего не произошло. Тогда он коснулся наконечником синего круга на груди каменного стража. Статуя снова вспыхнула синевой. Поразительно, но магия никуда не исчезала! В книгах говорилось, что голема можно призвать только на один раз. А сейчас перед Альтом стоял представитель этого рода, который мог впадать в режим ожидания и активироваться в нужное время. Поразительная технология!
        - Верни-и ко-опьё-ё! - потребовал страж.
        - Без проблем, держи, - Альт ткнул вершиной копья в грудь каменного стража и тот замер, как в первый раз. Парень на всякий случай подошел ближе, чтобы удостовериться, что голем действительно «спит», если можно так выразиться в отношении существа, которому не нужен ни сон, ни голод.
        - А отсюда вытекает интересное предположение, - если активировать его и выйти из подземелья, будет ли он стоять на входе и требовать копье у каждого, кто попытается войти? Или же он последует за тем, кто взял копье?
        Проверять свою мысль Альт не стал. Какой бы сильной не была магия, она могла развеиваться. А этот каменный страж еще мог пригодиться. Отвесив ему прощальный поклон, Альт забросил копье на плечо и направился к выходу. Теперь его беспокоили совершенно другие проблемы. Вода в бурдюке закончилась, а ручьев с чистой водой нигде поблизости не было, чтобы пополнить запасы. К тому же Альта одолевал сон. Парень решил, что здесь ему будет спокойнее, чем в темных коридорах шахты, поэтому он развеял огонёк, летавший рядом, расстелил свой плащ и лег прямо на земле, положив свой заплечный мешок под голову. Каменный страж стоял рядом. Хоть он и не проснулся бы без прикосновения посоха, рядом с ним Альту было спокойнее.
        Альт с трудом представлял себе сколько он проспал, однако солнечные лучи еще пробивались сквозь каменные своды подземелья. Значит, еще день. Или же наступил следующий?
        - Нет, - произнес Альт, - столько я проспать бы не смог.
        Поднявшись, он размял затекшее от лежания на твердой поверхности тело и принялся рыться в мешке в поисках съестного. Воды не осталось совсем. Хлеб зачерствел, зато хоть мясо сохранилось в порядке. Перекусив мясом с хлебом, Альт поднялся и осмотрелся. Маленький крысеныш выбрался из своей норки и подобрался к парню. Заметив движение, он опасливо убежал за ближайший камень, а теперь наблюдал за действиями искателя. Искатель улыбнулся, поглядев на крысенка и поделился с ним кусочком хлеба.
        Альт полюбовался копьем. Несмотря на то, что его поверхность была покрыта металлом, оно было невероятно легким. Символы, написанные на нем, выглядели все такими же бледными. Закинув его на плечо, парень зашагал прочь. Как будет время, он обязательно займется разгадкой этой тайны, а пока его лучше держать при себе. По памяти он добрался до выхода из шахты, не встретив по пути ни подземников, ни воинов Хорбара. Проходя мимо норы, Альт попытался заглянуть внутрь, но тоннель, вырытый подземниками, уходил куда-то вниз, вглубь земных недр, поэтому рассмотреть ничего не удалось.
        Как ни странно, у входа в пещеру его также никто не ждал. Может, они решили, что парень погиб в тоннелях заброшенной шахты, встретившись с подземниками, или же выбрался по другому пути? Альт вспомнил, что проверил не все повороты в шахте. Но сейчас было не до этого. Нужно было отыскать источник чистой воды, а затем придумать как освободить Велимудра и принцессу. А, может быть, и еще кого-то, если хорбарийцам удалось еще кого-то взять в плен. Но сейчас нужно было как можно скорее пробежать пустошь между входом в шахту и разрушенными домами.
        Альт выскочил из шахты и помчался к ближайшим домам. Уже по пути он понял, что поблизости нет никого, кто бы мог его заметить. Перепрыгнув через наполовину разрушенный забор, оплетенный лозой, он припал к земле и прислушался. До его уха отчетливо донеслись звуки боя где-то в глубине города. Достав из-за спины духовую трубку, он приготовил дротик и направился на звук.
        «Нужно быть осторожным с дротиками, - подумал Альт, - их осталось не так много, чтобы расходовать их просто так».
        Оказавшись за длинной стеной дома, Альт убедился, что бой проходит совсем рядом. Перебежав к ближайшим кустам, он высунулся, чтобы как следует осмотреться. Парень выбрал место для наблюдения правильно. Его взгляду открылась вся поляна, на которой сражались с дюжину воинов.
        Глава 7. Новые друзья
        Альт увидел, как группу разведчиков, облаченных в одежду, сливающуюся с землей и листвой, пытаются окружить несколько хорбарийцев. Двое разведчиков уже лежали на земле. Даже если они не были убиты, то наверняка тяжело ранены. Сраженных хорбарийцев было немногим больше. Но в отряде незнакомцев осталось всего трое бойцов, а воинов Хорбара было около дюжины.
        Среди сражающихся парень увидел статного мужчину, который сражался коротким мечом и принимал удары на круглый деревянный щит, прикрывая себя и своих друзей. Второй, обладатель длинной и густой черной бороды, стоял немного поодаль, ловко раскручивая вокруг себя бердыш, вынуждавший врагов держаться подальше. Третьей была девушка. Она стояла за спинами своих товарищей и посылала в противников стрелы одну за другой. Когда враги подобрались слишком близко, ей пришлось отбросить лук в сторону и достать кинжал. Троица прижалась спиной к полуразрушенной каменной колонне и готовилась дорого продать свои жизни.
        Вот один из хорбарийцев обошел великана с мечом и щитом и набросился на девушку. Он стал ровно спиной к Альту. Дротик уже был в духовой трубке, поэтому парню ничего не стоило выстрелить им в спину врага. Этот прием был подлым, но сейчас было не до благородства. На кону была жизнь троих бойцов, которых окружили воины Хорбара. Им нужна была помощь.
        Воин занес свой меч над головой девушки, но в этот момент дротик угодил ему аккурат под лопатку. Вздрогнув от болезненного укола дротика, хорбариец осел на землю. Яд подействовал почти мгновенно. Удивленная девушка смотрела на упавшего воина, широко раскрыв глаза. Второй воин, подставивший спину искателю, упал рядом с первым.
        - Варда! - воин с бердышом дернулся, чтобы помочь девушке, но помощь не потребовалась. В то же время один из хорбарийцев полоснул его по руке. Тот перехватил оружие одной рукой и заостренным концом ударил противника в лицо. Выиграв время, он наотмашь ударил своим грозным оружием и сразил своего противника.
        Но остаться незамеченным Альту не удалось. Нападавшие поняли, что у окруженных появились союзники. Двое воинов отделились от числа нападавших и направились в сторону Альта. Прятаться дальше не имело смысла. Он отбросил в сторону свой заплечный мешок, схватил копье и выскочил из своего укрытия. Выпад ближайшего к себе противника он парировал и нанес сокрушительный удар лезвием, с легкостью разрубив легкие доспехи врага. Тут же второй противник попытался рубануть его по ноге, но Альт успел отскочить в сторону и разломать клинок на части. Обезоруженный противник упал на колени и поднял руки верх.
        - За Радоим! - закричал Альт что есть сил, охваченный боевым азартом.
        Хорбарийцы испуганно оглядывались по сторонам, решив, что к окруженным прибыло подкрепление. Увидев двух сраженных товарищей, они запаниковали и пустились в бегство. Воин с бердышом присел на землю, обхватив здоровой рукой свою рану. Альт же остановился и следил, как воины Хорбара бегут прочь. Внезапно он обратил внимание, как девушка схватила в руки лук и целится в него. Он не успел ничего произнести, когда стрела сорвалась с тетивы. Пролетев возле его плеча, она вонзилась в грудь воина, стоявшего за спиной Альта с обломком меча. Хорбариец решил воспользоваться случаем, чтобы ударить в спину парню, но девушка опередила его. Обхватив рукой вонзившуюся в него стрелу, он упал на землю.
        - Спасибо, - едва слышно произнес Альт, приходя в себя и переведя взгляд на девушку, но она его услышала.
        - Троян, ты как? - поинтересовался воин с мечом и щитом в руках.
        - С рукой порядок. Перевязать, и будет как новая.
        Воин перевел взгляд на Альта.
        - Не знаю кто ты, но мы обязаны тебе своими жизнями. Если бы они не были пугливыми трусами, они дожали бы нас, а потом принялись бы за тебя. Это мужественный поступок - ввязаться в бой, который заведомо проигран.
        - Признаться честно, я не знал, что бой был проигран, - произнес Альт, - я просто пришел на помощь.
        - Меня зовут Гордей, - силач протянул свою огромную руку. Его ладонь была едва ли не вдвое больше ладони Альта.
        - Мое имя Альт, - отозвался парень, пожимая руку, - Гордей… постой-ка, Велимудр говорил о тебе! Ты - лидер сопротивления Радоима.
        - Ты знаешь Велимудра? Где он?
        - В плену, - ответил Альт, переведя взгляд на павших хорбарийцев.
        - Горе на наши головы! - воскликнул Гордей, - сперва мы попали в засаду, теперь еще и Велимудр попал в плен. Час от часу не легче!
        - А откуда тебе это ведомо? - спросил воин с бердышом, окинув Альта прищуренным взглядом.
        - Что ведомо?
        - Что Велимудр в плену, - ответил воин, - может, ты с ними заодно?
        Воин кивнул в сторону хорбарийцев.
        - Брось, Троян, он помог нам, - в разговор вмешалась девушка, которая до этого молча следила за происходящим.
        - Варда права, - согласился с девушкой Гордей, - если бы не он, нас бы убили. Зачем ему нам помогать, ежели он враг какой?
        - А если им нужно разузнать где находится наш лагерь? Посмотрите, он ведь первых двоих просто усыпил дротиками.
        Действительно, двое бойцов начали приходить в себя и с ужасом смотреть на своих недавних врагов.
        - Бегите прочь, собаки! - скомандовал Гордей, - и не смейте в бою на глаза показываться, иначе порублю!
        Хорбарийцы, которые еще не до конца пришли в себя после действия яда, поднялись на ноги и поспешили прочь, пока Гордей не передумал. Посмотрев на Альта, он произнес:
        - Пусть сам скажем, ворог он нам, или брат.
        - Брат, - ответил Альт, посмотрев в глаза Гордею.
        «Знал бы ты, кто я, не стал бы сомневаться во мне», - подумал Альт, но признаваться не стал. К тому же, кроме слов Велимудра и талисмана на шее у него не было никаких доказательств, что он действительно сын князя.
        - Вот и благодарим тебя, брат, за то, что подсобил, а теперь ступай своей дорогой, а мы пойдем своей, - произнес Троян, успевший уже перевязать рану.
        - А павших вы как втроем донесете, еще и с раненой рукой? - поинтересовался Альт.
        - Нечего на мою рану кивать, - возмутился Троян. - Это всего лишь царапина. Я даже раненый смогу сам унести друга.
        - Троян, перестань. Альт дело говорит. Ты можешь хорохориться сколько угодно, но хорбариец тебя знатно зацепил, - Гордей одернул товарища. Затем воин перевел взгляд на Альта. - Ты как с Велимудром познакомился?
        - Он мне помог от хорбарийцев укрыться неподалеку от границы с Нерсвинтом, - ответил Альт, - а потом отвел в княжеские чертоги…
        - Что? Только радоимы могут заходить туда! - воскликнул Троян, - Это священное место для каждого из нас, поэтому Велимудр ни за что бы не пустил бы тебя в чертоги! Вот ты и попался, лгун!
        - Постой, разве ты не видишь, что он наших кровей? - спросил Гордей, - если Велимудр что-то сделал, то он знал, что делает. Так просто он бы не повел его туда.
        - А когда мы выходили из чертогов, - продолжил Альт, - на нас напали. Мне удалось сбежать, прыгнув вниз с холма, а Велимудра схватили.
        - Во дает! - засмеялся Троян, - ты хоть видал тот холм? Там же высоты в шестеро больше, чем в тебе роста!
        - Видал, - ответил Альт. Его уже начало раздражать недоверие со стороны этого воина.
        - И как же ты не разбился?
        - Вот так! - Альт вскинул руку вверх, чтобы ее лучше было видно. Заметив резкое движение, воины схватились за оружие, а девушка положила стрелу на тетиву своего лука. Но в следующее мгновение они едва не выронили оружие, увидев, как над ладонью Альта засиял маленький огонек.
        - Пламя Нарды! Да он же ворожей! - воскликнул Троян.
        - А вы полны загадок, господин Неверс, - спокойным тоном произнесла девушка. Так разговаривали только в городах Нерсинта и северных королевств. Возможно, девушка выросла там и вернулась в Радоим, но увиденное заставило ее вспомнить свое прошлое.
        - Уходим отсюда, - скомандовал Гордей, - пока мы здесь будет болтать, хорбарийцы, еще чего не хватало, успеют собрать силы и пуститься за нами в погоню. Альт, ты с Трояном понесешь Орислава. Мы с Вардой возьмем тело Щуки.
        За все время пути к лагерю никто не проронил ни слова. Всем было о чем подумать. Гордей и его друзья были угнетены гибелью двоих своих товарищей и новостью о пленении Велимудра. Альт шел и думал о том, что будет дальше. Из-за чувства вины и догадок парня на душе скребли кошки. Ведь засаду скорее всего устроили из-за их с Велимудром появления в окрестностях Белограда. Как знать, попали бы в засаду Гордей и его компания, если бы Альт не появился здесь, или смогли пройти без происшествий?
        Пробираться через лес было невероятно сложно, но опасность подстегивала их, заставляя сердце стучать чаще и двигаться быстрее. Дважды они останавливались, чтобы отдохнуть и собраться с силами. Девушке нести такую тяжелую ношу было сложно, а Троян был ранен и потерял много крови, но тела своих павших товарищей радоимы не оставили. Лишь оказавшись в двух верстах от места сражения, Гордей дал им остановиться на привал. Он взял Трояна и отправился в лес собирать валежник. Воины вернулись через несколько минут, неся полные охапки сухих веток.
        - Не слишком ли опасно разводить погребальные костры здесь? - поинтересовался Альт, нас могут заметить.
        - Ничего, мы успеем уйти, - ответил Гордей, - последний долг перед товарищами - святое.
        Тела павших водрузили на кострище и сложили им руки на груди. Языки пламени лизнули сухие ветки и быстро разгорелись, почти не выпуская дыма. Гордей произнес короткую прощальную речь, а затем отряд спешно покинул поляну, на которой все еще догорали костры. Троян предусмотрительно сделал круг из земли, чтобы огонь не перекинулся на соседние деревья. Сейчас в лесу не хватало только пожара.
        - Извиняй, Альт, но придется завязать тебе глаза, - произнес Гордей, когда они отошли на достаточное расстояние от поляны, - мы приближаемся к нашему лагерю. Нельзя, чтобы кто-то знал о его местонахождении. Тебя мы еще мало знаем, поэтому не можем так рисковать.
        - Завязывайте, - согласился Альт.
        - Не волнуйся, я поведу тебя под руку, - успокоил его Гордей. - Отдохнешь, расскажешь о себе и своих планах, а там сам решишь как быть дальше. Если захочешь остаться с нами, мы будем только этому рады.
        Идти оказалось действительно недолго. Пройдя с полверсты, Гордей остановился и трижды крикнул филином. В ответ донеслось кряканье утки. Это дозорный ответил, что отряд может входить в лагерь. С приближением к лагерю, Альт почувствовал дым от костра. До его слуха донеслись приглушенные разговоры людей. Обитатели лагеря встречали отряд Гордея. Кто-то причитал по умершим, другие же с любопытством и опаской смотрели на Альта. Парень не раз поймал на себе взволнованные взгляды жителей лагеря.
        - Мы попали в засаду, - произнес Гордей, когда люди собрались вокруг них, - Орислав и Щука погибли в бою. Нам повезло, нас спас Альт. Он вмешался в бой и заставил врагов отступить.
        - Один? - удивился кто-то из толпы.
        - Представьте себе, - ответил Гордей.
        - Он кудесник, - вмешался в разговор Троян, чем еще больше удивил толпу. Видимо, среди радоимов люди, имевшие выраженные способности к магии, встречались также редко, как и среди жителей Нерсвинта.
        Оказавшись в убежище радоимов, парень осмотрелся. Лагерь представлял из себя несколько деревянных изб, расставленных по кругу. С севера и запада убежище было надежно скрыто холмами, а с других сторон его прикрывал плотный лес. По центру лагеря располагались костры, на которых готовилась ароматная еда. Содержимое котелка кипело, а на соседнем костре с жарящейся кабанины стекали капли жира и капали на раскаленные угли, издавая тихое шипение. Только сейчас Альт почувствовал насколько он голоден. Конечно, эта похлебка вряд ли сравнилась со стряпней Коры, но даже от такого обеда Альт бы не отказался.
        - Как видишь, нас здесь немного, - произнесла Варда. За все время путешествия она впервые заговорила с Альтом напрямую, - еще несколько отрядов сейчас передвигаются по всей территории княжества, остальные же собрались здесь или в других убежищах. Здесь те, кто не успел, не смог или не захотел покинуть Радоим, когда Хорбар захватил Белоград.
        - Честно говоря, в Нерсвинте думают, что никто из Радоима не уцелел, - признался Альт.
        - Не удивительно, когда Белоград пал, немногим удалось спастись из города, да и бежали они в основном в сторону Дивополья да Веколесья. До Нерсвинта путь был опасным и неблизким. Немногие решились отправиться туда.
        Альт вспомнил рассказ Велимудра о своей матери. Она попыталась добраться до Нерсвинта с маленьким Альтом на руках. Увы, ей это не удалось. Зато, благодаря ее самопожертвованию, удалось спастись парню.
        - А ты куда путь держишь? - поинтересовался у парня Гордей.
        - Я пришел с Нерсвинта. У меня задание найти принцессу Альду, похищенную драконом, и вернуть ее домой. Но, придя сюда, я узнал, что дракон убит много лет назад, а здесь промышляют воины Хорбара. И вот, я уже два дня здесь, пытаюсь спасти из плена своего друга, отыскать принцессу и разобраться что к чему. Многое из того, что я слышал в Нерсвинте о здешних краях, оказалось неправдой.
        - Да, вот уже шестнадцать лет никто из Нерсвинта не приходил сюда. Наверно, ты первый, - отозвался кто-то из толпы.
        - Ладно вам болтать, мойте руки и присоединяйтесь к обеду, - скомандовала женщина, которая по всей видимости отвечала за приготовление пищи, - сегодня у нас луковый суп и жареная кабанина.
        От одного только упоминания еды у Альта потекли слюнки. Вместе со всеми он направился к ручью, журчавшему у подножия холма. Спустя пару минут он уже сидел у костра в кругу радоимов с тарелкой супа и думал, что жизнь не такая уж и плохая вещь, если испытания выпадают не сразу, а по порядку.
        - Что у тебя за копье такое? Тоже кудесническое? - поинтересовалась Варда.
        - Вполне может быть, - ответил Альт, - я еще сам не разобрался до конца как оно работает. На нем есть символы, которые мне никак не разобрать.
        - Можно мне взглянуть? - попросила девушка.
        Альт протянул ей копье, но девушка отстранилась.
        - Нет-нет, с твоих рук. Не хочу прикасаться к оружию, которое имеет неизвестные свойства.
        Парень улыбнулся и вытянул копье так, чтобы его было хорошо видно.
        - Погоди-ка! - воскликнул он, - раньше эти символы были более тусклыми. А сейчас от них исходит такое же синее свечение, как от…
        - Как от чего? - поинтересовалась девушка.
        - Я уже видел это свечение раньше, - ответил Альт, вспоминая каменного стража, но Варде он говорить об этом конечно же не стал.
        - Не удивительно, что ты не смог разобрать надпись, - ответила Варда, изучив копье, - здесь написано на древнем радоимском. Надпись означает «Пламя».
        - Пламя? - удивился Альт, - Что бы это могло означать?
        Он протянул руку вверх, вытянув копье и отчетливо произнес: - Пламя!
        Кристалл вспыхнул, а четыре лезвия, стоящие по сторонам от него, послужили направляющими для яркого луча, который вырвался из посоха. От неожиданности Альт зажмурил глаза и едва не выронил копье. Решившись открыть глаза, он увидел, как один символ на копье снова потускнел.
        - Пламя Нарды! - воскликнула девушка. Она была потрясена не меньше Альта.
        - Ты нас выдал! - Троян вскочил со своего места, опрокинув тарелку и помчался к Альту, - я же говорил, что он нас выдаст!
        - Я не знал! - возразил Альт.
        - Что вы тут устроили? - рядом появился Гордей. Он обнажил свой меч и грозно смотрел на Альта, переводя взгляд на Варду, а потом на Трояна, - что это было?
        - Пламя Нарды, - голос девушки звучал более спокойно, - я не знаю, где Альт смог достать это копье, но оно несомненно принадлежит древним.
        - Откуда оно у тебя? - спросил Гордей.
        - Я отыскал его в подземелье, к которому ведет дорога из шахт под холмом Белограда. Оно скрывалось за дверью с магическим замком и охранялось пятью стражами.
        - Поверить не могу, - произнес Гордей, - я видел эту дверь и никогда не смог бы открыть. Но ты говоришь о стражах и держишь в руках реликвию нашего народа… как тут не поверить в легенды?
        - Какие легенды? - удивился Альт. Он изучил множество легенд, но об этой слышал впервые.
        - У моего народа есть легенда, что княжество окажется на грани гибели, когда змея укусит за голову, а враг отнимет дом. Тогда в миру появится луч света, который подарит надежду и станет новым светилом на пути к процветанию. Радоим воспрянет вновь с новой силой и будет сиять вечно, словно пламя Нарды.
        - Дракон… - произнес Альт, - князь Борислав, голова княжества, погиб в схватке с драконом, хорбарийцы захватили Радоим, луч света… это копье?
        - Да какая разница, что у него есть это копье? - возмутился Троян, - он выдал наше местоположение. Если дозорные хорбарийцев не слепые, они увидят этот знак и тогда и десяток этих копий не помогут нам. Нужно что-то делать с этим!
        - А что с этим делать? - удивился Альт, - мы пойдем и освободим Велимудра и остальных пленников, а потом и весь Белоград!
        - Попридержи коней, парень, - остудил его Гордей, - здесь с трудом наберется больше двух десятков бойцов. Даже если мы объединимся с другими лагерями, будет не больше сотни тех, кто может сражаться. Радоим покинут и его земли до сих пор не захвачены, потому как многие, как в Нерсвинте, боятся дракона, которого на самом деле нет. Люди разошлись по другим княжествам и королевствам в поисках лучшей судьбы.
        - А если позвать их обратно?
        - Многие вернутся, - ответила Варда, - я долгое время жила в Норгарде со своей семьей, но северное королевство не стало для нас домом. Мы вернулись в Радоим. Пусть разоренный и опасный для жизни, но родной.
        - Возможно, стоит кинуть клич, - согласился Гордей, - но кто пойдет за нами? Меня знают, как воеводу и бесконечного борца с хорбарийцами, но этого недостаточно, чтобы сплотить народ и вернуть их с обжитых мест.
        Кряканье утки, долетевшее до лагеря, заставило всех подскочить со своих мест. В этот раз кряканье прозвучало дважды.
        - Нас нашли! - выкрикнул Троян и схватил бердыш.
        - Всем, кто способен держать оружие, собраться у костра. Старикам, женщинам, детям и раненым - скрыться в домах, - Гордей сохранял присущее ему хладнокровие и раздавал приказы.
        - Не торопитесь, - ответил Альт, - дайте мне выйти к ним. У меня есть одна затея как обернуть их в бегство.
        - Конечно, я не против, чтобы тебя истыкали стрелами за то, что ты сдал лагерь, - признался Троян, - но лишняя пара рук в бою не помешает.
        - За меня не волнуйся, - ответил Альт. Закинув копье на плечо, он спокойно зашагал вперед. На самом деле у него тряслись колени, но он старался идти так, чтобы никто этого не заметил.
        - Попробуй только предать нас, - пригрозил Троян, - я тебя найду где бы ты ни был и устрою вам тесное знакомство со своим бердышом.
        Альт молча кивнув, оставив угрозу воина без ответа. Он вышел немного вперед и как только хорбарийцы появились из-за деревьев, скинул копье с плеча и вытянул руку ладонью вперед, призывая их остановиться.
        - На колени! - скомандовал на ломанном всеобщем языке один из воинов Хорбара.
        - У меня есть предложение получше, - ответил Альт, - вы сейчас все сложите оружие и вернетесь живыми в Хорбар. Нет - мне придется вас уничтожить.
        Краем глаза парень отметил, что потускневший после использования символ на копье засветился вновь. Хохот хорбарийцев прокатился по их рядам.
        - Парень, здесь два десятка воинов, которые уничтожат весь ваш лагерь. Становись на колени, и мы оставим тебе жизнь. Будешь гнить в качестве раба, но по крайней мере не сдохнешь, как последняя собака.
        Но Альт даже не пошевелился. Увидев, что слова оказались бесполезны, воин извлек из ножен свою саблю и направился к Альту. Остальные последовали за ним.
        - Жаль, я хотел, как лучше, - ответил Альт, направляя на него копье. - Пламя!
        Короткая вспышка кристалла, и огненный луч вырывается из наконечника копья, устремляясь в грудь хорбарийца. Луч прожигает доспехи, от удара безжизненное тело отбрасывает назад.
        - Пламя! - Альт не останавливается, целясь в тех воинов, которые решили идти в атаку.
        «Осталось всего три заряда, - мелькнуло в голове у Альта, - если они не остановятся, придется рассчитывать на помощь друзей. Конечно, если они захотят помочь».
        Еще одна вспышка, и очередной воин падает на землю. Еще двое падают, пронзенные стрелами. Друзья все-таки решили, что Альт не справится один и решили помочь. Но эффект от копья оказался более внушительным, чем боевые потери. Воины Хорбара бросали оружие и бежали прочь. Некоторые падали на колени и сдавались. Через минуту бой был окончен. Радоимы не потеряли на одного человека.
        - Поднимитесь, - скомандовал Альт, приблизившись к сдавшимся воинам, - обычаи Радоима требуют сохранять жизнь пленным. Вы можете быть свободны. Но учтите, если вы вновь поднимете оружие против моего народа, вы будете уничтожены. Ступайте в Хорбар и рассказывайте всем на своем пути, что князь Радоима вернулся, с ним Пламя Нарды и княжество теперь свободно.
        Воины согласно закивали головами, поднялись и поклонившись помчались прочь.
        - Это был благородный поступок - отпустить их, - произнес Гордей, - я не в праве был вмешиваться, это были твои пленные. Но в будущем подумай, что их нужно подержать в плену, чтобы они не выведали наши тайны.
        - Пусть рассказывают, - ответил Альт, - сейчас нам это только на руку.
        - Что ты сказал им о князе? Это правда?
        Глава 8. Освободить пленников
        Двери темницы отворились, и Руфиус Мал вошел в темный коридор столичной тюрьмы в сопровождении стражи. Он прошел мимо тюремных камер в самый конец коридора, остановившись у крайней двери. Один из стражей достал ключ и отворил дверь в камеру.
        - Ждите меня здесь, - приказал он и вошел внутрь.
        - Неужели справедливость восторжествовала, и преступник отправился на свое заслуженное место? - слабый голос заключенного, прикованного цепями к стене, заставил герцога Полесья недовольно поежиться.
        - А ты все шутишь, Фарн, - отозвался Руфиус, - мне кажется, зря. Тебе сейчас не до шуток, ведь завтра на главной площади города тебя лишат головы за преступление против короны.
        - Не хочешь побыть на моем месте? - поинтересовался Иллентал Фарн.
        - Я пришел сюда не ради того, чтобы выслушивать твои язвительные комментарии. У меня есть предложение. Ты признаешь свою вину в убийстве короля и преступлении против короны, а взамен мы позволим тебе не висеть здесь, словно яблоку на ветке, а спокойно лечь и дождаться скорой казни.
        - Ну уж нет, - ответил Фарн, - я никогда не возьму твою вину на себя.
        - Очень жаль… - произнес Мал, - я вернусь к этому вопросу завтра. Знаешь ли, вид палача с топором и помоста многих отрезвляет. Тебе уже нечего терять. Так или иначе, тебя казнят. Вопрос заключается лишь в том, как быстро это случится. Ты же знаешь, королевские палачи - мастера своего дела. Этот болван Конрад оставил мне неплохое наследство.
        - И как же ты намерен распоряжаться им? Неужели остальные добровольно пойдут на то, чтобы преклониться перед тобой?
        - Герцоги не стали мне мешать. Они уже сделали это, - ответил Мал, - завтра будешь казнен ты, а потом дойдет черед до королевской семьи. Так удачно сложилось, что Альда уже похищена Культом дракона. Они облегчили мне работу. Осталось разобраться лишь с Красиусом и Вильсом.
        - Ты подлец! - Фарн попытался дернуться, но его измученное тело не слушалось его.
        - Полегче, падаль! Ты разговариваешь с будущим королем Нерсвинта! - Мал наотмашь ударил Фарна по лицу и, бросив на него презрительный взгляд, вышел из камеры.

* * *
        - Значит, ты сын Борислава? - поинтересовался Гордей.
        - Так и есть, - ответил Альт, - я не знал об этом, пока Велимудр не привел меня в княжеские чертоги и не показал могилу отца, на которой изображен тот же герб, что и на моем талисмане.
        Жители лагеря, которые только начали приходить в себя после сражения, обступили парня. Никто не мог поверить, что наследник князя вернулся, и теперь борьба за свободу княжества, которую они вели все эти годы, разгорится с новой силой.
        - Вам нужен был кто-то, кто сможет сплотить народ для единой цели? У вас есть этот человек, - отозвался Альт, - действуйте.
        - Радоиму не нужен князь! - Троян вышел из толпы и встретился взглядом с Альтом.
        - Я и не собираюсь править, - ответил Альт, - у меня нет ни опыта в управлении, ни желания повелевать людьми. Я не знаю многого об этой земле и о людях, которые здесь живут. Мне нужно освободить Радоим, а дальше делайте, что вам взбредет в голову.
        - Многие правители ничего не смыслят в управлении своей страной, - вмешался Гордей, - но это не мешает им править. Правда, иногда они загоняют свою страну в такой тупик, из которого выход только один: либо гибель державы, либо - правителя. Но у тех, кто более смышленый, есть мудрые советники. Они-то и помогают им держать свое государство на плаву.
        - Князь оставил нас, когда нам всем нужна была помощь! - воскликнул Троян, - я был еще мальчишкой, но помню обреченность в глазах родителей, когда хорбарийцы были у городских стен! Где были князья, когда мы нуждались в защите?
        - Отец погиб, защищая свою землю от дракона. И он сразил его! Где бы ты сейчас был, если бы не его самопожертвование? - злость забурлила в крови Альта. Троян знатно его поддевал все это время, и сейчас он был готов сцепиться с ним.
        - Остыньте! Хороши, воины, - успокоил их Гордей, - нам нужен князь и это не обсуждается. Кажется, впервые за много лет у Радоима появился шанс. Те, кто покинул эти земли, вернутся, чтобы стать под княжеские знамена. Нужно отправить гонцов в Дивополье да Веколесье.
        - Но сперва нужно освободить пленников, - заметил Альт.
        Теперь, когда радоимы узнали его истинное лицо, подозрения отпали. К Альту стали относиться с уважением. К концу дня вернулись остальные отряды. Когда все воины собрались вместе, им сообщили последние новости.
        - Оставаться здесь нельзя, - произнес Гордей, - хорбарийцы знают где находится наш лагерь и могут попытаться атаковать его превосходящими силами.
        - В таком случае, мы возвращаемся в Белоград. Там достаточно построек, чтобы разместить всех и хорошее место, чтобы держать оборону, - Альт поднялся и осмотрел присутствующих.

* * *
        Отдельно стоящее здание возле дороги, ведущей на юг от Белограда, ничем не привлекало внимания. Лишь среди каменных колонн появлялась голова одного из дозорных, которые обходили здание по периметру. Не было слышно ни голосов, ни криков пленных. Похоже, хорбарийцы все же старались не привлекать внимания к своему присутствию здесь. Изначально могло показаться, что здание и вовсе покинуто.
        «Может, пленников уже отправили в Хорбар? - мелькнуло в голове у Альта, - где гарантия, что Велимудр и Альда будут здесь?»
        Если разобраться, нет вообще никаких точных данных, что пленники находятся именно здесь, а это здание - место их сбора.
        - Что это за здание? - шепотом спросил парень у Гордея, который сидел в засаде рядом с ним и наблюдал за зданием со стороны.
        - Торговые палаты, а следом за ними - конюшни, где торговцы могли оставить своих лошадей.
        - Хорбарийцы держат своих лошадей там? - поинтересовался Альт.
        - А где же еще их держать? Там, прямо под боком. Но стерегут хорошо.
        - Есть план.
        - Если ты думаешь штурмовать это здание, забудь, - посоветовал Гордей, - там формируются караваны, а стража охраняет пленников. В этом месте хорбарийцев около полусотни, если не больше. Если поднимется тревога, нас перебьют еще на подходе к зданию. Как видишь, вся территория вокруг хорошо просматривается.
        - Что ты предлагаешь?
        - Дождемся, когда они сформируют караван и отправятся в дорогу. С пленниками они не смогут передвигаться быстро, поэтому, как только они отправятся в дорогу, мы сможем устроить засаду.
        - Не пойдет, - Альт махнул головой, отрицая этот план, - насколько далеко тянутся леса на пути к Хорбару? Верста, быть может две, не больше. Как только они выйдут из леса, устроить засаду будет почти невозможно. Дальше идет голая степь, в которой на всю округу с сотню деревьев и то неказистых. Нам негде будет прятаться, чтобы неожиданно напасть. А в сам Хорбар мы не пойдем. К тому же, караван охраняют воины и наемники, готовые в любую минуту ворваться в битву.
        - Но и лезть в открытую на штурм - не лучшая идея.
        - Если мы разберемся с дозорными, то проблем не будет.
        Гордей окинул взглядом здание и задумался.
        - До дозорного, ходящего промеж колонн, приблизительно сто двадцать шагов. Ты знаешь лучника, который сможет попасть в движущуюся мишень с такого расстояния? Конечно, умельцы такие есть, но у нас в отряде их нет.
        - У меня есть мысли на этот счет, - ответил Альт и подался назад. - Дай мне несколько минут, и я скажу тебе будем ли мы штурмовать торговые палаты.
        Парень отправился в сторону от Белограда, чтобы проверить свою догадку. Приметив камень приблизительно в сотне шагов, он вскинул копье и произнес кодовую фразу:
        - Пламя! - огненный луч вырвался из посоха после вспышки кристалла, но по пути к камню он рассеялся.
        Альт подошел на несколько шагов ближе и попытался снова. В этот раз до поверхности камня не хватило совсем чуть-чуть. Зато очередная попытка еще через десяток шагов принесла ожидаемый результат. Огненный луч ударил в камень, образовав в месте удара небольшую ямку. Искатель отправился к камню, чтобы получше рассмотреть результат попадания. В том месте, куда попал луч, камень оплавился на два пальца в глубину. Довольный результатом, парень зашагал обратно.
        - Поступим так. Дозорные делают полный круг по периметру торговых залов за две минуты. У меня есть несколько секунд, чтобы выбежать вперед и как следует прицелиться. Как только я попадаю в дозорного, вы покидаете свои укрытия и что есть сил бежите к зданию. У вас будет не больше половины минуты, пока второй дозорный, находящийся за полем нашего зрения, увидит тело своего товарища. Все поняли?
        - А если ты промахнешься? - поинтересовался Гордей.
        - Если промахнусь, тогда дозорный поднимет тревогу. У меня будет несколько секунд, чтобы скрыться за деревьями. К этому времени вас уже не должно быть. Если поднимется тревога до того, как мы пройдем больше половины пути до здания, отступаем!
        Радоимы понимающе закивали и отправились на распределенные заранее позиции. Альт достал копье и припал к земле. Его взгляд следил за дозорным, который должен был выйти из-за крайней слева колонны. Расчет не подвел. Дозорный вышел из-за колонны и осмотрелся вокруг. Не заметив ничего подозрительного, он прошел по периметру стены и скрылся за поворотом. Парень покинул свое укрытие, как только дозорный исчез из виду. Нужно было пробежать около пятидесяти шагов, пока второй страж не появится на этой части стены.
        «Двадцать… сорок… - Альт мысленно считал свои шаги, - пятьдесят!»
        Парень остановился, выдохнул, задержал дыхание и направил острие копья на край колонны, из-за которой вот-вот должен появиться хорбариец. Прошло всего две секунды, когда дозорный вышел из-за крайней колонны и повернул голову, чтобы осмотреться. Огненный луч уже летел в его сторону, а Альт со всех ног мчался вперед, чтобы как можно быстрее достичь стен торговых рядов. Два десятка радоимов, увидевшие, как Пламя Нарды попадает в тело дозорного и отбрасывает его назад, покинули свои укрытия и помчались следом.
        Зацепившись за край каменного забора, искатель перемахнул через него и оказался на аллее. Тело дозорного Альт и второй страж заметили одновременно. Короткая кодовая фраза, вспышка кристалла, и огненный луч попадает во второго дозорного. Все прошло невероятно удачно. Товарищи беспрепятственно добрались до стен торговых рядов и стояли возле Альта.
        - Готовы? - спросил парень, когда все столпились у массивных двустворчатых дверей. Когда все кивнули, он продолжил: - Тогда заходим одновременно.
        Двери распахнулись и радоимы ворвались внутрь. Несколько хорбарийцев, попавшихся на пути, сразу же были сражены стрелами. Но в торговом зале было пусто. Альт осмотрелся, оценивая масштабы здания. Здесь запросто могло уместиться около тысячи человек. По всему периметру здания стояли прилавки, на которых в былое время торговцы раскладывали свои товары. Здесь же были места и для лоточников. Его взору открывалось все здание, вот только оно было практически пустым.
        - Где пленники? - спросил Альт у выживших перепуганных хорбарийцев, которые стояли на коленях, подняв руки вверх, но не получил ответа. Они лишь непонимающе таращились на него.
        - Они не понимают на всеобщем, - озвучил свою догадку Гордей.
        - Они торгуют рабами и не знают всеобщего? - удивился Альт, - очень странно.
        Обойдя все здание по периметру, они обнаружили лишь четверых уцелевших воинов Хорбара. Сейчас они стояли все вместе перед Альтом и его отрядом, пытаясь что-то сказать на своем языке.
        - Вы понимаете на всеобщем? - еще раз спросил Альт, но не получил ответа. - Очень жаль. В таком случае, мы можем их просто сжечь. Они нам не нужны, несите хворост и масло.
        Последние слова Альт адресовал к радоимам. Те изумленно смотрели на него, не понимая, что парень действительно способен на подобную жестокость.
        - Что смотрите? - удивился Альт. - Если бы они были нам полезны, мы бы отпустили их, таков наш обычай. Но они не могут сказать ни слова. Зачем оставлять им жизнь?
        - Альт, ты не забываешься? - Гордей подошел к парню и зашептал ему на ухо, - они враги, но поступать так…
        - Помилуйте! - один из хорбарийцев упал к ногам Альта и закричал на всеобщем. - Я вам расскажу все, что хотите, не нужно сжигать меня на огне.
        Остальные последовали его примеру.
        - Ты все еще думаешь, что я забываюсь? - поинтересовался Альт, с ехидной улыбкой глядя на Гордея.
        - Ах ты, проныра! - рассмеялся Гордей и похлопал парня по плечу. - Если тебе все же суждено стать князем, ты будешь самым хитрым из всех.
        Альт улыбнулся, но тут же принял суровый вид и обратился к пленным:
        - Говорите, где пленники?
        - Они отправились в составе каравана в Магдабар несколько часов назад. Там их продадут на рынке рабов.
        - Магдабар - ближайший город Хорбара на границе с Радоимом.
        - Сколько было пленников и охраны?
        - Три крытых повозки, - ответил второй, пытаясь заслужить признание, - их охраняют девятнадцать человек.
        - Почему так мало? - удивился Гордей, - обычно в охране каравана с полсотни воинов.
        - Они должны были дождаться остальных здесь, - ответил хорбариец. - Но караван не успел вернуться в срок, поэтому было решено встретиться по дороге к Магдабару. Оба каравана встретятся на территории Хорбара и продолжат свой путь вместе.
        - Хорошо, - ответил Альт, - мы должны проверить эту информацию. Мы отправимся за ними, а вы пока побудете на месте пленных. Может, тогда поймете, каково это. Ели все, что вы сказали правда, мы вернемся и отпустим вас. Если нет - вам лучше признаться в этом сейчас.
        - Это чистая правда, каждое слово! - зашумели пленники.
        - Отлично, - похвалил их Альт, - сколько у вас лошадей?
        - Восемь. Каждому по лошади. Правда, некоторым из нас она уже не понадобится.
        Альт отошел в сторону, и радоимы сразу же собрались вокруг него. Это не ускользнуло от его внимания. Неужели теперь он играет роль лидера в отряде? Что скажет по этому поводу Гордей?
        - Нам нужно отправить вестников в Дивополье да Веколесье. Это должны быть те, кто уверен, что справится со своей задачей. Вестник должен добраться до этих княжеств и рассказать о том, что в Радоим вернулся князь, у него есть Пламя Нарды, а Белоград освобожден от захватчиков и нуждается в помощи.
        - Есть такие, - ответил Гордей.
        - Дальше, двенадцать человек по своему желанию должны отправиться в погоню. Этого мало, но это все, кого смогут увести лошади. Мы и так будем ехать медленно, сидя по двое. Остальные останутся здесь, будут охранять пленников и помогут жителям лагеря перебраться в Белоград. К тому же, в случае необходимости нужно будет защищаться от хорбарийцев, которые могут бродить здесь.
        - Я поеду с тобой, - произнес Гордей.
        - И я, - отозвалась Варда.
        - Коль уж девка-то едет, стыдно оставаться, - произнес кто-то из радоимов и остальные согласно зашумели.
        - Друзья, остаться здесь не менее почетно и рискованно, поэтому, раз ехать хотят все, пусть Гордей выберет тех, кто лучше всего способен к верховой езде и разобьет нас на пары.
        Альт вышел на улицу и посмотрел на юг, где за горизонтом скрывалась дорога, ведущая к Хорбару. Сколько времени они потеряли? Смогут ли они освободить Велимудра, Альду и других пленников?
        - Нужно спешить, - голос Гордея оторвал его от размышлений, - как правило, они должны остановится, чтобы переждать ночь. Если будем двигаться ночью, сможем их настигнуть. Впереди дорога прямая, поэтому за лошадей можно не бояться. К тому же, груженные они не могут ехать быстро. Поэтому я думаю, что они еще на территории Радоима. Если мы хотим успеть перехватить их до перехода в Хорбар, нужно выдвигаться прямо сейчас.
        - Так и поступим, - согласился Альт, - хоть мы и вымотались за сегодня, лошади хорбарийцев свежи и выносливы. Надеюсь, нам удастся догнать их до того, как они объединятся.
        - По коням, - скомандовал Гордей. Воевода отправил гонцов в соседние княжества и отобрал тех, кто отправится в погоню. Солнце клонилось к закату, посылая прощальные лучи перед тем, как скрыться за горизонтом, но в небе уже поднималась Тея, первая луна Нарды. АЛьт предпочел ехать сзади, так как все еще не поднаторел в искусстве верховой езды. Всадники покинули Белоград и вскоре растворились в сумерках ночи.
        Глава 9. Встреча караванов
        Велимудр ехал в числе тех, кто попал во вторую повозку, идущую в центре колонны. Руки и ноги его были надежно связаны, благо, хотя бы рот был свободен и он мог спокойно разговаривать. Крытая повозка, в которой он находился с еще семерыми пленниками, постоянно подлетала на камнях или попадала в ямы, отчего ее шатало из стороны в сторону. Каждый раз после таких скачков старика подбрасывало вверх, и он больно ударялся головой о деревянный борт, но жаловаться было бессмысленно. Охранникам, которые сидели в конце повозки, было абсолютно наплевать на пленников. Они были заняты тем, что болтали между собой о планах на будущее и жадно поглядывали на девушек.
        Маленькая девочка, которой на вид было не более одиннадцати лет, сидела рядом с Велимудром и тряслась от страха. Ее светлые короткие волосы, ниспадавшие на плечи, время от времени закрывали ее лицо, и девочке постоянно приходилось мотать головой, чтобы убрать их с мокрых от слез щек.
        - Не плачь, - попросил ее старик, - всегда есть надежда на спасение.
        Велимудр прекрасно осознавал, что шанс спастись ничтожно мал, ведь если их не спасли там, в родных стенах города, то вряд ли пустятся в погоню и смогут настигнуть по пути в Магдабар. С каждой верстой, удаляясь от дома, шансы на спасение таяли, но он хотел успокоить девочку как мог. Ей и так выпала тяжелая судьба. Нужно поддержать ее, коль уж ему суждено было оказаться рядом.
        - Тебя как зовут? - поинтересовался старик.
        - Альда, - ответила девочка, шмыгая носом.
        - Красивое имя, - произнес он, - ты из каких земель?
        - Я из Нерсвинта, - произнесла девочка. - Мой папа обязательно спасет меня. Он очень сильный.
        - О, да. Папы они такие, - согласился Велимудр и покачал головой, - любой отец сделает все, что от него зависит для того, чтобы спасти своего ребенка.
        Старик ненадолго погрузился в свои мысли, но тут же встрепенулся.
        - Ты знаешь, а я знаю одного человека, который также из Нерсвинта. Его зовут Альт, и он ищет одну принцессу из Нерсвинта.
        - Меня? - удивилась девочка, - он ищет меня?
        - Эй, тише там, иначе мы заткнем вам рты! - последние слова девочка произнесла слишком громко, и охранники обратили внимание на Велимудра и Альду.
        - Если ты принцесса Нерсвинта, то тебе повезло, - прошептал Велимудр, стараясь не навлечь на себя и на девочку гнев надсмотрщиков. - Альт очень способный, и я уверен, что у него все получится.
        «Эх, где ты сейчас, Альт, - подумал Велимудр, вглядываясь в щелочку между деревянным бортом и тентом, - жив ли ты еще?».
        Старик чувствовал, что Альт выжил. Его предчувствие, которое за многие годы ни разу его не подводило, подсказывало, что этот молодой парень еще сыграет свою роль в его судьбе и судьбе маленькой девочки из Нерсвинта. Он не их тех, кто просто так отступает и признает поражение. Велимудр не знал, что именно в это самое время Альт в составе отряда покинул Белоград и направляется по их следу. А если бы знал, то несказанно этому обрадовался бы.

* * *
        - Что там? - поинтересовался Альт. Им пришлось в очередной раз остановиться, чтобы проверить следы. Дорога, ведущая от Белограда в сторону Хорбара давно осталась позади, и теперь перед ними открылась голая степь. Здесь караван мог повернуть куда угодно. След то и дело терялся в темноте, поэтому постоянно приходилось останавливаться, чтобы убедиться, что они не сбились с дороги.
        - Есть след, - отозвался Гордей, - они взяли немного западнее. Если ничего не изменится, через час мы догоним их.
        Преследователи снова запрыгнули на лошадей и помчались вслед за уходящим караваном. Караван с пленниками они заметили через полчаса. Работорговцы обогнули небольшой холм и скрылись за ним. Повозки стояли полукругом в низине, прижимаясь к подножью холма. В слабом свечении луны было сложно разобрать силуэты людей и очертания лагеря. Нигде не было видно ни костров, никто не сновал по лагерю туда-сюда. Со стороны казалось, что лагерь давно покинут или просто спит, но Альт был уверен, что дозорные бодрствуют и следят за окрестностями.
        - Остановились на ночлег, или ждут другой караван? - спросил парень, повернувшись к Гордею.
        - Скорее и то, и другое, - ответил воевода, - нужно решаться. Или мы нападаем сейчас, или мы можем упустить удобный момент. Их все равно больше числом и у них есть укрытие. На нашей стороне эффект неожиданности и… Пламя Нарды.
        Гордей на мгновение запнулся, переведя взгляд на копье в руках Альта. Он до сих пор не мог поверить, что легендарное оружие, о котором говорилось в легендах, существует на самом деле.
        - Силы равны, - ответил Альт, - но мы постараемся воспользоваться нашими сильными сторонами. Как думаете, где находятся дозорные и остальные охранники?
        - Скорее всего, они будут спать в центре повозок. Они всегда прикрываются пленниками, как живым щитом. А дозорные прячутся за повозками. Попасть в них будет сложно.
        - И как же нам подобраться к ним?
        - Есть идея, - ответил Гордей, запрыгивая на своего коня, - мы еще никогда не преследовали врагов до территории Хорбара. Сейчас они чувствуют себя в безопасности, но меры предосторожности все же предпринимают. Мы ударим с того направления, откуда они не ожидают.
        Радоимы обогнули лагерь со стороны Магдабара и приблизились насколько было возможно, чтобы оставаться незамеченными, но до лагеря все равно оставалось не менее трех сотен шагов. Дождавшись, пока Тея скроется за облаками, шестеро воинов поползли в направлении лагеря. Остальные сидели верхом и ждали знака. Даже если дозорные заметят лазутчиков, всадники подоспеют на помощь к своим товарищам и вместе вступят в бой.
        До лагеря оставалось не более полусотни шагов, когда дозорные подняли тревогу. Альт подскочил и выпалил на удачу из своего копья в сторону, откуда послышались крики. Огненный луч проделал дырку в покрытии повозки, и она загорелась. Испуганные крики пленников и их охранников подняли на ноги весь лагерь. Вспышка выдала положение Альта, и в то же мгновение сразу две стрелы просвистели над его головой и врезались в землю.
        - Альт, ты что творишь? - Гордей, сидящий на лошади, был уже рядом.
        - Ошибка вышла, - признался парень, но поделать уже ничего не мог.
        Искатель устроился в седле позади Гордея, и они помчались вперед. Тея показалась из-за туч, своим призрачным бледным сиянием освещая окрестности. Этого света и света от горящей повозки оказалось достаточно, чтобы заметить все фигуры в лагере. Лучники начали отстреливать воинов, которые хаотично метались, пытаясь понять откуда ждать врага. Кто-то пытался тушить пожар, и лишь закаленные в боях воины встретили противников. Завязался бой. Альт перепрыгнул через повозку и набросился на стоящего спиной хорбарийца, который целился в одного из его товарищей.
        Может быть в другой раз он и не позволил бы себе атаковать со спины, но сейчас был не честный бой. Они сражались с работорговцами, и ценой были не только их жизни, но и жизни пленников. Им нужна была победа. Второй хорбариец закрылся древком копья, но удар Альта разрубил древко и полоснул по груди противника, отбросив его назад. Кто-то пытался скрываться за спинами пленников, но их все равно доставали со спины. Лошади обеспокоенно ржали, поддавшись всеобщей панике. К счастью, они были крепко привязаны, иначе бы они сбежали в степь.
        Троян скрестил свой бердыш с воином, вооруженным алебардой. Раненная рука не позволяла как следует надавить на перекрестье, потому воин проигрывал этот бой. Медленно хорбариец дожимал своего соперника. Стрела, выпущенная Вардой, угодила в спину врагу. Трояну стало куда легче, и он воспользовался моментом, чтобы оттолкнуть врага, развернуть оружие и нанести секущий удар. Через несколько минут хаоса, происходившего в лагере, все стихло. Победители поторопились осматривать лагерь и помогать раненным товарищам.
        - Гордей! - Велимудр заметил воеводу, - не ожидал тебя увидеть здесь! Скорее, они забрали девочку с собой!
        - Кто забрал? Какую девочку? Велимудр!
        - Принцессу Альду! Мы должны ей помочь!
        - Она здесь? - Альт выскочил из-за обугленной повозки.
        - Нет, - старик тяжело дышал после пробежки, - один из хорбарийцев похитил ее и увез во время нападения на лагерь, скорее, Альт! Они не могли уйти далеко!
        Искатель вскочил в седло и тронул поводья.
        - В какую сторону он поехал? - спросил Альт.
        - В сторону Магдабара!
        Лошадь заржала, когда Альт взмахнул поводьями и пустил ее галопом. Сейчас не было времени сомневаться в своих способностях верховой езды. Нужно было спасать принцессу! Всадника, увозившего девочку, он заметил почти сразу. Маленькая точка двигалась далеко впереди, поднимая в воздух клубы пыли. Намерение всадника было понятно. Он двигался в сторону горящих огней большого степного города на юге, надеясь скрыться за спасительными стенами.
        Тем временем в захваченном лагере работорговцев тем временем кипела работа. Все пленники были освобождены и собрались возле костра.
        - Двадцать один человек, включая и меня, - произнес Велимудр, отчитываясь Гордею. Все уцелели, только вот девочку не удалось удержать. Тот хорбариец точно знал кто она и как только началось сражение, пришел за ней.
        - Альт знает что нужно делать, - ответил Гордей, - надеюсь, ему удастся догнать их. Но не удивлюсь, если он полезет в сам Магдабар.
        - Как вы успели познакомиться? - спросил старик, - и что с ним случилось после того, как он спрыгнул с вершины холма?
        - Так он взаправду прыгал? Вот безумец! - воскликнул Троян. - Я-то думал, что он нас всех за нос водит!
        - Ты иногда слишком подозрителен, мой дорогой Троян, - обратился к нему Велимудр.
        - Альт спас нас, когда мы угодили в засаду, - признался Гордей, - если бы он не подоспел на помощь, мы бы здесь не стояли.
        - Поразительный юноша! - воскликнул Велимудр, - Я несказанно рад, что судьба свела вас в это трудное время. Кстати, должен тебе кое-что рассказать о нем, что может тебя удивить…
        - Он сын князя Борислава? - перебил Гордей.
        - А-а, так ты уже знаешь! Не думал, что Альт так легко признается в этом.
        - Так сложились обстоятельства, что ему пришлось сделать это, - ответил Гордей. - Но об этом позже. У нас мало времени. В любой момент здесь может появиться второй караван.
        Лагерь привели в порядок. Пленники получили оружие, оставшееся от своих надсмотрщиков, но тех, кто мог сражаться, было немного. В основном, среди пленников были девушки. Хорбарийцы похищали их едва ли не по всем окрестным королевствам. Среди пленников встречались жители Талании, Дивополья и, конечно же, Радоима.
        Следы крови засыпали землей и песком, а тела погибших закопали у подножья холма. Обгоревшую повозку, лишившуюся ткани, перевернули на борт и соорудили импровизированную стену. Воины надели на себя доспехи хорбарийцев, чтобы у охранников каравана не возникло никаких подозрений и принялись ждать. Часть отряда отправилась отдыхать, чтобы не свалиться с ног от усталости. Другие же заняли место дозорных.
        - Мы бы успели отправиться за Альтом и вернуться всем вместе, - недовольно бурчал Троян, выглядывая из-за края повозки.
        - Кто знал, что придется ждать долго, - отозвался Гордей из своего укрытия, - его действительно долго нет, я начинаю волноваться.
        - А может они и не придут совсем? Может, их по пути встретили? Или же налет не удался и перебили их всех до одного?
        - Тихо, вот они! Буди остальных!
        Из-за холмов на севере показалась вереница повозок, охраняемая конными лучниками. С десяток воинов сопровождал повозки, остальные, кому не хватило лошадей, по всей видимости, находились внутри. Назвать их точное количество было невозможно, ведь неизвестно насколько удачно прошел их рейд.
        - Приготовьтесь! - скомандовал Гордей, покидая свое укрытие.
        Хорбариец отделился от каравана и выехал вперед. Приблизившись к лагерю, он спрыгнул с лошади и что-то произнес на своем языке. Из всего Гордей разобрал лишь «долго», «много» и «отступать». Южанин замер, дожидаясь ответа от собеседника. Шлем, закрывающий лицо, не позволял как следует рассмотреть лицо Гордея. Воевода поднял голову и внимательно посмотрел в глаза противника. Тот что-то требовательно произнес, глядя на него и указал на перевернутую повозку. Но ответа он не получил. Вместо этого воевода взмахнул мечом и проткнул южанина насквозь.
        В следующее мгновение полтора десятка стрел вылетели из-за укрытий и направились к заранее распределенным целям. Шестеро противников выпали из своих седел, один был ранен, но удержался. Уцелевшие хорбарийцы пришпорили лошадей и образовали нечто наподобие кантабрийского круга, постоянно находясь в движении и обстреливая противников. Но их было слишком мало, а лучники среди радоимов сводили все их усилия на ноль.
        Пара извозчиков попытались скрыться с поля боя, но радоимы пустились за ними в погоню и настигли их. Через несколько минут бой бы завершен. Снова победа досталась им благодаря неожиданному нападению и храбрости.
        - Освободите всех пленных и готовьтесь к возвращению в Белоград, - скомандовал Гордей, - пленники могут добраться до Белограда с нами, если пожелают.
        - Нужно ехать за Альтом, - произнесла Варда. - Его нет слишком долго.
        - Согласен. Пусть Велимудр берет воинов и ведет всех в Белоград, а мы отправимся за ним.
        - Эй, а как же я? - возмутился Троян, - неужели вы хотите без меня отправиться в логово хорбарийцев?
        - Тебе нужно отдохнуть и привести свою руку в порядок, - ответил Гордей.
        - Да я этой рукой двоих хорбарийцев задавлю! - прорычал Троян, сжимая свой бердыш.
        - Хорошо, едешь с нами, - согласился Гордей, - но как только доберемся до Магдабара, без глупостей!
        - Само спокойствие! - заверил Троян, уже забираясь на коня.
        - Простите, - от группы пленников отделилась девушка и подбежала к всадникам, готовым отправиться в сторону Магдабара. - Я слышала, вы упомянули имя Альта. Вы знаете где он?
        - Да уж, - засмеялся Гордей, - похоже, этого парня знают в каждом уголке Нарды…

* * *
        Фарн смирился со своей неминуемой смертью. Было мучительно обидно умирать вот так, от руки палача, став жертвой подлого заговора тех, с кем еще недавно разделял пищу на пиршествах, устраиваемых в стенах королевского дворца. Еще более было обидно прощаться с жизнью, не сделав ничего, чтобы спасти королевскую семью и трон от предателей.
        «Куда он приведет Нерсвинт? - подумал Фарн, представляя, как Руфиус Мал принимает корону из рук старейшин, - ему не удержать королевство от гибели. Конрад за шесть лет своего правления умудрился превратить одно из самых сильных королевств Нарды в змеиный клубок, полный скрытых интриг и противоречий».
        Но правда была сурова. Сейчас было раннее утро, и до казни осталось не более двух-трех часов. Фарн не мог повернуться, чтобы посмотреть в окно и увидеть, как высоко поднялось солнце.
        «С другой стороны, в этом тоже есть положительный момент. Эти мучения наконец закончатся, - подумал Фарн».
        Вот уже третий день он висел здесь, прикованный к стене. Он давно не чувствовал рук, и лишь только боль, пронзающая его кисти, напоминала, что они все еще на месте.
        Дверь в камеру отворилась, и на пороге появился посетитель.
        «Наверно, Мал, - мелькнуло в затуманенном сознании Фарна»,
        Он хотел что-то съязвить колкое, но не осталось даже сил на то, чтобы произнести хоть пару слов.
        - Фарн! Наконец-то я тебя нашел! - воскликнул вошедший. Голос смутно напомнил Вирана Хорра, герцога Заречья.
        - Виран? - прохрипел заключенный. В горле пересохло, поэтому было трудно говорить.
        - Да-да, это я, - отозвался посетитель, - как же ты ослаб! Погоди, я освобожу тебя от этих кандалов.
        Герцог Заречья освободил Иллентала от оков, и тот осел на пол, не в силах удержаться на ногах. Его руки и ноги не слушались после длительного бездействия, в глазах все расплывалось, а голова шла кругом. Последнее, что почувствовал Фарн перед тем, как потерять сознание, это то, что его голова коснулась чего-то твердого и холодного.
        Глава 10. Магдабар
        - Очнулся, наконец? - Фарн услышал знакомый голос, когда открыл глаза. Над ним нависал потолок тюремной камеры, а сам он лежал на холодном полу. Герцог попытался пошевелить пальцами, и у него получилось.
        - Виран, ты? - спросил он, с трудом шевеля языком.
        - А кто же еще? - шутливый тон Хорра был легко узнаваем, - я тут уже битый час жду, когда ты соизволишь прийти в себя. Хотел было перетащить тебя на лежак, но, видимо, тюремная еда не пошла тебе на пользу, и ты так и остался тяжелым увальнем.
        Иллентал пропустил последнюю фразу мимо ушей. Несмотря на заключение, его тело было в отличной форме и в отличие от остальных герцогов, Фарн был высоким и подтянутым.
        - Что с Малом?
        - О, не переживай. Это не твоя забота, - отозвался Хорр. - За те неполных три дня, которые ты тут провисел, произошло очень многое. Руфиус переманил королевскую стражу на свою сторону и засел в замке, но тут его ждал неприятный сюрприз. О смерти короля узнали в Хорбаре, и напали на его уютное гнёздышко в Полесье. И теперь наш голубок собрал едва ли не всех королевских гвардейцев, включая даже часть тех, кто патрулирует улицы Ниерса, и умчался спасать свои земли от разграбления.
        - У нас война с Хорбаром?
        - Да, но это не единственная проблема. Принц Красиус пропал. Не удивлюсь, если Мал приложил к этому свою руку. Кто-то хотел убить и принца Вильса, но его личная охрана проявила чудеса расторопности. Теперь он забаррикадировался в одной из башен замка и отказывается выходить наружу. Да и у тебя, Фарн, дела обстоят совсем скверно. Тебя обвинили в преступлении против короны, а Тердрис Ковар решил, что пришло самое подходящее время, чтобы расширить свои владения. Как думаешь, чьи земли он выбрал в качестве своей цели? Твои, Фарн! Златодол осажден и вряд ли продержится долго без твоего личного присутствия среди защитников.
        Иллентал Фарн закрыл глаза и задумался. Ему хотелось представить, что это просто сон, кошмар, который вот-вот закончится с первыми лучами утренней зари. Но он понимал, что ничего не изменится. Королевство, построенное по крупицам и ставшее одним из самых мощных во всей Нарде, рассыпалось в прах. Его земли захвачены вчерашним союзником, люди в панике, король мертв, а само королевство вот-вот будет захвачено Хорбаром. Да и его судьба до сих пор не определена. Он до сих пор находится в темнице.
        - Виран, а почему я до сих пор в этой камере? Осмелюсь предположить, что я все еще здесь не просто так.
        Герцог Заречья изобразил на своем лице подобие улыбки.
        - Видишь ли, Иллентал, сейчас времена очень неспокойные. Поддержка друзей и помощь в сложных ситуациях важны как никогда. Пока Руфиус спасает свои земли от хорбарийцев, а Тердрис ломает зубы о стены Златодола судьба сама отдала Ниерс и королевский дворец в мои руки. И я хочу помочь тебе, но…
        - Но я тебе нужен, чтобы разобраться с Тердрисом, а главное - с Хорбаром, который перемелет Руфиуса с его королевской гвардией и примется за тебя?
        - Я смотрю, заключение не помешало твоим интеллектуальным способностям, - отметил Хорр. - А еще, я просто хочу понять на чьей ты стороне, Фарн. Мне нужен союзник в этой борьбе. И если ты согласишься помочь мне, я освобожу тебя и помогу вернуть Златодол…
        - Он пока еще мой, - заметил Фарн.
        - Хватит! - Виран Хорр повысил голос и изменился в лице. - Когда ты уже избавишься от привычки постоянно перебивать и встревать, словно репях под зад кобыле?
        - Пожалуй, тогда, когда вы, друзья мои герцоги, научитесь думать не только о собственных амбициях, но и о судьбе королевства. Достаточно просто научиться смотреть дальше собственного носа, - ответил герцог Златоземья и невольно улыбнулся. - Нерсвинт на краю гибели по вашей милости. Армия Хорбара перемелет ваши войска по очереди, если вы не объединитесь.
        - Это я и пытаюсь тебе донести, - оправдывался Хорр. - Давай вместе разобьем Тердриса и дадим отпор Хорбару.
        - А потом ты займешь трон?
        - Именно! Но я не пойду по стопам Руфиуса. Мне не нужна кровь. Не знаю что он сделал с Красиусом, но пока Вильс еще слишком мал для того, чтобы править страной, я стану регентом и буду править…
        - Пока Вильс не достигнет совершеннолетия!
        Виран Хорр осуждающе посмотрел на Фарна, когда тот снова прервал его речь и не дал насладиться сладкими мечтами. Вздохнув, он терпеливо продолжил:
        - Иллентал, мне не нужны враги за спиной. Если ты хочешь мне помочь, я соглашусь выпустить тебя. Если ты против - я не стану тебя казнить. Я уже сказал, что против крови. Просто ты поживешь пока здесь до тех пор, пока все уляжется. А потом мы вернемся к моему разговору.
        Герцог Заречья похлопал Фарна по плечу и направился к выходу.
        - Думай, Фарн. Для них ты - враг короны. У тебя остался только один друг во всем королевстве. И это - я.
        - Это ты так думаешь, - произнес Фарн, когда дверь камеры захлопнулась.

* * *
        Альт видел, как дистанция постепенно сокращается и всадник, везущий Альду в сторону Магдабара становится ближе. Вот еще немного, и он настигнет его! Пользоваться копьем парень побоялся, ведь был риск попасть в девочку. Тем более, если огненный луч попадет во всадника, он на бешеной скорости полетит вниз, увлекая за собой и Альду. Поэтому искателю оставалось лишь преследовать и надеяться остановить его до того, как всадник скроется за спасительными стенами города. До Магдабара оставалось не больше версты, когда всадник остановился и ссадил девочку.
        - Жди меня здесь! - приказал он ей на языке Хорбара, и хоть Альда не поняла ни единого слова, по интонации и выражению глаз она поняла, что ей лучше стоять неподвижно. Плен, голод, усталость измотали маленькую девочку и подорвали ее волю, а властный голос хорбарийца, приказавшего что-то, окончательно заставил ее повиноваться. Она стояла, не понимая, что ей нужно делать и лишь с надеждой смотрела на крохотную точку, приближающуюся к ним.
        Всадник не спешил. Он давно заметил Альта, но надеялся, что ему удастся уйти. Теперь, оголив саблю, хорбариец направился в его сторону. Парень выставил перед собой копье, показывая свою готовность встретиться с врагом в поединке. Неужели это его шанс, ведь враг сам идет в его руки? Краем глаза искатель заметил, что на копье всего четыре заряда. В темное время суток заряды не восстанавливались. Альт вытянул посох и приготовился произнести кодовое слово, активирующее огненный луч, но в последний момент остановился. Да, сейчас было не до вопросов чести. Он должен был вернуть Альду. И он ее вернет!
        Искатель выставил копье вперед и нацелился на хорбарийца, но всадник ловко выгнулся и сумел нырнуть под копьем. Ловким взмахом сабли он рубанул по груди парня. Правый бок словно обожгло и острая боль пронзила тело. Камзол вдруг стал мокрым и горячим. Согнувшись от пронзившей его тело боли, Альт упал с лошади. Слабость накатывала волнами, и он словно погружался в сон. Долгий и спокойный сон.
        - Мальчишка, - презрительно произнес Нариман, сатрап хана в Магдабаре, проезжая мимо Альта. Он неспешно направился назад, схватил девочку, неподвижно следившую за поединком и направился в Магдабар.
        Альту казалось, что прохладные волны Быстринки, текущей возле Крайвинда, обволакивают его тело. Хотелось просто закрыть глаза и лежать. Сколько он уж не отдыхал? Три дня? Четыре? Но ведь у него было задание! Ему нужно было спешить. А куда спешить? Альда! Точно, ведь он должен был спасти принцессу, но в последний момент повел себя как болван, дав ранить себя в бою.
        Парень сделал неимоверное усилие и открыл глаза. Лошадь склонилась над ним и тыкалась в лицо мокрым носом. Палящее солнце уже поднялось над землей и обжигало поверхность степи жаркими лучами. Голова болела, во рту пересохло, а в глаза и в нос попала пыль, перемешанная с песком. Но он был жив. Рана на боку запеклась, хоть и не переставала болеть. Копье лежало рядом. Значит, тот всадник не забрал его. Хоть одна хорошая новость. Пятясь и сгибаясь на один бок, Альт смог присесть.
        Стены Магдабара маячили впереди. Сколько он провел в таком положении? Час, два, или, быть может, уже полдень, и он лежит здесь все утро и часть дня? Подняв голову вверх, Альт увидел, что солнце лишь недавно поднялось над горизонтом. Значит он пролежал здесь часа три, не больше.
        Стук копыт, доносящийся сзади, заставил его поежиться. Хорбарийцы! Значит, ему тоже суждено попасть в плен и быть проданным в рабство. Или его и вовсе убьют на месте. Но лучше принять смерть в бою, чем до конца жизни быть рабом. Парень протянул руку к своему копью и крепко сжал его. Даже если они найдут оружие, им вряд ли удастся расшифровать надписи и понять как им пользоваться. Всадники появились совсем близко, но увидев их, искатель отложил копье в сторону.
        - Альт! - Гордей остановился возле раненого друга и соскочил с лошади. - Ты как?
        - Жив, но ранен.
        - Что случилось?
        - Допустил ошибку. Нужно было стрелять в него.
        - Идти можешь? Позволь я взгляну на твою рану.
        Варда и Троян спешились и остановились возле парня.
        - Здорово это тебя, - произнес Троян, увидев продолговатый разрез на боку, покрытый коркой спекшейся крови.
        - Жить будешь, - ответил Гордей и помог Альту подняться на ноги. - Как вернемся в лагерь, промоем рану и обработаем травяным отваром.
        - Нельзя в лагерь, - Альт мотнул головой. - Нужно найти Альду.
        - Девочка давно уже в Магдабаре, нам туда не пробраться.
        - Но ведь туда пускают всех, верно? - в глазах искателя вспыхнула озорная искорка.
        - Только не говори, что ты попытаешься отискать ее в Магдабаре! - Троян закатил глаза.
        - Буду. И найду.
        Парень оперся на копье и повернулся в сторону города.
        - Нет, так ты только погибель свою найдешь, - Варда вмешалась в разговор. - Посмотри на себя. Ты весь в пыли, согнулся в три погибели и идешь пешком.
        - Но я не могу забраться на коня! - возразил парень.
        - А мы тебе на что? - удивился Троян.
        Одежду Альта вычистили как могли, помогли взобраться на коня и подали ему копье. Рану промыли и стянули тугой перевязью. В заплечном мешке у Альта нашлось все необходимое для промывания раны и скорейшего ее заживления. Он засунул в рот корешок каренды и принялся его разжевывать. Корень этого растения помогал сбить жар и восстановить силы.
        - Признаться честно, надеялся, что мне не понадобится ничего из этого, - произнес он, складывая остатки в мешок.
        - Едешь с важным видом и отвечаешь спокойно, - напутствовал Гордей. - Ты купец из Дивополья, следуешь со своими путниками в Магдабар. Не прочь взглянуть и на рынок рабов.
        - Так ведь рабство в Дивополье под строгим запретом! - удивился Альт.
        - Так-то оно так, но ведь никто тебе не помешает купить парочку рабов и подарить им свободу.
        - Разумно, - согласился Альт.
        Он выехал вперед, стараясь удерживать равновесие, а его путники последовали за ним. Держаться в седле было сложно, но силы постепенно возвращались к нему. Куча лекарств, использованных для восстановления, помогли ему прийти в себя, но рана все еще требовала внимания и постоянных перевязок. В скором времени путники добрались до ворот Магдабара.
        - Кто вы и куда едете? - стража Магдабара преградила им путь. Они обращались на всеобщем. Видимо, в южном городе было достаточно много чужестранцев.
        - Мы держим путь с Дивополья. Я купец и хочу посмотреть здесь товар. Особенно, меня интересуют рабы.
        - Если ты купец, где твои товары? Почему нет повозки?
        - Я пришел сюда не торговать, а тратить свои деньги, - произнес Альт. - Надеюсь, вы сможете предложить мне товар, который меня заинтересует. Но сперва я хочу отдохнуть с дороги и привести себя в порядок.
        Стражи сразу изменились в лице. Видимо, им приказали быть учтивыми с теми, кто везет в город большие деньги.
        - Конечно, проходите, господин. И ваши слуги тоже могут прийти.
        - Это не слуги, - отметил Альт. - Это моя охрана.
        - Конечно, конечно! - затараторили стражи.
        Один из них подошел ближе и негромко произнес так, чтобы слышал только Альт:
        - Вы очень вовремя. Сейчас на рынке рабов остались все те же, кто был с месяц назад, но с минуты на минуту должны прибыть два каравана с новыми рабами. Их приведут в порядок буквально за пару часов, и вы сможете найти что-то ценное. Вам лучше подыскать себе достойное жилье, отдохнуть с дороги и поспешить на площадь, где начнутся торги.
        - Благодарю за информацию, - Альт достал из кармана заранее заготовленный серебрянник и украдкой переложил его в руку стражника. Тот побагровел от натуги, а глаза жадно забегали. - Есть еще что-нибудь интересное?
        - Буквально пару часов назад сатрап Нариман вернулся в город. Он вез с собой девчонку. Значит, караваны уже встретились и идут в Магдабар.
        Казалось, информация была совершенно бесполезной для рядового человека. Было видно, что стражник пытается вспомнить хоть что-то, чтобы заработать еще одну монету. Но для Альта и его спутников это было очень важным.
        - Надо же! - воскликнул Альт. - Это хорошая новость. Мне как раз нужно встретиться с сатрапом и решить несколько важных торговых вопросов. А где его можно найти?
        - Известно где - в его шикарном дворце посреди города, - произнес стражник и с любопытством посмотрел на карман Альта, надеясь, что там для него уже созрела очередная взятка. Парень действительно запустил руку в карман и вынул еще два серебрянника, как и полагается, отплатив за услугу.
        Стражи склонились перед ними, когда путники въехали в город.
        - Ну и охрана здесь, - брезгливо пробурчал Троян. - За пару серебрянников кого хочешь продадут.
        - Так уж вышло, что им приходится выживать, - ответил Альт. - С них тянут все до последней копейки, а они рады хоть как-то стать богаче или хотя бы сети концы с концами.
        - Ты бы стал вот так рассказывать о своем сатрапе? - поинтересовался Троян.
        - Нет, не стал бы, - Альт скривился, представив эту картину и отогнал мысли прочь.
        - Что мы будем делать, когда найдем дворец Наримана? Не войдем же мы просто так и не потребуем вернуть нам принцессу? - Варда обеспокоенно смотрела по сторонам и ловила на себе взгляды прохожих мужчин.
        - Сначала найдем дворец, а потом разберемся. Не думаю, что подобраться к принцессе будет просто, - ответил Альт.
        - Тише, не здесь, - вмешался Гордей. - Помните, что даже у стен есть уши. А в этом городе ловят каждый шорох и каждое слово. Найдем укромное место и обсудим план.
        На соседней улице путники нашли постоялый двор с конюшней. Они оставили лошадей в стойлах, а сами отправились осматривать окрестности. Оружие пришлось припрятать под плащами, ведь разгуливающие по городу с оружием в руках путники вызывали подозрения. Альт не стал скрывать лишь свое копье, которое использовал как дорожный посох и опирался на него всякий раз, как на него накатывала слабость из-за полученной раны. Выбравшись из узкой улочки, на которой постоялый двор теснился с другими домами, друзья оказались на центральной торговой площади. Здесь располагался рынок Магдабара - ключевой торговый всей восточной части Хорбара. Несмотря на то, что Магдабар находился сравнительно далеко от моря, заграничных товаров здесь было в избытке. Торговцы из Кадаима, Виллийской империи, Дивополья и Веколесья сновали между рядами или же торговали наряду с местными жителями.
        От разнообразия товаров разбегались глаза. На одном углу могли торговать жемчугом и драгоценными металлами, а на другой стороне ряда ловкий мечник рубил своим клинком кокосы, которые в него бросали зеваки и потенциальные покупатели, демонстрируя не только свою ловкость, но и остроту оружия, а также легкость, с которой меч рубил эти экзотические лакомства. Сам мечник был весь мокрый от пота и кокосового сока, разлетающегося вокруг.
        - Какое бесцельное расходование еды, - недовольно произнес Гордей, смерив мечника осуждающим взглядом.
        - Они делают из этого представление, - объяснил Альт, - играют на публику. После такого показательного выступления оружие будет разлетаться, как горячие пирожки с печи.
        Оказавшись среди торговых рядов, путники увидели разнообразие различных яств, щедро заполнивших торговые ряды. Здесь были самые разнообразные овощи и фрукты, диковинные ягоды, кисло-молочные продукты и готовые блюда. Один из торговцев подбежал к Трояну и протянул ему чащу с напитком, но тот отказался пить. Торговец не унимался и кружил вокруг него. Махнув ладонью, Троян принял из его рук чашу и осушил ее. Но едва жидкость оказалась у него во рту, он закашлялся и выплюнул ее на землю.
        - Что ж ты, зараза такая, мне подсунул? - недовольно произнес Троян. - Так же и помереть недолго!
        Увидев реакцию воина, торговец возмутился и что-то требовал от него. Пустую чашу он забрал и что-то пытался ему объяснить.
        - Что ему от меня надо? - удивился Троян.
        Альт повернулся к бородачу, достал пару серебрянников и бросил торговцу. Тот ловко поймал их в воздухе, тут же спрятал в сумку на поясе, поклонился и исчез.
        - Это что, он денег хотел? - удивился Троян.
        - Не стоит пробовать на рынках все, что тебе предлагают, - ответил Альт, - они тебе дают попробовать, а потом требуют денег. Так можно и на стражу нарваться, если отказаться платить, а нам этого не нужно. А тут еще и доплатить пришлось, ибо он оскорбился, что ты его напиток на землю выплюнул. Неуважительно повел себя по отношению к нему.
        - Да за такую гадость, что он мне подсунул…
        - Вот и не пробуй ничего, - отрезал Альт и зашагал дальше.
        Троян что-то пробурчал себе под нос, но теперь шел ближе к Альту, чтобы тот успел среагировать и в случае чего не дал совершить еще одну глупость. К тому же, серебрянники в кармане искателя тоже были не бесконечны. Пробившись сквозь торговые ряды, путники оказались на просторной площади, по краям которой стояли высокие поддоны из сбитых досок. Позади стояли клетки, завешенные тентами, в которых содержались люди. Торговцы взмахом руки приказывали своим помощникам выводить на всеобщее обозрение одного из несчастных на поддон, где им приходилось стоять под палящими лучами солнца в течение нескольких минут.
        Покупатели расхаживали по площади, указывая на пленников, которые их заинтересовали, и тогда их выводили на поддон, чтобы можно было рассмотреть получше. Пленные мужчины ценились силой и состоянием физического здоровья, девушек в основном оценивали за их внешность. Особые навыки и склонности почему-то совершенно не рассматривались. Видимо, этим людям не собирались доверять ответственную работу. Альт проходил мимо пленных, стараясь не смотреть на них. Он прекрасно понимал, что никак не сможет помочь им, и это понимание было невыносимым. Глаза то и дело поднимались вверх к поддонам, но искатель нашел объект, который смог привлечь его внимание. Прямиком за площадью возвышался дворец сатрапа…
        Глава 11. Украсть у вора
        Высокие шпили башен возвышались над стенами домов и сияли в солнечных лучах. Дворец был полностью построен из белого мрамора, а вокруг его стен протянулись тенистые аллеи с пальмами, закрывавшими своими широкими листьями солнечный свет.
        - Вот мы и у цели, - произнес Альт, махнув головой в сторону дворца.
        - Незаметно пробраться не получится, - задумчиво произнес Гордей. - Какие будут предложения?
        - Нужно узнать где держат Альду, а потом уже строить планы.
        - Не будем же мы спрашивать у всех подряд как попасть туда, где держат принцессу! - воскликнул Троян и с опаской осмотрелся. Кажется, никто посторонний не услышал его.
        - А мы и не будем спрашивать, - ответил Альт. - Есть идея, но не уверен, что получится.
        Через несколько минут друзья вернулись к дворцу Наримана с фруктами и отрезами ткани. Альт шел впереди, опираясь на посох. Из-за ранения он потерял много сил и быстро уставал, поэтому ему выпала роль гордо шествовать впереди, а всю тяжесть несли Гордей с Трояном. Варде досталось более легкая задача нести отрезы тканей, хотя и они в общей сложности весили немало. Но так было нужно для дела.
        - Дары для гостьи сатрапа Наримана! - воскликнул Альт, когда стража преградила им путь.
        - Нам ничего не говорили по поводу даров, - ответили стражи.
        - А к чему говорить, когда и так все очевидно? Что за олухов нанимают в охрану! Расступитесь и скажите куда нам нести это все, или мы оставим это здесь, а вы потом сами оправдывайтесь почему гостья сатрапа Наримана не получила переданных ей даров.
        - Сатрап Нариман отдыхает после тяжелого путешествия. Но вы можете вручить дары его гостье лично. Она находится на верхней аллее дворца.
        - Вот так-то лучше, - похвалил Альт и махнул рукой, призывая своих спутников следовать за ним.
        Он истратил все свои деньги для того, чтобы накупить даров и под видом торговцев, желающих задобрить правителя города и тем самым получить более приемлемые условия для торговли, пробраться в замок. Подобные подношения были обыденностью в Магдабаре и во всем Хорбаре, поэтому стражи ничего не заподозрили.
        - Откуда ты все это знаешь? - шепнул Троян, когда они отошли достаточно далеко от стражи.
        - Мне приходилось бывать в этих краях, выполняя различные задания, - признался Альт и с грустью вспомнил как добывал чешую саламандры в горах к востоку от города.
        Далее они следовали по аллеям, сохраняя молчание. Многочисленные слуги, сновавшие по дворцу, уступали им дорогу, а стража открывала двери. Через несколько минут блуждания по коридорам и лестницам они оказались на продолговатой террасе, с обеих сторон засаженной пальмами и богатыми кустами.
        - Принцесса, вам нужно привести себя в порядок, к вам посетители! - речь, прозвучавшая на всеобщем языке, заставила путников насторожиться. Это был женский голос, но по тону и произношению можно было судить, что он принадлежал девушке из Хорбара. Так и оказалось. Войдя на террасу, путники увидели Альду, облаченную в свои походные одежды. Девочка решительно не позволяла приблизиться к себе никому из слуг и отказывалась менять платья.
        - Кто вас сюда пустил? Принцесса Альда еще не готова принимать посетителей! - возмутилась женщина, которая до этого пыталась принцессу заставить переодеться.
        - Нас можно принять, - спокойно ответил Альт.
        Развернувшись, насколько ему позволяла рана, он ударил близстоящего охранника по голове. Тот потерял сознание и осел на пол. Гордей подскочил ко второму охраннику, стоявшему по другую сторону от прохода и вырвал у него оружие. Тот замер и развел руки в стороны, показывая, что не будет сражаться. Женщина истошно заорала, но Варда подскочила к ней и вставила в рот кляп, наспех сделанный из обрывка ткани. В это время Альда стояла и следила за происходящим взглядом, полным удивления и страха.
        - Я знаю тебя! - воскликнула девочка. - Ты преследовал этого мужчину, который привез меня сюда.
        - Все верно, - ответил Альт. - Принцесса Альда, я пришел за вами, чтобы вернуть вас отцу.
        - Ты Альт?
        - Он самый, - подтвердил парень, удивленный тем, что девочка знает его.
        - Велимудр рассказывал о тебе.
        - Тогда не стоит терять времени. Нам нужно спешить.
        Альт поднял алебарду сраженного воина и продел ее в кольца, висевшие на двери в качестве ручек. Так удастся хоть немного задержать слуг и стражу, которые непременно прибегут на шум. Гордей с Трояном уже связали служанку и собрались связать сдавшегося стража.
        - Не надо! - взмолился он, - если сатрап Нариман узнает, что я предал его и не погиб в бою, пытаясь защитить его дворец и его ценности, он убьет меня страшной смертью.
        - Он не врет, - Альт закивал головой, вторя услышанному.
        - Ну и что с ним делать?
        - Пусть идет с нами. Пригодится, - ответил Альт. Посмотрев на стража, он спросил: - Тебя как звать?
        - Ятим моё имя.
        - Отлично, Ятим. Куда же ты теперь подашься?
        - Меня здесь больше ничего не держит. Я отправлюсь в Караим. Там гнев Наримана не достанет меня.
        - Хорошо, ты можешь идти с нами. Но учти, если ты попробуешь подставить нас или выдать, ты погибнешь на месте.
        - Не доверяю я ему, - произнес Троян, разглаживая бороду.
        - Ты и мне не доверял, - ответил Альт, пристыдив товарища.
        - Хватит болтать, лучше помогите! - Варда связывала между собой обрезы ткани, делая из них прочную веревку.
        Друзья бросились на помощь и процесс ускорился. Обеспокоенные голоса и звук шагов поднимающейся по лестнице стражи заставил друзей работать еще быстрее. Наконец, у них получилась надежная на вид веревка из отрезов ткани длиной в десять локтей. Этого оказалось вполне достаточно, чтобы перебраться через балюстраду и спуститься на землю возле дворца. Альт уходил последним. Он отдал свое копье Гордею, а сам ухватился левой рукой за веревку и стал понемногу спускаться, ногами отталкиваясь от стены.
        Через минуту дверь рухнула под ударами, но на аллее остался лишь один страж, лежавший без сознания, и связанная служанка. Друзья вместе с принцессой и Ятимом успели спуститься вниз и добраться до торговой площади, где смешались с толпой.
        - Скорее в толпу! - скомандовал Альт, который уже вернул обратно свое копье.
        - Забираем наши пожитки и уходим, - скомандовал Гордей, когда они забежали в толпу на торговой площади.
        - Да, только выходить будем через южные ворота.
        Минуя прилавки и назойливых торговцев, путники добрались до постоялого двора. Звон колокола заставил их обернуться, хоть они и понимали причину, почему объявлена тревога.
        - Хозяин, нам нужна еще одна лошадь, - спокойно произнес Альт, когда все вещи были собраны.
        - Вы уже покидаете наш славный город? - поинтересовался хозяин постоялого двора, - останьтесь ненадолго, оцените его красоту. Тем более, вы сами слышите звон колокола. Сейчас все выходы из города будут закрыты.
        - Вот поэтому мы и торопимся, - ответил Альт, но поймав на себе полный удивления взгляд, добавил: - Раз уж выход будет закрыт, представьте какая очередь образуется у ворот! Мы не хотим простоять там целую вечность. Уж лучше занять места поближе к воротам.
        - Вы все верно думаете, - отозвался хозяин постоялого двора.
        Расплатившись за комнату и лошадь, друзья покинули постоялый двор и направились в конюшни. Ятим ждал их возле входа. Его доспехи стража привлекали слишком много внимания, поэтому друзья решили оставить его ждать на улице. Он стоял у входа со своей алебардой в руках и угрюмо встречал взглядом каждого прохожего, который тут же прятал свой любопытный взгляд. Всем было известно, что со стражей в Магдабаре шутки плохи. Это может закончиться публичной поркой на главной площади, а то и того хуже, лишением головы. Хотя для некоторых горожан первое наказание было еще более страшным.
        В конюшнях покорно их ждали лошади, которых за время их отсутствия вымыли и покормили. Ятиму достался вороной конь, ничем не уступавший лошадям его путников.
        - Дружище Ятим, теперь твой выход, - произнес Альт, обращаясь к стражу, - как видишь, во дворце уже подняли тревогу, поэтому нам ни за что не покинуть город без твоей помощи.
        Парень объяснил беглому стражу как следует действовать, пока они направлялись к воротам, ведущим из города.
        - Распоряжение сатрапа Наримана! - рявкнул Ятим, галопом вылетев на дорогу, ведущую к воротам, - всем разойтись!
        Торговцы, жители города и странники, покорно ждавшие, когда они смогут покинуть город, шарахались в стороны, завидев охранника королевского дворца. Он подъехал к страже, перегородившей выход из города.
        - Распоряжение сатрапа Наримана! - повторил он, посмотрев на стражей, - нужно немедленно открыть южные ворота и пропустить путников!
        - Как пожелает светлейший сатрап, - пробормотали стражи, совершенно не понимая зачем было закрывать все ворота в городе, а теперь какие-то ворота открывать, а какие-то нет. Но спорить со стражем, у которого на нагруднике красовалась печать охраны дворца, никто не осмелился. И уже тем более никто не подумал оспаривать решение сатрапа. Мало ли что он там себе надумал. Задача стражи - подчиняться приказам. Этому их учили едва ли не с детства.
        Ворота отворились, и друзья спокойно покинули город. Альда сидела перед Альтом, сжимая уздечку.
        - Кажется, вырвались, - захохотал Троян, когда путники отъехали от города почти на целую версту.
        - Я бы пока не стал радоваться, - ответил Альт, - Нариман не из тех людей, которые смирятся с тем, что в его дворец врываются и уводят из-под носа ценнейшего пленника. Будет погоня.
        - Есть идеи? - поинтересовался Гордей, - я эти места почти не знаю.
        - Едем на восток, в Кипящие горы, там мы попрощаемся с Ятимом. Он отправится в Караим, а мы запутаем следы и повернем к северу.
        Услышав слова Альта, страж вздрогнул, но не проронил ни слова.
        - Мы едем не в Нерсвинт? - удивилась Альда.
        - Увы, принцесса, прямо сейчас в Нерсвинт мы вернуться не сможем. Сперва нам нужно попасть в Радоим, а потом я лично верну вас герцогу Златоземья или даже сразу королю.
        - Интересно, помчатся ли преследователи по нашим следам, или же поедут прямиком к Нерсвинту?
        - Они обязательно выставят дозорных по всей границе с Нерсвинтом, я просто уверен в этом, - произнес Альт, - это чудо, что нам удалось провернуть такую хитрость, ведь принцесса очень важна Хорбару.
        Парень даже не подозревал насколько он прав и насколько принцесса Альда важна Хорбару. Также, никто из путников не знал о том, что еще вчера Хорбар напал на Нерсвинт и попытка пройти через границу с Нерсвинтом была обречена на провал.
        - На месте Наримана я бы не мчался куда ни попадя, а читал следы.
        - Давай пока остановимся на том, что он рассчитывает найти похитителей в городе, ведь ему еще не доложили о том, что группа путников покинула город якобы по его приказу.
        Через час езды путники приблизились к подножью Кипящих гор. Огромные пласты камня, изрезанного ветрами, возвышались на многие метры, а вершины гор терялись в туманной дымке. Как ни странно, земля здесь была вся иссушенная и иссеченная многочисленными трещинами, некоторые из которых были с ладонь шириной. Местами из земли вырывались облака пара или даже горячей бурлящей воды.
        - Кипящие горы - опасное место, - произнес Гордей, - я никогда не бывал здесь, но многое слышал о них.
        - Может представить, что большинство услышанного тобой - чистая правда, - отозвался Альт, - те, кто решается войти сюда, не станут травить байки и рассказывать небылицы.
        - Я слышал, что здесь обитают ужасные и могущественные магические существа, - произнес Ятим, - мы, хорбарийцы, страшимся ходить сюда.
        - Именно поэтому мы и направились сюда, - ответил Альт и улыбнулся.
        - Надеюсь, ты понимаешь, что делаешь, - ответил Гордей.
        - Мне приходилось бывать здесь раньше, - произнес парень, - поверьте, я знаю, что это опасное место, но другого выхода у нас не было. Нам не уйти от погони. И нас слишком мало, чтобы принять бой с преследователями.
        - Но мы же еще даже не видели их, - возмутился Троян, - быть может, сразиться с ними будет куда проще, чем лезть в это пекло!
        - А что на них смотреть? - удивился Альт, - вон они, у нас за спиной.
        Остальные путники обернулись и увидели облака пыли, поднимавшиеся над поверхностью степи.
        - Нариман! - воскликнул Ятим, - пожалуйста, давайте уйдем куда угодно, лишь бы не встретиться с ним! Если он набросит на нас сети, мы будем беспомощны. А я не хочу погибать в страшных муках, которые он уготовит всем нам.
        - Без паники! - скомандовал Альт, - всем спешиться и взять лошадей под уздцы. Ведем их осторожно, стараясь, чтобы они не попадали копытами в трещины. Обходите места, откуда поднимается пар. Если гейзер вырвется из-под земли, никому из вас несдобровать. А лучше всего, идите следом за мной.
        Альда осталась ехать верхом, а остальные путники спешились. Так они двигались слишком медленно, но в Кипящих горах торопиться было нельзя. Как и предчувствовал Альт, преследователей не остановили Кипящие горы. Оставалась надежда, что удастся их запутать или завести в ловушку.
        Далеко на юге остался вулкан, который извергался довольно часто, но в глубине души Альт надеялся, что стихии не суждено будет разгуляться именно в тот момент, когда они решили пройти мимо. Пепел, оставшийся здесь после одного из недавних особо крупных извержений, хрустел под ногами.
        - Неужели мы пойдем через жерло Астария? - благоговейным тоном спросил Ятим, - мы же сгорим заживо!
        - Последнее извержение было два года назад, - ответил Альт. - Астарий не извергается так часто, по крайней мере, не должен. Если вы думаете почему я повел вас сюда, а не по северной оконечности, то знайте, что там гейзеров куда больше.
        - Но возле вулкана обитают существа из чистого огня! - ужас Ятима был понятен. В Хорбаре почитали Астарий, наделяли его магической силой и боялись приближаться к нему. Считалось, что этот вулкан черпает свои силы от самого Сердца Нарды и с каждым извержением приносит из недр магическую силу на поверхность.
        - Не совсем так, - ответил Альт и показал свои сапоги, - некоторые существа, живущие здесь, действительно обладают магическими свойствами и могут дышать огнем или же свободно в нем находиться.
        - Это чешуя саламандры? - удивился Ятим.
        - Она самая, - подтвердил Альт.
        - Поверить только! Она же стоит огромных денег!
        - И добывается с огромным трудом.
        Альт, твой план не работает нас догоняют. Друзья обернулись и увидели с полсотни воинов, которые пробирались вперед, обходя трещины в земле. Нариман был среди них.
        - Ускоряемся и меняем изначальный маршрут. Мы пройдем ближе к вулкану.
        - Но там же может быть опасно!
        - Поверь, ты даже не знаешь насколько, - признался Альт, - но выбора у нас нет.
        Путники передвигались возле самого подножья вулкана. Количество гейзеров здесь значительно выросло, но Альт боялся совсем не этого. Он то и дело оглядывался по сторонам и менял маршрут.
        - Я, конечно, не хочу показаться назойливым, но почему мы все время бегаем, словно зайцы из стороны в сторону? - поинтересовался Троян, - наши преследователи идут по прямой и скоро настигнут нас.
        Словно в подтверждение слов стрела просвистела над головами путников и воткнулась в землю. Преследователи пытались осыпать стрелами путников, несмотря на то, что расстояние между ними было около четырехсот шагов. Этого было достаточно, чтобы попасть в цель, но пока беглецам везло.
        - На то есть свои причины, - ответил Альт, нахмурившись, - обстоятельства сложились так, что называть я их не буду.
        Вдруг земля под ногами путников затряслась, а камни возле преследователей пришли в движение. Альт не удержал равновесие и упал на колено. Обернувшись, он увидел, как возле преследователей начинает формироваться огромный каменный колосс. Его тело дышало жаром, а внутри, казалось, горел чистый огонь. Альту на мгновение показалось, что у этого создание есть что-то общее с големом, оставшимся в подземелье под Белоградом. Но различий было куда больше. Примечательно, что этот каменный исполин парил в воздухе и это при всем его весе в несколько десятков тонн!
        - Ну вот, разбудили, - обреченно произнес Альт.
        - Это что такое? - с ужасом воскликнул Троян. - Это каменный голем?
        - Нет, это джинн! - выдавил из себя Ятим.
        - Это не просто джинн, все гораздо хуже, - Альт обвел взглядом своих друзей, - это ифрит.
        Глава 12. Золото дураков
        - Может, просто попросим его исполнить наше желание и перенести нас в Белоград? - предложил Гордей.
        - Боюсь, что для того, чтобы загадывать желания, мы должны сначала его поймать, а возможности, как и желания заниматься этим у меня нет. К тому же, это ифрит - злейший из всех джиннов, которые могут встретиться в Нарде. Ему только дай лазейку, допусти малейшую ошибку, и он обязательно тебе насолит, поэтому свои желания всегда нужно формулировать четко.
        Несколько стрел, выпущенных хорбарийцами, оцарапали каменную броню ифрита, но не причинили ему вреда. Воины с алебардами выступили вперед, но тут же оказались сбиты с ног мощными ударами каменных рук.
        - Что мы стоим? - спросил Троян, - давайте уходить отсюда, пока от возится с хорбарийцами. Надолго их точно не хватит.
        - Боюсь, мой друг, что далеко нам уже не уйти, - произнес Альт, - хотя, пусть Варда возьмет лошадей и заберет с собой Альду. Уходите как можно дальше отсюда на северо-восток.
        - А вы? - поинтересовалась девушка.
        - А мы попробуем победить его, - ответил Альт, - я тоже не верю, что хорбарийцам удастся это сделать. У них нет ничего, чтобы победить ифрита.
        Девушка повела лошадей дальше, стараясь обходить опасные места. Альда закрыла глаза и старалась не оборачиваться и не смотреть на то, что происходит сзади. В это время искатель расставил своих спутников на равном удалении от гейзера.
        - Будем играть в кошки-мышки, - весело произнес Альт, - как только вы видите, что ифрит идет в вашу сторону, бегите в противоположную. В это время остальные смещаются так, чтобы вывести его на гейзер. Нам нужно, чтобы он оказался на гейзере в тот момент, когда очередная порция воды вырвется наружу.
        - А нет ли другого способа? - поинтересовался Троян.
        - Если ты не овладел в совершенстве стихией воды или не планируешь нырять в море, других вариантов у тебя сейчас нет. Конечно, можно попытаться разбить эту громадину, но это очень сложно.
        - Понял-понял, - замахал Троян, понимая, что надеялся напрасно.
        Тем временем, огромный каменный колосс разбросал еще несколько противников и приблизился к Нариману.
        - Джинн! - закричал Нариман. - Я, как потомственный шаир, приказываю тебе повиноваться!
        Альт с удивлением посмотрел на сатрапа. Неужели его предки действительно были знакомы с джиннами? Тогда почему он пытается приказывать свободному ифриту? Разве он не понимает, что это бесполезно? Либо Нариман лукавит, либо парень чего-то не понимал в отношениях людей с джиннами и их видами.
        - И что же ты хочешь, шаир? - прошипел ифрит. В его голосе было слышно шипение плавящегося металла и треск раскаленных камней.
        - Я приказываю тебе пропустить нас.
        - Как скажешь, шаир, - ответил ифрит, отлетая в сторону. У тебя есть еще два желания.
        - Как два? Должно же быть три! Или ты решил, что можешь провести меня?
        - Чего же ты хочешь?
        - Я хочу, чтобы ты исполнял мои желания!
        Снова ошибка. Ифрит заклокотал, изрыгая языки пламени. По всей видимости, это было признаком радости.
        - Это было твое второе желание. Хорошо, я буду их исполнять.
        Нариман покраснел от злости. Ему только что выпал шанс воплотить в жизнь три своих сокровенных желания, а он истратил уже два, не получив ничего взамен! Правду говорят, что джинны невероятно хитрые и изворотливые. Особенно, если дело касается исполнения желаний. Сатрап на мгновение задумался. Чего он хочет больше всего на свете? Ясно же чего!
        - Мне нужна власть и сила, чтобы захватить не только Хорбар, но и всю Нарду! - кажется, Нариман и сам не мог поверить в то, что ему удалось приказывать ифриту, но сейчас, окрыленный успехом, он утратил самоконтроль, открыв свои самые низкие, но сокровенные мечты.
        - Власть… Сила… - прошипел ифрит, - я не знаю, что значат для тебя эти слова. Говори, что именно ты хочешь!
        - Мне нужно золото! - выпалил сатрап.
        Ифрит рассмеялся. По крайней мере, его прерывистое шипение можно было расценивать как смех.
        - Ты хочешь золота? Ты такой же, как все, - его шипение постепенно переходило в рев, - получи свое золото!
        Джинн ударил по земле, и по всей округе рассыпались осколки камня, которые тут же превратились в золото. Его было действительно много. Даже тем двум десяткам воинов, которые уцелели в схватке с ифритом, было не под силу унести его все.
        - Я исполнил все три твоих желания, шаир, или тот, кто выдает себя за шаира, - проревел ифрит. Тон его голоса почему-то не предвещал ничего хорошего собеседнику. - В любом случае, ты забыл упомянуть в своем последнем желании, что после того, как я выполню его, я не должен вас убить.
        - Планы меняются, - закричал Альт, услышав последние слова ифрита. - Все падаем на землю и закрываем лицо руками.
        Он первым упал на землю и зарылся в полы своего плаща. Остальных его спутников не пришлось просить дважды. Ифрит развел свои каменные руки в стороны и весь затрясся. Через пару мгновений раздался страшный грохот, и волна огня прокатилась по окрестностям, сжигая все на своем пути.
        - Я исполнил три желания и теперь сосуд, заключивший в себе волю сущности, может быть оставлен, - ифрит развел руки в стороны, как он делал это ранее, но теперь он замер в этом положении. Яркая вспышка, и пламя, пылающее среди каменных глыб, сформировавшихся в ифрита, рассеялись, а камни с оглушительным грохотом упали на землю.
        - Это все? - поинтересовался Троян. - Можно вставать?
        - На этот раз все, - ответил Альт. - Считайте, что нам повезло. Мы петляли, чтобы обходить опасные участки, где могли быть гейзеры или же расслабляются существа, для которых огонь - родная стихия. А вот наши преследователи случайно разбудили самого ифрита. К нашему счастью, они решили напомнить ему о долге перед обученными повелителями джиннов. Если бы Нариман обладал нужными знаниями, он бы ни за что не стал приказывать свободному ифриту, чья сущность не запечатана и не привязана к какому-либо сосуду и тем более, обезопасил бы себя, использовав последнее желание правильно.
        - Но ведь ифрит говорил о каком-то сосуде! - удивился Троян.
        - Под сосудом он имел в виду свое тело. Согласно легенд, ифритов изгоняют за непослушание из страны джинов, и он сможет вернуться туда только если выполнит три желания. Так сказать, чтобы закрепить, что приказы нужно выполнять. Наверно, именно поэтому ифрит выполнил желания Наримана. Он просто хотел вернуться домой. Но не все его сородичи тоскуют по дому. Многим нравится оставаться здесь и наслаждаться отсутствием приказов, так что нам лучше быть начеку.
        - Вот поэтому важно хранить знания и передавать их своим потомкам в точности, чтобы потом не возникало таких ошибок, как у Наримана, - вмешался Гордей.
        - Ты прав, - согласился Альт, - зато благодаря их ошибке мы можем продолжить наш путь. Но мне все же хочется посмотреть на то, что осталось от Наримана и его отряда.
        Друзья подобрались к месту, где отряд Наримана столкнулся с ифритом. Узнать хоть кого-то из павших здесь людей было невозможно. Волна пламени полностью стерла их тела с лица земли. Остались лишь покрытые сажей оружие и доспехи, а вокруг лежали груды золота.
        - Вот это богатства! - воскликнул Троян. - Да нам это все и не унести.
        - А мы и не будем, - ответил Альт, - хотя… у меня есть одна хорошая идея, куда можно потратить это золото.
        - Альт, не трогай его. Золото ифритов никому не приносило счастья, - вмешался Гордей.
        - Мне ли не знать, друг мой? - ответил Альт. - Но ведь кроме нас с вами никто не знает, что это золото ифрита, верно? Как раз поэтому у меня есть хорошая идея.
        - Смотрите! - Ятим остановился там, где пал Нариман, - Здесь остался клинок сатрапа и его перстень.
        - А вот перстень нам пригодится, - ответил Альт. Он подошел к кольцу, очистил его от золы и спрятал в свою сумку, - хорбарийцы оставили лошадей где-то поблизости. Нам нужно взять золото и добраться до лошадей как можно скорее.
        Искатель расстегнул пряжку, скреплявшую его плащ и нагрузил его золотом, насколько смогла выдержать ткань. Гордей и Троян последовали его примеру. Лишь Ятим стоял в стороне.
        - Я не стану трогать золото ифритов, - произнес страж. - Это очень опасно.
        - Это твое право, - ответил Альт, - идем с нами, поможешь добраться до лошадей, выберешь себе одну и отправишься в Караим каким угодно путем.
        Страж не проронил ни слова всю дорогу, пока друзья шли по Кипящим горам. Лишь когда они добрались до лошадей, они попрощались.
        - Спасибо вам, - произнес Ятим. - Вы даровали мне жизнь, и я перед вами в долгу.
        - Главное, больше никогда не сражайся против Радоима и живи по совести, - ответил Альт, похлопывая по плечу южанина.
        Тот отсалютовал рукой, тронул поводья и помчался в сторону Караима, огибая Кипящие горы. Приближаться к местам, где могут обитать сородичи встреченного ифрита южанин не хотел. Друзья же нагрузили лошадей и отправились в Магдабар.
        - Опасно это, - произнес Троян, услышав план друга. - А вдруг нас узнают? Может, не стоит соваться туда?
        - Едем через северные ворота, - возразил Альт. Он был твердо уверен в своем решении.
        Путники подъехали к северным воротам и показали перстень Наримана.
        - Воля сатрапа! - громко произнес Альт, - пропустите путников и готовьтесь праздновать! Сегодня для Магдабара большой день! Сатрап Нариман позволил нам скупить здесь все, что нам нужно.
        Повинуясь приказу сатрапа пропускать путников, которые везут с собой деньги, без проволочек, стражи разбежались и лишь мельком посмотрели на перстень. Друзья устремились прямиком на торговую площадь Магдабара, где торговля рабами продолжалась до самого заката.
        - Есть ли тут пленники из Радоима? - спросил Альт, спешившись.
        - Есть! У меня есть! - закричал работорогоец.
        - Полно! Сколько твоя душа желает! - вторили остальные.
        - Чем докажете?
        - Вот эти двое взяты в плен в боях. Настоящие радоимы! - произнес один из работорговцев, подскочив к Альту. Он был низкого роста, но его вес с лихвой компенсировал маленький рост.
        - Это же наши! - воскликнул Гордей, но вовремя опомнился, поймав удивленный взгляд торговца.
        - Есть еще?
        - Есть девушка невиданной красы, - продолжил толстяк, - Невинна, словно цветок фиалки. Но она будет стоить дороже.
        - Она из Радоима?
        - Ее родители из Радоима, - начал торговец, - Сами понимаете, достать рабов из этого княжества сложно, оно уже шестнадцать лет как в упадке. Многие покинули те земли и перебрались в соседние княжества и королевства.
        - Сколько за всех троих?
        - Двести сорок золотых, - ответил торговец.
        - Сколько? - возмутился Гордей, - Да им цена максимум сто восемьдесят!
        - Хорошо, за двести отдам, - согласился толстяк. - Но больше не уступлю ни монеты!
        Альт прищурился и посмотрел на торговца. Он явно лукавил и цену можно было бы сбить и ниже, но зачем, если золота ифрита им хватило бы с лихвой?
        - По рукам! - ответил Альт и извлек из плаща, превратившегося ненадолго в дорожный узелок, две сотни монет.
        Увидев деньги в руках парня, остальные торговцы бросились наперебой предлагать свои услуги. Всего за несколько минут Альт выкупил двадцать четыре пленника из Радоима, сорок шесть из Дивополья и тридцать восемь человек из Веколесья.
        - Мне еще сто восемь лошадей, оружие для всех, кто способен его держать и еды для моих рабов! Живо! - Альт произвел настоящий фурор на рынке Магдабара. Таких щедрых покупателей этот рынок не знал уже давно. Всего за час Альт купил более сотни рабов, лошадей для них, одежды, оружие для мужчин и еды для всех, потратив при этом около одиннадцати тысяч монет. Остальные монеты он раздал беднякам, приказав потратить их до захода солнца. Тех же просить дважды не пришлось, и вскоре они были сыты, довольны и боготворили неизвестного купца.
        - Распоряжение сатрапа Наримана! - прокричал Альт, когда стража возле северных ворот преградила путь длинной процессии всадников.
        - Откуда же такие деньги, позвольте спросить? - поинтересовались стражи, осматривая конных всадников.
        - Выгодная сделка с сатрапом, - ответил Альт. - Вот что значит торговать с таким человеком, как Нариман!
        Стражу удовлетворил такой ответ, и они выпустили всадников. Глядя на чистую одежду и оружие в руках спутников Альта, они и подумать не могли, что все эти люди еще полчаса назад были рабами.
        Отъехав немного от города, Альт махнул рукой, приказав всем остановиться. Объехав всех вокруг, он обратился к людям, которых выкупил из рабства:
        - Приветствую вас, свободные люди! - произнес он достаточно громко, чтобы его услышали все. - Да, вы не ослышались. Теперь вы свободны! Эти лошади, одежда и оружие в ваших руках - скромная плата за все лишения, которые преподнесла вам жизнь. Хоть вы и вольны ехать куда угодно, я призываю вас следовать за мной в Белоград. Оттуда вы сможете вернуться в свои дома и рассказать всем, что в Радоиме снова есть князь, сын Борислава, и княжество снова свободно. Если кто-то из вас захочет остаться в Радоиме, я буду только рад. Но препятствовать вам покинуть эти земли я не стану.
        - Откуда же деньги, князь? - поинтересовался один рослый мужчина, которого Гордей узнал на площади. - Я вижу с тобой знакомых мне людей. Не Гордей ли это часом? А с ним рядом Троян.
        - Он самый, - ответил Гордей. - Я тебя тоже сразу заприметил там, на площади, Чеслав.
        - Это деньги ифрита, - произнес Альт. Выдержав паузу, когда все ахнули, он продолжил. - Это золото обратится в камень, как только солнце скроется за горизонтом. Сегодня разорится не один работорговец. Но мне нисколько не жаль их, ведь они наживались все это время на вас и ваших соседях, похищая и убивая мирных жителей. Сегодня они получат урок. Но не стоит думать, что мы можем чувствовать себя свободно. За нами пустят погоню. Двенадцать с лишним тысяч золотых - это деньги, которые не каждое королевство в Нерсвинте может позволить себе потратить за один день. Именно поэтому я прошу вас следовать за мной до Белограда. Там уже находятся наши воины. Возможно к нашему приходу подоспеют дружины из Дивополья и Веколесья. В Белограде вы будете в безопасности!
        - Что же мы стоим? - воскликнул один из освобожденных, - мчим скорее подальше отсюда!
        - За князя! За Радоим! - дружный крик прокатился по степи, распугивая мелких хищников, выбравшихся поглазеть на столь непривычное столпотворение.
        - Будем двигаться, пока хватит сил у лошадей, - ответил Альт и помчался в сторону Радоима, ведя остальных за собой.
        Ночь приближалась, а беглецам нужно было успеть уйти как можно дальше. Спустя два с лишним часа колокол в Магдабаре зазвонил во второй раз за день. В один момент золото, полученное торговцами, превратилось в камень. Одни обвиняли друг друга в обмане, другие же пытались найти того, кто им это золото продал. Кто-то даже решил, что это дела темных сил. Лишь через какое-то время все пришли к выводу, что это дело рук торговца, скупившего рабов и лошадей. Обманутые торговцы снарядили погоню, обещая едва ли не любые деньги тем, кто вернет им их товар.
        К счастью Альта и его спутников, на землю Нарды спустилась ночь, а Тея, первая луна, скрылась за дождевыми тучами. В таких условиях читать следы было очень сложно.

* * *
        Варда одной рукой вела лошадей под уздцы, а другой крепко сжимала руку девочки, не отпуская ее ни на мгновение. Истрескавшаяся земля Кипящих гор была невыносимо сложной для передвижения. Им неоднократно приходилось менять свой маршрут из-за гейзеров, выпускающих струи горячей воды из трещин.
        Краем уха девушка прислушивалась к окружающим шумам. Не слышно ли друзей? Удалось ли им справиться с ифритом? В библиотеках Норгарда, где девушка выросла, он нашла всего несколько упоминаний о них. В книгах говорилось, что это невероятно могущественные существа, которые являются искаженными воплощениями магии Нарды. Смогут ли друзья справиться с таким существом? Ее сердце вздрагивало при каждом шорохе, но она старалась не показывать своих страхов и переживаний. Альде сейчас было куда тяжелее, чем ей, ведь на девочку обрушилось сразу очень много испытаний.
        - Как только выберемся отсюда, найдем подходящее место для привала и отдохнем, - подбодрила девушка маленькую Альду.
        Хотя, возраст одиннадцать лет в Нарде считался относительно взрослым, ведь в таком возрасте многие дети уже помогали своим родителям по хозяйству, изучали различные профессии и дисциплины, а некоторые даже работали в меру своих сил. Но насколько выносливой может быть принцесса, выросшая в стенах замка? Этого Варда не знала, но в душе надеялась, что Альда выдержит длительный переход и им не придется постоянно останавливаться.
        - А остальные не вернутся? - поинтересовалась Альда.
        Как бы Варда хотела знать это! Она упорно вела лошадей Альта, Гордея, Трояна и Ятима, надеясь, что они их догонят, но с каждым часом надежды таяли.
        - Нам пока придется идти без них, - ответила девушка. - Будем надеяться, что они встретят нас по пути к Белограду.
        - Альт обещал вернуть меня домой! - воскликнула принцесса. Но это выглядело не как каприз избалованной королевской персоны, а скорее, как отчаяние маленькой девочки, которой дали обещание, но не сдержали его.
        - Если он уцелеет, то сам отвезет тебя в Ниерс к твоему отцу, - ответила Варда.
        - Ты знаешь где я живу? - удивилась девочка.
        - Ты ведь принцесса Нерсвинта, верно? А столица этой страны - Ниерс.
        - Да, все так.
        - Значит, тебе не стоит переживать. Даже если Альт не вернется, мы отвезем тебя домой.
        - Но я переживаю за него, - призналась девочка.
        - А я переживаю за каждого из них, - ответила Варда и прижала девочку к себе, - они обязательно вернутся, вот увидишь.
        Глава 13. Суходол
        - Останавливаемся! - скомандовал Альт, когда одна из спутниц снова упала с лошади от усталости. К счастью, обошлось без травм. - Лошадям нужен отдых, да и нам всем следовало бы отдохнуть.
        - До границы с Радоимом осталось не более пяти верст, - раздосадовано ответил Троян, - мы бы могли добраться туда минут за двадцать! На родной земле и биться легче.
        - Доберемся, но не сейчас. Наши люди вымотаны, а лошади еле двигаются. Если мы загоним лошадей, то идти дальше придется пешком. И я надеюсь, что нам не придется сражаться.
        Спать оказалось совершенно негде. Альт не подумал об этом и сейчас винил себя. С другой стороны, возьми они повозку, они бы не успели преодолеть и половины пройденного пути. Люди сгрудились в круг, скрываясь от холодных ночных ветров в овраге, гуляющих по степи, и закутывались в полы своих одеяний. Найдя немного сухих веток, мужчины развели костры, но надолго этого все равно не хватило бы. Отыскать достаточное количество сухих веток в степи со скудной растительностью довольно сложно.
        - Хоть мы и прячемся в овраге, свет от костра видно на многие версты вокруг, - произнес Гордей, посматривая в сторону Магдабара.
        - Увы, у нас нет другого выбора, - ответил Альт, - в противном случае они просто замерзнут. Ночи в степи достаточно суровы.
        Воевода кивнул головой, соглашаясь со своим собеседником, но не произнес ни слова.
        - Дождь будет, - произнес один из путников. - Вон, тучи гонит, скоро будет лить как из ведра.
        - Вы хорошо знаете местность в Радоиме? Есть ли где-нибудь поблизости место, чтобы укрыться всем нам? - спросил Альт.
        - В этих краях мы бывали редко, - признался Гордей, - здесь нет ни пещер, ни построек. В двадцати верстах отсюда есть заброшенная деревня, Суходол, но что там сейчас, сложно сказать. В последний раз я бывал там пару лет назад. Возможно, нам удастся найти укрытие среди старых домов. Но нам придется взять немного западнее.
        - Друзья мои, - Альт обратился ко всем, кто следовал за ним. - Как вы знаете, за нами идет погоня. Но это сейчас не самое опасное. Холод и ливень могут принести куда больше беды. Нам нужно укрытие, где мы могли бы переждать непогоду. В двадцати верстах отсюда есть старая заброшенная деревня. Нам нужно постараться добраться туда, прежде чем непогода настигнет нас. Я знаю, что вы устали и у вас нет сил двигаться дальше, но сейчас нам нужно приложить еще немного усилий.
        Многие люди уже забыли, когда к ним последний раз обращались таким образом. Возможно, именно поэтому они восприняли слова Альта с таким энтузиазмом. Никому не хотелось возвращаться обратно в рабство. Через несколько минут все были готовы продолжить путь, а усталость слово рукой сняло. Перед лицом опасности люди сплотились как никогда и нашли в себе силы.
        На то, чтобы добраться до Суходола у путников ушло почти два часа. Была глухая ночь, небо заволокло тучами и начал понемногу накрапывать мелкий дождик. Деревня была давно заброшена. Еще шестнадцать лет назад Суходол первым принял на себя удар хорбарийцев. В отличие от Белограда, здесь многие дома были построены из бревен, поэтому почти все сгорели дотла, а на месте домов лишь стояли обугленные останки печей. Но все же путникам было где найти укрытие. Они разместили лошадей в двух соседних домах, а сами заняли несколько уцелевших домиков в северной части деревни. Альт взял Гордея и Трояна и отправился осматривать пустующие дома. В одном из уцелевших домов их ждала неожиданная встреча. Оказалось, что в Суходоле есть житель, пусть и всего один.
        - Вы кто такие? - удивился старик, увидев Альта и его друзей.
        - Мы путники. Едем из Магдабара в Белоград.
        Старик рассмеялся, посмотрев на незваных гостей.
        - Из Магдабара в Белоград сейчас только торговцы рабами ездят, а вы на них никак не похожи. Они бы сразу грубить начали да требовать что-нибудь. Им вечно что-нибудь да нужно. Нет, вы точно не торговцы.
        - Ты прав дедушка, но по нашим следам идут те, о ком ты говоришь. Видишь ли, мы освободили больше сотни рабов, а торговцам в Магдабаре это не понравилось.
        - Ох, накликали же вы бурю! - воскликнул старик. - Но, если в моих силах будем вам чем помочь, помогу. Я этих терпеть не могу.
        - А ты что же, живешь здесь?
        - А где ж еще жить-то? - отозвался старик, - я уже старый и никому не нужен. Торговцы рабами иногда захаживают сюда, да меня не трогают. Я им ни к чему. Вот и живу здесь.
        - Мы если чем можем помочь, ты говори, отец, - пробасил Гордей, - наши ребята враз любую работу для себя сдюжат.
        - Да вы лучше себя берегите, соколики, - ответил старик. - Я-то свое отжил, а вы еще молодые. Небось, былого величия Радоима и не помните-то.
        Путники повесили головы и закивали. Гордею, самому старшему среди друзей, было всего семь лет, когда Радоим пал под натиском Хорбара. Путники поделились едой со стариком и отправился искать другое место для ночлега. Дозорных выставили сразу два десятка. Альт хотел остаться в числе первых дозорных, но Гордей отправил его спать. Парень и так вымотался за день, а рана забирала много сил.
        - Иди отдохни, во второй смене тоже должен быть кто-то понадежнее, - посоветовал Гордей, - не стоит себя изнурять, если от этого нет смысла.
        Поколебавшись немного, Альт отправился на отдых. Хлынул ливень, и стучащие по крыше капли дождя навевали сон. Закрыв глаза, искатель уснул. Но спать ему пришлось недолго.

* * *
        - Рангир, нужно возвращаться назад! - Фатих, один из преследователей, пустившихся в погоню за торговцем, был обеспокоен. С востока надвигались черные тучи. С минуты на минуту могла начаться гроза, а мокнуть посреди степи, обдуваемым холодными ветрами, совсем не хотелось. К тому же, ливень мог спутать следы, и тогда они уже точно не догонят торговца с рабами.
        - Ты слышал, что сказал Марид? - ответил другой хорбариец, который по всей видимости был предводителем отряда, - если мы вернемся ни с чем, он доложит Нариману и тот повесит каждого третьего болтаться на площади.
        Фатих выругался про себя. Эти торговцы рабами совершенно забыли о всяком страхе и пользуются протекцией сатрапа как только могут. А Нариману все ни по чем, пока они платят тому ежемесячный налог по пятьдесят золотых каждый. Зато ни один торговец не помчался в степь за своими товарами. Послали добровольцев и даже часть городской стражи. Был бы Нариман, он бы вмешался, но Марид пользовался отсутствием сатрапа в городе и раздавал приказы как хотел.
        В том, что ливень застанет их в пути, Фатих не сомневался. А вот в успехе погони у него возникли сомнения, и с каждой пройденной верстой они только увеличивались. Но отступать он не собирался. А что, если он станет одним из тех, чьи тела будут висеть на главной площади Магдабара? Говорят, один страж дворца сатрапа сбежал. Если их поход провалится, то Фатих намеревался поступить также. Тем временем, тучи нависли над преследователями и начал накрапывать дождь. Прошло всего пару минут, прежде чем он превратился в ливень. Передвигаться верхом стало неудобно, да и совершенно непонятно куда ехать, ведь не видно ни луны, ни звезд. Фатих посмотрел на небо и постарался рассмотреть Нарью, вторую луну, но за дождевыми тучами ее не было видно. Еще и этот пронизывающий холодный ветер, от которого никуда не скрыться…
        Преследователи остановились.
        - Что там? - спросил командир, приблизившись к авангарду.
        - Мы потеряли следы, дождем размыло дорогу.
        - Куда они могли отправиться?
        - Все зависит от того, ждал ли их кто-то здесь, - ответил следопыт, - если их ждали повозки, они могут попытаться ехать, пока не размыло дорогу окончательно. По всей видимости, они хотят проехать через Радоим. Возможно, едут в Дивополье или Норгард.
        - Он представился как купец из Дивополья, - ответил командир, - Значит, они будут пытаться добраться до Радоима и ехать по мощенной дороге?
        - Не думаю, - признался следопыт, - скорее, они будут искать убежище поблизости. А из всех мест здесь подойдут только руины Суходола. Это в двадцати верстах отсюда.
        - Ты понимаешь, что если мы ошибемся, то тебе не сносить головы? - пригрозил командир.
        - Если они не в Суходоле, тогда их точно ждали, - ответил следопыт, - в таком случае, вся эта погоня - чистый фарс, и вы можете прямо сейчас возвращаться обратно и наказывать всех, кого пожелаете.
        Командир стиснул зубы и посмотрел туда, где должны были скрываться путники.
        - Веди нас к Суходолу, - скомандовал он.
        Под утро старика снова разбудило ржание лошадей и голоса всадников.
        «Никак путники собрались в дорогу», - подумал Микула, но что-то на сердце было неспокойно и подсказывало, что это не те путники, которых он встретил несколькими часами ранее. Взглянув в окно, он увидел, что дождь еще льет, поэтому они вряд ли покинули бы свои дома в такую погоду. Услышав хорбарийскую речь, он понял, что это работорговцы. В следующее мгновение в дверь постучали.
        - Кому это не спится в такую рань? - проворчал он, открывая дверь, но незваные гости оттолкнули его в сторону и ворвались в дом.
        - Старик, отвечай, видел ли кого-то этой ночью? - голос командира был тверд, словно сталь. Рангир пристально смотрел на старика и внимательно изучал его.
        - Да кого же тут увидишь? - удивился старик.
        - Видел или нет?
        - Нет, - Микула развел руками.
        На несколько секунд повисло молчание. Рангир продолжал изучать старика.
        - Я слышал от хорбарийцев, которые были в Радоиме, что здесь объявился князь.
        - Князь? - бровь старика вздернулась вверх, - Последний князь, которого я помню на своем веку погиб еще тогда, когда седых волос на моей голове было меньше, чем черных.
        - Если ты меня обманул, то я сниму голову с твоих плеч и не посмотрю на седину, - командир вышел из дома, а остальные последовали за ним. Пройдя пару метров, он обернулся и скомандовал своим воинам, - обыщите все дома в этой деревне. Если здесь никого нет, возвращаемся домой.

* * *
        В это время Гордей уже разбудил Альта. Остальные путники готовились к бою.
        - Тут и для твоего посоха применение найдется, - прошептал Гордей.
        Альт кивнул, но предпочел не рассказывать, что зарядов в посохе всего пять, и восстанавливаются они только со временем, да и то при попадании прямых лучей солнечного света - подрывать боевой дух не хотелось. Противники вымотались под дождем и промокли до нитки, и все же они покорно бродили по заброшенной деревне, обыскивая дома.
        - У них промокли тетивы на луках, - заметил Троян, - а у нас сухонькие. Да и наши воины могут сражаться, прячась в укрытиях. А противники вынуждены атаковать нас, стоя под струями дождя.
        - Но у них втрое больше людей, способных держать оружие, и они лучше подготовлены, - отозвался Гордей, занимая позицию возле двери.
        - Хватит спорить, - вмешался Альт, - у нас все равно не выбора. Мы примем бой и будь что будет. Мы должны выстрелить первыми и вывести из боя как можно больше противников.
        Альт вспомнил о капкане, найденном в лесу еще в первый день своего путешествия. Все это время он таскал его в своей дорожной сумке. Теперь пришло время, чтобы использовать его. Парень подошел к двери и установил капкан рядом с дверью так, чтобы открывшаяся дверь не зацепила его, но вошедший обязательно должен был пройти мимо него.
        Хорбарийцы подобрались к дому, где скрывался Альт с друзьями. Лучники устроились возле окон и напротив двери. Остальные наготовили копья и рогатину и приготовились встречать врагов. Дверь вздрогнула, когда ее попытались открыть ударом ноги, но выдержала. Еще пару ударов, и она рухнула. Первый противник, который появился в дверном проеме, отлетел в сторону, получив в грудь удар огненного луча. Стрелы сорвались и полетели к своим целям, бродившим возле домов. Поднялась тревога. Беглецов обнаружили.
        В первые секунды боя пало несколько десятков противников, не подозревавших о засаде. Но все же нужно отдать должное хорбарийцам. Им удалось собраться в боевой строй и пойти в атаку. То тут, то там возле окон и дверных проемов падали раненые или погибшие путники, сраженные меткими бросками копий или стрел. Воины врывались в дома и храбро сражались. Альт использовал все заряды посоха, отбрасывая противников, и теперь стоял в первом ряду, сомкнувшем щиты. Одно из вражеских копий нашло брешь и проскочило сквозь ряд щитов, ударив его в грудь. Кольчуга лопнула, и острие копья вонзилось в тело. Парень отступил назад и упал на колено. Его место тут же занял другой воин. Строй щитов снова сомкнулся.
        Хорбарийцы отступали перед мощным напором противника. Но так было не везде. В некоторых домах беглецы защищались куда хуже. Гордей вывел своих воинов из дома и велел прижаться к стене, чтобы избежать окружения. Через некоторое время они объединились с другими воинами, скрывавшимися в соседнем доме. Пару минут спустя весь отряд воссоединился и сражался с преследователями.
        - Где наш князь? Неужели он пал? - строй дрогнул. По толпе пробежала волна паники.
        - Князь с вами! - закричал Альт, показавшись из дома. Собрав последние силы, он поднял вверх копье и закричал: - За Радоим!
        Боевой клич огласил окрестности. Падая, получая страшные раны, воины шли вперед, сметая строй противников. Они не увидели как Альт осел на землю и выпустил копье из рук. Если бы кто-то посмел обернуться назад, они бы увидели его промокшую от липкой крови грудь и возможно даже отступили бы назад. Но никто не обернулся. Теперь людей, в сердцах которых появилась надежда и вера в свободное и счастливое будущее, было не сломить. И хорбарийцы дрогнули, не ожидая столь яростного напора. Численное превосходство хорбарийцев растаяло еще в первые минуты боя и теперь, с первыми лучами солнца, поднявшегося над горизонтом, защитники выстояли и заставили врага отступить.
        Лишь только с окончанием боя все увидели, что Альт лежит на земле. Гордей был первым, кто подскочил к нему.
        - Он еле дышит, весь бледный!
        - Снимите с него шлем, дайте воды! Расступитесь!
        - Бинты, скорее бинты!
        Альт зажимал рану как мог, стараясь остановить кровотечение. Он почувствовал, как его голову подняли и сняли с него шлем. Кто-то держал его голову и на лицо полилась прохладная вода. С трудом ему удалось открыть глаза, но рассмотреть лица окруживших его воинов он не смог. Все расплывалось перед глазами. Парень знал, что это свои. Значит, они победили. Жаль только, что теперь им придется справляться дальше самим, без князя. Если кто и придет с Дивополья и Веколесья, они увидят лишь погибшего в бою предводителя. Останутся ли они? Может, Гордей возьмет на себя роль лидера и освободит Радоим? Альт сделал все, что мог, но этого, кажется, оказалось слишком мало.
        Боль отступила и теперь его охватила какая-то манящая слабость. Хотелось закрыть глаза и уснуть, но парень понимал, что если он сейчас уснет, то больше не проснется. Он должен бороться! Собрать все силы в кулак и выжить! Ради себя, ради Радоима и ради Реи…
        Парень представил перед собой девушку. Ее волосы закрывали лицо. Как он хотел увидеть ее глаза! В этот момент, Рея словно услышала его призыв и убрала прядь волос с лица. Ее глаза посмотрели на него.
        - Альт, не спи! Ты нужен нам, слышишь? - требовательный голос заставил видение исчезнуть. Голос Гордея было сложно не узнать.
        Парень открыл глаза и посмотрел на своего друга. Но в этот момент его взгляд устремился дальше, туда, где над горизонтом поднималось яркое солнце. Его лучи скользили по поверхности, возвещая о начале нового дня. А в это время в небе двигалось еще одно яркое пятно. Оно выделялось на фоне солнца и приближалось. Альт не мог поверить своим глазам. Он никогда не видел такого ранее, и ему всегда казалось, что это выдумка, часть красивой легенды. Но сейчас перед ним была то ли галлюцинация, то ли самое настоящее чудо. Окрестности наполнил яркий свет, но этот свет исходил не от солнца. Все, кто находился в этот момент в Суходоле, устремили свои взгляды на источник этого света.
        Глава 14. Чудесное знамение
        Фатих выругался, когда в воинов из его отряда полетели стрелы. Он до последнего надеялся, что беглецы попытаются пройти как можно дальше, не останавливаясь в поисках убежища, и сражения удастся избежать. Стоя на торговой площади Магдабара в числе стражей, он видел как торговец выкупил из рабства около сотни мужчин и женщин, купил для всех лошадей, еды, а для мужчин - оружие и доспехи. Собрать почти сотню вооруженных воинов вот так, с нуля, было очень затратно. Фатих никогда в жизни даже не видел подобных денег, хотя в казне правителей они определенно были.
        Оказалось, что и в этот раз не увидел. С заходом солнца золото превратилось в камень, а за дерзким фальшивомонетчиком отправилась погоня, в которую помимо воли самого Фатиха включили и его. Теперь же ему предстоит сражаться против вооруженных людей, которые еще вчера были рабами и безвольно ждали своей участи. Подставляться в качестве мишени для лучников ему не хотелось, поэтому он прижался к стене дома и принялся ждать. Где-то неподалеку вспыхнул огненный луч, попав в одного из воинов из отряда Фатиха.
        Неужели это и есть то самое Пламя Нарды, о котором рассказывали воины, отпущенные таинственным князем? Если это так, то они напали на самого князя Радоима, а Фатих был слишком хорошо наслышан чем кончились предыдущие встречи хорбарийцев с отрядом, возглавляемым этим человеком. Их судьбу он повторять не хотел, поэтому решил попросту дождаться, пока ему выпадет шанс сдаться. Отступать он и не думал. Все-таки он воин, к тому же Рангир наверняка следит за боем со стороны и заметит проявление трусости с его стороны. А трусов и дезертиров убивали в первую очередь, они даже не входили в число тех, кого казнили за невыполнение приказа.
        Возможно хорбариец смог бы дождаться пока бой стихнет, если бы в соседнем доме не скрывались беглецы. Они выскочили на улицу и бросились на своих врагов. Фатиху пришлось обнажить свою саблю и кинуться в бой. Он ловко отразил выпад мечом, изогнулся и ударил противника по ногам. Тот явно не ожидал удара снизу и упал, схватившись за рану. Над головой просвистела стрела, впившись в другого хорбарийца, стоявшего у Фатиха за спиной. Если бы страж не нагнулся, чтобы нанести свой коварный удар, эта стрела попала бы в него.
        Сразу двое противников набросились на стража Магдабара. Он ловко отбивал выпады и даже смог ранить одного противника, но тут стрела попала в него, прошив плечо и заставив выпустить саблю из рук. Уже в следующее мгновение удар булавы сбил с ног и вышиб дыхание.
        Фатих упал на спину. К его счастью, в пылу боя о нем забыли, но положение хорбарийца оставалось незавидным. Рана кровоточила, пошевелить рукой после полученного удара он не мог. Страж лежал на земле и слушал, как бой приближается к развязке. С большим трудом, превозмогая боль и едва не теряя сознание, он сломал стрелу, прошившую руку насквозь и вытащил ее из раны. Кое-как ему удалось пережать раненую руку, чтобы замедлить кровотечение.
        Помогут ли ему победители? От беглецов и фальшивомонетчиков помощи ждать вряд ли стоит. Скорее всего они его прикончат в отместку за все лишения, которые им пришлось пережить, хоть сам Фатих и не виновен в их пленении. Как ни было грустно сознавать, но от своих товарищей помощи также ждать не стоило. Скорее всего Рангир оставит его умирать, чтобы не возиться с тяжело раненым.
        - За Радоим! - клич огласил окрестности и прибавил сил защищавшимся. Неужели беглецы победят? Их же было меньше, они были вымотаны, без должной тренировки и дисциплины. Как им удалось оказать столь яростное сопротивление? Похоже, Рангир проиграл тактически. Фатих нашел в себе силы, чтобы немного подняться и осмотреться вокруг. Утреннее солнце достаточно освещало окрестности, чтобы можно было рассмотреть происходящее на поле боя. Но разве может быть столько света от солнца? Страж повернулся и посмотрел туда, где над горизонтом поднималось огненное светило. В его сторону приближался еще один источник света.
        - Феникс! - Фатих выпалил это слово, не в силах поверить своим глазам. На мгновение он даже забыл где находится, и что ему в этом положении лучше не привлекать внимания. Он слышал рассказы об этой чудесной птице, но и поверить не мог, что эти рассказы окажутся правдой. Они существуют! Тем временем, птица взмыла высоко над полем боя и описала круг по его периметру. Феникс спустился на землю возле того самого фальшивомонетчика, одурачившего Магдабарских купцов, и принялся петь. Фатих почувствовал легкое покалывание в ране. Посмотрев на руку, он увидел, что стрела пробила руку навылет, а сама рука посинела из-за тугой перевязи. Но случилось чудо! Рана начала затягиваться.
        Пение феникса казалось мелодичным и чарующим. Страж сам не обратил внимание, как раскинулся на траве и закрыл глаза. Легкое покалывание иногда переменялось жжением там, где были раны. Но он больше не испытывал боли, а его тело наполнялось силой. Птица закончила свою песню, взмыла в воздух и, сделав круг вокруг сражавшихся, улетела прочь. К своему удивлению Фатих почувствовал, что теперь не чувствует боли, а его раны затянулись, не оставив даже шрамов на теле. Невероятно, но он смог подняться!

* * *
        Альт увидел, как феникс сделал круг, описав поле боя и опустился возле него, начав петь. Раны стали затягиваться в то же мгновение! Парень почувствовал легкое покалывание в руке, где красовалась едва затянувшаяся рана, оставленная подземником, покалывание и едва ощутимое жжение в боку, где еще болела рана, оставленная Нариманом. Конечно же, стала затягиваться и свежая рана, полученная в этом бою. Альт еще несколько минут просто лежал и наслаждался пением птицы, не в силах подняться на ноги. Что-то теплое, похожее на грелку, согревало его руку. Как бы ни хотелось посмотреть на этот источник тепла, сил, чтобы встать совершенно не было. Но вскоре феникс закончил свою песню и взмыл высоко в небо. Только тогда искатель понял, что может подняться. Осмотревшись вокруг, он увидел яйцо с золотистой скорлупой. Казалось, оно переливается на свету, отражая солнечные лучи.
        - Яйцо феникса! - воскликнул Альт, не в силах поверить в собственную удачу. Птица сама принесла его к нему. Это знак!
        Воины, пораженные чудесным явлением, стали собираться вокруг Альта. На какое-то мгновение они забыли, что еще несколько минут назад были смертельными врагами друг другу.
        - Бывают же чудеса! - воскликнул Троян, глядя на яйцо в руках Альта.
        Парень поднял голову и осмотрел всех, кто был рядом с ним. Даже старик Микула выбрался из своего жилища, чтобы своими глазами увидеть источник разбудившей его песни. Казалось, он стал выглядеть немного моложе и перестал горбиться.
        - Это знамение, - произнес Альт, - я читал о том, что феникс, или жар-птица, как называют ее в Радоиме и некоторых других странах, появляется во времена больших перемен. Мир изменится.
        Все молчали, слушая искателя артефактов. Он посмотрел на хорбарийцев, которые стояли и не знали что делать дальше. Их предводитель пал в бою, и теперь им нужно было либо бежать, либо сдаваться. Надежды на победу уже не оставалось.
        - Вы можете возвращаться домой, если сложите оружие, - слова искателя звучали уверенно и твердо. - Сейчас вы сами видели, что мир Нарды не делает различий между Радоимом и Хорбаром, между бывшими рабами, жаждущими свободы и их угнетателями. Песня феникса исцелила всех раненых, несмотря на принадлежность к стране, вашим взглядам и роду деятельности. Довольно жестокости и кровопролития. Вы можете уйти, но больше никогда не поднимайте меч против Радоима и против четных людей.
        Хорбарийцы поклонились и поспешили прочь. Альта не интересовало куда они отправятся. Он видел, что никто из них не решится напасть снова после пережитого и увиденного в Суходоле. Лишь один из них остановился в нерешительности. Искатель повернулся к нему, ожидая вопроса.
        - Меня зовут Фатих. Я страж из Магдабара. До этого момента я считал вас фальшивомонетчиками, но этот случай с раной и фениксом… Он заставил меня взглянуть на это иначе. Конечно, это может прозвучать нелепо, но я хочу идти с вами.
        - И что ты планируешь делать дальше?
        - А чем я могу быть полезен? - поинтересовался Фатих.
        - В Белограде понадобится много рабочих рук. Если ты хочешь идти с нами, дай клятву, что никогда не причинишь вреда радоимам и всем четным людям.
        - Клянусь, - Фатих в точности повторил слова клятвы.
        - Хорошо, можешь идти с нами, - Альт протянул руку хорбарийцу и тот крепко сжал ее.
        - Сколько лет живу, впервые такое вижу! - произнес Микула, прервав молчание. - Жар-птица, чудесное исцеление, радоимы больше не дерутся с хорбарийцами, а стоят чуть ли не обнимаются… Чудеса. Можно подумать, что спятил на старости лет, ан нет, взаправду все!
        - Микула, идем с нами в Белоград, - предложил Альт. - Мы восстановим его и он снова станет таким же прекрасным, как прежде.
        - Э, нет, - ответил старик. - Я останусь здесь. Мои предки родились и умерли здесь, я родился здесь и здесь же и умру. Если уж решите возродить Суходол, вы знаете где меня найти. Конечно, если я доживу до этого момента.
        - Со временем и это произойдет, - ответил парень, - но сейчас нам нужно торопиться в Белоград. Думаю, там нас уже ждут.

* * *
        Белые стены Белограда было видно издалека если двигаться по южному тракту. Приближаясь к городу, всадники замедлили движение, чтобы жители города не спутали их с хорбарийцами. Альт ехал, сжимая в правой руке копье, а левой он прижимал к телу замотанное в плащ яйцо феникса. От него исходило необычное тепло. Увидев город, он заметил, что внешний вид немного изменился за несколько дней. Некоторые дома в центральной и северной части города красовались новыми крышами, построенными на скорую руку из сосновых бревен. Над городом поднимался дым от костров, а на всю округу были слышны звуки обычного небольшого городка.
        Где-то был слышен стук топоров, где-то звонко звучали молоты, ударяющиеся о сталь. В Белограде появились кузнецы? Куда-то торопились женщины, перекликаясь между собой, скрипели старые колеса телег, а работники спорили о том, как лучше выполнить работу. На какое-то мгновение Альт представил каким был город до того, как был разрушен. Тысячи людей ежедневно ходили по его улицам, торопясь по своим делам, по вечерам устраивались концерты известных бардов, на торговой площади не стихала торговля. Многие путники покидали город или находили здесь ночлег. Белоград, разросшийся у подножья холма и на его вершине, был прекрасен.
        Альта и его спутников заметили издалека. Часовые передали о приближении большого отряда, и многие жители оставили на время свою работу, потянувшись к оружию.
        - Это Альт! Гордей и Троян с ними! Это наши! - дозорные узнали в путниках своих и впустили их в город через сбитые наспех ворота. Процессия двигалась по узким улочкам по одиночке, чтобы протиснуться между узкими стенами, растянувшись едва ли не на полверсты. Наконец, они остановились на главной площади. Велимудр уже встречал их.
        - Хвала небесам, вы уцелели! Я вижу, вы вернулись с подкреплением!
        - Это все идея Альта, - признался Гордей. - Это он придумал освободить пленников из рабства и вернуться с ними домой.
        - Но откуда столько золота?
        - Платить врагу? Только сильнее его сделали! - пробурчал кто-то из толпы.
        - Золото ифрита, - ответил Альт и улыбнулся. - Теперь торговая монополия Магдабара на юге Нарды под большим вопросом, а для всех торговцев города мы - злейшие враги.
        - Где Варда? Альда с ней? - Альт первым делом поинтересовался о судьбе девушек.
        - Да, они добрались сюда всего за пару часов до вашего приезда. У них выдалась тяжелая дорога, но они справились. Сейчас они отдыхают наверху, - Велимудр кивнул, указывая на холм, где располагались княжеские палаты. - Там мы сделали временный лазарет и место для отдыха. Благо, места свободного много.
        - Так это и есть тот самый князь, о котором нам говорили? Он ведь еще мальчишка совсем! - из толпы вышел высокий и статный мужчина лет тридцати пяти и презрительно осмотрел Альта. - Что ты прячешь там, аки вор?
        - Я не вор и эта ценность принадлежит мне по праву, - ответил Альт, доставая из пол плаща сокровище. - Это яйцо жар-птицы!
        - Что нам эта диковинка? - губы собеседника искривились в ироничной ухмылке.
        - Альт, покажи им свой талисман, - попросил Велимудр.
        Парень достал талисман из-за пазухи и продемонстрировал собравшимся. Некоторые даже бросили работу, чтобы посмотреть на него ближе. Толпа собралась вокруг искателя.
        - И что нам с того талисмана? Он мог запросто украсть его! - воскликнул мужчина.
        - У тебя какие-то заморочки по поводу воровства? - поинтересовался парень.
        - Не смей мне тыкать, щенок! Я едва ли не вдвое тебя старше! Где твое уважение?
        - А ты его заслужил? - Альт удивленно вскинул бровь.
        - Не с того ты начинаешь… «князь», - последнее слово мужчина специально произнес с показательным презрением.
        - Послушайте, - Альт осмотрел собравшуюся толпу. - Я не собираюсь никем править и кому-то приказывать. Как я понимаю, многие из вас оставили свои дома в Дивополье и Веколесье ради того, чтобы освободить Радоим и восстановить его. Если вы пришли сюда не за этим, то можете уходить уже сейчас.
        - Кто дал тебе право решать за нас? - взревел собеседник. - Каждый из нас пришел потому, что сам этого захотел.
        - Можно я ему врежу? - вмешался Троян.
        - Не стоит, - ответил Альт. - Если он этого захочет, мы можем поговорить с ним с глазу на глаз. Как тебя зовут?
        - Мантирук! - гордо произнес мужчина. - Я с радостью приму твой вызов и покажу, что ты просто мальчишка, который и гроша не стоит.
        - Погодите, - Велимудр вмешался в спор, понимая, что ситуация выходит из-под контроля, - Альт спас многих из нас. Я лично и многие люди из Радоима, Нерсвинта и Норгарда обязаны ему своей свободой. Он спас Гордея, Трояна и Варду. Он вернул принцессу Нерсвинта из лап хорбарийцев и хоть и обманом, но смог освободить более сотни человек из рабства! Альт доказал, что заслуживает уважения. К тому же, в его руках Пламя Нарды!
        Окружающие ахнули, посмотрев на копье. Легенды о Пламени Нарды знали все радоимы.
        - Что за сказки ты рассказываешь нам, старик! - возмутился Мантирук. - Это все легенды, которые придумали барды и подобные им бездельники. Этого нет на самом деле.
        - Пламя! - Альт вскинул руку вверх и приказал огненному лучу вырваться из копья и полететь высоко вверх.
        Люди, увидевшие это чудо, упали на землю.
        - Ладно, посмотрим на что ты сам годишься, - произнес Мантирук, но теперь ег оголос звучал настороженно. - Или ты испугался?
        - Вот и нет. Я готов.
        - Только копье свое оставь, - потребовал спорщик. - Будем биться на кулаках.
        Мантирук был немного выше ростом Альта и едва ли не в половину шире в плечах. Очевидно, что он имел преимущество и надеялся побороть своего противника в кулачном бою.
        - Идет! - согласился Альт.
        Спорщики вышли на середину площади и оголились до пояса. Альт отметил, что там, где до встречи с фениксом были раны, не осталось даже крошечных шрамов. Может, и следы от ожогов на ногах тоже пройдут?
        - Будем биться до тех пор, пока кто-то из нас не сможет стоять на ногах, - произнес Мантирук, и Альт кивнул, принимая правила.
        Мужчина заревел и бросился вперед, стремясь сократить дистанцию и ошеломить противника, но для Альта такие драки были не впервой. Он ловко проскочил под рукой соперника и перекатился через плечо. В следующее мгновение руки борца сомкнулись со звонким хлопком на том месте, где секунду назад стоял Альт, но тот был уже за спиной Мантирука. Он мог бы воспользоваться случаем и ударить в спину, но посчитал это бесчестным.
        Противник сразу же развернулся и нанес быстрый удар. Альту удалось уклониться, но этот удар был обманкой. Мантирук немедленно выпрямил правую руку, нанося мощный удар по лицу парня. Тот отскочил в сторону, получив сильный удар в челюсть.
        - Ну что, я тебя научу уму-разуму, мальчишка, - произнес драчун.
        Альт лишь улыбнулся в ответ. Теперь он знал, что его соперник - правша, и у него созрел план. Парень намеренно сместился вправо, провоцируя Мантирука нанести удар его главной рукой, но к удару он был готов. Искатель уклонился от удара, а кулак со свистом рассек воздух возле уха. Еще бы немного, и он бы ударил Альта по голове. Но в голове у искателя артефактов уже сложился план. Он немедленно перенес вес на левую ногу и со всей силы ударил по коленной чашечке противника.
        Мантирук заревел от боли, а руки непроизвольно дернулись вниз, открывая голову. Парня не пришлось просить дважды. Вложив всю силу в удар, он ударил в челюсть. Кулак пронзила боль и показалось будто кости сейчас сломаются от удара, но кулак оказался крепче челюсти. Мантирук упал на землю, а из его рта вытекла струйка крови. Прошло пару секунд, но он даже не попытался подняться, а лежал держась за лицо.
        - Я еще раз повторю, - произнес Альт, осматривая всех, кто следил за поединком. - Да, я потомок князя Борислава и никто не посмеет отобрать у меня честь называться его сыном. Но я не настаиваю на том, чтобы править вами. Вы вольны выбрать князя самостоятельно. Я позвал вас сюда не для того, чтобы вы преклонялись передо мной. Я хочу помочь вам освободить Радоим.
        - Меня знают многие, - Гордей вышел из толпы и осмотрел собравшихся. - Долгие годы я возглавлял сопротивление здесь, в Радоиме, и часто появлялся у ваших дверей, когда судьба приводила меня в Дивополье или Веколесье. Я хочу сказать, что лучшей кандидатуры на роль князя, чем Альт, нам не найти. Он заслуживает это право не только по праву рождения, но и заслужил в многочисленных боях и подвигах. Я готов назвать его своим князем.
        С этими словами Гордей подошел к Альту и преклонил перед ним колено.
        - И я готов! - вмешался Троян. - Видели бы вы его в деле!
        Альт улыбнулся, вспомнив как бородач реагировал на него поначалу.
        - Решим это на общем собрании, - вмешался Велимудр. - Пусть каждый выразит свое решение.
        Парень кивнул головой, соглашаясь со старцем. Он подошел к своему противнику, который уже пришел в себя и протянул ему руку, предлагая помощь, но Мантирук, шатаясь, поднялся сам.
        - Он горделивый и вспыльчивый, - ответил Велимудр. - В бою был бы ценным союзником, но в миру не сложилось.
        - Ничего, у нас хватит воинов, чтобы выстоять, - ответил парень, провожая взглядом своего соперника.
        - Альт! - знакомый голос, вырвавшийся из толпы, заставил Альта в мгновение ока развернуться.
        Глава 15. Крайвинд
        - Рея? - Альт не мог поверить своим глазам. - Как ты здесь оказалась?
        Девушка выбралась из толпы и подбежала к искателю, обняв его.
        - Я так волновалась за тебя! Я была в том караване, который попал в вашу засаду там, в Хорбаре. На Крайвинд напали и многих людей захватили в плен…
        - Как ты? Ты не ранена? - сердце Альта сжалось, когда он подумал, какие страдания могли ждать девушку в плену.
        - Со мной все в порядке. Бандиты говорили с нами на всеобщем и называли меня особо ценным товаром, который дорого можно продать на рынке Магдабара.
        Альт сжал кулаки и нахмурился. Затем, он вспомнил Магдабар и представил в каком положении оказались работорговцы после того, как вырученные ими деньги от продажи рабов обратились в камень, и ему стало немного легче.
        - Что с Диваром и Корой? Что с остальными жителями деревни?
        - Не знаю, я видела, как постоялый двор горел, а они выбирались через задний двор. Около дюжины людей попали в плен, как и я. Они здесь, приходят в себя после потрясения и набираются сил, чтобы вернуться домой.
        Альт вспомнил встреченных незнакомцев в самом начале своего путешествия и почувствовал легкое разочарование. Возможно, тогда ему следовало вернуться обратно и предупредить старосту деревни. Хотя, твердолобый Корг все равно бы ему не поверил, но он мог хотя бы предупредить остальных, и они были бы начеку.
        - Меня схватили и повезли в Хорбар, - продолжила девушка. - Я думала, что пропаду, но вот, на месте встречи караванов нас ждала засада. Мы прижимались к самому дну повозки, надеясь, что нас не зацепят ни стрелами, ни огнем. Освободившись от веревок, я принялась искать тебя, но мне сказали, что ты уехал за принцессой. Два дня от тебя не было никаких вестей.
        - Это были очень насыщенные событиями два дня, - ответил Альт, обнимая девушку. - Сейчас мы готовимся к отражению атаки на Белоград. Хорбарийцы могут напасть со дня на день, но у нас достаточно времени, чтобы доставить Альду в Златодол и попросить у герцога помощи. В Нерсвинте до сих пор думают, что дракон жив. Нужно рассказать им правду. По дороге туда мы обязательно заедем в Крайвинд. Поедешь со мной?
        - Конечно поеду, - произнесла Рея. - Я переживаю за своих родителей и за твоих… и за весь Крайвинд.
        - Отлично. Выезжаем сегодня же, - парень взял девушку под руку и повел за собой.
        - Альт, тебе бы отдохнуть с дороги, - вмешался Гордей.
        - Хорбар может собрать свою армию в считанные дни. Нам нужно спешить. Альде нужно вернуться домой. К тому же, я надеюсь на помощь от герцога Златоземья. Лишняя пара сотен воинов на стенах Белограда нам не помешает.
        - Ты думаешь, он согласится оказать нам военную помощь? Нерсвинту ни к чему портить отношения со своим южным соседом.
        - Отношения этих двух стран и так натянуты, все из-за желания хорбарийцев добраться до северных торговых путей. Думаю, Радоим, как ценный союзник на востоке в глазах Нерсвинта будет куда предпочтительнее, чем ханство.
        Парень направился на вершину холма, осматривая окрестности. Здесь он прыгал вниз, спасаясь от хорбарийцев. Странно, но его сила больше не проявлялась подобным образом. Хотя и не было такой необходимости ей воспользоваться. Подумав об этом, он решил заняться тренировкой навыков, когда появится немного свободного времени.
        - Альт! - светловолосая девочка издали заметила приближение Альта, Реи, Гордея и Трояна. Увидев друзей, она помчалась в их сторону. Варда последовала за ней.
        - Вы вернулись! - Варда обняла Гордея и поймала на себе удивленные взгляды Альта и Трояна.
        - Спасибо вам за помощь, - Альда поклонилась своим спасителям.
        - Перестаньте, принцесса, - ответил искатель. - Мы не при королевском дворе, чтобы уделять внимание манерам.
        - Тогда и вы не называйте меня принцессой, - потребовала девочка.
        Альт кивнул, соглашаясь с просьбой. Он посмотрел на здание, стоявшее на вершине холма. Ворота установили новые из наспех сбитых бревен, а бреши в стене заложили камнями. Всего за пару дней было проделано очень много работы. Люди приводили дома и защитные сооружения в порядок, собираясь остаться здесь надолго.
        - Вот вы где! - воскликнул Велимудр, взбираясь на холм. Он спешил, поэтому запыхался и сейчас пытался перевести дыхание. - Я распорядился, чтобы вам подготовили отдохнувших лошадей и собрали запас провизии на три дня. Ты поедешь один?
        - Рея поедет со мной, - ответил Альт. - Остальных жителей Крайвинда брать не будем. Нам нужно передвигаться скрытно. Когда все закончится, мы поможем им вернуться домой. Конечно, если они не пожелают отправиться домой самостоятельно.
        - Вдвоем ехать опасно, - Велимудр недовольно поморщился, понимая, что переубедить Альта будет очень сложно.
        - Сейчас каждый человек, способный держать оружие на счету на стенах Белограда. Нам нужно собрать как можно больше провизии на случай, если хорбарийцы решат устроить осаду города. К тому же, чем меньше отряд, тем легче будет прошмыгнуть незамеченными.
        - Позволь я поеду с тобой, - попросил Троян. - Гордею придется остаться здесь. Кроме тебя он единственный, кто может командовать войсками, да и опыта ему не занимать. А я же волен ехать куда угодно. Здесь и без меня обойдутся. А ты знаешь, что врагу лучше не становиться на пути моего бердыша.
        - Договорились. Альду будет сопровождать трое взрослых, - парень похлопал товарища по плечу. Хоть их первое знакомство не задалось, после всех приключений он считал бородача своим другом.
        Несмотря на планы Альта отправиться в путь как можно скорее, они покинули Белоград только ближе к вечеру. Альда сидела перед ним, крепко сжимая поводья, а Троян и Рея ехали следом. Чтобы не привлекать внимания, было решено свернуть с основной дороги. Но теперь Альт решил не пробираться по лесу, а взять немного южнее, направив свой отряд к Топким болотам. Вряд ли кто-то из хорбарийцев решился бы отправиться туда, где можно запросто сгинуть, не зная правильной тропы среди трясин.
        - Переживаешь? - спросила Альда, пытаясь завязать разговор и избавиться от волнения.
        - Конечно, - ответил парень. - Мои приемные родители могли погибнуть во время нападения хорбарийцев. Рея говорит, что их дом горел. А для Дивара «Сытый путник» - не просто постоялый двор. Это наследие, которое досталось от его отца. Он очень трепетно к нему относится. Надеюсь, с ними все в порядке.
        - Рея потому и грустная, что переживает? - поинтересовалась девочка.
        - Да, ее родители живут в доме рядом с постоялым двором. Огонь запросто мог перекинуться на их дом, да и неизвестно удалось ли им спастись.
        - Мне страшно, - призналась Альда и крепче прижалась к искателю.
        - Не переживай, успокоил ее парень. - Я хорошо знаю эту дорогу, здесь нам некого бояться. Мы обойдем все самые опасные места стороной.
        - Я боюсь не за себя, - произнесла Альда. - Я беспокоюсь о жителях Крайвинда.
        - Мы все беспокоимся о них, - ответил Альт. - Именно поэтому, перед тем, как доставить тебя в Златодол, я хочу заехать в родную деревню.
        - Как, ты не повезешь меня до Ниерса?
        - Альда, я бы рад, но ты сама видишь какая ситуация сложилась с Хорбаром. Они придут. Обязательно придут. Если Радоим возродится, хорбарийцы потеряют маршрут для поставок рабов из центральных и северных земель континента. Это сильно ударит по их экономике. Тут даже не вопрос в дележке власти и новых землях. Скорее, здесь замешаны деньги.
        - Тихо вам, - скомандовал Троян. - Мне кажется, впереди кто-то есть.
        - Остановимся за холмом и посмотрим кто это может быть, - скомандовал Альт, уводя друзей дальше от тропинки.
        Стоило им скрыться в безопасном месте, как на дороге появился человек, одетый в плащ с капюшоном. Он шел пешком и вел коня следом за собой, держа его за уздечку. Капюшон был натянут на голову так низко, что рассмотреть лицо было просто невозможно. Казалось, путник мог смотреть лишь себе под ноги. Добравшись до места, где Альт увел свой отряд в сторону, путник на мгновение остановился и повернулся к холму, за которым скрывались путники.
        - Что он ищет? - прошептал Троян.
        - Следы, - ответил Альт. - Он увидел, что следы еще свежие и уводят в сторону.
        - И что ему нужно?
        - Откуда мне знать? Подойди и спроси, если так хочешь.
        Бородач поежился, но решил не выбираться из своего укрытия. Постояв так некоторое время, словно оценивая что-то, путник двинулся дальше по дороге.
        - А ты говорил, что здесь безопасно! - упрекнул Альта бородач. - Вон, не пойми кто здесь бродит и высматривает.
        - Он тебя что, укусил, или что? - возмутился Альт. - Прошел себе и пусть.
        - А если это разведчик?
        - Разведчики себя так не ведут. Они вообще почти не ходят по дорогам, разве что только он искал кого-то.
        - Вот-вот! - отозвался Троян.
        - Ладно вам, идемте дальше, - Рея вмешалась в разговор и поторопила мужчин.
        Они решили не возвращаться на дорогу, а обогнули холм с другой стороны и продолжили путь в непосредственной близости от протоптанной тропы.
        - Альт, а мы точно здесь не провалимся в трясину? - побеспокоился Троян, когда болотистой местности стало куда больше.
        - Не должны.
        - Что значит «не должны»? Ты же сказал, что здесь безопасно.
        Парень остановился и с серьезным видом посмотрел на своего спутника.
        - Троян, здесь даже лошадь может пройти. Не должны - значит, что, если будешь идти за мной и не вилять по сторонам, то не провалишься.
        - Понял, - ответил бородач и принял серьезный вид. - Но, чтобы ты знал, я умнее лошади.
        - Вот и докажи это!
        Оставшуюся часть пути отряд преодолел без происшествий. Альда ехала верхом, а остальные спешились и вели своих лошадей под уздцы. Несколько раз лошади оступались, но все обошлось. Преодолев болота, отряд выбрался на твердую землю в паре верст от Крайвинда. Здесь можно было продолжить путешествие верхом.
        - Альт, это здесь ты сражался с василиском? - Рея вспомнила знаменитый рассказ Альта, оглядываясь на болота, которые остались позади.
        - Нет, это было на десять верст западнее и немного южнее, - отозвался парень. - Здесь болота не слишком опасные и не глубокие. Ему здесь нечего делать. Если бы у нас был хоть небольшой шанс встретить здесь василиска, я бы ни за что не отправился сюда с вами.
        Проехав небольшую рощу, отделявшую Крайвинд от Топких болот, Альт увидел деревню. Даже отсюда было видно, как сильно пострадали дома от нападения хорбарийцев. Часть домов были сожжены дотла, и на их месте возвышались обугленные руины. Некоторые дома пострадали лишь отчасти. На улице было непривычно пустынно для Крайвинда. В этой маленькой деревушке всегда кипела жизнь, по улицам сновала детвора, замышляя очередную шалость, а люди были заняты работой. Теперь все старались не выходить из своих домов, и лишь крестьяне и ремесленники отправлялись по своим делам, проверяя висит ли на поясе оружие каждый раз, как услышат подозрительный звук.
        Альт непроизвольно заставил лошадь ускорить шаг и направил ее в сторону «Сытого путника». Точнее, развалин, которые от него остались. Комнаты на втором этаже, где жил Альт, просто не существовало - крыша обрушилась из-за того, что пожар уничтожил стены, служащие опорами. Стены местами сгорели дотла, а местами лишь обгорели и стояли мрачным напоминанием того, что здесь когда-то стоял дом, в котором путники могли подкрепиться и найти место для отдыха и ночлега, а жители деревни могли собраться и посудачить. Несколько соседних домов постигла та же участь. В Крайвинде было уничтожено около двух десятков домов, что составляло едва ли не четверть от всей деревни.
        - Альт, Рея! - Кора появилась на ступенях одного из домов, - хвала богам Нарды, вы живы!
        - Кора! - Альт ссадил Альду с лошади и соскочил сам. Приблизившись к своей приемной матери, он обнял ее.
        - Мы с Диваром так переживали, что с вами могло что-то случиться!
        - Как Дивар?
        - Ранен, но залечивает раны и старается сохранять бодрость духа.
        Послышался стук палки, и на ступеньках показался Дивар. Он ловко соскочил на землю, перепрыгивая ступеньки на одной ноге и поспешил к парню.
        - Рад, что ты уцелел, да и еще и Рею смог освободить. Кто с тобой? Твои друзья?
        - Это Троян - он с Радоима. Мой верный друг и прекрасный воин.
        - Ты не говорил, что тебе приходилось сражаться с людьми в своих путешествиях, - насторожился Дивар.
        - Хорбарийцы не оставили нам другого выхода, отец, - ответил Альт и почувствовал какое-то особое, необычное чувство, когда он назвал Дивара отцом. Собственно, почему нет? Дивар вырастил его, поэтому он имеет право говорить, что у него было два отца и две матери. Одни - те, которые отдали свои жизни ради того, чтобы спасти его, другие - те, которые посвятили свои жизни тому, чтобы его вырастить и воспитать.
        - Да уж, эти парни так и просят оглоблей по голове, - поморщился Дивар.
        - Хватит уже, навоевался, - отозвалась Кора, взяв мужа под руку.
        - Что с твоей ногой? - поинтересовался Альт.
        - Стрела прошила бедро, - признался Дивар. - Пока один из этих разбойников пытался разрубить меня своей саблей, я закрылся щитом, оставив ноги беззащитными. Но это ерунда. Лекарь Бирбинс говорит, что смогу ходить, хоть и нескоро. Возможно буду прихрамывать.
        - Это не беда, главное, что живой.
        - Альт, ты не представил нам свою самую молодую спутницу, - оживилась Кора, посмотрев на Альду.
        - Это Альда, принцесса Нерсвинта, - ответил Альт, положив руку на плечо девочке.
        - Ты смог! - воскликнул Дивар. - Вот уж Хильб посинеет от злости, увидев доказательство твоих подвигов!
        - Ваше величество, простите моего мужа за ужасные манеры, - извинилась за мужа Кора. - Просто он очень рад тому, что Альту удалось сдержать свое обещание и тому, что вы оба целы и невредимы.
        - А что с моими родителями? - поинтересовалась Рея.
        - Не волнуйся, они в порядке. Их приютили Карренты на соседней улице. Ты же знаешь, у них большой дом и есть где пожить, пока мы приведем свои дома в порядок.
        - Да уж, тут придется начинать все с начала, - произнес Альт, осматривая обугленные руины.
        - Не вижу повода отчаиваться, - ответил Дивар. - Мой отец в свое время тоже начинал строить постоялый двор с нуля.
        - Кстати, у меня есть предложение, - произнес Альт, - но об этом поговорим, когда я вернусь домой. Нужно отвезти Альду к герцогу в Златодол.
        - К герцогу? - Дивар нахмурился, - Альт, это не очень хорошая идея.
        - Почему? - удивился парень.
        - Очень многое произошло за эти несколько дней, пока тебя не было. Иллентал Фарн в темнице и обвиняется в убийстве короля. Златодол осаждают войска герцога Высокогорья, а Хорбар начал войну с Нерсвинтом.
        - Что? - Альт смотрел на отца с вытаращенными глазами. Если бы ему об этом сказал кто-то другой, то он бы ни за что не поверил в это.
        - Что с моим отцом? - на глаза девочки накатили слезы. - Он умер?
        - Я не могу говорить наверняка, а проверить сам уж точно не могу из-за своей раны - отозвался Дивар. - Это лишь новости от тех, кто был проездом в Крайвинде и держал путь на восток, в сторону Дивополья или же на северо-восток в сторону Норгарда. Но слыхам нельзя особо доверять. Говорят, что Фарна обвинили в убийстве короля Конрада, а Хорбар воспользовался этой возможностью, чтобы напасть.
        Альда едва сдерживала слезы. Рея прижала ее к себе, гладя по спине.
        - Но для того, чтобы собрать боеспособную армию и подвести ее к границам требуется не меньше недели, а то и больше. Как они могли напасть так быстро? Я полагаю, раз новости докатились до Крайвинда, война идет уже не первый день?
        - Не первый, - отозвался Дивар, - Хорбар разбил объединенную армию герцога Полесья и королевских гвардейцев и двигается в сторону Ниерса.
        - Разве они не понимают, что нужно объединить силы и дать отпор хорбарийцам?
        - Среди герцогов нет единства. Если Конрад еще мог формально управлять страной, то с его смертью борьба за трон обострилась, а герцоги ополчились один на другого.
        - Мне нужно найти Фарна, - ответил Альт. Парень рассчитывал, что получит помощь герцога в противостоянии с Хорбаром, но на деле оказалось, что Радоим будет сражаться один, и по всей видимости, им придется еще и помогать Нерсвинту сдержать натиск ханства.
        - Я еду с тобой! - произнесла Альда. - Мне нужно узнать что случилось с отцом, а заодно и узнать о судьбе моих братьев.
        - Я тоже еду с тобой, Альт, ты знаешь, - произнес Троян.
        - Альт… Я хочу поехать с тобой, но я должна помочь родителям, - Рея стояла в нерешительности.
        - Рея, останься, - Альт взял девушку за руку. - Когда я найду Фарна и разберусь со всем, что произошло, я вернусь домой. Предложи родителям перебраться в Белоград. Там им будет безопаснее и легче построить новое жилье.
        Альт заключил в объятия своих приемных родителей, затем забрался в седло, поднял Альду и посмотрев Рее в глаза, отправился в сторону Златодола. Признаться ей в своих чувствах он снова не решился. Постоянно казалось, будто бы время и место не подходящие для проявления чувств.
        Глава 16. Альт и Фарн
        Вот уже пару дней Иллентал Фарн, герцог Златоземья, не видел посетителей. Стража исправно приносила ему еду, просовывая ее в узкую щелочку внутри массивной тюремной двери, но никто не собирался посещать его. Ни Руфиуса с его угрозами, ни Вирана с его хитрыми уловками… Кто придет за ним следующим? Неужели это будет Тердрис Коварр? По крайней мере, его еще не было. А что, если никто не придет? Это мысль ворвалась в сознание плененного герцога и бешено забилась, словно зверь, попавший в ловушку. Неужели ему придется остаться здесь до конца своих дней?
        Учитывая, что теперь Фарн мог спокойно спать на твердой лежанке, это в любом случае было лучше, чем висеть на цепях, прикованным к стене. Пользуясь моментом, он лежал и восстанавливал силы, поднимаясь лишь для того, чтобы принять миску с едой и вернуть ее на место, откуда через пару часов страж заберет ее. Набравшись сил, он даже смог размяться, хотя мышцы все еще болели после пыток.
        - Решил дать мне время подумать, - произнес Фарн, - или же забыл за меня? Может, на меня всем плевать? Спросить бы что происходит у стражи, но они молчат.
        Фарн понимал, что разговаривает сам с собой, но отсутствие собеседников накладывало свой отпечаток. Он устал думать молча. Ему хотелось пообщаться с кем-то кроме как со стенами, в которых он был заточён. Возле двери в камеру послышались шаги и какая-то возня. Что-то тяжелое упало на пол, зазвенели ключи, и кто-то начал копошиться ими в замочной скважине, словно подбирая нужный ключ. Наконец, когда правильный ключ оказался в замочной скважине, замок на двери подался и дверь отворилась. На пороге стоял высокий темноволосый мужчина в кожаном камзоле и темных штанах. В одной руке он держал связку ключей, а в другой - кинжал. Фарн отметил для себя, что на кинжале нет крови. Значит оружие он не использовал в бою. Неужели за ним пришли и решили таким образом избавиться от него? Собрав все силы воедино, Фарн поднялся. Пусть у его убийцы есть оружие в руках, у него есть сила и опыт. Увидев герцога, посетитель уверенным шагом вошел внутрь.
        - Ваше сиятельство! - воскликнул посетитель. - Наконец-то я вас нашел!
        - Гарольд! Как ты здесь оказался? - Фарн узнал своего слугу лишь после того, как солнечный луч упал на его лицо.
        - Это было довольно сложно сделать, - признался посетитель. - Но обо всем по порядку. Нам нужно спешить.
        - Что со стражей?
        - Никого нет, все разбежались. В коридоре остался только один страж. Он не хотел меня пропускать, пришлось его оглушить.
        - Что значит разбежались?
        - В Ниерсе суматоха, войска хорбара приближаются, - ответил Гарольд.
        - Что? - удивился Фарн. - Что все это значит?
        - Похоже, вы многого не знаете, Ваше сиятельство, - ответил посетитель.
        Они пробирались по узким коридорам в поисках выхода, а Гарольд рассказывал герцогу обо всем, что произошло за неделю, проведенную им в стенах темницы.
        - После того, как вас схватили и заперли в темнице Руфиус Мал объявил себя правителем Нерсвинта. Он переманил на свою сторону королевскую стражу, а мирным гражданам пообещал, что будет править до тех пор, пока не найдется принц Красиус или же принц Вильс не достигнет возраста, чтобы взойти на престол.
        - Красиуса нашли?
        - Не слышал об этом, - признался Гарольд. - Судьба старшего сына короля Конрада неизвестна. Вас планировали казнить за убийство короля. Тердрис Коварр осадил Златодол, и дела наши были плохи. Их было втрое больше, но нас спасло нападение Хорбара. Узнав о смерти короля Конрада, они напали на Нерсвинт. Лесной удел пал под натиском южан на следующий же день.
        - Так быстро? Думается мне, что у них уже была готова армия вторжения, которая дожидалась сигнала. И где же герцоги сейчас? Чем они заняты? Как тебе удалось вырваться из осажденного Златодола?
        За несколько дней заточения у Иллентала Фарна набралось очень много вопросов, которые требовали ответов.
        - Обо всем я обязательно расскажу по ходу дела, но сейчас нам нужно выбираться, пока никто не хватился вашей пропажи. Стража разбежалась, но некоторые все еще бродят по городу. Остались самые верные, кто несет свою службу и те, кто попросту боится покидать город и цепляется за хоть какие-нибудь привилегии.
        - Расскажи мне о ходе войны, - потребовал герцог.
        - Рассказывать особенно нечего. Хорбар атаковал стремительно, войскам герцога Полесья пришлось отступать перед превосходящими силами врага. Объединившись с королевской гвардией под командованием Руфиуса Мала, они дали бой на границе Королевского леса к югу от Ниерса. Битва закончилась разгромом армии Нерсвинта. Хорбарийцам удалось окружить их и ударить в спину. Герцог Полесья погиб в бою. Пока я пробирался к вам, мне удалось пообщаться с одним из воинов королевской гвардии. Источник, конечно, такой себе надежности, но хоть какая-то информация у нас есть. Тем более, герцога Полесья нигде нет.
        - А что с другими герцогами? Почему я не вижу Вирана Хорра? После отъезда Мала он захватил власть в Ниерсе.
        - А, этот! - лицо Гарольда искривилось от издевательской улыбки. - Как только он услышал о поражении, сразу же покинул Ниерс. Говорят, он собрал все свои пожитки и вместе с семьей убрался в Тиглию, подальше от Хорбара.
        - Бежал, трус, - процедил Фарн. Впрочем, он не сильно удивился. Вира Хорр никогда не обладал лидерскими навыками и не смог бы удержать власть в такой сложной ситуации.
        - Тердрис Коварр снял осаду Златодола. Герцог Высокогорья опустился до банального мародерства, опустошив все склады до которых смогла дотянуться его армия и увел с собой весь скот и лошадей. Нам пришлось забрать всех лошадей, укрытых нами в замке, чтобы добраться до Ниерса и освободить вас. Амбары пусты, а часть полей оказалась сожжена. Нам может грозить голод этой зимой.
        Фарн молча выслушивал рассказ своего слуги. Он не выставлял свои эмоции на показ, хотя внутри бушевала ярость. Жажда власти и алчность привели страну на грань выживания. Миновав очередной коридор, они с Гарольдом оказались возле выхода. Здесь их уже ждали трое всадников.
        - Ваша лошадь, герцог! - воскликнул один из воинов, в котором Фарн узнал Хальдрика.
        - Хальдрик! Благодарю. Как обстоят дела с охраной города? Мы сможем покинуть Ниерс?
        - Думаю, да. Стража сейчас не особо свирепствует.
        Иллентал Фарн хотел как можно скорее отправиться в Златодол, чтобы оценить степень разрушения и подготовиться к встрече с армией Хорбара. Герцог поднял руку, чтобы отдать команду своему отряду выдвигаться в путь, но тут же замер.
        - Погодите, Хорр говорил, что принц Вильс заперся в одной из башен. Вы знаете где это?
        - К сожалению, мы понятия не имеем, - признался Гарольд. - Мы могли бы попытаться найти его, но он ни за что вам не поверит. Вы теперь враг для короны, Ваше сиятельство. Мы только потеряем время, которого у нас и так совсем немного.
        Фарн окинул взглядом своего верного слугу и молча кивнул. Гарольд был прав. Сейчас он ничего не сможет сделать. Они помчались по улицам Ниерса в сторону западных ворот, вынуждая прохожих шарахаться в стороны. Стражи, охранявшие выезд из города, даже не попытались остановить отряд. К счастью герцога, вереницы беженцев тянулись через южные ворота, а выход из города на западе был абсолютно свободен. Никто даже не попытался остановить безумцев, решивших покинуть безопасное укрытие за городскими стенами. Фарн гнал лошадей во весь опор. Ему нужно было оказаться в Златодоле до конца этого дня.
        Лишь только когда они перебрались на другой берег, минуя один из притоков Гренны, все в отряде смогли вздохнуть спокойно. Дальше открывалась дорога через Королевский лес.
        - Гарольд, помнишь, я просил тебя следить за Альтом. Понимаю, что выполнить это было очень сложно, но, может, он дал о себе знать?
        - Не слышал ничего о нем, - признался всадник. - Я тоже переживаю о его судьбе и о принцессе Альде, но в этих условиях мы ничем не сможем ему помочь.
        - Надеюсь, он жив. А о судьбе принцессы и думать страшно, - произнес герцог, устремив взгляд на восток, где за пару сотен верст находился Белоград.
        ***
        Приближаясь к Златодолу, Альт невольно вспомнил, как пару недель назад ехал сюда, сидя за спиной у Гарольда. Тогда он побоялся самостоятельно сесть в седло и управлять лошадью. Сейчас же он выражал абсолютную уверенность, которая распространялась и на Альду, сидящую перед ним. Он научился ездить верхом далеко не сразу. Просто несколько досадных ошибок, допущенных в детстве, заставили его сомневаться в собственных силах. Теперь же он управлял лошадью, придерживая уздечку одной рукой, а второй рукой прижимая к себе принцессу. Копье, было надежно закреплено вместе со скудным запасом провизии возле седла.
        Сейчас Альт был другим. Он стал более решительным, уверенным в себе и… более серьезным. Ему удавалось иногда шутить, но тяжелые события, выпавшие на его плечи за последние дни, редко давали ему повод для радости.
        - Альт, мне страшно ехать к герцогу, - произнесла девочка, - ведь он убил моего отца. Что, если он и меня захочет убить?
        - Мы не знаем этого наверняка, Альда, - произнес парень, - но я понимаю твой страх. Давай поступим так. Когда мы доберемся до Златодола, ты ненадолго останешься с Трояном, а я схожу на встречу с герцогом, если он вообще есть в городе. Ты ведь не боишься Трояна? Он хоть и ужасный бурчун, но хороший человек и верный друг.
        - Эй, с чего это я бурчун? - возмутился бородач, который ехал рядом и краем уха слышал разговор.
        - Ну, что я говорил? - спросил Альт и засмеялся. Принцесса рассмеялась вместе с ним.
        - Хорошо, я останусь с ним. Но я переживаю за тебя.
        - Тебе не стоит волноваться, - ответил Альт. - У герцога Златоземья нет причин хотеть мне зла. Наоборот, я ехал в Златодол, надеясь получить помощь. Правда, тогда я еще не знал, что произошло здесь.
        Троян с Альдой остались неподалеку от города, а искатель артефактов отправился на встречу с герцогом. Альт вел за собой лошадь, опираясь на посох. Стены Златодола маячили далеко впереди. Лишь приблизившись к ним, он увидел, что ворота и стены сильно повреждены. На стенах стояли дозорные, которые всматривались вдаль, надеясь заблаговременно заметить врагов. К воротам то и дело стягивались люди из окрестных деревень, стаскивая в Златодол все, что могло пригодиться, начиная от еды и заканчивая кормом для скота и личными вещами.
        - Стой! Кто такой! - страда возле ворот приказала остановиться.
        - Меня зовут Альт. Я из Крайвинда. Мне нужно попасть на встречу с герцогом.
        - Герцога здесь нет, - ответил страж. - Мы надеемся, что сможем отыскать его, но я бы не стал слишком полагаться на это.
        - Тогда я хочу увидеть Гарольда или Хальдрика.
        Альт перебирал в голове имена всех жителей Златодола, с которыми был знаком.
        - Их тоже нет в городе, - ответил страж.
        Искатель посмотрел на стража. Кажется, он не обманывает. Тогда откуда ему знать Гарольда и тем более, Хальдрика? Ладно еще Гарольд, все-таки он помощник герцога и часто выполняет его указания. Впрочем, чем занимается Хальдрик Альт и сам не знал.
        - Если увидишь герцога, передай ему, что Альт вернулся, - попросил парень. - Эта информация очень важна для Иллентала Фарна. Я отправляюсь в Ниерс.
        Страж кивнул и потерял к парню всякий интерес. Искатель отправился обратно к месту, где его ждали Троян и Альда. Фарна не было в Златодоле. Стоит ли пытаться найти его в Ниерсе? Успеет ли Альт вернуться в Белоград до нападения войск Хорбара? В любом случае, можно вернуть Альду во дворец, а потом смело отправляться домой. Но разве этот вариант будет безопасным? Иногда после смерти королей начинается борьба за трон, и девочка будет еще в большей опасности, чем в Белограде. Парень украдкой посмотрел на принцессу. Она ехала молча и старалась держать свои эмоции глубоко в себе, но он понимал, что ей это дается с большим трудом. Сможет ли маленькая девочка выжить среди дворцовых интриг? Вряд ли. В любом случае, это путешествие займет у них два-три дня. На обратной дороге еще нужно забрать приемных родителей и Рею с семьей, поэтому на дорогу до Ниерса и обратно до Белограда уйдет не меньше трех дней.
        - Что там? Нашел герцога? - взволнованный голос Трояна заставил Альта отвлечься от размышлений.
        - Нет, его нет в Златодоле, - ответил Альт.
        - Куда дальше?
        - Отвезите меня В Ниерс, - попросила девочка. - Я хочу домой. Там мои братья. Красиус точно знает что делать.
        Альт кивнул. Сейчас он думал не о той сотне золотых, которые ему обещал Иллентал Фарн в качестве вознаграждения за спасение принцессы. Он хотел помочь Альде и вернуть ее семье.
        - Мы отправимся в Ниерс и оценим обстановку. Если там будет опасно, ты поедешь с нами обратно в Белоград и вернешься домой, когда в Нерсвинте снова будет безопасно, - ответил Альт, подумав про себя, что это время для принцессы может не наступить никогда.
        Девочка согласно кивнула и заняла свое привычное место в седле. Путь до столицы Нерсвинта был не близким. Троян что-то ворчал по поводу своей усталости от жизни в седле и мечтал о том, как вернется домой. Остальные путники молчали, лишь иногда перекидываясь фразами и отвечая на шутки своего друга. Наконец, продвинувшись на десяток верст к западу по дороге, они остановились на отдых. Альт извлек из дорожной сумки припасы, которые Кора заботливо приготовила им в Крайвинде, и разделил их между своими спутниками.
        - Что нам делать в Ниерсе? - поинтересовался Троян. - Герцога мы там не найдем. Если король действительно убит, как толкуют в народе, то принцы в опасности. Мы везем Альду на верную смерть.
        - По крайней мере мы узнаем обстановку, - ответил Альт. - Верно говорят, что у страха глаза велики. Может, из-за войны люди придумали небылиц, а может вражеские агенты специально распускают слухи. Хороши же мы будем, если попадемся на их уловки!
        - С другой стороны, если они не врут, тогда там опасно. Я бы не хотел оказаться в осажденном городе, в котором нет командования, - ответил Троян.
        - Тебе не обязательно ехать с нами, - произнес парень. - Я ценю твое желание помочь, но слово давал я, и мне его держать.
        - Нет, я с вами до конца, - воспротивился Троян. - Не годится отступать на полпути. Надеюсь, ты верно оцениваешь опасность.
        Бородач поднялся на ноги и потянулся. Его взгляд упал на дорогу, где на горизонте со стороны Ниерса приближались всадники, поднимая клубы пыли.
        - С дороги! Живо! - скомандовал Троян, хватая лошадей под уздцы.
        Альт на скорую руку замел следы их пикника, схватил принцессу за руку и помчался вдогонку за Трояном. Им хватило всего пары минут, чтобы отбежать от дороги на добрую сотню шагов и скрыться в роще. Ждать долго не пришлось. Минут через пять всадники проехали мимо. Их было около дюжины. Они спешили и совершенно не смотрели по сторонам, поэтому путники облегченно вздохнули, выждали еще пару минут и только тогда выбрались из своего укрытия.
        - Давайте поскорее доберемся до Ниерса и выясним в чем дело, - произнес Альт, забираясь в седло. - Я устал уже прятаться по кустам и скрываться ото всех.
        - А вот здесь я тебя полностью поддерживаю! - воскликнул Троян и легонько подстегнул свою лошадь, заставляя ее переходить на более быстрый темп.
        Остаток дня искатель артефактов и его спутники провели в пути. Им пришлось преодолеть длинный путь через Королевский лес, тянущийся почти до самого Ниерса. Впереди была небольшая речушка, которая отделяла их от столицы Нерсвинта. Преодолев ее, они оказались у городских стен. Уже смеркалось, и недовольная стража собиралась закрывать ворота на ночь. Так поступали всегда, а теперь, когда в Нерсвинте начались смутные времена, так поступали с особым рвением.
        - Кто такие? - сурово спросил один из стражей.
        - Мы путники из Крайвинда, - произнес Альт. - Ищем место для ночлега.
        - А почему с оружием? - поинтересовался страж, рассматривая копье в руках Альта.
        - Так ведь времена вон какие, - многозначительно протянул искатель, кивнув в сторону Хорбара.
        - Ну да… Времена… - страж нехотя отошел в сторону и пропустил путников в город. - Закрывай, Ллайд, на сегодня все равно ждать уже никого не приходится.
        - Альт, а у тебя есть деньги, чтобы снять комнату в постоялом дворе, - поинтересовался Троян, вспоминая как парень щедро одаривал торговцев в Магдабаре серебряными монетами.
        - Увы, но нет, - отозвался парень. - Да и не думаю, что в постоялом дворе найдется место для нас. Видишь ли, сейчас все бегут в Ниерс, надеясь спастись от хорбарийцев.
        - Но разве они не понимают, что если город падет, то все они обречены, - удивился бородач.
        - А мы много понимаем, обороняя Белоград?
        - Белоград - это другое, - парировал Троян.
        - Вот и для них Ниерс - другое. Это их дом, столица страны, которая кажется им неприступной крепостью. Каждый из крестьян, которые притащили сюда свои семьи, надеется найти здесь укрытие. Думает, что сможет переждать, пока хорбарийцы сожгут посевы, разграбят земли и уйдут домой.
        - Но ведь они здесь не для этого!
        - Именно! - Альт выразительно посмотрел на своего спутника.
        - Хорошо, но где нам остановиться?
        - Идем прямиком во дворец, - ответил парень.
        По дороге они дважды натыкались на патрули городской стражи, собранные из тех, кто не бросил службу и не сбежал. Путникам пришлось оправдываться и говорить, что они ищут постоялый двор, чтобы отделаться от подозрительных стражей. К самому дворцу путники пробирались украдкой, стараясь не попадаться на глаза. Здесь никакие отговорки уже не помогли бы. Добравшись до стен замка, возвышавшегося над городом, они становились. У ворот стояла стража.
        - Стой! Куда идешь? - воин с алебардой преградил им путь.
        «Интересно, у них у всех одинаковые вопросы?» - мелькнуло в мыслях у Альта. Собравшись с мыслями, он собрался произнести душещипательную речь.
        - Мы…
        - Именем герцога Златоземья, я приказываю вам пропустить их, - голос сзади заставил обернуться Альта и его друзей.
        Глава 17. Ниерс
        Искатель обернулся, услышав знакомый голос. К ним навстречу шагал Иллентал Фарн. Герцог соскочил с лошади и направился прямиком к замку. Воины, сопровождавшие его, неторопливо спешивались, но оставались стоять в стороне.
        - Герцог Златоземья объявлен врагом Нерсвинта за преступление против короны! - страж выставил перед собой алебарду, а второй вызвал подкрепление.
        - На чем основываются ваши убеждения? - поинтересовался Фарн. - В преступлении меня обвинил герцог Полесья, который тут же воспользовался своим шансом и узурпировал власть.
        - Откуда нам знать, что вы не враг королевству? - кажется, страж растерялся. Когда ему приходилось просто выполнять приказы, все было просто. Но сейчас ему нужно было принять решение. При этом преступник нисколько не собирался признавать свою вину. Позади уже были слышны тяжелые шаги бегущей стражи, поэтому воину, преградившему путь герцогу, стало немного спокойнее. Все же принимать решения, когда за спиной находится еще несколько человек, которые поддержат и помогут, куда легче. Он будет принимать решение не один. Они будут решать сообща стоит ли верить герцогу.
        Стража выстроилась возле замковых ворот и образовала полукруг. Прибыл даже сам начальник стражи, Кендриг Тольд. Он смотрел на Фарна выпученными глазами, словно пытаясь понять как плененному герцогу удалось сбежать из тюрьмы и оказаться у ворот замка с отрядом вооруженных людей. Все это время герцог терпеливо ждал.
        - Фарн, вы не пройдете! Мы выполняем приказ и, если потребуется, применим силу, - Тольд был непреклонен.
        - Чей приказ вы выполняете? - спокойно поинтересовался Фарн.
        - Герцога Полесья, - ответил Тольд.
        - Вы подчиняетесь ему?
        - Мы подчиняемся короне!
        - Тогда расступитесь и пропустите нас в замок, потому как перед вами стоит принцесса Альда, которую нам удалось освободить из лап дракона.
        Казалось, и без того широко раскрытые глаза Кендрига Тольда сейчас вот-вот вылетят из орбит.
        - Принцесса Альда нашлась?
        - Это вам не серебрянник, закатившийся под стул, на котором вы сидите. Это принцесса, Тольд, - голос Фарна звучал громко, отчетливо и властно. Это стоило ему больших усилий. После заключения и долгой дороги до Златодола и обратно ему было тяжело стоять на ногах, не то, чтобы говорить.
        Стража расступилась, пропуская вперед принцессу и ее сопровождающих.
        - Мы рады приветствовать вас дома, принцесса, - пролепетал Тольд. - Мы надеемся, что вы в порядке.
        - Что вам известно о принцах Красиусе и Вильсе? - спросил Фарн.
        - Принц Красиус пропал, - ответил Тольд. - Что касается принца Вильса, он заперся с верными ему людьми в северной башне. Мы регулярно доставляем ему еду, воду и все, что ему может потребоваться.
        - Весьма опрометчиво со стороны принца принимать еду и питье с ваших рук, - ответил Фарн. - Если бы с ним что-то случилось, вы бы оказались на моем месте, Кендриг.
        Начальник стражи нервно сглотнул, почувствовав угрозу в свой адрес, но его выдержки оказалось достаточно, чтобы промолчать. За последние несколько дней он привык видеть герцогов, врывающихся в спокойную жизнь города, но возвращение принцессы меняло многое. Похоже, что власть в королевстве может вот-вот ускользнуть из рук мятежных герцогов. Голос Фарна звучал спокойно, и он позволил себе назвать начальника стражи по имени. Сейчас не нужно было ничего доказывать, поэтому Иллентал Фарн, герцог Златоземья, позволил себе снова принять свою привычную манеру общения. Он подошел к искателю артефактов, прижимавшего к себе принцессу.
        - Альт… Я безумно рад, что тебе удалось уцелеть и выполнить задание. Ну и заставили же вы нас побегать за вами. Страж у ворот доложил мне, что ты вернулся и отправился в Ниерс. Окажись мы хотя бы на пару часов раньше у ворот, мы бы встретились еще в Златодоле.
        - Так это от вас мы скрывались в роще! - воскликнул Альт и рассмеялся. - Никогда не знаешь кого повстречаешь на дороге. Иногда врагов, а иногда и друзей.
        - Так уж сложились обстоятельства, - согласился Фарн. - Видимо, нам нужно было вернуться в Ниерс. Очень хочу услышать рассказ о твоих приключениях.
        Герцог перевел взгляд на Альду и улыбнулся ей. Он склонился перед девочкой и произнес:
        - Принцесса, уверяю вас - все, что говорят о моей причастности к смерти вашего отца - ложь. Я был тогда рядом с ним потому как покойный король Конрад ждал от меня отчет об успехах Альта. Если бы я согласился отведать трапезу вместе с ним, возможно, меня бы здесь не было. Но убийцы не учли одного - я на дух не переношу выпивку в любом ее виде.
        - Это спасло вам жизнь, - ответил Альт.
        - Я смотрю, у тебя появился друг за время твоих странствий, - произнес Фарн, переведя взгляд на искателя, а потом на бородача, сжимавшего в руках бердыш.
        - Его зовут Троян. Он из Радоима. Благодаря его помощи и общим усилиям друзей мне удалось освободить Альду из плена хорбарийцев.
        - Хорбарийцев? - герцог вошел в замок, но тут же остановился посреди коридора. - Но ведь Альду похищал дракон.
        - А вы сами видели дракона, герцог?
        - Дракона я не видел, - Фарн отрицательно мотнул головой. - Но я лично был среди тех, кто отыскал окровавленное тело воспитательницы Альды. Видели бы вы эти страшные раны, Альт! Да и потом, культисты не заставили себя долго ждать и уже через пару часов после исчезновения принцессы заявились в город, потребовав выкупа.
        - Дракон убит моим отцом еще шестнадцать лет назад. Хорбарийцы использовали дракона для устрашения окружающих земель, прикрываясь его мощью. Так они ослабляли своих соперников и превратили Радоим в перевалочную базу для своих работорговцев.
        - Значит, Культ дракона - это всего лишь ряженые хорбарийцы! - воскликнул Фарн. - Как же плохо работает у нас разведка! Если бы Конрад уделял этому больше внимания, такого бы не произошло.
        - Мой папа был хорошим! - возразила Альда.
        - Безусловно, - ответил Фарн. - Последнее, о чем он попросил меня, была просьба спасти вас, принцесса.
        - Куда вы направляетесь? - Кендриг Тольд взял с собой нескольких стражей и следовал за посетителями.
        - Мы идем в северную башню. Думаю, принцу Вильсу больше нет смысла сидеть взаперти.
        Пройдя по коридору входа в башню, процессия остановилась возле массивных дверей. Вход был заблокирован изнутри.
        - Принц Вильс, вы здесь? - герцог постучал в дверь.
        - Его высочество принц Вильс отдыхает. Время уже позднее.
        - Разбудите его! - потребовал Фарн.
        - Что вам нужно?
        - Мы пришли сказать, что принц может выйти. Заговорщики покинули город.
        За дверью наступила тишина. Через минуту уже другой, более молодой голос поинтересовался:
        - Кто хочет видеть принца Вильса?
        - Это герцог Златоземья, Иллентал Фарн.
        - Фарн! Убирайтесь отсюда, убийца, - голос принадлежал уже другому человеку. По голосу было легко понять, что его обладатель еще совсем молод.
        Герцог вздохнул, но не стал принимать это на свой счет. Все же расчет Руфиуса Мала работал исправно.
        - Принц Вильс, я уверяю вас в своей непричастности к смерти вашего отца. Более того, мне удалось выполнить последний приказ короля и спасти вашу сестру от дракона. Выходите, принц. Войска Хорбара на подходе к городу, а ваше появление среди защитников поднимет боевой дух.
        - Вильс! - Альда подбежала к дверям. - Я здесь! Меня спас Альт… Ты его не знаешь. И герцог, похоже, действительно ни при чем.
        - Хорошо, я выхожу.
        Следующие минут пять за дверью слышались шорохи и грохот - принц и его сторонники разбирали баррикады. Затем дверь отворилась. За стеной щитов и копий, встретивших посетителей, скрывался принц.
        - Вы предусмотрительны, принц! Это делает вам честь и вашим защитникам, которые рисковали своими жизнями, сохраняя верность короне, - произнес Фарн. - Но теперь вы можете попросить своих подданных убрать оружие.
        Вильс отдал команду, и воины поднялись, убирая щиты и копья, а бойцы, стоявшие во второй линии, спрятали свои стрелы в колчаны. Однако от внимания герцога не ускользнул тот факт, что снимать тетивы с луков они не торопились. Принц подбежал к своей сестре и заключил ее в объятия. Только сейчас Фарн подумал о том, насколько Вильс был похож внешне на своего отца. На вид это был парень лет четырнадцати, светловолосый, как и Альда, высокий и немного худощавый.
        - Ниерс принадлежит вам, принц, - произнес Фарн, - но, если вы хотите, чтобы так оставалось и дальше, вам необходимо поторопиться и приготовиться к обороне города.
        - Мы поможем принцу организовать оборону, - вмешался Тольд.
        - Не сомневаюсь в ваших талантах, Кендриг, - произнес Фарн и положил руку на плечо начальника стражи. Хоть это и выглядело как дружеский жест, герцогу скорее необходимо было найти надежную опору, так как от усталости и потери сил перед глазами все поплыло.

* * *
        После того, как правление королевской династии было формально восстановлено, все присутствовавшие в замке собрались на военный совет. Ни у кого не было сомнений, что Хорбар будет двигаться прямиком к столице королевства, а значит у них осталось не больше суток, чтобы подготовиться. Принц Вильс оказался достойным приемником своего отца. Он внимательно выслушал все мнения и принял наиболее взвешенное решение. Фарн специально строил диалог так, чтобы принцу приходилось делать взвешенных выбор и принимать собственные решения.
        «Пусть потренируется и почувствует на себе груз ответственности, - подумал Иллентал, - Конраду в свое время не хватало этого чувства. Если бы он правил как следует, а не наслаждался своими привилегиями, возможно, многого удалось бы избежать».
        - Гарольд отправился в Златоземье собирать верные мне войска. Даже если не брать во внимание деревни, в Златодоле соберется около восьмисот воинов, которые придут на помощь. После поражения от Хорбара в Ниерс вернулось лишь около тысячи воинов. Остальные либо пали, либо попали в плен, либо бежали в другие города. Если взять стражу и собрать ополчение, без помощи со Златодола получится около двух с половиной тысяч.
        - Вы думаете, ваши воины успеют подойти до нападения Хорбара? - поинтересовался Кендриг Тольд, изучавший карту.
        - У них нет шансов успеть. Здатодол находится слишком далеко. Нужно надеяться только на себя и на то, что мы выстоим до этого момента. Сколько бы войск не было у Хорбара, время играет на нас. Им нужно чем-то питаться и держать свою армию в узде. Ниерс сможет продержаться около трех месяцев. Есть ли столько времени у хорбарийцев?
        - Они не будут ждать, пока у нас кончатся припасы, - вмешался Альт. - Пусть я не слишком хорошо смыслю в стратегии, но я отлично знаю южан. Им нужно захватить Ниерс, чтобы обезглавить Нерсвинт. Тогда дальнейшая экспансия будет лишь делом времени. Они пойдут на штурм.
        - Возможно, вы правы, мой друг, - отозвался Фарн. - Но это очень рискованно, а проигрывать не хочет никто.
        - А что, если у Хорбара есть союзник? Караим, извечный помощник южан. Почему они молчат?
        - Возможно, они хотят пройти через Радоим и ударить с другого направления, но у них появился новый противник в лице воспрянувшего княжества.
        - В Радоиме снова есть князь?
        Эта новость вызвала у Фарна искреннее удивление.
        - Есть. И он перед вами, - Альт посмотрел в глаза герцогу, ожидая его реакции. Вздох всех присутствующих подтвердил догадки, что такой новости не ждали.

* * *
        Военный совет завершился поздно ночью. Уже утром будут собирать всех, кто может держать оружие. Фарн распорядился отправить разведчиков, чтобы они доложили о передвижениях войск Хорбара.
        - Альт, ты уверен, что у нас есть время? - поинтересовался Троян, когда они расположились на ночлег в северном крыле замка. - Хорбар может атаковать в любую минуту.
        - Не переживай, если они приблизятся, ты услышишь.
        - Да нет же, я говорю о Радоиме. Я понимаю, что тебе дороги и Нерсвинт, и Радоим. Но меня ничто здесь не держит, и я думаю только о том, ради чего боролся все это время. Я хочу увидеть свободный и восстановленный Радоим.
        - Троян, хорбарийцы не придут в Радоим. По крайней мере, в ближайшее время. Они собрали все силы, чтобы напасть на Нерсвинт. Это куда более лакомый кусок, чем княжество, которое уже пало много лет назад. Не думаю, что у них найдутся силы воевать на два фронта.
        - И все же, не стоит сбрасывать со счетов Караим. Если мы окажемся на стенах Белограда, это поднимет боевой дух защитников. Лишняя пара воинов даст шанс снизить наши потери.
        - Я не в праве держать тебя здесь, Троян. Но я понимаю, что в Ниерсе мы нужнее. Как только мы поможем Нерсвинту, мы сразу же отправимся домой. Пойми, если падет Нерсвинт, падение Радоима будет лишь вопросом времени, ведь остановить Хорбар будет некому. Мы сейчас не настолько сильны, чтобы противостоять им в одиночку.
        - Ну уж нет! - воскликнул Троян. - Я пришел сюда с тобой и с тобой вернусь домой чего бы это не стоило.
        Бородач крепко сжал бердыш и уперся его тупым концом в землю.
        - Отлично. Тогда идем скорее на стену. Фарн определил нас в самое горячее место, возле ворот.
        В городе царила суматоха. Стражи пытались наводить порядок, но у них это получалось из рук вон плохо. Люди метались, выкупая продукты, лекарства и все, что могло понадобиться в первую очередь. Возле колодцев собралась толпа обеспокоенных жителей. Фарну пришлось отдать приказ выдавать не более двух ведер воды каждому, чтобы люди не вычерпали всю воду из колодцев, которая успела накопиться. Если колодцы обмельчают, то осажденным придется плохо. Окна в домах заколачивали, а тяжелой мебелью подпирали двери изнутри. Люди были напуганы.
        - Альт! Вот ты где, - герцог заметил парня, - Бери своего друга и отправляйтесь в оружейную. Там вам выдадут доспехи по росту и щиты. Оружие, как я вижу, у вас есть свое.
        Искатель кивнул и поторопился в сторону арсенала.
        - Вот еще! - вспомнил Фарн. - Как справитесь, поднимайтесь на стену. Будешь командовать десятком лучников. Ваша задача - остановить натиск врага на стены и не дать им забраться по лестницам.
        Получив оружие, Альт с Трояном забрались на отведенный им участок стены. Бородач выбрал себе длинный лук, стрела с которого легко могла пробить доспехи на расстоянии трехсот шагов. Правда, чтобы натянуть тетиву на таком луке, требовалось приложить немало сил. Лучники терпеливо дожидались на стене. Кто-то устал стоять и присел, расположившись прямо за зубцами крепостной стены, другие молчаливо всматривались туда, где равнина заканчивается зеленой стеной Королевского леса. Никто не знал, как долго ждать нападения. Здесь, на стене, время будто бы остановилось.
        Внезапно из рощи вылетел всадник. Он гнал лошадь вперед во весь опор, стараясь как можно быстрее добраться до города. Когда до города оставалось около пятисот шагов, он извлек из-за пазухи большое красное знамя и помахал им. Альт заметил оживление среди защитников и подскочил на ноги. Он всматривался вперед и одним из первых увидел, как всадник достает знамя. В глубине души он хотел, чтобы цвет знамени был белым, но что-то внутри подсказывало ему, что надеяться на это не стоит.
        - Красное! - воскликнул кто-то из защитников, увидев цвет знамени. - Хорбар идет на нас!
        - Передайте Фарну сигнал о тревоге, - скомандовал Альт.
        Тут же звуки горна заполнили окрестности, заставив торопящихся по своим делам жителей города остановиться на мгновение. Из леса выскочили еще два всадника, отправленные Фарном. Следом за ними выбежала лошадь без седока. Авангард хорбарийцев был где-то рядом. Они не заставили себя долго ждать. Десятка два всадников появились на равнине и направились за убегающими дозорными. Альт увидел в руках у некоторых из всадников сети. Сейчас он от всей души жалел о том, что его копье не может стрелять так далеко, а стрелять из лука он не умел.
        - Сейчас подсобим, - пробормотал Троян, оценивая скорость и направление ветра. Он положил стрелу на лук и натянул тетиву. Со скрипом тетива поддалась его мощным рукам. Выждав мгновение, он отпустил тетиву, и стрела помчалась к цели. Один из воинов, подготовивший сеть, вылетел из седла, когда стрела ударила ему в грудь. Вздох удивления, прокатившийся по строю лучников, подтвердил, что Троян попал точно в цель.
        - Что смотрите? Помогайте! - скомандовал бородач. - Нужно помочь ребятам.
        Лучники бросились поливать всадников стрелами, но всего трое врагов выпали из седла, сраженные выстрелами. Еще один конь получил стрелу и упал на землю, сбросив всадника. Альту показалось, что хорбариец должен был сломать себе хребет после такого падения. И все же одного из дозорных хорбарийцам удалось схватить в сеть. Они стянули его с седла и потащили за собой, уходя из зоны обстрела. К счастью для бедняги, лучники попали в тех, кто опутал его сетями. Авангард удалился, решив не рисковать лишний раз, а спасенный дозорный выпутался и заковылял в сторону города. Его встречали под дружные аплодисменты и возгласы. Первая встреча с хорбарийцами осталась за Нерсвинтом. Теперь же предстояла решающая битва, которая по масштабам многократно превосходила этот бой.
        Глава 18. Сражение за столицу
        Хорбарийцы не заставили себя долго ждать. Ровные линии отрядов, словно волны, идущие к берегу, направлялись к стенам Ниерса. На щитах воинов, идущих в первых рядах, был изображен герб Хорбара - красный лев на песчаном поле. Они тащили высокие лестницы, которые должны были помочь осаждающим забраться на высокие десятиметровые стены города. К воротам приближался таран. Более мощных осадных орудий не использовали. В противном случае, им пришлось бы замедлиться в пути или же остановиться уже под стенами города, чтобы подготовиться.
        Альт стоял на стене и рассматривал приближающиеся шеренги воинов. Их было много. Очень много. Но сейчас его беспокоило другое. Он думал не о том, выстоят ли его воины. Выстоят, в этом искатель не сомневался. Сейчас его беспокоило скольких ребят война оставит без отцов или сыновей. Сколько мальчиков и девочек вырастут без родителей? Многим ли повезет найти семью, как повезло ему? Сколько судеб будет разрушено…
        В какой-то миг Альту показалось, что к ним приближаются не воины, а обычные люди. Вон, во втором ряду, третьим справа идет бард, который мечтает веселить людей и согревать их сердца чарующей музыкой. У него уже есть парочка известных песен, и он надеется, что война скоро закончится, он вернется домой и напишет балладу о подвигах. А вот там, в третьем ряду, едва удерживая перед собой щит, шагает парень, который все мечтает подойти к девушке, живущей на соседней улице и признаться в своих чувствах. У каждого из них своя история и свои мечты, которые нарушил приказ и воля жестокого господина.
        Первые ряды противников подошли на расстояние выстрела лучников, и они сразу же воспользовались этим, выпустив целое облако стрел. Альт зазевался, забыв о порученном ему командовании и отдал приказ на мгновение позже, поймав на себе недовольные взгляды подчиненных.
        Хорбарийцы сомкнули щиты, а вперед выпустили воинов с ростовыми щитами, закрывающими задние ряды. Через минуту вражеские лучники начали вести ответный огонь. Стрелы летали над головами защитников, попадая в мощные каменные стены и оставляя на их поверхности лишь царапины. Иногда стрелы, выпущенные хорбарийцами, все же находили свою цель. Тогда один из воинов на стене падал или оседал на пол. Но потери южан были более впечатляющими. Даже высокие ростовые щиты не спасали от стрел, которые то и дело попадали в зазоры между щитами.
        - Следите за моим выстрелом и стреляйте ровно в тот момент, когда луч ударит в противника, - скомандовал Альт лучникам, которых герцог вверил ему в командование. Он специально выждал, когда между ним и противниками останется не более пятидесяти шагов. На таком расстоянии огненный луч сможет разить с огромной силой.
        - Пламя! - огненный луч вырвался из копья и ударил в одного из щитоносцев. Пламя прожгло дыру в щите и поразило воина.
        В образовавшуюся брешь сразу же полетели стрелы, выкашивая воинов идущих рядом. Лучники успевали поливать стрелами своих врагов быстрее, чем брешь удалось закрыть. Но расстояние было слишком маленьким. Лестницы были приставлены к стенам, и по ним начали карабкаться воины. Дождавшись, когда воинов соберется как можно больше, Альт выстрелил из копья огненным лучом, который прожег одну из опор лестницы. Лишившись опоры, она рассыпалась прямо в воздухе, не выдержав веса воинов. Хорбарийцы попадали вниз. Еще три лестницы ждала та же участь, но заряды в копье закончились. Нужно было выстоять, пока не накопятся новые заряды.
        Воины и жители города сбрасывали в осаждающих камни, но они были непреклонны. Теряя десятки своих бойцов каждую секунду, хорбарийцы взбирались на стены. Ворота затрещали - это таран добрался до ворот. Раскачиваемый воинами, он пробил деревянные ворота и ударил по металлической решетке, оставив на ней глубокую вмятину. Напрасно защитники пытались остановить воинов, раскачивающих таран. Они были надежно защищены металлическими пластинами, которые не под силу пробить ни одной стреле. Решетка смялась и вырвалась с петель, рухнув внутрь города. Войско Хорбара устремилось в ворота.
        Защита стен уже мало кого-то волновала, сейчас битва перекинулась на улицы города. Иллентал Фарн вместе с Кендригом Тольдом, облаченные в доспехи, уже ждали противников, собрав воинов вокруг себя. Они первыми встретили врагов, врезавшись в их строй. Им удалось ненадолго остановить продвижение врага в город, но поток алых щитов, словно кровавое пятно понемногу обволакивал кучку противостоящих им воинов. Еще немного, и Фарн со своими воинами окажется в окружении. Альт приказал оставить стены и сосредоточиться на воинах, ворвавшихся в город. Теперь лучники, оставшиеся на стенах, стреляли в спины своим врагам.
        Оставив лестницы без присмотра, они позволили хорбарийцам беспрепятственно взобраться наверх. На стене завязался бой. Альт сражался рядом с Трояном, оттесняя противников. Один из противников перепрыгнул защитные зубцы стены, оказавшись рядом с Альтом. Искатель со всей силы ударил его в грудь копьем и столкнул со стены. Краем глаза он увидел, что один из символов на копье снова начал светиться.
        - Пламя! - как раза вовремя появился новый заряд, ведь один из хорбарийцев занес саблю над головой и собирался сзади рубануть Трояна, но огненный луч ударил его в грудь и отбросил на наступающих воинов.
        - Отступаем в город! - скомандовал Альт, приказывая уцелевшим лучникам из своего отряда спускаться вниз.
        Воины Хорбара почти замкнули кольцо вокруг Фарна и его отряда, сражавшихся возле городских ворот. Помощь подоспела как нельзя кстати. Воины, покинувшие стены, ворвались в ряды хорбарийцев и заставили одну из сторон полукольца рассеяться.
        - Вы вовремя! - воскликнул Фарн, увидев в толпе Альта. Левая часть лица герцога была залита кровью, но сейчас сложно было определить был ли он ранен, или же это кровь одного из его противников.
        Хорбарийцы продолжали теснить их вглубь города. До ближайших домов оставалось всего несколько шагов. Некоторые воины, которые первыми вырвались из окружения, занимали дома и готовили баррикады, готовясь встретить противников. С обеих сторон строй врагов разрушился и началась самая обычная давка. На некоторых участках бойцы разделились на группы. Кто-то уже пытался забраться в дома, в которых скрывались воины.
        Альт не мог разобрать совершенно ничего, оказавшись в толпе. Единственное, что он увидел, как Троян падает на землю, получив удар саблей. Тут же пространство над бородачом сомкнулось, и на его месте оказались сражающиеся.
        - Пламя! Пламя! - Альт посылал огненные лучи один за другим туда, где мгновение назад был Троян, пока не закончились заряды. Воины стояли так тесно, что многие получали ожоги из-за близости с разящим лучом. Вокруг Трояна образовалась пустота. Альт подскочил к своему другу и поднял его голову.
        - Ты как? В порядке?
        Бородач смотрел куда-то вверх. Его взгляд был рассеянным, и он совершенно не понимал что происходит.
        - Сейчас я вытащу тебя отсюда! - не обращая внимания на сражавшихся рядом воинов, парень взвалил друга на плечо и потащил его в сторону госпиталя.
        - Нужна помощь! Срочно! - Альт добрался до палаток, в которых не покладая рук трудились лекари всего за минуту.
        - Все заняты, ждите, - отозвалась молоденькая девушка, которой исполнилось всего шестнадцать. Она добровольно согласилась помогать лекарям спасать жизни защитников города.
        - Поможешь мне? - попросил Альт, укладывая Трояна на свободную лежанку.
        - Вы лекарь?
        - Можно сказать и так, - отозвался парень, извлекая лекарственные травы из своей похудевшей дорожной сумки. Альт взял с собой только самое необходимое. Сейчас же большая часть содержимого сумки оказалась рядом с лежанкой Трояна: бинты, отвары из лекарственных трав и мази. А вот операционные инструменты пришлось позаимствовать у лекарей.
        - Нужно перевязать вот здесь, - попросил Альт, - слишком большое кровотечение и я не могу справиться с раной.
        Девушка послушно исполнила просьбу, используя медицинские инструменты. Она была вся бледная, но держала себя в руках. Прошло несколько минут, прежде чем парень закончил свои манипуляции. Его руки были в крови, но у него получилось.
        - Впечатляет, - сзади послышался голос лекаря, который освободился и подоспел на помощь. Но сейчас его помощь уже не требовалась. - Можно сказать, вы спасли жизнь этому человеку. Кто ваш учитель?
        - Я сам, - ответил Альт, вспоминая как много раз ему приходилось оказывать помощь самому себе, правда, тогда раны оказывались не такими серьезными.
        - Поразительно! Никогда не подумал бы, что самоучка может так справляться, - восхитился лекарь. Его седые брови метнулись вверх от удивления. От хотел еще что-то сказать, но тут в палатку внесли сразу троих раненых. - Мне хотелось бы поговорить с вами, когда выдастся свободная минутка. А сейчас, если вы можете, помогите справиться с ранеными. Тех, кого мы можем спасти, мы возьмем себе. Вы занимайтесь безнадежными, кто получил слишком сильные раны и вряд ли доживет до момента, когда мы сможем помочь.
        Альт кивнули повернулся к Трояну. Бородач дышал, но не приходил в себя.
        - Он выживет? - спросил Альт, повернувшись к лекарю, который уже спешил к другим раненым.
        - Нужно время, чтобы сказать определенно, - отозвался врач, - шансы у него есть.
        Альт принялся лечить раненых. Его помощница не отступала ни на шаг, стараясь помочь всем, чем могла. Искатель получал только тех раненых, кто умирал и вряд ли смог бы дожить до того, как освободится один из лекарей. А таких было много.
        - Выйдите на улицу и подышите воздухом! - скомандовал Альт своей помощнице, видя, что она вот-вот потеряет сознание.
        Девушка направилась к выходу, опираясь на обломок копья, извлеченный из тела одного из прибывших воинов. Выйдя наружу, она беспомощно осела на землю и жадно задышала. Он увиденного ее тошнило, а голова шла кругом. Битва еще продолжалась. Скрежет стали и крики воинов доносились со стороны городских ворот и ближайших улиц.
        Девушка набрала полную грудь воздуха и поднялась. Не время быть слабой. Там, внутри полевого госпиталя, умирают те, кому посчастливилось выжить в бою. У них еще есть шанс выжить. И этот шанс зависит и от нее. Она - Синтила Карн и она сделает все, что от нее требуется. Девушка сама удивилась откуда у нее взялись силы устоять на ногах. Решительно откинув полог, она вошла внутрь и отправилась к лежанкам, среди которых крутился искатель.
        Из семнадцати «безнадежных» Альту удалось спасти троих. Еще шесть балансировали на краю жизни и смерти.
        - Ваша работа заслуживает похвалы, - отозвался лекарь, с которым парень пересекался до этого. - Учитывая раны, которые получили ваши пациенты, вы сделали практически невозможное.
        - Как смог, - отозвался Альт.
        - Вы не понимаете важность того, что вы делаете, - не унимался лекарь. - Одно дело - отнимать жизнь, чем занимаются воины там, на поле боя, а другое дело - ее спасать. Вы сражаетесь на стороне природы, дающей жизнь и сохраняющей ее…
        - В таком случае, я сражался по обе стороны фронта, - ответил Альт, не став дослушивать монолог. Он едва стоял на ногах от усталости. Сил хватило только на то, чтобы добраться до лежанки Трояна и сесть рядом.
        ***
        - Нам нужно отступить и перестроиться! - рядом с герцогом появился обеспокоенный Кендриг Тольд. - Мы больше не можем удерживать ворота. Стены города захвачены противником.
        - Тольд, если мы отойдем, то мои воины, идущие на помощь, окажутся в ловушке!
        - Но если мы не отступим, то все погибнем прямо здесь и вашим воинам некому будет помогать!
        Герцог кивнул и протрубил отступление. Воины стали постепенно углубляться в город, но звучание боевого рога, доносившегося откуда-то с востока, заставило всех замереть.
        - Надеюсь, это не рог Караима? - поинтересовался начальник городской стражи. - Если это так, то нам конец.
        - Не знаю. Звук похож на рог Нерсвинта, но так не трубят в нашем королевстве. Вы можете понять что это за сигнал?
        Хорбарийцы, которые еще не успели ворваться в город, спешно разворачивались, готовясь встретить противника. Те, кто проник в Ниерс, пытались отступать, сохраняя строй. У защитников появилась возможность перевести дух.
        - Фарн, они отступают! - воскликнул Тольд, приготовившийся погибнуть с честью на улицах столицы.
        - Гарольд! Конечно же, кто еще так бездарно может трубить в рог? - герцог Златоземья рассмеялся, совершенно не обращая внимание на то, что эти эмоции сейчас были не к месту. - Воины Нерсвинта! Подмога близко! Давайте поможем им!
        Герцог поднял меч и из последних сил помчался в сторону отступавших. Но сражаться больше не пришлось. Хорбарийцы спешно отступали, оставляя захваченные ранее позиции. За считанные минуты город был освобожден. Лишь оказавшись у ворот Фарн позволил себе посмотреть в сторону приближающегося подкрепления. К нему приближалось войско Златоземья, ведомое Гарольдом. Ему удалось собрать около полутора тысяч воинов. Многие из них были обычными крестьянами и ремесленниками, которые вооружились подручными средствами, услышав о том, что Ниерс в осаде.
        - Вы вовремя! - воскликнул герцог, когда увидел Гарольда. - Как тебе удалось собрать такое большое войско и добраться сюда меньше, чем за сутки?
        - Ополчение в Златодоле не расходилось после нападения Тердриса Ковара. Эти люди хотят вернуть то, что принадлежит им. Они готовы идти на Вышеград. Но узнав, что Ниерс в осаде, а герцог с наследным принцем защищают город, люди бросили все и собрались в путь. Повозки и провизия остались в паре верст отсюда. Их охраняет небольшой отряд. Благодаря повозкам нам удалось добраться до Ниерса всего за четырнадцать часов.
        - Это невероятно! Опоздай вы на пару часов, и судьба этой битвы, а, может и всего королевства могла бы сложиться иначе.
        - К счастью, мы успели, - ответил Гарольд. - Где Альт? Он уцелел?
        - Не видел его с того момента, как его отряд прорвал окружение, в котором мы оказались, - признался Фарн. - В пылу боя было не до того, чтобы следить за кем-то.
        - Он отправился в сторону лазарета, - произнес один из воинов, который слышал разговор герцога с Гарольдом. - С тех пор его не видели.
        Иллентал Фарн вместе с Гарольдом поспешили в лазарет. Там они нашли дремавшего искателя, который сжимал копье, словно дозорный, заснувший на посту.
        - Альт, ты ранен? - герцог искренне волновался за парня.
        Искатель открыл глаза и обвел взглядом присутствующих.
        - Нет, со мной все в порядке. Просто мне показалось, что здесь от меня будет больше пользы, чем на поле боя, поэтому я остался здесь лечить раненых. А вот Троян…
        Альт перевел взгляд на друга и вздохнул. Тот был весь горячий и мокрый от пота. Парень поднялся и сжал руку бородача.
        - Пульс есть, кровотечение удалось остановить. Но рана серьезная.
        - Будем надеяться, что он выживет, - прошептал герцог. Он обвел взглядом переполненный госпиталь и вышел.
        Хорбарийцы отступили. Войска южан медленными шеренгами отправлялись на юг. Они бросили своих раненых, не пожелав договориться с защитниками об их передаче в руки лекарей. Но Нерсвинту стоило отдать должное. Они лечили всех раненых, борясь за жизнь каждого. Отдохнув немного, Альт не уснул до самого утра, пока череда раненых не прекратилась. Лишь под утро он позволил себе заслуженный отдых.
        А в это время во дворце Иллентал Фарн проводил военный совет, на котором присутствовали все видные лица королевства, которым можно было доверять.
        - Хорбар отступает. Уверен, они остановятся по другую сторону южной реки. Таким образом, Лесной удел и практически все Полесье формально остается за ними.
        - Сейчас нужно думать не о территориях, а о людях, которые оказались в сложной ситуации, герцог, - принц Вильс высказал свою точку зрения.
        - Принц, с вашей стороны похвально стремление заботиться о людях. Пользуясь случаем, хочу напомнить, что мои люди, решившие исход битвы, пришли сюда за вашим разрешением отправиться в Высокогорье и вернуть утраченную собственность. Речь идет не о предметах роскоши, а о скоте, запасах продовольствия и предметах первой необходимости. Кроме того, Тердрис Ковар является одним из заговорщиков…
        - С герцогом Высокогорья мы разберемся позже. Нам нужно навести порядок в Ниерсе. Вы узнали куда пропали люди из Культа дракона? Они причастны к похищению моей сестры. К тому же, мы до сих пор не знаем что случилось с моим братом Красиусом.
        - У меня есть мысли касательно того, где может находиться ваш брат, - произнес Фарн. - Что касается Культа дракона - это были марионетки Хорбара. Альт Неверс, которого в Нерсвинте знают как искателя артефактов, рассказал мне о планах хорбарийцев. Когда дракон напал на Радоим, Хорбар воспользовался смерть князя и нескольких лучших воинов княжества. Люди, бежавшие с Радоима, рассказывали, что дракон напал на Белоград. Но никто не рассказал о том, что княжество пало. Хорбар напал на Радоим и смог захватить его. И тут в ханстве вспомнили старую сказку о том, как драконы похищали принцесс, требуя выкуп и решили воспользоваться ситуацией. Они распустили слухи, о том, что дракон уничтожил Белоград, а радоимы бежали кто смог.
        - Разве никто не знал о гибели дракона?
        - В Дивополье знали. В Веколесье и Норгарде тоже были об этом осведомлены. Но наша разведка работала слишком плохо, и мы долгое время не поддерживали отношения с другими странами к северу и востоку от нас. Это было нашей ошибкой. Из радоимов после падения Белограда до Нерсвинта добрался один только Альт, но он был ребенком и не мог знать всего. Именно поэтому хорбарийцам удавалось дурачить окрестные королевства, в которых не знали о гибели дракона. Они планировали получить золото и напасть на ослабленный Нерсвинт. А после того, как король был убит, они решили использовать принцессу для шантажа и захвата власти. Благодаря Альту и его друзьям нам удалось разрушить их планы.
        Вильс долго сидел, сохраняя молчание и думал. Наконец, он поднял голову и посмотрел на герцога.
        - Вы говорили о том, что знаете, где искать Красиуса. Я могу попросить вас об одолжении?
        Глава 19. Судьба Красиуса
        - Как Троян? - Альт нарезал круги возле госпиталя, поглядывая внутрь и дожидаясь, когда кто-нибудь выйдет наружу.
        - Жить будет. Его жизни уже ничего не угрожает, но на ноги станет только через пару-тройку дней. Зайдите и сами все увидите, - девушка, исполнявшая роль помощницы, радостно встретила его на пороге госпиталя.
        - Время терпит, главное, чтобы он шел на поправку. Спасибо.
        - Мы делаем что должны, - ответила Синтила. - Остальное зависит от того, как он будет соблюдать рекомендации.
        - За этим я прослежу, не волнуйтесь.
        Альт подошел к лежанке, на которой лежал его перебинтованный друг и осторожно прикоснулся к его руке. Бородач приоткрыл глаза и посмотрел на искателя.
        - Вот ведь как… - прошептал он.
        - Ничего-ничего, будешь как новенький. С кем же мне в Белоград ехать?
        - Придется тебе возвращаться без меня. Ты им сейчас нужнее.
        - Подождут, - ответил Альт и посмотрел в окно. - Войска Хорбара отступают. Им сейчас не до Радоима. Союзники хорбарийцев так и не вступили в войну. В этот раз Караим подвел своих друзей.
        - Из-за нас? - слова давались Трояну с большим трудом.
        - Думаю, что это так. Они не захотели идти через Радоим, подставляя спину под удар нашей армии с каким-то неизвестно откуда взявшимся князем, а перебрасывать армию по водным маршрутам было уже поздно.
        - Значит, победа?
        - Да, безоговорочно. Фарн скоро отправляется в Высокогорье разбираться с мятежным герцогом, а принц Вильс постигает тонкости управления государством. Я подслушал пару советов для себя. Вдруг, пригодится.
        Парень рассмеялся и посмотрел на восток, где должен находиться Белоград.
        - Ты поедешь с Фарном?
        - Нет.
        - Поезжай, я справлюсь.
        - Дело даже не в тебе, хоть я и не собираюсь оставлять тебя ни на минуту, - произнес Альт. - Просто это уже не моя война. Это внутренние дела королевства, и мне нет смысла в них вмешиваться. Пусть разбираются сами.
        ***
        Фарн шагал по коридорам тюрьмы, откуда еще совсем недавно освободился при помощи своего слуги. Сейчас Гарольд шагал рядом с ним, как и в тот раз, но сегодня их сопровождали начальник городской стражи и двое воинов. В этот раз Иллентал Фарн шел по коридорам не в качестве сбежавшего узника, а в роли герцога.
        - Фарн, вы уверены, что принца стоит искать здесь?
        - Кендриг… - герцог на минуту остановился и посмотрел на своего собеседника. - Я ни в чем не уверен. И даже более того, надеюсь, что мои подозрения ошибочны. Но я слишком хорошо знал Руфиуса Мала и смею предположить, что принц Красиус мог быть заключен здесь, также, как в свое время здесь оказался я. Мал просто избавлялся от претендентов на трон.
        - Вы претендовали на трон Нерсвинта? - удивился Тольд.
        - Нет, но я мешал тем, кто собирался предъявить свои претензии, - отозвался Фарн, скрываясь за поворотом коридора. - Кендриг, помнится, здесь раньше стояла стража и у них были ключи от камер.
        - Охрана темниц - не моя обязанность, - ответил Тольд. - Но я полагаю, если здесь никого нет, то ключи стоит искать в сторожке.
        Герцог вошел в комнату, которая служила сторожевым постом для стражи. Здесь все было перевернуто вверх дном. По всей видимости, тот, кто устроил здесь этот беспорядок, искал хоть что-то, чем можно поживиться. К счастью, искать ключи не пришлось. Массивная связка ключей, небрежно брошенная кем-то, лежала прямо на столе.
        - Полагаю, не стоит рассчитывать, что узники до сих пор находятся в камерах? - поинтересовался Фарн, глядя на начальника стражи.
        - Их там и нет. Руфиус Мал потребовал освободить всех заключенных и забрал их с собой в качестве воинов.
        - По всей видимости, дела у него были действительно плохи, если он додумался до такой глупости, - предположил Фарн.
        - Возможно. По крайней мере, раз уж ему не удалось остановить хорбарийцев, он понимал серьезность угрозы. Были освобождены все узники кроме двух камер. В одной из них находились вы, Фарн.
        - Где вторая камера? - в голове герцога созрела догадка. - Скорее!
        - В конце коридора налево. Неподалеку от вашей камеры.
        - А еще говорит, что тюрьма - не его обязанность!
        - Моя должность обязывает знать немного больше, чем следует…
        Герцог выхватил ключи у начальника стражи и помчался по коридору. Он быстрого бега и волнения его сердце колотилось. Оказавшись у двери темницы, он подобрал ключ, трясущимися от волнения руками вставил его в замочную скважину и открыл дверь. Камера была пуста. Только надписи на стенах говорили о том, что здесь кто-то был. Фарн принялся изучать их и понял, что был прав:
        «Не знаю, прочитает ли кто-то эти надписи, или они останутся здесь на века, как и я. Меня зовут Красиус, я - принц королевства Нерсвинт. Мой отец убит заговорщиками, сестра похищена драконом, а сам я нахожусь здесь по милости герцога Руфиуса Мала. Молюсь богам Нарды, чтобы хоть мой брат Вильс смог выжить. Не важно, станет ли он королем, или нет. Главное - пусть он выживет.
        Я уже знаю свою судьбу. Если я не приму предложение Руфиуса Мала и не объявлю его законным претендентом на трон, он меня убьет. Впрочем, он все равно убьет меня, даже если я выполню его условия. Он не станет оставлять в живых того, кто может ему помешать. Раз уж все пути ведут к одному концу, я буду стоять до последнего. Ни он, ни кто-либо из его сообщников не получит трон.
        Выводить слова на стене, выцарапывая их ложкой, очень тяжело. Солнце клонится к закату и отведенное на раздумья время подходит к концу. Пусть мне не стать королем, но Нерсвинт должен выстоять!»
        Прочитав эти строки, Фарн преисполнился гордости за принца, который через пару лет уже мог бы стать королем, если бы не произошла эта череда событий. Красиус должен был бы стать отличной заменой своему отцу. Внутри разлилось чувство облегчения, которое испытал герцог, увидев, что Красиус не упомянул его в своей предсмертной записке. Вряд ли принц был уверен в невиновности герцога. Скорее, имя Иллентала Фарна не было упомянуто здесь чисто случайно.
        - Жаль, - произнес Кендриг, войдя в камеру и увидев надписи. - Мы опоздали.
        - Я удивлен, что это преступление прошло мимо вас, Тольд.
        - И снова повторю вам, что тюрьма Ниерса не подчиняется моему командованию. У короля Конрада было стремление разбить все правительственные рычаги влияния на отдельные структуры. Видимо, Руфиус нашел более тесный язык с начальником тюрьмы, если тот осмелился посадить в темницу самого принца!
        Герцог пристально посмотрел на Тольда. Тот не отводил глаз и выглядел абсолютно спокойным. Знал ли начальник стражи о том, кто был в этой камере? Если он знал где камера находится, то мог знать и личность заключенного, который находился в ней.
        - Осмелюсь предположить, что тело принца мы так и не найдем? - голос Фарна был холодным.
        - Скорее всего, они захоронили его на городском кладбище. Вы же не собираетесь осквернять могилы, чтобы убедиться в этом?
        - Ни в коем случае, - отозвался Фарн. - Пусть усопшие покоятся с миром. Наша помощь сейчас нужна живым!
        Герцог развернулся и зашагал к выходу. Кендриг Тольд еще минуту постоял, читая еще раз надпись на стене и последовал за герцогом.
        - Распорядитесь, чтобы эта камера оставалась закрытой. Не помещайте сюда никого и не трогайте надпись. Мы облагородим это место и сохраним как память о принце.
        Начальник стражи кивнул и осмотрел стражей. По всей видимости, теперь тюрьма Ниерса вновь переходила под его контроль.
        ***
        - Что с моим братом? - Вильс выглядел гораздо старше своего возраста. Испытания, выпавшие на его плечи, заставили его повзрослеть если не по возрасту, то по суждениям уж точно.
        - Мне жаль, Ваше высочество, но ваш брат был убит Руфиусом Малом, - произнес Фарн. - Мы опоздали на несколько дней.
        Вильс вскочил с трона и помчался к окну. Возможно, его поведение казалось слишком импульсивным, как у его отца, но на самом деле принц просто не хотел, чтобы окружающие видели слезы, наворачивающиеся на его глаза. Принц не имеет права показывать слабость перед своими подчиненными. Четырнадцатилетний мальчик - может. А принц - нет. Он крепко сжал подоконник, пытаясь привести себя в чувство и не разрыдаться.
        Вильс помнил Красиуса с малых лет, когда они вместе сражались на деревянных мечах и катали деревянных лошадок. Принц вспомнил, как однажды старший брат попал ему деревянным мечом по пальцам. Он весь вечер просидел рядом, утешая его. Теперь его нет. Подлые предатели, возжелавшие власти решили, что он стал у них на пути и решили убить его. Точно так же, как они хотели убить и самого Вильса.
        Альда вошла в тронный зал и бесшумно подошла к брату, положив свою руку ему на плечо. Она узнала о смерти Красиуса немного раньше, когда Фарн и Тольд вернулись с тюрьмы Ниерса. Вильс повернулся к сестре и сжал ее руку. Сестра всегда была рядом, всегда поддерживала его. Они будут править вместе, полагаясь на свои собственные решения и мудрые советы приближенных. Нерсвинт станет лучше, чем был прежде. Вильс отправился к столу, за которым сидели Иллентал Фарн, Кендриг Тольд и Гарольд, отодвинул стул во главе стола, помогая сестре присесть на него, а сам взял себе второй стул и сел рядом.
        Вильс сглотнул, отгоняя прочь комок в горле, мешавший говорить и хотел было что-то произнести, но дверь отворилась и появился слуга.
        - Принц Вильс, принцесса Альда, господа, - слуга вежливо откланялся всем присутствовавшим в зале. - Следопыт его величества Кордюк Торнос просит аудиенции с принцем. Он утверждает, что это очень важно.
        - Пусть войдет, - распорядился принц. - Мы уделим ему время. Пусть все присутствующие простят меня, но долгом правителя является прием посетителей и выслушивание их просьб.
        - Правитель должен не только слушать, но и принимать решения, - поправил принца Фарн и поймал на себе взгляды остальных.
        Дверь открылась, и в тронный зал вошел следопыт Кордюк. Его руки тряслись от волнения, а сам он едва шел вперед. Казалось, будто его ноги сейчас подкосятся, и он упадет на пол. Так и вышло. Пройдя несколько шагов, Кордюк упал на колени и взмолился:
        - Не велите меня казнить, принц! Я невиновен. Я… Я не смог!
        Его руки тряслись, а голос дрожал. Следопыт запинался, пытаясь произнести хоть пару слов.
        - О чем вы говорите? - удивился Вильс.
        - Герцог отдал мне приказ, а я… я не смог его выполнить.
        - Я не отдавал ему никаких приказов, - ответил Фарн, поймав на себе взгляд принца.
        - Кто именно дал вам приказ, и о чем вы говорите? - строго спросил его Вильс. - И поднимитесь с колен. Мы хотим вас выслушать. Не думаю, что вы сделали что-то, заслуживающее казни.
        - Герцог Полесья приказал мне с моим напарником отвести мальчишку в Королевский лес, убить его, а тело сбросить в реку.
        - Какого мальчишку? - спросил Фарн, вскакивая на ноги.
        - Я… Я не знаю.
        - Где он сейчас? - Иллентал Фарн не унимался.
        - Да вот он… стоит за дверью.
        - Прикажите ему войти! - приказал герцог, обратившись к слуге, но затем вспомнил, что здесь присутствует принц. - Если вы не против, Ваше высочество.
        - Пусть заходит, - ответил Вильс, не понимая почему герцог так взволнован.
        Дверь отворилась, и в тронный зал вошел молодой человек. Черный плащ скрывал его тело, а лицо было скрыто капюшоном, опущенным до самой переносицы. Кендриг Тольд поднялся со своего места и стал рядом с принцем, положив руку на рукоять меча.
        - Надеюсь, вы проверили, чтобы у гостя не было оружия с собой? - спросил он у стражи, стоявшей у двери.
        - Он безоружен, - ответил один из стражей.
        - Будьте добры, представьтесь, - произнес Иллентал Фарн.
        - Моя имя - Красиус Хорн. Я - сын короля Конрада, убитого заговорщиками, наследный принц Нерсвинта, - посетитель снял капюшон с лица, и все ахнули, узнав принца. Вильс и Альда вскочили со своих мест и помчались к брату. Он заключил их в свои объятия. Спустя минуту, Красиус, Вильс и Альда опомнились и обратили внимание на присутствующих.
        - Право же, Кордюк, вы обрадовали всех нас! - воскликнул Иллентал Фарн. - Чтобы выполнить приказ нужна смелость, но еще большая смелость требуется для того, чтобы не выполнять преступный приказ и поступить по долгу совести. Думаю, все мы должны восхищаться вами.
        Следопыт смотрел на присутствующих и не знал как реагировать. Кажется, он даже не подозревал, что в его руках находилась судьба принца Красиуса.
        - Вы можете сохранить свою должность и все свои привилегии, - произнес Красиус, подойдя к следопыту. - В тот момент, когда вы решались сохранить ли мне жизнь или выполнить приказ, я не мог вам сказать ни слова из-за кляпа во рту, поэтому вы приняли решение самостоятельно. Мы не будем преследовать вашего товарища, который пожелал скрыться. Если вы когда-нибудь увидите его, можете передать ему, что он может вернуться на службу.
        - Благодарю вас, принц, - Кордюк поднялся с колен и откланялся, поспешив покинуть тронный зал, пока настроение присутствующих не изменилось.
        - Теперь я хотел бы понять, что произошло за то время, пока я находился в плену, - произнес Красиус, усаживаясь за стол.
        ***
        На следующий день принц Красиус собрал всех придворных и подчинявшихся его приказам военачальников, чтобы заявить свои права на трон. Красиусу было всего шестнадцать, и по законам Нерсвинта он все еще не мог стать королем, но у принца был свой способ решить эту проблему.
        - Как вы знаете, мой отец был убит заговорщиками, - произнес принц, осмотрев собравшихся. Насколько мне известно, ближайшие полтора года, до моего совершеннолетия, я не смогу взойти на престол в качестве короля. Именно поэтому один из вас станет регентом, временно управляющим королевством. Прошу не воспринимать это как возможность захватить власть и использовать ее в своих целях. Впрочем, человек, которого я сейчас назову, не станет узурпировать власть в любом ее проявлении. Герцог Фарн, будьте добры, подойдите ко мне.
        Иллентал Фан поднялся и с удивлением посмотрел на принца. Он понимал зачем Красиус зовет его к себе, однако нотки сомнения все еще заставляли его думать, что решение принца будет другим.
        - Кого вы видите перед собой? - спросил принц у собравшихся. - Я вижу перед собой человека, который был ложно обвинен в убийстве моего отца, короля Конрада. Это человек, который не стал в один ряд с заговорщиками, не сломался перед трудностями и с готовностью смотрел в лицо смерти, как и я, отказавшись перейти на сторону предателей. Вы видите человека, который отстаивал Ниерс вместе с каждым из вас и продолжит отстаивать интересы нашего королевства. Именно поэтому я считаю, что Иллентал Фарн, герцог Златоземья, последний из герцогов Нерсвинта, заслуживает право стать регентом и править королевством на тот срок, пока я не буду готов взойти на престол. Мне необходимо согласие моих брата и сестры, как членов королевской династии, так и согласие каждого из присутствующих здесь.
        Зал разразился аплодисментами и восторженными возгласами, прославляющими принца Красиуса, герцога Фарна и Нерсвинт. Подождав, пока люди выразят свои эмоции, принц поднялся, поднял руки вверх, призывая к тишине.
        - На этом считаю церемонию законченной. Приступайте к своим обязанностям. Уверен, у каждого из нас есть чем заняться, чтобы привести королевство в порядок.
        Через несколько минут в тронном зале, освещенным солнечным светом, остались лишь принц Красиус и регент Фарн. Принц стоял у окна и всматривался вдаль, где простирались земли королевства.
        - Не думал, что вы сделаете такой выбор, - произнес Иллентал Фарн, отрывая парня от раздумий.
        - Это было самое разумное решение, как на мой взгляд, - признался Красиус. - Сейчас я не могу взойти на престол, а менять законы - не лучшее время. В это время нам нужен сильный лидер, имеющий авторитет, на которого можно положиться. Вы идеально подходите на эту роль, Фарн. Не разочаруйте меня.
        - Я сделаю все, чтобы вы были довольны результатами моей работы, - ответил герцог.
        - Иногда я часто задаю себе вопрос как бы поступил мой отец и как следовало поступить. Мне, как и любому другому человеку, не хватает поддержки отца и матери.
        - Королева Мейна до последнего боролась за жизнь, - произнес Фарн. - Наши лекари делали все что могли, но так вышло…
        - Я никого не виню, - ответил Красиус. - Это было выше наших сил. А отец… он слишком расслабился и позволил себя обвести вокруг пальца. Быть королем - это не только практически безграничная власть и груз ответственности. Это еще и жизнь в постоянном напряжении. Я даже рад, что Вильс и Альда вряд ли испытают это на себе. У них будет счастливая жизнь, лишенная многих тревог, которые приходится испытывать королям.
        - Принцесса Альда может выйти замуж за принца и стать королевой, - заметил Фарн. - Да и у Вильса есть вероятность взойти на престол и перенять груз ответственности, возложенный на ваши плечи… Именно поэтому, Красиус, тебе нужно быть более осторожным, чем твой отец и всегда быть на чеку. Сейчас я говорю тебе это не как регент, а как человек, который всем сердцем желает тебе добра.
        Глава 20. Дорога домой
        - Как самочувствие? - поинтересовался Альт, когда Троян забрался в седло.
        - Кажется, нормально, - прошипел бородач, превозмогая боль.
        - Ага, я вижу.
        - Правда, в порядке!
        - Нет, это не годится. Ты не сможешь терпеть боль всю дорогу до самого Белограда, - запротестовал Альт. Он помог другу спуститься на землю.
        - Но и оставаться в Ниерсе мы тоже не можем. Нас ждут дома! Похоже, придется тебе оставить меня здесь.
        - Попросим повозку у герцога, чтобы добраться до Крайвинда, а там купим собственную. У меня припрятано немного денег неподалеку от деревни. Той суммы точно будет достаточно. Твоя задача - лежать и наслаждаться путешествием, пока я буду управлять повозкой.
        Фарна удалось найти возле королевского дворца. Он отдавал приказы воинам, собирающимся в поход. Увидев Альта и Трояна, опиравшегося на палку, он обрадовался.
        - Друзья! Рад вас видеть. Народ Нерсвинта в долгу перед вами.
        - Пустое. Мы сделали что должны были.
        - Правда, моя рана не входила в наш долг, - съехидничал Троян, вызвав улыбки на лицах собеседников.
        К слову, Альт, я совсем позабыл о нашем старом уговоре. Ты ведь получил от меня задание и выполнил его. Тебе полагается награда. Фарн тут же распорядился, чтобы слуга принес сотню золотых монет из казны.
        - Возьму взаймы у принца Красиуса, а потом отдам ему, когда доберемся до Златодола, - объяснил герцог.
        - Не стоит, я уже получил куда больше, чем сотня золотых, хоть это и крупная сумма, - ответил Альт.
        - Уговор есть уговор! Данное слово нужно сдержать. Ты же выполнил свою часть уговора.
        - По рукам, - согласился Альт, прикидывая, как лучше потратить полученные деньги. - Но у нас есть еще одна просьба. Раз уж у меня появились деньги, я хочу купить у вас повозку. Нам нужно добраться до Белограда. Лошади у нас есть, но Троян не сможет ехать верхом, да и родители если согласятся ехать, им лучше будет ехать на повозке, чем на лошадях.
        - Задача сложная, - признался Фарн. - Мы как раз собираемся в Высокогорье, и нам нужны лошади и повозки, чтобы взять как можно больше воинов, снаряжения и провизии. Но одну повозку мы найдем. Вы помогли нам отстоять Ниерс, поэтому мы дадим ее вам бесплатно в знак благодарности.
        - Благодарим вас за этот знак, - поблагодарил Альт.
        - Кстати, о ценностях, - произнес Фарн. - Я видел какой эффект произвело Пламя Нарды во время обороны города. Учитывая свою любовь к артефактам, я готов отдать за эту вещь две сотни золотых, но, полагаю, вопрос о продаже этого артефакта не уместен?
        - Все верно, - согласился Альт. - Я не собираюсь продавать копье.
        - В таком случае, мне остается лишь порадоваться за его владельца. Вы обладаете поистине уникальной вещью, господин Неверс.
        - Когда отправляемся? - Альту захотелось перевести разговор в другое русло и не возвращаться лишний раз к его чуддесной находке.
        - Мы отправляемся через пару часов. Вы можете добраться до Златодола вместе с нами. Там мы заночуем и отправимся на север.
        - По рукам, - согласился Альт и зашагал в сторону конюшен.
        К обеду они покинули город и отправились в составе каравана к Златодолу. Впереди ехали конные воины и повозки с пешими солдатами. Всего собралось около двух тысяч человек. Повозка Альта и Трояна ехала в конце колонны, смешавшись с обозом. Бородач сидел на облучке и хмурился, всем своим видом выражая недовольство.
        - Если бы поехали сами, уже давно бы больше половины пути преодолели, - бурчал он, ерзая на месте. Из-за жары пот попадал в рану и вызывал болезненные ощущения.
        - Зато вместе ехать куда безопаснее, - возразил Альт, принимая поводья у друга. - Иди полежи немного, тебе нужно восстанавливать силы.
        До самого поворота на Златодол друзья следовали за армией Нерсвинта. Несмотря на желание поскорее добраться домой, они решили заночевать в Златодоле, укрывшись за надежными крепостными стенами. Спали прямиком в крытой повозке, раздобыв немного соломы, чтобы подстелить в качестве кровати. Разместиться в постоялом дворе Троян отказался, ссылаясь на то, что повозку могут украсть. На самом же деле он не привык спать в таких тесных и шумных помещениях.
        Но даже несмотря на столь незатейливое ложе, Альт проспал до самого рассвета, не открывая глаз. Сказывалась усталость и переживания, обрушившиеся на его плечи за последний месяц. Троян растолкал его уже утром. Альт раздобыл еды в местном постоялом дворе обменяв некоторые вещи из своего рюкзака на порцию горячей каши с маслом и пару кусков жареной свинины. Даже Троян вынужден был признать, что за последнюю пару недель не ел ничего более вкусного. Подкрепившись, они продолжили свой путь.
        С армией герцога их пути разошлись. Они попрощались с Фарном и пообещали наведаться в гости, когда времена станут поспокойнее. Проводив взглядом стройную колонну, уходящую на север, Альт тронул поводья, и они отправились дальше. Искатель не был в Крайвинде несколько дней, поэтому сейчас он волновался. Вдруг хорбарийцы снова напали на деревню? Как там Рея и Дивар с Корой?
        Остановившись у дома, где нашли приют его родители, он увидел, что Дивар шагает к нему. Он немного увереннее становился на ногу, но все еще прихрамывал. Соскочив с повозки, Альт обнял отца.
        - Папа, у меня есть предложение. Я хочу предложить вам перебраться в Белоград, - парень наконец-то решился рассказать Дивару о своих приключениях все.
        - Я знаю, - Дивар улыбнулся. Рея заходила к нам и рассказала о твоих планах.
        - И Рея тоже поедет! Представь, там ты сможешь отстроить свой постоялый двор, и он будет первым во всем Белограде! Даже не так. Он будет первым во всем Радоиме!
        - Это потому что других просто не будет, - отметил Дивар и рассмеялся. Но его лицо тут же стало серьезным. - Вообще, я думал об этом. Но мне тяжело срываться с места. Да и потом, ты думаешь, что брать с собой Рею будет хорошей идеей?
        Альт даже замер, не понимая к чему клонит отец. Девушка всегда была не только самым верным и близким другом Альта, но и отличной помощницей в «Сытом путнике». И Дивар, и Кора ценили ее и всегда хвалили.
        - Рея любит тебя, Альт, - ответил Дивар, когда парень поинтересовался у него о причинах таких выводов. - Ты думаешь, будет справедливо взять ее с собой, когда ты собираешься жениться на другой?
        Альт даже рот открыл, не ожидая такого ответа.
        - На ком это? - удивленно спросил он, когда речь вернулась к нему.
        - Ясно на ком. На Альде! Ты ведь теперь князь Радоима. Король Конрад убит, принц Красиус пропал. Если ты женишься на Альде, то сможешь претендовать на корону Нерсвинта.
        - Но ведь она еще совсем маленькая, - ответил Альт и рассмеялся. Его почему-то позабавила эта мысль. - К тому же, Красиус нашелся, но сейчас это совсем неважно. И кто же придумал такую утку?
        - Маленькая или нет, но она - принцесса. А этот брак может быть выгоден обоим королевствам. Это придумал Хильб, а староста Корг его поддержал. Все уже судачат о вашей скорой свадьбе и косятся на Рею, как на прокаженную.
        - Глупости это, - Альт изменился в лице, а его вид принял суровый облик. - Я не собираюсь ни на ком жениться ради статуса. К тому же, я еще не князь. Жители Радоима должны сделать свой выбор на народном вече.
        - Разве так выбирают князей? - удивился Дивар.
        - В Радоиме князем может стать прямой потомок князя или же другой человек, которого выберут на всеобщем собрании. Я не хочу пользоваться привилегиями своего родного отца. Пусть люди сделают свой выбор, основываясь на собственном желании.
        - Это интересно. - задумчиво произнес Дивар. - Я не думал, что где-то правителей могут выбирать. Так все же, что с Реей?
        - Она едет с нами, если пожелает, конечно.
        - И?
        - И станет моей женой, если…
        - Никаких если! - Дивар перебил сына, подняв палец вверх. Рассмеявшись, он крепко обнял его.
        Альт отправился к Рее домой. Девушка ждала его, по привычке выглядывая из окна. Войдя в дом, парень остановился в нерешительности.
        - Поздравляю, Альт, - тихо произнесла девушка, устремив взгляд в пол. - Теперь ты один из самых влиятельных людей Нарды. Я всегда верила, что в тебе скрывается эта сила, способная менять мир вокруг себя.
        - Рея, я… - слова почему-то застревали комом в горле, - я приехал за тобой.
        - Зачем? - девушка подняла голову и посмотрела ему в глаза.
        - Потому что я люблю тебя и хочу на тебе жениться.
        В доме воцарилась тишина. Все, кто находился рядом, стали невольными виновниками разговора. Сейчас они чуствовали себя неуютно.
        - А как же Альда?
        - Откуда мне знать? - когда Альт наконец признался в своих чувствах, ему стало легче дышать. Сейчас он даже смог улыбнуться. - Она маленькая девочка, которая когда-нибудь станет взрослой и встретит своего принца. Или, быть может кузнеца, сапожника, воина… Я не знаю как сложится ее судьба. Но что я точно знаю, так это то, что хочу быть рядом с тобой. Сколько себя помню, мы всегда были вместе и я боялся признаться, вдруг ты бы отстранилась от меня…
        Вместо ответа девушка бросилась на шею Альту и крепко обняла его. Когда она вышла на улицу, сжимая руку Альта, ее глаза были мокрыми от слез, но сияли от радости. Родители Реи собирали свои вещи, чтобы отправиться с девушкой в Белоград. Они были рады счастью своей дочери и считали Альта прекрасным избранником для своей дочери.
        Перед тем, как отправиться в путь, Альт ненадолго покинул Крайвинд и заглянул в дупло одного из деревьев в глубине рощи возле деревни. Восемьдесят золотых, бережно спрятанных там, все еще дожидались своего хозяина. Теперь пришло время пустить их на дело. Парень надеялся открыть свою собственную лавку искателя артефактов, но теперь они были нужны ему для того, чтобы восстановить Белоград и прокормить всех, кто останется в городе на зиму.
        - Прощайте, односельчане! - произнес Дивар, садясь на облучок повозки, купленной им втридорога у старосты - жадный староста не хотел расставаться с лошадьми и повозкой. - Если кому из вас случится побывать в Белограде, ищите постоялый двор «Сытый путник»! Там вас всегда будет ждать вкусная еда и бесплатная комната для ночлега!
        Отсалютовав немногочисленным провожающим, обе повозки отправились в путь. В одной из них уместилась Рея со своими родителями. Ею управляли Альт и Троян. А в другой повозке, груженной вещами, ехали Дивар и Кора. Теплый ветер трепал раздувал ткань, покрывавшую повозки, а солнце приятно согревало спину.
        - Альт, тебе не кажется, что ехать по главной дороге слишком опасно? - побеспокоился Дивар, когда они покинули деревню.
        - А мы и не поедем по ней, - отозвался парень.
        Перебравшись через мост и отдалившись от Крайвинда на пару верст, Альт повернул на юг, куда вела узкая тропинка. Через полчаса они оказались на уже знакомой тропе, ведущей через Топкие болота. Правда, в этот раз Альт планировал проехать севернее, следуя по намеченной тропе, справедливо опасаясь, что повозки могут застрять в трясине если свернуть с более широкой дороги. От решения ехать по дороге, ведущей к Белограду, Альт отказался по вполне понятной причине - он, как и его спутники, опасался засады хорбарийцев, которых все еще могло быть достаточно в окрестных лесах.
        Несмотря на желание поскорее добраться до Белограда, около полудня им все же пришлось остановиться, чтобы отдохнуть и подкрепиться. Место для стоянки выбрали неподалеку от дороги за небольшой рощей, скрывавших путников от посторонних глаз. Костер разводить побоялись, потому пришлось довольствоваться тем, что удалось приготовить без огня.
        Пока остальные отдыхали, Троян забрался на невысокий холм, с которого хорошо было видно и лагерь, и дорогу на версту в обе стороны. Через некоторое время Альт присоединился к другу. Они укрылись в кустах орешника и осматривал окрестности.
        - Увидел что интересное? - поинтересовался Альт, протягивая бородачу кусок вяленого мяса с хлебом.
        - Пока ничего.
        - Если все будет тихо, продолжим путь, - ответил Альт.
        - Погоди, - прошептал Троян, понизив голос.
        Парень посмотрел в ту сторону, куда смотрел его друг и припал к земле, скрываясь за ветками орешника. В трехстах шагах от них появился все тот же незнакомец в плаще и капюшоне, опущенном на глаза, которого они встречали в прошлый раз. Он снова направлялся по дороге в ту же сторону, куда шел при первой их встрече.
        - Снова он! - прошипел Троян где-то над ухом. - В этот раз я точно хочу узнать кто он и что ему здесь нужно.
        - У тебя что, других дел нет, как следить за кем попало? - удивился Альт.
        - А нечего здесь шастать, - послышалось со стороны, где скрывался бородач. - Может, он затеял что-то недоброе? Иначе зачем ему прятать свое лицо?
        Незнакомец действительно вел себя странно. Он постоянно оглядывался по сторонам и время от времени останавливался, чтобы проверить нет ли за ним слежки. В глубине души Альт только радовался, что они проехали по засохшей дороге и свернули в сторону, не приминая траву. Распознать насколько следы от их повозок были старыми незнакомцу вряд ли удалось бы.
        - Давай хотя бы проследим за ним, - предложил Троян.
        Искатель немного поколебался и кивнул, но тут же вспомнил, что его не видно в зарослях.
        - Я только предупрежу остальных, - ответил Альт и осторожно начал выбираться из укрытия, старясь не задеть ни одной ветки.
        Тем временем незнакомец направился дальше по дороге. И вскоре его силуэт скрылся за густыми зарослями.
        - Куда же ты идешь? - пробурчал Троян, перебираясь от одного куста к другому. - Дальше дорога ведет только к Радоиму или к Хорбару. Зачем тебе в Радоим? И уже тем более странно, если ты идешь к хорбарийцам. Может, ты контрабандист или сбываешь награбленное?
        Такой вариант вполне заслуживал право на жизнь, ведь среи торговцев ходили слухи, что хорбарийцы не гнушались торговать краденными вещами. Альт догнал его через минуту. Они вместе следили за незнакомцем, пробиравшимся куда-то в глубину Топких болот. Словно тени, друзья следовали всего в какой-то сотне шагов от незнакомца, стараясь не потерять его из виду среди густой растительности, обступающей тропу. Топот копыт заставил их прижаться к земле и затаиться. Либо кто-то еще передвигался по этой тропе, либо же навстречу незнакомцу направлялись его приятели.
        - А ты говорил, что тропа тайная и никого здесь не будет, - прошептал Троян, укоряя друга. - Да тут целые отряды разъезжают!
        - Тише ты, ничего не слышно! - шикнул Альт, заставляя бородача замолчать.
        Из-за густых зарослей было плохо видно происходящее на дороге, но по звукам было слышно, что всадники встретились с незнакомцем и о чем-то оживленно спорили с ним. С удивлением для себя Альт узнал хорбарийскую речь. До него долетели отдельные слова на всеобщем: «засада», «нет», «дорога».
        По всей видимости, хорбарийцы устроили засаду, но у них что-то не получилось. Что делал этот незнакомец здесь, на болотах?
        - Смотри, он уходит! - Троян указал на фигуру незнакомца, который направлялся обратно в сторону Нерсвинта.
        - Мне кажется, что это информатор, - поделился своими мыслями Альт. - Иначе зачем бы ему встречаться с хорбарийцами здесь. К тому же, после встречи с ними он отправился обратно.
        - Догоним его и все узнаем, - отозвался Троян.
        Друзья следовали за незнакомцем почти целую версту, стараясь как можно дальше отдалиться от хорбарийцев. Судя по стуку копыт, всадников было не меньше десятка, поэтому встреча с ними могла закончиться большими неприятностями.
        Выбрав заросли, растущие возле самой тропы, Троян, устроился на ветви дерева, готовый обрушиться на незнакомца сверху. Тот оседлал лошадь и неспешно потрусил в сторону Нерсвинта, откуда недавно приехали Альт с друзьями. Искатель выскочил на дорогу, жестом приказывая незнакомцу остановиться. В это же время Троян спрыгнул на круп лошади и стащил всадника на землю. Отдернув капюшон, они замерли от удивления.
        - Староста Корг! - Альт не мог поверить своим глазам. Неужели староста деревни якшался с хорбарийцами и рассказывал им обо всем, что происходило в деревне. Вот почему он так не любил расставаться со своими лошадьми, ведь ему в любой момент мог понадобиться скакун, чтобы добраться до Хорбара или встретиться с южанами здесь, среди Топких болот, вдали от посторонних глаз.
        - Что вы делаете? - возмущенно произнес Корг, но его глаза выдавали растерянность и страх. Он с ужасом смотрел на Альта и Трояна, явно не ожидая встретить их здесь.
        - Мы бы хотели задать тот же вопрос, - ответил Троян.
        - Вы напали на старосту деревни. Вы знаете, чем вам это грозит?
        - А вы якшаетесь с хорбарийцами, - спокойно парировал Альт. - Думаю, вы тоже догадываетесь, чем вам это грозит.
        Корг замолчал. Если раньше он надеялся, что его встреча осталась в тайне, то теперь его надежды рухнули.
        - А знаешь, Троян, давай отвезем его в Крайвинд и расскажем по чьей вине хорбарийцы напали на деревню. Ведь дом старосты они не тронули.
        - У меня не было выбора, - начал оправдываться Корг, понимая, что его тайна раскрыта. - Они угрожали мне расправой.
        - И как долго это продолжалось?
        - Более месяца, - отозвался староста.
        - Чего же они хотели сейчас?
        Корг нахмурился и посмотрел на Альта.
        - Ну!
        - Если я вам скажу, они меня убьют! - ответил он и замолчал.
        - А если не скажешь, это сделаем мы и прямо здесь! - ответил Троян, доставая из-за пояса нож.
        По всей видимости, вид оружия произвел впечатление на Корга. Он попытался отстраниться и принялся беспомощно сучить ногами, стараясь оттолкнуться от земли.
        - Они устроили засаду… Ждут вас.
        - А ты сказал им, что мы поехали по главной дороге?
        - Они и без меня ждали вас там, - ответил Корг. - А теперь они будут искать вас повсюду. Вам не добраться до Белограда!
        - Хороший расклад, ничего не скажешь, - Троян в сердцах пнул старосту, выплескивая свое разочарование. - Радоиму нужен князь, а князь застрял тут и не может пройти, потому как ему перекрыли путь.
        - С боем нам не прорваться, - произнес Альт, глядя туда, где дорога скрывалась за деревьями. - Возвращаемся обратно в лагерь. Будем искать пути, как пробраться домой.
        - А с этим что? Может, выдать его хорбарийцам? Пусть сами разбираются. Или все-таки доставим в Крайвинд? Люди решат что с ним делать.
        - Это подданный Нерсвинта, не стоит об этом забывать. В Крайвинд нам возвращаться нельзя. Если хорбарийцы узнают о том, что мы в деревне, они нападут на нее снова. Я не хочу никого подвергать опасности. Корг пойдет с нами. Как доберемся до Белограда, примем решение.
        Глава 21. Высокогорье
        Колонна воинов, растянувшаяся едва ли не на две версты, сейчас спешно перестраивалась. Повозки с провизией и лекарями, остановились за пару верст от Вышеграда. Повары уже принялись разворачивать полевую кухню, а воины стройными рядами выдвигались в сторону города. Иллентал Фарн в качестве главнокомандующего осматривал приготовления. В ближайшем лесу вырубались деревья, которые годились для осадных лестниц. Стены Вышеграда были высокими, поэтому далеко не каждое дерево годилось для подобной задачи.
        Под стук топоров появлялись новые лестницы и пополнялось число ростовых щитов, которые в свою очередь обрабатывались специальными смесями, устойчивыми к возгоранию. Тердрис Корварр в прошлом был искушенным в боях воином, а потому наверняка предусмотрел бы ряд хитростей со стороны осаждающих. Вспомнив о герцоге Высокогорья, Фарн взглянул на город и задумался. Согласится ли он добровольно открыть ворота и пойти на переговоры? Какую меру наказания захочет принц? Ему, как регенту, необходимо принять решение - казнить Коварра за сговор с другими герцогами, или же испортить отношения с Красиусом и выбрать более мягкое наказание.
        - Воины готовы выступать, Ваша светлость! - рядом появился новый командующий армией, которого выбрали из уцелевших генералов.
        - Отлично, пусть выступают на запланированные позиции, но в бой не идут.
        - Вы надеетесь решить все мирным путем? - генерал потупил взгляд, поняв, что проявил излишнее любопытство, но Фарн не стал обращать на это внимание.
        - Мы используем все пути для решения этой проблемы. Но наши цели будут достигнуты, даже если нам придется самим взобраться на эти стены.
        Из двух тысяч человек, отправившихся к главному городу Высокогорья, сражаться отправились чуть более полутора тысяч. Перевес сил был слишком незначительным, поэтому Красиус, как и Иллентал Фарн, искренне надеялся, что удастся взять город без боя. Но Тердрис Коварр не собирался сдаваться на милость победителей. Его надежда опиралась на крепкие крепостные стены и армию, численность которой лишь немногим уступала армии принца. К тому же, хранилища города были доверху забиты провизией, собранной у крестьян и захваченной по окрестным деревням Златоземья.
        Вышеград располагался у подножья горного хребта, надежно защищенный с севера и запада высокими скалами. Дорога к городу хорошо просматривалась, и судя по отсутствию крестьян на полях, мятежный герцог достаточно давно был осведомлен о приближении противников. На стенах и вершинах башен развивались знамена Высокогорья, словно показывая незваным гостям кто здесь хозяин.
        - Ваше величество, думаю, нам следует организовать отряд переговорщиков, - заметил Фарн. - Не думаю, что Коварр добровольно согласится пустить нас в город и сдаться на вашу милость, но попробовать стоит. Все-таки по обе стороны крепостных стен находятся наши люди.
        - Хорошая идея, - ответил принц. - Но не стоит приближаться на расстояние полета стрелы. Это может быть опасно.
        - Если вы позволите, я хотел бы подъехать к самим стенам. Уверен, что к нам никто не выйдет навстречу, если мы остановимся на половине пути. Я буду говорить не столько с герцогом, сколько с горожанами. Люди должны знать, что они поддерживают предателя.
        - Вы рискуете, Фарн. Это люди герцога и, увы, лишь потом они люди Нерсвинта. Таковы их взгляды. Но если вы считаете это уместным, можете попробовать.
        Гарольд и Хальдрик отправились на переговоры вместе с герцогом. Безуспешно прождав, когда к ним выйдут переговорщики со стороны Вышеграда, они приблизились почти к самым стенам. Иллентал Фарн поднял голову вверх и обратился к Тердрису и всем, кто стоял на стенах:
        - Мое имя - Иллентал Фарн, я - герцог Златоземья и действующий регент Нерсвинта. Я пришел сюда по воле принца Красиуса и по воле моих людей, которые оказались обездоленными по вине герцога Тердриса Коварра. Мы пришли сюда, чтобы привлечь его к ответу и вернуть все, что ему не принадлежит.
        - Фарн! - хрипящий голос, доносившийся со стен, принадлежал герцогу Высокогорья. - Надо же! Я думал, что твое тело уже давно клюют вороны в Ниерсе, а ты оказался жив. Не знаю как тебе это удалось, могу лишь сказать, что твое вранье не заставит меня открыть ворота и узреть твою гнусную рожу здесь. Принц Красиус мертв, а Вильс ничего не понимает в управлении страной. И по этому праву я сам решаю как жить Высокогорью.
        - Принц Красиус жив и находится здесь. А я, как ты уже слышал, выбран регентом и буду им до тех пор, пока принц не сможет взойти на престол самостоятельно.
        - И кто же тебя выбрал? Мал убит. Хорр сбежал, как трусливая крыса. Я своего согласия не давал.
        - Свой выбор сделали все, кто выполнил свой долг и пришел на защиту Ниерса, а не запирался в собственных стенах с награбленным. Ваш подлый заговор провалился и не зашел дальше убийства короля и ложных обвинений в мой адрес. Если бы ты набрался смелости и вышел на переговоры, ты бы увидел принца.
        - Смелости? Не стоит путать смелость с глупостью. Уверен, что выйди я за ворота крепости, вы сразу же проткнули бы меня десятком стрел.
        - Лучники стоят слишком далеко, чтобы попасть в тебя, Тердрис. Ты можешь выйти прямо сейчас, чтобы мы не надрывали глотки, пытаясь докричаться друг до друга. Ты выступил против короны Нерсвинта, воспользовавшись моментом, когда ее власть ослабла. Теперь же мы хотим привлечь тебя к ответу. Мы не стали жечь посевы, как поступил ты, ведь твои люди невиновны в том, что выполняли твой приказ. Мы не тронем никого из них, если они не станут между нами и тобой.
        - Убирайтесь прочь. - закричал Тердрис. Его трясло от страха, который от пытался скрыть за гневом. - Хотя, у меня есть другое решение. Если Руфиус не убил тебя, я сделаю это.
        Герцог повернулся к воинам, стоящим на стене и заорал:
        - Лучники, залп!
        - Уходим! - скомандовал Фарн, разворачивая лошадь. С расстояния в несколько шагов трое переговорщиков были бы убиты за доли секунды, но ни одна стрела не вылетела в их сторону.
        - Убейте их! - взревел Тердрис. Он подскочил к ближайшему лучнику и вырвал из его рук оружие. - Если вы, болваны, не можете сделать этого, я сделаю это сам!
        Герцог выстрелил в отступающих переговорщиков, но то ли от волнения, то ли от недостаточной практики стрела ушла мимо, просвистев над головой Иллентала Фарна. Тердрис пришел в ярость из-за своего промаха. Мало того, что ему не удалось убить Фарна, так он еще и промахнулся на глазах своих воинов, хотя с такого расстояния должен был попасть в цель даже необученный воин. Он выругался и отбросил лук в сторону. Подскочив к одному из лучников, он схватил его за шею и начал трясти его.
        - Почему не стреляете? Я приказал вам уничтожить их! Всех!
        Развернувшись, Тердрис потащил свою несчастную жертву к краю стены. Схватившись за один из зубьев, он сбросил его с крепостной стены. Лучник коротко закричал, но спустя мгновение замолчал, распластавшись на земле по ту сторону стены. Остальные сохраняли молчание и смотрели себе под ноги.
        - Что смотрите? Захотели следом за ним? - заорал Тердрис.
        Угроза подействовала, и в отступающих полетели стрелы, но ни одна из них не попала в цель. Тем временем, Фарн и его спутники успели отдалиться от крепостной стены на безопасное расстояние.
        - Кто так стреляет? Я заставлю вас до конца дня стоять и стрелять, пока вы не научитесь бить точно в цель! - герцог забыл о том, что в свою очередь промахнулся с более близкого расстояния.
        - Ты! Почему ты не попал? Это что, бунт? - Коварр схватил оного из лучников и начал яростно трясти. Тот молчал, но на его лице не было страха. За мгновение, которого герцогу не хватило, чтобы среагировать, лучник выхватил из-за пояса кинжал и вонзил в грудь обидчика. Тердрис сжал плечо воина и попытался удержаться на ногах, но они больше не слушались его.
        - Ты убил моего брата! - голос вернулся к лучнику, хоть он и дрожал, но говорил уверенно. - Ты подлая гадина, которая не заслуживает того, чтобы упасть со стены и лежать рядом с ним.
        Он отпустил обмякшее тело герцога и отступил в сторону. Посмотрев на своих товарищей, стоявших с оружием на стене, он положил кинжал на каменную поверхность и развел руки в стороны.
        - Я признаю, что убил ставленника короля, но мне решительно плевать на это. Он убил моего брата и его безумие привело бы к гибели многих из вас. Можете меня казнить, я ни о чем не жалею.
        - Майл, здесь каждый знает тебя с малых лет, - один из защитников города выступил вперед. - Мы все понимаем твой поступок. Но это не отменяет твоей вины. Ты поступил как считал нужным. Никто из нас не имеет права судить тебя. Пусть регент вынесет свой вердикт.
        Звуки рога, возвестившего об атаке, заставили защитников обратить внимание на происходящее за стенами. Стройные ряды воинов Нерсвинта приближались. Многие из них тащили за собой лестницы.
        - Похоже, они решили атаковать, - произнес Майл, посмотрев на ряды приближавшихся воинов. - Наша надежда сохранить жизни людям оказалась напрасной.
        ***
        - Вы сильно рисковали, герцог, - произнес Красиус, встречая переговорщиков. - Вы могли погибнуть, а ваша смерть сейчас совсем не выгодна короне, не говоря уже о том, что мы переживали за вас.
        - Это был важный шаг, Ваше высочество, - ответил Фарн. - Люди, стоящие там, на стене - ваши подданные. Они такие же люди, как и те, кто стоит рядом с вами, сжимая оружие и защищает Нерсвинт. Мы должны были донести до них известие о том, что у Нерсвинта есть законный король, а не самозванец. Они должны знать!
        - Ваша вера в людей неисправима, Фарн! Многие из тех, кто скрывается в Вышеграде, не заслуживают ее.
        - Мы должны им дать, то, что можем. Остальное в их руках.
        - Отдайте приказ о наступлении! - лицо Красиуса приняло серьезный вид.
        Воины выстроились в боевой порядок. Первые ряды выставили вперед щиты. Несколько отрядов сжимали в руках лестницы, которые должны были помочь подняться на стены города. На самом деле Вышеград был не таким крупным городом, как тот же Златодол или Заречье. Город, приютившийся у отвесных скал, имел малую протяженность крепостной стены и был довольно сложной целью для осаждающих.
        Хоть стены и могли вместить лишь небольшое количество защитников, преодолеть их было сложно. Куда проще попытаться разбить катапультами, но на строительство катапульт нужно было время и большие усилия. Фарн надеялся взять город приступом, пробив брешь в воротах, или же захватить стены.
        - Почему они не стреляют? - осаждающие подошли на достаточно близкое расстояние для полета стрелы, но никто не пытался осыпать их острыми стрелами.
        - Первыми не стрелять! - скомандовал Фарн.
        - Смотрите, они подняли белый флаг!
        - Я решительно ничего не понимаю, - пробормотал Красиус, увидев белое знамя над Вышеградом. При этом знамена Вышеграда одно за другим падали на землю. Защитники снимали их с креплений и спокойно позволяли им падать вниз.
        - Кажется, стоит попробовать провести переговоры еще раз, - заметил Иллентал Фарн, осадив лошадь.
        Обернувшись, он увидел, что оказался немного впереди пеших воинов, хоть и не планировал вступать в бой до падения ворот.
        - Всем стоять! Стоим на месте и ждем! Гарольд, Хальдрик, за мной!
        - Это что же, драки не будет? - удивился один из ремесленников, который пришел из Златодола за своим добром. Герцог наградил его укоризненным взглядом, но не ответил.
        Троица переговорщиков вновь отделилась от войска и во второй раз за день приблизилась к воротам города. К своему удивлению, Фарн заметил, как ворота открылись, но внутрь он заезжать не стал. Вполне могло быть, что это ловушка. Однако уже через минуту из ворот вышли трое пеших воинов и направились навстречу. Герцог спешился, приказав своим спутникам следовать его примеру.
        - Мы приветствуем регента Нерсвинта, - произнес один из воинов, подняв руку. - Мы хотим просить о мире. Люди Вышеграда и всего Высокогорья не держат зла на Нерсвинт и признают власть принца Красиуса Хорна и регента Иллентала Фарна.
        - Я рад слышать голос разума, но где Тердрис Коварр?
        На несколько секунд наступила тишина. Переговорщики не отвечали.
        - Он убит, - произнес наконец тот, который взял на себя смелость вести переговоры от лица всех жителей осажденного города. - Его убийца схвачен и находится под стражей. Если вам угодно казнить его, вы можете сделать это.
        Фарн задумался, услышав новости. С одной стороны, это была хорошая новость. Вышеград без боя переходил под контроль Нерсвинта, а ему не придется делать выбор между отношением Красиуса и волей подчиненных. С другой стороны - заговор против герцога мог иметь далеко идущие последствия. Где гарантия, что в следующий раз целью убийц не станет регент или принц?
        - Убийство - страшный грех. Но чтобы понять причины, нужно узнать мотивы убийцы, не так ли? Приведите его!
        Через минуту воины выволокли из ворот человека, связанного по рукам и ногам. У него во рту был вставлен кляп.
        - Развяжите его! - скомандовал Фарн, подходя ближе к убийце герцога Высокогорья.
        Когда путы спали с воина, тот смело посмотрел в глаза герцога. По глазам этого человека было видно, что ему неведом страх. Просто готовность принять свою судьбу.
        - Эти люди говорят, что вы убили Тердриса Коварра, герцога Высокогорья. Это так?
        - Все верно.
        - Назовитесь.
        - Мое имя Майл Линн.
        - Каковы были ваши мотивы?
        - Герцог убил моего брата. Он просто сбросил его с крепостной стены из-за того, что мы не выполнили его приказ и не убили вас.
        - Почему вы не сделали этого?
        - Мы были в замешательстве, ведь вы - регент Нерсвинта, наш предводитель.
        - Но потом стрелы все же полетели в нас, - заметил Фарн. - Одна из них едва не впилась мне в спину. Почему начали стрелять? Испугались? Это вопрос ко всем вам.
        - Мы стреляли, потому что герцог приказал. Но мы не причинили вреда никому из вас.
        - Я заметил. И благодарю вас за это. Но сейчас я хочу вернуться к Майлу Линну. Точнее, я хочу вернуться к вашему поступку. Майл убил герцога не ради мести. Он сделал это, чтобы тот больше не творил зло. А вы же, боясь за собственные шкуры, сдали своего соратника в первую же очередь. Вы предали Нерсвинт, поддержав Коварра, а теперь предали своего товарища, надеясь получить снисхождение и миновать кары за убийство вельможи? Что с вами, вышеградцы? Неужели под властью подлого герцога вы превратились в таких же подлецов?
        - Простите нас, Ваше величество… - произнес переговорщик.
        - Вам стоит просить прощения не у меня, а у своего товарища. Нерсвинт прощает вас и принимает под свое крыло. Герцогство Высокогорье упраздняется. Теперь Вышеград будет подчиняться напрямую королю. Остался ли в городе хоть кто-то, кто может возглавить город и вести здесь дела, обеспечивая его всем необходимым?
        - Никого нет, - ответили растерянные крестьяне.
        - Майл, ты умеешь читать? - Фарн строго посмотрел на воина, будто стараясь выпытать у него страшную тайну.
        - Грамоте обучен, считать умею.
        - Откуда такие познания? - удивился регент.
        - Все детство провел в учениках местного летописца, записывал за ним его изречения и вел документацию.
        - Это умение пригодится тебе. Но все же есть над чем поработать, - Иллентал Фарн похлопал воина по плечу и сделал пару шагов вперед, обращаясь к городанам, облепившим стены и ворота города.
        - Майл Линн становится наместником в Вышеграде. В ближайшие дни в город прибудут советники, которые помогут ему разобраться с делами. Каждый из вас обязан выполнять его приказы. Конечно, если они не будут безумными.
        Произнеся последние слова, герцог покосился на лучника.
        - Не сомневайтесь, я сделаю все возможное, чтобы Вышеград стал крепкой и надежной опорой для его людей и всего Нерсвинта.
        Майл до сих пор не мог поверить, что вместо наказания он в один миг станет главным во всем Вышеграде.
        - Приступаете к своим обязанностям с завтрашнего дня. А сегодня у вас есть день, чтобы проститься с братом.
        Лучник поклонился и поспешил удалиться, а довольный Фарн вскочил в седло и неспешно направился обратно к своим воинам, ждавших в нескольких сотнях шагов от городских стен. Он не случайно выбрал Майла Линна на роль наместника. Для вышеградцев он был героем, хоть они и сдали его при первом же требовании. К тому же, Линн был выходцем из этих мест, и отлично знал всю внутреннюю кухню. Недостаток в грамотности можно исправить за счет обученных специалистов, а вот заслужить расположение людей куда сложнее. Но теперь хотя бы о северных границах королевства можно было не волноваться.
        - Не могу поверить, что вам удалось взять этот неприступный город без потерь, Иллентал! - Красиус приблизился к регенту и крепок сжал его руку.
        - Увы, не без потерь. Одного горожанина мы потеряли по вине Коварра. Но как знать, может, его смерть стала той каплей в переполненной чаще народного гнева и спасла сотни других людей от смерти сегодня.
        - Что думаете делать дальше?
        - Нам нужно выбрать наместника для Заречья вместо сбежавшего Вирана Хорра и вернуть назад герцогство Полесье. Ближайшие два года до вашего совершеннолетия мне точно будет чем заняться, принц.
        На лице Фарна появилась едва заметная улыбка. Пожалуй, впервые за сегодняшний день.
        Глава 22. Белоград
        - Ты уверен, что мы здесь проберемся?
        - Троян, ты снова за свое? - Альт сурово посмотрел на своего друга.
        - Нет-нет, я не сомневаюсь в тебе, просто знаешь, когда ноги почти по колено в болотной жиже, а тропинки и вовсе не видно, то как-то не себе…
        - Приходится выбирать. Или ехать по широкой дороге и встретиться с хорбарийцами, или же брести в обход по болотам, но без неожиданных встреч.
        - Да уж, хорбарийцами я уже сыт по горло, - отозвался бородач.
        После того, как планы хорбарийцев раскрылись благодаря пойманному старосте Коргу, Альту и его спутникам пришлось менять маршрут. Все сколько-нибудь пригодные для путешествий дороги оказались перекрыты, поэтому о том, чтобы использовать повозки, речи даже быть не могло. Пришлось оставить их в укрытии, среди густых зарослей, чтобы вернуться как-нибудь за всем добром в другой раз.
        С собой путники взяли лишь немного продовольствия, золото, накопленное Альтом и теплую одежду - по ночам на болотах было невыносимо холодно, да и плотные плащи давали хоть какую-то надежду укрыться от вездесущих комаров, преследовавших путников в течение сего пути. Лошадей все же взяли с собой, погрузив нехитрый груз на них. На более безопасных участках мужчины вели скакунов за поводья, а женщины ехали верхом. Но когда дорога превращалась в сущее месиво, приходилось спешиваться, чтобы невзначай не свалиться вместе с лошадью в трясину.
        Лишь староста Корг ехал верхом на свободной лошади, перекинутый через седло. Его руки и ноги были связаны, а рот заткнут кляпом, чтобы он не подал сигнал хорбарийцам, попадись они на пути. Старику приходилось несладко, ведь лошади часто проваливались, и он давно измазался в болотной жиже, но жаловаться ему не приходилось, так как он не мог произнести ни слова.
        - Еще три сотни шагов, и устроим привал, - подбодрил своих спутников Альт. - Там впереди есть полянка, выступающая над водой. Можно будет присесть и набраться сил.
        - Честно говоря, я бы шел, пока не убрался из этой местности, - отозвался Дивар, прихлопнув на своей руке очередного комара.
        - Было бы неплохо, но в таком случае, нам придется идти еще часа три без перерыва. Мы сильно взяли южнее, чтобы обойти засады, и дорога стала длиннее по меньшей мере на десять верст.
        Дружный вздох остальных возвестил о том, что обойтись без привала не выйдет. Добравшись до заветной поляны размеров не более тридцати шагов в диаметре, путники упали без сил. Переведя дух, они решились развести костер, чтобы поесть нормальной еды и, хотя бы дымом от костра отогнать вездесущих комаров.
        - Жаль, даже воды нельзя нигде набрать. Чувствуете, как пахнет эта жижа? Ни за что бы не стал ее пить! - Троян принюхался и поморщился, уловив запах застоявшейся болотной воды.
        - Той воды, что у нас есть, хватит на дорогу.
        - Мы сможем хотя бы до ночи добраться до суши? - поинтересовалась Рея.
        - Если выйдем через час, вполне.
        - Нужно развязать Корга, пусть поест хоть немного, - девушка обеспокоенно посмотрела на своих спутников.
        - А пусть бы и поголодал, ему, старосте продажному, не помешает, - отозвался Троян, который уже успел наладить опоры и повесить над огнем котелок.
        - Погодите, а куда это наш староста собрался? - Дивар вскочил на ноги, увидев, как Корг откатился в сторону, к самому краю тропинки, по которой они шли, и спешно снимает с себя путы.
        - Стой!
        Но Корг уже успел освободиться. Каким-то образом ему удалось перетереть веревки на руках о застежку седла во время путешествия, и сейчас он освободил ноги от спутывавших их веревок. Поняв, что его попытку сбежать заметили, он решительно подскочил на ноги и попытался бежать, но тут же зашатался и присел в воду. Все же ноги затекли за долгое время бездействия и как бы старик их не разминал, все же привести их в порядок оказалось сложно. Альт за пару прыжков оказался рядом, но не успел схватить беглеца. Проявив невиданную прыткость, Корг оттолкнул его в сторону и побежал прочь, то и дело падая в болотную жижу.
        - Уйдет! - воскликнул Троян бросаясь в погоню. - Остановись, болван! Ты же не уйдешь далеко по болотам!
        - Катись к василиску в глотку! - закричал Корг, перескакивая с кочки на кочку.
        Он пытался бежать как можно скорее, рассчитывая, что никто не бросится за ним в погоню.
        - Альт, стреляй в него! - закричал Троян, - Уйдет!
        - Куда ему тут уйти, среди болот? Никуда он от меня не денется, - как бы староста не пытался сбежать, искатель уже догонял его.
        Альту оставалось сделать не более десятка шагов, чтобы схватить Корга за шиворот, но тут старик оступился, прыгнув на очередную кочку и полетел в воду. В одно мгновение он с головой погрузился вниз. Парень засучил рукава и пошарил рукой в воде, надеясь схватить тонущего Корга, но безрезультатно.
        - Ушел? - Троян стоял на краю поляны и ждал возвращения Альта.
        - Можно и так сказать. Ушел под воду…
        - Вот болван! И кто его надоумил бегать по болотам?
        - Давайте продолжим путь, - предложил отец Реи. - Честно говоря, мне перехотелось есть. Просто хочется убраться отсюда поскорее.
        - Мне тоже, - признался Дивар.
        Спустя пару часов путники выбрались из болот и нашли место для ночлега. Пришлось не разводить костер, чтобы не привлекать внимание. В отличие от болот, здесь хорбарийцы могли быть где угодно. В темноте ночи они казались путникам еда ли не за каждым кустом и в каждом овраге. Остановившись на привал, уставшая от длительного перехода компания, смогла отдохнуть, выставив дозорных. Лишь с первыми лучами солнца они решились продолжить путь.
        До Белограда они добрались ближе к полудню. Утренняя прохлада и легкий ветерок, доносящий до путников аромат полевых цветов, сменились жарой и полным отсутствием ветерка. Путники решили ехать верхом, устроившись по двое. Приходилось часто останавливаться на привал, чтобы Троян мог отдохнуть и собраться с силами. Его раны еще не позволяли подолгу находиться в седле.
        - Ну и вид у вас! - произнес Гордей, осматривая путников. - Долго ж вас не было. Я уже готов услышать очередную историю невероятных приключений.
        - Позже разговоры, - отозвался Альт, - нам нужно сменить одежду, немного отдохнуть с дороги и поесть нормальной еды. А Трояну нужен лекарь.
        - Что случилось? - Гордей обеспокоенно посмотрел на товарища.
        - Мы с хорбарийцем кое-чего не поделили в Ниерсе, - ответил бородач и улыбнулся. Друзья обнялись, радуясь встрече.
        - Вы вовремя, - признался воевода. - Наши разведчики заметили армию Хорбара в двух днях пути отсюда. Их около двух тысяч.
        - Быстро бегают, заразы, - выругался Альт. - Обломали зубы об Нерсвинт, решили Радоим захватить?
        - Нерсвинт воевал с Хорбаром?
        - Да, и часть королевства до сих пор захвачена южанами. В Нерсвинте вообще произошло очень много всего. Но об этом позже. Сейчас нужно готовиться к обороне.
        Альт посмотрел на город и встречавших его людей и улыбнулся. Он был дома. Он чувствовал это, но судьба вновь заставила его брать в руки оружие и защищать свой дом.
        - Что с яйцом феникса? - поинтересовался парень.
        - Ничего. А что ему будет? Лежит себе на южной стороне, как ты велел, греется на солнышке.
        - Хорошо, будем ждать.

* * *
        - Все верно, их около двух тысяч, - произнес Гордей. - У нас проблема, ведь их вдвое больше, а стены Белограда пока не настолько крепки, чтобы выдерживать подобные осады.
        - Стены выдержат, - ответил Альт. - Они хотят войти в Белоград? Пусть входят. Мы даже отдадим им ворота.
        - Не совсем понял твою идею, - Гордей озадаченно смотрел на друга.
        - Хорбарийцы идут с юга?
        - Конечно.
        - В таком случае, нам нужно подготовить к их прибытию южные ворота. Будем оборонять стены. А пока у нас есть время, мне нужно кое-куда наведаться, - Альт перехватил посох и зашагал вглубь города.
        Воины Хорбара появились к вечеру. Их красные с изображением льва штандарты были высоко подняты, развеваясь по ветру. Похоже, что они не собирались брать город в осаду, рассчитывая взять его приступом.
        - Помяните мое слово, ночью пойдут! - воскликнул Троян. Бородачу не позволили сражаться вместе с остальными, потому как его раны еще недостаточно затянулись. Сейчас он мог только ходить по крепостной стене и сетовать на свою неудачу.
        - Тоже мне, предсказатель! - Велимудр недовольно посмотрел на бородача и перевел взгляд на противников, выстраивавшихся в боевой порядок.
        - Если ночью, нашим лучникам будет сложнее попасть, - Гордей нахмурился, глядя на солнце. - Да и запустить лазутчиков будет легче. Все-таки мы не можем позволить себе оборонять весь город. Нас слишком мало.
        К наступлению сумерек немногочисленные защитники Белограда собрались у крепостных стен города. По совету Альта решили встречать противника у южных ворот, отступая к заранее подготовленным позициям внутри города. Сейчас же воины готовились встречать противника. В лагере началось подозрительное оживление.
        С наступлением ночи пришлось трижды отбивать попытки лазутчиков пробраться в город по всему периметру стены. Хорбарийцы рассчитывали забросить несколько отрядов в тыл к защитникам, чтобы те ударили им в спину, когда основная армия пойдет в атаку. Но Гордей со своими воинами постоянно были на чеку и патрулировали крепостную стену. На самом деле защитники сильно рисковали, собравшись почти в полном составе на стенах. Если враг не решится на ночной штурм, утром все они будут вымотанными и не смогут сражаться как следует.
        - Ничего, будем спать здесь, - успокоил себя Альт, присаживаясь на прохладную каменную поверхность стены, еще не растратившую тепло после захода солнца. Он прислонил копье к крепостному зубцу и принялся раскладывать стрелы. Один из воинов, дремавших рядом, пошевелился и, окинув его взглядом, лишь глубже закутался в полы своего плаща.
        - Идут! - воскликнул Троян, который так и не ушел со стены, - смотрите-ка, идут! Прощупали нашу оборону по периметру и решили идти в лоб!
        Спокойствие защитников сразу же улетучилось. Все, кто дремал на позиции или же спокойно болтал с товарищами, подскочили и посмотрели в сторону приближавшихся врагов. К стенам города двигалась огненная волна - каждый второй воин нес в руках факел, освещавший путь. Таким образом, они становились неплохой мишенью, вот только расстояние пока было слишком большим для выстрела из лука.
        - Ну и кто идет на ночной штурм вот так? Они же теряют весь эффект! Жаль, не смогу натянуть тетиву, я бы с радостью выпустил пяток стрел в самых наглых, кто рискнет сунуться поближе, - Троян не унимался. Казалось, он был самым разговорчивым из всех защитников.
        - Просто пытаются подавить боевой дух, - Гордей показался за спинами товарищей. - Не раскисать! Держимся и помним ради чего мы все сражаемся здесь!
        Воевода исчез также бесшумно, как и появился. Альт проводил друга взглядом и подумал, что ему стоило бы самому принять участие в обходе позиций и поддержать воинов, но он уже нашел себе роль. Искатель стоял неподалеку от ворот, где ожидалось самое горячее сражение. Сейчас он был не князем, он был искателем, радоимом, который защищает свой дом. А быть ему князем или нет, пусть решают те, кто переживет эту ночь.
        Действительно, приблизившись на расстояние полета стрелы, хорбарийцы потушили факелы и продолжали наступление при свете луны. Они были достаточно уверены в собственных силах, чтобы атаковать открыто. В наступающих полетели стрелы, но они не наносили существенного урона. Видя это, Альт решил испытать тактику, проверенную им еще в Ниерсе. Он взял в руки щит и скрывшись за ним, нацелил свое лучевое копье на первый ряд врагов.
        - Стреляйте в брешь! - скомандовал парень. Через мгновение, из копья вырвался огненный луч и ударил в ровный строй хорбарийцев, отбросив одного из воинов назад. Стрелы устремились в брешь, и еще несколько воинов упали рядом. Но теперь хорбарийцы не пытались закрыть брешь в обороне. Они разделились и воины, идущие в следующих рядах, выставили щиты, чтобы закрыть бока у обеих колонн.
        Оказавшись в сотне шагов, воины побежали. Лестницы приближались к стенам, а люди, стоящие на них, осыпали врагов стрелами и камнями.
        - Держите стены, я сейчас вернусь! - скомандовал Альт.
        Он спустился со стены к воротам и вошел в длинный коридор, ведущий сквозь всю стену. Южные ворота Белограда представляли собой арку высотой в три метра. С обеих сторон арки стояли ворота, обитые железом, защищавшие город от нежеланных гостей. И если те ворота, что были со стороны хорбарийцев, были заперты, эти ворота остались приоткрыты. Искатель вошел внутрь и прикоснулся кончиком копья к каменной поверхности.
        - Выручай, дружище. На тебя вся надежда, - произнес парень, спешно покидая арку и запирая за собой массивные ворота. Через пару мгновений они зашатались от мощных ударов.
        Хорбарийцы подтянули к воротам таран, но никто из защитников не пытался им помешать. Вместо этого они сконцентрировали огонь на тех, кто пытался осадить стены. Оглушительные удары тарана о ворота наполнили округу. Через пару ударов они не выдержали и дали трещину. Но тех, кто первым ворвался внутрь арки, ждал неприятный сюрприз.
        - Ве-е-ерни копь-е-е-е! - потребовал каменный страж, увидев перед собой людей. Он безуспешно пытался выбраться через противоположную дверь, но появившиеся хорбарийцы обратили на себя его внимание.
        Видимо, воины были слишком уверены в себе и недооценили возможности стража. Они набросились на него, пытаясь взять числом. Это было большой ошибкой. Голем взмахнул своими руками и разбросал в стороны атакующих врагов. Некоторые из них взлетали под самый потолок арки и падали ниц, другие же и вовсе вылетели обратно в пролом, проделанный в воротах тараном. Натиск хорбарийцев остановился. Они напрасно потянулись к воротам, рассчитывая быстро попасть внутрь города.
        - Отступаем! - скомандовал Гордей, когда число хорбарийцев на стенах практически сравнялось с числом защитников.
        Сейчас, пока каменный страж надежно удерживал ворота, сея панику среди врагов, у защитников появилась возможность отступить. Часть радоимов уже покинула стены и отступала, но некоторые оказались окружены и сражались, надеясь дороже продать свои жизни. Среди тех, кто не отступил и попал в окружение, были Альт. Он увидел в толпе Велимудра, который уверенно шагал к наседавшим хорбарийцам.
        - Назад! Там опасно!
        - Не волнуйся, мальчик мой, я знаю, что делаю, - спокойно отозвался старик. Казалось, для него не существовало сотен разъяренных хорбарийцев и летающих рядом стрел. Он подошел к воинам, сражавшимся в первом ряду и вскинул руку. В тот же миг сразу несколько хорбарийцев отлетели в сторону. Он спокойно прошел вперед
        - Не ты один обладаешь магическими навыками, парень. Я ждал этого момента уже много лет, накапливая силу. Думал использовать ее там, на холме, чтобы спасти тебя, Альт, но ты справился и сам. Тогда я принялся ждать удобного момента, чтобы выплеснуть всю силу, накопленную во мне. И он настал. Берегите себя, восстановите Радоим и помните Велимудра.
        Произнеся последние слова, старик воздел руки к небу и рывком обрушил их вниз. С оглушающим грохотом часть стены, на которой стоял Велимудр и окружавшие его враги, обрушилась, похоронив под обломками всех, кто находился вокруг.
        - Велимудр! - Альт протянул руку, безуспешно надеясь, что старик сейчас ухватится за нее и выберется из завалов.
        - Его больше нет. Нужно принять это, - Гордей появился возле Альта и положил ему руку на плечо. - Пора тебе прийти в себя и показать кто ты есть на самом деле. Радоиму нужен князь. Можешь сколько угодно строить из себя благородного мальчишку, но либо сейчас ты придешь на помощь людям и дашь им то, что им нужно, либо можешь уходить и забыть о том, кто ты и к чему стремился.
        - Меня еще не выбрали князем, - возразил Альт.
        - С каких пор Альту Неверсу нужно мнение окружающих? Разве он опирался на мнение окружающих, принимая решение в Крайвинде, решая отправляться на поиски принцессы или остаться дома, отправляясь в Кипящие горы, чтобы спастись от погони и в Топкие болота, обходя засады? Вот и сейчас тебе нужно принять решение. Самому.
        - Ты им нужнее. Ты можешь ими командовать. Я - нет.
        - Я воевода. По моему приказу они встанут и пойдут на смерть, если это будет нужно. Посмотри на людей, которые окружают тебя. Это кузнецы, плотники, корзинщики… Ты позвал их, и они пришли, оставив свои дома. Если ты позовешь их сейчас за собой, они пойдут и принесут победу всем нам.
        Альт смотрел на своего друга и думал над его словами. Хорбарийцы перестраивались, собираясь атаковать.
        - Воины Радоима! Защитники! Есть ли еще в ваших сердцах храбрость, чтобы пойти в решающий бой? Есть ли в ваших руках сила, чтобы поднять оружие и погнать врага прочь? Если вы готовы, я зову вас за собой. За Велимудра, за Радоим!
        Альт схватил копье и выстрелил в направлении противника. Они отшатнулись в стороны, но оказалось слишком поздно. Огненный луч ударил в одного из них, подбросив в воздух, и обжег стоявших рядом. Боевой клич Радоима на мгновение заглушил все звуки вокруг. Все, кто мог держать оружие, поднялись и пошли в бой. Отступление закончилось неожиданной атакой. Такой неожиданной, что ее не ожидали не только хорбарийцы, но и сами радоимы. К счастью, это не привело ни к каким тактическим промахам. Обескровленная армия Хорбара, потерявшая множество воинов при штурме стен и ворот, вынуждена была отступать. Благодаря самопожертвованию Велимудра и храбрости каждого защитника, им удалось одержать победу.
        - Ве-е-ерни копь-е-е-е! - голем нещадно колотил отступавших хорбарийцев, которым не повезло оказаться рядом.
        - Ты хорошо поработал, друг. Прости, что тебе пришлось сражаться в одиночку, - Альт приблизился к каменному стражу и коснулся его кончиком посоха.
        Глава 23. Радоимское вече
        Тишина. Щебетание птиц доносится откуда-то издалека. Наверно, где-то в ближайшей роще птицы уже проснулись и отправились на поиски пропитания. А город людей, полуразрушенный и едва не канувший в пучину забвения, спит. Никто не ходит по его улицам. Нет никого, кто бы бил молотом по тяжелой наковальне, раздувал кузнечные мехи или готовил ароматную похлебку. Люди не исчезли. Они покинули город, чтобы проститься со всеми, кто отдал свои жизни за свободу Белограда и всего Радоима, с теми, кто остановил натиск Хорбара, став между их армией и остальным миром.
        Сухие ветви затрещали, когда к ним приблизились горящие головни факелов. Огонь жадно лизнул сухие ветки и набросился на них, как голодная рысь бросается на свою жертву. Ветви затрещали, а языки пламени живо заплясали, в своем непреодолимом танце, быстро пожирая все вокруг. Они поглощали все больше и больше веток, перескакивая с одной на другую, пока им не покорились все ветви в костре. Тогда пламя стало одним целым, выбросив в небо огромные огненные языки. Тела защитников оказались объяты пламенем.
        Альт стоял в стороне от этого действа, прижимая к себе Рею, и смотрел на погребальные костры. Он вспоминал Велимудра, прокручивая в уме их встречу и тот момент, когда старик погиб, чтобы освободить им путь для отступления. На соседних кострах в свой последний путь отправились остальные павшие защитники. Неподалеку лежал тот парень, который закутывался в плащ в ту ночь перед атакой, чтобы укрыться от ночной прохлады. Рядом с ним лежал старый воин из Дивополья, оставивший свою семью, чтобы явиться сюда и помочь радоимам. Многие, очень многие отдали жизнь, придя на зов Альта. Хорбарийцы не хотели сдаваться и отступать без боя. Пришлось биться с ними и на каждый шаг оттеснять от города.
        - Как думаешь, им хорошо там? - спросила Рея, когда пламя разгорелось.
        - Думаю, да. Там нет боли, мучений и нет места для сомнений. Картина мира открывается в полной мере, когда больше ничего не сдерживает тело, словно якорь.
        - Думаешь, они рядом?
        - Они всегда будут рядом, пока мы помним о них. Вот здесь, - Альт положил руку на сердце и улыбнулся. Они постояли еще немного, отдавая дань памяти защитникам города и зашагали обратно под стены города.
        - Не задерживаемся. Все собираемся на главной площади, - Гордей догнал друзей и передал им послание. После этого он зашагал дальше, предупреждая всех, кого встречал.

* * *
        На главной площади Белограда собралось больше полутысячи человек. Но сегодня здесь не было так шумно, как обычно. Серьезность события и недавняя горечь утраты многих друзей и близких заставила людей быть серьезными и немногословными.
        - Приветствую всех, кто собрался здесь, - Гордей вышел на центр площади и осмотрел собравшихся. - Сегодня особенный день для всего Радоима, ведь спустя шестнадцать с лишним лет у нас снова появится князь. Наследник князя Борислава нашелся, но он пожелал, чтобы князя выбрал сам народ.
        - Но ведь нас здесь слишком мало, чтобы сделать выбор за всех, - кто-то из толпы возразил Гордею и скрылся за людьми, боясь поймать на себе взгляд воеводы.
        - Не нужно бояться, говорите открыто. Мы здесь все равны, - Гордей подошел ближе к месту, откуда прозвучало замечание. - Здесь собрались все те, кому была небезразлична судьба Радоима. Те, кто будет здесь жить и приведет сюда свои семьи с других земель. Кому как не нам выбирать как нам жить? Или же вы хотите предоставить право выбора тем, кому до Радоима нет никакого дела? Может, тогда у хорбарийцев спросим кого бы им хотелось видеть князем?
        Народ одобрительно закивал, поддерживая Гордея.
        - Альт, выйди к нам. Хотя, правильнее было бы сказать… Мирослав!
        Искатель отделился от толпы и вышел на центр площади, став ярдом с Гордеем.
        - Ты готов принять на себя ответственность за судьбу Радоима и всех его жителей?
        - Готов, - ответил Альт.
        - В таком случае, либо предлагайте других людей на роль князя, либо мы будем решать становиться ли Альту Неверсу князем Радоима.
        - А я предлагаю Гордея, - вперед выступил один из защитников, замеченный Альт на стенах прошлой ночью. - Он много лет доказывал свою преданность и сделал очень многое для всех нас.
        - Благодарю за доверие, но я не сведущ в государственных делах. Мне ближе щит и меч, как лучшие дипломаты в бою.
        По толпе пробежался одобрительный смех.
        - Кто за Альта Неверса?
        Один за другим люди поднимали левую руку вверх, демонстрируя свое решение. Поднимая левую руку согласно традиции, человек показывал, что делает это от чистого сердца.
        - Единогласно! Поздравляю, Альт, ни один человек не высказался против тебя, - Гордей удивленно посмотрел на своего друга. - Все традиции соблюдены. Теперь ты по праву можешь считать себя князем Радоима.
        - Так просто? - удивился парень. - Всего пара мгновений, и будущее изменилось.
        Гордей взял в руки корону, на скорую руку вырезанную из дерева местными умельцами, и подошел к искателю.
        - Признаться, я представлял себе, что это сделает Велимудр, но его больше нет, - с грустью произнес Альт.
        - Он следит за нами. Так что можешь быть спокоен. Я справлюсь с этой задачей ничуть не хуже, - на лице Гордея заиграла улыбка.
        Корона опустилась на голову Альта, преклонившего колено, а люди радостно закричали, подбрасывая вверх шапки и размахивая руками. Наконец-то в Белограде появился повод для праздника. Казалось, все тяготы и испытания остались позади, как страшный ночной кошмар. Настал новый день, открылась новая страница в жизни княжества, обещавшая быть благополучной.
        - Постойте-ка, смотрите что происходит! - кто-то указал пальцем на дорожную сумку Альта, висевшую у него на поясе. Яйцо феникса, которое поместилось в сумку, начало шататься и покрылось трещинами. Альт взял его в руки и прижал к себе, согревая теплом. Яйцо перестало трястись, но лишь на пару мгновений. Казалось, что тот, кто находится внутри, просто собирался с силами для решающего рывка к свободе. Яйцо треснуло, и скорлупа разлетелась в стороны, явив миру птенца феникса. Птенец был едва покрыт перьями и жалобно пищал.
        - Чудо! - воскликнули из толпы, падая ниц.
        - Доброе знамение! - вторили им другие.
        Альт посадил птенца за пазуху, чтобы ему было теплее и почувствовал какой же тот горячий.
        - Верно, что жар-птица, - согласился парень. - Так печёт, что прямо невыносимо горячо!
        - Не зря говорят, что князь наш полон чудес. Если хоть половина, что говорят, правда, то мы у него будем как за пазухой, - произнес один из воинов, которые участвовали в вече.
        - Ладно, добры молодцы, хорош языками трепать, пора и за дело браться, - вперед выступил статный мужчина. Было видно, что он обладает большим авторитетом среди окружавших его людей. - Мы пришли на помощь Радоиму, отстояли его свободу, пора и домой возвращаться. Наши семьи заждались уже, да и за урожаем следить нужно и собирать. Но мы вернемся. Соберем урожай, перезимуем и приедем сюда со своими семьями. Вот тогда и будем осваиваться здесь.
        - Ступайте, - согласился Альт, - передавайте благодарность вашим семьям и передайте от князя по золотому семье каждого, кто погиб, защищая Белоград. Этого хватит, чтобы пережить зиму. Пока это все, чем я могу помочь, но мы не забудем их подвиг и будем поддерживать каждого. Ждем вас весной, когда сойдут снега и дороги высохнут достаточно, чтобы уверенно ехать по ним. Раненые, когда придут в себя и смогут передвигаться, вернутся следом за вами или же останутся здесь до вашего возвращения, если пожелают.
        Люди поклонились князю, соглашаясь с его словами, и приняли деньги. Кони уже были готовы к отъезду и запряжены в повозки. Люди спешно распределились по повозкам и заняли свои места. Тронув поводья, извозчик на первой повозке, стоявшей в голове колонны, отсалютовал рукой и выехал на северную дорогу, ведущую к Дивополью. Остальные устремились за ним. Все, кто остался в Белограде, провожали их и смотрели вслед, пока последняя повозка не скрылас за горизонтом.
        Рея подошла к Альту и обняла его. Парень крепко прижал ее к себе и поцеловал в щеку.
        - Как ты себя чувствуешь в роли княгини?
        - Вот когда стану твоей женой, тогда скажу, - Рея заговорщически улыбнулась, сверкнув глазами.
        - А ты хочешь?
        - Что?
        - Быть моей женой.
        - Конечно! Иначе зачем бы я согласилась ехать с тобой?
        Альт рассмеялся и закрыл глаза. Он вдыхал аромат волос Реи и провел кончиками пальцев по ее нежной коже. Гордей с Вардой подошли к ним и смущенно остановились рядом.
        - Простите, не хотели прерывать вас, - произнес воевода, когда Альт с Реей открыли глаза и повернулись к ним.
        - Все в порядке, - успокоил его Альт.
        - Честно говоря, мы тоже хотим уехать на пару недель. Мы решили сыграть свадьбу, отправимся в Норгард просить благословения и родителей Варды.
        - Поздравляю! - в один голос воскликнули Альт с Реей.
        - Вот дела, это что я один остаюсь сорвиголова? - сзади послышался возмущенный голос Трояна. - Молодцы, рад за вас!
        Бородач подскочил к друзьям и обнял их. Еще бы, ведь он многие годы был знаком с ними и давно уже замечал, что Гордей с Вардой относятся друг к другу по-особенному.
        - Не переживай, всему свое время, - отозвался Гордей, когда ему наконец удалось освободиться из объятий друга.
        Альт, Рея и Троян зашагали вверх по тропе, отдаляясь от северных ворот к княжеским чертогам. Легкий летний ветер играл с волосами девушки, заставляя их спутываться и лезть в глаза. Устав от борьбы с ветром, Рея попросту заплела их в косу.
        - Хорбарийцы! - крик дозорного прорезал тишину, словно гром среди ясного неба.
        Все, кто остался в городе, бросили свои дела и схватились за оружие.
        - Все в центр города! - скомандовал Альт. Он прекрасно понимал, что собрать воинов у южных ворот не получится. Многие находились слишком далеко, и попросту не успели бы вооружиться и собраться со всеми. Спустя пару минут около полусотни воинов собрались на главной площади. Рея схватила детей, беспечно бегающих по площади, и вместе с другими женщинами повела их в сторону княжеских чертогов. Пока у южных ворот было тихо. Дозорный не подавал тревоги.
        - Жив ли он еще? - подумал Альт. - Может, дозорный убит, а впереди их ждет засада?
        Приблизившись к южным воротам, он осторожно высунулся из-за края здания, и увидел дозорного, который во все глаза смотрит вперед. Князь спокойно подошел к основанию башни и посмотрел наверх.
        - Где ты увидел хорбарийцев?
        - Вон они, стоят ждут, - ответил дозорный, указав рукой вперед.
        Альт поднялся на башню и едва сдержал себя, чтобы не отчитать дозорного. В нескольких шагах от ворот стояли двое хорбарийцев. Один из них сжимал в руках белое знамя, беспокойно ерзая в седле, а второй с напыщенным видом смотрел по сторонам, ожидая, когда ему навстречу выйдут переговорщики.
        - Разве можно так пугать? Я думал, что армия хорбарийцев на подходе, а тут…
        Альт спустился вниз по ступеням, где его ждали воины.
        - Что там?
        - Переговорщики со стороны Хорбара.
        - Чего это им нужно?
        - Договариваться пришли, - бросил Альт, приближаясь к разрушенным воротам. У арки южных ворот уцелели только внутренние ворота. Внешние были сметены тараном пару дней назад во время осады, поэтому князю не стоило больших усилий выбраться из города. Сейчас был день, его копье было заряжено до предела, поэтому он не боялся коварных уловок со стороны врага. Услышав быстрые шаги сзади, он обернулся. Троян догонял его. В одной руке он крепко сжимал бердыш.
        - Ты же еще не можешь им орудовать как следует! - удивился Альт.
        - Думаешь, они об этом знают? Это так, для вида, - отозвался бородач. - Я пойду с тобой, что бы они не задумали. А ребята в случае чего прикроют со стен.
        - Нужно удвоить дозорных на других стенах.
        - Уже сделали, - успокоил его Троян. - Чай не один ты такой сообразительный.
        Альт кивнул, и они вместе отправились на переговоры. Увидев двух пеших переговорщиков, приближавшихся к ним, хорбарийцы спешились и сделали пару шагов навстречу.
        - Солнце и небо южных степей, владыка всего южного побережья Нарды, хан Ториссар хочет говорить с князем Радоима с помощью своего верного слуги, - произнес переговорщик, гордо выпрямившись и бросив на Альта с Трояном взгляд, полный презрения.
        - Ты говоришь с князем Радоима и его верным другом. Мы готовы выслушать тебя и твоего хана. Кстати, как тебя зовут?
        - Мое имя Нарин, - ответил посол, слегка удивившись, что его персона заинтересовала князя. Он внимательно изучал Альта, пытаясь понять как правильнее построить диалог. Стоит ли говорить с позиции силы, или же попытаться лестью выбить наилучшие условия для своего хана?
        - Говори, Нарин, что ты хотел, - требовательно произнес Альт.
        - Хан Ториссар оценил преданность вашего народа и смелость, с которой защитники бились на стенах Белограда, - посол все же выбрал лесть. - Чтобы вознаградить вашу храбрость, Хорбар признает Белоград и все земли, лежащие к северу от него, собственностью княжества…
        - А что с южными землями? - перебил Альт.
        - Земли к югу от Белограда останутся собственностью Хорбара.
        - Останутся? Ториссар прислал шута вместо дпиломата? - удивился Альт, чем задел чувства переговорщика. - Послушай меня, эти земли принадлежали и принадлежат по сей день Радоиму. Ториссар не получит ни камня, ни дерева, ни даже помёта зайца с нашей земли.
        На стенах послышался дружный смех защитников. Троян также улыбнулся, но сдержал себя в руках.
        - Наша великая страна предлагает мир вашему княжеству, - процедил сквозь зубы переговорщик. - Не стоит перечить Хорбару. Вы не знаете его мощи.
        - Я уничтожил торговлю во всем Магдабаре, развалив изнутри ваш рынок рабов. Наши воины отбили ваши атаки в Суходоле и в Белограде. Мы трижды утерли вам нос. А если будет нужно, я дойду до стен Альхайи и заставлю Ториссара капитулировать.
        Альт начал говорить спокойно, но к концу его голос стал твердым, словно камень, а спокойная речь превратилась в прямую угрозу.
        - Вы не хотите мира?
        - Мир? Может ли быть мир между нашими народами? Вы воспользовались случаем и едва не уничтожили наше княжество, когда выпала отличная возможность сделать это. Шестнадцать лет вы паразитировали на нашей земле, похищая людей в рабство, грабя и убивая. Вы попытались остановить нас, когда мы решили вернуть себе свободу, но не смогли. Хорбар ослаб, проиграв войну с Нерсвинтом и отступив под Белоградом. Магдабар утратил роль центра торговли на юге. У вас нет денег, чтобы торговать и нет новых рабов, чтобы быстро заработать. Пустынный лев ослаб и пришел просить мира. Мы принимаем условия перемирия, но не мира! Не думайте, что мы забудем вашу подлость. Меч Радоима будет всегда поднят, готовый обрушиться на голову льва, если это будет нужно.
        Посол поджал губы и молча выслушивал слова Альта. Он не произнес ни слова, чтобы перебить его и молчал некоторое время, переваривая слова.
        - Вы отказались от нашего предложения. Хорбар был снисходителен к вам. Что же, скоро вы узнаете, что Хорбар может быть жесток.
        - Послушай, посол, - Альт потерял терпение, - помнишь каменного стража, который не дал пройти вашим воинам через южные ворота города? Если ваш хан не угомонит свой пыл, я соберу армию таких големов и пройду от Белограда до Альхайи, стирая в порошок ваши города. Передай ему и пусть задумается, прежде чем распускать перья и думать о будущих завоеваниях.
        Сопровождающий посла, державший знамя, вздрогнул, когда услышал о каменном страже. По всей видимости, он был одним из уцелевших свидетелей той встречи. Посол не удостоил Альта ответом, забрался в седло и помчался прочь, не дожидаясь, пока его спутник последует за ним.
        - Вот это по-нашему, так им! - воскликнул Троян, хлопнув Альта по плечу, но тут же опомнился и виновато посмотрел на друга.
        - Идем. Все их обещания - всего лишь фарс. Они пытались показать себя сильными, способными уничтожить нас в любой момент. Но теперь у них не хватит на это сил. А соглашаться на мировую при таких условиях - глупость и предательство по отношению к тем, кто не пожалел своих жизней и здоровья ради всех нас. Хорбар не будет придерживаться данных обещаний. От них нужно ждать любой подлости, пока они окончательно не поймут, что Радоим им не достанется.
        - А ты и правда можешь сделать таких каменных верзил? - поинтересовался Троян, когда Альт отправился в сторону города, где его ждали остальные воины.
        - Нет, конечно! Там замешана слишком сильная и древняя магия. Сейчас вряд ли кому-то такая под силу. Но я решил пойти твоим путем и приукрасил немного. Они ведь все равно не знают наверняка, что я не могу сделать этого.
        Второй раз за последние несколько минут на лице Трояна засияла довольная улыбка. Переговоры князя с хорбарийцами пересказывали в Белограде из уст в уста весь вечер. За это время они успели обрасти новыми сплетнями, якобы Альт обещал оживить скелет дракона, покоящийся в княжеских чертогах, и прилететь верхом на нем в Альхайю, чтобы сразиться с ханом. Все эти подробности вызывали у Альта лишь улыбку.
        К концу дня парень ускользнул от внимания остальных и устроился на холме, подальше от домов, чтобы полюбоваться закатом. Рея едва слышно подошла к нему, стараясь не отвлекать от мыслей.
        - Устал? - прошептала она, садясь рядом, и ложа руки на его плечи.
        - Немного, - признался Альт и сжал в своих руках ее ладони. - Тяжелый сегодня день выдался.
        - А что же будет завтра?
        - Новый день, - отозвался Альт, - а вместе с ним и новые события, радости, трудности и приключения. Так устроена жизнь, каждый день подкидывающая нам испытания, чтобы мы постоянно учились чему-то новому.
        - Ты обязательно справишься, - прошептала Рея. - Потому что я всегда буду рядом с тобой.
        КОНЕЦ

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к