Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.



Сохранить .
Ярослав Анатольевич Бабкин
        Незнакомая звезда
        (Ученица волшебника-2)
        Глава 1
        Если западнее, на равнине, осень пока еще очаровывала своими багряно-золотыми кружевными нарядами, то здесь, на склонах гор, она уже оделась в домашнее серо-коричневое платье, и по-хозяйски раскачивала холодным ветром оголенные деревья и припорашивала землю мокрым снегом.
        По едва различимой лесной тропе гуськом двигались три фигуры. Все они были закутаны в грубые дорожные плащи с остроконечными капюшонами, делавшими все троих похожими на каменные статуи, что ставят у жертвенников на перекрестках. Отличались друг от друга они лишь ростом и комплекцией. Шагавшая впереди фигура была чуть выше среднего роста и скорее атлетического сложения, вторая - почти миниатюрной, на голову ниже первой и совсем хрупкой, третья ростом тоже в великаны не вышла, но из-за плотного и кряжистого сложения казалась почти квадратной.
        - Ну и на кой стоило бежать с постоялого двора? - донесся из-под третьего капюшона хрипловатый баритон.
        - Оставаться было рискованно, Броган, - сухо ответил первый, - рыцари могли появиться в любую минуту.
        - Может они и не за нами ехали... Там, по крайней мере, были крыша и очаг. Там было тепло, Родгар.
        - На костре нам было бы еще теплее, - мрачно съязвил его собеседник, - в нашем положении лучше переночевать в лесу, чем попасть к ним в руки. Кроме того, кабатчик говорил, что заставы дальше на юге утроены. Нам все равно пришлось бы их обходить.
        - Ты человек равнины, Родгар, ты не представляешь себе, что такое зима в горах. Если бы представлял, не стал бы посреди ночи удирать с постоялого двора, как застуканный воришка...
        Первый из собеседников остановился.
        - Лучше скажи мне, Броган, там действительно огонек, или мне кажется?
        Коренастый прошел вперед и пригляделся.
        - Мерцает, что-то. Да и дымком вроде пахнет...
        - Не нравится мне это. Еще не хватало на разбойников напороться.
        - Какие разбойники, Родгар? Кого им здесь грабить? Орехи у белок отбирать? - фыркнул Броган, - зато мы точно замерзнем, если еще одну ночь проведем в лесу.
        - Ладно, - вздохнул первый, - но будь настороже...
        Зрение их не подвело. Через пару сотен шагов вековые стволы расступились, открыв небольшую поляну у подножия обрыва. Почти у самого основания нависавшей скалы притулился небольшой домик. Выступавшие из оштукатуренных стен балки давно лишились краски, посерели и растрескались, да и сама штукатурка там и сям слезла, оголив плетеную основу. Когда-то закрывавшая оконце ставня перекосилась, едва удерживаясь на одинокой ржавой петле, и сквозь проем мерцал красноватый огонек. Внутри явно кто-то был. Даже в этой глуши очаги не умели загораться сами собой.
        - Удача в помощь, - приветственно крикнул Броган, остановившись шагах в двадцати от домика, - есть кто живой?
        Сделав небольшую паузу, он добавил.
        - Мы мирные путники, хотели срезать дорогу, да вот заплутали маленько.
        Пронзительный скрип разорвал повисшую тишину. Дверь приоткрылась. Родгар успел заметить, палку, которой ее изнутри толкнули.
        - Заходите...
        Броган зашел первым, откинув капюшон. Родгар последовал за ним, придерживая за плечо третьего спутника.
        Внутри домик выглядел нежилым. Паутина и плесень обильно затягивали стены, пол был усыпан залетевшими с улицы листьями. Несмотря на это в очаге горел огонь, на столе виднелась кое-какая снедь, а на стенах висели дорожные плащи.
        За столом настороженно сидел грузный мужчина с обвисшим безбородым лицом. Видом он скорее походил на горожанина из богатых купцов или чиновников, чем на охотника или лесоруба. Чуть в стороне Родгар заметил довольно молодого светловолосого человека. Тот был одет в простой, но добротный замшевый костюм, вроде тех, в которых знатная молодежь выезжает поохотиться. В общем их облик меньше всего соответствовал тому, что он ожидал увидеть на заброшенной лесной заимке.
        - Родгар Рейс, - представился он, снимая плащ, - а это мой спутник Броган.
        Человек за столом перевел взгляд на хрупкую фигурку, едва видную за широкими плечами Брогана. Фигурка сбросила капюшон, под которым оказалось конопатое личико, обрамленное рыжими волосами и дополненное слегка вздернутым носом.
        - Это Малфрида, - сухо и без лишних подробностей отрекомендовал девушку Родгар
        - Орелий... - молодой человек резко остановился, сделав небольшую паузу, как будто собирался что-то добавить, но в последний момент передумал, - а это мой учитель и спутник Виценций.
        Толстяк за столом привстал и с неожиданной грацией и достоинством поклонился.
        - Мы тоже решили... срезать путь, - добавил молодой человек, и снова замолчал на полуслове.
        Родгар пригляделся. Ухоженное лицо, слегка обветренное в недавнем пути, аккуратная светлая бородка без усов, по столичной моде. Молодой человек явно не был разбойником. Равно как и охотником или лесорубом.
        - "Слишком много беглецов для одной хижины" - подумал Родгар.
        - Чайник кипит, - произнес Броган, взглядом указав на очаг.
        Напряжение ослабло. Виценций не слишком ловко занялся кипятком, заваривая высушенные чайные листья.
        Броган принюхался.
        - Надо бы топленого масла и овсяного толокна добавить...
        Все остальные с удивлением посмотрели на него.
        - Чего? У нас в Седых горах их всегда так заваривают.
        - Садитесь уж... - Орелий, пригласил гостей за стол, - чем богаты.
        - Мы тоже пособим, - Броган развязал свой мешок.
        Родгар осуждающе вздохнул, но промолчал. Путь им предстоял долгий, а еды они, убегая с постоялого двора, запасти особо не успели.
        Теплый чай и хлеб с мясом слегка развеяли взаимную настороженность.
        - Неспокойно нынче на дорогах, - осторожно посетовал Родгар, - слышал я, что заставы усилили.
        - Да, - кивнул Виценций, - тяжелые времена, суровая осень...
        - Император стар, - вмешался Броган, - говорят, когда он при смерти, всегда так бывает.
        Виценций нахмурился.
        - Деревенские суеверия. Его величество, несомненно, символ и опора нашей страны, но он всего лишь человек, и его смерть не более, чем смерть одного из жителей Империи...
        - Да ну, - хмыкнул Броган, - простой человек, говоришь? Как же. Его статуи в каждом храме стоят. Он.. он...
        Горец сделал несколько взмахов руками, силясь пояснить мысль никак не укладывавшуюся ему на язык.
        - Вы ничего не понимаете! - возмутился толстяк, - его величество, всего лишь человек, но сила, которая ему дана, поддерживает империю. Когда император умрет, другой примет на себя эту ответственность, и Империя сохранится вечно...
        - Не надо лекций, Виц, - прервал его Орелий, - здесь им не место.
        - Да, да, конечно, - спохватился толстяк, и сник.
        - В любом случае междуцарствие не самое лучшее время, - подвел итог неожиданному повороту беседы Родгар, - я слышал, что зима в этом году задерживается, и перевалы останутся проходимы дольше обычного?
        - Да, что-то такое говорили, - кивнул Орелий.
        - Однако, не похоже, - Броган глянул в оконце, - снег то так и валит. Как бы нам не застрять...
        - Это не важно, - поспешно остановил его Родгар, - но мы вас удачно встретили. Найти здесь кров и очаг было приятной неожиданностью, снегопад к вечеру и в самом деле усилился.
        - Да и холодает что-то, - Орелий поежился.
        - Я принесу еще дров, - Виценций поднялся и накинул висевший на стене плащ.
        Он надвинул на голову капюшон и вышел на улицу.
        Малфрида оторвала взгляд от плясавших в очаге язычков пламени.
        - Там кто-то есть, - едва слышно произнесла она, - снаружи... люди-птицы. Я их чувствую.
        Словно в ответ с улицы донесся крик.
        Виценций поплотнее закутался в толстую шерстяную ткань плаща. За дверью было действительно холодно. Свинцовые тучи плотно затянули небо и хотя смеркаться только начинало, вокруг было уже довольно темно. Под ногами хрустели заледеневшие листья, присыпанные тонким слоем пушистого снега.
        Он подошел к штабелю дров, предусмотрительно оставленному неизвестными хозяевами сторожки. Вытащил несколько поленьев. Замерзшее дерево царапало непривычные к работе пальцы. Ну вот, пожалуй, и хватит.
        Виценций обернулся и увидел невнятный силуэт, беззвучно скользивший к нему по снегу. Близоруко прищурившись, он смог разглядеть в сумерках лишь неопределенную, колышащуюся и менявшую форму тень. У тени была рука. И в ней тень сжимала длинный кинжал, серо-синей полоской спадавшей от мизинца вниз.
        Виценций не побежал, не бросил дрова, он лишь изо всех сил крикнул
        - К оружию! На нас напали!! Защищайтесь, ваше...
        Подлетев к нему тень несколько раз, быстро и словно играючи взмахнула рукой. Виценций не почувствовал боли, лишь ощутил, что его голос прервался а земля ушла из-под ног.
        Раздавшийся крик заставил Родгара и Орелия вскочить и схватиться за оружие. Броган, лишь отложил недоеденый кусок вяленого мяса, и вытащил из-под лавки боевой топор.
        Родгар нервно переглянулся с Орелием, и сделал шаг в сторону двери.
        - Не лезь, - Броган, вынул из своих пожиток небольшой круглый щит, и шагнул в проем.
        Тень выскочила из снежной полутьмы серым сгустком, горец поймал клинок на кромку щита и дважды рубанул топором. Раздался неприятный чавкающий звук.
        Позади что-то зашуршало. Обернувшись, Родгар увидел еще одну тень, проскользнувшую внутрь сквозь оконце.
        Он едва успел вскинуть меч. Нападавший был вооружен лишь двумя кинжалами, но орудовал ими с исключительной ловкостью и быстротой, заставив Родгара уйти в глубокую защиту. Увидев краем глаза на столе еще горячий чайник, он левой рукой метнул его в серую тень. Та взвизгнула и на пару секунд прекратила атаковать. Этого Родгару хватило на один выпад, пробивший нападавшему грудную клетку. Вырвав меч, Родгар для верности рубанул уже падавшее тело.
        С улицы донесся грохот рассыпающейся поленницы. Родгар выскочил за дверь и лихорадочно оглядывался, пытаясь определить, где враги. Броган, виртуозно ругаясь, выбирался из-под развалившегося штабеля дров. Серая тень быстро и уверенно летела прочь через поляну к опушке леса.
        Под самым ухом Родгара что-то оглушительно взорвалось, обдав его волной теплого воздуха и мерзким сернистым духом. Тень дернулась и упала на снег.
        Обернувшись, он увидел в руке Орелия металлическую трубку, заключенную в деревянную оправу с рукояткой. Из среза трубки тянулся сизый дымок.
        - Магия? - спросил Родгар, оглядывая странный предмет.
        - Нет, - покачал головой Орелий, - механика. Карманная огневая баллиста...
        Выбравшийся, наконец, из кучи поленьев Броган, извлек из-за голенища массивный кинжал с рукоятью из лосиного рога и подбежал к тени.
        - Мертвый, - донесся его хриплый голос, - как бревно.
        Родгар внимательнее посмотрел на карманную баллисту.
        - Она выбрасывает ядрышко взрывом зажигательного порошка, - разъяснил Орелий, - надо просто нажать вот сюда.
        Он протянул оружие собеседнику. Родгар опасливо взял его в руки и надавил пальцем на металлический штырек. Что-то звякнуло, провернулось, и из прилаженного сбоку механизма с противным скрежетом вылетело несколько искр.
        Орелий рассмеялся.
        - Чтобы выстрелить, надо снова засыпать порошок и заложить пулю.
        - Всего-то один заряд? Работа тонкая, но бесполезная, - Родгар вернул машинку владельцу, - боевой маг куда надежнее.
        - Если он есть под рукой, - возразил Орелий, - а если нет? Игрушка, конечно, дорогая, но иногда может оказаться и уместной.
        Родгар с сомнением покачал головой.
        Подошел Броган.
        - Старика зарезали...
        Орелий вздрогнул.
        Виценций лежал у поленницы.
        - Три удара. Верная смерть, - покачал головой горец.
        Толстяк приоткрыл глаза и прошептал, глядя на Родгара.
        - Вы должны... не дайте им его убить... не дайте...
        Голова Виценция бессильно повернулась набок.
        Орелий опустился на колени, и его плечи едва заметно дрогнули.
        - Хоть он был и евнух, - вздохнул Броган, - но он умер как мужчина. Если бы не крикнул, нас бы всех перерезали как кур.
        Родгар отвернулся и его взгляд упал на кинжал, выпавший из рук одного из убитых. Он поднял его и вернулся в дом, чтобы рассмотреть на свету.
        - Однако, - пробормотал он.
        Оружие действительно было необычным. Длинный обоюдоострый клинок едва заметно изгибался, чем-то напоминая птичий клюв. Его замыкала вороненая крестовина, сделанная в виде стилизованных крыльев, а на торце обмотанной черным шнуром рукояти виднелась голова хищной птицы, мрачно сверкавшая алым стеклянным глазом.
        Он положил кинжал на стол и склонился к застывшему у стены трупу. Убитый был невысок, даже щупл, на нем был мешковатый серый плащ, скрадывавший движения и делавший своего обладателя похожим на бесформенную тень. По краю плащ был оторочен небольшой бахромой из иссиня-черных перьев.
        - Я тут где-то видел лопату...
        Родгар оторвал взгляд от трупа и посмотрел на Брогана.
        - Надо похоронить старика, его душе следует упокоиться, и не тревожить живых, блуждая по ночам, - разъяснил тот.
        Родгар снова посмотрел на труп под ногами.
        - Эти? - вопросительно приподнял брови горец, - эти трое пойдут на корм волкам и лисам. Они были побеждены, и их призраки не будут нас беспокоить, ибо знают, что мы одолели их в честном бою...
        - Ты действительно во все это веришь? - спросил Родгар.
        - Конечно, духи мертвых они такие... с ними ухо надо держать востро.
        Броган вытащил из кучи хлама рассохшуюся деревянную лопату, обитую по краю насквозь проржавевшей железной полосой.
        - Хорошую вещь бросили, надо же... - он удовлетворенно оглядел инструмент, закинул на плечо и вышел на улицу.
        - Он суеверен, как все горцы, - Родгар обернулся к сидевшей у огня Малфриде, - ты в порядке?
        Она кивнула и спросила.
        - У тебя было такое странное лицо, когда ты разглядывал кинжал...
        Родгар вздохнул.
        - Это не разбойники. Это люди Черного Ворона - братства убийц. Они никого не трогают просто так. Кому-то было очень нужно, чтобы один из собравшихся в этой хижине умер. И молись, чтобы это оказались не я или ты...
        К ночи ветер стих, зато снег повалил сильнее. Стало очень тихо. Мир съежился до размеров затерянной в горах хижины, стертый за ее пределами размеренно падавшим снегом.
        Родгар взял в руки полено. На желтоватом сколе застыли бурые пятнышки крови.
        - Прах к праху, - прошептал он, и бросил полено в огонь.
        Оно стукнуло по углям, выбросив хоровод искр, пару раз качнулось и застыло, облизываемое жадными рыжими язычками пламени. В хижине опять стало тихо. Лишь Броган методично строгал ножом ломоть вяленого мяса, время от времени забрасывая получившуюся стружку в рот.
        - Вы направляетесь на юг? - нарушил тишину Орелий.
        - Почему вы так решили? - холодно спросил Родгар.
        - Здесь нет другой дороги, - флегматично заметил горец, продолжая строгать засушенный до воскового блеска кусок мяса.
        - У пути два конца. Мы могли идти и на север.
        - Вы не были уверены, что посты на дорогах усилены. А если бы вы шли с юга, то знали бы точно, - уточнил Орелий.
        - "Он излишне сообразителен для молодого вертопраха", - подумал Родгар, - "и мне это определенно не нравится".
        - Давайте говорить начистоту, - Орелий опустил руки на стол и нервно сплел пальцы, - ясно, что и мы... то есть я, и вы трое идем в одну и ту же сторону, и пытаемся делать это так, чтобы лишний раз не попадаться никому на глаза. Отчего бы нам...
        Родгар отрицательно замотал головой.
        - У нас важные дела, не терпящие отлагательства...
        - В горах лишняя пара рук завсегда пригодится, - заметил Броган.
        Родгар нахмурился.
        - Я понятия не имею, от чего вы бежали, но совершенно не желаю общаться с вашими преследователями... Я никогда раньше не имел дел с Черным Вороном и уж тем более не собираюсь начинать это сейчас.
        - Поздно, - вздохнул Орелий, - вы убили их людей...
        - Это была самооборона!
        Родгар нервно стянул перчатку и протер выступившую на лбу испарину. Орелий заметил на его кисти шрамы от недавно заживших ожогов. Шрамы рисовали на руке странный узор, в котором читались швы и заклепки, словно неизвестная сила воспламенила на руке фехтовальную перчатку, навсегда впечатав в кожу все ее детали.
        - Вас никто не заставлял вмешиваться, - покачал головой Орелий, оторвав взгляд от обожженной руки собеседника, - вы знаете правила...
        - Я цивилизованный человек, - возмутился Родгар, - мне нет дела до этих предрассудков. Я только защищался.
        - Это ничего не меняет... Так все же. Как вы отнесетесь к моему предложению?
        - Нет, - отрезал Родгар, - как только снегопад уймется, каждый из нас пойдет своей дорогой.
        Малфрида подняла взгляд от огня.
        - Я думаю, будет лучше, если мы пойдем вместе...
        - Что? - Родгар подскочил на скамье, - Мольфи, ты в своем уме? Ты представляешь, что нас ждет? Ты смерти нашей хочешь?
        - Снег идет, - девушка указала в оконный проем, на подоконнике которого уже намело заметный сугроб.
        - И? - непонимающе вздернул брови Родгар.
        - Следы засыпает. Нас не найдут. Пока мы не перейдем гор. Там мы разойдемся...
        - Она дело говорит, - Броган с сожалением оглядел то, что осталось от куска вяленого мяса, и убрал его в узелок.
        - Мы прекрасно обойдемся сами, - насупился Родгар.
        - Ты, может быть, - резко оборвала его девушка, - но не говори за всех...
        Родгар едва заметно побледнел, и перевел взгляд с Малфриды на Брогана. Горец отсутствующе рассматривал стену.
        - Хорошо, в конце концов, так он хотя бы нас не выдаст..., - по щекам Родгара пробежали желваки, - выходим завтра утром. Несмотря на погоду...
        Но с погодой на следующее утро им все же повезло. Тучи слегка рассеялись, снегопад прекратился, и изредка даже проглядывало бледное осеннее солнце.
        - Мы идем на восток, - решительно заявил Родгар, - на юге заставы и нам их не обойти.
        Он указал куда-то в пространство за хижиной.
        - Вон там - перевал, ведущий в земли горцев. Мы должны пройти его пока метели не стали постоянными.
        Мольфи посмотрела в направлении его пальца. Сквозь оголенные листопадом ветви проступали два сизых зубчатых массива, разделенные отчетливо видным понижением. Пильчатые вершины гор по бокам прохода терялись в низких облаках.
        - А там нет стражи? - спросил Орелий.
        - Это земли свободных людей, мы не пускаем к себе стражников, - снисходительно пояснил Броган.
        - Но вы же подданные Императора? Как вы можете не пускать к себе его солдат?
        - Мы не рабы, мы свободные люди. Мы не подчиняемся никому, кроме Хозяев Гор и духов предков, - обиделся горец, - а императорам наши предки всего лишь обещали помощь в войне с любым их врагом, а мы всегда держим свое слово, хоть и дано оно было много поколений назад. Ибо нет большего позора, чем не помнить обиды и позабыть обещание. Но он нам не господин. Мы сами себе господа.
        Несмотря на довольно скромный рост, он ухитрился посмотреть на куда более долговязого Орелия свысока.
        - Я это запомню, - примирительно сказал тот.
        - Пошли уже, - пробурчал Родгар, - нам следует торопиться.
        Дорога медленно, но верно шла вверх. Собственно дороги, как таковой не было, в лучшем случае едва различимая под снегом тропа, петлявшая среди деревьев, и упорно лезшая все выше и выше, к маячившей на горизонте седловине.
        К полудню небольшой отряд добрался до крошечной ложбинки, по дну которой, звеня в холодном воздухе, бежал ручеек. Тропа стала окончательно неразличимой и Родгар с Броганом отправились искать ее продолжение в разные стороны, а Малфрида с Орелием остались у ручья запасти воды.
        Орелий наполнял фляжки, а девушка закупоривала их и убирала в походные вещмешки.
        Молодой человек оторвал взгляд от безукоризненно прозрачной глади ручья, уже начинавшей с краев подергиваться ледком, и посмотрел на Мольфи.
        - Почему ты настояла, чтобы я пошел с вами? - спросил он.
        Девушка замерла с пробкой в руке. Пожала плечами. Несколько капель воды упали на снег.
        - Не просто так же? - Орелий хитро прищурился.
        - Ты хочешь это знать? - девушка начала закручивать пробку.
        - Исключительно сильно...
        Она усмехнулась.
        - Что смешного?
        - Ты странно говоришь... "исключительно"... у нас так не говорят. Ты с севера? Из столицы?
        - Да, какое-то время я прожил в тех краях. Так почему ты это сделала?
        - Я не доверяю Родгару. Он спас меня, но перед этим собирался убить... Он верит, что наши жизни как-то связаны. Он боится, что если со мной что-то случится, то ему тоже будет плохо...
        С ветки слетел комок снега. Девушка испуганно оглянулась.
        - Белка... - успокоил ее Орелий, - они еще далеко.
        Мольфи проводила убегавшего по веткам зверька взглядом.
        - Но он использует меня, - вздохнула она, - и кто знает, когда ему взбредет в голову передумать...
        - И ты решила, что если с вами пойдет еще один человек, то тебе будет спокойнее?
        Она кивнула.
        - А Броган? - спросил Орелий, - он горец, как и ты, и он не даст тебя в обиду.
        Девушка покачала головой.
        - Я родилась на равнине. Просто я рыжая и немножко похожа на них. Но я не из горцев.
        - Удивительно. Я ни минуты не сомневался, что ты одна из них, - удивился Орелий, - в Удолье люди обычно темноволосые. Не такие, как ты...
        Она пожала плечами.
        - Родгар нанял Брогана помогать ему. И он будет делать то, что ему прикажут.
        - Теперь я понимаю, - он протянул ей последнюю фляжку.
        - А ты действительно был в столице? - она с нескрываемым любопытством посмотрела ему в лицо.
        - Был.
        - А там и правда дома в пять этажей и на мостовых монеты лежат?
        Орелий расхохотался, попытался сдержаться и закашлялся.
        Мольфи обиженно надулась.
        - Я не говорю про золото, это все сказки, но медяки то должны быть?
        Орелий прокашлялся, изо всех сил стараясь оставаться серьезным. Девушка все еще обиженным тоном, но не без гордости добавила:
        - Я, в конце концов, не в деревне родилась. В городе. В не очень большом, правда... Но у нас есть ратуша, рынок и даже башня мага. И целых пять улиц.
        Молодой человек съежился, пряча лицо, резко вздрагивая плечами и издавая невнятные кашляющие звуки
        - С тобой все в порядке? - в ее голосе зазвучало искреннее беспокойство.
        - К..к...конечно. Ап... абсолютно. В полном порядке.
        Орелий разогнулся, по его щекам текли слезы, а уголки губ слегка подрагивали.
        - Нет, медяков на мостовой тоже нет. Как и золота. Честно. А вот дома в пять этажей есть. Обещаю, сударыня, я когда-нибудь лично покажу вам столицу, - крайне серьезным тоном закончил он.
        - Ну какая я сударыня, - Мольфи слегка покраснела, - я дочь столяра...
        - Не скромничайте, - галантно улыбнулся Орелий, - у вас манеры благородной дамы.
        - Я просто немного жила в замке... горничной... но я не сударыня, я простая девушка.
        Орелий хотел еще что-то добавить, но его перебил хрипловатый голос Родгара.
        - Стоит на минуту оставить благородного молодого человека с барышней, как они уже любезничают. Мы с Броганом, тут жизнью в лесу, можно сказать, рискуем, а вы...
        Родгар воткнул свой посох в еще не застывшую грязь на берегу ручья и, наклонившись, зачерпнул и выпил ледяной воды.
        - Я нашел тропу, - удовлетворенно добавил он, поднимаясь.
        Потом оценивающе поглядел на Орелия.
        - У Мольфи очень темпераментный характер, будь осторожен, она легко может... вспыхнуть.
        Произнося "вспыхнуть" губы Родгара слегка искривились, а взгляд помимо его воли упал на обожженную руку.
        Прежде чем Орелий успел что-то ответить, на опушке появился Броган.
        - В той стороне тропы нет, - сообщил он.
        - Я знаю, я ее нашел, идем, - Родгар закинул на плечо вещмешок, - осень не ждет, а до перевала еще несколько дней пути.
        Мольфи казалось, что они вот-вот дойдут до самого неба. Серые тучи, сплошным покровом наплывавшие с равнины, с каждым шагом были все ближе. На третий день налетел снегопад, и небо окончательно слилось с землей в единую холодную и серую пелену. Ветер дул в спину, путая в ногах полы плащей и забивая под одежду снежную крупу.
        - За перевалом буран должен стихнуть, - прокричал сквозь шум ветра Броган, - в долине станет теплее.
        - Если мы туда дойдем, - пробурчал в ответ Родгар, - ни зги не видно...
        Мольфи оступилась на скользком камне, и ткнулась руками в сугроб. Родгар поставил ее на ноги и крикнул шедшему впереди горцу.
        - Надо переждать метель!
        - Нельзя, - прорычал в ответ Броган, - это может затянуться на несколько дней, надо идти...
        Они снова зашагали сквозь упругий холодный ветер. Мольфи ничего не могла разглядеть дальше нескольких шагов, и совершенно не представляла себе, куда они идут. Набившийся в рукава снег таял, и холодные струйки затекали в перчатки.
        Начало темнеть и окружавшая их завеса из серой постепенно становилась черной.
        - Нужно где-то укрыться на ночь! - крикнул Орелий
        Хотя он шел совсем рядом, ветер относил его голос, и казалось, что тот звучит издалека.
        - Негде... - прорычал Броган, - нужно было миновать перевал до темноты, но мы сбились с пути.
        Родгар невнятно выругался.
        - Будем держаться ближе к скалам, - добавил горец, - может, и отыщем укрытие...
        Где именно были скалы, девушка представляла с трудом и двигалась, ориентируясь на темневший впереди силуэт Родгара. Она даже не сразу поняла, что случилось, когда ветер неожиданно стих.
        - Нам повезло, - Родгар отбросил задубевший ото льда капюшон и протер лицо, - это пещера укроет нас от непогоды.
        - Она не укроет нас от холода, - Броган возился где-то в глубине, - у нас нет дров.
        Мольфи огляделась. Из полумрака выступали оледеневшие серые камни. Пещера оказалась всего-лишь неглубокой расселиной, закрытой сверху набившимся между камнями снегом.
        - Это не подойдет? - Орелий пошевелил сапогом какой-то мусор под ногами.
        Опустив взгляд Мольфи поняла, что дно пещеры усыпано промерзшими костями и какой-то непонятной трухой.
        - Ты сможешь это зажечь? - хмуро спросил Броган.
        Орелий покачал головой.
        - А откуда здесь столько костей?
        Горец наклонился, и пошевелил рукой смерзшиеся обломки.
        - Истурца. Саблезубы. Летом они поднимаются сюда из долин. Зимой спускаются обратно. Нам повезло, они уже ушли.
        - Придется обойтись без огня, - вздохнул Родгар.
        Путешественники сгрудились в дальнем углу, пытаясь согреться. Ветер в пещеру не задувал, но и без него было очень холодно. От долгого снегопада одежда промокла, заледенела и почти не грела. Мольфи чувствовала, как ее начинает мелко трясти.
        - Нет, так не пойдет, - выкрикнул Родгар.
        Девушка отчетливо слышала, как лязгают его зубы.
        - Надо развести костер из этих костей, или к утру мы сами будем костями!
        Он начал сгребать обломки в кучу.
        - Они промерзли насквозь, не будут гореть, - флегматично заметил Броган, - Хозяин Перевала не рад нам, и послал эту бурю...
        - Суеверный дикарь, - рычал Родгар, нервно стуча огнивом, - ты сам затащил нас сюда в такую метель, а теперь ссылаешься на сверхъестественные силы!
        - А кто торопил?! - огрызнулся горец, - я говорил, надо бы обождать...
        - Ты бы до весны ждал, над тобой не каплет!
        Родгар угодил себе по пальцу, чертыхнулся и облизнул выступившую кровь.
        - У меня есть огненный порошок, - вмешался Орелий, - можно попробовать им...
        Порошок вспыхнул с небольшим взрывом, разбросав половину тщательно собранного Родгаром костра и наполнив пещеру омерзительным запахом.
        - Это был не лучшая идея, - согласился Орелий, протирая слезившиеся глаза, - но, в конце концов, попробовать стоило...
        - Я же говорил, не загорятся, - позлорадствовал Броган из своего угла, - надо ждать пока Хозяин Перевала сменит гнев на милость.
        - К тому времени мы сменим жизнь на смерть, - прорычал Родгар снова укладывая кости в кучу и берясь за огниво.
        - Подождите, - тихо сказала Мольфи, - я попробую...
        Орелий с удивлением обернулся в ее сторону.
        Она закрыла глаза и представила себе пещеру. В ее голове образы людей и вещей были серыми и едва заметно колыхались. Она сосредоточилась на горке костей, мысленно представив себе как она загорается, пуская струйки дыма, и прорываясь изнутри красноватыми дрожащими язычками. Ощутив горький запах паленой кости и едва заметную волну теплового воздуха на лице, она расслабилась, и провалилась в черноту.
        Орелий непонимающе смотрел на напряженное лицо девушки, затем перевел взгляд на груду костяных обломков и увидел как та начинает загораться. Несколько секунд он потрясено глядел на разгорающееся пламя, потом снова обернулся к Мольфи.
        Напряжение с ее лица исчезло, и она, не открывая глаз, стала медленно оплывать и заваливаться набок. Вскочивший Броган подхватил ее и, сбросив плащ, запеленал ее в оба шерстяных полотнища, и ее и свое.
        - Она слаба для такого колдовства, - пробормотал он, - это отняло у нее всю силу, теперь ее надо согреть...
        Он бережно уложил девушку у огня. Пламя задрожало и стало меркнуть. Горец зарычал и, встав на колени, принялся его раздувать. Огонь немного потрепетал и снова разгорелся.
        Орелий внимательно посмотрел на девушку.
        - Так вот почему вы бежите, - едва слышно прошептал он.
        Когда Мольфи очнулась, над ней светили звезды. Необычно яркие, в черном, глубоком небе. Кое-где их заслоняло что-то темное и мохнатое, раскачивавшееся наверху. Пахло смолой. Повернув голову, она увидела костер и дремавшего, привалившись к стволу вековой ели, Брогана. Именно колючие ветви этого дерева и заслоняли ей звезды.
        Девушка привстала и завернулась в служивший ей одеялом плащ. Было зябко, но не так пронизывающе холодно как на перевале. Она подошла к костру и протянула руки к огню.
        Броган, что-то сонно забормотал, чмокнул губами, перевернулся на другой бок и мерно засопел дальше. Рядом едва слышно хрустнула ветка. Мольфи не испугалась. На это у нее не осталось сил, просто обернулась. Это был Орелий, он присел рядом.
        - Вам уже лучше? - негромко сказал он.
        Она кивнула, потом спросила.
        - Почему ты говоришь со мной на вы?
        - Вы... ты нас спасла. Тогда в пещере. Мы бы замерзли. Я не ожидал, что ты волшебница. Я думал ты просто... ну... в общем, не важно, что я думал.
        Девушка опустила голову.
        - Я не волшебница...
        - Я видел, как ты зажгла кучу мерзлых костей. Поверь, я бывал в коллегии огненных магов и знаю, что не каждому бакалавру такое под силу. Ты очень талантлива. Тебе надо учиться.
        - Как давно это было? - она разминала над огнем бледные пальцы.
        - Три дня... Это тяжелое волшебство. А ты ослабла от долгого пути. Не удивительно, что ты лишилась чувств. Мы перенесли тебя сюда. Там, наверху, на перевале было слишком холодно.
        - Спасибо...
        - Тебе нужно учиться, - повторил Орелий, - вернуться в Империю и учиться.
        Мольфи покачала головой.
        - У меня нет пути назад.
        - Почему? Ты не носишь знаков дипломированного мага, да и слишком молода для этого, значит ты еще не завершила обучение в коллегии. Ты бежала оттуда? Но архимаги тоже люди. С ними всегда можно договориться.
        - Ты не понимаешь... Я не училась в коллегии. Меня учил чернокнижник... Я преступница... Враг императора и веры. Меня ждут не маги, а Имперская Ординатура. Мне нет пути назад.
        Орелий вздрогнул.
        - Что ты такого жуткого сотворила? Ты же еще совсем молода. Тебе, пожалуй, и семнадцати то нет!
        - Это неважно...
        - Не верю, - покачал головой Орелий, - ты слишком юна и неопытна, чтобы быть настоящей чернокнижницей. Кто-то просто вбил тебе в голову кучу глупостей... Ординатура - не сборище сумасшедших фанатиков, как кое-кто утверждает. Никто не обвинит тебя в том, чего ты не делала.
        - Не будем об этом, - она плотнее завернулась в плащ, - я не могу вернуться домой. Так случилось... Бессмысленно сожалеть о том, чего уже не исправить. У меня больше нет прошлого. И не знаю, есть ли будущее...
        - Ты говоришь страшные вещи, Малфрида. Ты просто растерялась. Тебе надо собраться с мыслями. Возможно, если ты расскажешь кому-нибудь о том, что случилось, тебе будет легче понять себя?
        - Не сейчас, потом... может быть.
        Утром перед Мольфи открылся вид огромной долины, уходившей на северо-восток. По обеим ее сторонам тянулись зубчатые гребни хребтов. Те, казавшиеся ей недавно достающими до неба, вершины, что лежали позади, на пройденном перевале, были карликами, по сравнению с высившимися над долиной на востоке.
        - Это, - указал Броган на хребет слева от долины, - Седые горы, а там, правее, Дикий Пик.
        Он горделиво улыбнулся.
        - Это наши горы. А между ними, - его лицо посерьезнело, и он указал на темневший посреди долины темно-синий контур озера, - Лох Марран, Зеркало Мира и Отец Вод. Священный колодец, где воды мира поднимаются из бездны, чтобы наполнить моря...
        - Ты полагаешь, что все реки мира вытекают из этого озера? - ехидно поинтересовался Родгар.
        - Именно, - ничтоже сумняшеся ответил горец, - и текут прямо в море. И если бы их воды не поднимались здесь из моря обратно, то все реки бы пересохли, и мы бы умерли от засухи.
        - А реки текущие в южных странах? А великая река Рудна, что начинается на севере?
        - Значит, они как-то соединяются с озером, - уверенно заявил Броган.
        - А реки, впадающие в озеро? Вот тот ручеек, например?
        - Ну подумай сам, Родгар. Разве под силу этому ручейку наполнить озеро? Это роса и дождевые капли стекают с гор.
        - А дожди откуда берутся?
        - Это брызги воды, падающей с края мира, и пыль от этих великих водопадов...
        - Но если вода все время падает с края мира, то она же должна когда-то кончиться?
        Горец задумался...
        - Значит, она как-то пополняется, - победно добавил он полминуты спустя, - и поднимается через это озеро на поверхность.
        - Какое невежество, - пробормотал Родгар, хватаясь за голову...
        - Это ваши ученые ничего не понимают, - отпарировал Броган, - только ерунду всякую в книжках пишут, а потом других учат. Всем же известно, что земля плоская и стоит на трех баранах. А один из этих грамотеев мне битый час рассказывал, что она круглая! Ха. Разве мы тараканы, чтобы удержаться на круглом? Мы бы все упали в бездну, если бы он был прав.
        На этот раз удрученно вздохнул уже и Орелий.
        Теперь их путь шел вниз, к озеру. Тропа, столь же малозаметная, как и на подъеме к перевалу, серпантином извивалась среди мохнатых почти черных елей, густо усеивавших склон. Временами по сторонам открывались небольшие прогалины, заросшие пожухлой осенней травой. Снега с этой стороны хребта почти не было. Да и воздух был суше и не таким промозглым.
        На одной из прогалин Мольфи увидела заросли дикого винограда. Среди потемневших листьев ярко выделялись мелкие лилово-черные ягоды. Она не удержалась, сошла с тропы и сорвала несколько штук. Вкус был терпко-кислым, но освежающим.
        - Не отставай, - окрикнул Родгар.
        - Сейчас, одну минутку...
        Она сорвала еще гроздь и бросила ее в походную суму. Взгляд упал на крупные спелые ягоды, глубже среди кустов. Она протянула руку и остановилась.
        Из зарослей на нее смотрели маленькие черно-бурые глазки. Она попятилась. Медведь шагнул за ней. Только теперь, когда он бесшумно выступил из листвы, она поняла как он огромен. Глаза зверя были почти на уровне ее лица.
        - Моль... - голос Родгара где-то позади сорвался в сиплый выдох.
        Медведь был старый. Широкую морду прочерчивал длинный заросший шрам, рассекавший большой влажный нос, и уходивший ко лбу. Хищник подслеповато моргнул и шумно втянул воздух. Его мясистые подвижные губы едва не касались лица Мольфи. Она ощущала тяжелое дыхание и видела, как поблескивают темно-желтые клыки.
        Девушка еще попятилась. Зверь продолжал ее внимательно рассматривать. Сзади треснул под чьими-то ногами сучок.
        Медведь еще раз втянул носом воздух и фыркнул, забрызгав ей лицо. Мольфи на секунду зажмурилась, а потом снова открыла глаза. Зверь развернулся к ней толстым мохнатым боком, и ушел в заросли.
        - Ты цела? - Родгар схватил ее за плечо, - я испугался... испугался, что...
        Мольфи обернулась к нему и неожиданно зло ответила.
        - Что из-за меня с тобой что-то может случиться?
        Родгар вздрогнул, побагровел, замахнулся, но опустил руку.
        - Думай как хочешь, - он выпустил ее плечо.
        - Прости... я тебя обидела, я не хотела. У меня сорвалось...
        Он развернулся и молча зашагал прочь.
        Девушка, мелко дрожа, опустилась на пожухлую траву.
        - Он действительно не мог ничего сделать, - оправдательно произнес Орелий, - зверь был слишком близко. Медведь бы убил тебя одним движением...
        - Я понимаю, - едва слышно ответила она, - наверно лучше, если бы так и случилось...
        - Мольфи! - Орелий нахмурился, - ты совсем расклеилась и несешь всякую чушь. Выпей лучше.
        Он достал из-за пазухи небольшую фляжку.
        Девушка отхлебнула и закашлялась.
        - Что это за гадость?! Жидкий огонь с можжевеловым вкусом?
        - Ничего, зато взбодрит.
        Остаток дня они прошли молча и понуро. Исключая Брогана, который отчего-то стал неожиданно довольным и радостным и даже мурлыкал себе под нос какую-то мелодию. К вечеру они вышли к небольшой горной речушке и горец ухитрился выловить на ужин пару жирных форелей.
        - Нам повезло, - заметил Орелий, принюхиваясь к жарящейся на костре рыбе.
        - Пока девушка с нами, клянусь, удача нас не оставит, - довольно улыбнулся Броган.
        Орелий удивленно посмотрел на горца.
        - На перевале ты был уверен, что мы обречены. Теперь клянешься в обратном. Что случилось?
        - Хозяева Гор благоволят ей. Они послали испытание на перевале, и им понравилось то, что они увидели... Если бы она была из наших, то стала бы великой кудесницей. Благословен был бы клан в котором она родилась.
        - Почему ты так решил?
        - Ты же все видел, - хмыкнул Броган, - неужели у тебя нет глаз. Сам Хозяин Гор вышел к нам и благословил ее.
        - Ты о медведе? Это же просто зверь!
        - Амака не просто зверь. Амака старый хозяин. Давным давно они были людьми - сиирт-амкун, но когда пришли наши предки и одолели их, они оделись шерстью и ушли с плодородных земель. Но горы и лес так и остались в их власти. И Хозяева Гор часто принимают их облик, выходя к людям.
        Орелий задумчиво пошевелил прутиком в костре.
        - Странные вы люди, горцы, ведь все это наивные сказки, но что-то в них такое есть... даже не знаю что. Какой-то намек, что ли.
        Он выбросил прутик в огонь.
        - Будем надеяться, что ты хотя бы в отношении удачи не ошибаешься.
        Дом был странным. Мольфи никогда подобных не видела. Он был не столько построен, сколько наполовину пристроен к склону холма, а наполовину в этом склоне выкопан. Три стены были сложены из плоских серых камней, а четвертой служил заложенный бревнами край раскопа. Выстеленная дерном крыша незаметно переходила в заросший травой гребень холма, так что снаружи девушка не сразу смогла понять, где же тут находится жилье. Лишь обойдя травянистый бугор с другой стороны, она увидела буквально выраставшую из земли неказистую постройку.
        Средних лет хозяйка приготовила гостям котелок овсяной каши, щедро заправленной топленым маслом, и достала откуда-то из выкопанного в холме погреба круг сыра и кувшин молока.
        Мольфи вяло ковырялась ложкой в миске с кашей. Овсянка ей не нравилась. Ей вообще здесь не нравилось. По эту сторону гор все было другим, не таким как дома. Земля дыбилась горными хребтами и скалилась каменными откосами, деревья пахли смолой и щетинились колючей хвоей. Здесь была другая еда, другие запахи, даже небо и звезды казались ей здесь другими - резкими и яркими, без полутонов и дымки. Это был иной мир, отличный от того, что остался там, в прошлом.
        В очаге щелкали смолистые поленья. Подхваченные дымом искорки хороводом взлетали вверх, к густо вычерненным копотью стропилам. Дымохода здесь не было, и чад вытягивало на улицу через маленькое треугольное отверстие над дверью.
        Броган о чем-то тихонько беседовал в углу с хозяйкой. Родгар и Орелий горячо обсуждали дальнейший маршрут.
        - Надо сворачивать на юг...
        - Нет, за Диким Пиком мы окажемся в землях, где Черный Ворон чувствует себя как дома. Говорят, где-то в тех краях их тайный замок...
        - Но другого пути в Серениссу нет.
        - Можно забрать восточнее...
        - Восточные перевалы выше. Мы не успеем до снегопадов...
        - Обождем до весны...
        Мольфи отложила ложку и пробралась вдоль стола к выходу, пробитому в противоположной от холма стене. Ее ухода никто не заметил.
        Она поднялась по ведущим к двери ступеням и вышла на улицу. Воздух был холодным и прозрачным. Солнце уже опустилось за кромку гор, и на землю упали длинные лиловые тени. Небо над вершинами окрасилось красным, а края облаков очертила яркая позолота.
        Девушка обошла развешанные на веревках сети и спустилась к берегу. Озерный прибой мерно накатывал на узкую песчаную кромку. Волна была мелкой и заметна лишь у берега. Сквозь нее Мольфи ясно видела, как уходит вниз песчаное дно. Вода в озере была невообразимо чистой и прозрачной. Совсем не такой, как в привычных ей лесных ручьях и озерцах.
        Она присела на берегу. На мелководье дно было желто-песчаным, уходя в глубину, набирало прозелень и в итоге растворялось в черноте бездны. Броган говорил, что озеро бездонно и соединяется с морской пучиной... Может и так. Там в глубине должно быть холодно и тихо... очень тихо...
        Она наклонилась вперед, окружающий мир начал растворяться, поглощаемый надвигавшейся из озерной глубины черной ледяной пустотой.
        Чья-то рука ухватила девушку за плечо.
        - Не надо... Это плохой шаг.
        Мольфи вздрогнула. Это была хозяйка.
        - Не делай этого, - она покачала головой.
        Девушка всхлипнула и попятилась от берега.
        - Я не знаю. Не знаю, как быть. И зачем ... У меня ничего не осталось. И никого. Мне некуда идти...
        Хозяйка вздохнула.
        - Была бы ты просто пятнадцатилетней девчонкой, я бы тебе сказала, что делать. Но ты не просто девочка. Ты отмечена Хозяином Огня, как сказал Броган. Тебе нужен кто-то поумнее меня, чтобы давать советы...
        Она задумалась. Прищурившись, оглядела горы, высившиеся по ту сторону озера.
        - Может быть... да, пожалуй. Вон там, на вершине Дикого Пика живет прорицатель. Он редко с кем говорит, но ты не просто девушка, он должен тебе ответить... Если кто и сможет сказать тебе, как быть дальше, так это он.
        - Прорицатель?! - в один голос воскликнули Родгар и Орелий.
        - Хм-м... - задумчиво добавил Броган.
        - Это невозможно. Зима на подходе. Подъем на Дикий Пик в такое время года, - покачал головой Родгар, - нет, это немыслимо.
        - Там, конечно, есть возможность спуститься на юг, минуя опасные перевалы, - пробормотал Орелий, - но соглашусь, очень рискованное предприятие.
        - Хотите, чтобы она утопилась, - хозяйка уперла руки в бока, - посмотрите, на девочке лица нет. Слыханное ли дело в таком возрасте быть изгнанной из родного дома? Тут не всякий мужик выдержит.
        Родгар растерянно провел рукой по волосам.
        - Я понимаю, ей очень тяжело... и она совсем еще ребенок... но чем сможет ей помочь этот ваш прорицатель?
        - Он очень мудрый человек. Его губами разговаривают духи.
        - Все равно не думаю, что он сможет ей как-то помочь. Лучшее средство - время. Нужно просто немного подождать.
        - Он сможет, - вмешался Броган, - у прорицателя великая сила.
        Родгар посмотрел на горца с раздражением.
        - В конце концов, что мы теряем? - спросил Орелий, - так или иначе нам нужно двигаться на юг. Дикий Пик - к югу. Подойдем ближе, там решим.
        - Что мы теряем, залезая на высоченную гору зимой?! - Родгар от возмущения даже сжал кулаки.
        - Все равно, до весны делать нечего, - Броган зевнул, - хоть разомнемся.
        Родгар фыркнул.
        - Ну, хорошо. Но помните, я вас предупреждал.
        - Вот об этом-то я и говорил с самого начала, - Родгар протянул руки к костру, - ну и где ваш прорицатель? Третий день кругами бродим.
        - Он показывается только если сам решит говорить с нами, - серьезно ответил Броган.
        - Как здорово! - Родгар желчно рассмеялся.
        Орелий со вздохом сбросил с капюшона упавший с потревоженной ветки комок снега.
        - Если до завтра его не найдем, будем спускаться. Больше оставаться здесь, наверху, мы не можем. Да и хорошая погода не будет длиться вечно. Пойдем на юг, по склону Дикого Пика. Так мы обойдем перевалы, где можно наткнуться на заставы или людей Черного Ворона. Самое большее недели через две мы доберемся до предгорий.
        Мольфи прислонилась спиной к заснеженной ели и думала о том, существует ли на самом деле этот прорицатель и сможет ли он что-то ей сказать. В лесу было тихо. Выпавший снег укрыл траву и одел кусты пушистыми шубами. С тех пор как они покинули хижину на берегу, прошло уже довольно много времени. Они прошли вдоль озера, поднялись на возвышавшуюся над ним гору. Плутали по склону в поисках убежища отшельника-прорицателя. И все впустую. Завтра им предстоит спускаться так ничего и не добившись.
        Что-то пошевелилось в синеватом полумраке заснеженного леса. Она подняла веки. С той стороны костра стояла рыжеволосая девушка в плаще. Мольфи протерла глаза и огляделась. Все трое ее спутников дружно посапывали, сбившись в кучу под защитой импровизированного заслона из лапника.
        Стоявшая у костра девушка молча поманила ее. Мольфи присмотрелась. Веснушчатое лицо показалось ей странно знакомым. Да и потрепанный дорожный плащ она явно где-то видела. Мольфи поднялась и шагнула к незнакомке. Та развернулась и по-прежнему молча зашагала в лес. На секунду Мольфи подумала о том, чтобы разбудить кого-нибудь из остальных, но странная девушка почти скрылась между деревьями и она побежала за ней.
        Незнакомка шла не оглядываясь, легко и уверенно. Мольфи то и дело спотыкалась и натыкалась на кусты и молодые деревца, осыпая себя с ног до головы снегом. Выбравшись из леса, они уперлись в каменную стену утеса. Девушка остановилась у входа в низкую пещеру, обернулась и улыбнулась. И только тут Мольфи поняла, что видит саму себя. Ее двойник беззвучно хихикнул и скрылся в пещере.
        Глава 2
        Мольфи осторожно вошла в пещеру. В общем-то она прекрасно осознавала, что опрометчиво вот так, не глядя, соваться в незнакомые горные пещеры, но любопытство было сильнее.
        Ее двойник бесследно исчез. Внутри было пусто, холодно и сумрачно. Кое-где на стенах намерз лед. Она прошла чуть глубже. За поворотом блеснул огонек. Мольфи сделала еще несколько шагов. Пещера завершалась небольшим расширением. Посредине образовавшейся комнатки горел костерок. Пламя бросало неверные отблески на грубую резьбу каменных стен. Странные переплетения спиралей и завитков то проступали, то снова исчезали в полумраке. У костра сидела закутанная в шерстяной плед фигура. Ее голову скрывал выцветший синеватый капюшон. У ног поблескивал медным боком небольшой котелок, а позади к стене было прислонено короткое охотничье копье.
        - Ты пришла?
        Голос у неизвестного был тихий и спокойный. Он не спеша шуровал в углях длинной палкой. Искорки взлетали к потолку и гасли.
        Мольфи с трудом разлепила губы.
        - Сюда вошла девушка...
        - Твоя копия? Это был обман. Морок. Видение.
        - Но...
        - Садись, - он показал рукой на расстеленную на камнях облезшую шкуру, - ты хотела меня о чем-то спросить?
        - Да... Откуда вы знаете?
        - Слухи... Сплетни. Новости быстро разносятся в горах.
        - Вы прорицатель? Про которого мне говорили?
        - Можно назвать меня и так... Это не важно.
        - Мы так долго вас искали, - она робко присела на указанное место.
        - Я стар... Так стар, что уже забыл, сколько мне лет. И могу позволить себе беседовать только с теми, с кем захочу сам... Мне стоило бы говорить с троими из вас. Но я не так силен как в молодости. Я выбрал тебя... Остальные определят свой путь сами... Или с твоей помощью...
        - Я не понимаю. Вы говорите загадками.
        Ее собеседник трескуче рассмеялся.
        - Не обращай внимания. Стариковские причуды. Бывает, что я и сам перестаю себя понимать...
        Она пригляделась. Мешковатый плед скрывал его фигуру, а под надвинутым капюшоном была лишь темнота, словно у прорицателя не было лица. Лишь иссохшие восковые руки убеждали ее, что перед ней живой человек, а не призрак.
        - Что ты хотела спросить?
        - Я? А... Ну... Даже не знаю, как сказать...
        Мольфи растерялась и сконфузилась. Столько времени искать прорицателя, а теперь все вопросы вылетели из головы, а слова заплетаются на языке. Ей внезапно захотелось расплакаться и убежать.
        - Ты потерялась? - он снова пошевелил палкой в костре, - ты не понимаешь, кто ты и куда идешь? И зачем идешь?
        - Д-да... - она растерянно кивнула, прорицатель и сам догадался, о чем она хотела с ним говорить.
        - Кто ты, я тебе не отвечу... Зачем идешь - тоже. Ты сама найдешь ответ на эти вопросы... Когда-нибудь. Но вот куда ты идешь - попробую.
        Он поднял голову, и Мольфи впервые увидела его лицо под капюшоном. Оно было старым и высохшим словно маска. И на ней блестели совершенно молодые голубые глаза. Прорицатель хитро сощурил один из них.
        - Ты ведь начала узнавать пути магии?
        Она снова кивнула.
        - Тот, кто показал их тебе, может показать и путь дальше...
        - Кордред?! Он хотел меня убить... Он хотел убить моих друзей! Я не хочу, - она отшатнулась, - я не хочу этого! И он мертв... наверное... его должна была схватить Имперская Ординатура! Он ведь не сбежал? Правда?! Не сбежал?
        Прорицатель снова опустил голову, укрыв лицо в тени капюшона.
        - Ты его боишься... Не бойся. Он тебя уже не тронет. Он не сбежал.
        Мольфи облегченно выдохнула.
        - Но он сам шел путями магии по стопам других, - палка взметнула очередной клубок искр из кучи тлеющих углей, - и эти другие могут указать путь и тебе...
        - Я ничего не понимаю, - она была готова заплакать, - пожалуйста, не путайте меня.
        - Извини, - вздохнул прорицатель, - я не хотел запутать тебя... Кордред повел тебя этой дорогой, и тебе нужно пройти ее до конца, чтобы получить ответы на свои вопросы.
        Она шмыгнула носом.
        - Я должна найти его учителей, чтобы понять?
        Прорицатель сухо засмеялся.
        - Я верил, что ты умная девочка... Очень умная... Да, тебе придется это сделать.
        - И тогда я смогу вернуться домой? И все будет хорошо?
        - Да... если захочешь... и как захочешь...
        - Но почему я должна найти именно учителей Кордреда? Я ведь могу учиться магии где-то еще?
        Шерстяной плед слегка шевельнулся, судя по всему это означало, что прорицатель пожал плечами.
        - Ты спросила, я ответил...
        - Я слышала, что даже самый сильный маг не в силах увидеть будущее и повлиять на время? Почему вы решили, что я узнаю ответы именно у этих людей?
        - У тебя пытливый ум... это хорошо... Ученые маги Запада многое познали. Они умны и написали много толковых книг. Они знают, что материальный мир отражается в мысленном, и изменяя силой воли отражение мира, они в силах изменить и сам мир. Ты зажгла мысленный огонь в ледяной пещере, и реальный огонь согрел твоих друзей... Но они не знают, что отражение мира не так просто, как кажется... если долго на него смотреть, просто смотреть, то можно увидеть многое... очень многое, надо только понять, что видишь... и иметь терпение. У магов нет терпения... они слишком деятельны. Им все некогда посмотреть, и они ничего не видят.
        - А что вы там... видите? - спросила Мольфи.
        Он снова поднял на нее взгляд прищуренного глаза.
        - Люди говорят, что мир стоит на трех баранах... ошибаются... на четырех... и это не бараны. Это золотой грифон, белый волк, обсидиановый дракон и аметистовый феникс... И если один из них пошатнется, то покачнется весь мир.
        - Разве можно покачнуть мир? Он же большой! Земля твердая, ее нельзя покачнуть!
        Она удивленно смотрела на прорицателя, пытаясь сообразить, говорит он серьезно, шутит или просто уже выжил из ума.
        - Мир хрупок... как весенний лед. Кажется, что выдержит лошадь, а трескается под ногами ребенка... каждый из вас троих может стать тем, под чьими ногами он треснет... я уже стар, но мне хочется дожить остаток своих дней без потрясений... оттого я и говорю с тобой.
        Мольфи начала склоняться к третьей версии. Старик явно бредил.
        - Я могу пошатнуть мир? Но я всего лишь обыкновенная девушка!
        - Кто знает, кто знает... я предупредил тебя... теперь ты знаешь, куда тебе идти... этого достаточно... я устал. Я старый и больной человек...
        Он опустил голову и замолчал.
        - Но я понятия не имею куда идти? Где и у кого учился Кордред? Скажите мне!
        Прорицатель не шевельнулся и не произнес ни слова. Она прислушалась и различила тихое посапывание. Тот спал.
        Некоторое время она сидела в растерянности. Нельзя же оставить старика одного в этой пещере. Он замерзнет, или того хуже упадет в костер и сгорит. Бедняга же совсем из ума выжил.
        За ее спиной раздались шаги. Мольфи испуганно обернулась. В проходе стояли две молодые женщины. Они были одеты в меховые охотничьи комбинезоны и держали в каждой руке по копью. Лица охотниц были по горскому обычаю разрисованы синей краской, превращавшей их в причудливые маски, сверкавшие в полумраке белками глаз.
        - Тебе пора идти. Мы присмотрим за дедушкой, - хрипло сказала одна из незнакомок.
        Мольфи поднялась и, опасливо поглядывая на оружие, выбралась из пещеры. Снаружи было уже светло. Странно, они ведь разговаривали совсем недолго... Пушистый снег валил, засыпая все вокруг. Она поежилась. А куда, собственно, ей идти?
        - Держи прямо, выйдешь к костру - прозвучал над ухом низкий голос одной из охотниц, - и не думай возвращаться...
        С ветки, хрипло каркая, сорвалась ворона, уронив на Мольфи комок снега. Обернувшись, девушка увидела лишь темный проем в скале. Мольфи поежилась и зашагала в лес.
        - Проснись! Проснись! - кто-то тряс его за плечо, - Мольфи пропала...
        Он с трудом разлепил глаза и уставился на Орелия.
        - А! Что?
        Родгар резко сел и огляделся. Уже светало. Вокруг потухавшего костра их было только трое. Где-то внутри неприятно зашевелилось беспокойство. Девушка после истории на перевале была сама не своя. Неужели...
        Он поднялся.
        - Следы! Мы должны пойти по ее следам на снегу!
        - Какие следы? - проворчал Броган, - погляди, что с погодой творится.
        Снег валил крупными хлопьями, быстро и надежно занося любые отпечатки.
        - Тогда будем искать. Надо разделиться, - Родгар набросил плащ, - она не могла далеко уйти в такую погоду. Нужно разыскать ее как можно скорее. Она может замерзнуть или того хуже... Броган пойдешь на юг, Орелий - возьмешь западнее. Я иду на север.
        Это направление он выбрал не случайно. Еще по пути он заметил там обрыв. Если Мольфи, расстроившись из-за так и найденного прорицателя, вздумала наложить на себя руки, то, скорее всего, пошла бы именно туда. Родгар, чертыхаясь себе под нос, перешагивал сухие валежины и кружил между стволами. И вот почему этот бурелом все время оказывается под ногами?
        Нужно было лучше смотреть за девочкой. Не стоило оставлять ее без присмотра. Она, в конце концов, почти ребенок...
        Родгар вспомнил дом и отца. Это было настолько давно и далеко, что уже казалось ему какой-то другой, чужой жизнью. Мать он почти не помнил, а у мачехи детей не было. И он оказался единственным наследником древнего, но обедневшего, рода. Отец ковал из него гордого и сильного рыцаря, и еще юношей отправил на воспитание в герцогский замок. Родгар хорошо понимал, что значит оказаться одному вдали от родного дома и родных людей. А ведь ему тогда было проще, чем ей сейчас. Он, по крайней мере, не был вне закона и жил среди людей, а не метался беглым преступником по диким горам.
        Лес кончился и перед ним открылся уходящий вдаль простор. Родгар осторожно подошел к краю обрыва и заглянул вниз. Серые камни, расчерченные белыми штрихами сугробов, тянулись вниз на несколько десятков саженей. Ни следов крови, ни воронья, ничего подозрительного. Может он ошибается, и девушка всего лишь ушла в лес за хворостом для костра и заблудилась?
        Задумавшись, он прислонился к вековому стволу. Может и заблудилась... А может и метель уже успела занести тело под обрывом. Он еще раз посмотрел вниз. Отсюда не разглядеть. Придется спускаться.
        Откуда-то издалека донесся слабый крик. Родгар замер и прислушался. Снегопад приглушал все звуки, и слов различить было нельзя, но, кажется, он узнал голос. Это определенно она. Где-то позади, недалеко от их лагеря. Значит, жива. К счастью... Но что она кричит? Да какая разница!
        Родгар повернулся, и побежал обратно, спотыкаясь об укрытые снегом коряги и отбрасывая норовившие хлестнуть по лицу ветки.
        Голос стал ближе и яснее.
        - Эй! Кто-нибудь! Ау!
        Возможно, она споткнулась об один из этих проклятых сучьев, и повредила ногу. Или еще что. Он с треском продирался через заросли в направлении к лагерю. Наконец, деревья расступились, и он вывалился на полянку с едва дымившимися угольями их костра.
        Мольфи прижалась спиной к толстой сосне, испуганно глядя на растрепанного и обсыпанного снегом Родгара.
        - Это вы? - пролепетала девушка.
        - Да, - из-за бега по лесу его дыхание срывалось, и он говорил отрывисто, глотая между словами воздух, - что случилось? С тобой все в порядке?
        Она кивнула.
        - Я никого не нашла. Я подумала... подумала, что вы ушли... без меня.
        - Что?! Как это мы могли уйти без тебя? Что за чушь ты городишь.
        Он сел на поваленный ствол и протер разгоряченное лицо снегом.
        Мольфи виновато опустила голову.
        - Я испугалась, что могу остаться совсем одна.
        - Не бойся. Я... мы тебя не оставим.
        Затрещали ветки и почти одновременно на поляну выбрались Орелий и Броган.
        - Ты ее нашел?
        Родгар покачал головой.
        - Она сама нашлась...
        - Где ты была? - Орелий назидательно посмотрел на девушку, - здесь небезопасно. В этих местах полно диких зверей.
        - Я? - Мольфи растерянно огляделась, - просто я пошла в лес, и там, я... я заблудилась.
        - Просто пошла?!
        Родгар ударил рукой по колену.
        - Ты хоть понимаешь, как мы перепугались? Ты ведь могла погибнуть?
        Девушка покраснела и опустила глаза.
        Он сокрушенно покачал головой.
        - Малфрида, нельзя же быть настолько легкомысленной!
        - Ладно, - вмешался Орелий, - главное, что все обошлось.
        Броган с некоторым подозрением скосил глаза на девушку, но заговорил о другом.
        - Отсюда нужно выбираться как можно скорее. Самое большее через неделю, все проходы в горах завалит снегом.
        - Будем возвращаться или пойдем дальше? - деловито спросил Орелий.
        - Пойдем, - отрезал Родгар, - мы уже зашли слишком далеко, чтобы возвращаться.
        Горец кивнул.
        - Как скажешь. Ты главный.
        Он затянул кушак и посмотрел Мольфи на ноги. Сапожки, сделанные городским мастером для ходьбы по мощеным улицам, уже основательно сносились, и их пришлось стянуть кожаными ремешками.
        - Обувка вот только у тебя совсем никудышная...
        - Перейдем горы, раздобудем новую, - перебил горца Родгар, - чего сейчас об этом говорить, где мы здесь найдем сапожника?
        - Это да... Сапожника не найдем,- Броган хмыкнул, потом указал рукой на темневшие над вершинами деревьев скалы, - нужно идти через гребень, там есть проход, но дорога будет тяжелой.
        Горец не ошибся. К полудню они вышли из леса к основанию пересекавшего их путь скального гребня. Он иззубренным каменным лезвием поднимался из склона горы, и уходил сколь хватало глаз в обе стороны. Там и сям его раскалывали глубокие трещины и проломы. В одной из них и располагался упомянутый Броганом проход, оказавшийся извилистой расщелиной, уходившей в толщу скал. Дно теснины было густо усыпано обвалившимися со стен каменными обломками, коварно прикрытыми недавним снегом.
        По настоянию Брогана они заночевали на этой стороне гребня, и двинулись в проход только на следующее утро. Войдя в расселину, Мольфи быстро оценила предусмотрительность горца. Даже солнечным днем здесь было сумрачно. Свет почти не проникал между едва не касавшихся друг друга стен. На каждом шагу приходилось тщательно выбирать место, куда поставить ногу, и все равно они то и дело оступались, скользя по предательски укрытым снегом камням.
        Проход не был длинным, однако путь через него занял весь день, и зайди они сюда вчера, ночь застала бы их на середине пути. А разбить лагерь в этой теснине было практически невозможно. Теперь же они успели выбраться на южную сторону гребня как раз к закату.
        Мольфи с удивлением обнаружила, что деревьев с этой стороны не было. Уходивший вперед и вниз склон горы был покрыт каменными осыпями и зарослями колючего стланика, на ровных участках сменявшихся побуревшими к зиме лугами. Расселина, по которой они прошли, продолжалась на склоне уходившим вдаль ущельем, по дну которого белой ниткой вилась горная речка. С громоздившихся по сторонам утесов на путников с недоумением взирали мохнатые криворогие архары.
        - Надо бы перебраться через реку, пока она здесь узкая, - заметил Броган, - дальше нам ее не перейти.
        Река начиналась небольшим водопадом на склоне гребня, пересекала ущелье и сбегала дальше вниз, прыгая между скал. Даже здесь, у самого истока, она была уже довольно широкой и с легкостью катила по дну обломки скал. Ниже по течению без моста через нее действительно перебраться было бы непросто.
        - Там, похоже, есть брод, - горец указал на каменные бугры, темневшие среди пенившейся воды.
        Орелий подозрительно сощурился.
        - Ты уверен?
        - Другого точно нет, - развел руками горец.
        Они гуськом двинулись по цепочке выступавших над поверхностью реки валунов. Первым шагал Броган, за ним Орелий и Мольфи. Замыкал отряд Родгар.
        Мольфи сосредоточенно глядела в гудевшую под ногами воду, стараясь не оступиться. Она не сразу поняла, когда лопнул один из стягивавших ее проносившиеся сапоги ремешков. Сначала она почувствовала ледяной холод в сапоге, а потом острая кромка скалы резанула по пальцам. Мольфи вскрикнула и отдернула ногу. И еще не закончив движение, поняла, что делать этого не стоило...
        Мгновение спустя вода сомкнулась над ее лицом, поглотив лиловеющее закатное небо.
        - "Чему быть, того не миновать" - пронеслось в голове, потом течение ударило ее спиной об дно и потащило куда-то вниз, в темноту и холод.
        Родгар несколько секунд тупо смотрел на бурлящую поверхность реки в том месте, где только что была девушка. Потом оттолкнулся от камня и нырнул. Холодная вода схватила его и с неожиданной силой потянула в сторону. Сжав зубы, Родгар сделал несколько гребков и попробовал разглядеть среди пузырей и взметенной грязи хрупкую фигурку. Увидел, попытался схватить, но она выскользнула из пальцев. Рванулся вверх и ощутил, с какой чудовищной силой течение гнет его вниз в глубину. Все же ему удалось высунуть лицо на поверхность, и сделать глоток воздуха прежде, чем новая волна накрыла его с головой.
        Со второй попытки он смог ухватить Мольфи за рукав и подтянуть к себе. Ткань расползалась в пальцах, но Родгар смог удержать потерявшую сознание девушку и попытался всплыть. Поток упорно давил его вниз, не пуская наверх, к воздуху. Он почувствовал как от холода начинает сводить мышцы. Сквозь толщу воды Родгар смог различить покатый абрис огромного валуна. Течение несло их прямо в его огромный каменный лоб. Он успел лишь собраться в комок и прикрыть собой безвольно обмякшее тело девушки. Его протащило по камню, на мгновение вытолкнув на поверхность, и сбросило с другой его стороны. За валуном течение слабело, и он смог зацепиться рукой за какую-то корягу и наконец-то удержать голову над водой.
        Несколько минут он просто дышал, вцепившись окоченевшими пальцами в скользкую ветку притопленного стланика. Потом сквозь грохот воды в его сознание проник какой-то посторонний звук. Он огляделся. В паре саженей, на берегу стоял Броган и что-то кричал. В руках у него была веревка. Что ему нужно? Зачем веревка?
        Коряга, за которую он держался начала медленно поддаваться. Мысли в голове Родгара все же смогли приобрести некоторый порядок, а уши осилили разобрать, что пытался ему проорать горец.
        - Веревку держи!
        Он смог кивнуть, и Броган метнул ему завязанный узлом конец. Родгар ухватил его как раз в тот момент, когда стланик, наконец, сломался. Их закрутило и понесло течением из относительно спокойной воды за камнем прямо на стрежень. Броган уперся ступнями в щебнистый берег и мертвой хваткой вцепился в связывавший их трос. Тот натянулся. Сапоги горца поползли по земле, оставляя за собой борозды вспаханной щебенки. Родгара несколько раз перевернуло и вынесло к галечной отмели.
        Ощутив под собой хрустящий мелкий щебень, он расслабился и разжал пальцы.
        Берег под ногами раскачивался, как палуба торговой шхуны на свежей волне. Родгар попытался сделать несколько шагов, но не удержал равновесия и сел. Его крупно трясло. Броган и Орелий суетились рядом с девушкой.
        - Она жива? - едва слышно прошептал Родгар посиневшими от холода губами.
        В ответ Мольфи закашлялась, и открыла глаза.
        - Хозяева Гор благоволят вам... - пробормотал горец, - не думал я, что кто-то из вас останется жив.
        Родгар бессильно откинулся на росший позади стланик, не обращая ни малейшего внимая на впивавшиеся в кожу хвоинки. Головокружение постепенно отступало. И на смену ему шел продирающий до костей холод. Оглядев себя, Родгар понял, что большая часть одежды и вещмешок остались в реке. Даже прицепленный к поясу кинжал сорвало течением.
        Орелий поспешно собирал в кучу ветки стланика. Потом вытащил свою карманную баллисту и начал возиться с зажигательным порошком. Вспышка, хлопок, клубы сизого вонючего дыма. Но куча стланика затлела, выбросила едкое молочно-белое облако, а затем по зеленым ветвям с жадным треском побежало оранжевое пламя.
        Мольфи съежилась у огня, пытаясь закутаться в пропитанные водой лохмотья, оставшиеся от ее одежды.
        - Снимай, живо! - Броган потянул с нее обрывки мокрого платья.
        - Но... - жалобно пискнула девушка.
        - Замерзнешь, глупая, - Броган бросил ей свой шерстяной плащ, - завернись пока, а одежда пускай сохнет. Потом залатаем.
        Он повернулся к Родгару.
        - И ты тоже, чего ждешь? Орелий, брось ему свой плащ.
        - С-спас-сиб-бо - пролязгал зубами Родгар, - но м-мы п-потеряли п-пол-ловину вещей...
        - Два плаща у нас осталось, - отрезал Броган, - у костра согреемся...
        - Он прав, - покачал головой Орелий, - у нас почти не осталось провизии и теплой одежды. А до ближайшего жилья несколько дней пути.
        - Я попробую чего-нибудь отыскать, - хмуро пробурчал горец.
        - Здесь?!
        Орелий посмотрел на него округлившимися от удивления глазами.
        Броган кивнул головой на высившиеся над зарослями стланика утесы. На вершине скульптурой возвышался старый архар, флегматично взиравший на суетившихся где-то внизу людей.
        - Бараны, горные быки, - можно добыть шкуру и мяса...
        - Но как? У меня кончился зажигательный порошок, а кинжалом тебе их не достать на этих скалах.
        - Поглядим, - уклончиво ответил Броган, - собери еще веток для костра, а я пойду, поброжу в округе.
        Орелий проводил его задумчивым взглядом.
        Родгар и Мольфи сидели бок о бок у огня и мелко дрожали от холода.
        - Спасибо, что вытащил меня, - сказала она.
        Он не ответил.
        - Я хотела спросить, - продолжила Мольфи после небольшой паузы, - помнишь Кордреда, того, что учил меня волшебству?
        Родгар удивленно посмотрел на девушку.
        - Почему ты о нем вспомнила?
        - Просто... ни почему. Просто вспомнила.
        - Конечно, я его помню. Хотя лучше было бы забыть. Надеюсь, до него добралась Имперская Ординатура. Колдун совсем обезумел на старости лет...
        - А где он всему этому научился?
        - Чему? - не понял Родгар.
        - Ну, магии, колдовству и прочему.
        - Зачем тебе это?
        - Просто интересно. Как ему удалось стать таким сильным колдуном?
        Родгар задумался.
        - Он начинал в столичной коллегии магов земли. Потом уехал на восток, за Лазурное море.
        - Там он тоже учился? Не мог же он изучать запрещенные искусства в столице?
        - Столица большая... Там и не такому научиться можно. Но ты права, колдуном Кордред стал на востоке.
        - За морем тоже есть коллегии магов?
        Родгар рассмеялся, но поперхнулся и закашлялся. Поплотнее закутался в плащ и ответил.
        - Нет. Он был учеником у магов запретных городов.
        - А почему они запретные?
        - Потому что мало кому из тех, кто туда входит, удается оттуда выйти... Все-таки, зачем ты об этом спрашиваешь?
        Мольфи отвернулась и смотрела в огонь. Родгар вздохнул.
        - Ты тоже хочешь стать такой как он? Жаль... Я думал, тебе повезло, ты общалась с ним совсем недолго. Но, похоже, он заразил тебя своим безумием.
        - Я не хочу стать такой, - в ее голосе послышалась непривычная твердость, - мне просто надо это знать...
        Родгар покачал головой.
        - Одумайся. Забудь. Если повезет, тебе удастся оправдаться, выйти замуж и прожить свой век в мире и достатке... Может быть.
        - Мне не в чем оправдываться. Я не сделала ничего плохого. Но я должна знать, кто научил Кордреда тому, что он знал.
        Родгар снова вздохнул.
        - Ты встаешь на путь гибели...
        Она обернулась к нему и пристально посмотрела в глаза.
        - Так ты знаешь, где он учился?
        - Ты изменилась... Не знаю когда и почему, но что-то случилось. Хорошо. Я отвечу тебе. Он учился в Ашт-Сехнебе.
        - Это название запретного города?
        - Нет, я просто чихнул, - съязвил Родгар, - конечно это его название. Одно из названий...
        - А это далеко?
        - Очень. Ты хотела знать, где он набрался того, что ты видела. Я тебе ответил. Теперь ты захочешь, чтобы я тебя туда отвез?
        Девушка молча спрятала лицо в колючую ткань плаща.
        - Можешь не стараться, у тебя даже уши покраснели, - грустно усмехнулся Родгар, - но туда я тебя не повезу. Ни за что. Я еще не настолько спятил...
        Уже окончательно стемнело, когда из зарослей, пыхтя, выбрался Броган. На спине он тащил огромный куль, оказавшийся мохнатой шкурой горного быка, в которую было завернуто несколько ломтей сырого мяса.
        - На два плаща должно хватить, и перекусить тоже сможем. Главное миновать плоскогорье. За ним уже можно наткнуться на пастухов.
        Горец сбросил добычу на землю, и устало повалился на кучу нарубленного Орелием стланика.
        - Как это тебе удалось?
        Родгар и Орелий смотрели на Брогана с нескрываемым удивлением.
        - Повезло... - горец начал остругивать палочку, чтобы использовать ее вместо вертела.
        - Не могу поверить, - Родгар покачал головой, - это сильный и осторожный зверь. Он человека к себе близко не подпустит, да и убить его непросто. А я даже ран, на шкуре не вижу, ну разве что это...
        Он провел пальцами по части шкуры, снятой с шеи быка. На горле, на расстоянии ладони друг от друга было два одинаковых рваных отверстия, приглядевшись, она увидела еще два поменьше с другой стороны.
        Орелий с интересом посмотрел на горца.
        - Не похоже на кинжал... Какая-то ловушка?
        - Я взял его у хозяина этих гор, - сухо отрезал Броган, - главное, чтобы тот не пришел к нам за долгом...
        Мольфи наверное впервые увидела в его зрачках глубоко спрятанный, но неподдельный страх.
        Следующее утро разбудило их прохладным ветром. Мольфи потянулась и, покинув импровизированный шалаш, обнаружила, что Броган занят выкраиванием из принесенной накануне шкуры двух лоскутов.
        - Будет тебе обувка...
        Мольфи с большим сомнением поглядела на вырезанные им клочья.
        - Не бойся, - усмехнулся горец, - в самый раз придутся. Давай ногу.
        Она осторожно сняла просивший каши сапог и вопросительно посмотрела на Брогана. Тот обернул ее ступню куском шкуры и стянул его на подъеме пропущенным через проколотые отверстия шнурком. Получилась неказистая, но ладно охватывавшая ногу конструкция. Точно также горец обул и вторую ногу. Импровизированные башмаки получились довольно теплыми и неожиданно удобными.
        Оставшуюся шкуру Броган разрезал на две половины, которым предстояло служить плащами и одеялами ему и Родгару. Cвой плащ горец отдал девушке.
        - Он все же полегче, чем бычья шкура.
        Теперь их путь шел по дну неглубокого ущелья. Тянувшиеся по сторонам склоны покрывала высокая рыжеватая трава и темно-зеленые, почти черные, купы стланика. Там и сям из зарослей проступали серые зубья камней.
        - Почему здесь нет деревьев, - удивилась Мольфи, - с той стороны хребта сплошные леса, а тут только трава и кусты.
        - Ученые маги говорят, - поучительно заметил Орелий, - это следствие того, что приносимая ветрами с западных морей вода оседает на западных и северных склонах гор, южные и восточные же подвержены сухости и прохладе. Отчего леса здесь не растут так обильно, как с наветренной стороны.
        - Я никогда об этом не думала, - с интересом произнесла девушка, - а ведь действительно, чем дальше мы забирались в горы, тем суше и холоднее становилось... А откуда ты про это узнал?
        - Маги коллегии воздуха много времени посвятили изучению движения атмосферных эфиров. У меня была пара знакомых студентов, благодаря которым мне доводилось бывать в библиотеке Совета Магов. Там я читал самые разные книги...
        Родгар посмотрел на спутника с недоверием.
        - Ты не похож на мага.
        - А я и не маг. Я простой горожанин.
        - А зачем простому горожанину читать магические книги в библиотеке Совета?
        - Просто интересно, - пожал молодой человек плечами, - из них можно очень многое узнать.
        - Как бы я хотела туда попасть, - вздохнула Мольфи, - в замке я прочитала несколько книг, но у меня не было времени, чтобы прочесть все, что были в библиотеке...
        - Ты так любознательна? - удивленно приподнял бровь Орелий, - редко можно встретить столь юную барышню интересующуюся чтением.
        - Она преувеличивает, - сухо произнес Родгар, - она простая девушка... Простая городская девушка.
        Он мрачно посмотрел на разговорившегося спутника.
        - Да, конечно... - сник Орелий, - это все неважно. Нам следует беречь силы, а не тратить их на пустые разговоры.
        Беседа прервалась, и дальше они шли в тишине, лишь ветер негромко посвистывал среди камней, да изредка доносилось карканье ворон. Мольфи погрузилась в раздумья о странном отшельнике, встреченном в пещере возле хребта. Если, конечно, встреченном... Ей уже начинало казаться, что он тогда ей всего лишь приснился. Но это была единственная ниточка, указующая как вернуться домой и изгнать гнездившееся внутри нее смятение. Надо разыскать учителей Кордреда. Они объяснят ей что делать. Родгар сказал, что колдун учился в каком-то городе на востоке. Кажется он назвал его Ашт-Сехнеб. Да, именно так... Надо туда добраться. Обязательно.
        Девушка вздрогнула. На мгновение ей показалось, что на нее кто-то пристально смотрит. Она резко обернулась. В зарослях стланика мелькнули холодные, бледно-голубые глаза. Или ей померещилось? Она остановилась и осторожно развела колючие ветки. Никого. И ничего.
        - Что ты там увидела? - насторожился Родгар.
        - Нет, ничего, - Мольфи покачала головой, - совсем ничего. Просто почудилось.
        Броган зябко поежился.
        - Поторапливаться надо, темнеть скоро начнет. Нужно подняться из долины.
        - Зачем? - удивился Родгар, - здесь почти нет ветра и много стланика для костра.
        - Стланика то много, - Броган неуверенно оглядел темневшие вокруг заросли, - но на открытом месте оно спокойнее, а дров найдем и там.
        - Ну как скажешь, - покачал головой Родгар, - это твои горы. Тебе виднее.
        Они вскарабкались по склону и выбрались на обширную межгорную равнину, плавными волнами уходившую во все стороны. Стланика здесь почти было - лишь трава, вереск и камни.
        На ночь они остановились под защитой нескольких больших валунов. Ветки и валежник для костра Броган предусмотрительно захватил с собой из долины.
        - Огонь здесь главное, - пояснил он, - с ним и тепло и спокойно, ночные существа не любят огня...
        Мольфи хотела спросить, кого он имел в виду, но ее что-то отвлекло, а потом эта мысль и вовсе вылетела из головы.
        Костер и в самом деле придавал уютность их стоянке между серых каменных глыб. Пламя весело трещало, распространяя тепло и какое-то почти домашнее спокойствие.
        Орелий присел рядом.
        - Родгар боится, что ты слишком много узнаешь, - негромко сказала она, - про мое прошлое... Не обижайся, что он так резок.
        - Я понял, - Орелий задумчиво протянул руки к огню, - ты не простая девушка. Тебе действительно надо учиться. И тебе ведь самой этого хочется?
        Он вопросительно посмотрел на Мольфи. Она кивнула.
        - Да. Когда-нибудь я вернусь, и буду учиться... Если маги примут меня. Но сначала я должна кое-что сделать.
        - Что именно?
        Она задумалась.
        - Ты не хочешь об этом говорить? - Орелий снова отвернулся к костру.
        - Да... пока не хочу.
        - Ты как-то изменилась. И я даже не знаю, к лучшему или нет. Что-то случилось, тогда в лесу? У перевала?
        - Ничего... Я просто думала... И приняла решение.
        - Понятно.
        Орелий вздохнул. По его лицу было ясно, что на самом деле ничего ему не понятно.
        - Если нам когда-нибудь доведется встретиться в столице, я проведу тебя в библиотеку Совета Магов.
        В глазах девушки вспыхнули огоньки.
        - А там действительно много книг?
        - Очень.
        - Наверное, целая комната. Или даже две, - девушка мечтательно вздохнула, представляя себе заставленные шкафами помещения.
        Орелий улыбнулся.
        - Там несколько зданий...
        - Это понятно, - рассудительно заметила Мольфи, - но должна же найтись пара комнат и для книг?
        Молодой человек опустил голову, пряча улыбку.
        - Да, конечно, пара комнат точно найдется...
        - Ну вот, я же говорила, - она победно улыбнулась.
        Орелий промолчал. Он мог рассказать ей об огромных залах с уходящими к потолку стеллажами, куда надо карабкаться по длинным лестницам, и целых башнях, полных книг и свитков. Но она ведь все равно не поверит.
        Он поглядел на девушку. Та смотрела в огонь и на ее лице застыло мечтательное выражение. Наверное, она думала о целых двух комнатах полных книг.
        Орелий опустил голову. Мольфи совсем не похожа на чернокнижницу. Она, несомненно, талантлива, но в ней нет жажды власти и фанатизма. Даже если она и коснулась запретной магии, та еще не успела подчинить ее себе. Малфрида просто любопытная и талантливая девчонка, не больше. И ей совсем нечего бояться Ординатуры... Наверное... Он почувствовал холодок. Ординатура стоит на страже Империи. И делает это решительно и сурово. Руководствуясь принципом, что лучше переусердствовать, чем упустить настоящую опасность. А кто знает, во что все же оказалась в прошлом впутана его симпатичная рыжеволосая спутница. Может и есть что-то под ее страхами.
        Рассвет очередного дня встретил их мелкой снежной крупой, напомнившей о близившейся зиме. Мольфи снова ощутила чей-то пристальный и холодный взгляд. Но окружавшая их желтоватая равнина была абсолютно пуста и безмолвна. Лишь где-то на самом горизонте неспешно брело небольшое стадо горных быков. Отсюда они казались бурыми мохнатыми насекомыми, ползущими по травянистому склону.
        - Нам их не достать, - покачал головой Броган, - пока будем есть, что осталось.
        Остались только сухари и немного масла, из которых горец соорудил в котелке что-то отдаленно напоминавшее густой суп. Вкус и вид у этой стряпни явно не способствовали разжиганию аппетита, но выбора не было.
        После завтрака они возобновили свой путь на юг. Броган категорически возражал против спуска в долину, и они двинулись поверху. Здесь Мольфи достаточно быстро потеряла какие-либо ориентиры. Желтовато-бурые каменистые холмы на ее взгляд ничем не отличались один от другого. Пильчатая цепь снежных вершин позади давала хоть какое-то указание на общее направление, но в остальном все вокруг было удручающе однообразным. Плюс ко всему снежная морось, сыпавшаяся из низких блеклых облаков, сделала плоскогорье окончательно унылым и безрадостным.
        - Ты совсем грустная, - улучив момент, спросил ее Броган, - мои башмаки тебе не подшли?
        - Нет, что ты, - всплеснула руками девушка, - если бы не они, я бы и не знаю, как я здесь шла. Они такие теплые...
        Горец довольно улыбнулся.
        - Рад, что тебе понравилось.
        Он секунду промолчал, оглянулся на чуть ушедших вперед Родгара с Орелием, и тихо сказал.
        - Он ведь говорил с тобой. Правда?
        - Кто?
        - Ты знаешь, - лицо Брогана посерьезнело, - он редко с кем говорит. Ты не простая девушка. Тебе предстоит сделать что-то важное. Обязательно запомни, что он тебе сказал...
        - Но я почти ничего не поняла, я думаю, он... он очень старый.
        Горец кивнул.
        - Никто не знает, сколько ему лет. Но он никогда не говорит попусту. Даже если ты ничего не поняла, все равно запомни. Когда-нибудь ты это поймешь.
        Мольфи кивнула. И добавила.
        - Мне все время кажется, что на нас кто-то смотрит... Словно идет за нами.
        Броган невозмутимо ответил.
        - Это хозяин здешних гор. Я отобрал его быка, чтобы у нас была еда и одежда. И он теперь следит за нами и ждет, когда сможет получить долг...
        Мольфи вздрогнула.
        - Не бойся, - тихо добавил горец, - ему нужен я. Вас он не тронет, если вы не тронете его. Нам надо лишь успеть дойти до зимовий пастухов раньше, чем он потребует вернуть свое...
        Броган замолчал.
        - Что вы тут шепчетесь? - подозрительно спросил Родгар.
        Горец ничего не ответил и зашагал вперед.
        - Странно он себя ведет, - Родгар поглядел ему вслед, - если бы я его не знал, я бы сказал, что он чего-то боится...
        Он перевел взгляд на Мольфи.
        - Броган рассказывал мне разные сказки, - ответила девушка.
        - Это он любит... Сказки рассказывать.
        Основным блюдом на обед был кипяток. Большая часть припасов осталась в горной реке, а добытое Броганом мясо - закончилось. Обнадеживало лишь то, что по словам горца самое большее через день - два они должны были добраться до пастушьих зимовий.
        Выпив по чашке теплой воды, Мольфи и Орелий поднялись на гряду, прикрывавшую их лагерь от западного ветра.
        - Мы прошли уже почти все плоскогорье, - молодой человек указал на юг, где на горизонте проступали темные зубцы, - дальше лежит Ардавр, горы там уже совсем невысокие, а от него и до Серениссы рукой подать. Там мы разойдемся каждый своей дорогой. Уже скоро....
        Мольфи отчего-то стало немного грустно. Она плотнее завернулась в плащ.
        - Жалко. Но может когда-нибудь потом, когда я вернусь, мы снова встретимся?
        Орелий порылся в карманах, достал какой-то предмет, и протянул девушке.
        - Возьми. На память.
        Это было колечко с миниатюрным эмалевым гербом - золотистой цаплей и тремя лилиями в синем поле.
        - Какое красивое... Спасибо. Мне еще никто не дарил колец.
        Мольфи так густо покраснела, что даже веснушки на ее лице почти пропали.
        - Надо же когда-нибудь начинать, - рассмеялся Орелий.
        Девушка надела кольцо на палец и с интересом разглядывала. От этого увлекательного занятия ее оторвал громкий шепот.
        - Смотри! Вон там...
        Молодой человек указывал куда-то вниз, в ложбину. Приглядевшись, она увидела там горного быка. Животное, прихрамывая, брело по склону к лежавшей чуть поодаль речной долине.
        - Он, наверное, повредил копыто, - предположила Мольфи.
        - Возможно, но это мясо!
        Бурчание в животе, немедленно подтвердило ей эту мысль. В их положении это действительно в первую очередь была еда.
        - Надо позвать Брогана.
        - Некогда. Бык может уйти. Скорее.
        Орелий выхватил короткий меч и побежал вниз. Мольфи на секунду замешкалась, но затем последовала за ним. Что они будут делать, когда догонят быка, она представляла довольно смутно.
        Заметив погоню, животное встряхнуло головой, прибавило шаг, и скрылось за каменистым гребнем, ограждавшим речную долину.
        - Быстрее, - торопил Орелий.
        Они перевалили гребень и остановились, высматривая быка.
        - Вон он...
        На светлой траве отчетливо выделялся ком бурого меха.
        - Похоже, он обессилел и упал, - нерешительно пробормотал Орелий, - ему и без нас недолго осталось.
        Они спустились. Животное безжизненно лежало на боку.
        Мольфи сделала еще несколько шагов.
        - Не подходи! - схватил ее за плечо Орелий, - он может вскочить или ударить копытом.
        Она остановилась. Бык по-прежнему оставался неподвижен.
        - Кажется, он умер... - прошептала девушка.
        - Странно. Он не выглядел настолько ослабевшим...
        - Может он упал со скалы?
        - С какой? Рядом нет ни одной.
        Они подобрались чуть ближе. Мольфи разглядела на пожухлой траве алые пятна.
        - Он действительно мертв, - Орелий зашел к зверю со спины и наклонился, - но не пойму, что могло случиться.
        Девушка снова почувствовала затылком чей-то недобрый взгляд. Ей стало неуютно.
        - Надо вернуться в лагерь...
        - Пожалуй, - Орелий подозрительно разглядывал тушу, - какие странные раны. Как на той шкуре...
        Он указал на два не слишком больших отверстия на шее. Они в самом деле поразительно напоминали следы на принесенной пару дней назад Броганом бычьей шкуре. Мольфи вспомнила его слова о хозяине гор и его быках, и испугалась.
        - Пойдем отсюда... - она потянула Орелия за рукав.
        - Но мясо? Еда...
        - Нам все равно много не унести, лучше позовем Брогана и Родгара.
        - Ты права. Так мы сможем забрать больше.
        Мольфи чуть ли не силой вытащила его из долины.
        На горца и Родгара они наткнулись еще по дороге. Обеспокоенные их отсутствием, те двинулись на поиски.
        Орелий кратко рассказал о происшедшем и все вчетвером они направились обратно в долину.
        - Наконец у нас будет нормальный ужин, Мольфи совсем осунулась, да и нам бы бульон не помешал, - Орелий радостно улыбнулся, - вон там...
        - Где? - сухо поинтересовался Родгар.
        - Да там, под куста...
        Орелий запнулся на полуслове. Быка не было.
        - Но я же не... Он только что лежал здесь!
        Молодой человек растерянно озирался.
        - С голоду и не такое привидится, - философски заметил Броган.
        Орелий побагровел.
        - Галлюцинации у меня еще не начались.
        - Чего? - не понял горец.
        - Он говорит, что ему не померещилось, - пояснил Родгар, - но я определенно не вижу никакого быка. Ты уверен, что не ошибся?
        - Я тоже его видела, - робко сказала Мольфи.
        - Странно... - Родгар спустился в долину, - трава слегка примята. И даже крови немного есть. Может бык просто очнулся и ушел?
        - Он был мертв как бревно, - покачал головой Орелий, - он не мог уйти.
        - У него на шее были такие же следы, как и на шкуре... - пробормотала стоявшая позади девушка.
        - Что? - Броган резко повернулся к Мольфи.
        От неожиданности она даже сделала шаг назад.
        - Ну, такие две дырки, - растерянно добавила она, - как на шкуре, из которой ты сделал мне башмаки.
        Горец отчетливо побледнел.
        - Нам пора идти, - произнес он, - завтра мы дойдем до людей. Там и поедим...
        - Но... - начал было Орелий.
        - Нужно спешить, - оборвал его Броган, - у нас мало времени. Уходим сейчас же.
        Он развернулся и зашагал к лагерю.
        - Что это с ним? - удивился Родгар.
        - Он боится... - ответила Мольфи.
        - Я вижу. Но кого?
        - Он сказал, что хозяин гор идет за нами из-за того, что Броган украл его быка.
        - Какого еще быка?
        - Помнишь, он принес шкуру, когда мы упали в реку?
        - А, того... Хозяин гор, ты сказала? Он что-то говорил про медведей. Он что, боится какого-то зверя?
        Родгар фыркнул.
        - Нас трое здоровых мужчин с оружием, подумаешь, медведь... Да и откуда медведь на этой пустоши? В этой траве разве что кролик спрячется. Просто Броган суеверен, как все местные жители. Не обращай внимания.
        Он махнул рукой и пошел вслед за горцем.
        На пастухов они наткнулись только к полудню следующего дня. Случилось все просто и буднично. Перебравшись через очередной холм, Мольфи увидела отару овец, толпившихся внизу, в ложбине. Донесся лай собак. Потом кто-то негромко сказал.
        - Куда путь держите?
        Девушка вздрогнула и обернулась. На валуне сидел загорелый темноволосый человек в войлочном колпаке. Грубый шерстяной плащ сливался с окружавшей травой и вереском, отчего пастуха никто и не заметил, пока тот не заговорил.
        - Да вот, на юг идем, добрый человек, - пояснил Броган.
        - Плохое время вы выбрали. Зима скоро... - пастух невозмутимо восседал на камне, опираясь двумя руками на топорик с длинной рукоятью как на посох.
        - Такова судьба, - вздохнул Броган.
        - Тяжелая судьба... - пастух флегматично огладил бороду, - летом по горам ходить веселее.
        Он поднялся с валуна, и убрал топорик за пояс.
        - До моего зимовья часа два пути будет. А пока идем, расскажите, нет ли каких новостей в горах и долинах?
        Здоровенная овчарка с лаем выбежала им навстречу, заставив Мольфи спрятаться за спину шедшего впереди Родгара. Однако, не добежав шагов пятнадцать, пес замер, принюхался, и, прижав хвост, отступил.
        Пастух внимательно посмотрел на собаку, потом на гостей.
        - Лютого зверя чует... Повезло вам в горах, что не встретили. А то у меня уже трех овчарок унесли за осень. Одна радость, волков не стало, овцы целее будут. Так, ты говоришь, старый Тирлин Чернобров еще летом преставился? И старейшины его племянника вождем клана поставили. Надо же, никогда бы за него не подумал...
        Мольфи с опаской поглядела на овчарку. Но та явно избегала к ним приближаться, держась поодаль. Собаку определенно что-то пугало.
        Зимовье оказалось небольшим приземистым строением, сложенным из серых камней и наполовину вкопанным в землю в центре каменной же, круговой ограды. Зайдя внутрь, Мольфи ясно различила пробивавшийся сквозь щели между камнями свет. Потолок казался низким даже ей, а уж Родгару с Орелием и вовсе пришлось входить, пригнув головы. Но после многих ночей под открытым небом даже эта, продуваемая всеми ветрами, хижина показалась им более чем уютной.
        - Плоскогорье заканчивается, - Родгар поудобнее расположился на застланной овчиной лавке, - через пару дней мы дойдем до реки Киндин - границы Южных Земель. Там уже есть дороги и можно раздобыть лошадей.
        - Я направляюсь в Серениссу, - пояснил Орелий, - если нам по пути, можем добраться до города вместе.
        Родгар оценивающе посмотрел на молодого человека.
        - Все дороги идут в Серениссу. Может быть, так и поступим. Но сперва надо выбраться из этих гор.
        - Холодает, - добавил хозяин зимовья, - вода в реках спала. Через Киндин можно перейти по мосту у большой излучины. До него полтора дня пути, если не слишком торопиться. А если поспешите - и за день доберетесь.
        От очага расходилось тепло, и даже сквозняки почти исчезли. Мольфи протерла глаза. После еды и дневного перехода неудержимо клонило в сон. Она задумалась было о далеком городе с таинственным именем Ашт-Сехнеб, но мысли непослушно разбегались и ускользали.
        Ее взгляд упал на Брогана. Добравшись до жилья, он как-то сразу повеселел, и с его лица сошло напряженное беспокойство.
        - Ты больше не боишься хозяина здешних гор? - спросила Мольфи.
        - Я ничего не боюсь, - усмехнулся тот, - ну разве только того, что сами горы провалятся в бездну или небо упадет на землю.
        Мольфи тоже заулыбалась.
        - Но ты же беспокоился, когда мы шли сюда. Думал, что хозяин гор придет за своим быком. А теперь он уже не придет?
        - Теперь это уже не важно... - лицо Брогана стало неожиданно серьезным, - я с самого начала знал, что ты не простая девочка. Еще там, в замке. Поэтому я и пошел с Родгаром, когда он увез тебя оттуда. А потом прорицатель Дикого Пика избрал тебя. А он никогда не ошибается. И тогда я понял, что предки послали меня, чтобы указать вам путь в горах. И я исполнил их волю. Я провел вас через пустоши. И могу встретить хозяина гор с чистой совестью.
        Мольфи потупила взгляд. Ей льстило, что кто-то полагал ее настолько важной персоной. Даже если этот кто-то был простым наемником-горцем.
        - Ты говорил, хозяева гор принимают облик медведя?
        - Они принимают разный облик. Здесь они ходят в другом обличии...
        - В каком?
        Броган внимательно посмотрел на девушку.
        - Завтра расскажу. А сейчас иди спать. А то вон уже носом клюешь, того гляди на лавке не усидишь.
        - И ничего я не клюю, - она попыталась насупиться, но поняла, что действительно страшно хочет спать.
        За стеной нервно заскулила овчарка. Мольфи открыла глаза. В хижине было тихо. Серый предрассветный сумрак просачивался сквозь волоковые оконца и щели между камнями.
        Девушка подумала, что стоило бы отнести собаке пару костей. Взяла глиняную миску и вышла на улицу. Низкий туман стелился над побуревшей травой, делая плоскогорье похожим на молочное озеро, на белой поверхности которого темнели островки холмов.
        Овчарка прижалась к каменной стене, испуганно озираясь. Заметив Мольфи, она рванулась ей в ноги. От неожиданности девушка выронила миску и отшатнулась. Но добежать до нее собака не успела. Отделившаяся от тумана серая тень настигла ее раньше, сбила с ног и, схватив за шею, приподняла и тряхнула. Несчастная псина успела только едва слышно взвизгнуть.
        Держа собаку в зубах, тень повернулась к девушке и Мольфи снова увидела холодные бледно-голубые глаза. Зверь ослабил хватку, и труп овчарки гулко упал на землю. Краем глаза девушка разглядела на ее шее уже знакомые две колотые раны на расстоянии ладони друг от друга.
        Выскочившее из тумана существо походило на кошку и собаку одновременно. Высокие лапы и поджарое брюхо наводили на мысли об огромной собаке, но мягкость движений и выражение огромных глаз были кошачьими. Тело животного покрывал густой серо-бежевый мех, с нечеткими, ржаво-бурыми пятнами на боках. На загривке и скулах шерсть была длиннее и гуще, образуя подобие небольшой гривы. Из-за этого голова казалась непропорционально маленькой на мощной и длинной шее.
        Хищник наморщил мясистые губы и широко, словно зевая, открыл пасть. Мольфи, холодея, смотрела, как медленно выплывают из под черной губы желтоватые клыки. Дюйм за дюймом на свет показывалась блестящая кость, а клыки все не кончались.
        Девушка шагнула назад и уткнулась плечом в каменную стену. Она не видела перед собой ничего кроме бледно-голубых глаз и огромных, плоских словно ножи, мелко зазубренных клыков.
        Что-то рвануло ее за руку, отбросив в сторону. Броган оттолкнул ее назад и взмахнул топором.
        - Это я взял твоего быка, - крикнул он зверю, - не она.
        Хищник слегка присел на задние лапы и по-кошачьи фыркнул. Мольфи даже не заметила, когда он ударил лапой. Лишь мелькнула серая тень, прозвучал глухой мягкий удар, и коренастый горец кеглей отлетел в сторону. Саблезуб еще раз посмотрел на упавшую на колени девушку и сипло прорычал. Потом развернулся, взмахнув куцым, словно обрубленным, хвостом, и беззвучно растворился в тумане.
        Мольфи несколько раз моргнула и потеряла сознание.
        Разбуженный шумом Родгар выскочил на улицу как раз вовремя, чтобы увидеть исчезающий в тумане силуэт хищника.
        Он растерянно огляделся. Сначала ему на глаза попалось тело овчарки, потом кровавые брызги на траве, затем он увидел лежавшую ничком девушку.
        - "Почему? Почему именно ее?"
        Он едва слышно выругался и подбежал к Мольфи.
        - Что случилось?! - за плечом раздался заспанный голос Орелия.
        - Саблезуб... - сухо прорычал Родгар, приподнимая тело.
        - Только не это... Бедная девочка!
        Родгар глухо выдохнул.
        - Кажется, она цела.
        Потом обернулся к Орелию.
        - Надо перенести ее в дом.
        - Я помогу...
        - Нет, - рявкнул Родгар, - я сам.
        Тот моргнул и попятился, давая пройти.
        - Принеси воды...
        Орелий нахмурился, но распоряжение выполнил.
        - Проклятье, - Родгар оглянулся, - где Броган?! Почему его вечно нет, когда он нужен...
        В доме повисла тяжелая пауза. Они переглянулись и обернулись ко входу, где темнела в проеме фигура пастуха.
        Тот снял колпак и протер им лицо.
        - На месте помер. Истурца его убил.
        Родгар тяжело опустился на скамью.
        Глава 3
        Постоялый двор стоял на высоком правом берегу Киндина. Открыв забранные слюдой оконца можно было увидеть в паре сотен шагов бурливую реку и поросль корявых сосен на каменистых склонах.
        - А Лазурное море далеко отсюда? - спросила Мольфи.
        Орелий задумался.
        - Ну смотри, - он положил на стол ножны меча, - представь себе, что это река Киндин.
        Девушка кивнула.
        Орелий скрутил полотенце и положил рядом с ножнами.
        - Это горы Ардавр, что на юге от нас.
        - Те холмы, что за лесом?
        - Да. Они далеко не так высоки, как горы, которые мы прошли. Можно сказать, даже совсем низкие.
        Молодой человек положил на стол меч, так что изображавшее горы полотенце было между ним и ножнами.
        - Это река Сканфий. Она течет с той стороны гор, по равнине. За ней, там, - Орелий ткнул пальцем в край стола за мечом, - начинается пустыня. А на востоке, вот здесь, где эфес, стоит город Серенисса.
        Он поставил рядом с рукоятью меча кружку.
        - Он выстроен в лагуне, на самом берегу моря.
        - То есть море здесь, - Мольфи указала на кусок стола рядом с кружкой.
        Орелий кивнул.
        - Именно.
        - А восточные земли находятся за ним, где-то тут? - девушка протянула руку к краю стола.
        Орелий покачал головой.
        - Скорее там, - он указал на стоявшую у стены лавку, - море большое. Нужно плыть много дней, прежде чем доберешься до того берега.
        Мольфи скептически оценила расстояние от стола до лавки.
        - Получается, мы пока прошли даже меньше, чем ширина моря?
        - Да.
        - Какой все-таки мир большой, - она вздохнула.
        - Огромный, - с неожиданно серьезным видом ответил Орелий, - по существу никто даже точно не знает насколько. Нам известен лишь малый кусочек, а что еще таится в дальних его уголках, нам совершенно неведомо.
        - А как можно переплыть море? - спросила девушка.
        - Нужно отыскать капитана, готового взять на борт пассажиров... А отчего тебя это так интересует?
        - Просто любопытно, - пожала Мольфи плечами, - а до Серениссы мы пойдем через горы?
        - Поедем... наверное. Я не знаю ваших с Родгаром планов. Но туда ведет проезжая дорога и особых сложностей в пути до города быть не должно. Главное - раздобыть лошадей. Родгар собирался про них узнать... А вот и он сам.
        Вошедший Родгар стряхнул с плеча несколько соломин.
        - Думаю, лошадей мы достать сможем. Но будут нужны деньги.
        Он внимательно посмотрел на Орелия. Молодой человек чуть смутился.
        - Я заплачу за свою лошадь и если необходимо, то даже готов...
        Родгар отрицательно покачал головой.
        - На две лошади у меня серебра хватит. Но свою купи сам. И сходи на кухню, скажи, чтобы принесли ужин...
        Орелий нахмурился, но поднялся из-за стола и отправился выполнять поручение.
        Мольфи взяла с лавки свою котомку, тихо вышла из комнаты и спустилась вниз. Свернула под лестницу и зашла в конюшню. В дальнем углу две темные фигуры возились в неровном свете масляного фонаря.
        Девушка робко кашлянула.
        - Чего тебе? - недобро посмотрел на нее один из конюхов.
        - Мне надо добраться до берега моря. Которое на востоке.
        - Одной? - подозрительно спросил второй конюх, откладывая в сторону вилы.
        Мольфи слегка закусила губу, чтобы придать себе решительности.
        - У меня важное дело.
        - И что с того? Нам то какая печаль?
        - Я заплачу! Мне нужна лошадь.
        Девушка вытащила из-под плаща тощий кошелек, и высыпала из него несколько медяков.
        - Это совсем немного, но...
        Конюхи рассмеялись.
        - Ты что, издеваешься? Да этих грошей на больного осла не хватит.
        - Но у меня больше ничего нету, - растерялась девушка, - может быть какую-нибудь совсем плохую лошадь?
        Второй конюх подошел к ней ближе. Она попятилась.
        - Ничего нету, говоришь, а это что?
        Он схватил ее за руку и рывком потянул на свет. Мольфи тихо вскрикнула от боли.
        - Отпустите...
        Но конюх не обратил на нее никакого внимания, разглядывая золотистое колечко с эмалевым гербом.
        - Вот это совсем другое дело.
        - Нет. Это подарок. Я не могу его отдать...
        - А кто тебя вообще спрашивает?
        Он сжал ее запястье и стянул колечко. Мольфи попробовала сопротивляться и даже пнула конюха ногой в колено, больно ушибив пальцы.
        - Ты еще драться? Рвань приблудная, а туда же...
        Разъяренный конюх отшвырнул ее в кучу сена. Пахучие стебли немедленно набились в рот и нос.
        - Эти горские девки все такие. Будто кошки, - флегматично заметил второй конюх, - нищие, дикие, но злые. Не ценят деликатного обращения...
        Первый убрал кольцо в подвешенный на поясе кошель.
        - Сейчас я ей займусь. Научу уму-разуму.
        Он ухватил Мольфи за волосы и потащил в дальний угол. Она попыталась крикнуть, но жесткая, пахнувшая навозом ладонь, заткнула ей рот.
        - Погодь, - вмешался его товарищ, - у меня есть идея получше. Но сначала девку надо будет связать.
        От нечего делать Родгар рассеянно смотрел в окно. Внизу конюх вывел из ворот запряженную старым мерином телегу. В телеге валялся обмотанный веревкой продолговатый дерюжный мешок. Второй конюх запахнул ворота и повозка, скрипя колесами, покатилась вдоль по улице.
        Родгар перевел взгляд на низкие тучи, цеплявшиеся за лесистые вершины лежавших к югу гор. Потом закрыл окно и подбросил в камин дров.
        Вошел Орелий.
        - Ужин сейчас будет.
        Он тоже присел у огня. Пару минут они сидели молча, потом Орелий спросил.
        - А где Мольфи?
        - Она же пошла с тобой, - удивился Родгар.
        Орелий отрицательно покачал головой.
        - Я думал, она осталась в комнате...
        Повисла гнетущая тишина.
        - Надо спросить у слуг, - мгновение спустя нарушил ее Орелий.
        Он вскочил и быстро зашагал по лестнице вниз. Родгар шел за ним.
        - Ваша горская оборванка? - служанка бросила на Орелия оценивающий взгляд, - на конюшню вроде как пошла...
        Тот развернулися и вместе с Родгаром они скрылись под лестницей. Служанка разочарованно фыркнула, вздернула подбородок и отправилась по своим делам.
        В конюшне они застали флегматично ворошившего навоз мужичка. Увидев их, тот отставил вилы и подошел ближе к масляному фонарю.
        - Ты не видел здесь девушки? - начал Орелий.
        - Какой девушки? - не слишком правдоподобно удивился конюх, - не видел я никакой девушки. Чего ей тут делать, в конюшне то?
        Родгар корпусом отодвинул спутника, положил руку на плечо конюху, и вкрадчиво спросил:
        - Не видел, говоришь?
        Потом резко схватил конюха за горло и ударил им об стену, так что голова мужичка заболталась как у куклы.
        - Что ты делаешь? Ты его убьешь?
        - Заткнись, Орелий...
        Конюх издал несколько неопределенных звуков, пытаясь оторвать пальцы от своего горла.
        - Она спустилась сюда, - очень тихо и спокойно произнес Родгар, - и ты должен был ее видеть. Скажи, куда она делась?
        - Не думаю, что он сможет говорить, пока ты его душишь... - проворчал Орелий.
        Родгар слегка разжал пальцы.
        Конюх со свистом вдохнул, и сипло забормотал:
        - Она... она лошадь купила... сказала ей нужно ехать... важное дело...
        - Куда она поехала?
        - Не знаю ваша милость... хр-р...
        Родгар опять стиснул пальцы, но быстро разжал.
        - Куда?
        - Не знаю... по дороге... куда-то... клянусь, не знаю...
        - Вот почему она про это спрашивала, - пробормотал Орелий.
        - Про что? - Родгар обернулся.
        - Она все время расспрашивала про местные дороги, Серениссу и море.
        - Проклятье!
        Родгар выпустил горло конюха, на секунду замер, потом коротко ударил того в челюсть. Лязгнув зубами конюх повалился в кучу навоза. Орелию послышалось, как что-то тихонько звякнуло, упав на пол.
        Родгар брезгливо вытер руку, которой душил конюха, пучком сена.
        - Ты должен был мне сказать. Ей ударила в голову идея ехать на восток... Я бы ее остановил.
        - Я ничего не знал, откуда я мог подумать? Как ей могла придти в голову идея ехать одной.
        - Ты должен был знать! - глаза Родгара злобно блестнули, - она пятнадцатилетняя девчонка, ничего не понимающая в жизни, а ты заморочил ей голову рассказами как ехать в Серениссу!
        - Что ты несешь? Ты меня обвиняешь, что она от тебя сбежала?! Она же тебя боялась!
        - Что ты сказал?
        Родгар шагнул к Орелию и коротко, без размаха ударил его кулаком в лицо.
        - Какой-то горожанин будет оскорблять меня, имперского рыцаря? Знай свое место!
        Орелий отшатнулся, но устоял, а в его глазах вспыхнула ярость.
        - Ты хочешь что-то сказать? - Родгар шире расставил ноги, и положил руку на рукоять меча.
        Выбравшийся из навоза конюх забился в угол стойла, опасливо глядя оттуда на стоявших друг напротив друга чужаков.
        Орелий опустил взгляд.
        - Нет ничего, - пробормотал он сквозь зубы, - я всего лишь простой горожанин, как я могу указывать имперскому рыцарю...
        - Хорошо.
        Родгар обернулся к спрятавшемуся конюху.
        - Лошадь, живо!
        - Две! - добавил Орелий.
        Родгар бросил на него оценивающий взгляд, но промолчал.
        - Не извольте сомневаться, сейчас все будет, - конюх выбрался из стойла и, припадая на левую ногу, засуетился в полумраке конюшни.
        Проводив всадников недобрым взглядом, он вернулся под фонарь и встав на четвереньки начал что-то искать на полу.
        - Вот ты где... - он поднял тускло блеснувшее колечко.
        Обернувшись в сторону уехавших, он сплюнул и добавил
        - Чтоб вы провалились, чужеземцы проклятые...
        Телега с перевязанным дерюжным тюком неуклюже ворочалась на перекрестке, загромождая путь.
        - Прочь с дороги, деревенщина! - рявкнул Родгар.
        - Момент, ваша милость, один момент, - возница суетливо нахлестывал мерина, пытавшегося утащить колымагу в поворот.
        - Куда ведет эта боковая дорога?
        Мужик опасливо посмотрел на Орелия и ответил:
        - К замку Казурро, там на горе. Я туда по делу, ваша милость...
        - Не думаю, что она могла поехать в том направлении, - Родгар покачал головой, - будем держаться главного тракта.
        Телега наконец освободила проезд и они поскакали дальше. Возница задумчиво поглядел им вслед и нахлестнул мерина.
        - Пшел...
        Скупщик разгладил окладистую седую бороду.
        - Весьма интересное кольцо, я замечу, весьма интересное...
        - Сколько дашь? - конюх потрогал разбитую губу, и недобро оскалился.
        - Понимаешь ли, - вздохнул его собеседник - законы не поощряют скупку краденого и в силу этого...
        - Не краденое оно, - хмуро буркнул конюх.
        - Я тебе, конечно, верю, но ведь в моем деле осторожность является первейшей заповедью...
        - Сколько?
        - Пять монет...
        - Побойся священных предков, старик! Это ж чистое золото!
        Скупщик еще раз посмотрел на лежавшее перед ним колечко с эмалевым гербом.
        - Пять. И ни грошом больше...
        - Ограбить меня хочешь!
        - Ничем не могу помочь, - скупщик еще раз огладил бороду.
        - Ладно, кровопийца... пусть будет.
        - Сейчас у меня нет под рукой денег. Зайди после вечерней стражи.
        Конюх проворчал что-то себе под нос и сгреб кольцо.
        - Возьму с собой.
        - Пока оно твое, бери.
        - Не забудь про деньги, я приду сразу, как сменится стража, - конюх шмыгнул носом и вышел.
        Скупщик достал перо, обмакнул его в чернильницу и что-то написал на листке бумаги. Потом взял со стола бронзовый колокольчик и позвонил. Из едва заметной в задней стене двери бесшумно возникла услужливая фигура.
        - Тебе надо будет отвезти это письмо, - старик капнул на сложенную бумагу сургуч и прижал его массивным перстнем, - и поторопись, у тебя мало времени...
        Грязная мешковина отползла в сторону. Мольфи закрыла глаза от показавшегося нестерпимо ярким света, и жадно глотнула свежий воздух. Конюх развязал веревки, и она выкатилась из дерюжного плена на каменные плиты. Руки и ноги онемели и не слушались, голова кружилась, ее мутило. Мольфи попробовала встать на ноги, но снова повалилась на четвереньки.
        - Что это за оборванка? - спросил брезгливый голос.
        - Это, ваша милость, ихняя девка. Ну, тех двоих. Чужаков, значится. Которых вы искать изволили...
        - А ты не лжешь?
        - Как можно, ваша милость, истинную правду говорю, она с ними пришла. Подобрали видать, где в горах, или пленную выкупили. Дело молодое, а девка, она и прибрать и приготовить завсегда может. Двойная выгода.
        - Ладно, поверю...
        Чьи-то холодные жесткие пальцы схватили ее за подбородок и задрали лицо. Мольфи увидела перед собой средних лет человека в черном костюме и таком же плаще, отороченном по краю перьями.
        - Почему она на ногах не стоит? Что ты с ней сделал?
        - Ничего, ваша милость, ничего такого... ну ударил по голове пару раз, чтоб, значит, не брыкалась... вы же знаете, эти горянки, что дикие кошки...
        Человек отпустил Мольфи и она смогла, ухватившись за край телеги, подняться на ноги.
        - И больше ничего?
        - Да что вы, в самом деле. Я женатый человек, ваша милость... как можно.
        - Хорошо, отведите ее в дознавательную, и заплатите крестьянину по уговору...
        Мольфи навалилась на стол, опустив подбородок на сложенные руки. Тошнота немного прошла, но в голове еще гудело.
        - Ты пришла через горы с двумя мужчинами. Кто они?
        Она подняла взгляд на сидевшего перед ней немолодого сухощавого человека с бледным, ничего не выражавшим, лицом. На человеке была надета такая же, как и на остальных черная куртка, а кисти рук обтягивали тонкие кожаные перчатки. На шее, на серебристой цепочке, висел медальон с изображением птицы.
        - Не знаю...
        - Ты врешь.
        Она ничего не ответила.
        - Куда они направляются? Был ли с ними кто-то еще? Как вы перебрались через горы? Отвечай.
        - Не буду... Ничего я вам не скажу... У меня голова болит...
        - Посмотри мне в глаза, - повелительно сказал бледный человек.
        Мольфи подчинилась, уставившись в холодные глаза с желтоватыми белками и обвисшими под ними мешками.
        - Рассказывай...
        Девушка ощутила легкое покалывание на языке и вдруг поняла, что сейчас, помимо собственной воли, начнет говорить. Головная боль исчезла, осталось лишь ощущение пустоты внутри. Мольфи попыталась сопротивляться, но губы зашевелились сами собой.
        - Они... Мы шли из...
        Она попыталась закрыть глаза, но они не подчинялись. Ей почудилось, что лицо собеседника превратилось в маску исполинской черной птицы, сверкавшей расплавленным золотом огромных глаз. Их взгляд проникал куда-то внутрь, парализуя волю, и заставляя говорить.
        - Мы шли с Родгаром... потом наткнулись на...
        Мольфи была не в силах закрыть глаз, но остатками воли смогла представить себе магическое отражение мира. Предметы вокруг потускнели и утратили резкость, птичье лицо задрожало и исчезло. Она увидела тянувшиеся к ней и скользящие по волосам призрачные серые нити магии. Усилием воли отбросила их от себя. Те заколыхались и разлетелись по комнате, бесследно тая.
        Пустота внутри резко исчезла и сразу же вернулась тупая боль в ушибленной голове. Она моргнула. Лицо собеседника больше не напоминало птичью маску. Обычное человеческое лицо. На нем читалось удивление.
        Худой человек обернулся и что-то сказал стоявшим позади него охранникам на незнакомом Мольфи языке. Потом встал и быстро вышел из комнаты. Она бессильно уронила голову на стол.
        Вооруженные люди подхватили ее под руки и потащили куда-то вниз, в подвал. Она не сопротивлялась. Внизу оказалось крошечное помещение с колодцем посредине. Над ним возвышалась массивная лебедка. Заскрипел ворот и из колодца показалась висящая на цепи ржавая клетка. Один из конвоиров сноровисто надел Мольфи на голову железный колпак и приложил к лицу холодную, пахшую ржавчиной маску...
        - "Железо имеет отрицательное сродство к магии" - пронеслись в голове полузабытые слова колдуна из далекого прошлого... - "они же меня боятся"!
        Кандалы защелкнулись на запястьях и лодыжках. Ее приподняли и засунули в клетку. В маске не было прорезей для глаз, и она не видела, что происходит, но поняла, что клетку заперли и стали опускать в колодец. Сквозь скрип лебедки она смогла различить едва слышный плеск воды.
        - "Они хотят меня утопить!"
        Мольфи рванулась, но тяжелые кандалы и узкая клетка не давали шевельнуться.
        - "Почему?! Я же им ничего не сделала?"
        Железная противомагическая защита была лишней. Страх парализовал девушку, не давая сосредоточиться и выбивая из головы любые представления о волшебстве. Она внезапно поняла, что плачет.
        Скрип затих. Клетка мерно покачивалась где-то в пустоте. Мольфи пошевелилась. Тихий плеск раздавался совсем рядом, снизу тянуло холодом и илом. Похоже, топить ее не собирались. Просто подвесили в клетке без опоры, чтобы она не смогла освободиться с помощью магии...
        - Я пришел. Как договаривались. После вечерней стражи.
        Конюх нерешительно мял в руках колпак. Скупщик сгорбился, оперев голову на сплетенные пальцы. Фонарь едва светил и крестьянин не мог толком разглядеть его лица.
        - Деньги нашел? И чего здесь темень такая?
        Скупщик протянул руку и подкрутил фитиль. Тени отступили в углы комнаты, и конюх вдруг понял, что у того исчезла седая борода. Он попятился. Сидевший перед ним человек откинул капюшон.
        - Дон Катталья! Ваша милость... Но...
        Конюх еще попятился и остановился, почувствовав спиной что-то острое.
        - Кольцо, - потребовал сидевший за столом.
        - Како... - конюх запнулся, глядя в глаза собеседнику, - да, да, вот оно, ваша милость.
        Он дрожащими руками протянул колечко с эмалевым гербом.
        - Золотая цапля и ирисы в лазурном поле, - задумчиво пробормотал сидевший за столом человек, разглядывая перстень,- старый прохиндей не ошибся...
        Он поднял взгляд на конюха.
        - Говори, где ты его взял? Живо!
        Дорога едва заметно проступала в темноте двойной бледной полосой. Четыре пары копыт разбрызгивали с нее грязь.
        - Не могла же она сквозь землю провалиться?
        - Будем надеяться, что она в порядке, Родгар. Мы просто разминулись. Она сильная волшебница, переночует у костра. Утром мы сможем ее разыскать, я уверен...
        - Ты не понимаешь! Она не волшебница. Она едва начала обучение. Ей дали в руки силу, не успев толком объяснить, как следует ею пользоваться... Она способна на многое, но пока еще не может эту силу контролировать. Одной ей не выжить!
        - Тогда может нам не стоило возвращаться?
        - В этой темноте мы бы все равно никого не нашли, Орелий. В таверне мы заберем наши вещи и на рассвете возьмемся за поиски всерьез... Тут всего один путь, мы обязательно ее найдем. Должно быть, она просто слишком далеко нас опередила. Да мы и все равно уже приехали.
        Постоялый двор возвышался перед ними угрюмой черной скалой и лишь через слюдяные оконца пробивались оранжевые отблески.
        Подойдя к прилавку, Родгар бросил на него пару монет.
        - Что-нибудь выпить...
        Хозяин улыбнулся, взял с полки кружку и застыл как изваяние. Улыбка слетела с его лица, моментально ставшего восковым. Стоявшая рядом служанка выпустила из рук поднос, с грохотом и звоном рухнувший на пол.
        - Что?
        Родгар круто обернулся.
        За ними в таверну вошли пятеро человек в одинаковых черных плащах, отороченных перьями. Лица незнакомцев скрывали черные полумаски с длинными заостренными клювами. Один из них вышел чуть вперед и бесстрастным голосом спросил.
        - Родгар Рейс и Орелий Клас?
        - Что вам надо?
        Родгар судорожно нащупывал на боку рукоять меча. Как назло рука запуталась в плаще.
        - Ворон положил на вас свой глаз, да свершится должное, - продекламировал незнакомец.
        Стоявшие за ним четверо спутников как по команде выхватили длинные кинжалы. Служанка едва слышно запричитала. Постояльцы бросились к стенам, кто-то, недолго думая, полез под стол...
        Родгар смог, наконец-то, вытащить меч.
        - Он здесь не причем, - звенящим голосом произнес Орелий, - вам нужен я. Отпустите его...
        - Как бы не так, - покачал головой Родгар, - ты хочешь меня одного оставить. Дудки. Мы им еще покажем!
        - Ты должен спасти девушку! Уходи...
        - Поздно. Я не отступлю.
        Родгар выступил чуть вперед, разминая сжимавшую оружие руку. Орелий шагнул за ним, и они встали спиной к спине посреди зала.
        - Ну же, подходите, ближе... - насмешливо добавил Родгар глядя на окружавших их убийц.
        Дверь в таверну снова распахнулась. На пороге возникла еще одна фигура в черном, но на этот раз без маски и кинжала.
        - Ferma! - вошедший резко поднял руку.
        Убийцы замерли и слегка отшагнули назад. Их предводитель низко поклонился незнакомцу.
        Тот кивнул в ответ и подошел ближе к Орелию.
        - Меня зовут Эниго Катталья, - он слегка наклонил голову, - осмелюсь предположить, что имею честь говорить с синьором Дидериком, графом Остенским, Бродов и Замостья?
        Родгар очень медленно повернулся к стоявшему за его спиной Орелию...
        - Не понимаю о чем вы, - пробормотал тот, - меня зовут Орелий Клас, я простой торговец...
        Катталья молча протянул ему зажатое в пальцах колечко с эмалевым гербом. Орелий вздрогнул.
        - Где она?! Что вы с ней сделали?
        Скрип лебедки вывел Мольфи из оцепенения. Она завертела головой, пытаясь сообразить, поднимают или опускают клетку. Лязгнула дверца, ее подхватили и потащили наружу. Она споткнулась о порожек и чуть не упала, повиснув на руках невидимых тюремщиков.
        - Откройте маску, - приказал кто-то.
        Заскрежетал винт и Мольфи снова обрела способность видеть окружающее. Перед ней стоял не слишком высокий, начинающий лысеть человек в неизменном черном одеянии с серебряным медальоном на груди.
        - Это ваше кольцо, синьорина?
        На его ладони Мольфи разглядела знакомое колечко с эмалевым гербом.
        - Да... мне его подарили... откуда оно у вас? - ее слова показались ей чужими и необычно громкими, словно она отвыкла от собственного голоса.
        - Осмелюсь поинтересоваться, кто именно сделал вам этот подарок?
        - Я не скажу...
        - Это очень важно, синьорина. Очень...
        В глазах незнакомца читалось явное беспокойство. Мольфи задумалась.
        - Вы ведь не сделаете ему ничего плохого?
        - Владельцу... прежнему владельцу этого кольца - нет. Но от вас зависит, чтобы мы узнали, кому именно оно принадлежало. И не допустили ошибки.
        Она колебалась.
        - Но мы можем опоздать... - добавил незнакомец.
        - Это... это кольцо мне дал Орелий, - решилась Мольфи.
        - Орелий Клас?
        - Я не знаю его фамилии... - сконфуженно прошептала девушка, - мы всегда звали его просто Орелий... наверное... я не знаю.
        - Спасибо.
        Мольфи показалось, что незнакомец ей немного поклонился. Затем он обернулся к тюремщикам и распорядился.
        - Снимите кандалы, отведите ее наверх, разместите и накормите, - он еще раз внимательно осмотрел девушку, - и пусть Смиона подберет ей нормальную одежду, вместо этих лохмотьев...
        - Ради всего святого, что это за рванина? Где ты ее достала?
        - Мы шли через горы, я упала в реку... - пролепетала Мольфи слегка ошарашенная напором собеседницы.
        - Через горы? Зимой? Какой ужас. Неужели нельзя было идти в обход? Да, кстати, совсем забыла, меня зовут Смиона Кампаначчо, но ты можешь называть меня просто Соми... Сейчас мы разыщем тебе что-нибудь по росту. Ты откуда родом? Ты похожа на уроженку гор, но у тебя другой выговор.
        - Я родилась в Удолье, с той стороны перевала в...
        - Ага. Вот. Как раз должно подойти. Снимай эти отрепья и сразу бросай их в камин... Нет. Лучше в костер во дворе, иначе мы тут за полдня не проветрим. Ну же снимай... Что это за синяки?
        - Наверное, ударилась, когда меня везли сюда в телеге. Я не помню, они стукнули меня по голове, и я не помню, как меня везли...
        - О, священные сестры! Кто?! Какая скотина это сделала! Я им руки оторву. Бить девушку по голове! Какое варварство! И у них еще хватает наглости раздувать щеки и именовать себя культурным центром Империи! Говори немедленно, кто посмел?
        - Конюх... кажется... на постоялом дворе я хотела купить лошадь... они отняли у меня деньги и кольцо...
        Смиона всплеснула руками, закатив глаза к потолку и пробормотала что-то невнятное.
        - Что? - переспросила Мольфи.
        - Ничего. Тебе еще рано знать такие выражения. Говоришь, тебя стукнули по голове?
        - Да. До сих пор болит... Шишка даже вскочила.
        Смиона взяла свечку.
        - Так. Посмотри мне в глаза. Внимательно. Хорошо. Не моргай.
        Она провела свечкой перед глазами Мольфи и поставила восковой столбик обратно на стол.
        - Тебе нужен отдых. Полный покой на несколько дней. Хорошее питание и свежий воздух. И кое-какие травяные настои. Что эти негодяи еще с тобой сделали?
        Они меня связали и привезли сюда... Потом меня допрашивали и заперли внизу, в клетке... Пока не пришел тот человек, и не сказал, чтобы меня отвели к вам.
        Смиона опять всплеснула руками и потрясенно покачала головой.
        - Ужас. Это просто ужас... И с кем мне только приходится иметь дело? Мужланы и солдафоны! И почему я только согласилась ехать в эту глушь? Ладно. Пойдем в сад, пока солнце выглянуло, тебе нужен свежий воздух.
        Они спустились в небольшой внутренний дворик. Мольфи вошла и остановилась удивленная. Вдоль каменных стен часовыми стояли темные пирамидальные хвойники, по деревянным решеткам густо змеились какие-то вьющиеся растения с ярко-багровыми листьями. На клумбах зеленели папоротники и никогда не виденные ею цветы.
        - Как красиво...
        Смиона польщенно улыбнулась.
        - Я сама его разбила. Все посажено моими собственными руками, по моему личному плану. Обрати внимание вон на ту альпийскую горку, правда, она прелесть?
        Мольфи посмотрела на небольшой холмик усеянный камнями, между которыми струился крошечный ручеек.
        - Да, очень живописно...
        - Ты еще не видела ее, когда она цветет. Горку я сделала для души, ну и еще кое-что здесь тоже. Даже если сад выращен для практических целей, он должен выглядеть красиво, ты согласна?
        Мольфи кивнула.
        - Приятно встретить родственную душу, - Смиона вздохнула, - ты просто не представляешь как тяжело, когда буквально не с кем поговорить...
        - Я видела в замке много людей, - удивилась Мольфи.
        - Разве с ними можно обсуждать садоводство? Вот про оружие или лошадей они могут говорить часами, а цветы им неинтересны... Ты любишь цветы?
        - Да. А вот это что?
        Она протянула руку к необычному цветку на высоком пушистом стебле.
        - Не трогай!
        Смиона перехватила ее руку.
        - Он ядовитый...
        Мольфи удивленно посмотрела на хозяйку.
        - Ядовитый? А почему вы его не выполете?
        - Э-э-э... Ну как бы это получше сказать. В основном сад все же предназначен для разных практических надобностей, а красоту я тут уж сама для себя навожу.
        - Практических? А зачем для этого ядовитые цветы?
        Смиона задумалась.
        - Вы делаете яды?! - сообразила Мольфи, - чтобы отравлять людей! Это же низко и мерзко!
        Ее собеседница возмущенно сверкнула карими глазами.
        - Мы не отравители! Черный Ворон не прибегает к таким методам... ну разве что в крайнем случае. Это солидная и респектабельная организация, и она чтет законы и обычаи. Но мы должны быть в курсе того, что могут применить наши противники. Кроме того, все зависит от дозы. Многие яды в малых количествах целебны.
        - Не может быть, - удивилась Мольфи, - яд, он всегда яд.
        - Ничего подобного. Яд и лекарство - две стороны одной медали. Вытяжка из лалабарской лианы - сильнейший токсин, убивающий почти мгновенно, но она же прекрасное средство от судорог, и одновременно противоядие, спасающее от отравления сторфантскими бобами. И настоящий алхимик должен в совершенстве знать все их свойства.
        - Это как магия?
        - Не совсем. Конечно, определенная магическая составляющая в ней есть, но в целом это как механика - она тоже основана на знании, но почти не затрагивает волшебные материи.
        - Интересно, я думала, что знание неотделимо от магии...
        Смиона пристально взглянула на девушку.
        - Ты любознательна. Это хорошо, но не сейчас. После удара по голове тебе нужно отдохнуть, а не размышлять о сути вещей. Если хочешь, мы обсудим это позже.
        Мольфи согласно кивнула. Но потом снова заговорила:
        - Тот человек... Который отправил меня сюда. Он показал мне кольцо. И спрашивал про одного моего друга... Я бы хотела знать, что с ним.
        Смиона опять посмотрела на Мольфи.
        - Он тебе нравится?
        - Мне? Я как-то не задумывалась... Но я бы не хотела, чтобы его... чтобы с ним случилось что-нибудь плохое.
        - Мне сказали, что ты начинающая волшебница. И, похоже, не ошиблись. Но чародеи не бывают счастливы в семье. Такова плата за их знания и талант... Помни об этом, выбирая свою дорогу в жизни. Тебе не стоит привязываться к людям, если ты идешь путями магии.
        - Я все равно хочу знать, что с ним случилось.
        - Конечно, конечно, но я должна была тебя предупредить. Я поговорю с Эниго. Если он что-то сможет для тебя сделать, я его об этом попрошу. А пока отдохни. Просто сядь на лавочку и немного посиди, ни о чем не думая. Наслаждайся осенним солнцем и этим садом. Ты же не хочешь, чтобы эти головные боли остались у тебя на всю жизнь?
        С небольшой открытой площадки открывался вид на соседние холмы и речную долину. Дальше, на севере, серела зубчатая гряда, оставленная ими позади. По каменному полу деловито расхаживало несколько крупных черных птиц. Человек в черном аккуратно наполнял плошку с кормом.
        Мольфи застенчиво кашлянула. Человек отставил миску, из которой доставал корм, и обернулся.
        - Смиона мне сказала...
        - Да, я знаю. Ты хотела со мной поговорить?
        Он вытер руки полотенцем. Вороны приблизились к еде. Девушка с опаской поглядела на мрачных птиц.
        - Не бойся. Они почти ручные. Ты намеревалась спросить про кольцо?
        Мольфи кивнула. Эниго достал украшение и протянул его девушке.
        - Возьми. Оно твое.
        Она робко сжала перстень в ладони.
        - А что случилось с тем человеком?
        - Он в безопасности... пока. В том числе и благодаря тебе.
        - Я могу его увидеть?
        Эниго отрицательно покачал головой.
        - Не сейчас. Потом. Может быть.
        Мольфи на минуту замолкла. Потом спросила.
        - Почему вы хотели его убить... нас убить?
        Эниго внимательно посмотрел на нее.
        - Ты и правда хочешь это знать?
        - Да.
        - Хорошо, - он показал ей на скамью, - садись, рассказ не будет скорым.
        Она послушно опустилась на выцветшие от дождей и солнца доски. Эниго тоже присел на край скамьи.
        - Когда-то давно, - заговорил он, - когда еще не было Империи, здешние места жили по законам кровной мести. Ни одно оскорбление, ни единая обида, не должны были оставаться неотмщенными. И если простые люди убивали своих кровников, то князья и бароны шли на своих обидчиков войной. Мстя за нанесенное оскорбление, они предавали огню и мечу села и замки. Лилась кровь, и приходившие к нам завоеватели всегда могли рассчитывать найти тех, кто ради мести встанет на их сторону...
        - Это печально, - негромко сказала Мольфи.
        Один из воронов перестал клевать и, повернув голову, поглядел в ее сторону блестящим круглым глазом. Эниго продолжил.
        - Тогда и возникло наше братство. Начало ему положили две знатные семьи, истребившие во взаимной вражде собственных наследников. Главы семейств, потрясенные гибелью своих детей, решили не только примириться, но и положить конец бесконечной череде убийств. Они создали Братство Черного Ворона, каравшее тех, кто должен был ответить за свои преступления и принимавшее на себя кровь убитых.
        - Но люди же все равно гибли?
        - Понимаешь ли. Древний закон требовал, чтобы родственники убитого отомстили родственникам убийцы. Кровь за кровь. Но если убийство совершало братство, то мстить было некому - вступая в его ряды, братья отрекались от прежнего родства.
        - Но родственники могли бы мстить "Черному Ворону"?
        - Это не клан, - пожал плечами Эниго, - на него не распространяется закон кровной мести. Можно мстить лишь тому из братьев, кто исполнил приговор. Но и этого обычно не бывает. Братство не убивает никого просто так. Мы лишь восстанавливаем справедливость и караем виновных...
        - Вы убили Виценция! В чем он был виноват?
        - Он встал между нами и приговоренным. Протянув руку между топором палача и шеей осужденного глупо жаловаться ее лишившись.
        - Вы приговорили Орелия? За что?!
        Эниго покачал головой.
        - Братство не сообщает этого посторонним.
        - А тому, кого вы собираетесь... казнить?
        - Ему говорим. За неделю он получает нашу метку. За оставшееся время он может обжаловать приговор, либо привести свои дела в порядок и написать завещание... Потом мы приходим за ним. И даем ему право сопротивляться. Если ему трижды удастся выжить, значит, священные предки и праведники на его стороне и приговор был ошибочным.
        - Все равно - это убийство!
        - Таковы законы нашей страны. Они существуют давно, и не нам их менять.
        - Но если законы плохи, отчего их не изменить?
        - Ты умная девушка, Малфрида, но молода и многого еще не понимаешь. Мы убиваем, но мы убиваем по правилам и обычаям. И мы понимаем, что убийство это зло. Но это малое зло, предотвращающее зло большее.
        - Это неправильно! - не слишком уверенно произнесла Мольфи.
        - Возможно, - Эниго вздохнул, - мир несовершенен и никто не знает точных путей. Одни философы говорят, что истина в золотой середине, другие, что она в исконной древности, третьи - в постижении всеобщего закона мироздания... И кто из них прав, а кто нет, как нам узнать? Прими мир таким, каков он есть, а если можешь его улучшить - просто сделай это.
        Мольфи пошевелила валявшийся на полу камешек носком ботинка.
        - И Орелия вы тоже... убьете?
        Эниго почесал кончик носа.
        - Дело в том, что... В общем, в силу некоторых причин, приговор был отложен. Окончательное решение будет принято Советом Старших Братьев. Они уже в пути, и скоро будут здесь.
        - А что они решат?
        Мольфи пару раз моргнула, потом украдкой протерла кончиком пальца уголок глаза. Эниго сделал вид, что этого не заметил.
        - Я не знаю. Старшие Братья никому не отчитываются в своих решениях.
        - Но может быть, вы как-нибудь сможете...
        Он покачал головой.
        - Братством руководят они. А я просто... просто решаю проблемы.
        Эниго поднялся с лавочки.
        - Пойдем, я провожу тебя к Смионе.
        Мольфи бросила еще один опасливый взгляд на кормившихся воронов, и зашагала за ним. Коротенькая лестница вела с площадки в узкий зал с двумя рядами колонн, тянувшимися к дальней стене. Сквозь пробитые под самым потолком узкие как бойницы окна пробивались золотистые лучи предзакатного света. На торцевой стене Мольфи заметила барельеф - высокий мужчина в облегающей одежде с надвинутым на глаза капюшоном и вороном на плече, возложивший руки на головы двух других, преклонивших пред ним колена. За пояс центральной фигуры была заткнута дудочка.
        - Кто это? - спросила она.
        Капюшон средней фигуры и ее поза живо напомнили ей изображения священных предков и праведников в храмах, но те обычно были одеты в латы или богатые длинные одеяния. Здесь же центральная фигура выглядела скорее бродячим музыкантом, чем благообразным праведником.
        - Это покровитель братства. Священный предок Гамелен. Тот, кто бродит по дорогам, вознаграждает за добрые дела и карает за злые намерения. А на коленях перед ним основатели Черного Ворона - отцы Монтаго и Каболо.
        - Я мало слышала о нем, - произнесла Мольфи, разглядывая барельеф, - наш жрец никогда не упоминал этого предка.
        - Гамелен не любит богатых и жадных, - едва заметно улыбнулся Эниго, - зажиточные граждане его скорее боятся, чем почитают, и называют покровителем бродяг, грабителей и конокрадов.
        - А это правда?
        - Нет. Преступников он тоже наказывает.
        - Синьор Эниго!
        Мольфи обернулась. Позади стоял один из наполнявших замок людей в черном. Одетые в одинаковые куртки и штаны, гладко выбритые и подстриженные в скобку, они все казались ей похожими друг на друга как близнецы.
        - Вам нужно срочно пройти в комнату совещаний.
        - Извини, Малфрида, мне придется тебя покинуть, надеюсь, ты не заблудишься. Покои Смионы этажом ниже, пройдешь в ту дверь, потом налево и по лестнице вниз...
        Эниго указал ей направление, развернулся, и они с человеком-близнецом скрылись в одной из боковых дверей. Девушка еще раз посмотрела на барельеф. Он был искусно вырезан на вмурованной в стену каменной плите, и фигуры казались почти живыми.
        Где-то за окнами хрипло закаркал ворон. От неожиданности она вздрогнула и обернулась. Из дальнего конца зала к ней приближались двое в черных плащах и шляпах. Они о чем-то негромко, но горячо спорили, не замечая девушки. Мольфи попятилась за одну из колонн. До нее долетели обрывки разговора.
        - Мы не можем нарушить обещания, брат-ворон, кем бы он ни был...
        - Ты же знаешь, мы должны это сделать...
        - Но наши правила?
        - Ради всего святого, не прикидывайся младенцем, ты все прекрасно понимаешь...
        - Что я должен понимать?
        - То, что императору и людям в столице не слишком нравятся наши обычаи. Особенно после того, как у нас завелись подражатели на севере. Нынешний монарх стар и занят другими делами, но его преемник может быть молод и деятелен.
        - И это хорошо.
        - Для нас ничего хорошего. Он вполне может решить уничтожить наше братство...
        - Он не посмеет!
        - Он император. А теперь посуди сам, разве плохо, если новый монарх станет нам чем-то обязан?
        - Но он не... Ты же не хочешь сказать... Нет. Это невозможно. У императора есть законный наследник.
        - Его величество бездетен, и в этом случае все возможные кандидатуры имеют равные права при голосовании...
        - Но зачем сейму избирать другого?
        - Дело в том...
        Собеседники вышли из-за колонны, наткнулись на Мольфи и замолчали.
        - Что ты здесь делаешь? - повелительно спросил один из них.
        - Я... я... я помогала синьоре Кампаначчо в саду, - пробормотала девушка, пятясь.
        - Так ты ее помощница? Ясно. Но тут-то ты что забыла? - человек бросил на нее подозрительный взгляд.
        - Я задержалась по пути, синьор Эниго кормил птиц и я...
        - Так спеши, раз задержалась!
        Девушка сделала неуверенный книксен и пулей вылетела через дверь на лестницу, ведущую к покоям Смионы. Сбежав по ступеням, она чуть не врезалась в хозяйку, раскладывавшую по коробкам пучки высушенных трав.
        - Что случилось, Мольфи? Ты сама не своя.
        - Нет. Ничего не случилось... - она замотала головой.
        - Так я тебе и поверила, - Смиона закрыла очередную коробку и убрала ее на дальнюю полку, - но если не хочешь, можешь ничего не рассказывать.
        Она с деланно невозмутимым видом отвернулась.
        - Синьор Эниго сказал, что их могут убить...
        Смиона участливо посмотрела на девушку.
        - Мне очень жаль. Честно. Но я ничего не могу поделать. Они тебе очень близки?
        Мольфи опустилась на скамейку.
        - Наверное... Мы вместе прошли через горы. Родгар спас мне жизнь. Тогда, в реке. Я говорила. Если бы не он, я бы утонула. А Орелий. Он просто... просто с ним интересно поговорить. Он много знает.
        Смиона присела рядом.
        - Может быть, они и останутся живы. По крайней мере Орелий. У Родгара практически нет шансов... - она осеклась на полуслове, смутилась, и добавила, - но у тебя все еще остается надежда. В любом случае, чтобы не случилось, я постараюсь тебе помочь. Я договорюсь с Эниго, чтобы ты могла жить в замке сколько захочешь, если тебе некуда идти.
        - Мне надо будет уйти. У меня есть дела... - Мольфи замолчала, не зная, стоит ли рассказывать Смионе о своих планах, - очень важные дела. Мне нужно добраться в одно место.
        - Одна ты никуда не доберешься. Юным девушкам нельзя путешествовать в одиночку.
        - Я уже поняла... но я что-нибудь придумаю.
        - Вот пока будешь думать, можешь пожить здесь.
        - Мне не хочется жить под одной крышей с убий... с братством Черного Ворона, - девушка решительно посмотрела на собеседницу, - ты ведь тоже одна из них?
        Смиона покачала головой.
        - Женщин не принимают в члены братства. Женщина не должна убивать. Я всего лишь гость Черного Ворона. Консультант-алхимик. Ну и садовник заодно. А вообще-то живу я в Серениссе. На улице Могильщиков, рядом с площадью Амастриды. Если тебе когда-нибудь понадобиться моя помощь, ты всегда сможешь туда зайти.
        Родгар и Орелий молча сидели в разных углах небольшой каморки. Формально это была просто комната, но прочная дверь и видневшийся через решетчатое оконце в ней часовой достаточно явно показывали ее настоящее предназначение.
        Первым заговорил Родгар.
        - Я позволил себе лишнее... Вы ничего не сказали о своем истинном положении. Если мы выживем, то я готов принять ваш вызов и дать удовлетворение вашей чести в любое время, когда вы пожелаете. Но в любом случае я приношу вам свои извинения, граф Дидерик.
        - Пусть я пока останусь Орелием Класом. Я действительно ввел вас в заблуждение, и не вправе винить за это. Конечно же, разумному человеку стоит быть сдержанным всегда и со всеми, но поскольку вы не знали моего имени, я не буду рассматривать это как урон моей личной чести. У меня были достаточно весомые основания путешествовать инкогнито.
        - Несомненно, - Родгар красноречиво кивнул на часового за дверью.
        - Скорее наборот. Меня хотели убить как Орелия Класа, как граф Дидерик я братству не нужен...
        Родгар удивленно посмотрел на собеседника.
        - И вы так держались за чужое имя, хотя знали, что из-за него вам грозит смерть!
        - На кон поставлены очень важные вещи.
        - Важнее чем ваша жизнь и честь?!
        - Да. Я не вправе вам ничего больше сказать, но поверьте, это было необходимо.
        Родгар лишь удрученно покачал головой.
        Дверь со скрипом приоткрылась и в проеме показался стражник. Он молча сделал приглашающий жест.
        Дидерик с Родгаром переглянулись и поднялись со стульев. Стражник провел их глубоко внутрь замка и указал на высокую дверь.
        За дверью оказалась большая комната. Окон в ней не было, а света от канделябра хватало лишь на закутанные в черное фигуры, сидевшие вокруг стола. Стены комнаты тонули во мраке, и Родгар не мог определить насколько она велика. Лишь гулкий отзвук их шагов позволял предположить, что они находятся в достаточно большом зале.
        За столом сидело девять человек. Все они были одеты в черные шелковые плащи с капюшонами, из-под которых торчали длинные лакированные клювы масок.
        - Представьтесь совету, - хрипло приказала одна из фигур, ее слова гулко отдались под невидимыми в темноте сводами.
        - Дидерик, граф Остенский, Бродов и Замостья, первый кравчий великого князя Кюленского и Подлесского. Путешествую под именем Орелия Класа, каковым именем и требую меня называть.
        Клювы масок вопрошающе повернулись в сторону Родгара.
        - Родгар Рейс. Просто Родгар Рейс...
        - Вы лжете, - бесстрастно сообщила одна из масок, - у вас есть еще одна попытка.
        Родгар побагровел.
        - Хорошо. Родгар, наследный барон Ласи, бывший имперский наместник в Снотицах... Вы удовлетворены?
        - Тот самый? - удивленно посмотрел на него Дидерик.
        - Да, - сухо ответил Родгар.
        - Тогда это многое объясняет - вполголоса пробормотал граф, - бедная девочка...
        - Итак, господа, - прервал их хриплый голос, маски глушили речь и было трудно понять, кто именно из девятерых говорит на этот раз, - мы рассмотрели ваше дело, взвесили все обстоятельства и пришли к решению.
        Родгар и Дидерик напряженно смотрели на черные фигуры.
        - Мэтр Орелий Клас был обвинен в покушении на честь семьи Калоцетти. Это обвинение не касалось графа Дидерика и таковой граф не может нести по нему ответственность. Семья Калоцетти ввела нас в заблуждение, и ее представители будут приглашены для дачи объяснений. Но вас, граф, это не коснется.
        - Я действительно ранил Ларко Калоцетти на дуэли, - перебил говорившего Дидерик, - не думаю, что они вам соврали. Но он сам меня вызвал... К сожалению обстоятельства не дали мне возможности объясниться, но и дать себя убить я не мог. Однако я искренне сожалею, что он умер. Я не ожидал, что рана окажется смертельной...
        - Она и не оказалась. Впрочем, семья Калоцетти сама взыщет свои долги с неумелого или злоумышлившего хирурга. Тем более, что как имперский рыцарь вы имели законное право на дуэль и ношение оружия.
        - Я выдавал себя за другого и по закону не должен был так поступать...
        - Мы приняли решение. Семья Калоцетти не имеет более к вам никаких претензий. С судом и законом пусть разбираются адвокаты. Вы свободны.
        - Но...
        - Барон Ласи. Вы подняли оружие на членов Братства и пролили их кровь.
        - Я лишь защищал свою жизнь.
        - Вы знали, что вам ничего не грозило, если бы вы не вмешивались?
        - Я не намерен сложа руки наблюдать, как на моих глазах убивают живых людей. К тому же ваши братья мне не представились...
        - В принципе вас бы, конечно, следовало примерно наказать... Но поскольку действия наших людей были результатом ошибки, мы сочли возможным также отпустить и вас.
        - Вы решили поступиться принципами? - вызывающе поднял бровь Родгар.
        - Не искушайте судьбу, барон Ласи, мы сами решаем, как применять наши принципы. Если Старшие Братья сочли уместным вас помиловать, вы будете помилованы. Мы все сказали.
        Из темноты бесшумно выступили невидимые доселе стражники, давая понять, что аудиенция закончена.
        Глава 4
        Мольфи с интересом рассматривала ютившихся в углу таверны незнакомцев. Они держались особняком и заметно выделялись необычной одеждой и смуглой кожей. Люди по эту сторону гор вообще были по большей части темноволосы и кареглазы, но эти казались чернявыми даже среди них. Незнакомцы беседовали не слишком громко, и девушка не могла расслышать все в точности, но те слова, что долетали до нее, были ей совершенно незнакомы. Пару раз она была готова спросить об этих странных людях у Родгара, но каждый раз останавливалась. За прошедшие с момента отъезда из замка Казурро дни, он и Орелий буквально все уши ей прожужжали разъяснениями того, как опрометчиво она поступила, что мир опасен, и молодой девушке нельзя путешествовать одной, а ее отрывочные магические знания еще не повод надеяться себя защитить и вообще она еще маленькая, и должна слушаться старших.
        Один из незнакомцев поднял на нее пронзительный взгляд угольно-черных глаз. Она смутилась, и отвернулась в другой угол, где несколько молодых людей увлеченно бросали на стол игральные кости. Однако чувство того, что незнакомец продолжает на нее смотреть, не исчезло. Оно поежилась и решила думать о чем-нибудь другом, лишь бы не ощущать затылком этот пронизывающий взгляд. Думать не слишком получалось, и она все таки решилась заговорить.
        - А нам еще долго ехать? - спросила она.
        - Дней пять... - рассеянно ответил Родгар, пересчитывавший монеты в кошельке.
        - Да, где-то так, - кивнул Орелий, - а ты торопишься?
        В его голосе едва слышно зазвучала легкая ирония. Мольфи насупилась. После истории с похищением отношения между ними всеми изменились. Родгар стал подчеркнуто вежлив с Орелием, а тот как-то посерьезнел и замкнулся и иногда ей даже казалось, что он глядит на нее с некоторой опаской. Она несколько раз пыталась выяснить, что случилось в замке, но оба наотрез отказались ей что-то рассказывать, хотя сами долго выспрашивали у нее все подробности.
        - А куда я должна торопиться? - с вызовом ответила она.
        - Ну я не знаю, куда обычно торопятся юные барышни, - нарочито развел руками Орелий, - разве что замуж.
        - Я не собираюсь замуж, - искренне заверила его Мольфи, - мне и так хорошо... Ну разве что встречу прекрасного принца.
        Она не удержалась и показала собеседнику язык.
        Орелий едва заметно усмехнулся.
        - Поверь мне, большинство принцев далеко не прекрасны, а оставшиеся сплошь и рядом обладают на редкость скверным характером...
        - Ты это нарочно говоришь, - возмутилась девушка, - у них не может быть плохого характера. Они же принцы!
        Улыбка Орелия стала шире.
        - Надеюсь тебе никогда не доведется узнать, насколько ты заблуждаешься...
        - А вот и узнаю, - она даже разозлилась, - обязательно встречу принца. Настоящего!
        Она вздернула подбородок и демонстративно отвернулась. Ее взгляд снова уперся в пронзительные черные глаза в углу таверны. Мольфи вздрогнула и подвинулась на скамейке ближе к своим спутникам.
        Родгар завязал кошель и вмешался в разговор.
        - Все бы тебе о принцах мечтать. Поздно уже, а нам завтра с утра в путь...
        Он посмотрел на незнакомцев в углу и вполголоса проворчал.
        - А тут еще эти...
        - А кто это? - не сдержала любопытства Мольфи.
        - Это? - Родгар повернулся к девушке, - это мусталийцы. Бродяги и разбойники. Люди без земли и дома.
        Мольфи немного слышала о них, но в ее родном городке это были лишь досужие сплетни, да пугающие детские истории. И она не слишком-то в них верила.
        - Но у каждого должен быть дом, нельзя же жить вообще без дома?
        - Можно, - покачал головой Родгар, - мусталийцы нигде не живут долго, они постоянно бродят по разным землям, разбивая свои палатки то там, то здесь. Говорят, когда-то давно их предки были лишены родной земли за какие-то страшные преступления, и обречены до конца времен скитаться, не зная покоя.
        - Другие говорят, что они были изгнаны врагами, захватившими их родину, - добавил Орелий, - никто не знает точно, откуда они пришли и куда уйдут.
        - Возможно, но сейчас меня куда больше волнует необходимость отправляться в путь рядом с ними, - пробурчал Родгар, - рекомендую наточить шпагу и внимательнее смотреть по сторонам...
        Мольфи вздрогнула. Воспоминания о похищении были свежими и не слишком-то приятными. И сталкиваться на большой дороге с разбойниками ей решительно не хотелось.
        Орелий заметил ее испуг.
        - Здесь мы в полной безопасности, - он кивнул на бурлившую вокруг толпу, - никто не рискнет нападать на нас в людном месте. А в пути положимся на везение и наши клинки.
        - Везение везением, а отправляемся, как только рассветет. Не следует давать им время организовать нам засаду, - добавил Родгар.
        Следующее утро выдалось туманным. Глаза слипались и Мольфи едва брела по лестнице, то и дело спотыкаясь и постоянно зевая.
        - Синьоры так спешат?
        Она замедлила шаг и обнаружила перед собой молодого человека, одного из тех, что вчера играли в кости.
        - Туман еще не рассеялся, путешествовать столь рано может быть опасно... - молодой человек обворожительно улыбнулся.
        Она смутилась и от этого даже почти проснулась.
        - Мы надеемся на лучшее, - спускавшийся следом Орелий пристегивал на ходу к поясу шпагу.
        - Вам виднее, синьоры, - молодой человек поклонился.
        - Лучше скажи, какой дорогой сейчас безопаснее ехать, - поинтересовался Родгар.
        - Главный тракт идет вдоль реки, туман там не скоро разойдется, - молодой человек еще раз поклонился.
        - А другой путь есть?
        - Да, еще старая дорога через лес. Но по ней мало кто сейчас ездит, как построили мост через ущелье, все выбирают путь вдоль берега. Так выходит немного короче.
        - Вот, - Родгар бросил молодому человеку монету, - возьми за помощь.
        - Спасибо, благородные синьоры. Я запомню вашу щедрость...
        Мольфи прошла дальше и выбралась на улицу. Прохладный воздух разогнал остатки сна. За конюшней она заметила какое-то движение. Одолеваемая любопытством подошла к углу и заглянула. Вчерашний мусталиец ворошил стожок сена, рядом стояло ведерко с водой, и лежала скребница. Услышав ее шаги, он обернулся. Девушка вздрогнула от пронзительного взгляда черных глаз, и опрометью бросилась назад.
        - Где ты бродишь? Твоя кобыла уже готова.
        Мольфи перевела дух и посмотрела на доставшуюся ей смирную лошадку.
        Милях в двух от деревни дорога разделялась. Торный путь спускался в долину к самому берегу, второй, порядком заросший, уходил вправо, сквозь кусты к черневшему поодаль сосновому бору.
        - Какой путь выберем, Родгар?
        - Через лес...
        - Почему? - Орелий удивленно посмотрел на спутника, - туман почти разошелся.
        - Если нас будут преследовать, то двинутся по нижнему пути. Никто не ждет, что мы свернем в сторону.
        - Не лишено смысла, - задумался Орелий.
        Родгар ничего не ответил и направил коня на лесную дорогу.
        Вбежав в лес, путь сворачивал чуть налево и тоже шел параллельно реке, но не вдоль самой воды, а выше по склону. Обе дороги плавно огибали выступивший в долину отрог хребта, чья поросшая лесом вершина заслоняла восходившее Солнце.
        Копыта убаюкивающе постукивали по выстланной опавшей хвоей и листьями земле, и уже освоившая азы верховой езды Мольфи от нечего делать глазела по сторонам. С этой стороны гор зима с приходом не спешила. Снег еще не выпал, и лес вокруг оставался выкрашен в красновато-бурые тона сосновых стволов и осенней листвы.
        К обеду немного потеплело, но солнце по прежнему было скрыто от них горным отрогом, отчего лес казался сумрачен и непривычно тих. Разве что изредка поскрипывали от легкого ветерка старые сосны.
        - Наверняка должны быть короткие тропы через перевал, - нарушил молчание Орелий, - мы едем полдня и едва обогнули эту гору. Уверен, если бы мы могли срезать напрямую, были бы на восточной стороне еще пару часов назад.
        - Все может быть, - Родгар лишь пожал плечами, - но эти тропы знают разве что местные пастухи...
        Дорога сделала еще один поворот и остановилась перед глубокой промоиной, в самом низу которой поблескивал небольшой ручеек. Переброшенные когда-то через нее мостки сгнили и провалились, оставив лишь покосившиеся замшелые столбы, да едва заметные на дне куски досок.
        - Этот паршивец ничего не сказал, - проворчал Родгар, разглядывая препятствие.
        - Думаю, мы сможем перейти ее по дну. Склоны не так уж круты.
        Мольфи похолодела, представив себе необходимость верхом преодолевать эти откосы. Она впервые в жизни села на лошадь едва пару месяцев назад и далеко не все эти месяцы посвятила тренировкам.
        - Нужно спешиться, - восстановил ее душевное равновесие Родгар, - коней поведем в поводу.
        Они начали спускаться в овражек. Мольфи уже достигла дна, когда лесное спокойствие разорвал пронзительный свист, перешедший в разноголосое гиканье. Поросшие кустами склоны и края промоины ожили, наполнившись бежавшими к ним людьми. Девушка не сразу сообразила, что происходит, и лишь пару мгновений спустя, разглядев в руках бегущих тесаки и кистени, по-настоящему испугалась.
        - Малфрида, прячься! Это засада!
        Родгар толкнул ее себе за спину. Она потеряла равновесие и упала на колени в холодную грязь. Мужчины выхватили клинки и встали спиной к спине. Мольфи съежилась и закрыла лицо руками. К ней вернулся испытанный несколько дней назад в конюшне ужас собственного бессилия.
        Испуганные лошади шарахнулись в сторону, нападавшие горохом сыпались по откосам. Родгар отразил первую атаку, свалив двух нападавших. Третий успел дотянуться до него кистенем. Родгар уклонился от удара, но шипы навершия полоснули его по левой щеке. Подвешенная на цепи металлическая звезда окрасилась кровью. Ответным ударом он проткнул нападавшему плечо. Поднял клинок чтобы добить, но оружие внезапно налилось свинцом, и без того сумрачный лес потемнел, а земля под ногами предательски закачалась...
        Орелий с неожиданной ловкостью парировал удар тесака, полоснув разбойнику по пальцам. Тот взвизгнул, уронил тесак и отскочил назад, неуклюже размахивая изуродованной культей. Обернувшись, Орелий увидел, как Родгар медленно опустился на землю, несколько раз тряхнул головой и, давясь кровью, завалился набок. Один из нападавших подбежал к испуганно сжавшейся девушке и схватил ее за руку.
        - Отпусти!
        Орелий перепрыгнул ручей и бросился к ним. Мольфи испуганно вскрикнула. Разбойник потащил ее за собой. Она узнала в нем молодого человека все удивлявшегося их раннему отъезду. Это отчего-то придало ей сил, и она попыталась вырваться, тот ударил ее рукояткой тесака, Мольфи ощутила на губах противный солоноватый привкус.
        Орелий, скользя по мокрым листьям, догнал их и схватил ее сзади за воротник. Платье жалобно затрещало. Разбойник выпустил девушку и рубанул противника тесаком. Орелий смог увернуться, и сделал ответный выпад. Опасаясь задеть Мольфи, он атаковал не слишком уверенно, и промахнулся. Следующий ударом разбойник выбил оружие из его руки. Мольфи показалось, что время замедлилось, и она ясно увидела, как разворачивается для решительного удара массивный клинок тесака и расширяются зрачки понимающего, что уже не спастись Орелия.
        - Не-е-ет!
        Воздух разодрала ослепительная вспышка. Все на мгновение замерли. Только потерявший равновесие Орелий плюхнулся на землю. Бандит растерянно моргал послуослепшими от яркого света глазами. Вспышка лишь опалила ему брови и слегка прижгла жесткие волосы надо лбом.
        - Fattucchiera! Maga del fuoco! - пронзительно взвыл кто-то из нападавших, - Salvatevi!!
        Наверху затрещали ветки, двое или трое разбойников выбирались прочь из овражка.
        - Maledetta strega, - пробормотал ошарашенный грабитель, развернулся и побежал вверх по склону.
        Мольфи опустилась на колени и уперлась руками в землю. Голова шла кругом, а в глазах потемнело. Орелий приподнял ее за плечи.
        - С тобой все в порядке?
        - Кажется...
        - Они ранили Родгара.
        Оставив девушку он склонился над упавшим. Родгар пытался встать на четвереньки неловко покачивая головой и нечленораздельно мыча. Мольфи, пошатываясь подошла ближе, и поглядела ему в лицо. Вздрогнула и резко отвернулась.
        Орелий усадил Родгара.
        - Сейчас мы тебя перевяжем.
        Тот закашлялся и сплюнул кровавую пену.
        - Не говори, не надо бередить раны... - Орелий вытащил из упавшего на землю седельного мешка запасную рубашку и с треском начал раздирать ее на полосы.
        Мольфи дрожала от сильного озноба. Так было всегда после того как ей удавалось сотворить мощное волшебство.
        - Я промахнулась... - едва слышно пробормотала она.
        - Неважно... Они испугались... Ты спасла нам жизнь...
        Орелий кое-как забинтовал Родгару голову. Тот уже немного пришел в себя и смог, хотя и покачиваясь, встать на ноги
        - Вуфази... - раздалось из-под окровавленных бинтов.
        - Что? - Мольфи вздрогнула от неожиданности.
        - Думаю, он хотел сказать "лошади", - вздохнул Орелий, - увы, они сбежали... В лучшем случае вернутся обратно в деревню. Нам тоже придется это сделать.
        Родгар протестующе замахал руками.
        - Ты думаешь? Нет, конечно, там наверняка гнездо этих разбойников... Да и мусталийцы. Но до следующего жилья далеко, а идти нам теперь пешком.
        Судя по жестам Родгара, он попытался выразить согласие с этим планом.
        - Ну, хорошо, можем попробовать, но я боюсь за твои раны.
        Родгар снова замахал руками.
        - Ладно, ладно, - согласился с ним Орелий, - пойдем дальше.
        - Почему они на нас напали? - спросила Мольфи, - я думала, люди Ворона нас отпустили...
        - Это не они. Это были обыкновенные грабители с большой дороги.
        - Ты думаешь?
        - Они слишком испугались твоего фейерверка...
        - Но я даже никого из них не обожгла.
        - Не важно. У тебя нет знаков дипломированного мага. Значит, ты чернокнижница. А мы твои спутники или последователи какого-то из запретных культов. А чернокнижники не те люди, которых можно безнаказанно ограбить. Это понимают даже разбойники.
        - Но мы то не чернокнижники?
        - Они же этого не знают.
        Мир в такт шагам раскачивался перед единственным видевшим глазом. И каждый шаг отдавался в голове приступом тупой боли. Она и так не оставляла Родгара ни на мгновение, но при каждом движении еще и усиливалась. Придись удар кистеня на пару дюймов в любую сторону, и он бы остался невредим, либо умер на месте. И то и другое сейчас казалось ему куда лучшим выходом, чем полученная рана.
        Он не тешил себя иллюзиями. К солоноватому вкусу крови во рту на следующий день прибавился гнилостный, а левый глаз затек расползавшейся из-под повязки опухолью. Родгар был воспитан рыцарем, воином, и достаточно хорошо представлял себе, чем все это закончится. Но это же воспитание заставляло его стиснуть то, что осталось от зубов и идти сквозь затуманенный, пульсирующий в такт его боли, мир. Идти уже не слишком хорошо представляя себе куда и зачем.
        Дорога под ногами наклонилась и заскользила куда-то вбок.
        Увидев, как Родгара повело в сторону, Орелий спешно ухватил его за руку. Мольфи остановилась.
        Родгар вяло отмахнулся, давая понять, что с ним все в порядке. Ему никто не поверил. Скрывавшая лицо раненого повязка давно побурела, и на ней уже начали проступать желтоватые пятна. Видневшийся сквозь бинты глаз запал и помутнел.
        - За нами кто-то едет, - Орелий посмотрел вдоль дороги.
        Мольфи прислушалась и тоже различила поскрипывание колес и фырканье лошадей.
        - Они нам помогут? - спросила она.
        - Надеюсь... Если это только опять не разбойники...
        Девушка вздрогнула.
        - Может нам тогда лучше спрятаться? - она с сомнением посмотрела на окружавшие дорогу голые остовы зимних кустов.
        Родгар что-то промычал, потянулся за мечом, качнулся и, лишившись равновесия, со стоном оплыл на землю.
        - Не успеем, - покачал головой Орелий, - остается надеяться на лучшее. Нужно помочь ему встать.
        Родгар показался ей страшно тяжелым. Башмаки скользили по опавшей листве, и она сама несколько раз чуть не упала.
        Из-за бугра показались первые упряжки.
        - Проклятье... - только и произнес Орелий.
        Это был караван мусталийцев.
        - Стой рядом. Если что - беги, я их задержу, - прошептал он Мольфи.
        Головной фургон медленно приблизился. Возница, с заплетенными в длинную косу черными волосами, окинул их бесстрастным взглядом.
        - Помощь нужна? - сухо буркнул он.
        - Нет, спасибо, проезжайте, - ответил Орелий, нервно сжимая под плащом рукоять шпаги.
        - Неправда, - сама того не ожидая, выпалила Мольфи, - нам нужен целитель... Очень...
        К концу фразы ее голос опустился до шепота.
        Орелий сдавил пальцами ее плечо.
        Вдоль остановившегося каравана скакал всадник. Девушка узнала в нем человека все время разглядывавшего ее в таверне. Подъехав ближе тот опять на нее посмотрел.
        - У нас нет целителя... - неуверенно произнес возница, косясь на всадника, - но мы, наверное, могли бы подбросить вас до города.
        Последние слова прозвучали как вопрос, направленный смотревшему на Мольфи человеку.
        - Мы тебе поможем, - властно сказал тот, не оборачиваясь к вознице, и неожиданно легко спрыгнул с коня.
        - Спасибо, - пролепетала Мольфи.
        Родгар огляделся. Они с Мольфи стояли на абсолютно пустой равнине, бурой от покрывавшей ее толстым слоем пыли. Дорога перед ними разделялась надвое, и на развилке, словно указатель, лежала белая известковая глыба, иссеченная непонятными буквами. Они казались ему знакомыми, но в текст никак не складывались. На камне сидела ворона, косившая на них блестящим глазом.
        - Выбирай, - хрипло произнесла ворона.
        - Что? - не понял Родгар.
        - Выбирай куда пойдешь, - уточнила птица.
        - Но я не знаю, куда ведут эти дороги, - пробормотал Родгар, осознавая, что понятия не имеет, где он находится, и что это за дороги на пыльной равнине.
        - Это не важно, - в каркающем голосе вороны ему послышалась насмешка, - важно, какую из них ты выберешь.
        - Но как я могу выбрать, не зная, куда они ведут?!
        - Выбирай ту, которая больше нравится...
        - Но они совершенно одинаковы!
        - Тебе это только кажется, болван.
        - Заткнись, птицы не умеют разговаривать, - возмутился Родгар.
        - Ну как знаешь... - ворона обиженно взмахнула крыльями и улетела.
        Он обернулся к Мольфи.
        - Мы пойдем назад. Я не хочу выбирать. Эта глупая ворона собирается заманить нас в ловушку. С чего я обязан слушаться какой-то птицы?
        Девушка покачала головой.
        - Назад пути нет. Нам придется выбрать...
        - Но почему?
        Он посмотрел назад и обнаружил, что дорога за ними исчезла, превратившись в такую же точно усыпанную пылью и мелкими камешками равнину, что лежала вокруг.
        - Но тут же только что была дорога, мы по ней пришли... - он повернулся к Мольфи и понял, что остался один.
        - Ну и что ты наделал? Я же тебе говорил...
        Родгар поднял взгляд и увидел рядом с камнем мрачную фигуру в черном одеянии. Под капюшоном недобрым огнем сверкали два глаза.
        - Кордред! Тебя же поймали? Ты же умер?! Или нет...
        Фигура глухо рассмеялась.
        - Я ведь тебя предупреждал, что судьбы твоя и этой девчонки связаны, а ты ее упустил.
        - Эта птица заставляла меня выбрать дорогу...
        - Я сделаю это за тебя. Иди за мной. Но сначала найди девушку. Она должна пойти с нами.
        - Но где я ее найду?
        Кордред, ничего не ответив, растаял в воздухе. Родгар вдруг сообразил, что стоит не на равнине, а на огромной клетчатой доске, окруженный искусно вырезанными из дерева фигурами. И что сам он стал одной из этих фигур. Чья-то невидимая рука подняла его в воздух и переставила на несколько клеток.
        - Оригинальный ход, - отдались в голове далекие слова, - ты решил сыграть баристанский гамбит? Ну что ж, посмотрим...
        Родгар ощутил страх. С другой стороны на него стремительно летела чужая фигура, готовая сбросить его с доски и занять эту же клетку. Ее острый край впился ему в лицо, раздирая плоть невообразимой болью.
        - Не-е-ет!
        Пожилая мусталийка протерла руки тряпицей.
        - Ему же больно, - умоляюще посмотрела не нее Мольфи.
        - Ты очень добрая. Слишком добрая. Тебе нужно стать жестче. Мягкая кожа быстрее рвется, - женщина посмотрела Мольфи в глаза, - и плохо защищает. Иногда надо уметь быть жесткой.
        - А это было обязательно делать?
        - Да. Нужно было вскрыть раны и убрать гной. А теперь давай компресс...
        Мольфи взяла из глиняной миски влажный комок тряпья и бросила взгляд на то, что еще несколько дней назад было человеческим лицом. К горлу подкатил тошнотворный ком.
        - Он умрет? - спросила она.
        - Не знаю... Но если выживет, красавцем его уже никто не назовет. Раны загноились. Их надо было промыть и очистить, а теперь уж как судьба решит...
        Она приложила компресс к голове Родгара. Тот слабо замычал, вздрогнул и снова затих.
        - Он сильный. А если будет еще и удачливым, то выживет.
        - Я слышала, что вы умеете предсказывать будущее, - сказала Мольфи.
        Женщина посмотрела на нее, хитро прищурившись.
        - Смотря кому...
        - Один маг сказал мне, что будущее нельзя узнать. А потом другой... другой человек. Он говорил непонятно, но мне показалось, что он знает, что будет. Он сказал, что если долго смотреть, то можно увидеть. А волшебники торопятся и им некогда посмотреть...
        Насмешка исчезла из глаз мусталийки.
        - Это был должно быть очень умный человек.
        - Он был очень старый...
        - Чтобы многое увидеть в призрачном мире, надо долго смотреть. Очень долго. Человеку столько не прожить.
        Мольфи непонимающе смотрела на собеседницу.
        - Значит, он меня обманул? Он ничего не знал о моем будущем?
        - Я этого не говорила.
        - Но...
        - Ты ему веришь? - спросила мусталийка.
        Мольфи задумалась.
        - Наверное. Может быть. Но никто больше не смог мне сказать, что надо делать. И я не знаю, как быть.
        - Просто делай, что должно, и пусть случится то, что должно случиться.
        - А если я ошибусь? Если я пойду совсем не туда?
        Мусталийка покачала головой.
        - Многие говорят, что все зависит от того, какую дорогу ты выберешь. Но они неправы. Что-то внутри заставляет нас выбирать дорогу. Куда бы ты ни пошла, ты придешь туда, куда должна придти. Главное - будь честна с собой. И не бойся. Не важно, куда ты идешь, важно, что ты не стоишь на месте...
        Родгар снова застонал, нервно заворочавшись на дне повозки.
        Орелий не без опаски косился на предводителя мусталийцев, прекрасно осознавая, что их судьба целиком и полностью в руках этого смуглого широколицего человека.
        - Не бойся, - усмехнулся тот, - мы, кесха, честные люди. Мы чтим законы гостеприимства. Мы слишком много скитались, чтобы не помнить о них. А вы - наши гости.
        Орелий согласно кивнул и бросил взгляд вглубь лагеря.
        - Ты боишься за девочку? Турата присмотрит и за ней и за раненым, она свое дело знает.
        - Это хорошо, - слегка натянуто согласился Орелий.
        - На, выпей, - мусталиец протянул ему кожаную флягу.
        Отказываться было не слишком удобно, и Орелий сделал глоток. Внутри оказалось неожиданно хорошее вино.
        - Вы направляетесь в Серениссу? - спросил он, - удивительно, что вас занесло в горы так поздно осенью.
        - Тут одна дорога... И мы действительно едем в ту сторону.
        Мусталиец помрачнел, и закупорил флягу.
        - Что-то не так? - смутился Орелий.
        - Да нет. Обычное дело. Мы редко кому нравимся... Вот и приходится ехать по горам на зиму глядя.
        - Вас откуда-то изгнали?
        - Ты слишком любопытен... Но слово гостя - закон. Да и скрывать нам нечего. Великий князь Удольский Сигибер никогда не любил наш народ. И этим летом решил, что без нас его земли станут лучше...
        - Вы могли зазимовать в Арнии, - удивился Орелий, - зачем было ехать так далеко? Да и право жить в Империи вам дано императорской волей. И даже великий князь не в силах его отменить.
        - Твоими бы устами... - вздохнул мусталиец, - но император стар, а наследник в большой дружбе с сыном Сигибера. А что до Арнии, так князья Удольские давно считали ее своей вотчиной и тамошние алькальды с великим почтением относятся к удольским законам. Лучше уж подальше от них перезимовать. А в Серениссе удольцев не любят.
        - Ты хорошо разбираешься в политике.
        - А как без этого жить простому кесха? Надо же знать, за что тебя повесят... - он горько рассмеялся.
        - Почему ты называешь себя кесха?
        - Это имя моего народа. На нашем языке это означает "ученик".
        - Ученик? Но отчего вы зовете себя учениками?
        - Потому что мы учимся, - мусталиец усмехнулся, - и вы учитесь, только сами этого не понимаете. Жизнь это всего лишь обучение.
        - Можно, конечно, сказать и так... - задумался Орелий, - но все же странно. Все обычно вас зовут мусталийцами.
        Его собеседник отрицательно покачал головой.
        - Мусталия не наша родина. Вы ошибаетесь, называя нас мусталийцами. Но это ваше дело, вы можете звать нас как хотите. Нам не жалко.
        - О вашей родине говорят разное...
        - И очень редко правду. Хочешь ее узнать?
        Орелий кивнул.
        - Наша родина лежала далеко отсюда. На юге. Это была счастливая и плодородная земля, и наш народ был многочисленен и богат. Каждый год мы собирали по три урожая и каждое зерно, брошенное в землю, давало сорок новых. Но нам было мало. Нам хотелось все больше и больше. И мы полагали себя достаточно мудрыми и сведущими, чтобы добиться этого. Наши волшебники создавали заклинания, чтобы изменить землю и создать злаки способные рождать не один колос, а десять, и деревья, приносящие невиданные ранее плоды... Но земля не захотела этого. Зачарованная почва стала бесплодной, а измененные плоды горькими.
        Он сделал паузу и подбросил в костер несколько сучьев. Орелий молча ждал продолжения истории. Мусталиец еще немного поворошил угли прутиком и заговорил снова.
        - Наши волшебники не сдавались и продолжали заклинать растения и землю, чтобы вернуть нам урожаи. Они были могущественны и им это удавалось. Тогда земля не выдержала и попросила море о помощи. И воды океана затопили ее, смывая искажавшее ее суть волшебство. Мы строили дамбы и плотины, чтобы остановить воду, но разве человеку под силу бороться с океаном? И нам пришлось бросить нашу землю и бежать в пустыню. Множество людей умерло от голода и жажды, и лишь горстке посчастливилось укрыться в оазисе. Они застали там старого мудреца. Самого великого Аркагура. И они спросили его:
        - Учитель, ответь, за что нас постигло это наказание и как нам вернуть нашу землю?
        - Разве я учитель, - ответил тот, - я сам всего лишь учусь, и могу лишь посоветовать тоже и вам. Учитесь и рано или поздно вы узнаете ответы. А я, увы, их не знаю...
        - Но где нам найти столь великого мудреца, чтобы научил нас, даже если ты, могущественный волшебник, не знаешь этого?
        - Посмотрите вокруг. Окружающий нас мир и есть этот великий учитель, - сказал Аркагур.
        И тогда наши предки отреклись от старого имени и стали кесха - учениками. Они приняли обет никогда больше не прикасаться к земле ни мотыгой, ни плугом, и нигде не задерживаться дольше, чем на один сезон года до тех пор, пока их родина снова не поднимется из океанской пучины...
        Орелий с мусталийцем еще долго сидели, молча глядя на потрескивавшее в костре пламя и думая каждый о своем.
        От резкой остановки Мольфи клюнула носом, и схватилась за деревянную раму, удерживавшую парусиновую крышу фургона.
        - Что там еще, - ворчливо забормотала Турата, распахивая полог.
        С улицы потянуло холодом. Мольфи выглянула в проем. Рядом с фургоном стоял человек в красном плаще. Точнее когда-то красном, но от времени и пыли давно уже ставшим тускло-бурым. Правой рукой человек придерживал оглоблю. Под красным плащом Мольфи разглядела кольчужный рукав и кожаную проклепанную куртку. Сквозь материал куртки отчетливо проступали контуры подбитых с внутренней стороны металлических пластин.
        Мольфи ощутила, как ее зубы начинают мелко постукивать.
        - Где главный? - спокойным, без всяких эмоций, голосом спросил человек в плаще.
        - Там, - Турата сделала неопределенный жест куда-то назад, в хвост каравана.
        Взгляд Мольфи оторвался от незнакомца и обежал лес за его спиной. Дорога в этом месте шла через небольшой овражек и с обеих сторон к ней подступали каменистые откосы. На них темными силуэтами возвышались неподвижные фигуры. В их руках девушка различила взведенные арбалеты.
        - Что случилось? - послышался голос предводителя.
        Он спрыгнул с коня и отдал повод одному из мусталийцев. Если лидер каравана и нервничал, то хорошо это скрывал. Его голос звучал спокойно и уверенно, словно в обычной беседе.
        Человек в плаще не ответил и лишь сделал знак рукой. Откуда-то из-за поворота выехал завернутый в черный плащ всадник. Широкополая шляпа скрывала его лицо до бровей, а ниже оно было замотано черным же платком. Между платком и капюшоном оставалась лишь узкая щель, в глубине которой поблескивали глаза. Медленно подойдя к фургону, лошадь остановилась. На ее груди, позвякивая, раскачивался на цепочке череп какого-то зверя, оправленный в чеканную бронзу.
        - Ты главный?
        Из-за платка на лице голос звучал глухо, но Мольфи отметила, что характерного южного акцента у человека не было. Турата нервно сжала ее запястье.
        - Да, - по-прежнему спокойно ответил мусталиец, - что-то случилось? Мы бы хотели проехать.
        - Мы ищем трех человек, - бесстрастно продолжил всадник, - двух молодых мужчин и девушку. Вы должны были встретить их по дороге.
        - Мы никого не видели, - Мольфи была готова поклясться, что в голосе предводителя звучит неподдельное удивление.
        Всадник сделал небольшую паузу, то ли размышляя, то ли оценивая верить ли мусталийцу. Потом заговорил снова.
        - Если ты лжешь, ты пожалеешь об этом.
        - Я говорю правду.
        Всадник поднял руку, отлетевшая пола плаща на минуту открыла вороненый металлический нагрудник и рукоятки двух мечей - одного на поясе, другого у седла. С другой стороны седла в цилиндрическом чехле Мольфи заметила что-то похожее на карманную огненную баллисту, что использовал Орелий против нападавших убийц.
        Рука в кожаной перчатке описала полукруг в воздухе.
        - Обыщите фургоны.
        Турата протолкнула обомлевшую Мольфи в угол, запустила руку в какой-то узел и мазнула девушке по лицу. В ноздри ударил едкий запах дегтя. Прежде чем девушка успела что-то понять, мусталийка затянула ей голову цветастым платком и оттолкнула в дальний угол. Когда минуту спустя в фургон просунулась голова в плотно облегавшей череп металлической каске, мусталийка уже спокойно штопала одеяло.
        Голова несколько раз моргнула, привыкая к полумраку, и уставилась на Мольфи. Та прижалась к парусиновой стене, мечтая только о том, чтобы куда-нибудь провалиться. Не польстившись на нее, голова перевела взгляд на лежавшее на дне фургона тело Родгара.
        - Это еще кто?
        - Мой племянник. Дурак. Не знал, с какой стороны подходить к лошади.
        - Повязку сними...
        Турата заворчала, но край бинтов отогнула. Солдат поморщился.
        - Норовистый, видать, был конь...
        - Ага, - Турата кивнула, - очень.
        Голова в каске вернулась обратно. Мольфи расслышала, как снаружи зашлепали по мокрой дороге сапоги, и бессильно оплыла на дно фургона.
        Прошло несколько минут, прежде чем она смогла понимать, что происходит вокруг. В ее сознание проникли доносившиеся с улицы невнятные голоса.
        - Мы никого не нашли, ваша милость...
        - Хорошо проверили?
        - Так точно, ваша милость. Никого. Мы уже почти неделю их ждем. Должно быть, остались в верховьях или в горах задержались...
        - Вы не послали людей на эту дорогу. Они могли вас обойти.
        - Да кто туда поедет, кроме этих бродяг-мусталийцев, ваша милость. Да и все равно мы бы их потом на перекрестке схватили...
        - Исчезнуть они не могут. А вот упустить их вы способны.
        - Ну что вы, ваша милость. Мимо нас и мышь не проскочит. Надо просто их поискать, может они где-то выше по реке остановились?
        - Ехать туда слишком рискованно. Казурро совсем рядом... Продолжайте следить за дорогой и проверяйте всех. Всех до единого.
        - Да мы все понимаем, ваша милость.
        Мольфи расслышала удалявшиеся звуки копыт и позвякивание висевшего на бронзовой цепочке черепа.
        - Проезжайте, проклятые бродяги, - с явным облегчением рявкнул только что беседовавший со всадником голос, - и чтобы духу вашего здесь через пять минут не было.
        Предводитель вернулся в фургон, достал кожаную флягу и сделал несколько жадных глотков.
        Орелий сдвинул закрывавшую глаза широкополую мусталийскую шляпу и негромко спросил.
        - Почему ты это сделал?
        Тот опустил флягу и внимательно поглядел на Орелия.
        - Я мог бы сказать тебе, что вы наши гости, и я не должен был вас предать... Но я бы солгал. Гостеприимство свято, но нас всех могли перебить...
        Он замолк на пару мгновений.
        - Дело в девушке.
        - В Мольфи? - Орелий удивленно посмотрел на мусталийца, - но почему?
        - На ней знак...
        - Не понимаю, о чем ты.
        - Вы называете это благословением или проклятием, в зависимости от того, кто его оставил. Я выбран предводителем в том числе и оттого, что могу подобное видеть. Другие нет. Разве что некоторые волшебники или жрецы...
        Орелий едва заметно побледнел.
        - И на ней благословение, или... проклятие?
        -Не знаю. Это не знак имперских предков и не знак темных сил... Его оставил кто-то другой.
        - До меня дошли слухи, что она была знакома с неким чернокнижником, и возможно он...
        Мусталиец покачал головой.
        - Человеку не под силу это сделать. Это знак кого-то очень могущественного. Такого как ваши праведники или священные предки. Но не связанного с Империей. И знак совсем недавний...
        - Но как?
        - Кто-то из наделенных силой выбрал ее. Может и не отметил специально, но это как... как запах. Постояв на рыбном рынке, ты будешь пахнуть рыбой. Встретив одного из них, ты будешь нести его след. Пока он... не выветрится. Если кто-то из них говорил с ней, значит у него были на нее какие-то планы. Я не маг и не жрец. Я не знаю, к чему этот знак. Но я в ответе за своих людей, и не буду ими рисковать, вмешиваясь в дела, мотивы которых выше моего понимания.
        - Но почему ты нас не выдал?
        - Я понятия не имею, что случилось и кого искали эти люди. Но раз волей судьбы или неведомых мне сил девушка оказалась на моем попечении, значит так должно было произойти.
        - Это была всего лишь случайность.
        - В мире не так много случайностей, как нам кажется. Посуди сам. Вы решили пойти лесной дорогой, где вас не ждали. Вы попались разбойникам, из-за чего задержались и не попали в засаду. Увидев девочку в таверне, я специально повел табор обходным путем, чтобы не столкнуться с вами по дороге, и все же мы встретились... Может это и случайности, но лучше я не буду гневить судьбу. Если ей было угодно вручить девушку мне, значит, так тому и быть.
        Орелий задумался.
        - Звучит странно. И загадочно. Еще недавно я бы назвал это суеверием. Сейчас даже не знаю.
        - Так радуйся, чего ты грустишь? - улыбнулся мусталиец, - ты жив, хотя мог бы валятся в придорожной канаве холодным трупом. Разве это не повод для веселья?
        Караван снова остановился.
        - Что? Опять?!
        Предводитель опустил флягу и его глаза потухли. Орелий высунулся с передка фургона и посмотрел вдоль колонны. На головах окружавших караван всадников тускло поблескивали каски. Но плащи у этих были зеленые.
        Орелий ухватил слезавшего с козел мусталийца за руку.
        - Им нужна не девочка. Им нужен я. Я не хочу, чтобы из-за меня вас всех перебили... Я устал бегать и прятаться. Два человека уже погибли, а третий при смерти. Скажите им, что ничего про меня не знали...
        - Да я и не знаю, - растерянно пробормотал мусталиец.
        Орелий вскочил на шедшего рядом с фургоном коня.
        - Если останусь жив, верну...
        Он развернулся и поскакал вглубь леса.
        Кто-то из мусталийцев бросился за ним, но предводитель жестом остановил его. Мимо них, разбрызгивая копытами дорожную грязь, промчалась погоня.
        Конь был хорош и Орелий легко оторвался от преследователей. Дело портило то, что он не знал дороги и моментально потерял направление. Какое-то время он держался петлявшего среди холмов ручья, надеясь, что низина скроет его от глаз погони, а вода размоет отпечатки копыт. Затем выбрался на береговой склон. Лес поредел и раздался пожухлой луговиной. За ней местность уходила слегка вниз и выравнивалась. Горы остались позади.
        - Здесь должны быть дороги, - пробормотал Орелий, обращаясь не то к коню, не то сам к себе, - а все дороги в этих местах ведут в Серениссу...
        Приглядевшись, он различил белевший на краю луговины домик.
        - А вот и есть у кого дорогу спросить.
        Он направил коня к жилью. Опрятный домик с тщательно выбеленными стенами и невысокой соломенной крышей выглядел достаточно гостеприимно. Даже собака встретила его не лаем, а лишь пристальным взглядом грустных карих глаз.
        - Есть кто живой?
        Из двери выглянуло румяное лицо.
        - Да, ваша светлость. Охотиться изволите?
        - Нет, я немного заплутал...
        Орелию показалось, что на румяном лице появилось облегчение.
        - Не покажешь ли мне дорогу, добрый человек? - поинтересовался Орелий.
        - Конечно, конечно, - радостно воскликнул хозяин, по-прежнему оставаясь за дверью, - а куда ваша милость изволит ехать?
        - В Серениссу...
        - Так далеко?
        - Ты позволишь напиться? - спросил Орелий.
        - Э-э-э... воды... значит. Да, конечно.
        Лицо скрылось в доме.
        Орелий спрыгнул на землю, набросил повод на коновязь, и подошел ближе к двери. Она распахнулась, и на пороге показался радушный хозяин с кувшином воды. За ним из дома потянул густой запах копченого мяса. У Орелия явственно забурчало в животе.
        Он взял кувшин и сделал несколько глотков.
        - Готовитесь к зиме? - поинтересовался он, возвращая кувшин.
        - Ась? - на румяном лице хозяина нервно дрогнула жилка.
        - Мясо, говорю, на зиму коптите, - уточнил Орелий.
        - Какое мясо? Где мясо? Нет у нас никакого мяса... - хозяин повертел в руках полупустой кувшин и оглядел безлюдную луговину за спиной Орелия.
        - Так дорогу-то покажете? - спросил тот.
        - А? Дорогу... Покажу, как не показать.
        Хозяин еще раз взвесил в руках глиняный кувшин.
        Орелий повернулся к коновязи, перед его глазами что-то сверкнуло, а потом сразу наступила темнота.
        Сознание вернулось не сразу, и он долго не мог понять, где находится и отчего не может пошевелиться. Постепенно он вспомнил разговор с румяным хозяином и сообразил, что лежит связанный где-то на сеновале. За стеной шла суетливая работа, и оттуда доносились обрывки разговора.
        - Поторапливайся...
        - Да не гони, ты.
        - А как егеря нагрянут? Сам знаешь, разговор у них короткий... А у меня жена, дети.
        - У всех дети...
        - Тогда заткнись и грузи, пока они сиротами не остались.
        - Принесло его на нашу голову... Почитай уж все почти закоптили. Не выбрасывать же?
        - А что делать?
        - Почти ж готово!
        - А, ладно, грузи и эти. Авось кабатчик возьмет. В суп оно самое то...
        - А это куда?
        - Шкуры? Сверху брось. И рога не забудь... У меня на них покупатель есть.
        - А этого... Так оставим?
        - Не годится. Надо с ним что-то сделать...
        - Но ты же не...
        - А у нас есть другой выход?
        - Только не в моем доме! Привидений мне тут еще не хватало...
        - Ладно, не кипятись. Сделаем все в лучшем виде.
        Поняв, что ему не развязаться, Орелий вздохнул и уставился в дощатый потолок. Хорошо, что хотя бы случайные люди не пострадают. Хотя. Если тот человек в черном решит, что мусталийцы его все-таки обманули... Он вздрогнул. Не надо было так метаться. Эгоистичный болван. Он бежал, бросив остальных тому на растерзание. И сам попал в дурацкую ловушку. Поделом... Лишь бы мусталийцу удалось отговориться. Язык у него хорошо подвешен. Может и выпутается. А может и нет. Он заскрипел зубами и еще раз попытался развязаться.
        Безуспешно. Немного подергавшись, он снова затих. Ему вспомнился их замковый капеллан со своими вечными поучениями. А ведь старик был прав - никогда не забывай о людях, которые могут пострадать от твоих действий, - говорил он.
        Образ старого жреца всплыл перед ним.
        "Всегда думай об этом, начиная какое-либо дело. И знай, что любые дела и мысли влияют на магическое отражение мира, и ни одно не остается без последствий, представить которые мы зачастую даже не в силах".
        Заскрипела дверь. Скосив глаза, Орелий узнал в вошедшем румяного хозяина.
        - Ну вот, ваше милость, надо идти... Вы уж нас извините, великодушно. Не по злобе, а лишь жен и детей наших ради...
        Он ухватил его за куртку и вытащил на улицу. Рядом стояла запряженная телега, доверху груженая каким-то скарбом, накрытым сверху оленьими шкурами. Рядом с ней толклись еще двое.
        - Подсобите, дармоеды...
        Двое нехотя приблизились и помогли румяному поставить Орелия на ноги. Потом развязали стягивавшие его лодыжки ремни. Но руки оставили связанными.
        - В наше время трудно семью прокормить, - оправдываясь, вздохнул румяный, - а тут столько мяса по герцогским лесам бегает...
        - Не тяни, - буркнул другой.
        - Пойдемте, ваша милость.
        Румяный мягко толкнул Орелия в спину. Тот ничего на сказал и зашагал со двора. Собака поглядела им вслед грустными карими глазами.
        Они обошли небольшой огород и зашагали через заросший травой участок к одинокой корявой вербе. Рядом с ней оказалась недавняя яма. На дне валялись кости и дурно пахнувший мусор, оставшийся от разделки туш.
        - Вы уж не обессудьте, ваша милость, - румяный еще раз вздохнул и потянул из-за голенища короткий широкий нож, - но у меня жена, дети...
        - Гляди! - второй, долговязый, схватил его за рукав.
        Орелий поднял взгляд и увидел скачущих по луговине всадников. Даже издалека он узнал зеленые плащи и тускло блестевшие каски.
        - Ну что ж... Хотя бы есть шанс упокоиться не в куче тухлых потрохов, - прошептал он, и глухо рассмеялся.
        - Говорил же я... говорил.. поспешать надо было, - запричитал румяный, хозяйственно убирая нож обратно за голенище.
        Долговязый не стал дослушивать его жалобы, а, не теряя времени, бросился в сторону лесной опушки.
        Румяный счел его пример разумным, и побежал следом. Орелий обессиленно привалился к стволу, содрогаясь от приступов неудержимого смеха.
        Подъехавшие всадники глядели на него с некоторым удивлением. Орелий перестал смеяться, и закашлялся.
        - Вы меня хотя бы по-человечески закопаете? - спросил он.
        Выглядевший старшим усатый кавалерист окинул его недоуменным взглядом и спросил.
        - Граф Дидерик?
        - Да, это я. С кем имею честь? Хотя, к чему эти формальности...
        Усатый кавалерист шмыгнул носом.
        - Я капитан Рео Лориа. У меня приказ адмирала Евлимия доставить вас, и сопровождающих вас лиц в его резиденцию. С вами все в порядке?
        Только тут Орелий разглядел вышитый на его зеленой накидке серебристый якорь имперского флота.
        - Да. Спасибо... Просто немного голова закружилась.
        Его развязали.
        - Вас, я так понимаю, никто не сопровождает? - деловито уточнил капитан.
        - Увы. Бедняга Виценций погиб... Хотя нет. Погодите. Я бы хотел, чтобы вы кое-кого с собой захватили.
        Глава 5
        - Это и есть море?
        Мольфи потрясенно разглядывала мерцавшую в свете полной луны гладь. Несколько дней назад она уже испытала подобное, увидев Сканфий. Все говорили, что это река, но она-то знала, какие бывают реки. У них всегда есть второй берег. А вот был ли он у Сканфия... Хотя на горизонте вроде бы что-то темнело. Как потом оказалось - действительно берег. Но пока они туда добирались, ей пришлось испытать массу крайне неприятных впечатлений. Лодка все время раскачивалась, и явно норовила выбросить ее за борт. Всю переправу девушка просидела, мертвой хваткой вцепившись в лавочку, и мечтая только о том, чтобы ее вернули на твердую землю. И вот теперь перед ней снова лежало огромное водное пространство. И у него, в отличие от Сканфия, второго берега однозначно не наблюдалось... И это ее не на шутку пугало.
        - Нет, это всего лишь Серенисская лагуна, - пояснил кто-то из солдат.
        - И нам опять надо будет плыть?
        Увидев в ее лице неприкрытый ужас, солдат рассмеялся.
        - Нет, тут мы поедем верхом...
        - Прямо по воде?!
        - Зачем, вон там, видишь дамбу?
        Мольфи пригляделась. На водной глади едва заметно различались две параллельные полоски. Это были края полузатопленной дороги, уходившей куда-то к горизонту. Мелкая волна свободно перекатывалась по мощеному полотну, оставляя на поверхности лишь небольшую рябь.
        - Там же вода! А если конь оступится?
        - Завтра утром там будет сухо...
        Мольфи еще раз посмотрела на полузатопленную дорогу. Доверия этот путь ей не внушал ни малейшего. Девушку вновь одолели сомнения. Может бросить все эти поиски древнего города и учителей Кордреда, и пойти... А куда, собственно? Ей ведь некуда идти. Да и сопровождавшие их солдаты больше напоминали конвой, чем охрану. В итоге она решила не сопротивляться обстоятельствам, и пошла спать.
        На следующее утро, выйдя на двор и умывшись, она еще раз посмотрела на ожидавшую ее полузатопленную дорогу.
        - Ой... А где вода?!
        Мольфи ошарашенно хлопала ресницами. Водная гладь исчезла. За причалом, сколько хватало глаз, тянулась бурая грязевая равнина, пересеченная довольно высокой насыпью. По насыпи шла мощеная кирпичом дорога. Та самая, что вчера ночью едва выступала из воды.
        - Отлив, - флегматично заметил сидевший на лавочке старик с трубкой, - полнолуние.
        Она ничего не поняла, но на всякий случай поблагодарила его за ответ. Мимо быстро прошагал один из солдат.
        - Собирайся, нам надо успеть до полудня...
        Что именно надо было успеть, он не уточнил. Но в путь они отправились довольно поспешно. Кони резво стучали копытами по дороге, поскрипывали колеса телеги, на которой везли Родгара. Вскоре Мольфи заметила по сторонам от насыпи следы воды. Бурую грязь там и сям испещряли блестящие зеркальца луж. По мере движения они становились все крупнее и попадались все чаще. В одной из них она разглядела одинокую рыбину, чей спинной плавник вызывающе топорщился над поверхностью.
        - "Интересно, как она туда попала?" - Мольфи задумалась, - "наверное, осталась, когда вода отступила. Вот только почему она отступила?"
        На этот вопрос никакого внятного ответа у нее не нашлось.
        Через пару часов лужи понемногу слились в одну сплошную водную поверхность, над которой выступали лишь отдельные грязевые бугорки. Солнце поднялось и перестало бить прямо в глаза, позволив разглядеть впереди на горизонте какие-то сизоватые зубцы.
        - Серенисса, - указал на них Орелий, - скоро будем уже в городе.
        - "Это хорошо" - подумала Мольфи, - "а то это место какое-то неправильное. И вода странная. Почему она вдруг исчезла?"
        Кони продолжали шагать. Зубцы на горизонте стали принимать очертания башенок и строений. Дамба, по которой они ехали, явно стала ниже. Если раньше вода плескалась саженях в полутора внизу, то теперь ее поверхность блестела едва ли в двух локтях ниже уреза дороги.
        - "Странно", - размышляла Мольфи, - "а ведь дорога кажется совсем ровной, словно мы и не вниз едем".
        В дамбе появились разрывы, через которые были переброшены деревянные мостки. Вода под ними бурлила, перетекая с левой стороны дороги на правую.
        - Почему дамба такая низкая? - не выдержала Мольфи, глядя как вода снова подступает к краю дороги, - она прямо под воду спускается!
        - Это не дамба низкая, - сказал Орелий, - это вода поднимается. Дамба ровная...
        - Поднимается? - удивилась девушка, - но отчего?
        - Маги говорят она следует за луной и солнцем, тянется к ним... Но точно даже они не знают.
        - А мы не утонем?
        - Не бойся, мы почти доехали до города, а вода скоро начнет опять спадать.
        - А вдруг она не спадет? Вы же не знаете, отчего так происходит, почему вы тогда уверены, что она спадет?
        - За многие столетия не было такого, чтобы прилив не сменялся отливом. Будем надеяться, что и сегодня ничего не изменится, - он улыбнулся.
        - Это неправильно, - надулась Мольфи, - никогда нельзя быть уверенным в том, причин чего не знаешь. Затопило же родину мусталийцев?
        - Увы, мы знаем слишком мало, чтобы быть уверенным лишь в том, что понимаем. Кое что приходится принимать не веру. Так что положимся на случай. В самом крайнем случае - Орелий подмигнул, - я умею плавать...
        Дамба немного не доходила до города, завершаясь цепочкой из нескольких подъемных мостов, соединявших стоявшие на островках небольшие крепости. За ними тянулся земляной вал, увенчанный невысокой крепостной стеной. Поверх стены виднелись многочисленные башенки и черепичные крыши лежавшего позади города.
        То, что открылось ее глазам по ту сторону ворот, заставило ее сразу забыть о приливах, отливах и прочих загадках природы. Мольфи всегда гордилась тем, что родилась в городе и немного свысока поглядывала на деревенских жителей, которым не посчастливилось разделить эту судьбу. Но теперь она поняла, что городом ее родное гнездо можно было назвать только из лести. Он весь спокойно поместился бы на лежавшей позади ворот торговой площади. И на ней, пожалуй, еще бы осталось прилично свободного места.
        Их караван мерно двигался по краю площади между бурлившим людским морем и сплошной стеной двух-трехэтажных фасадов. Девушка завороженно вертела головой из стороны в сторону, пытаясь не упустить ничего и осмыслить масштабы увиденного.
        За площадью лежали неширокие улицы, из-за высоких домов и плотно сомкнутых фасадов казавшиеся угрюмыми горными расселинами. Впечатление несколько сглаживали выбеленные стены и терракотовая черепица крыш, делавшие город не совсем уж мрачным. Мольфи крайне поразило то, что все улицы были тщательно вымощены булыжником.
        - Местные жители должно быть неимоверно богаты, - пробормотала она, не выдержав, - у нашего городского совета хватило денег замостить только площадку перед ратушей...
        - Просто Серенисса выстроена на болоте, - улыбнулся Орелий, - если здешние улицы не мостить, по ним невозможно будет ходить даже в сухую погоду.
        - На болоте! Но зачем?
        - Для защиты от врагов. Когда-то давно, еще до возникновения Империи, город стоял южнее, на холмах, но после очередного набега уцелевшие жители перебрались на острова в лагуне и основали там новый город - Серениссу. С тех пор в Южных Землях стало безопаснее, но еще раз переносить город уже никто не захотел.
        - Я их понимаю, - Мольфи продолжала оглядывать бесконечные ряды домов, тянувшиеся мимо них, - он такой большой... Мы уже, наверное, полчаса едем, а еще не проехали его до конца.
        - Это только западные предместья. Мы даже до центральных кварталов еще не доехали...
        Девушка лишь моргнула, ничего не ответив.
        Улица внезапно раздалась в стороны. Путь им преграждал очень широкий, облицованный камнем канал. В нем плескалось что-то мутное, зеленоватое и обладавшее не слишком приятным болотным запахом. С другой стороны канала город продолжался как ни в чем ни бывало.
        - Это река Сканфий? Но он же был намного шире?
        - Это один из его рукавов. При впадении в лагуну он распадается на множество отдельных потоков, самые крупные из которых текут западнее и севернее города. Это лишь малое русло. Оно отделяет западные кварталы от городского центра.
        - Вам надо будет пересесть на лодку, - вмешался капитан.
        Мольфи похолодела. Воспоминания о недавней переправе были еще свежи. Но выбора ей, судя по всему, не предлагали. Она собралась с духом и направилась к стоявшей у набережной барке. Эта лодка оказалась намного больше той, в которой они пересекали Сканфий несколько дней назад, и качало ее не так сильно. Мольфи слегка успокоилась и даже начала разглядывать окрестности.
        Барка пересекла широкий канал и свернула в один из небольших отводков. Дома здесь стояли почти у самых берегов, между их фасадами и краем набережной оставалось пространство едва ли достаточное, чтобы два пешехода могли разойтись друг с другом. Над медленно плывущей баркой, то и дело возникали переброшенные между верхними этажами домов мостики и арки. Канал-отводок, по которому они плыли, был довольно узким, и громоздкая барка едва не цеплялась бортами за набережные. Стоявшей на палубе Мольфи казалось, что достаточно протянуть руку и она сможет дотронуться до стен выстроенных по берегам домов.
        Судно плавно затормозило. Появившийся на берегу человек принял брошенные с палубы веревки и зацепил их за вделанные в стену бронзовые крестовины.
        - Вам сюда, - капитан, немного поклонившись, указал на скромную дверь в стене.
        Девушка с облегчением сошла на твердую землю, и сразу же ее снова охватило волнение. Но уже по другому поводу. Кто знает, что ждет их за этой дверью?
        Ждал их темный длинный проход, завершавшийся небольшим внутренним двориком, обнесенным крытой галереей и засаженным кустами роз.
        - Синьор Дидерик? - обратился к Орелию важного вида человек с белоснежно седыми усами и эспаньолкой.
        Мольфи это удивило. Имя Дидерик несколько раз промелькнуло в разговорах сопровождавшего их капитана, но как оно связано с Орелием ей было непонятно. Еще больше ее удивило, что сам Орелий в ответ лишь чинно поклонился и сказал - "да, это я".
        Пока она пыталась это осмыслить, седоусый человек повернулся к ней, скосил глаза на Орелия и вопросительно изогнул бровь.
        - Она с Родгаром, она... - Орелий немного замялся, подбирая слова, но так ничего и не подобрал.
        Седоусый понимающе кивнул, и распорядился, обращаясь к кому-то стоявшему позади.
        - Проводи синьорину в отведенные ей покои, Галерио. Потом вернешься ко мне за распоряжениями, - и после небольшой паузы строго добавил, - даже не вздумай задержаться.
        Неизвестный, к которому он обращался, утвердительно хмыкнул. Мольфи не было его толком видно за спинами возвышавшихся перед ней Орелия, седоусого и капитана.
        - А вы, синьор Дидерик, следуйте за мной.
        Мажордом поклонился, и направился вдоль окружавшей дворик колоннады. Теперь Мольфи наконец смогла разглядеть своего провожатого. Галерио оказался молодым румяным парнем в узкой куртке и крошечном берете. Он окинул ее с ног до головы ехидным взглядом.
        - Звать тебя как?
        - Малфрида... - не слишком уверенно ответила она.
        - Фриди, значит...
        - Нет. Лучше Мольфи... обычно меня так зовут...
        - Не важно. Иди за мной.
        Он развернулся и шустро зашагал через дворик по мощеной дорожке.
        - Не отставай, Фриди, - бросил он через плечо, - заблудишься, искать не буду.
        Мольфи обиделась, но шагу прибавила. Потеряться в этом здании ей не слишком хотелось.
        А сделать это казалось не так уж и сложно. Дом был огромным и запутанным. Минут через пять она уже сбилась со счета лестницам и переходам, и всерьез забеспокоилась, что может отстать. Тем более что Галерио будто специально ускорял шаг с каждым поворотом.
        Их путь закончился ведший под крышу лестницей. Галерио распахнул перед девушкой низенькую дверцу, за которой оказалось небольшая жилая мансарда.
        - А ты ничего, Фриди, - он снова окинул ее взглядом, - не жаловалась. Если хочешь, я вечером зайду...
        - Зачем? - не поняла Мольфи.
        Галерио удивленно посмотрел на нее.
        - Ты что, всю жизнь в башне прожила? Как заколдованная принцесса?
        - Нет... Почему в башне. Ничего подобного.
        - Тогда я тебе вечером объясню... - он заговорщицки подмигнул.
        - Галерио! Ты опять за свое?
        По лестнице за ними, пыхтя, шагал довольно полный немолодой человек в квадратной бархатной шапочке.
        - Ну что вы, маэстро Амвросий, я только показал нашей гостье ее апартименты...
        - Апартаменты, грамотей... напомнить, кому мне прошлый раз пришлось дырки от шпаг зашивать? И на каком месте?
        Галерио густо покраснел.
        - У Марсии такие нервные братья... Но бегают они плохо. Если бы я не зацепился за ту решетку, они бы ни за что меня не достали.
        - Скажи спасибо, что они тебя едва зацепили, так что ты только сидеть две недели не мог нормально. А если бы всерьез проткнули?
        - Ну ладно, Фриди, я побегу, - Галерио поклонился девушке, - меня там мажордом ждет. Но вечером я зайду.
        Он еще раз многозначительно подмигнул, и через мгновение скрылся за поворотом лестницы.
        Амвросий, чуть прищурившись, поглядел на Мольфи.
        - Интересный типаж. Лицо широкое, но скулы не слишком выступают. И очень светлая пигментация... Простите за любопытство, синьорина, вы родом с севера? Горянка? Из каких кланов? Судя по рыжине, думаю из людей Дикого Пика, а не Озер, и уж точно не из кланов сумрака. Для людей Вороненой Стали у вас слишком светлые волосы... Я угадал?
        - Да. То есть нет, ваша милость, я из Удолья. Вендранской округи. С севера, но не с гор...
        - Какая жалость. Нет, это я не про вас. Про мою ошибку. Вы не могли бы повернуться ко мне в профиль?
        - Что, извините?
        - Боком.
        Мольфи повернулась.
        - А зачем?
        - Ничего важного, просто наблюдения. Спинка носа чуть прогнутая, а сам нос довольно короткий, определенно что-то от типов Дикого Пика... И низкий рост. Несомненно, кровь переселенцев второй волны. Вендранская округа, это же как раз на западе. Учитывая легенды о происхождении кланов из Книги обретения Нагорья, вполне сходится. Возможно, хотя... Нет-нет. Не обращайте внимания, это я думаю вслух. Мне сказали, что вы сопровождали раненого?
        - Родгара? Да. Он был на носилках. А сейчас...
        Она смутилась, сообразив, что тот остался один на попечении лишь капитана.
        - Его положили в комнате, - Амвросий указал вниз по лестнице, - но мне бы хотелось узнать историю болезни.
        - Он не заболел, его ранили, - уточнила Мольфи.
        - Конечно, конечно, это просто устоявшийся термин...
        - Вы лекарь? Целитель?
        - Почти. Я хирург. Маэстро Амвросий.
        - Малфрида, - представилась девушка.
        - Очень приятно. Знаете что. В ногах правды нет. Сейчас мы спустимся, и вы мне все подробно расскажете. Идет?
        Выслушав ее рассказ, Амвросий подошел к Родгару. По пути в Серениссу сознание несколько раз к тому возвращалось, но насколько ясное Мольфи не знала. Раненый ничего не говорил, лишь смотрел в пустоту горячечными глазами. Однако сейчас они были закрыты. Хирург осмотрел повязку, затем начал раскладывать на столе инструменты довольно устрашающего вида.
        Мольфи не без дрожи разглядывала эти приготовления.
        - А почему у вас нет знаков жреца? - осторожно спросила она.
        - Я не проходил обрядов посвящения, - Амвросий деловито протирал блестящее лезвие суконкой, пропитанной какой-то резко пахнувшей жидкостью.
        - Но вы же лекарь?
        Амвросий отложил скальпель и посмотрел на девушку.
        - Понимаешь ли, дитя мое, жрецы-целители возвращают людям здоровье силой веры. Но иногда, прежде чем это делать, приходится что-то исправлять руками. А жрецам не рекомендуется иметь дело с кровью и тем более резать живую плоть. В исключительных случаях они могут на это пойти, но в основном это занятие для нас - хирургов. Как и смешивание зелий и снадобий - дело алхимиков. Это ремесло, а не магия.
        - А разве можно лечить ремеслом, а не магией?
        - Можно. Многое из того, что делает магия способно повторить ремесло.
        - Не может быть?
        - Ты еще очень наивна и мало знаешь. Подай мне, пожалуйста, вон те бинты. Да, да, эти. Рядом с часами.
        Девушка взяла рулон ткани и скептически посмотрела на небольшое сооружение с круглой белой пластинкой на лицевой стороне. На пластинке были написаны цифры и приделаны две стрелки.
        - Это часы?
        - Именно.
        - Какие маленькие. А где у них резервуар для воды или песка? Внутри? Там же совсем нет места. Их придется каждую четверть часа переставлять!
        Амвросий усмехнулся.
        - Это механические часы.
        - Механические? - недоверчиво переспросила Мольфи, - а как они работают?
        - Пружина поворачивает стрелки, а механизм следит за тем, чтобы они делали ровно один оборот за час.
        - Кто следит?
        - Механизм - устройство из шестеренок. Таких зубчатых колесиков. И еще маятник...
        Мольфи наморщила нос.
        - Колеса и маятник не могут ни за чем следить. Они не живые. Там какая-то магия?
        Она вопросительно обернулась к Амвросию.
        - Нет. Магии там нет. Чистая механика.
        - Разве механика может заменить живое существо? Или магию?
        - Иногда может. Хотя маги и не слишком любят это признавать, но творения механиков и инженеров, зачастую, не уступают в мощи заклинаниям даже очень сильных волшебников.
        - Но если ремесленники могут превзойти магов, то почему они этого не делают? У нас в городе был собственный волшебник, но я не встречала там ни одного механика.
        - Не все так просто. Хорошему механику нужен талант и обучение подобные магическим. И даже после этого ему приходится опираться на устройства и механизмы. Ты спросишь, зачем тогда вообще с этим возиться? Я отвечу. Устройства может использовать кто угодно, а маг не может дать другому способность колдовать... Нет, конечно, древние могли зачаровывать вещи, но это искусство, к счастью, практически утрачено.
        - Почему, к счастью?
        - Потому, что механики не могут создавать действительно разрушительных устройств. В отличие от магов. Ну и еще потому, что сила механизмов черпается в окружающем нас мире, а сила зачарованных предметов - в магических флюидах других живых существ. Ты же не хочешь стать бессловесным приложением к волшебному посоху?
        Малфрида испуганно замотала головой. Перед ее мысленным взором пронеслась картина из прошлого - каменный истукан, топчущий испуганных людей и наполняющийся силой от их страха...
        - Что с тобой, - насторожился Амвросий, - ты так побледнела?
        - Нет. Ничего. Просто я... я немножко боюсь крови.
        - Ты можешь выйти, пока я буду работать.
        - Да... Наверное. Я думаю, так будет лучше.
        Она вышла из комнаты и присела на скамейку. Воспоминания заставили ее задуматься о том, что ее истинная цель разобраться в себе и найти выход из сложившегося положения. И для этого ей нужно как-то добраться до таинственного города по имени Ашт-Сехнеб. И переплыть море. Тут она расстроилась окончательно. Если плавание через реку ее так напугало, то как ей пересечь море, которое, по словам Орелия, было намного шире? И, кстати об Орелии, с чего это его внезапно начали звать Дидериком?
        Амвросий вышел из комнаты спустя час с небольшим. Его фартук и нарукавники были густо пропитаны кровью, а на лбу блестели капельки пота.
        - К моему удивлению состояние раненого не так уж и скверно. Воспаление почти утихло. Жаль, что он не попал ко мне в руки сразу. Теперь лица уже не восстановить. Надеюсь, он хотя бы успел жениться...
        Амвросий метнул быстрый взгляд на девушку и запнулся.
        - Я постарался как мог очистить раны, - продолжил он, после едва заметной паузы, - но уже поздно. Такое надо ушивать в первый день. А у него уже кости начали понемногу срастаться.
        - Он выживет?
        - Весьма вероятно. Исключительно крепкий организм. Довольно интересный случай на самом деле. Я обязательно включу его в свою монографию. Сейчас мне нужно подготовить схему дальнейшего лечения, а ты останься, пожалуйста, с ним. Если он вдруг очнется, последи, чтобы он не пытался встать или снять повязку. Сейчас ему крайне нужен покой.
        Девушка зашла в комнату. Родгар лежал без сознания. Новая повязка на его голове была заметно аккуратнее. Хирург определенно знал свое дело.
        Мольфи присела рядом с кушеткой и еще раз глянула на раненого. Тот неожиданно открыл глаз и посмотрел ей прямо в лицо. Она вдруг поняла, что из взгляда исчезла горячечность и он стал ясным и четким.
        Девушка ойкнула и подскочила с табурета. Родгар попытался схватить ее за руку, но промахнулся и ухватился за подол.
        - Не уходи... - его голос был тихим, хриплым и казался совсем незнакомым.
        - Я здесь, - пролепетала она, - я не уйду.
        - Где я? Что это за место? Как мы сюда попали?
        - Я не знаю... Точно не знаю. Это, кажется, Серенисса. Нас привели сюда люди, которых нашел Орелий. И они почему-то зовут его Дидерик!
        - Ясно, - взгляд Родгара устремился в потолок.
        - Что ясно? - переспросила Мольфи, - я ничего не понимаю...
        - Ты не должна меня бросать... Я должен выбрать дорогу. Но перед этим найти тебя... Я нашел. Не уходи... Это важно. Я не знаю почему, но это важно...
        Похоже, он снова начал бредить. Голос стал сбивчивым, а в глазах опять появился мутный огонь. Надо бы позвать Амвросия. Он должен знать, что делать. Мольфи не слишком решительно посмотрела на сжимавшую край подола руку Родгара. Пока он ее не отпустит, она не сможет никуда пойти. Да и вообще стоит ли оставлять его одного?
        Родгар посмотрел на Мольфи. Его взгляд опять прояснился.
        - Они могут за мной прийти. Сохрани это...
        Второй рукой он вытащил из кармана небольшой предмет и протянул его девушке.
        - Возьми. Спрячь. Я заберу его. Потом. Никому не показывай.
        Мольфи растерянно поглядела на протянутую вещь. Это был небольшой каменный брусочек с вырезанными на одной из граней непонятными символами.
        - Что это?
        - Не важно... Не спрашивай. Просто спрячь, сюда идут. Не отдавай его никому. Это наше спасение...
        Он силой втолкнул брусочек ей в руку. За дверью послышался какой-то шум. Девушка машинально сунула камень в карман и обернулась.
        - О, я вижу, он очнулся, - вошедший Амвросий довольно потер руки, - очень хорошо, голубчик, очень хорошо. Просто прекрасно. Нет, нет, не надо шевелиться. Это вам еще пока рано. Потерпите немного. Я уже распорядился насчет укрепляющей диеты. Обещаю, самое позднее недели через три вы будете как огурчик. Ну или хотя бы начнете самостоятельно ходить.
        -Тебе здесь нравится?
        Галерио с гордостью поглядел на Мольфи.
        Балкон, на который он ее привел, выходил в еще один внутренний сад. Внизу, в вечернем сумраке, темнели вечнозеленые кусты, пирамидальные кипарисы и замысловато подстриженные деревца. Стены густо заплетали плющ и дикий виноград.
        - Зимой тут не так романтично, как летом, но все же...
        Мольфи слегка поежилась при напоминании о зиме, на балконе было довольно прохладно.
        - Тебе холодно?
        Он пододвинулся ближе.
        - Нет, не очень.
        Мольфи слегка подалась назад.
        - Вы так привыкли к холодам у вас, на севере? - не сдавался юноша.
        - Ну не то чтобы... - она замялась.
        Галерио решил зайти с другой стороны.
        - Ты любишь стихи?
        - Ну да. Немного. Я люблю читать.
        - Это хорошо, сейчас я прочитаю тебе сонет...
        Он неожиданно опустился на одно колено и взял ее за руку.
        Мольфи хотела отдернуть руку, но передумала.
        Юноша набрал в грудь воздуха, и только открыл рот, как сзади донеслось негромкое покашливание. От неожиданности Галерио поперхнулся и вместо стихов издал какой-то невнятный не то хрип, не то присвист.
        - Вот вы где...
        Мольфи узнала голос Орелия.
        Галерио вскочил и нервно стал оправлять куртку.
        - Мы это... того. Честное благородное слово. С самыми лучшими намерениями. Неужели бы я рискнул...
        - Конечно же, нет. Я уверен в полной невинности твоих намерений, - усмехнулся Орелий, - Мольфи ведь настоящая волшебница.
        - Да? - голос Галерио странно задрожал.
        - Самая, что ни на есть. Она одним заклинанием разогнала банду разбойников в горах.
        Мольфи почувствовала как ее лицо начинает заливать краска.
        - Ну я не то, чтобы...
        - Ты видел обожженную руку привезенного нами человека? - не унимался Орелий, - так вот это тоже она!
        - Не может быть...- прошептал Галерио.
        - Я не хотела, он просто поднял руку на...
        - Вот-вот, - перебил ее Орелий, - всего то лишь поднял руку.
        Бледность Галерио стала заметна даже в сумерках.
        - Предупреждать надо... - пробормотал он, - клянусь вам, донна, если бы я только знал, я бы даже в мыслях не...
        - Мольфи, - прервал его Орелий, - мне нужно кое-кому тебя представить. Идем.
        Он взял ее за локоть и увел с балкона.
        - Ты его до смерти напугал, - обиженно заметила Мольфи, - а он всего лишь собирался прочитать мне стихи. Ни один молодой человек еще ни разу не читал мне стихов.
        - Эту оплошность, несомненно, следует исправить. Но как-нибудь после. А молодому человеку не помешает немного остыть...
        Мольфи недовольно засопела.
        - Я сама в состоянии решить, что следует молодому человеку.
        - Крайне сомневаюсь. Ты еще так неопытна и наивна...
        - Я уже взрослая. И нечего меня опекать!
        - Ладно, ладно. Не кипятись. Никуда он от тебя не денется.
        - Лучше скажи, куда ты меня ведешь?
        - Сейчас узнаешь. Мы уже пришли.
        Он провел ее в не очень большой, слабо освещенный кабинет. В кресле сидел худощавый мужчина средних лет в ярко красном одеянии. На его груди висел позолоченный знак, изображавший ключ.
        Мужчина рассеянно перелистывал какую-то книгу. Заметив их, он бросил ее на полку и внимательно стал рассматривать Мольфи.
        - Мэтр Сораниус, - представил незнакомца Орелий, - архимаг и ректор коллегии огненных магов Серениссы.
        - Временно исполняющий обязанности ректора, - мягко улыбнулся волшебник, - так это, значит, и есть та самая девушка? Очень любопытно.
        Мольфи замерла в нерешительности.
        - Ее зовут Малфрида, - добавил Орелий, - она немного растерянна, но уверяю вас, я видел, на что она способна.
        - Посмотрим, посмотрим... Милочка, вы не могли бы зажечь для меня эту свечу. Становится темно.
        Мольфи нервно протянула руку к поясу, где обычно хранила огниво, потом сообразила, что от нее ждут совсем другого. И на секунду растерялась. Посмотрела на напряженное лицо Орелия, ожидающее Сораниуса. И решилась. Будь, что будет, в конце концов. Сколько можно тянуть с неизбежным. Пусть хоть как-то, но все решится.
        Свеча ярко вспыхнула. Пламя резко охватило весь свободный конец фитиля и немного захватило воск. Тот затрещал и крупными каплями потек на стол.
        - Впечатляет... - Сораниус огладил едва начинающую седеть бородку, - весьма. Вы были правы.
        Он посмотрел на Мольфи и улыбнулся.
        - Присаживайтесь, нам с вами есть о чем побеседовать.
        К концу ее рассказа, свеча успела прогореть больше, чем наполовину.
        - Кордред... - задумчиво произнес Сораниус, - как же, помню. Я встречал его, когда еще был студентом. Талантливейший маг... Увы, выбрал неправильные средства, для реализации своих целей. А жаль. Очень жаль. Последнее, что я о нем слышал, Ординатура его все-таки настигла. Святейший Трибунал не любит разглашать подробности, но кое какие слухи до меня дошли. Впрочем, это не суть.
        - Это не может повлиять на перспективы ее принятия в коллегию магов? - спросил Орелий.
        - Не думаю. У нее изрядный талант, и я не позволю ему пропасть втуне. Полагаю, я смогу убедить коллег в необходимости ее зачисления. Я даже готов лично курировать ее учебу.
        Мольфи не совсем поняла, что означало слово "курировать", но на всякий случай вежливо кивнула.
        - В ближайшие пару дней я улажу все формальности, и мы сможем официально зачислить ее в нашу коллегию. И у вас, сударыня, начнется совсем другая жизнь.
        Он добродушно посмотрел на немного сконфуженную Малфриду.
        - Но учтите, милочка, работать вам придется много. Лентяев я не терплю.
        Огонь свечи едва заметно колыхнулся. В дверном проеме показалась миловидная темноволосая девушка в сиреневом бархатном платье. Она бросила короткий взгляд на Орелия, и сразу же чуть потупившись, сказала:
        - Извините меня, пожалуйста, синьор Дидерик, но отец просил сказать, что он ждет вас в библиотеке. И вас, мэтр Сораниус, тоже.
        - Спасибо, Джина, мы сейчас придем, - кивнул Сораниус, - не думаю, что стоит заставлять адмирала ждать.
        Маг посмотрел на Мольфи и добавил.
        - Ты не могла бы проводить Малфриду? Боюсь, она еще не слишком освоилась в вашем доме. Для непривычного человека это настоящий лабиринт.
        Девушки некоторое время молча рассматривали друг друга, потом Джина жестом пригласила Мольфи следовать за ней. По пути та украдкой продолжала разглядывать свою проводницу.
        - "Красивая", - сделала она вывод. Потом задала вопрос.
        - А почему вы зовете его Дидериком?
        Джина остановилась и удивленно взмахнула густыми черными ресницами.
        - А разве это не его имя?
        - Нам он сказал, что его зовут Орелий.
        - А-а-а... - лицо Джины разгладилось, - это всего лишь его псевдоним.
        - Понятно, - кивнула Мольфи, - это что-то вроде фамилии...
        Джина опустила ресницы, и ее голос едва заметно дрогнул.
        - Не совсем. Просто он так назвался, чтобы его не узнали. Его враги.
        - Мы же не его враги... - Мольфи исподлобья глянула на собеседницу, - нас то зачем было обманывать?
        Джина улыбнулась и молча пожала плечами.
        Мольфи обиженно вздернула подбородок.
        - Пойдемте дальше. Галерио обещал почитать мне стихи.
        Ее спутница снова улыбнулась.
        - Имейте в виду, Малфрида, при всей его обаятельности Галерио крайне непостоянен в своих привязанностях.
        Адмирал Евлимий был крепким, и уже немолодым мужчиной, со строгим, забронзовевшим от ветра и морского солнца лицом. Он быстрым шагом вышел навстречу гостям.
        - Рад приветствовать вас под крышей моего дома, граф Дидерик. Моя служба не слишком располагает к длительным светским беседам, поэтому предлагаю сразу перейти к делу.
        - Приятно иметь дело со столь решительным человеком, ваше превосходительство.
        Адмирал пригласил вошедших за массивный стол. Возле него их уже ждал полноватый улыбающийся мужчина в отороченном мехом одеянии.
        - Марко Леоне, - представил его адмирал, - один из двенадцати председателей совета негоциантов Серениссы. Уполномочен говорить здесь от лица всего совета.
        - Очень приятно, граф, - у негоцианта оказался неожиданно глубокий бас, - уверен, нам есть, что обсудить.
        - Рад встретиться с вами лично, - поклонился Дидерик, - отец весьма лестно о вас отзывался.
        - Не ожидал, что моя скромная персона может быть известна даже на далеком севере, - не остался в долгу торговец.
        - Предлагаю все-таки перейти к делу, - прервал обмен любезностями адмирал.
        - Не буду скрывать, - начал Дидерик, - я был направлен сюда с дипломатической миссией. Император не молод и болен, так что выборы его преемника не за горами.
        - Не секрет, что его племянник Лизандий имеет все шансы унаследовать трон, - пожал плечами адмирал.
        - Хочу напомнить, что наш глубокоуважаемый гость, также располагает некоторыми правами, - пробасил Марко, - как сын двоюродной сестры Его Величества и член княжеского рода, граф Дидерик вполне может выдвигать свою кандидатуру...
        Адмирал отрицательно покачал головой.
        - Этот вариант даже не рассматривается, - отмахнулся Дидерик, - речь совсем о другом.
        - О чем же?
        - Лизандий, при всех его достоинствах, все же не лишен отдельных недостатков, - начал Дидерик, - увы, но он весьма юн и в силу этого крайне подвержен чужому влиянию...
        - А еще он мот, трус и дурак, - отрезал адмирал, - это всем известно. И что с того?
        Дидерик сконфуженно улыбнулся.
        - Вы удивительно прямолинейны, ваше превосходительство. Так вот, влияние на Лизандия оказывает в первую очередь великий князь Удольский Сигибер. Это человек многих достоинств, но он несколько, кхм, честолюбив.
        - А вы удивительно дипломатичны, - сухо отрезал адмирал, - да Сигибер спит и видит себя если не первым, то вторым человеком в Империи.
        - И, надо сказать, некоторые основания для таких претензий у него есть, - заметил Марко, - две трети хлебного рынка Империи в его руках.
        - Деньги - ерунда, - буркнул Евлимий, - две трети рыцарского ополчения и половина имперских рот - вот в чем суть.
        - Я бы мог с вами поспорить, адмирал, - возразил негоциант, - но думаю, все же стоит для начала выслушать нашего гостя.
        - Итак, - продолжил Дидерик, - ясно, что в случае кончины нашего уважаемого монарха, возможности Сигибера возрастут чрезвычайно. Что не может не вызывать беспокойства, ибо равновесие есть краеугольный камень стабильности.
        - Говорите проще, граф, - нахмурился адмирал, - он станет заправлять всем от имени Лизандия.
        - Именно.
        - Помнится, юный Лизандий высказывал довольно экстравагантные идеи, - задумчиво произнес мэтр Сораниус, - лично я, как маг огненной коллегии, не слишком одобряю его мысль об объединении всех трех магических конгрегаций воедино.
        - Поверьте, - горячо перебил его негоциант Марко, - эти его организационные причуды еще ничто, по сравнению с сокращением восточных гарнизонов и передачей сбора налогов откупщикам. Я более чем уверен, что эти мысли ему внушил Сигибер, мечтающий ослабить позиции других князей и захватить в свои руки доходы имперской казны. То, что в итоге мы рискуем оказаться беззащитны перед врагами, его совершенно не волнует!
        - Позвольте мне продолжить, - вмешался Дидерик, - вне зависимости от того что именно планирует делать Лизандий, мы не относимся к числу ближайших друзей и соратников глубокоуважаемого Сигибера.
        - Это точно, - кивнул адмирал.
        - И в силу этого нам было бы разумно держаться вместе, и быть готовыми отстаивать свои интересы на имперском сейме единым фронтом.
        - Не спорю.
        - В силу чего мой отец, от имени дворянства восточных провинций и городского совета Кюллена, желает заключить союз с Серениссой. В одиночку никому из нас не устоять.
        - Какова моя роль? - поинтересовался адмирал.
        - Ваше влияние при дворе исключительно велико. А на флоте так и вовсе безгранично. Я был бы рад, если бы вы согласились войти в этот союз и посодействовали включению в него ее высочества деспины Астреи.
        Адмирал молча разглядывал сложенные домиком на столе пальцы.
        - Деспина сама выбирает себе друзей, - наконец произнес он.
        - Я знаю. Но ваша рекомендация была бы серьезным аргументом.
        - Совет негоциантов поддержит это предложение - добавил Марко.
        - Полагаю, что коллегия магов тоже, - Сораниус, прищурившись, глянул на адмирала.
        - Я старый моряк, - вздохнул тот, - и знаю, что не стоит идти в бурные воды, не имея под рукой толкового лоцмана. Мне нужны гарантии. Сигибер - хитрый лис. Выступая против него, я должен быть уверен в союзниках.
        - Поэтому отец и направил сюда меня, - Дидерик посмотрел адмиралу в глаза.
        - Я это оценил, - Евлимий выдержал его взгляд, - вы рисковали жизнью.
        - К счастью, Братство Ворона приняло верное решение, - вмешался Марко, - полагаю, если и не на помощь, то на благожелательность с их стороны мы вполне можем рассчитывать.
        - Братство - лишь союз горных баронов, заправляющих в своем медвежьем углу, - пренебрежительно выпятил губу Евлимий, - меня куда больше смущает то, что я узнал от капитана Лориа. Вы помните человека, который пытался вас перехватить незадолго до встречи с моими людьми? Что вы можете о нем сказать?
        Дидерик едва заметно скривился.
        - Возможно. Я этого не утверждаю, но возможно теми наемниками на дороге заправлял человек из Черного Братства. Очень надеюсь, что это не так...
        - Черного Братства? - Сораниус нервно огладил бородку.
        - А я вот в этом почти уверен. Мои люди кое-что заметили, но у них не было приказа разбираться в деталях, - адмирал забарабанил пальцами по столу, - ваша миссия не нравится кому-то очень влиятельному, граф Дидерик. Бароны из Братства Ворона, при всех их недостатках, буквально помешаны на древних традициях, и имеют хотя бы какие-то понятия о чести и совести. Черные братья - лишены вообще каких-либо принципов, чуть ли не в открытую поклоняются древним культам и замешаны в крайне грязных делах.
        - Вы преувеличиваете, - не слишком решительно возразил Дидерик.
        - Нисколько - пробасил Марко, - они водят самую тесную дружбу с пиратами и контрабандистами, уж поверьте человеку всю жизнь занимающемуся морской торговлей.
        - Теперь вы понимаете, почему я говорю о гарантиях. Вы предлагаете мне вступить в борьбу с очень серьезными противниками. И я хочу быть уверен в тех, кто будет прикрывать мне спину.
        - Он прав... - кивнул Сораниус, - вмешательство Черного Братства несколько меняет дело. Речь уже не просто о дружеской вечеринке.
        - Какие гарантии вас устроят? - Дидерик решительно выпрямился в кресле, - полагаю, мое честное слово вы не сочтете достаточным?
        - Честное слово благородного дона много значит, - вздохнул адмирал, - но честное слово, подкрепленное реальными действиями, значит еще больше.
        - Что вы хотите?
        - Вы женитесь на моей дочери.
        - Что? - Дидерик и Сораниус произнесли это хором. Негоциант Марко с деланно невозмутимым видом уставился в окно.
        - Всегда надежнее иметь дело с родственниками, - невинно улыбнулся Евлимий, - вы согласны?
        - В какой-то степени да, - несколько растерянно произнес Дидерик, - честно говоря, я не слишком ожидал подобного оборота...
        - Так вы согласны на мои условия?
        Дидерик задумался.
        - Решайтесь, - негромко произнес Марко, - вы не только заключите важный союз, но и получите красивую и умную жену. Двойная выгода. Говорю как торговец.
        Он улыбнулся.
        - Честно говоря, - выдавил из себя Дидерик, - хотелось бы, по крайней мере, знать мнение девушки...
        - Это политика, - сухо отрезал адмирал, - а она не самое подходящее занятие для юных девушек. Если вы хотите что-то получить, то вы должны быть готовы чем-то пожертвовать.
        - Я не хочу для этого жертвовать другими, это предприятие и так стоило жизни нескольким людям.
        - Поверьте, - снова вмешался Марко, - если заключение союза провалится, число жертв будет куда большим. Не обольщайтесь в отношении Сигибера, он не остановится ни перед чем, ради власти.
        - Хорошо, - вздохнул Дидерик, - я готов. Но если девушка будет против, я бы не хотел делать ее несчастной. И надеюсь, что в этом случае можно будет найти иное решение...
        - Это мои проблемы, - кивнул головой адмирал, - и предоставьте их решать мне. Сегодня же мы объявим помолвку, а завтра я обговорю детали вашей аудиенции у деспины Астреи. Уверен, она будет рада вас выслушать.
        - Хорошо. Но у меня будет еще одна просьба к вашему превосходительству. Эти вечно бредущие за мной солдаты. Они так необходимы? Я чувствую себя буквально узником.
        - Вы хотите иметь дело с убийцами Черного Братства один на один?
        - Ну, я не думаю, что...
        - А зря. Пока вы не встретитесь с Ее Высочеством, вас будут охранять как самую большую ценность в моем доме.
        Мольфи казалось, что бешено колотящееся сердце вот-вот выскочит сквозь ребра. Голова кружилась, а в ушах звенело. Она стояла на подиуме меж двух горящих жаровен, и облаченный в багрово-золотые одеяния Сораниус протягивал ей крошечный золотой ключик на витом алом шнурке. За спиной волшебника застыло красно-золотистое море студентов и магов коллегии огня.
        - Сим посвящаю тебя, Малфрида, в почтенные члены корпорации адептов огня. Клянешься ли ты всегда соблюдать наши правила и установления, следовать пути знания и не сворачивать с него на тропы заблуждений?
        - Клянусь... - собственный голос показался ей чужим и каким-то деревянным.
        - Клянешься ли ты, Малфрида, всегда быть честной с собой и другими, и употреблять свои знания и умения лишь во благо?
        - Клянусь...
        - Клянешься ли ты, Малфрида, никогда не обращать данные тебе способности и искусство ко злу и даже не помышлять об этом?
        - Клянусь...
        - Да будет так! Возлагая на тебя этот символ, Малфрида, я принимаю тебя в наши ряды. Отныне ты становишься нашим полноправным товарищем и соратником, и получаешь законное право творить заклинания на всех землях, освященных именем и силой нашего благословенного Императора. Кроме того ты приобретаешь право сидеть в присутствии имперских князей, не снимать головного убора кроме как приветствуя императора и принцев крови, и освобождаешься от уплаты каких-либо податей и налогов. Еще ты можешь претендовать на обладание гербом и постоянной фамилией по твоему усмотрению.
        Он надел витой шнурок ей на шею и медленно положил золотой ключик ей на грудь.
        - Поздравляю тебя, Мольфи, - в его глазах заискрилась улыбка, а из голоса исчез пафосный металл, - от всего сердца поздравляю.
        - Спасибо, - прошептала девушка.
        Огни свечей перед ней рассыпались в фейерверке разноцветных огоньков и она поняла, что плачет.
        - Выйди к ним, - Сораниус мягко подтолкнул ее вперед.
        Она хотела протереть слезы с ресниц, но побоялась и шагала вперед почти наугад, боясь только одного - споткнуться и упасть на глазах у всех. Дойдя до края подиума, она все же смогла вовремя остановиться.
        Зал взорвался аплодисментами и приветственными криками. Голова у нее окончательно пошла кругом. Она улыбалась и плакала, и казалось, что весь зал вращался вокруг нее.
        Амвросий с явным удовольствием оглядел пациента.
        - Вы поразительно быстро восстанавливаете силы. Просто удивительно как это вам удается.
        Родгар прикоснулся кончиками пальцев к левой щеке и чуть поморщился.
        - У вас есть зеркало?
        - Вы уверены, что этого хотите? Я бы пока не рекомендовал...
        Раненый посмотрел на хирурга.
        - Я солдат, а не впечатлительная барышня. Дайте зеркало, пожалуйста.
        - С другой стороны, вам крупно повезло. Уцелели оба глаза и большая часть носа...
        Амвросий вздохнул и протянул Родгару полированное бронзовое зеркало.
        Тот посмотрел, быстро моргнул, и вернул его обратно.
        - У вас крепкие нервы, - заметил Амвросий, убирая металлическую пластину, - рекомендую в дальнейшем отпустить бороду. Она немного скроет шрамы. Кроме того, бриться вам теперь будет несколько затруднительно.
        - Спасибо за совет, - негромко ответил Родгар, - я бы еще хотел спросить про девушку.
        - Ту, что была с вами?
        - Это не совсем то, о чем вы подумали...
        - Вы умеете читать мысли? Хотя не важно, в принципе это ваше с ней личное дело.
        - Нет. Просто некий человек в свое время поручил ее моей опеке. Он утверждал, что наши с ней судьбы тесно связаны. Впрочем, не думаю. что это будет вам интересно. Так вы можете сказать мне, что с ней?
        - О, с ней все в полном порядке. Ее зачислили в коллегию магов, и мэтр Сораниус обещал лично заняться ее обучением. Девочка показалась мне довольно умной и любознательной. Полагаю, ее ожидает блистательная карьера.
        - Как знать... - вздохнул Родгар, - прошлое иногда возвращается.
        - О чем это вы?
        - Нет, ничего. Не берите в голову.
        - Ну что ж, тогда я вас оставлю. Повязку я пока накладывать не буду, ранам полезен свежий воздух. И не забудьте после завтрака выпить микстуру.
        - Спасибо, доктор, - Родгар попробовал улыбнуться, но разбитое лицо скрутила острая боль.
        - Осторожнее, голубчик. Боюсь, вам придется избавиться от привычки часто улыбаться.
        Амвросий собрал инструменты и вышел из комнаты. Стоявшие с той стороны двери солдаты отсалютовали ему алебардами, ударив древками в пол. Дверь запахнулась, и холодно лязгнул замок. Родгар остался сидеть на постели, задумчиво разглядывая выложенный на столике завтрак. Потом взял в руки серебряный нож с затупленным концом и пощупал лезвие.
        - Как пробка... - глухо произнес он, и бросил нож на блюдо.
        Мольфи вошла в зал сразу за Орелием. Или Дидериком. Она так и не решила, как его следует называть. В полированном мраморе пола отразилось ее новое красно-оранжевое одеяние и висевший на груди золотистый ключик.
        Она уже немного привыкла к размеру города, но дворцовый зал оказался новым испытанием. Ряды огромных колонн по сторонам напоминали вековой лес, а потолок едва не терялся в бивших через верхние ряды окон солнечных лучах. Стоявший на противоположном конце зала трон казался отсюда совсем крошечным.
        Они долго шагали к нему мимо любопытно глазевших на них людей в богатых одеждах. Вблизи стало ясно, что трон вполне соответствовал масштабам помещения. На нем восседала молодая женщина в темно-красном бархатном платье и с украшенной рубинами серебряной диадемой на темных волосах. Рядом с троном спадали с потолка два огромных штандарта. Имперский - синий с золотым грифоном, и алый с тремя серебряными звездами Серениссы.
        - Приветствую вас, ваше высочество, - Дидерик низко поклонился.
        Мольфи по мере сил изобразила тщательно отрепетированный заранее реверанс. Вышло довольно неуклюже, но правительница обнадеживающе улыбнулась, и у Мольфи отлегло от сердца.
        - Рада видеть вас в моем городе, граф, - у деспины оказался довольно низкий, но приятный голос, - и вас, юная волшебница.
        - Я посчитал необходимым засвидетельствовать вам свое почтение лично, - добавил Орелий.
        - Подойдите ближе, - она сделала приглашающей жест.
        Дидерик зашагал вверх по ведущей к трону лестнице и подтолкнул Мольфи за собой.
        - Поднимайся, - шепнул он ей.
        Она неуверенно двинулась за ним, опасливо косясь на рослых светловолосых гвардейцев, выстроившихся с алебардами вокруг основания трона.
        - Вы очень скромны для волшебницы, - в глазах правительницы блеснули озорные искорки, - но боюсь, что мои чародеи слишком уж быстро это исправят.
        Вблизи Мольфи поняла, что деспина несколько старше, чем ей сначала показалось.
        Астрея повернулась к Дидерику.
        - Что вы принесли с собой из родных лесов, граф?
        - Свидетельства глубокого уважения, ваше высочество...
        - Этикет прекрасная вещь, но отнимает уж слишком много времени у действительно полезных занятий. Говорите прямо.
        - Мой отец хотел бы рассчитывать на тесную дружбу между нашими княжествами.
        - Это разумное предложение.
        - Благодарю вас, ваше высочество.
        - Адмирал Евлимий и синьор Марко Леоне уже обрисовали мне детальные контуры этой дружбы. Уверена, что она принесет нам много пользы.
        Она говорила не слишком громко, но ее слова отчетливо разносились по всему огромному залу.
        - Еще раз благодарю, - Дидерик снова поклонился и, одернув Мольфи за рукав, двинулся с трона вниз.
        Спустившись, Мольфи, направилась было обратно ко входу, но Дидерик ее остановил.
        - Нам туда, - он указал в боковую колоннаду рядом с троном.
        Девушка послушно двинулась за ним. Там оказалась небольшая дверь. Возле нее застыли два огромных гвардейца в сверкающих латах. Их перекрещенные алебарды загораживали проход. Дидерик оглянулся. Откуда-то из-за колонны буквально выплыла грузная фигура Марко Леоне.
        - Идемте, - он сделал знак гвардейцам.
        Те молча убрали алебарды.
        За дверью оказалась витая лестница, потом узкий коридор, еще лестница и в конце небольшая уютная комнатка без окон, с несколькими креслами и камином. В одном из кресел сидела деспина Астрея.
        Мольфи удивленно распахнула глаза.
        - Но как? - вырвалось у нее.
        - Мой путь от трона короче, - едва заметно улыбнулась правительница, потом ее лицо опять стало серьезным.
        - Не будем терять времени попусту, - она жестом пригласила их садиться, - теперь, когда вы были официально представлены и успех вашей миссии публично объявлен, мы можем заняться деталями.
        Она взяла из вазы персик и аккуратно разрезала его пополам.
        - Хотите?
        Дидерик отрицательно покачал головой.
        - Как скажете, - она отрезала себе дольку, - вы предлагаете дружественный пакт, направленный против Сигибера?
        - Именно.
        - Адмирал за вас поручился. У меня нет оснований ему не доверять. Но я бы хотела уточнить некоторые мелочи...
        Мольфи растерянно оглядывалась. Она не имела ни малейшего понятия ни о том, что обсуждали Дидерик с Астреей, ни о том, зачем он вообще ее сюда притащил.
        Разговор продолжался долго, и девушка заскучала и стала ощущать себя каким-то предметом мебели. Впрочем, присевший в уголке Марко тоже никак не участвовал в обсуждении, флегматично глядя в огонь.
        От нечего делать она разглядывала темно-красное бархатное платье деспины и украшавшую его тонкую серебряную вышивку. Время тянулось невыносимо медленно и ей казалось, что этот разговор никогда не кончится.
        - Что ж. Думаю, мы все обсудили, - Астрея отодвинула серебряную тарелочку с персиковыми косточками.
        Дидерик поднялся с кресла.
        - Я очень рад, что мы смогли прийти к соглашению.
        Мольфи облегченно вздохнула, и они вышли из комнаты.
        Марко вопросительно поглядел на деспину.
        - Ему можно доверять. Для своих лет он весьма умен и рассудителен. И не лишен чувства ответственности. Если не растеряет этих качеств, то будет хорошим правителем и достойным преемником отца.
        - А девушка?
        Астрея рассеянно поворачивала кончиком ножа одну из лежавших на тарелочке персиковых косточек.
        - С ней непонятно. Тьма коснулась ее. И осталась в ней. Ее путь не определен. Я не могу ничего сказать однозначно.
        - Отец Барло ожидает вашего решения, деспина.
        - Орел наш арнийский решил мне польстить? Я не вправе приказывать Имперской Ординатуре. Он способен принять решение сам.
        Косточка со звоном отлетела на край тарелки, подскочила и укатилась на скатерть.
        - Отец Барло, несмотря на определенный фанатизм, достаточно разумен, ваше высочество. И отлично понимает, кто в городе хозяин. Так что вы решите?
        - Пока оставьте ее. Раз Сораниус за это взялся, пусть он за девочкой и присмотрит.
        - Хорошо, ваше высочество. А как насчет графа Дидерика?
        - Поручим это адмиралу. В конце концов, граф уже практически его зять.
        Мольфи покрутила в пальцах золотистый ключик.
        - Ты из-за этого?
        Галерио вздохнул.
        - Но я же сама не изменилась? Это только сверху. Просто одежда...
        - Вам виднее, синьора.
        Она посмотрела ему в глаза.
        - Мне больше нравилось, когда ты называл меня Фриди.
        - Как скажете, уважаемая донна... Малфриди... Фриди.
        - Ты обещал почитать мне стихи.
        - Да... конечно. Героическую поэму?
        - Лучше что-нибудь грустное...
        - Вы опечалены, донн... Фриди? Что-то случилось?
        - Нет. Ничего. Просто... просто эта свадьба. Я думала... Не знаю почему, но мне казалось. Ладно, не будем об этом.
        - Не стоит горевать, - его голос потерял обычную уверенность, - все образуется.
        - Да. Я знаю. Меня предупреждали, что такова судьба каждого волшебника.
        - Вы плачете?
        - Нет. Тебе просто показалось.
        Она отвернулась.
        Галерио прокашлялся.
        - Простите великодушно...
        Мольфи резко повернулась. Ее глаза ярко блеснули.
        - Вы всегда будете приходить, когда я собираюсь послушать стихи?
        Слуга растерянно потупился.
        - Вы просили сообщить, если с вашим другом, что-то...
        - Родгар? Ему хуже?
        - Не совсем в этом смысле... Но, думаю, что не слишком хорошо.
        Лицо Амвросия побагровело.
        - Как лечащий врач, я настаиваю...
        Человек в неприметной серой одежде бесстрастно смотрел сквозь него.
        - У меня приказ.
        - Что происходит? - Мольфи остановилась, переводя дыхание, и разглядывая столпившихся перед дверью вооруженных людей.
        Вооруженные люди не обратили на нее ни малейшего внимания. Лишь Амвросий всплеснул руками.
        - Они хотят его забрать. Он еще не до конца оправился. Ему крайне необходим покой. Говорю как врач!
        - У нас есть собственные лекари. Они за ним присмотрят.
        Кто-то из солдат вполголоса рассмеялся.
        - Я буду жаловаться, - пробурчал Амвросий, - это произвол!
        - Вы хотите оспорить приказ дона Барло?
        - Увы, у меня нет таких возможностей. Но я с ним категорически не согласен!
        - Это ваше личное дело. Откройте дверь.
        Стоявшие у входа солдаты вопросительно поглядели на Амвросия. Тот вздохнул и бессильно развел руками.
        Зазвенел в скважине ключ, дверь с легким скрипом распахнулась.
        - А вы говорите - "не оправился", - после минутной паузы выговорил человек в сером.
        Мольфи подошла и, поднявшись на цыпочки, заглянула ему через плечо. Стоявшая посредине комнаты кровать была перевернута вверх дном, окно распахнуто, и девушка явственно различила скрученную жгутом простыню, привязанную к решетке балкона и свисавшую на улицу.
        - Какой сильный организм, - потрясенно зашептал Амвросий, - это просто невероятно...
        - Капрал, организуйте погоню, - распорядился человек в сером, - он не мог далеко уйти.
        Глава 6
        Лодочник достал весло из воды, положил его на банку, и вопросительно поглядел на Родгара. Тот бросил взгляд на каменную полку набережной. От нее их отделяла пара сажен мутной, пахнувшей болотом, воды. Родгар снова повернулся к лодочнику.
        - Моя плата, - пожал плечами тот.
        Родгар протянул ему столовый нож.
        - Чистое серебро...
        - Здесь герб семьи ди Коста, - пробормотал лодочник, покрутив ножик в пальцах.
        - И?
        - За скупку краденого полагается тридцать ударов плетью...
        - Ты хочешь сказать, в Серениссе не найдется ни одного напильника и ни одной плавильной печи?
        - Значит мне придется делиться с плавильщиком. Добавить бы надо.
        - Хорошо, - буркнул Родгар, - вези меня назад и будем считать, что мы никуда оттуда не уплывали.
        - Ладно уж, чего сердиться то сразу... - примирительно заметил лодочник, снова опуская весло в воду.
        Выбравшись на набережную, Родгар завернулся в плащ и зашагал по узкому кривому переулку. Уже темнело, и с моря набегали тучи. Начинал моросить холодный мелкий дождик. В переулке было сумрачно и пусто. Где-то шуршали и попискивали крысы. Под карнизом глухо ухнул сыч.
        В просвете между домами, ведущем на соседнюю улицу, показался силуэт человека с алебардой. Родгар метнулся в сторону и распластался по стене, распугав копошившихся внизу грызунов. Стражник остановился, всматриваясь в темноту переулка. Родгар задержал дыхание, хотя и понимал, что оттуда солдат его все равно не услышит.
        - Крысы... - оправдательно буркнул стражник, поправил каску и побрел дальше.
        Родгар перевел дух и оторвался от стены. Огляделся. Со стороны улицы пробивались едва заметные блики света. Он направился в ту сторону.
        Источником света оказался висевший над дверью полуподвала масляный фонарь. Родгар собрался с духом и толкнул дверь.
        Полуподвал был длинным и низким. Тронутые плесенью каменные своды буквально давили на голову. Вдоль стен выстроились грубо сколоченные столы. За ними, да и просто на полу сидели люди. По большей части грязные и оборванные. Но кое у кого сквозь отрепья просвечивало золото и камни украшений. И оружие.
        Один из сидевших за столом - крепкий, небритый тип в кожанке - отчего-то показался Родгару знакомым. Но он не смог вспомнить откуда. Тип бесстрастно глядел на Родгара, подбрасывая на ладони небольшую стопочку золотых монет.
        Так и не вспомнив, Родгар отвернулся и нашел взглядом хмурую женщину, стоявшую за подобием стойки. Шагнул ближе.
        - Я бы хотел чего-нибудь выпить... - начал он.
        - А чо это ты решил, шо здесь пьют? - перебил его стоявший рядом щуплый долговязый тип, - особливо такие проходимцы...
        - А тебя вообще не спрашивают, - огрызнулся Родгар.
        - Ого! Оно ишшо и ругается...
        Родгар сжал кулак и пристально глянул на щуплого. Тот широко ухмыльнулся. Родгар почти не замахиваясь ударил его в челюсть. Щуплый качнулся, зацепился за табурет, и с грохотом повалился на пол.
        - Наших бьют!
        Стоявшие поблизости достали ножи и кинжалы. Упавший стер выступившую на губе кровь и поднялся.
        - Ну держись, паршивец...
        Родгар сжал кулаки и загнанно оглядывался.
        - Хватит.
        Он оглянулся на спокойный голос. Это был тот самый небритый тип с золотыми монетами.
        - Налейте ему. Я его знаю.
        Щуплый недовольно засопел, остальные убрали ножи. Женщина налила в глиняный стакан какой-то бурды с заметным уксусным запахом.
        Родгар взял стакан и опустился за стол, пытаясь вспомнить откуда небритый может его знать.
        - Я был наемником в Вендране. Ты Родрик Рейс, правильно?
        - Родгар...
        - Ба. У меня скверная память на имена. Но если я увижу человека в лицо хоть раз, я его запомню.
        При упоминании о лице Родгар едва заметно скривился.
        - Даже если от лица у того осталась едва половина, - добавил небритый.
        Затем положил золотые на столешницу и взял стакан.
        - Судя по второй половине тебе крепко досталось от того колдуна...
        - Нет. Это уже потом. Разбойники в горах.
        - Значит, тебе повезло. Что жив остался.
        Родгар отхлебнул из стакана. Вкус у содержимого оказался ничуть не лучше запаха.
        - Меня зовут Кралог, - небритый тоже приложился к стакану.
        Из полумрака за столом беззвучно выплыла миниатюрная немытая рука, и хищно растопырив пальцы, зависла над неосмотрительно брошенными на краю столешницы золотыми.
        - Зубы выбью, - не оборачиваясь, заметил Кралог и поставил стакан на стол.
        Рука замерла, сжала пальцы и так же беззвучно уплыла обратно в темноту, оставив золото на прежнем месте.
        - Тебе чем платить есть, Родгар?
        - Пока только это.
        Он вытащил из кармана серебряную ложку.
        - Но если ты мне поможешь, будут и деньги, - добавил он поспешно.
        - Оставь ее пока себе. Ты хорошо относился к простым наемникам. Достаточно, чтобы моей благодарности хватило на кружку этого пойла, - Кралог едва заметно улыбнулся краем тонких губ.
        Мольфи осторожно присела на край стула.
        - Меня зовут Барло. Отец Барло.
        Генеральный ординатор Серениссы был довольно молод для подобной должности, и его смуглое узкое лицо со жгучими черными глазами можно было назвать достаточно симпатичным.
        - Очень приятно, - робко кивнула Мольфи.
        - Не бойся. Мы лишь оберегаем покой Империи и не причиним зла невинным.
        - Вы из-за Родгара?
        - Да. Я вижу ты достаточно умна. Расскажи мне все, что ты о нем знаешь.
        - Я очень мало о нем знаю. Он никогда не говорил о своем прошлом.
        - О его прошлом мы в курсе. Куда больше нас интересует его будущее. Он говорил, зачем направляется в город? Где он хотел остановиться и с кем встретиться?
        Мольфи отрицательно покачала головой.
        - Очень странно. Ты не находишь? Вы много недель, бок о бок, едете в Серениссу, но ты даже на знаешь к кому и зачем...
        Он внимательно посмотрел на девушку.
        - Я говорю вам чистую правду, отец Барло.
        - Верю. Но может ты что-то запамятовала? Какие-то оговорки, детали, мелочи? Может быть имена? Адреса?
        - Нет. Ничего не помню... Совсем ничего.
        Ординатор покрутил в пальцах висевший на груди символический молоточек.
        - Очень жаль, Малфрида, очень жаль.
        Добродушие из его взгляда исчезло.
        - Надеюсь, если ты что-то вспомнишь... вдруг... то немедленно мне об этом расскажешь, - добавил он.
        Мольфи нервно сглотнула.
        - Оставим это, - ординатор встал и прошелся по комнате. Длинные полы его серого одеяния разлетелись от легкого сквозняка, - насколько я помню, он весьма ценил твое общество...
        Девушка почувствовала, что начинает краснеть.
        - ... и это навело меня на мысль.
        Барло резко остановился и внимательно посмотрел на Мольфи.
        - Какую? - выдавила она.
        - Как ты думаешь, если бы ты вдруг оказалась в опасности, он бы пришел на помощь?
        - В опасности... наверное. Наверное, да. Но почему вы об этом спрашиваете?
        - И если мы эту опасность инсценируем, то это даст нам возможность выманить его из убежища?
        - Но это... это неправильно! Он же не дикий зверь!
        - Нет, конечно же. Он намного хуже.
        - Но почему? Он же не чернокнижник?!
        Барло вернулся в кресло.
        - Он враг веры и Императора.
        - Он же ничего такого не сделал?
        - Это не важно. Он просто не успел. И мы должны схватить его раньше, чем он что-то сделает.
        Мольфи задумалась.
        - А что с ним будет, когда вы его поймаете?
        - Тебе не обязательно об этом знать...
        - Но вы можете мне сказать?
        - Ему будет воздано по заслугам.
        - Он спас мне жизнь... - Мольфи опустила взгляд.
        - Ты сентиментальна. Я понимаю, - ординатор вздохнул, - но посмотри на это с другой точки зрения. Что значат наши чувства перед долгом? Что вообще значит один человек перед всей Империей? Неужели его переживания достойны быть поставленными выше интересов державы?
        - Но вы бы могли... - она нервно сглотнула, - не очень сильно его наказывать?
        Она умоляюще поглядела на собеседника.
        Тот вздохнул снова.
        - Нет ничего хуже мягкости перед лицом врага. Не все это понимают. Они говорят о необходимости учитывать сложность обстоятельств и делать исключения... - ординатор покачал головой, - если у правила есть исключения это уже не правило. Нужно упрощать обстоятельства, а не идти у них на поводу.
        Мольфи снова потупилась.
        - Так ты готова? - спросил Барло.
        - Я не могу... - едва слышно ответила девушка.
        - Я не расслышал, что ты сказала?
        Она подняла голову и, глядя ему в глаза, повторила.
        - Я не могу этого сделать.
        Тот откинулся на спинку и кресла и сложил руки на груди.
        - Ты не хочешь помочь торжеству правосудия?
        - Вы не можете заставить меня предать Родгара. Я обязана ему жизнью. Если он так вам нужен, разыщите его сами.
        - Мы его найдем. Обязательно. Но тебе предоставляется возможность содействовать этому.
        - Я не буду этого делать.
        - Очень зря. На самом деле мы прекрасно можем обойтись и без твоей помощи. Так что я предлагаю это исключительно ради тебя самой.
        - Ради меня?
        - Именно. Я, можно сказать, оказываю тебе услугу.
        - Делая меня предательницей?
        Отец Барло усмехнулся.
        - Не надо таких громких слов. Ты тоже не слишком-то чиста перед верой и Императором.
        - Я не сделала ничего плохого...
        - Ты же начинающий маг, Малфрида, мне ли тебе говорить, что мысли зачастую имеют больший вес, чем действия?
        - Но это только если мысли повлекли действия... - не слишком уверенно возразила девушка.
        - Ты ошибаешься. Любые мысли создают в магическом отражении мира некие изменения. Сходные мысли рождают сходные изменения, и усиливают друг друга, подобно тому, как люди раскачивают в такт огромный колокол. Если много людей будут искренне во что-то верить, то это что-то возникнет в реальности...
        - Я понимаю, - кивнула Мольфи.
        - А люди, так уж случилось, эгоистичны, завистливы и недальновидны в большинстве своем, - вздохнул ординатор, - и если дать им верить в то, во что им хочется, они породят таких чудовищ, что мир содрогнется.
        - Вы совсем не доверяете людям?
        - Для этого я их слишком хорошо знаю, Малфрида. Им нельзя давать воли думать. Они должны слепо верить в то, что им укажут. Иначе они пожрут себя сами.
        - Но вы ведь тоже человек?
        Лицо отца Барло едва заметно дернулось.
        - На стадо баранов всегда найдется один лев. Главное, чтобы бараны его слушались. И не пытались занять его место... Но мы отвлеклись. Ты связалась с плохими людьми, Малфрида. В этом не было твоей вины. Но что это меняет? Ты соприкоснулась со злом. Оно затронуло тебя и стало искушать.
        - Я исправлюсь. Я не хочу стать таким как Кордред.
        - Вот тебе и представляется шанс исправиться, Малфрида.
        - Но не так же... - она чуть всхлипнула, - почему я должна искупать зло предательством? Предательство - дурной поступок, и оно само может порождать тех чудовищ, о которых вы говорили. Не лучше ли учить людей совершать хорошие поступки самостоятельно, чем навязывать добро силой?
        Ординатор нахмурился.
        - Ты еще не готова думать о таких серьезных вещах. Просто поверь мне. Я лучше знаю.
        - Я не сделаю того, о чем вы просите, - отрезала Мольфи.
        - Еще раз говорю, очень жаль. Ты вступила на скользкий путь, и отвергаешь предложение с него свернуть.
        - Я хочу остаться честной. И считаю это правильным.
        - Честным быть правильно, - кивнул ординатор, - но важны не поступки, а люди. Даже дурной человек может поступать хорошо. Но это еще не делает его хорошим.
        - Может быть, если человек поступает хорошо, он не такой уж и дурной?
        Барло задумался.
        - Я родился в Арнии, Малфрида. Наша земля породила много ординаторов. Наверное потому, что мы видели солнце...
        - Видели солнце? - непонимающе переспросила девушка.
        - Настоящее солнце. Здесь оно греет. А там оно жжет. Это дает понимание того, что свет двояк. Он приносит тепло и он сжигает. Император должен быть подобен солнцу. Он должен освещать и обогревать своих подданных и сжигать своих врагов. Если в человеке есть тьма, она должна сгореть. Если ее мало, тот будет обожжен, но выживет. Если много - он сгорит вместе с ней... В тебе есть тьма. Не преумножай ее, если не хочешь сгореть. Нынешний император стар, но я верю в нового. Он должен очистить Империю от тьмы. Даже если для этого придется сжечь половину... Худшую половину...
        - У нас с вами разные понятия о тьме, - угрюмо произнесла Мольфи.
        - Я это вижу, - отец Барло улыбнулся, - просто меня потянуло немного пофилософствовать. Не обращай внимания. Я лишь предложил тебе вариант. Если он тебе не нравится - твое право от него отказаться. Приятно было побеседовать.
        Мольфи быстрым шагом спускалась по лестнице. Разговор с ординатором вывел ее из себя. Она побаивалась Родгара и не считала его другом, но в какой-то степени успела к нему привыкнуть. И он действительно несколько раз спасал ей жизнь. Предать его было бы с ее стороны как минимум черной неблагодарностью.
        - Извините, - загудел сзади густой бас.
        Она повернулась на голос и вздрогнула. Перед ней стоял настоящий великан, саженного роста, с желтовато-коричневой блестящей кожей. На нем была надета полотняная рубаха, схваченная широким кушаком и просторные шаровары. Голову стягивал шелковый платок, из-под которого выглядывало широкое плоское лицо с перебитым носом. Дополняло это впечатляющее зрелище массивное золотое кольцо в левом ухе.
        - А-а...
        - Адмирал у себя?
        - Э-э-э...
        Незнакомец прищурился, глядя на Мольфи.
        - Меня зовут Теллио. Я комендант крепости Джаян-Крад. На юге. Я ищу адмирала Евлимио ди Коста. Мне сказали, он был где-то здесь.
        - Д-д-да... Нет. То есть да. Т-там.
        Она указала рукой в сторону библиотеки, где последнее время Евлимий частенько бывал в послеобеденное время.
        - Спасибо.
        Теллио еще раз оглядел ее.
        - Ты всегда такая бледная, или меня испугалась?
        - В-всегда.
        - Но ты никогда не видела людей с дальнего юга?
        Он широко улыбнулся. Ослепительно белые зубы ярко засверкали на коричневом лице.
        - Не-а, - отрицательно покачала головой Мольфи, - а вы оттуда?
        - Моя мать оттуда, - уточнил Теллио, - еще раз спасибо.
        Он повернулся и зашагал по коридору в сторону библиотеки.
        - А вот и он, - адмирал Евлимий широко улыбнулся, - рад тебя видеть Теллио.
        - И я вас, ваше превосходительство. И вас, синьорина Джиннора...
        - Синьора Джиннора, - поправил его адмирал.
        - О! Я пропустил свадьбу? Поздравляю! Кто счастливый избранник?
        Адмирал кивнул на стоявшего рядом Дидерика.
        - Граф Остенский и Замостья.
        - Поздравляю, ваша светлость.
        Дидерик немного сконфуженно улыбнулся.
        - Именно поэтому я тебя и пригласил, Теллио, - продолжил адмирал.
        Тот непонимающе посмотрел на Евлимия.
        - Помнится, тебе был нужен новый лейтенант.
        Теллио перевел взгляд на молодого мужа, потом снова посмотрел на адмирала.
        - Не хотите же вы сказать... - пробормотал Дидерик.
        - Еще как хочу. Или ты думаешь, я забыл про твои злоключения по дороге?
        - Но, папа!
        - Это для твоей же пользы Джина. Я не собираюсь делать свою дочь вдовой в медовый месяц. Дидерик отправится на юг сегодня же. Ты сможешь приехать к нему попозже...
        - Не понимаю, причем здесь все это, - нахмурился Дидерик.
        - При том, что в этой задн... хм, в этой глуши ни один наемный убийца до тебя не доберется. А с пиратами и бедуинами, я думаю, ты как-нибудь и сам справишься, в крайнем случае Теллио поможет. А когда все уляжется, мы обсудим вопрос твоего возвращения.
        - А что стало с вашим прежним лейтенантом? - Дидерик повернулся к Теллио.
        - Он оказался сущим интриганом, - вздохнул гигант, - чуть не поссорил меня с женой. Пришлось его повесить... Кстати, адмирал, новый знаменосец мне бы тоже не помешал.
        Военный порт Серениссы располагался на юго-востоке города, в устье старого речного рукава, отделявшего центр от расположенного на пересыпи квартала чужеземцев. От города порт отрезала белая каменная стена. Из такого же камня были сложены причалы и защитный мол. Тут же, внутри, располагалась верфь и склады. Густой скипидарный дух строевого леса и растопленной смолы забивал господствовавшие над остальным городом запахи водорослей и болота.
        - Скоро в море, - Теллио любовно разглядывал стоявшую перед ним каравеллу, - не люблю этот город. Он какой-то весь затхлый...
        - На болоте построен, - флегматично заметил негоциант Марко.
        - И воняет он тоже противно... - кивнул Теллио, - ладно, поднимайтесь на борт, лейтенант.
        - Одну минуту, мой капитан, мне нужно сказать пару слов нашему другу, - Дидерик кивнул в сторону Марко.
        - Жду тебя на борту. И поторапливайся, я хочу выйти из лагуны с отливом.
        Тяжелые сапоги Теллио загрохотали по сходням.
        - Ты что-то хотел сказать? - спросил негоциант.
        - Да, Марко. Я никого здесь хорошо не знаю, но ты, по крайней мере, знаком с моим отцом. Хочу тебя кое о чем попросить.
        - Буду рад помочь, ваше сиятельство.
        - Эта девушка. Малфрида.
        Он на секунду замялся. Лицо негоцианта осталось почтительно-внимательным.
        - Сораниус за ней приглядит. Но все же... Понимаешь ли.
        - Надеюсь, что да, ваше сиятельство.
        - Судя по лицу, нет. Когда мы сюда ехали, нас подобрали мусталийцы. И их главный сказал, что сделал это из-за нее. По его словам на ней был знак. Чего-то очень древнего и сильного. Мне она тоже показалась... не совсем обычной. После того как пропала тогда в горах. Не знаю, как это объяснить. В общем, под этим что-то есть. Я уверен. И это не просто суеверия... Ты меня понимаешь?
        Негоциант кивнул.
        - Многое в жизни происходит не просто так, ваше сиятельство. Иногда стоит доверять предчувствиям.
        - Короче я хочу, чтобы ты за ней немного приглядывал. Мало ли что. Трон Империи достаточно большая ставка.
        - Понимаю.
        Над бортом показалась голова Теллио.
        - Ты думаешь, я тебя до вечера ждать буду?!
        Дидерик забросил узел с вещами на плечо и зашагал к сходням.
        Негоциант проводил его взглядом и едва слышно пробормотал.
        - Вот оно как. Очень интересно...
        Мэтр Сораниус внимательно рассматривал позднего гостя.
        - Чем обязан, дон Барло? Надеюсь, не очередная проверка?
        - Нет, - генеральный ординатор добродушно улыбнулся, - всего лишь частный визит.
        - Полагаю, это не слишком надолго? - холодно поинтересовался маг.
        - Уж как сложится, - пожал плечами Барло.
        - Тогда приступим. Не будем тянуть время. Уже темнеет.
        - Это вы точно заметили... Темнеет. Во всех смыслах.
        - Вы пришли ко мне, чтобы устроить конкурс загадок?
        - Нет, что вы, мэтр Сораниус, я всего лишь задумался. Не обращайте внимания. Я хотел поговорить о вашей новой ученице.
        - Малфриде?
        - Именно о ней.
        - И чем эта юная особа смогла заинтересовать ваше учреждение?
        - Вы в курсе того, как она начала свое знакомство с магией?
        - Да, я знаком с этой душераздирающей историей. Вы полагаете девушку неисправимой?
        - Не исключаю. Я говорил с ней. И мне очень не понравилось то, что я услышал.
        - Как говорят в здешних краях - давайте не будем размазывать белую кашу по чистому столу, Барло. Мы с вами сведущие люди и прекрасно понимаем, как волшебство может воздействовать на человека. Поэтому не стоит многозначительно закатывать глаза и намекать на таинственные мрачные силы. Эти ухищрения оставьте для наивных горожанок. Девочка толком ничего не знает и мало что понимает. Кордред либо не собирался делать из нее свою помощницу, либо не успел. Все что у него вышло - не слишком надежная машинка по высеканию огня. Причем она еще сама не до конца осознает, как это у нее получается.
        - Вы заблуждаетесь, мэтр. Она покрывает соратников и не идет на сотрудничество с нами. Она уже ощутила вкус той власти, что может дать волшебство...
        Сораниус наклонил голову и скептически посмотрел на ординатора.
        - Ваша организация обладает достаточно специфичной репутацией, Барло. Сотрудничать с ней могут просто бояться. Я говорил с Малфридой. Она не рвется к власти. И даже не будет знать, что с ней делать, если вдруг получит. Не держите меня за идиота, Барло. Вы умный человек, и вам что-то от нее надо. Что?
        - Принцип, Сораниус, принцип. Она не захотела идти с нами. Значит она наш враг. Возражающим и колеблющимся не место под одним солнцем с праведными.
        - Барло. Если вы захотите истребить всех возражающих, колеблющихся и сомневающихся в правильности ваших личных взглядов на жизнь, Империя опустеет...
        - Вы несколько преувеличиваете, мэтр.
        - А вы забываете, что задача вашей организации исправление, а не истребление.
        - Давайте вы не будете обсуждать задачи Имперской Ординатуры, а я не буду вмешиваться в ваши чародейские материи?
        - Короче. Чего вы хотите?
        - Мне нужна эта девушка. Но без вашей санкции я не в силах ничего сделать. Деспина слишком полагается на возможности вашей коллегии.
        - Я не отдам вам девушку. Это все, что вы хотели узнать?
        - Давайте посмотрим на это с другой стороны, мэтр.
        - С какой?
        - Грядут большие перемены. Его величество, да продлятся годы его жизни, не слишком здоров. И если честно, то вряд ли его годы так уж сильно продлятся. И перед его преемником встанет задача восстановить одряхлевшую державу. И долг каждого подданного - содействовать ему в этом. Не так ли?
        - Так.
        - И те, кто помогут императору будут достойно вознаграждены. Так?
        - К чему вы клоните, Барло?
        - К тому, что куда лучше оказаться среди его помощников, чем среди его врагов.
        - Не понимаю, какое к этому отношение имеет девушка?
        - Собственно никакого. Вы имеете, мэтр.
        - Поясните.
        - Вокруг наследника сложился круг людей, поставивших себе цель оказать юному Лизандию необходимую поддержку и облегчить молодому человеку тяжкое бремя власти. Как вы отнесетесь к тому, чтобы разделить с ними эту ношу?
        - Хм-м-м... Своеобразное предложение. Хотя идеи глубокоуважаемого Лизандия в сфере реорганизации магических конгрегаций лично мне глубоко чужды. Он совершенно в этом не разбирается.
        - Так вам предоставится возможность направить его в должном направлении. Помочь и объяснить...
        - Вы полагаете, он может отказаться от идеи объединения?
        - Вам никто не мешает это с ним обсудить. Хотя с другой стороны у единой конгрегации должен быть и один руководитель...
        - Я об этом как-то не думал. Это же будет... Верховный маг Империи.
        Глаза Сораниуса блеснули.
        - Ну, вот видите, мэтр, любой предмет можно рассматривать с разных сторон.
        - А среди этого "круга желающих разделить бремя власти" есть маги?
        - Пока нет, мэтр Сораниус.
        - И вы предлагаете мне стать первым?
        Ординатор кивнул.
        - И за это вы хотите получить девушку?
        Барло снова кивнул.
        - Всего лишь небольшой жест доброй воли. Готовности к сотрудничеству.
        - Вы темните, отец. Очень уж неравная сделка. Вы предлагаете слишком много, за слишком малую цену. Мне это кажется странным.
        - Это не цена, мэтр, это символ. Вы должны продемонстрировать свое желание чем-то пожертвовать ради общего дела.
        - Барло. Вы фанатик, но не до такой же степени. Вам определенно что-то от нее нужно. А я не люблю, когда со мной играют втемную. Я хочу видеть ваши карты.
        - Хорошо. Я буду с вами честен. Девушка поможет мне выйти на беглого Родгара Ласи. А он даст мне понимание реальных замыслов Кордреда.
        - Всесильная ординатура не в состоянии найти Родгара сама?
        - Увы, мы не так всесильны, как это обычно представляют...
        - Или вы не хотите делиться лаврами с товарищами по ремеслу...
        - Ну что вы. Как можно. Это наше... общее дело.
        - Хорошо. Вы меня убедили. Девушка ваша, Барло.
        - Я был уверен, что мы сможем найти общий язык, мэтр.
        Ординатор поклонился и вышел. Через боковую дверцу вошел секретарь.
        - Ваш пунш, мэтр.
        - Спасибо, Дзанни.
        - Осмелюсь заметить, мэтр, но мне кажется, вы продешевили...
        - Я знаю. Дело не в Родгаре. Ему зачем-то нужна именно она. Но это не важно. Талантливых учеников я еще найду. А вот шанс стать Верховным магом Империи выпадает не каждый день.
        Мольфи достала каменный брусочек. Тот самый, что ей дал Родгар. Она вспомнила о нем только после разговора с ординатором.
        Брусочек был небольшой и темно-серый. Почти черный. Тщательно отшлифованная поверхность казалась маслянистой, но на ощупь была сухой. Одну из сторон покрывали аккуратно вырезанные символы. Чем-то они слегка походили на буквы. Но их очертания были ей совсем незнакомы.
        Скрипнула дверь. Она поспешно убрала брусочек в карман.
        - Это ты, Галерио?
        - Д-да... - юноша явно нервничал.
        - Что случилось?
        - Это очень важно. Очень.
        - Да что случилось?
        - Тебе надо уходить.
        - Уходить? Куда? Зачем?
        - Они идут за тобой. Скорее.
        - Кто идет? Что ты такое говоришь?
        Галерио нервно обернулся и посмотрел на дверь позади себя.
        - Ординаторы. Они хотят тебя арестовать.
        - Арестовать... Я говорила с отцом Барло. Он не собирался меня арестовывать. С чего ты взял, что они собираются это сделать?
        - Не спрашивай. Я знаю.
        - Мэтр Сораниус говорил, что мне нечего боятся. Ординатура меня не тронет. Надо пойти в коллегию...
        Она поднялась со стула.
        - У нас нет времени. Поверь мне...
        - Но они не должны этого делать. Они не могут. Ты что-то путаешь.
        - Скорее, Фриди, пожалуйста. Пошли.
        - Ну, хорошо. Но если завтра выяснится, что...
        Он взял ее за руку и потащил по коридору.
        - Скорее. Они уже идут.
        За поворотом раздались шаги, на каменных стенах задрожали отсветы факелов.
        - Мы опоздали... - Галерио резко остановился, - попробуем выйти через сад.
        Он развернулся и потащил ее в боковой проход. Они оказались на террасе, выходившей в один из внутренних двориков.
        - Надо как-то спуститься, - юноша оглядывался по сторонам.
        - Я ничего не понимаю. Ты уверен, что...
        - Тс-с-с, - он зажал ей рот.
        Совсем рядом, за стеной раздались голоса.
        - Ее нет в своей комнате.
        - Может, ее кто-то предупредил?
        - Нет. Никто об этом не знает. Наверное, просто вышла подышать свежим воздухом.
        - Оставьте двух человек в ее спальне, остальные пусть обыщут флигель. И не поднимайте лишнего шума. Это тайная операция.
        Прозвучали удаляющиеся шаги.
        - Теперь ты мне веришь?
        Девушка молча кивнула.
        - Тогда спеши.
        Он еще раз огляделся. Подошел к перилам и глянул вниз.
        - Ты когда-нибудь спускалась по вьющемуся винограду?
        - Ни разу...
        - Это совсем просто. У тебя должно получиться. Я делал это сотни раз... Хватайся.
        - А ты?
        - Я останусь и попробую сбить их с толку. Как спустишься, беги через сад. С той стороны калитка. Она закрыта на засов, он спокойно открывается изнутри. Как выйдешь, иди по переулку до канала, там повернешь налево. Запомни, налево. Через два квартала тебя должны ждать...
        - Кто?
        - Друзья. Торопись...
        Она посмотрела на его белевшее в полумраке лицо.
        - А если они догадаются, что это ты помог мне бежать?
        - Ничего. Я как-нибудь выкручусь. Я всегда выкручиваюсь.
        Она провела рукой по его щеке.
        - Спасибо.
        - Торопись, Фриди, ради всего святого, они уже близко... Ну же.
        Она сделала несколько шагов к перилам и еще раз оглянулась.
        - Быстрее! - громко прошептал он.
        За стеной опять раздались приглушенные голоса. Она схватилась за оплетавшую перила лозу и шагнула через парапет. Спускаться по винограду оказалось не так просто. Ветки угрожающе трещали и подавались, шершавые стебли обжигали руки, а бурые и красные листья заслоняли обзор и норовили попасть то в глаз, то в нос. Ей казалось, что на произведенный ею шум должен был немедленно сбежаться весь дом, но в саду оказалось тихо и пусто.
        Оторвавшись от лозы, она нетвердыми шагами направилась к дальней стене. Там должна быть калитка.
        Пронзительно заскрипела дверь, в темноту сада ворвался желтый свет факела. Мольфи замерла, лихорадочно озираясь. В дверном проеме проступили темные фигуры.
        - Надо осмотреть сад. Вдруг она здесь?
        Мольфи упала на четвереньки и заползла под стоявшую рядом мраморную скамью.
        Гравий дорожки захрустел под коваными сапогами. Мерцающий свет факела приближался. Сапоги остановились около самой скамьи.
        - Вроде никого не видно...
        - Надо проверить. Тут везде кусты. Мало ли что.
        Сапоги были в каком-то локте от ее лица.
        - Эй! Кто там?
        - Синьоры?
        Мольфи узнала голос Галерио. Неужели он вмешается?
        - Ты что здесь делаешь, парень?
        - Это... по нужде вышел. А вы, собственно, кто?
        - Не твое дело. Проваливай. Ты нас не видел, мы тебя не видели.
        - Дайте хоть...
        - В другом месте. Сказано, проваливай! Хотя нет. Стой. Ты здесь девчонку не встречал? В маговском халате?
        - Видел.
        Мольфи уткнулась лицом в сжатые кулачки и закрыла глаза.
        - Где?
        - Она в библиотеку пошла. А что?
        - Да нет. Ничего. Иди отсюда... Спасибо в смысле. И это. Дорогу покажи.
        Гравий снова захрустел под шагами удаляющихся преследователей.
        Она какое-то время лежала неподвижно. Затем выползла наружу. Огляделась. Никого. Побежала к дальней стене. Где здесь калитка?
        Стена была глухой. Без единого отверстия. Она метнулась в одну сторону. В другую. Но здесь же должна быть калитка. Спокойнее. Главное без паники. Что они с ним сделают, когда не найдут ее в библиотеке? Но он может сказать, что обознался... Или что она уже ушла оттуда. Надо спешить. Рано или поздно они могут вернуться.
        Мольфи глубоко вздохнула и еще раз огляделась. Калитка оказалась в соседней стене. Выбираясь из-под скамьи, она сбилась с дороги.
        Девушка оттянула массивный засов. Толкнула створку. Запахи прелой листвы и земли сменились неизменным духом водорослей, болота и крыс. Она закрыла за собой калитку и огляделась. Узкий, практически лишенный дверей переулок, уходил в темноту, неровно изгибаясь. Она на всякий случай прижалась к стене и двинулась по нему в неизвестность.
        О приближении канала ее известил негромкий плеск. Переулок выходил к набережной под прямым углом. Впрочем, набережной ее назвать было сложно. Облицованный камнем бордюр шириной в локоть. С одной стороны вода, с другой стены домов.
        Так, надо повернуть. Направо или налево? Кажется Галерио сказал "налево". Или "направо"? От пережитого у нее напрочь вылетели из головы его указания. Она растерянно озиралась. Пусть будет направо. Да, наверное, направо...
        Она повернулась, и зашагала по узкому карнизу набережной. Вода плескалась совсем рядом. Мольфи уже привыкла к ежедневным приливам и знала, что в это время они самые сильные, так что урез воды за день успевал подняться и опуститься на несколько локтей, то наполняя каналы до краев, то превращая их в глубокие каньоны с плескавшейся далеко внизу жижей.
        Кажется, он говорил про два квартала. Но как их здесь посчитать? Глухие стены домов тянулись вдоль канала почти не прерываясь. Миновала она уже эти кварталы или еще нет? Шла она, по крайней мере, уже долго.
        Впереди мелькнула арка моста. Наверное, здесь...
        Мольфи подошла ближе. От набережной под мост уходил спуск. В темноте она смутно различила нос лодки.
        - Эй? Есть кто-нибудь?
        Тишина. Она подошла ближе. Пригнула голову и шагнула под мост. Темно. Какое-то движение.
        - Вы меня ждете?
        - Может и тебя, красавица...
        Она попыталась что-нибудь разглядеть в темноте, но не смогла.
        - Кто вы?
        - А кого ты ищешь?
        - Не знаю...
        - Значит, ты попала в нужное место, - в темноте кто-то хрипло засмеялся.
        - Заткнись, Одноглазый, - оборвал его низкий женский голос, - что одинокая девушка забыла ночью на каналах?
        - Я сбежала...
        - От родителей или от мужа?
        - От... от стражников.
        - О как? - снова вмешался хриплый голос, - да она из наших.
        - Ты слепой? Неужели благородную даму не видишь? Так отчего стража за тобой гналась?
        - Они хотели меня арестовать...
        - За что? Ты что-то украла?
        - Нет, конечно! - возмутилась Мольфи.
        - Точно, украла... - констатировал хриплый.
        - Да ты замолчишь когда-нибудь, Одноглазый.
        - Но я ничего не крала!
        - Понятное дело, дорогая, никто в этом не сомневается. Он просто дурак и несет всякую чушь...
        - Я, наверное, пойду, - Мольфи начала пятиться, похоже, она все-таки повернула не в ту сторону.
        - Не спеши. Если за тобой гонятся, здесь будет спокойнее, - посоветовал женский голос.
        Мольфи задумалась. Если погоня добралась до открытой калитки, то наверняка станет искать ее в переулке. Возвращаться назад опасно. Может действительно стоит погодить до утра.
        - Можешь остаться у нас до рассвета, - добавил женский голос.
        - Спасибо. Наверное, так действительно будет лучше. Она присела на невидимую в темноте лодочную скамью.
        Во мраке что-то зашуршало.
        - Ты запыхалась. Пить хочешь?
        Девушка поняла, что у нее действительно пересохло в горле.
        - Немного...
        - На. Попей.
        В темноте что-то зашевелилось. Мольфи наощупь пошарила руками и наткнулась на небольшую глиняную бутыль. В ней оказалось что-то сладковатое и довольно густое.
        - Что это? - закашлялась девушка.
        - Вино... почти. Отдохни пока.
        - Хорошо. А воды у вас нет? Просто воды.
        - Нет. Чистая вода здесь на вес золота. А из реки пить не стоит. Так живот скрутит, помереть можно...
        Мольфи вспомнила цвет и запах воды в каналах и мысленно согласилась с разумностью довода. Этого пить не стоило.
        Она прислонилась к борту лодки и опустила голову на грудь. От усталости глаза начали слипаться, а все тело налилось тяжестью.
        Она вздрогнула от холода и огляделась. Прозрачное синее небо окружало ее со всех сторон. Только под ногами искрился снег. Она стояла на вершине заснеженной горы, и редкие облака плыли где-то снизу. Сквозь них проступали темно-зеленые от лесов склоны.
        Мольфи растерянно озиралась. Рядом с ней стояла девушка в красно-оранжевом одеянии. Приглядевшись, она поняла что видит собственного двойника.
        - Ты кто? - спросила Мольфи.
        - Малфрида, дочь Торбена, - удивился двойник, повернув к ней конопатое, раскрасневшееся от мороза, лицо.
        - Но это я, Малфрида, дочь Торбена, - возмутилась Мольфи, - ты самозванка.
        - Это ты самозванка, - хихикнул двойник.
        - Ничего подобного! Уходи отсюда.
        - Сама уходи...
        - А вот и уйду, - Мольфи осознала, что ей нечего делать на пустой заснеженной вершине.
        Она повернулась, сделала шаг и поняла, что ее что-то держит. Удивленно опустила взгляд. Ее запястье сковывала тонкая серебряная цепочка. Второй конец цепочки был захлестнут за руку двойника.
        - Мы связаны, - заметил двойник.
        - Тогда пойдем вместе.
        Двойник кивнул.
        Мольфи повернулась, сделала шаг и остановилась. Натянувшаяся цепочка больно впилась в руку.
        - Не в ту сторону, - произнес двойник.
        - В эту, - упрямо сказала Мольфи, ей вдруг непреодолимо захотелось спуститься с горы именно с этой стороны.
        Двойник покачал головой.
        Мольфи нахмурилась и потянула цепочку на себя.
        Двойник неприятно усмехнулся.
        - Значит, мне придется идти одной...
        Он резко толкнул ее руками в грудь, и она повалилась на снег. Двойник захлестнул ей цепочку на горле и начал душить. Мольфи стала вяло отбиваться.
        - Остаться должна только одна из нас, - произнес двойник, - борись, если хочешь выжить...
        Мольфи попыталась ослабить давившую горло цепочку, но пальцы лишь скользили по холодному металлу. Краем глаза она заметила внимательно следившую за происходящим ворону, сидевшую на корявой елочке.
        - "Откуда здесь ворона?" - совершенно не к месту подумалось ей.
        Птица хлопнула крыльями и громко закаркала. Цепочка окончательно стянула горло, перекрыв доступ воздуха. Мольфи ощутила, что задыхается, и проснулась...
        - "Так это был сон" - пронеслось в голове, - "но почему я все еще не могу нормально дышать?"
        Она дернулась и сообразила, что ее лицо замотано какими-то грязными тряпками. Попыталась их стянуть, но поняла, что связана.
        - Она очнулась! Проклятье... Как не вовремя.
        - Ты говорила, что зелья должно хватить на сутки!
        - Заткнись, Одноглазый, и успокой ее.
        На девушку навалилось что-то тяжелое. Она попыталась вырваться, но воздуха не хватало, и перед глазами замелькали яркие оранжевые пятна.
        - Ну вот, затихла...
        - Ты ее не задавил? Что ты с трупом делать будешь, болван!
        - Ща гляну...
        Девушку повернули на бок, сбросили с лица тряпки, и она опять смогла дышать. Сил крикнуть уже не хватало, и она только жадно хватала ртом воздух. Не успела она отдышаться, как ей снова заткнули рот кляпом.
        - Ну вот. Все в порядке.
        - Сразу надо было лучше вязать. Ведь чуть не задохнулась девка...
        Мольфи пыталась сообразить, что происходит, но выходило плохо. Она помнила, что бежала из дома. Потом наткнулась на какую-то лодку под мостом. Потом темнота... И ночной кошмар. Попробовала оглядеться. В поле зрения оказалось дно лодки и грязные тряпки. Судя по качке и пробегавшим по лодке теням, они куда-то плыли. Куда и зачем она не представляла.
        Лодка стукнулась о какое-то препятствие. Качка замедлилась, и шум волн дополнился скрипом борта по чему-то деревянному.
        - Лежи смирно, - негромко произнес хриплый голос, - а то хуже будет.
        То ли от удушья, то ли от выпитого зелья она никак не могла сосредоточиться. Мир вокруг начинал казаться ей сном. Чужим и никак к ней не относящимся. Сейчас она должна проснуться и пойти на занятия к мэтру Сораниусу. Он собирался рассказать ей о циркуляции огненного эфира...
        - Вот, значит, эта самая девка, - прозвучал низкий женский голос.
        - Покажите, - этот голос ей знаком не был.
        - Одноглазый, подними ее. Живо. Видишь, их милость ждут...
        Девушку приподняли. Она бессильно обвисла в чьих-то руках. Сил хватило только приподнять голову и открыть глаза. От яркого света они сразу же заслезились. Мольфи смогла разглядеть какую-то не слишком опрятно одетую женщину и небритого мужчину в кожанке.
        Тот присел на корточки, взял девушку за подбородок и внимательно посмотрел ей в лицо. На секунду ей показалось, что в глазах человека блеснуло удивление... и даже какое-то почтение.
        - Да, это она...
        - Молодая совсем, крепкая, чистая, - голосом торговки расхваливавшей свой товар зачастила женщина, - берите, не пожалеете.
        Человек брезгливо кинул на дно лодки пару монет.
        - Одноглазый, помоги его милости, - скомандовала женщина, собирая деньги.
        - Я не собираюсь ее нести... - негромко сказал человек в кожанке.
        - Все будет в лучшем виде, ваша милость. Только если того, она кричать начнет... Вы это, сами уж разбирайтесь...
        Человек ничего не ответил.
        Мольфи привалили спиной к борту. Она смогла разглядеть позеленевшие столбы деревянного пирса, к которому была пришвартована лодка и сухопарого всклокоченного человека с затянутым бельмом глазом.
        Человек достал фляжку и сунул ей в губы.
        - Пей... Ну же. Не заставляй их милость ждать.
        Мольфи автоматически сделала глоток. Жидкость обожгла горло и огненным комом скатилась в живот. Девушка закашлялась и согнулась от резкого жжения под ложечкой.
        - Вот и хорошо. Сейчас она очухается, и сможет идти сама...
        - Руки развяжи...
        - Вы уверены, ваша милость? Мало ли что. Исцарапает, или того хуже... А? Все. Уже развязываю, уже развязываю...
        Мольфи ощутила как с запястий исчезло давление веревок и смогла опуститься на четвереньки. Жжение начало проходить, а в голову возвращаться хоть какая-то ясность.
        - Ее вещи...
        - Что?
        - Мне нужны все ее вещи...
        - Одежда вся на ней, какая была, - поспешно забормотала женщина, - ничего не тронули.
        - У нее еще что-нибудь с собой было?
        - Да разве что каменюка эта... - одноглазый протянул брусочек.
        Женщина негромко зашипела рассерженной кошкой.
        Человек в кожанке взял брусочек и убрал в карман.
        - Это все?
        - Все до последней нитки, - подтвердила женщина.
        Мольфи ощупала свое платье.
        - У меня еще был ключик... золотой... знак коллегии, - прошептала она еле слышно.
        - Да не было у тебя никакого ключа! - запричитала женщина, - попутала она все с тяжелой головы, ваша милость. Какой еще ключик. Да еще золотой? Разве ж мы стали с магами связываться? Скажи, Одноглазый!
        Тот воровато завертел единственным глазом.
        - Точно. Не было никакого ключа...
        Человек в кожанке взял его за ухо, и резко выкрутил.
        - Ай-яй! Что ж вы делаете-то ваша милость?! Разве ж можно! Больна-а-а!
        - Мы к вам с открытой душой, с лучшим товаром, а вы... - женщина укоризненно покачала головой.
        Мольфи привалилась к столбу пирса. Слабость уходила, но держаться на ногах было еще трудно. Сил на то чтобы еще и доказывать свою правоту, тем более.
        - Ключ, - негромко повторил человек в кожанке, не отпуская уха.
        - Да не было никакого ключа, эта у нее еще зелье в голове бродит, ваша милость, не помнит она ничего, - кривясь забормотал одноглазый.
        Человек в кожанке выхватил свободной рукой кинжал и одним движением срезал ухо под основание. Одноглазый взвыв, схватился за моментально залившуюся кровью щеку. Человек бросил ухо на дно лодки и методично ухватил одноглазого за второе.
        - Отдай ему ключ, дура!!! Он же меня сейчас на куски порежет!
        Женщина суетливо выудила откуда-то из грязного тряпья золотистый ключик на алом шнурке и боязливо протянула вперед.
        - Этот? - человек в кожанке вопросительно повернулся к Мольфи.
        Та молча кивнула.
        Человек отпустил одноглазого и взял ключ. Одноглазый поскуливая отполз на корму лодки.
        Ничего не говоря, человек в кожанке подхватил Мольфи за талию, перекинул через плечо и полез на пирс. Ступеньки лестницы жалобно поскрипывали.
        Выбравшись наверх, незнакомец поставил девушку на ноги.
        - Идти можешь?
        Она кивнула. Потом спросила.
        - Зачем вы его покалечили?
        Тот пожал плечами.
        - У него был один глаз. Теперь одно ухо. Ему пойдет.
        Он усмехнулся.
        - Мне казалось, что я готова его убить, - прошептала Мольфи, - но теперь не знаю... Это страшно.
        - Убивать надо учиться, долго учиться... Тебя зовут Малфрида?
        - Да... Откуда вы знаете?!
        - Я тебя помню. Ты остановила голема... и спасла мою шкуру. Я думал, старый колдун тебя тогда прикончил. Я рад, что ты осталась жива.
        Мольфи вспомнила двор замка, когда Кордред выпустил своего монстра.
        - Вы были наемником?
        - Да. Меня зовут Кралог. Я тебя искал...
        - Но вы же думали, что я мертва! Как вы могли меня искать?
        - Родгар сказал. Мы не могли до тебя добраться, пока ты была в доме. Но когда эта мразь собралась продать девушку, я смекнул, что тут дело не чисто...
        - Родгар! Вы его знаете?!
        - Он ждет тебя. Нам надо идти. Хотя куда тебе идти в таком виде?
        Мольфи бросила на себя взгляд. Красно-оранжевое одеяние волшебницы сильно пострадало за прошедшую ночь, но все-таки оставалось довольно целым.
        - Одежда только немного потрепалась, - оправдательно пробормотала Мольфи, - в ней вполне можно показаться на людях... А потом я все постираю.
        - Тебя ищут. И в этой одежде мы не уйдем дальше первого стражника.
        Кралог прищурился.
        - Но из каждого тупика есть выход...
        - У вас прелестная фигура, моя дорогая, одно удовольствие с такой работать я вам скажу. Честно скажу, пока моя жена не слышит, - портной заколол еще одну булавку, - если здесь немного присборить, а вот тут подшить...
        - Ты не на фигуру смотри, а дело делай, - буркнул сидевший в соседней комнате Кралог.
        - Не мешайте мне работать, молодой человек. Я же не учу вас, как надо убивать живых людей? А вот уж в том, как шить, поверьте мне, я разбираюсь лучше, чем кто-либо в этом квартале. Спросите кого угодно, и кто угодно вам скажет, как я умею шить!
        Он отложил мелок.
        - Посмотритесь в зеркало, моя дорогая. Как вам?
        - Немного непривычно...
        - Зато дешево, надежно и красиво. Хотите я вам еще перышко к берету приколю? Ладно, ладно, не краснейте, я старый человек, и вы напоминаете мне мою старшую внучку. Она такая же красивая, как и вы, голубушка. Здесь не жмет? А вот тут? Отлично. Не пройдет и часа, как я закончу.
        Мольфи внимательно смотрела в зеркало. Из темного полированного металла на нее глядел рыжеволосый курносый юноша в аккуратном костюме, чем-то походившим на одеяние Галерио.
        - Ты уверен, что никто не догадается? - скептически поинтересовался Кралог.
        - Не учите меня шить, молодой человек, - портной снял очки, - я занимаюсь этим ремеслом уже тридцать пять лет и три месяца. И после этого, вы думаете, я не знаю, как подогнать девушке мужскую одежду, чтобы никто не догадался? И вы думаете, я не смогу это сделать, хотя и взялся? Вы хотите сказать, я собственными руками выкопаю могилу своей репутации? Фи...
        Он снова водрузил очки на переносицу и гордо вздернул седую голову.
        Глава 7
        Кралог вел ее по лабиринту бедных кварталов. Сначала они шли по грязной и тесной улочке, затем свернули в узкий переулок, оттуда в еще более тесный проход. Следующий проулок представлял собой уже просто грязную щель между домами. Зажимавшие его стены были ветхими, с облезлой штукатуркой и выступающими кое-где балками, потемневшими от влаги. Кралог остановился возле одной из них, оглянулся и взялся за ржавое кольцо. Только теперь Мольфи разглядела на стене небольшую дверь.
        - Нам туда? - с некоторой опаской спросила она.
        Бывший наемник кивнул и, пригнув голову, шагнул внутрь. Мольфи, несмотря на скромный рост, тоже пришлось слегка наклониться, чтобы не цеплять головой низкий потолок.
        За дверью тянулся затхлый неосвещенный коридор, после нескольких изгибов заканчивавшийся полуподвальной каморкой. Обстановка крошечного помещения состояла из кособокого стола, двух табуретов и мутного оконца под самым потолком. За оконцем время от времени мелькали ноги прохожих.
        На одном из двух табуретов, сгорбившись, пристроился человек в темном плаще c надвинутым на лицо капюшоном.
        - Ты разыскал ее, Кралог? - хрипло спросил он, - что это с тобой за парень, кого ты еще сюда приволок?
        - Родгар?
        - Мольфи?
        Человек откинул капюшон, и она едва заметно качнулась назад. Раньше она всегда видела его с повязкой на лице.
        - Да. Я немного изменился, - горько сказал Родгар.
        - Извини. Я не хотела. Просто это было так... так неожиданно.
        - Не извиняйся.
        - Вот, - Кралог протянул Родгару каменный брусочек, - ты о нем спрашивал.
        Тот жадно схватил его и внимательно осмотрел.
        - Он самый...
        - Что это? - спросила Мольфи.
        - Ключ от нашей темницы... Я надеюсь.
        - Он поможет нам избежать преследования? Как?
        - Пока не знаю. Но собираюсь узнать. Завтра же.
        Мольфи прошла по комнате и задумчиво поглядела в окно. Кралог бесцеремонно разместился на втором табурете и довольно вытянул длинные ноги.
        - Наконец-то можно выпрямиться...
        - Я хочу тебя спросить, - тихо сказала девушка.
        Родгар внимательно посмотрел на нее.
        - Ты пытался меня разыскать и спасти ради этого камня? Или ради того, что нашептал тебе Кордред? Или ради меня самой?
        Он задумался.
        - Ты изменилась. Что-то у тебя во взгляде стало другим. Я редко это видел раньше. Только в замке. Тогда ты еще обожгла мне руку...
        - Когда все вокруг только и норовят тебя предать, трудно оставаться прежней. Однако ты не ответил.
        Кралог хмыкнул, почесал шею под бакенбардами, но ничего не сказал.
        - Знаешь, Мольфи, я конечно могу тебе ответить. Вопрос в том, поверишь ли ты мне.
        - Не знаю.
        - Тогда стоит ли тебе знать ответ?
        Она задумалась.
        - Хорошо. Не будем об этом. Но мне надоело быть игрушкой в чужих руках. Я хочу с тобой договориться. Ты готов?
        - О чем?
        - Мне надо попасть в Ашт-Сехнеб. Не спрашивай зачем. Просто надо. Ты поможешь мне это сделать. А я не буду пытаться от тебя сбежать. Согласен?
        Он посмотрел на нее.
        - Ты действительно изменилась... А если я не соглашусь?
        - Тогда я сама буду искать свою дорогу. Чего бы мне это не стоило.
        Родгар опустил голову, и некоторое время рассматривал свои перчатки. Потом сказал.
        - Хорошо. Пока наши пути в любом случае совпадают, а что будет дальше - посмотрим.
        - Тогда завтра, я хочу участвовать в том, что ты задумал.
        Родгар кивнул.
        - Нам придется добраться до квартала чужеземцев и встретиться там с одним человеком.
        - Это далеко?
        - С той стороны восточного залива. Квартал чужеземцев выстроен на косе, отделяющей лагуну от моря. Попасть туда можно только по воде. Ты готова.
        Она едва заметно побледнела, но голос ее остался твердым.
        - Готова.
        Квартал чужеземцев был отделен от остальной части города не просто каналом или рукавом, а достаточно обширной бухтой. Для переправы через нее требовалось что-то посолиднее обычной лодки. Мольфи с любопытством разглядывала раскинувшийся от борта к борту дощатый настил, сооруженный поверх него домик, и огромный флагшток посредине. К флагштоку была закреплена внушительных размеров жердина с подвязанным к ней полотнищем.
        Предстоявшее плавание ее пугало, но перспектива себя выдать пугала еще больше. Поэтому она изо всех сил пыталась держаться смелее, никому не показывая своего ужаса перед водной пучиной.
        - Issare la vela... - распорядился капитан.
        Матросы освободили примотанное к жерди треугольное полотнище. Оно развернулось под ветер, надулось и потянуло за собой заскрипевшую лодку. Мольфи больше всего захотелось выпрыгнуть обратно на берег, или на худой конец забиться в какой-нибудь темный угол, и крепко-накрепко во что-нибудь вцепиться. Но надо было держаться и не показывать виду... Она уперлась ногами в доски палубы, прикусила губу, и осталась стоять на месте, надеясь, что выступившие в уголках глаз слезы будут не слишком заметны.
        Корабль самым непристойным образом качало на волнах, отчего довольно скоро она ощутила противную тяжесть в желудке. Она мысленно представила себе лицо генерального ординатора и ей стало не то чтобы получше, но спокойнее.
        - "Я должна это выдержать" - пробормотала она про себя, - "я выдержу".
        На противоположном берегу бухты располагался торговый порт. С рейда он выглядел сплошной стеной разноцветных флагов и парусов. Мольфи даже представить себе не могла, что корабли могут быть такими непохожими друг на друга. Бесчисленное разнообразие форм и размеров, объединенных лишь способностью держаться на воде, настолько поразило ее воображение, что она даже на сразу заметила, как они причалили.
        - Пойдем, - мягко толкнул ее под руку Родгар.
        В горле пересохло, и она лишь кивнула в ответ, и зашагала за ним, с трудом передвигая ставшие чугунными ноги.
        - У вас храбрый парнишка, - усмехнулся в ответ капитан, - все плавание держался молодцом, клянусь, из него вырастет настоящий моряк...
        - О ком это он? - пробормотала Мольфи, поднимаясь по лестнице на причал.
        - О тебе, дорогая, о тебе, - Родгар поддержал ее за руку, помогая выбраться на пирс.
        Они ничего не ответила, потрясенная открывшемся перед ней новым зрелищем. Пристань двигалась. Грохотали по дощатым настилам тачки, скрипели носилки, гулко катились бочки. Множество людей в самых неожиданных одеяниях сновало среди всего этого, попутно перетаскивая какие-то мешки, тюки и ящики.
        Прежде чем она успела прийти в себя, ей отдавили ноги, несколько раз обругали на неизвестных языках и пару раз толкнули.
        - Да не стой ты, разинув рот, - потянул ее собой Родгар, - затопчут. Идем.
        И они двинулись через этот суетящийся хаос к возвышавшимся за пристанью домам. Расстояние было совсем небольшим, но преодолеть его оказалось не так просто.
        - Завтра таможенный день, - сухо заметил Кралог, - все готовят товар к отправке на городские рынки.
        - Это хорошо. В такой сутолоке нас никто не заметит, - довольно кивнул Родгар.
        Под самым ухом кто-то басовито зарычал. Мольфи вздрогнула и обернулась. Рядом громоздились огромные клетки. В ближайшей прохаживался огромный, бархатисто черный кот. Впрочем, слово "кот" не совсем точно описывало зверя, в котором было не меньше двух локтей роста. Зверь посмотрел на девушку янтарно-желтыми глазами и самым наглым образом облизнулся. Ей стало неуютно.
        - Пантера. Из южных джунглей, - спокойным тоном произнес Кралог, - страшный зверь, если на свободе...
        Мольфи поспешила отойти от клетки с хищником, и чуть не наткнулась на соседнюю. В ней сидело несколько странных, покрытых редкой шерстью существ. Они очень походили на людей, но совсем маленького роста, едва ей до плеча, и с карикатурными сморщенными лицами. Ближайший поднял на девушку грустный и неожиданно умный взгляд. У него был низкий лысеющий лоб, скошенно уходящий назад, крошечный приплюснутый нос, огромные уши и тяжелые выступающие челюсти.
        Она замедлила шаг, разглядывая необычных существ. Заметив ее внимание, карлик привстал и подошел к краю клетки. Шел он на двух ногах, как люди, хотя его движения и казались ей немного странными. Подойдя к прутьям, он обхватил их длинными пальцами и оттопырил неимоверно гибкую нижнюю губу, обнажив белоснежные крупные зубы.
        - Молодой саиб интересуется троглодитами?
        Между ней и клеткой, словно чертик из коробочки, возник человек в светлом тюрбане.
        - Молодой саиб интересуется, как бы побыстрее обойти твой вонючий зверинец, - отрезал Родгар, оттягивая Мольфи от клеток.
        Человек в тюрбане оценил кряжистую фигуру молчаливо стоявшего позади Кралога, и склонился в поклоне.
        - Но если все же саибы передумают, я буду рад предложить им самый широкий выбор экзотических зверей в этом городе. Саибы не пожалеют.
        - Обязательно... Как-нибудь потом, - Родгар потянул девушку за собой.
        Троглодит недовольно ухнул, почесал темя длинным пальцем и вернулся к соплеменникам.
        - Тебе нечего заглядываться по сторонам, мы торопимся... - буркнул Родгар на ухо Мольфи.
        - Не надо за меня решать, - прошипела девушка в ответ.
        - Да, я в курсе, ты уже большая. Но посмотри на это с другой стороны. У меня нет времени выпутывать тебя из всех переделок, в которые ты можешь попасть. А делать это наш договор меня обязывает. Так что считай, что я просто экономлю свое время...
        Они выбрались с пристани, и оказались на широкой улице, тянувшейся параллельно берегу. Народу здесь было поменьше, одет он был побогаче и не столько таскал мешки, сколько приценивался к товарам, разложенным на прилавках многочисленных лавочек. Мольфи быстро забыла о спорах, и крутила головой с удивлением созерцая странных людей и странные товары.
        Толпа рядом немного раздалась пропуская группу всадников. Они неспешно ехали посредине улицы на своих мощных, крепконогих лошадях. У каждого на поясе висело по огромному кинжалу, а на запястье по плети. Длинные темные волосы были заплетены в парные косы, спадавшие чуть ли не до пояса, а смуглость лиц подчеркивали черные свисавшие усы, у некоторых из всадников тоже заплетенные в косы. Лишь у ехавшего первым лицо было гладко выбрито, а волосы не заплетены а подхвачены ярко-красным платком, обернутым вокруг головы. Вместо попоны у всадника была рыжеватая шкура какого-то зверя, расчерченная черными полосами, а на груди лошади, неприятно постукивая, болтались несколько человеческих черепов, исчерченных причудливыми узорами. Такие же узоры были на руках и груди самого всадника, видневшихся через распахнутый ворот куртки и закатанные рукава.
        - Какой-то кочевой царек, приехавший на переговоры, - пояснил Родгар, - нам лучше посторониться. Народ они вспыльчивый, а лишнее внимание стражи нам совсем ни к чему.
        Мольфи отошла с дороги и пропустила кортеж. Один из кочевников посмотрел на нее и что-то громко сказал другому, указывая на девушку плетью. Оба расхохотались, бесцеремонно разглядывая ее и Родгара.
        - Что они говорят? - прошептала она.
        - Не знаю. Но мне это не нравится.
        - Они сказали, что ты слишком похож на девушку, и обсуждают, любит ли твой друг женщин... - услужливо подсказал кто-то из сведущих прохожих.
        Лицо Мольфи пошло пятнами от смущения и испуга, а Родгар облегченно вздохнул.
        - А я-то чуть было не испугался...
        Хохот кочевников усилился. К обсуждению присоединилось еще несколько всадников. Кралог немного отодвинул Мольфи в сторону, и взялся под плащом за рукоятку меча. Вождь обернулся и оборвал разгалдевшихся спутников. Те притихли, и толпа сомкнулась за удалявшимся кортежем.
        Родгар наклонился к Мольфи и прошептал ей на ухо.
        - Тебе стоит вести себя поуверенней. И, наверное, следовало тебя немного загримировать...
        - Загри... Что?
        - Неважно. Обойдемся шляпой с полями побольше...
        Они свернули в боковой проход. Здесь было довольно пусто. Только пара одиноких прохожих спешила по своим делам мимо резных, окованных медью дверей, нарушавших белое однообразие глухих стен. Миновав несколько перекрестков, троица вышла на небольшую площадь. Под тростниковым навесом сидело на корточках полдюжины человек. Все как один были чернокожими и одеты в одинаковые белые рубахи и штаны. Лбы и щеки сидевших покрывали темные рубцы, сливавшиеся в угловатый орнамент.
        - Это люди с дальнего юга? - спросила она, вспомнив капитана Теллио, - у них и правда кожа такого цвета? Или это краска?
        - Правда, - кивнул Родгар, - ты же видела, как люди загорают на солнце. А на их родине солнце не чета нашему.
        Чернокожие люди прервали свою беседу и внимательно разглядывали путников. Мольфи, на всякий случай, зашла Родгару с левой стороны, чтобы он оказался между ней и южанами.
        - Не бойся, - усмехнулся Кралог, - это всего лишь матросы. Они безобидные.
        - А бывают и не очень безобидные?
        - Еще как не очень...
        - А как я их отличу? Если случайно встречу?
        - Вот как увидишь этих ребят в перьях и верхом на носорогах, значит дело плохо...
        Кралог слегка поморщился, словно вспомнив что-то неприятное.
        Родгар подошел к одной из резных дверей, взялся за тяжелое бронзовое кольцо и постучал.
        Сидеть на разложенных на полу подушках было не слишком привычно, но стульев в комнате не оказалось. Мольфи пришлось застыть в достаточно неудобной позе и стараться держаться естественно.
        Хозяин повертел в руках каменный брусочек и вопросительно поглядел на Родгара.
        - Уккам Каменотес просил отдать это вам...
        Девушке показалось, что решительности в голосе ее спутника было меньше, чем обычно.
        - Я так понимаю, вы оказали почтенному мастеру большую услугу? - поинтересовался хозяин.
        - Он полагал, что я спас ему жизнь, - не слишком определенно заметил Родгар.
        - Это большая услуга. Достопочтенный Уккам приходится мне, скажем так, почти что родственником, и я готов проявить должную благодарность.
        Хозяин прищурил глаз и внимательно рассматривал Родгара.
        - Уважаемый Бакрам Гуслия, мне нужна ваша помощь...
        - Друг моего друга - мой друг! - хозяин радушно взмахнул руками.
        - Нам. Всем троим. Нам нужно покинуть Серениссу. Быстро и незаметно. И добраться до той стороны моря...
        Лицо хозяина приобрело задумчивое выражение.
        - У вас проблемы с городской стражей?
        - Хуже. С Имперской Ординатурой...
        Бакрам Гуслия внимательно посмотрел на Мольфи.
        - Так это и есть та самая девушка, которую второй день ищут по всему городу?
        - Я не девушка... В смысле, я хотела сказать, что я мужчина, то есть я хотел...
        - Да-да, конечно. Именно это я и имел в виду. Вы очень обаятельный молодой человек. Малфред, кажется?
        Родгар утвердительно кивнул и спросил.
        - Я могу надеяться, что ваша благодарность простирается настолько далеко?
        Гуслия выдержал паузу. Несколько раз повернул в руках каменный брусочек. Потом негромко ответил.
        - Я полагаю, что так.
        Мольфи не смогла утаить вздох облегчения. Выдержка Родгара оказалась лучше.
        Хозяин отложил брусочек, и продолжил:
        - Некоторая сложность заключается в том, что все корабли, выходящие из гавани, тщательно досматриваются. Если бы вы были готовы выждать некоторое время, пока острота глаз стражников несколько притупится о камень их усталости...
        Родгар отрицательно покачал головой.
        - Ждать слишком рисковано.
        Гуслия сложил пальцы перед животом.
        - Стражники настроены весьма решительно. И вам не утаиться от их взгляда.
        - Неужели они пойдут даже на то, чтобы?
        - Да. И на то тоже...
        Мольфи закусила губу.
        - И нет никаких вариантов? - спросил Родгар.
        - Ну, если рассматривать вопрос как своего рода игру ума... то один вариант существует.
        - Какой?
        - В ближайшее время город покидает доу посла Синвакадати. Если бы он согласился, то учитывая, что стража вряд ли будет обыскивать его корабль столь же усердно, как и обычные торговые суда...
        - Вы можете его уговорить?
        - Ханг Синвакадати - достаточно важная персона. Доверенный человек наместника Западных Островов, удостоенный права носить трех драконов. Не думаю, что нам будет легко его чем-то заинтересовать...
        - Но раз вы предложили, значит, какие-то возможности все-таки есть? - не сдавался Родгар.
        Гуслия опять посмотрел на Мольфи.
        - Ханг Синвакадати известен некоторой слабостью к женскому полу... Особенно, кхм... к дамам, обладающим экзотической внешностью... и юным девушкам тоже...
        - Это не годится, - покачал головой Родгар, - должен быть другой выход.
        - Увы. О других слабостях досточтимого посла мне ничего неизвестно, - вздохнул Гуслия.
        - Мы не можем здесь долго оставаться. Рано или поздно нас отыщут.
        - Думаю, что скорее рано... - снова вздохнул Гуслия, - ординатура подняла на ноги всех своих осведомителей, а Совет Негоциантов негласно объявил за голову девушки награду в две тысячи цехинов.
        Кралог едва слышно присвистнул. Мольфи кашлянула.
        - Если другого выхода нет... И это будет зависеть от меня... Я согласна.
        - Малфрида! Не делай того, о чем потом будешь жалеть, - повернулся к ней Родгар.
        - Не надо за меня решать. Мне уже довелось посидеть в клетке с железной маской на лице. Вы думаете этот посол много хуже?
        - Ханг Синвакадати не самый худший из известных мне людей, - философски заметил Гуслия, - некоторые даже находят его... довольно пикантным.
        Он закашлялся в бороду.
        - Когда отплывает его корабль? - холодно спросила Мольфи.
        - Его доу "Красное Солнце" закончит погрузку воды и провианта сегодня на закате, и сможет выйти в море с утренним отливом.
        Рассветное солнце освещало корабль-тезку. Он был небольшим, аккуратным, с хищными очертаниями носа и наклонной кормой. Борта покрывала свежая алая краска, а на носу застыл позолоченный дракон. Длинная узкая надстройка тянулась почти на две трети длины корпуса до самой кормы.
        Мольфи сжала зубы и зашагала по раскачивающимся под ногами сходням. Жребий брошен и она не повернет назад... Ее длинная синеватая тень, опережая хозяйку, медленно вползала на борт корабля.
        Там их уже ожидал смуглый человек в темных шароварах, белой куртке и цветном жилете. Обут он был в смешные веревочные сандалии. Увидев их, Мольфи с трудом сохранила невозмутимое выражение лица.
        - Капитан Ниговара к вашим услугам, - человек церемонно склонил голову в черной шелковой шапочке, - ханг Синвакадати прибудет на борт перед самым отплытием. Его задержали государственные дела. А пока я покажу вам каюту.
        Он повернулся, и зашагал по палубе, пришлепывая сандалиями. Мольфи закусила губу, но сдержать улыбку все равно не получилось. Хорошо, что у капитана нет глаз на затылке.
        Ниговара радушным жестом раздвинул двери надстройки. Девушка на секунду остановилась. Дочь столяра не смогла остаться равнодушной перед затейливой резьбой на деревянных конструкциях надстройки. Желтовато-оранжевая, местами тронутая легкой чернотой смолы, поверхность дерева напоминала кружево. По косякам и створкам змеился мелкий и дробный узор, в котором причудливо сплетались змеи, люди, какие-то неведомые ей существа и растения.
        Внутри надстройки оказался длинный коридор, ограниченный с боков решетчатыми створками, затянутыми кремовым шелком. Пройдя несколько десятков шагов, капитан остановился и легким движением сдвинул одну из створок. Открылась небольшая каюта, три стены которой были образованы такими же легкими створками. Наружная стена была дощатой и несла пару миниатюрных окошек. Обстановку каюты составляли плотные тростниковые маты, несколько подушек и висевшая на стене полоса алого шелка с изображением черного дракона.
        - Вы можете отдохнуть, до прибытия господина - сухо уведомил их капитан Ниговара.
        Он задвинул створки и, судя по шлепанию сандалий, направился обратно на палубу.
        - И что мы будем делать? - спросила Мольфи, оглядываясь.
        - Ждать, - пожал плечами Родгар.
        Портовый чиновник задумчиво перекладывал бумаги на переносном столике. Отыскав нужную, он поднял глаза на стоявших перед ним Родгара, Кралога и Мольфи.
        - Ваше имя?
        - Алано Манчино.
        - Что у вас с лицом?
        - Неудачный выстрел на охоте... Я промазал.
        - Кабан?
        - Медведь.
        Чиновник прикусил конец пера и внимательно смотрел на Родгара. Тот сохранял полную невозмутимость. Немного подумав, чиновник продолжил.
        - Хорошо. А ваше?
        - Кралог.
        - Это полное имя?
        - Полное Кралгус Букус Вингрениус...
        - Пожалуй, я лучше запишу его как Кралог.
        Наемник пожал плечами. Чиновник заскрипел пером. Затем снова оторвался от бумаги.
        - А ваше, молодой человек?
        Мольфи едва заметно вздрогнула.
        - Джакаро. Джакаро Манчино...
        - Отправляетесь в плавание?
        Она кивнула. Чиновник осмотрел ее фигуру.
        - Вы не слишком крепки на вид. И рука у вас не выглядит привычной к шпаге... С таким хрупким телосложением вам нелегко будет встречать невзгоды и опасности южных морей...
        - Не думаю, что мое телосложение помешает мне достойно их встретить.
        Чиновник отложил перо и обернулся к капитану.
        - Вы готовы поручиться за ваших пассажиров?
        - Несомненно. А вас что-то смущает?
        - Мы разыскиваем человека со шрамами на лице и юную девушку...
        - Шрамы украшают мужчину. И разве вы где-то здесь видите девушку?
        Чиновник задумчиво крутил в пальцах перо.
        - Полагаете, достопочтенный ханг Синвакадати, личный гость ее высочества деспины, способен укрывать на своем корабле преступников? - холодно спросил капитан, - если бы вы не были официальным лицом, я бы мог подумать, что вы хотите оскорбить господина посла...
        Мольфи услышала за спиной звук извлекаемых из ножен клинков.
        Чиновник явно смешался.
        - Нет. Что вы.
        Он нервно посмотрел в сторону качавшегося на мутно-зеленых волнах ялика.
        - Я уверен, что все в порядке. Просто в силу долга службы... я должен был предполагать самые невероятные варианты. Но теперь я определенно вижу, что ошибался.
        Он нервно облизнулся. Звук клинков повторился. Но теперь они, судя по всему, вернулись обратно в ножны.
        Когда чиновник, взяв под мышку складной стул, погрузился в ялик. Родгар прошептал на ухо девушке.
        - Ты держалась молодцом. Ты крепче, чем я думал.
        - Это только начало...
        Она повернулась и зашагала на мостик.
        Теперь она смогла внимательно рассмотреть посла. Ханг Синвакадати был среднего роста и довольно смугл. Очертания его фигуры скрывало просторное одеяние, напоминавшее костюм Ниговары. Включая шлепанцы... Только шапочки посол не носил, оставляя открытой солнечным лучам прическу со сложным узлом на затылке. За широкий пояс был заткнут клинок в резных деревянных ножнах. Его изогнутая рукоять была сделана в виде оскалившегося дракона. Мольфи обратила внимание, что посол был единственным, кроме нескольких солдат, кто на корабле носил при себе оружие. Даже Кралога, вежливо, но настойчиво попросили сдать кинжал на хранение капитану.
        - Благодарю за ваше великодушие, - начала она.
        - Такие пустяки не стоят брагодалности, - у посла был мягкий голос, с достаточно заметным, но не резавшим ухо акцентом, - как мне луце вас называть?
        - Джакаро. Зовите меня так.
        - Оцень хорошо. Дзукару. Когда мы выйдем в открытое море, я бы хотел приграсить вас в мою каюту.
        Мольфи кивнула.
        Ялик портового чиновника тем временем достиг стоявшей на южном берегу пролива крепости. На северном возвышался ее двойник.
        - Что они тянут? - Родгар отер платком выступивший на шее пот.
        - Сейчас опустят, - рассудительно заметил Кралог.
        Он не ошибся. Шедшая через пролив пунктирная линия скованных цепями бревен вздрогнула, и начала медленно погружаться. В мутной воде было трудно разглядеть, насколько глубоко опустилось заграждение, но прозвучавший несколько минут спустя со стороны южной крепости удар колокола оповестил капитана, что фарватер свободен.
        Матросы выбрали якоря и корабль, медленно набирая скорость, пошел на восток. Мольфи рассеянно смотрела как скрываются на горизонте башни крепостей, и вода за бортом из мутно-зеленой постепенно становится ярко-синей. Неожиданно для себя она вдруг поняла, что больше не боится моря.
        - Ханг ждет вас у себя, - голос капитана прервал ее размышления.
        Родгар проводил взглядом хрупкую фигурку.
        - И почему я чувствую себя сутенером, - пробормотал он.
        - Потому, что так оно и есть, - философски заметил Кралог.
        Родгар ощутил, как кровь бросилась ему в лицо, и свежие шрамы неприятно заныли. Он судорожно шарил рукой по воздуху, пока не вспомнил, что его оружие лежит в капитанском сундуке под замком.
        - Я не прав? - невинно спросил Кралог.
        - Прав. Оттого я и злюсь. Наверное, больше на себя... - Родгар бессильно опустил руки.
        - Все когда-то бывает в первый раз. Не суетись. Что сделано, того не исправишь. В конце концов, она сама предложила.
        - И что это меняет?
        - Да ничего, в общем-то.
        - Расскажи лучше чего-нибудь. Ты бывал на Востоке?
        Кралог поморщился.
        - Я был среди наемников. Тех, что навербовал принц Карсий...
        Родгар удивленно посмотрел на Кралога.
        - О вас ходят самые невероятные слухи.
        - Ерунда. Все было очень просто. Нас наняли. Мы победили. Добыли трон и принесли ему голову прежнего царя на блюде. Принц нас наградил... отправив завоевывать далекие окраины. Мне повезло, я смог удрать и вернуться домой. Один из немногих. Нас было десять тысяч. Целых десять тысяч. А кто сейчас может рассказать о том походе? Три калеки и пара дезертиров, вроде меня. Остальные лежат в джунглях, горах и пустынях где-то на краю света... Да, я знаю Восток. Но я его не люблю.
        Капитан задвинул за ней решетчатые створки. Посол сидел на полу возле низкого столика. Он жестом указал Мольфи на небольшую подушечку с другой стороны. Она неуклюже опустилась на пол, машинально отметив, что меч ханга теперь аккуратно уложен на полочку у стены.
        - "Хоть оружие снял" - подумала она.
        Посол указал на стоявшие на столике пиалы.
        - Хосешь пить?
        Она отрицательно покачала головой, и дрожащими пальцами расстегнула пуговицу на воротнике.
        Ханг едва заметно улыбнулся.
        - Ты столь низкого мнения обо мне?
        - Что вы имеете в виду? - она удивленно посмотрела на посла.
        - Я не собираюсь тебя принуздать, Дзукару. Я просто хочу предрожить тебе чаю.
        Мольфи нервно мяла пальцами воротник.
        - Я знаю, что вы хотите получить за наше спасение... - выдавила она.
        - Это не значит, сто я хочу получить это силой.
        Он взял со столика пиалу и протянул девушке.
        Она выпустила пуговицу и взяла чашечку.
        - Зачем эти игры, посол?
        - То, что легко достается, малого стоит. Нет чести для воина поразить безоружного.
        Мольфи отпила маленький глоток.
        - Я вас не понимаю.
        - Я воин, Дзукару. Я не ценю регкой победы. Мне не доставит никакой радости твоя покорность. Я не рюбрю рабынь. Я хочу, чтобы ты сделала это по своей воле. И когда ты сама захочешь.
        Он аккуратно отпил из чашечки.
        - А если я вообще не захочу?
        - Знасит, я неудачник, - посол заразительно рассмеялся, сверкнув жемчужно белыми зубами.
        Мольфи не удержалась и вежливо улыбнулась.
        - Капитан Ниговара выделит тебе отдельную каюту. Если тебе что-то потребуется, тебе достатосьно будет только сказать.
        - Спасибо, - выдавила она.
        Родгар поднял взгляд на вошедшую Мольфи. Ее лицо было растерянным и бледным.
        - С тобой все в порядке?
        Кралог сокрушенно покачал головой.
        - Извини... это был идиотский вопрос, - Родгар нервно вскочил, - я чувствую себя полной скотиной. Он хотя бы не сделал тебе больно?
        Девушка отрицательно покачала головой.
        - Он вообще ничего не сделал?
        - В каком смысле?
        - В самом прямом. Он сказал, что я сама могу выбирать...
        Мольфи опустилась на циновку.
        - Дурак, - флегматично заметил Кралог, - у него была такая возможность...
        - Заткнись, а? - Родгар зло посмотрел на наемника.
        Тот примирительно взмахнул руками.
        - Я рад, Мольфи, - Родгар облегченно вздохнул, - камень с души...
        Девушка посмотрела на него.
        - А если я соглашусь? Камень вернется?
        Родгар удивленно моргнул.
        - Не бери в голову, - Мольфи отмахнулась, - просто меня укачивает...
        - Тебе надо отдохнуть. У тебя был тяжелый день.
        - Позже, - она прислонилась к стене и молча уставилась в потолок.
        Родгар нервно прошелся по каюте.
        - Что же он задумал?
        - Посол? - подал голос Кралог.
        - Он самый. Что-то он темнит. И мне это не нравится.
        - Ханг просто благородный человек, - негромко сказала Мольфи.
        - Он двуличный варвар, почитающий своего повелителя-дракона, а не праведного императора. Ему нельзя верить.
        Мольфи повернулась к Родгару.
        - Но ты же поверил? Когда пошел с ним на сделку.
        - У меня не было другого выхода. Но это не значит, что послу можно доверять как самому себе. Он чужой. У него своя вера. Ему не страшно небесное правосудие.
        - И это говорит человек, которого разыскивают как врага императора и веры? - она улыбнулась.
        - Я не настолько порочен, - хмыкнул Родгар.
        - Почему ты думаешь, что посол злоумышляет против нас?
        - Потому, что может... Мы полностью в его руках.
        - Если он хотел нас предать, у него была такая возможность еще в порту.
        - Кто знает, что он задумал?
        - А что ты вообще о нем знаешь?
        Родгар задумался.
        - Он посол наместника Западных Островов. Приезжал в Серениссу заключить союз против корсаров. Эти разбойники почти остановили торговлю в Лазурном море. А царство Обсидианового Дракона с давних пор торгует с Империей шелком и самоцветами. Если нам объединенными силами удастся вытеснить пиратов с торговых путей, купцы Серениссы очень разбогатеют.
        - А у торговцев нет других путей?
        - Есть. Но они идут через восточные царства. И каждый, кто везет по ним товар, платит десятину Царю Царей. А вторую десятину Жрецу Жрецов. И третью - древним храмам. А потом отступные пиратам...
        - Но что же остается купцам?
        - Крохи. Но цены высоки, и купцы не голодают.
        Мольфи замолчала.
        - Но вряд ли это имеет для нас значение, - Родгар остановился и посмотрел в оконце, - может посол действительно играет с тобой, как кот с мышью. Может что-то другое. Нам остается только ждать.
        Со счета дней Мольфи сбилась довольно скоро. Они ничем не отличались друг от друга. Теплый ветер гнал корабль на юго-восток по неизменной морской глади. Менялись только облака, да закаты. Из всей команды говорить Мольфи могла только с послом и капитаном. Языка матросов она не понимала. Но капитан разговаривать не любил, да ему и некогда было. Оставался только ханг Синвакадати. Который оказался вполне обаятельным человеком. Охотно приглашал на чай их с Родгаром, рассказывал о своих плаваниях и приключениях, о своей стране и ее обычаях. И ни словом не напоминал о том, какую цену просил за оказанную им помощь.
        Лишь однажды тягучая монотонность плавания нарушилась появлением китов. Огромные существа окружили судно, и Мольфи завороженно смотрела на выпуклые серые бока и спины, выступавшие из прозрачной воды, и взлетавшие с пыхтением фонтаны. Некоторые из китов были длиной почти в половину их корабля. Она и подумать не могла, что живые существа могут быть такими большими. И что их при этом может быть так много. Серые тела мелькали в воде, насколько хватало глаз. Их были сотни, а может и тысячи.
        Но через несколько часов стая китов отвернула в сторону, и снова потянулось бескрайнее синее море, где менялись лишь эфемерные очертания облаков над волнами.
        Родгар задумчиво разглядывал желтый огонек светильника.
        - Мне кажется, что посол водит нас кругами. Море широко, но мы уже должны были подойти к его восточному берегу...
        Он бросил взгляд на Мольфи и быстро отвернулся.
        Она поежилась.
        - Припасы не бесконечны, - Кралог закинул руки за голову, - рано или поздно ему надо будет их пополнить. К тому же лично мне и тут хорошо. Тепло, спокойно. Кормят не шикарно, но сносно. Что еще можно желать?
        Родгар только фыркнул в ответ.
        - Мы взяли слишком далеко к югу. Обычный путь к баристанскому побережью лежит много севернее. Синвакадати явно что-то задумал.
        Мольфи поднялась.
        - Подышу свежим воздухом, - сказала она и вышла из каюты.
        - Зря ты это сказал, - негромко произнес Кралог.
        Родгар в сердцах ударил кулаком в ближайшую подушку. Светильник замигал, но не погас.
        Мольфи выбралась на палубу. Ночь была безлунной Где-то в темноте поскрипывали мачты и плескала о борт вода. По черному куполу неба бриллиантами рассыпались звезды. Совсем незнакомые ей звезды.
        - "Спокойнее" - упрямо произнесла она про себя.
        Посол был на мостике, где едва заметно мерцал фонарь. Из ниши у самой кормы доносилось мурлыкание рулевого, напевавшего себе под нос какую-то песенку, чтобы не заснуть на вахте.
        - Дзукару? - должно быть у посла было поистине кошачье зрение.
        - Да, - Мольфи подошла ближе и присела на расстеленную на палубе циновку.
        Ханг ничего не ответил глядя куда-то в горизонт. Его фигура едва виднелась в слабом мерцании фонаря.
        - Нам еще долго плыть? - спросила она.
        - На все воля Великого Дракона, - ответил посол.
        - Мы уже далеко уплыли. Очень далеко. Я перестала узнавать звезды. Они здесь совсем другие.
        - Так всегда бывает. На моей родине они тоже длугие.
        - Странно, - вздохнула она и поежилась.
        - Тебе не холодно?
        - Нет. Здесь очень теплые ночи. Мы ведь на самом юге.
        - Самого юга не бывает, всегда что-то будет еще южнее.
        Судя по голосу посол улыбался.
        - Чем дальше не юг, тем жарче, - возразила Мольфи, - где-то должно стать настолько жарко, что вода закипит. Вот это и будет самый юг.
        - Это не так.
        - Это логика.
        - Ты ошибаешься.
        - В чем?
        - Я плавал на юг. Так далеко на юг, что солнце шло по небу на севере.
        Мольфи возмущенно фыркнула.
        Ханг продолжал.
        - В тех местах уже нет земли. Только море. Холодное море, где всегда дует ветер. Никогда не прекращающийся ветер. Иногда он сильный, иногда очень сильный, а когда не сильный, тогда шторм. И каждый день идет дождь. В том море живут удивительные и странные чудовища, а над волнами летают птицы с клювами подобными пилам и крыльями длиной в три человеческих роста каждое.
        - Это сказки, - не слишком уверенно возразила девушка.
        - Ты можешь так думать. Но я был там и видел это своими глазами. Даже самые отвазные моряки не рискуют заходить дальше к югу. Но путь туда есть. И когда-нибудь отыщется смельчак, который это сделает...
        - Получается те звездочеты, что утверждают будто земля круглая - правы. За экватором солнце действительно должно быть видно на севере, а пояс жары сменится поясом холода...
        Мольфи задумчиво посмотрела в направлении южного горизонта.
        - Тебе хочется думать об этом? - спросил посол.
        - Нет, - она отогнала мысли о мироустройстве, - забудь. Я просто хочу смотреть на звезды.
        Она откинулась на палубу. В темноте зашуршали одеяния посла. Щекой Мольфи ощутила теплое дыхание.
        - Твои глаза красивее звезд, - его голос был совсем тихим, - и глубокие как море.
        Его пальцы скользнули по ее щеке и спустились на шею. Мольфи глубоко вздохнула. Пальцы замерли, а дыхание посла стало резким и напряженным. В свете качнувшегося фонаря девушка увидела, что ханг смотрит не на нее, а вглядывается куда-то в горизонт. Она повернула голову. Но не увидела ничего кроме звезд.
        - Какая странная звезда, - прошептала она, - над самой водой. И качается, словно на волнах...
        Посол выпрямился, будто подброшенный пружиной. Его хриплый окрик почти оглушил девушку, и она испуганно съежилась.
        По палубе зашлепали босые ноги. Ханг отрывисто что-то командовал. Мольфи отползла в сторону и свернулась в комок, не понимая, что происходит.
        Свет фонаря ударил ей в лицо, и она зажмурилась.
        - Прости Дзукару, - голос посла снова приобрел мягкость, - сегодня неудачная ночь. Я напугал тебя?
        Она едва заметно кивнула.
        - Что случилось? Я что-то сделала не так?
        - Корабль. За нами идет чужой корабль. Если это пираты, мы должны быть готовы к бою. Прости меня, Дзукару. Перед лицом врага нельзя расслабляться.
        Когда рассвело, Мольфи смогла разглядеть преследовавший их корабль. Издалека он казался ей крошечной лодочкой, едва различимой под белыми треугольниками парусов.
        - Пиратских судов не меньше трех, - прищурившись, сказал Кралог.
        - Где?
        Наемник указал на горизонт, и она смогла различить на фоне неба еще несколько белых треугольников.
        - Мы уходим от них дальше к югу. Они следуют за нами.
        - Посол боится вступать в бой? - после того, как ночью им вернули оружие, Родгар стал держаться заметно более уверенно.
        - Возможно он хочет разделить их, чтобы атаковать по одному...
        Мольфи огляделась. Еще затемно всем матросам раздали короткие мечи, тесаки на длинных рукоятках и луки. Теперь свободные от вахты моряки разместились на палубе и напряженно вглядывались в горизонт. Сам ханг облачился в панцирь из лакированных металлических пластин и шлем.
        - Мне кажется, они нас нагоняют, - добавил Родгар, снова посмотрев на вражеский корабль.
        К ним подошел капитан Ниговара.
        - Когда корабли еще немного сблизятся, мы нападем. Вы, как пассажиры, можете не участвовать в бою. Думаю, вам будет лучше спуститься в каюту.
        - Я не собираюсь уклоняться от боя, - отрезал Родгар.
        - Мне, конечно, за это не платят, - вздохнул Кралог, - но собственная шкура мне еще достаточно дорога. Не верю в великодушие пиратов. Так, что я с вами...
        Мольфи открыла рот, но никто так и не узнал, что она собиралась сказать.
        - А ты пойдешь в каюту, - хором произнесли Родгар с Кралогом.
        Не успела она спуститься, как палуба резко накренилась, и корпус судна возмущенно заскрипел. Корабль разворачивался для атаки.
        Она присела на циновку и привалилась к стене. Сверху доносились отрывистые команды и топот ног. Потом добавились глухие удары в стену надстройки. Мольфи ощутила как вздрагивают доски. Одна из стрел влетела в оконце и, пробив служившую противоположной стеной ширму, улетела дальше. Топот ног стал беспорядочным, зазвенело оружие, а команды сменились криками и бранью. Корпус доу содрогнулся от удара и она различила скрежет и треск ломающейся древесины. Корабли свалились на абордаж.
        Мольфи лишь оставалось стискивать данный Родгаром кинжал и гадать о том, что происходит за стенами рубки. Шум боя постепенно стихал. Качка стала более ровной и скрежет корабельных бортов друг о друга прекратился. До нее донесся голос Кралога.
        - Ты жива?
        Наемник был слегка потрепан и забрызган кровью.
        - Они не ожидали нападения и долго не продержались. Одним противником меньше.
        Мольфи опасливо глянула в оконце. Вражеский корабль медленно удалялся. Его корпус накренился, одна из мачт упала, а нос ушел в воду.
        - Ханг приказал пробить дно. Скоро их корыто затонет...
        - А пираты? Они тоже?
        - Им всем отрубили головы...
        Мольфи вздрогнула.
        - Это война, - холодно сказал наемник, - что нам делать с пленными? Ханг обошелся с ними великодушно, подарив быструю смерть.
        Из прохода донеслись шаги и позвякивание доспеха.
        - Рад видеть, что с тобой ничего не случилось, Дзукару.
        Посол сбросил шлем. Перчатки и нагрудник его доспеха были обильно залиты кровью.
        - Вы ранены?
        - Ни цалапины, - Синвакадати довольно улыбнулся, - это был хороший бой. Только слишком колоткий.
        Он протер клинок меча платком и любовно осмотрел лезвие.
        - Разве этот меч не прекрасен, Дзукару?
        Честно говоря Мольфи не видела ничего прекрасного в отполированной синеватой полосе стали с проступавшими вдоль нее иззубренно-волнистыми разводами. Ханг пару минут любовался оружием, потом аккуратно вложил в резные ножны.
        - Ты можешь выйти на парубу, Дзукару.
        Он слегка поклонился и направился в свою каюту.
        Наемник проводил его уважительным взглядом.
        - Искусный боец. Сущий демон. Не хотел бы я быть в числе его противников.
        Мольфи вышла наружу. Матросы деловито выдергивали застрявшие в надстройке стрелы и смывали кровь с палубы. За кормой над волнами кружили чайки, слетаясь к колыхавшимся в воде телам убитых.
        - Где остальные пираты?
        - Держатся вдали, - Родгар оглядывал горизонт, - но я вижу что-то с другой стороны, вон там, по правому борту.
        Мольфи прищурилась, но не смогла разглядеть ничего определенного. Какое-то белесое пятно. Не то облачко, не то парус, не то еще что-то.
        - Больше похоже на землю, - сказал Кралог, - какой-то остров. Надо спросить капитана.
        Ниговара отрицательно покачал головой.
        - Это плохая земля. Нам нечего там делать. Надо уходить. Мы слишком отклонились к югу.
        Мольфи снова посмотрела на тонущий остов пиратского корабля. Тот как-то странно подпрыгнул и резко исчез, словно втянутый воронкой.
        - Попробуем сблизиться со вторым противником, - посол снова появился на палубе, но уже без доспехов, - так мы сможем перебить их поодиночке.
        Обломки пиратского корабля один за другим выскочили из-под воды и закачались на поверхности. Никто кроме Мольфи не обратил на это внимания. Капитан Ниговара отдавал команды на своем языке. Матросы занялись парусами, и корабль стал медленно разворачиваться налево.
        - Нас сносит к югу, в направлении острова, - Кралог, прищурившись, рассматривал облачко на горизонте, - течение здесь быстрое, а ветер слабеет. Так мы вряд ли сможем догнать пиратов.
        Он не ошибался. Из двух оставшихся пиратских кораблей Мольфи смогла разглядеть только ближний. Второй уже скрылся за горизонтом.
        Пронзительный крик одного из матросов отвлек ее от попыток отыскать паруса на горизонте. Матрос размахивал руками и указывал на что-то в воде. Посмотрев туда, она увидела мелькнувшую в глубине тень. Единственное, что она поняла - это была очень большая тень.
        - Ма'о! Э ма'о нуи! - кричал матрос.
        Лицо капитана побледнело, несмотря на всю смуглоту. Суета на палубе замерла словно по команде. Матросы оцепенели и испуганно переглядывались. Лицо посла осталось бесстрастным, но Мольфи увидела, как на его лбу выступила испарина.
        Первым пришел в себя капитан. В воздухе снова загремели его команды. Матросы продолжили работу, но как-то нервно и скованно.
        - Что это было? - прошептала Мольфи.
        Родгар недоуменно пожал плечами и посмотрел на Кралога. На том не было лица.
        - Это смерть... - пробормотал тот, - холодная морская смерть...
        - Что ты несешь? - нахмурился Родгар, - говори яснее.
        Кралог выдохнул.
        - Это убийца китов. Как щука хватает карасей, так эта тварь ловит китов...
        - Киты же большие... - пробормотала Мольфи.
        Потом она осознала, что тень была достаточно большой, чтобы ловить китов.
        Матросы опять закричали. Поверхность моря вспухла буруном, из которого выступил огромный треугольный плавник. Мольфи показалось, что он раза в два больше нее. Плавник исчез также внезапно, как и появился.
        - Она же не будет нападать на корабль? - спросила девушка.
        В ответ корпус доу содрогнулся от чудовищного удара. Работавший с парусами матрос сорвался и, нелепо размахивая руками, полетел в воду. Капитан что-то крикнул, моряки побежали к борту готовые бросить веревки, когда упавший всплывет. Но он так и не всплыл...
        Вместо этого корабль опять содрогнулся. На этот раз много сильнее. Палуба подлетела на добрый локоть вверх, и Мольфи отчетливо расслышала жалобный скрип деревянных конструкций в глубине трюма. Девушка не смогла устоять, лишилась равновесия и покатилась по ровной поверхности к борту. Корабль накренился, и она на мгновение увидела разверзшуюся под ногами синевато-зеленую бездну. Кто-то из моряков успел схватить ее за руку и остановить падение. Она, пошатываясь, встала на ноги. Корабль повернуло как-то наискосок к волне, и качка стала неровной. За бортом кричали выпавшие матросы. Капитан, держась за поручень, отдавал команды.
        Выбежавший из трюма моряк что-то доложил капитану. Лицо Ниговары приобрело легкий зеленоватый оттенок. Он отдал приказ, и матрос опять исчез в трюме.
        Корабль еще немного развернулся, и моряки стали поднимать на борт выброшенных ударом товарищей. Что случилось потом, Мольфи не поняла. Вода забурлила, вдоль борта пронеслась темно-синяя блестящая масса, корабль резко качнуло. Когда она снова посмотрела в ту сторону, спасать было уже некого. Да и самих спасателей поубавилось...
        - Мне это не нравится, - пробормотал Родгар.
        Кралог лишь загнанно оглядывался по сторонам.
        Мольфи подумала, что стоит за что-нибудь покрепче ухватиться. И не ошиблась. Корабль содрогнулся от нового удара. Внизу что-то отчетливо затрещало. Одна из рей сорвалась с креплений и полетела в море.
        Матрос снова показался из трюма. Его одежда промокла, и капли воды падали на доски палубы. Он опустился перед капитаном на колени и что-то негромко сказал.
        Капитан вытер лоб рукавом и повернулся к послу. Тот невозмутимо кивнул и спокойным шагом направился внутрь надстройки. Ниговара пошел за ним.
        Матрос поднялся с колен, подошел к борту и, не раздумывая, прыгнул в воду.
        - Что здесь происходит!? - заорал Родгар, оглядываясь.
        Матросы перестали суетиться. Кто-то молча сел на палубу, кто продолжал работать, кто-то просто стоял. Под ногами Мольфи со стуком прокатился вдоль палубы брошенный кем-то инструмент. Она поняла, что корабль заметно кренится на нос.
        Родгар выругался и пошел в надстройку за капитаном и послом. Мольфи и Кралог последовали за ним.
        Ханг Синвакадати восседал в своей каюте и что-то писал на листке бумаги. Его куртка была расстегнута и Мольфи не без некоторого смущения увидела мускулистый торс с двумя вытатуированными на плечах драконами. Их головы спускались на грудь, а хвосты уходили под рукава. На столике, возле чернильницы, лежал кинжал, обернутый за лезвие платком. Капитан Ниговара стоял рядом и держал в руках обнаженный меч посла.
        - Кто-нибудь скажет мне, что здесь происходит?! - голос Родгара дрогнул.
        - Мы умерли, - философски заметил посол.
        - Я жив, демоны меня раздери!
        - Это временно... Я потерял корабль и не смог выполнить поручение наместника. Союз с деспиной так и не будет заключен.
        Посол грустно поглядел на Мольфи.
        - Я неудачник, Дзукару...
        - Меня зовут Малфрида, - прошептала она.
        - Марпириду? Нет. Дзукару - лучше, - он улыбнулся.
        - Вы же не можете вот так сидеть здесь и писать! - взорвался Родгар, - корабль тонет!!
        - Нам нет спасения, - по-прежнему спокойно произнес посол, - все что в наших силах - умереть достойно.
        - Достойно умереть можно лишь сражаясь за жизнь до последней минуты! Поступайте как хотите, а мы будем спасаться сами!
        Родгар повернулся на каблуках и вышел из каюты в коридор.
        - Пойдем, - негромко произнес Кралог, - тебе не стоит видеть того, что здесь сейчас будет...
        Он взял потрясенную девушку за руку и вытащил из каюты. Она машинально сделала несколько шагов и поняла, что под ногами хлюпает влага.
        - Быстрее! - рявкнул Кралог.
        С его лица сошло растерянное выражение.
        Выбравшись на палубу Мольфи увидела, что позолоченный дракон на носу корабля уже наполовину погрузился в воду.
        В волнах там и сям мелькали головы матросов.
        - Я не умею плавать, - прошептала девушка, глядя на Кралога.
        - Эх, чтоб...
        Наемник растерянно оглянулся, потом выхватил кинжал и подсунул его под край резной двери надстройки. Что-то кракнуло и деревянная плоскость с плеском упала на палубу. Кралог ухватил ее за край и подтащил к борту. Потом схватил Мольфи за талию и стал расстегивать пояс.
        - Что вы делаете?!
        - Тебя надо привязать. Просто так ты не удержишься... Мой пояс не годится. Эта тварь чует запах крови... Ты не участвовала в бою. Ты не пахнешь кровью. Так больше шансов...
        Рядом что-то громко плеснуло. Оглянувшись Мольфи увидела на месте, где только что были головы матросов, затихающий водоворот.
        Кралог прикрутил ее за руку к двери, а в другую сунул кинжал.
        - Если что - перережь ремни... Дверь небольшая, но тебя должна удержать на плаву.
        Он вытолкнул ее за борт.
        - Там. На юге. Остров. Можно добраться. Течение вынесет тебя прямо к нему.
        - А вы?
        Наемник отер лоб и посмотрел на стоявшего возле Родгара.
        - Мы тоже попробуем.
        Он уперся сапогом в край ее импровизированного плота и толкнул его в море.
        Глава 8
        Кто-то больно ущипнул Мольфи за палец левой руки. Она вздрогнула и попробовала открыть глаза. Получилось не сразу. За палец опять ущипнули. Картина перед глазами покачивалась и расплывалась. Наконец ей удалось поднять голову и сфокусировать зрение. Злоумышленником оказался небольшой и, видимо, голодный краб. Мольфи шевельнула пальцами. Краб поспешно ретировался.
        Мольфи бессильно опустила голову, коснувшись щекой чего-то шершавого и влажного. Это был песок. Светло-кремовый, практически белый. Лежа ничком, оглядываться было сложно, но поднимать отяжелевшую голову жутко не хотелось. Собравшись с силами, девушка попробовала обвести глазами окружавшее ее пространство. Но не слишком отрывая головы от теплого песка. Увы, именно эта субстанция в основном и попадала в поле зрения. Белый песок, выброшенная на берег водоросль, снова песок, несколько окатанных камней, еще песок, чьи-то босые ноги, снова песок...
        Стоп. Что еще за ноги?
        Взгляд вернулся назад. Ноги были до черноты загорелые, с большими ступнями, явно не слишком хорошо знакомыми с обувью. От ступней вверх шли перевитые венами худые жилистые голени. Еще выше располагались рваные штаны неопределенного цвета.
        Мольфи попыталась оторваться от песка и посмотреть вверх. Обладателем ног оказался на редкость худой и оборванный старик. От солнца его кожа стала почти коричневой, и на ней резко выступали белоснежные седые волосы. Он молча и, казалось, даже без особого интереса рассматривал девушку.
        Она подтянула ноги и попыталась сесть. Кисть правой руки что-то держало. Пару раз дернув, она посмотрела в ту сторону и обнаружила, что все еще привязана к резной двери надстройки, полузанесенной водорослями и песком. Левой рукой Мольфи попробовала развязать узел. Ремень задубел, и не поддавался. Старик внимательно следил за ее попытками освободиться.
        Выбившись из сил, она уже хотела оставить ремень в покое, но сообразила, что в левом сапоге ей уже давно что-то мешает. Это оказался кинжал. Как он попал за голенище, она не помнила, но сейчас это было не важно. Поддев ремень острием, она смогла, наконец, освободить руку.
        - Пить хочешь? - поинтересовался оборванец.
        Она молча кивнула.
        Старик протянул ей плотно обмотанную веревками глиняную бутыль. Она схватила ее обеими руками, и мир для нее сузился до размеров наполненной пресной водой емкости.
        Вода кончилась, и мир снова вернулся в нормальные рамки.
        - Надо идти. Прилив начинается, - старик забрал пустую бутыль, и зацепил ее на пояс.
        Мольфи, пошатываясь, встала. Подпоясалась спасшим ее ремнем и заткнула за него кинжал. Огляделась. Пляж, на который ее выбросило, тянулся вдоль берега и заканчивался цепочкой серых утесов с одной стороны, и уходил к горизонту с другой. За пляжем начинался густой изумрудно-зеленый лес, кудрявой шерстью одевавший подножие и склоны нависавшей над побережьем конической горы, за срезанную вершину которой зацепилось небольшое облачко.
        - Куда? - прохрипела Мольфи, вода несколько смягчила горло, но язык шевелился еще с некоторым трудом.
        Старик указал в сторону утесов.
        - Туда? - спросила она.
        Тот ничего не ответив, зашагал по песку. Она побрела за ним. На груди и животе ее куртка еще оставалась влажной, но на подставленной солнечным лучам спине уже высохла и заскорузла от соли. Девушка то и дело поводила плечами, но без особого результата. Просоленная ткань все равно стояла колом.
        - Что это за место?
        - Остров...
        - А ты здесь живешь?
        - Да...
        - А ты кто?
        - Человек... - словоохотливостью ее спутник явно не отличался.
        Но Мольфи не сдавалась. Живительная влага привела ее горло в приемлемое состояние и дала возможность свободно говорить.
        - А что это за остров?
        - Большой...
        - Значит, есть и маленький?
        - Ага...
        - А как они называются? Они же должны как-то называться?
        - По-разному... Иногда Проклятыми островами, иногда Островами Белого Песка... Но обычно Черепашьими.
        - Понятно... - Мольфи не имела ни малейшего понятия о том, что это за острова и где они находятся, но что-то ей подсказало, что вряд ли она сможет это сейчас выяснить.
        Вместо этого она оглядела лазурную морскую гладь. Воспоминания о случившемся были не слишком приятны...
        - Наш корабль разбила огромная морская тварь.
        - Так я и думал. Я видел ее, когда ходил в море за рыбой...
        - И она тебя не тронула?!
        - Зачем ей бедный рыбак? Ей нужно много еды. Из меня не выйдет много еды. Вот если бы нас, рыбаков, было много...
        - А кроме меня кто-нибудь спасся?
        - Не знаю, - пожал старик худыми плечами.
        - Но это возможно? - она вспомнила своих спутников, и ей стало грустно.
        - Возможно...
        - Тогда мы должны их найти! - Мольфи остановилась.
        Старик опять пожал плечами.
        - Берег длинный. Вас могло разбросать на несколько миль. Кого-то восточнее, - он махнул рукой в сторону утесов, - а кого-то западнее. Кто восточнее, тех подберут люди из города. Тех, кто западнее - съедят.
        - Как съедят? - ужаснулась Мольфи, - На них могут напасть дикие звери?
        - Скорее дикие люди...
        - Но разве... Здесь живут людоеды?
        - Можно сказать и так...
        Старик отвернул от линии прибоя и пошел вглубь пляжа. Немного выше, у подножия утесов, девушка заметила что-то похожее на хижину. Рядом с ней росло несколько странных деревьев - словно кто-то воткнул огромный куст папоротника на вершину покрытого серой волокнистой корой столба...
        При ближайшем рассмотрении хижина оказалась скорее навесом, грубо связанным из коряг и накрытым жесткими, похожими на папоротник, листьями. Несколько ветхих циновок, привешенных по сторонам, вряд ли могли защитить от ветра или дождя. Под навесом и вокруг громоздилось довольно много какого-то мусора, скорее всего выброшенного морем. Ближе к берегу сушились растянутые на жердях сети.
        - Можешь поесть, - старик извлек откуда-то грубо слепленный керамический горшок.
        В памяти Мольфи немедленно всплыли слова рыбака о людоедах, и она с большой опаской поглядела на содержимое посудины.
        - Это вареный краб, - уточнил старик.
        Еще немного подумав, она все же решила, что достаточно голодна, чтобы ему поверить. Краб оказался довольно вкусным.
        - Ты, кажется, говорил про какой-то город, - спросила она, выковыривая из панциря очередной ломтик.
        Старик кивнул.
        - Он далеко?
        - Там. За холмом, - рыбак сделал неопределенный жест в сторону утесов.
        - А как туда попасть?
        - Круг мыса, на лодке...
        Девушка облизнула пальцы и осмотрелась. Недалеко от хижины на песок была вытащена крошечная долбленка.
        - Я не плаваю в город, - пробурчал старик, заметив ее взгляд, - течение сильное. Там за мысом.
        - А рыбу ты в город продаешь?
        Мольфи сделала резонный вывод, что если он ловил рыбу, то должен был ее куда-то девать. А судя по сетям, рыбу он ловил.
        - Они сами за ней раз в пару дней приезжают.
        Ни хижина, ни рыбак, ни рассказы о людоедах не внушали ей чувства безопасности. Город же давал какой-то шанс узнать спасся ли кто-то кроме нее с корабля. Да и вообще там было проще разобраться, куда же ее занесло. И ждать с этим пары дней ей очень не хотелось.
        - А посуху в город попасть можно?
        - Через джунгли.
        - А идти далеко?
        - Молодому - полдня идти, а то и меньше.
        - А дорогу показать можешь?
        - Показать могу, - кивнул старик, - но сам не пойду. Джунгли - скверное место.
        Она задумалась. В конце концов, идти лучше, чем ждать. А что в итоге будет опаснее - полдня в джунглях или пара дней на берегу в соседстве с плававшим где-то рядом пожирателем китов, еще вопрос. По крайней мере, в тот момент ей так показалось.
        - А почему ты не живешь в городе? - спросила она.
        Старик почесался.
        - Раньше я жил там. Но когда они пришли, в городе стало плохо, и я ушел. Мои внуки остались, а я ушел. Они молодые, им нужен город. А мне нет. Здесь на берегу мне хорошо.
        - Кто пришел? - не поняла она.
        - Люди этого бородатого ублюдка, который прозвал себя "владыкой морей".
        Старик плюнул на песок.
        - Море слишком велико, чтобы какой-то смертный мог им владеть, - добавил он.
        В свете последних событий она была с ним вполне согласна.
        - Так ты покажешь мне дорогу?
        - Джунгли - опасное место, - покачал он головой.
        Мольфи показала на заткнутый за пояс кинжал.
        - Я как-нибудь справлюсь.
        Старик вздохнул и начал копаться в груде мусора, лежавшего рядом с навесом. Среди раковин, крабьих панцирей, каких-то бутылок и обрывков сетей он раскопал обломок старого весла, достаточно увесистый, чтобы служить дубинкой.
        - Возьми. Пригодится.
        Старик утверждал, что в город идет старая тропа. Пользовались ею, по его словам, достаточно редко, но полностью она не заросла. Мольфи достаточно легко отыскала ее среди сочной зелени и собравшись с духом зашагала в чащу.
        Лес был необычным, но совсем не страшным. Стоявшее почти в зените солнце наполняло его теплыми, золотистыми лучами. Деревья может и были странными и незнакомыми, но выглядели совершенно безобидно. Их огромные ярко-зеленые листья мягко раскачивались под налетавшим с моря бризом. Между ними беззаботно порхали огромные пестрые бабочки. Самым страшным из виденных ей животных оказался внушительный таракан, спрыгнувший с ветки перед самым лицом девушки. Распустив крылья, насекомое с глухим жужжанием спланировало на тропу, и, быстро семеня ножками, скрылось в зарослях.
        Старый рыбак дал ей в дорогу сделанную из высушенной тыквы флягу с чистой водой. Она хотела отказаться - неужели какие-то полдня нельзя прожить без этого? Но теперь думала о его предусмотрительности с благодарностью. Тропа шла по пологому, но длинному подъему и через пару часов ходьбы по жаре девушка запыхалась, и ей хотелось пить.
        В зелени что-то чернело. Заинтересовавшись, она раздвинула ветки и свернула с тропы. Рыбак категорически не рекомендовал этого делать, но джунгли выглядели настолько мирно, что Мольфи сочла его предостережения за обычные стариковские поучения.
        В зарослях возвышались руины какого-то строения. Они были сложены из темного шлифованного камня. Но сложены очень давно. Стены практически полностью обвалились и едва виднелись из-под густых зарослей. Дверной проем, странной трапециевидной формы, наполовину врос в красновато-бурую землю. На косяках девушка разглядела вырезанный узор. Его завитки напоминали одновременно языки пламени и извивающихся змей.
        Сразу всплыли старые воспоминания. Они казались очень далекими, словно поднявшимися из глубины веков. Хотя какие века? Это ведь было лишь немногим больше полугода назад. Просто за эти полгода случилось столько всего разного... Тогда она еще жила дома. В родном городе. И наткнулась в лесу на древний камень, с очень похожим узором. Но тот камень буквально сочился мрачной, пугающей магией. В этих же руинах ничего подобного она не чувствовала. Просто старые куски породы, перемытые дождями и заросшие бурной тропической зеленью. Обычные камни.
        В поле зрения мелькнуло рыжее пятно. Мольфи резко обернулась, испуганно выставив перед собой кинжал. На обломке стены перед ней пристроилось небольшое четвероногое существо. Скорее даже "четверорукое". Все лапы у него заканчивались миниатюрными черными ручками. Само существо было покрыто густой золотистой шерстью, исключая темное личико. Девушка узнала его. Она видела таких же в Серениссе, где они сидели на поводках торговцев и флегматично жевали финики.
        Их дикий собрат выглядел куда более темпераментным. Он скорчил девушке рожицу, блеснув неожиданно большими и острыми клыками, и с пронзительным верещанием пробежал по каменным блокам. Потом взмахнул хвостом и умчался вверх по одному из деревьев. Она с облегчением вздохнула и убрала кинжал за пояс. Еще раз оглядев руины, она вернулась на тропу и продолжила путь вверх по склону.
        Подъем стал круче. Мольфи отпила из фляги и сожалением взвесила ее в руке. Вода заканчивалась. Следовало торопиться. По словам старика, путь до перевала через гряду составлял около половины всей дороги. Значит, она еще и этой половины не прошла.
        К вершине лес слегка поредел. И через образовавшиеся прогалины все сильнее припекало солнце. Тропу перегородило упавшее дерево. Обходя его Мольфи заметила, что излом древесины совсем свежий. Что-то или кто-то повалил молодое, но уже достаточно толстое, деревце, расщепив ствол надвое. Кроме того он обломал ветки и ободрал с них молодую кору и листья. Сначала она не придала этому значения, но наткнувшись через пару сотен шагов на второе такое же, задумалась. Неизвестный, сломавший деревья, обладал неимоверной силой. Ствол второго дерева был толщиной почти с ее талию.
        Мольфи нервно огляделась и прибавила шаг. Перевал остался позади и тропа пошла вниз. Идти стало легче. В кустах у обочины кто-то зашуршал. Девушка замерла как вкопанная.
        Из зарослей вывалилось мохнатое существо. Оно было немного поменьше девушки, довольно коренастым и обладало симпатичной мордашкой с большими карими глазами. Существо поднялось на задние ноги и оказалось довольно человекоподобным. Оно с любопытством разглядывало Мольфи. Она с не меньшим любопытством разглядывало его.
        Неизвестный чем-то походил на виденных в порту Серениссы троглодитов, но был плотнее сложен и выглядел как-то по-детски. Словно большой мохнатый ребенок. У него была довольно светлая кожа и не очень густая темно-рыжая шерсть. Смешно покачиваясь на ногах, существо подошло ближе и ухватило девушку за блестящую пуговицу.
        Мольфи слегка хлопнула его по руке. Существо испуганно моргнуло, попятилось, состроило возмущенную гримасу, и, встав на четвереньки, бросилось в кусты, сопроводив ретираду громким обиженным криком.
        - "Словно обиженный ребенок зовет маму", - подумала Мольфи, и улыбнулась.
        Потом улыбка сошла с ее лица. Она подумала о том, какого размера должна быть мама у младенца двухаршинного роста. И что эта мама вполне может явиться выяснять, кто обидел ее чадо...
        Выскочившая из кустов родительница вполне оправдала эти предположения. Даже стоя на четырех конечностях она глядела на Мольфи свысока. И взгляд этот не был слишком дружелюбным. Девушка вскинула дубину, но взглянув на мохнатые руки противницы, сообразила, что с таким же успехом могла бы пытаться отбиться мухобойкой.
        - Спокойнее... - прошептала Мольфи, отступая по тропе, - я никого не хотела обидеть.
        Мамаша приподнялась на две ноги и настороженно фыркнула. В ее коренастой фигуре было где-то полтора человеческих роста. Короткие ноги, мощные, достающие до колен, руки, тяжелая лобастая голова с выступающими челюстями. Это определенно был зверь. Но поразительно сходный с человеком. И очень большой.
        Мольфи еще немного попятилась. Судя по всему, ее противница не была настроена слишком воинственно. Она еще раз фыркнула, и опустилась на четвереньки. Девушка уже было облегченно вздохнула... Но тут появился папа.
        Кусты затрещали, и из них выступил исполинский силуэт. Он двигался на четвереньках, опираясь на костяшки огромных кулаков. Покрывавшая его шерсть свисала длинными прядями, оранжево-рыжая на боках, темно-каштановая, почти черная, на ногах и руках и светлевшая до соломенно-желтого на спине и плечах. Венчала эти плечи огромная, заостренная к макушке, голова с широким, плоским лицом и совершенно необъятной челюстью. Пучки длинных волос вокруг лица и рта складывались в своеобразные усы, бороду и бакенбарды, в сочетании с глубокими залысинами на лбу придававшими исполину слегка добродушный вид. Все портили маленькие, глубоко посаженные глаза, настороженно глядевшие на Мольфи.
        Та изо всех сил сжала в пальцах дубину. Хотя, что могла поделать дубина против зверя, чьи руки были в человека толщиной? Сообразив это, девушка попыталась сосредоточиться и вспомнить, чему ее учили маги. Как назло, практически все вылетело из головы, и сосредоточиться никак не получалось.
        Отец семейства слегка приподнялся и резко хлопнул исполинской ладонью по стволу ближайшего дерева. У Мольфи заложило уши, а сверху густым дождем посыпались листья. К ним добавилось несколько жуков и ящерица, не удержавшиеся на ветвях.
        - "Бежать!" - пронеслось в голове.
        Увы, ноги категорически отказывались следовать этому решению.
        Зверь сделал шаг в ее сторону, разом приблизившись на сажень. Наклонил голову и принюхался. Его голова была огромна. Девушка разглядела влажно поблескивавшие зубы.
        - "Откусит голову или затопчет?" - она зажмурилась.
        Ничего не происходило. Мольфи открыла один глаз. Зверь продолжал ее разглядывать, но с большего расстояния. Потом с треском ломая кусты повернулся и зашагал в лес, негромко рыкнув. Стоявшая все это время рядом мамаша покорно двинулась за ним.
        Мольфи обессиленно повалилась на тропу, и молча уставилась в небо.
        Когда сердце прекратило свои попытки выскочить из грудной клетки, она поднялась на ноги и огляделась. Исполины скрылись в зарослях, оставив после себя поломанные кусты и примятую траву. Солнце заметно сместилось за спину. Дело потихоньку шло к вечеру.
        Она стряхнула застрявшие в волосах листья, и зашагала по тропе. Полпути уже позади, и если джунгли не преподнесут ей больше никаких сюрпризов, то до заката она сможет добраться до города.
        Однако как мучает жажда... А ведь буквально недавно пила. Мольфи с сожалением потрясла фляжку. Ни капли. Она с надеждой огляделась. Похоже, вон там, в низинке есть вода.
        Она свернула с тропы и начала спускаться. Ботфорты путались в траве и постоянно цеплялись за гниющие ветки. Но в награду за сложности там действительно оказался крошечный ручеек. Девушка перешагнула через гнилое серо-черное бревно и подошла к берегу. Вода была чуть желтоватой, но прозрачной и сквозь нее была отчетливо видна опавшая листва и сучья на дне. На поверхности ручья дрожало отражение неба и окружавших деревьев. Но что это? Оно пошевелилось?!
        Мольфи резко повернулась. Ничего. Кусты. Высоченная трава с одервеневшими стеблями толщиной в мизинец, деревья, гнилое бревно. Странно, кажется только что оно было заметно дальше от берега...
        Девушка пристально посмотрела на бревно. Бревно ответило тем же, открыв круглый янтарно-желтый глаз. В следующий момент оно рванулось вперед, извиваясь покрытым мелкой ребристой чешуей телом, и неуклюже, но быстро перебирая короткими толстыми лапами.
        Мольфи подпрыгнула, массивные челюсти с противным треском скользнули по голенищу ботфорта. Девушка потеряла равновесие, и покатилась в ручей. Тыквенная фляжка жалобно захрустела где-то под животом. Девушка на четвереньках бросилась вперед, разбрызгивая воду и прелую листву. Каким-то чудом она не выпустила из левой руки свою дубинку. Перевернувшись на спину, Мольфи успела выставить ее перед собой, и челюсти монстра капканом сомкнулись на выбеленной морем палке. Девушка увидела желтоватые влажные зубы, вонзившиеся в древесину. Из пасти шел совершенно омерзительный смрад. Чудовище мотнуло головой, Мольфи потащило по земле. Она выпустила палку и откатилась в сторону. Зверь с хрустом грыз обломок весла, кося на нее желтым глазом. Девушка попыталась выкарабкаться из низины, но ботфорты скользили по мокрой глине. Гигантская ящерица закончила с палкой и выплюнула обломки.
        Мольфи прижалась спиной к стволу дерева, и выставила перед собой кинжал. Монстр высунул синеватый раздвоенный язык и глухо зашипел.
        Девушка попыталась вообразить летящий в чудовище огненный шар, и у нее получилось. Огненный сгусток пронесся в воздухе, едва зацепил чешуйчатую спину зверя, и не причинив тому ни малейшего вреда, с громким шипением иссяк в ручейке.
        Ящер открыл пасть и бросился к девушке. Та лягнула его каблуком в челюсть. С таким же успехом можно было пинать настоящее бревно. Длинные желтые зубы впились в сапог. Ступню пронзила острая боль.
        В следующую секунду ее оглушил вибрирующий рев. Огромная рыжая масса влетела в низину, разбрасывая вырванные с корнем пучки бамбука и кусты. Монстр выпустил ее сапог и с неожиданной прытью развернулся к новому участнику событий. Это был оказался самый исполин, что до смерти напугал ее на тропе.
        Гигант встал на задние лапы, оглушительно заревел и ударил себя ладонью в грудь. Ящер зашипел и сделал выпад в его сторону. Исполин отскочил, и, схватив лежавшую на земле корягу, метнул ее в противника. Тот, не переставая шипеть, и время от времени делать короткие выпады, начал отползать в сторону. Мольфи перевернулась на живот и на четвереньках бросилась к тропе. Гигантская обезьяна же разбушевалась не на шутку. Судя по всему, у нее были какие-то личные счеты с ящером. Она с неожиданной для такого огромного тела ловкостью металась вокруг рептилии, кидая в нее кусты и палки, сопровождая все это яростным ревом, от которого у девушки звенело в голове и закладывало уши.
        Не выдержав шума, ящер развернулся и попытался уползти. Это оказалось ошибкой. Его противник моментально ухватил рептилию своими огромными ручищами за хвост и размаху ударил о ближайшее дерево. Что-то противно хрустнуло. Мольфи не стала выяснять было это дерево или позвоночник ящера, поднявшись на ноги, она заковыляла по тропе подальше от всех этих лесных чудищ.
        - "Надо было дождаться лодки, чтоб я еще когда-нибудь полезла в эти джунгли".
        Она спотыкаясь и прихрамывая бежала по склону, расталкивая закрывавшие проход листья и ветви. Боль в ноге постепенно отступала. Похоже толстая кожа ботфорт защитила ее от серьезных травм.
        Остановившись, Мольфи осмотрела ногу. Сапог оказался поцарапан и ободран, но сквозных дыр почти не было. Крови она тоже не заметила.
        - "Скоро заживет", - подумала она и подняла взгляд, - "Море... Море? Море!!!"
        Она задохнулась от радости. У нее получилось. Она пересекла джунгли и вышла к берегу. Город должен быть где-то совсем близко.
        Она не ошиблась. Город показался ей сквозь заросли уже на следующем повороте. Но он был одинаково не похож ни на ее родной лесной городок, ни на грандиозные постройки Серениссы. Перед девушкой возвышалась деревянная, поросшая кое-где мхом стена с несколькими деревянными же вышками и окованными бронзовыми полосами воротами. Поверх частокола торчали крытые травой и пальмовыми листьями крыши. Еще дальше одиноким клыком поднимался в небо каменный остов башни. Судя по всему, это был довольно старый и ветхий маяк, к которому пристроили несколько деревянных балконов и навесов. Все вместе это выглядело каким-то бутафорским и ненадежным.
        Девушка подошла к стенам. Над воротами что-то раскачивалось. Приглядевшись, она разглядела трупы повешенных. Лохмотья на них остро напомнили ей одежду матросов с "Красного Солнца". Мольфи стало не по себе. Она даже не удержалась и оглянулась. За спиной чернели поднимавшиеся по склону джунгли. Нет, это не выход.
        Она решительно вздохнула и подошла к стоявшему у ворот стражнику.
        Рослый темнокожий человек с красным платком на голове поглядел на нее сверху вниз.
        - Тебе чего?
        - Я хочу войти в город.
        - Ты вообще откуда взялся?
        - Я шел по джунглям...
        - Да ну?
        - С того берега. Где живет старый рыбак.
        - А-а понятно. Ты действительно прошел по тропе?
        Мольфи кивнула.
        - Ты либо очень смелый, либо очень глупый, - покачал головой стражник, - я думаю, что скорее второе... Но в любом случае ты очень везучий. Ладно. Заходи. Но веди себя пристойно. Мы здесь не любим задир. А с теми кого мы не любим, разговор у нас простой.
        Он показал на раскачивавшиеся на стене трупы.
        Мольфи беззвучно кивнула. Поправила заткнутый за пояс кинжал и прошла через открытую стражником в воротах калитку.
        Внутри город выглядел ничуть не солиднее, чем снаружи. Месиво хибар и хижин, на скорую руку сколоченных из кривых неструганных жердей и грубых досок. Улицы покрывал толстый слой жирной ржаво-рыжей грязи, в которой бродили свиньи и куры.
        Старик на берегу говорил, что его внучка работает на постоялом дворе. У входа в одну из хибар висел обломок доски с накарябанным углем изображением не то собаки, не то коровы. Наверное это здесь.
        Мольфи поежилась. Похоже, к вечеру холодает. Решительно поднялась по лестнице в три ступени и зашла внутрь. Там было темно и затхло. Обождав пока глаза привыкнут к полумраку, она подошла к положенной на две бочки доске. Видимо, это сооружение выполняло роль стойки.
        - Я бы хотела здесь переночевать, - коротко сказала она мрачному белобрысому типу, протиравшему пыль с кувшинов у стены.
        - Деньги покажи сначала...
        Она развязала кошелек и продемонстрировала серебряную монету.
        - Наверху есть пара свободных гамаков, - тип прекратил вытирать пыль и поднял на нее хитрый прищур голубых глаз.
        - И что-нибудь попить, - у нее жутко пересохло в горле.
        Девушка опустилась на стоявший рядом со стойкой табурет. Она не стала вдаваться в подробности того, что именно было в поданном ей оловянном стакане. Главное, что этим можно было утолить жажду.
        Укушенную ящером ногу дергала ноющая боль. Мольфи снова поежилась. Солнце еще не зашло. Отчего здесь так холодно?
        - Я смотрю, у тебя деньги есть?
        Она подняла голову. Перед ней стояли несколько субъектов в парусиновых матросских штанах и потрепанных фуфайках.
        Она растерянно посмотрела на блондина за стойкой. Тот старательно протирал бочонок, повернувшись к ним спиной.
        - А вам какое дело? - она перевела взгляд на матросов.
        - Не поможешь беднякам? Одолжи пару монет...
        - А чего это я должн... должен вам что-то одалживать?
        - Ты этого... не хами нам, парень, - мрачно заметил один из типов.
        - Поищите милостыню в другом месте. Нет у меня для вас денег.
        Она для убедительности положила ладонь на рукоять кинжала. Но на матросов это ни малейшего впечатления не произвело.
        - А если мы сами посмотрим?
        Один из типов ухватил ее за грудки и тряхнул. Куртка за последние дни пережила слишком много, чтобы выдержать еще и это. Швы затрещали и поползли.
        - Убери руки!!!
        Мольфи рванулась, куртка расселась окончательно, вместе с рубашкой. Девушка потеряла равновесие и повалилась на спину, судорожно запахивая одежду.
        Матрос жадно сглотнул.
        - Кажется, мы нашли даже больше, чем искали. Мы сорвали банк, парни... А деньги, так и быть, можешь оставить себе, красавица.
        - Не подходите, - она отползла к стене.
        - И не проси...
        Субъекты нависли над ней. Она еще раз посмотрела на блондина за стойкой. Тот уже не протирал бутылки, а задумчиво переводил взгляд с нее на матросов, оценивая как поступить.
        Ее ухватили за ворот, приподняли и повалили на ближайший стол.
        Мольфи зажмурилась и представила себе вспыхивающее пламя...
        - А-а-я-аа! Эта сука меня обожгла!!!
        Она открыла глаза.
        Стоявший перед ней тип моргал полусгоревшими ресницами и возмущенно разглядывал свои руки.
        - Эта сука меня обожгла, - снова повторил он уже менее возмущенно и решительно.
        Матросы переглянулись.
        - Она меня обожгла... - тип снова моргнул и начал пятиться, - проклятая ведьма!
        Он шарахнулся к выходу, сшибая табуретки и цепляясь за столбы. Его товарищи последовали за ним.
        С потолка на Мольфи, плавно кружа, падали угольки.
        - "И почему я все время промахиваюсь?" - пронеслось в голове.
        Блондин за стойкой внимательно разглядывал обугленное пятно на потолке. Сверху донеслось недовольно ворчание.
        - Эй там, внизу, что у вас происходит? Я заплатил за эту комнату не для того, чтобы мне поджаривали пятки...
        Кабатчик посмотрел на Мольфи.
        - Спокойнее. Давай без пожаров, ладно? Я только неделю как все здесь отремонтировал после той драки...
        Девушка медленно съехала со стола, пытаясь хоть как-то стянуть расползающуюся в пальцах ткань рубашки.
        В таверну с грохотом ввалилась дюжина человек буквально обвешанных разнообразным оружием. Головы у всех были повязаны красными платками.
        Из-за их спин высовывался испуганный тип. Мольфи узнала одного из тех, кто только что раскладывал ее на столе.
        - Вон она... - боязливо произнес тип, - в углу.
        Он шмыгнул носом и с явным облегчением на лице выскочил на улицу.
        Вооруженные люди приблизились. Один из них посмотрел на опаленный потолок.
        - Это ты натворила?
        - Они хотели... меня... Я только защищалась.
        - Не важно. Пройдешь с нами.
        - Куда?
        - К госпоже Мелиранде. Она решит, что с тобой делать. И без фокусов, ясно?
        Она поднялась на ноги и медленно побрела к двери.
        - Эй! - окликнул ее кабатчик, - возьми, прикроешься...
        Он протянул ей выцветшую полотняную шаль.
        Город был выстроен на древних руинах. Фундаментами многих построек служили темные, ровно отесанные камни. Господствовавшая над зданиями каменная башня тоже выглядела очень древней.
        В нижних кварталах сквозь землю выступала каменная платформа. На ней громоздились остатки стен, а уже поверх были налеплены деревянные халупы. Мольфи заметила, что нижняя платформа была возведена очень тщательно. Блоки идеально пригнаны друг к другу, и по ним тянулся истертый временем, но еще различимый резной фриз. Сооруженные же выше стены, хотя и состояли из точно таких же блоков, но были сложены куда более неряшливо. Там и сям между камнями виднелись заполненные грунтом зазоры, сквозь которые прорастали кусты и даже деревья, а куски фриза почти нигде не совпадали друг с другом. То резной орнамент был перевернут вверх ногами, а то и вовсе поставлен на бок и шел в другую сторону. Складывалось впечатление, что стены были построены из обломков платформы совсем в другое время и совсем другими людьми. А стоявший поверх всего этого город так и вовсе никакого отношения к древним руинам не имел.
        В дальнем конце платформы, немного на отшибе, возвышалось большое строение. От прочих его отличало чуть большая аккуратность и чистота. По крайней мере тут плотники не пожалели времени на то чтобы снять кору с бревен и остругать доски. Именно к этому зданию Мольфи и вели. Она и ее конвоиры поднялись на террасу, и один из стражников отправился за хозяйкой.
        - Я же говорила, чтобы вы не беспокоили меня по пустякам! - донесся изнутри раздраженный голос, - ну ведите ее сюда, раз уж все равно пришли...
        Комната оказалась довольно большой и неожиданно чистой. У стен стояло несколько полочек. Мольфи с удивлением заметила там книги и цилиндрические футляры для свитков.
        У внутренней двери их ждала темноволосая женщина неопределенного возраста в богатом платье.
        - Ты волшебница? - отрывисто спросила она.
        - Я... не совсем... то есть да...
        - Что ты там мямлишь? Ты училась в Империи? В какой коллегии?
        - Меня приняли в коллегию Серениссы... пару недель назад, но я почти не успела...
        - Пару недель! Всего?!
        Женщина обернулась к стражникам.
        - Зачем вы ее ко мне притащили? Мне что, делать нечего, как возиться со всякими недоучками?
        - Она сожгла потолок в таверне, госпожа Мелиранда, - оправдательно произнес стражник, - и я подумал...
        - Твоя работа - не думать, а делать. Разберитесь с ней сами. Если не приспособите к делу, продайте на континент. Рабыни всегда в цене. Тем более с магическими способностями.
        - Но она может...
        - Сами разбирайтесь.
        Женщина повернулась к ним спиной.
        - Я училась не в коллегии, - пробормотала Мольфи, - меня учил колдун...
        Мелиранда остановилась и посмотрела на нее.
        - Ты не врешь? Где ты училась? У кого?
        - Дома. В замке, то есть. Он был чернокнижником. Его звали... - она замялась, - Кордред...
        Брови женщины удивленно приподнялись.
        - Ты училась у него?
        Мольфи кивнула.
        - Это несколько меняет дело. Может из тебя и выйдет какой-то толк. Чему он тебя научил?
        Девушка нервно отерла испарину. Ее знобило.
        - Не очень многому. Я могу зажигать огонь... и видеть магию.
        - Это все? Что ты знаешь о древних культах? О божествах диких племен? О школах отчуждения и манипуляции?
        Мольфи покачала головой.
        - Ничего. Он этому не учил...
        - Как долго он с тобой занимался?
        - Месяца два... или три.
        Мелиранда недовольно фыркнула.
        - Конечно, если ты его заинтересовала, из тебя что-то может и выйти. Но сейчас у меня нет на это времени. Даже не знаю, как поступить...
        Она подошла к девушке и коснулась рукой ее лица.
        - Ты вся горишь. Ты больна?
        Стоявший рядом стражник бросил на девушку опасливый взгляд.
        - Может желтая лихорадка? - пробормотал кто-то.
        Стражник попятился.
        - Не похоже, - отмахнулась Мелиранда, - но с ней определенно что-то не так.
        Она внимательно осмотрела девушку.
        - Что у тебя с сапогом?
        - Его прокусила большая ящерица...
        - Какая еще ящерица? - насторожилась Мелиранда.
        - Ну, такая. Серая с коричневым. Очень большая. Как бревно. Там в джунглях. Она на меня напала и...
        Стражник с облегчением вздохнул. Остальные переглянулись.
        - Что-то не так? - удивленно посмотрела на них Мольфи.
        - Разувайся, - приказала хозяйка, - живо.
        Девушка растерянно потянула сапог. Ногу пронзила острая боль. Мольфи не удержалась на ногах и села прямо на пол. На глазах выступили слезы.
        - Ну же, снимай.
        - Не могу. Больно...
        Мелиранда кивнула стражнику. Тот вытащил нож и распорол сапог по шву. Мольфи посмотрела на ногу и вздрогнула. Ступня распухла, и на ней отчетливо проступили багровые ранки от проткнувших сапог зубов.
        - Я слышал, если быстро отрезать ногу и прижечь каленым железом, то можно остановить яд... - пробормотал кто-то из стражников.
        - Кому нужна рабыня без ноги? - возразил ему другой.
        Девушка испуганно переводила взгляд со стражников на Мелиранду.
        - Не надо мне ничего отрезать... - пробормотала она.
        - Тогда ты умрешь, - пояснил стражник.
        - Я не могу без ноги... нет. Не надо. Пожалуйста.
        Мелиранда вздохнула.
        - Тебе не повезло, девочка.
        Она повернулась к стражникам.
        - Отведите ее в имперское святилище и оставьте там. Пусть старый жрец ей займется, он же потом и похоронит.
        - Она же чернокнижница! - возмутился один из стражников.
        - Ну тогда просто бросьте ее в карантинном бараке за портом. Все равно она уже покойница.
        - Нет. Так не может быть... - Мольфи растерянно озиралась, - я не могу умереть. Я должна попасть в Ашт-Сехнеб...
        - Куда? - Мелиранда удивленно приподняла бровь, - девочка, ты просто кладезь сюрпризов, зачем ты туда собралась?
        - Мне надо...
        - Так скажи зачем?
        Мольфи замялась. Потом все-таки сказала.
        - Один человек сказал, что там я узнаю, как мне быть дальше и как вернуться домой.
        - Это был Кордред?
        - Нет, - Мольфи отрицательно покачала головой, - другой. В горах. Я не знаю, как его зовут...
        - Тогда с чего ты взяла, что он говорил правду?
        - Я так думаю... Он должен знать... Наверное. Он очень старый. Он много знает. Я так думаю...
        Мелиранда склонилась к ней и задумалась.
        - Ты не так проста, как мне показалось. В тебе что-то есть. Я это ощущаю. Но не могу понять что. Это очень слабое. Боюсь, мне придется тебя лечить.
        - Но вы же не отрежете мне ногу? Правда?
        Она умоляюще посмотрела на Мелиранду.
        - Вообще-то это самый простой способ. Варварский, но надежный.
        Та по-хозяйски взяла девушку за лодыжку и ощупала ногу. Мольфи вскрикнула от боли.
        - Прошло много времени, - покачала головой Мелиранда, - яд ушел вверх, и уже началось воспаление. Конечно, если ампутировать выше колена, то шансы еще есть. Но без ноги ты действительно никому не нужна. Тем более мне. Если уж мне все равно придется с тобой возиться, то нужно хоть какую-то пользу с тебя получить.
        Она сделала знак стоявшим у внутренней двери неприметным слугам, потом обернулась к стражникам.
        - А вы убирайтесь. Теперь я сама с ней займусь.
        Мелиранда усадила девушку на стул.
        - Сейчас я дам тебе выпить лекарство...
        Молчаливый слуга поднес тяжелую латунную чашу с какой-то темной жидкостью.
        - Это поможет?
        - Пей,- кивнула Мелиранда.
        Жидкость оказалась густой, терпкой и сладковатой, с дурманящим пряным запахом. Почти сразу девушка почувствовала, как по жилам растекается тепло. Озноб ушел, и его сменила теплая расслабленность.
        Мелиранда внимательно поглядела на нее, склонилась, взяла девушку за плечи и приказала:
        - Смотри мне в глаза!
        Мольфи подчинилась. Глаза у Мелиранды были карие, даже с каким-то красноватым оттенком.
        - Рассказывай, - приказала хозяйка.
        Мольфи хотела спросить, что именно она должна рассказать, но ощутила, как голова начала кружиться, а мысли рассеиваться. Она вдруг вспомнила человека допрашивавшего ее в замке Казурро и попыталась сосредоточиться. В расплывшейся картине волшебного мира она увидела оплетающие ее толстые серые нити магии. Тогда, в замке, она смогла им противостоять, но сейчас ее сковала непреодолимая вялость.
        - Наш корабль разбило морское чудовище...
        Слова текли сами без всякого усилия. А комната медленно вращалась и раскачивалась. Мольфи попробовала сделать над собой усилие, но ей не хватило воли. Она продолжала говорить, не останавливаясь, и сама уже не понимая и не запоминая, что говорит. Напряженное лицо Мелиранды окончательно расплылось в сером тумане, и сознание покинуло девушку.
        - Ну же, ну!
        Чародейка тряхнула Мольфи за плечи. Поникшая голова беззвучно перекатывалась по плечам.
        - Она лишилась чувств, госпожа, - негромко произнес стоявший рядом слуга.
        - Я вижу, болван. Сделай что-нибудь.
        Слуга взял тонкое запястье девушки.
        - Пульс едва заметен, госпожа.
        Мелиранда вскочила и прошлась по комнате.
        Тело Мольфи покачнулось и тяжело съехало на пол.
        - Проклятье. Укус ящера и усталость слишком ослабили ее. Я этого не учла. Надо было дать ей меньше наркотика...
        - Что прикажете с ней делать? - поинтересовался слуга.
        - К счастью она успела все рассказать.
        - Вы узнали, все что хотели, госпожа?
        - Да. В первую очередь то, что девчонка сама понятия не имеет, что с ней происходит, и в какие игры ее втянули. Но я должна это выяснить! И для этого она нужна мне живой.
        Чародейка взглянула на распростертое на циновках тело, и вздохнула.
        - Теперь мне действительно придется ее лечить. Вскипяти масло и принеси бинты и хирургические инструменты. Да. И еще ларец с моими лечебными настоями.
        Мольфи с трудом открыла глаза. Такой жуткой слабости она еще никогда не чувствовала. Сил хватило лишь на то, чтобы поднять веки и повернуть взгляд из стороны в сторону.
        Она лежала на жесткой кровати, накрытая грубым шерстяным одеялом. Судя по всему, кровать стояла в каком-то подобии алькова - с трех сторон ее окружали дощатые стены, с четвертой полотняная занавесь. Сверху был некрашеный дощатый потолок. Прямо на нем, вверх ногами, словно муха, сидела крошечная ярко окрашенная ящерица.
        Девушка зажмурилась, потом снова открыла глаза. Галлюцинация не исчезла. Ящерка по-прежнему сидела на потолке и любопытно крутила головой, что-то высматривая. Потом она немножко пробежала и остановилась. С потолка упало несколько крошек.
        Правую ногу прострелила несильная тупая боль.
        - "Они не отрезали мне ногу!" - пронеслось в голове.
        Потом Мольфи вспомнила старого Гейнца, лесоруба, жившего в ее родном городке. Из-за неудачно упавшего дерева он остался без ноги, но частенько жаловался, что все еще чувствует, как та болит...
        Девушке стало жутко. А вдруг ногу ей все-таки отрезали, а боль осталась? Она попробовала шевельнуть ступней. Но тело ей не подчинялось. Надо приподняться и все будет сразу видно. Но и приподняться у нее тоже не вышло. Тело будто налилось свинцом, и отказывалось слушаться. Она бессильно закрыла глаза. Нет! Они не могли так поступить! Мелиранда же обещала!
        С той стороны занавеси донеслись голоса
        - Ты от меня что-то скрываешь, Мелиранда! - говорил раскатистый баритон.
        - Как я могу, Уберто...
        - Прекрати звать меня так, колдунья. Забудь это имя. Оно в прошлом. Теперь я Шиамшар, черногривый лев, адмирал и сатрап, повелитель морей и островов. Понятно тебе!
        - Да-да, я помню, повелитель морей и островов, трезубец Царя Царей, несравненного и солнцеподобного, избранника Аметистового Феникса, повелителя земель и народов, чьи сапоги попирают основание Вселенной...
        - Ты издеваешься?
        - Разве я где-то ошиблась в титуле?
        Ответом было рассерженное сопение.
        - Ладно, ладно, Шим, не кипятись. У тебя было ко мне какое-то дело?
        - Ты думаешь, я зашел в это осиное гнездо, чтобы просто отдохнуть? Конечно, было. Мне сказали, что к тебе отвели девчонку-волшебницу?
        - Да какую волшебницу. Так, начинающая деревенская ведьма...
        - Мне все равно. Раз она смогла подпалить таверну Зигфрида, значит сможет поджигать и имперские корабли.
        - Ты опять за свое?
        - А ты думаешь, я от тебя отстану? Мы сидим на вулкане...
        - Ты только сейчас заметил? А мне казалось для этого достаточно посмотреть в окно.
        - И в переносном смысле тоже. Мы чуть не упустили доу посла. Потеряли один корабль, и только чудом тот не смог уйти. А если бы он не наткнулся на морскую тварь? Что тогда? Мне надоело ждать, Мелиранда. Я собрал достаточно сил, но людей сложно долго удержать без дела. А вы продолжаете тянуть. Мне плевать на ваши магические проблемы. Время уходит. Еще немного и будет поздно. Если нашу базу обнаружат, нам придется сражаться здесь. А если еще и имперский флот объединится с кораблями Обсидианового Дракона!
        - Я-то тут причем, Шим? От меня ничего не зависит. Ты прекрасно знаешь, что одними твоими головорезами Империи не свалить. Нужно выбрать момент и ударить всеми силами. А это не от меня зависит. Мы с тобой лишь пешки, на игральной доске...
        - Ненавижу быть пешкой! Но ничего. Если мы захватим Серениссу... О-о. Тогда они у меня еще попляшут! Когда-нибудь я стану королем. Обещаю.
        - Это все что ты хотел мне сказать?
        - Не перебивай. Ты должна обеспечивать мой флот боевыми волшебниками, а не развлекаться со своими магическими игрушками.
        - Я, да будет тебе известно, занята крайне важными исследованиями...
        - Мне плевать на твои исследования. Я знаю, что вместо того, чтобы учить для меня магов, ты читаешь книжки, прохлаждаешься в древних развалинах и водишь дружбу с каннибалами. И мне это не нравится.
        - Не лезь туда, где ни бельмеса не смыслишь, Шим.
        - Куда ты дела девчонку?
        - Она больна. Ее надо вылечить. И здесь она принесет больше пользы, чем на твоих огнеметных галерах. Пушечного мяса тебе и так хватает.
        - Мне нужны солдаты, Мелиранда. Солдаты, а не твои извращенные эксперименты. Ясно?
        - Давай обсудим это позже. Сейчас она все равно не боец.
        - Хорошо. Будь по-твоему. И почему я всегда с тобой соглашаюсь...
        - Потому, что ты настоящий галантный рыцарь, мой адмирал.
        - Не пытайся мне льстить. И не думай, что я забуду об этом разговоре, колдунья.
        Тяжелые шаги загромыхали, удаляясь. Занавесь распахнулась и Мольфи увидела Мелиранду.
        - Ты уже проснулась? Не бойся. Я тебя этому солдафону не отдам. Пока...
        Глава 9
        Опираясь на палочку, Мольфи подошла к столу и осторожно присела на скамью. Мелиранда отложила надкушенное яблоко на блюдо.
        - Ты уже достаточно неплохо ходишь. Твоей ноге лучше?
        - Да, спасибо, я уже могу сама пройти от спальни до общего зала.
        - Тебе повезло, Малфрида.
        - Очень. Я страшно боялась, что вы мне ногу совсем отрежете.
        Мелиранда улыбнулась.
        - Ты мне еще нужна. С обеими ногами. Поэтому я ограничилась чисткой ран. Укус лесного дракона крайне опасен. Даже взрослый буйвол гибнет в страшных муках через три-четыре дня.
        - У этого ящера такой сильный яд?
        - Можно сказать и так. Хотя на самом деле убивает не яд, а заражение крови. Такое же можно получить от ржавого гвоздя или грязной стрелы. Оно убивает медленнее змеиного яда, но наверняка. К счастью ты попала мне в руки не слишком поздно, и я смогла остановить инфекцию. Но еще некоторое время ты будешь чувствовать себя далеко не лучшим образом.
        - Я помню, Кордред как-то рассказывал, что существуют такие совсем малюсенькие существа, которые могут жить в крови и вызывать болезни.
        - Именно так.
        - Вы волшебница, госпожа Мелиранда?
        - Да. Не совсем в том смысле, что под этим подразумевается в Империи, но по сути, да.
        - То есть вы не учились в коллегиях?
        Женщина покачала головой. Ее густые черные волосы мягко колыхнулись.
        - Я не люблю правила. Поэтому хоть я и училась у жрецов на востоке, но не стала одной из них. Для этого нужно слишком многим пожертвовать. Я этого не хочу. Я ищу другой путь.
        - А здесь вы помогаете этому адмиралу?
        Мелиранда пренебрежительно фыркнула.
        - Это он мне должен помогать. Хотя в силу обстоятельств он и оказался главным. Но это временно. Скоро все станет на свои места. Должно стать... А здесь я просто изучаю древнюю магию. Собираю кусочки головоломки.
        - А на этих островах разве есть магия? Это же совсем дикое место!
        Женщина рассмеялась.
        - Ты еще так наивна, Малфрида. Эти острова - лишь вершины древних гор. Когда-то здесь располагался большой остров, и одно из самых больших средоточий древнего волшебства. На склонах гор возвышались храмы и обсерватории. А у их подножия стоял огромный город. Но потом... Потом Великие Льды растаяли, море переполнилось и затопило остров вместе с городом и храмами. И только вершины гор остались над водой.
        Мольфи затаив дыхание смотрела на рассказчицу.
        - Много веков спустя на этих островках поселились завоеватели, воздвигшие на руинах древних храмов свою крепость. Но и их время миновало и очень долго острова были почти необитаемы, покуда прошлым летом наш Черногривый Лев и повелитель морей не вздумал свить себе здесь уютное гнездышко.
        Она усмехнулась и налила себе в чашу вина из серебряного кувшинчика.
        - А зачем он это сделал? - не удержалась Мольфи.
        - Политика. Интриги. Борьба за власть... Бутафорскую власть, которую дают сила и оружие.
        - Оружие - серьезный аргумент, - рассудительно заметила девушка.
        Мелиранда покачала головой.
        - Оно слишком острое, чтобы на нем можно было усидеть. Даваемая им власть преходяща, как дуновение ветра. Настоящую власть дает иное. Так что вся эта адмиральская суета вокруг кораблей и солдат тщетна. И польза от нее только в том, что в итоге она укрепляет Великих Древних.
        - А кто это - Великие Древние?
        Мелиранда оценивающе поглядела на девушку.
        - Ты выросла в Империи и веришь в силу императора?
        - Конечно.
        - А откуда она берется, знаешь?
        - Да. Народ дает ему великую мощь. И эта мощь...
        - Именно. Император олицетворяет собой народ своей державы и тот дает ему магическую силу. Но это значит, что за пределами страны у него нет силы?
        Мольфи кивнула.
        - Но ведь люди живут и там?
        - Они верят в своих, неправильных, императоров. Их, кажется, целых три...
        - А те, кто не верит ни в одного из четырех императоров. В кого верят они?
        Мольфи растерянно посмотрела на волшебницу.
        - Не знаю. Жрецы нам не говорили. И Кордред тоже... А во что?
        - Они много во что верят. Но есть вещи, в которые верят все. Это страх, боль, надежда, справедливость. И их много. Ты ведь знаешь Древних Сестер?
        - Конечно. Их изображения есть в каждом храме Империи. Сестры Юга Гилла и Стемма. Младшая олицетворяет рождение и юность, а старшая - старость и болезни. И Сестры Севера - Валинда и Бассина. Одна несет мудрость и знание, а другая обман и иллюзии.
        -Ты хорошо училась, Малфрида. Но далеко не все про них знаешь. В сестер верили задолго до того, как первый император был увенчан короной. И будут верить даже тогда, когда Империи придет конец.
        - Империи не может прийти конец, - прошептала Мольфи.
        - Все, что когда-то началось, когда-нибудь кончится, - философски пожала плечами Мелиранда, - и сестры не единственные Великие Древние. В ваших храмах многих Древних чтут под именами священных предков: братьев Мафта - уравнителя и Лотта - вознаграждающего, подателя-Нейста, Гамелена испытующего, и многих других. А есть еще и такие, кого в Империи вспоминать не любят.
        - Кого?
        Колдунья задумалась.
        - Их много. Хотя бы Фомос - владыка страха и ужаса, Аларкал - повелитель зависти, ревности и мести, Сехен - отец интриг, заговоров и амбиций, Акар - ожесточитель сердец и помрачитель рассудка, властелин гнева, ярости и жестокости, златопалый Царх - средоточие алчности, изменчивая Тирклин - дарительница чувственных удовольствий, и ледоликая Шларр - остановительница потоков, хозяйка лени и покоя, коварный Энтак - метатель костей, разжигатель азарта и ложных надежд... У них много имен и много обличий. Они явились вместе с людьми, и не уйдут пока будет жив хоть один человек, как бы имперские жрецы не мечтали их изгнать. Потому что они - отражение человечества в магическом зеркале. Отражение его чувств и желаний. Они - это мы сами.
        - И они сильнее Императора?
        - Сила - понятие относительное. Все зависит от того как ее приложить. Но они достаточно сильны.
        - А есть кто-то еще древнее?
        Лицо Мелиранды стало серьезнее.
        - Да. Потому, что люди не одиноки. Другие живые существа тоже обладают эмоциями. И они тоже отражаются в магическом зеркале. И порождают Древнейших. Но их боялись даже величайшие маги прошлого. Ибо человеку никогда не понять нечеловеческого.
        Чародейка посмотрела на багровый диск солнца, опускавшийся за коническую гору с облачком на вершине.
        - Вечереет. В этих местах очень быстро темнеет. Тебе пора спать. Завтра нам придется идти к Шиму. Этот бабник счел, что ты уже достаточно выздоровела, чтобы он мог отправить тебя на галеры. Надеюсь, я смогу его разубедить...
        Резиденция адмирала Шиамшара располагалась в башне старого маяка. Ее расчистили от лиан и папоротника, выгребли мусор и по возможности придали жилой вид. Стены завесили узорчатой тканью, а на разбитом каменном полу настелили тростниковых циновок.
        Путь до башни был совсем близким, но Мелиранда настояла, чтобы Мольфи донесли на носилках до самой приемной. Перед входом, чародейка шепнула девушке на ухо.
        - Говорить буду я. Ты молчи, и старайся выглядеть как можно болезненнее... Если получится - упади в обморок.
        Адмирал вальяжно развалился в старом каменном кресле, чем-то напоминавшем трон. Повелитель морей оказался крупным мужчиной лет за тридцать, мускулистым, загорелым и с хорошо заметными на лице шрамами. Его усы были тщательно выбриты, а черная борода заплетена в ряд аккуратных мелких косичек. Длинные густые волосы прижимал массивный бронзовый обруч, напоминавший корону. На адмирале была просторная шелковая туника с пурпурной каймой и сандалии. Для полноты картины с мощной шеи на грудь спадала тяжелая золотая цепь, а на руках блестели массивные браслеты.
        Вокруг трона суетилось несколько стройных молодых женщин, не слишком плотно одетых.
        - Репетируешь? - не скрывая ехидства, сказала Мелиранда, - тренируешься быть королем?
        - Не без этого, - усмехнулся адмирал, отдавая позолоченную чашу одной из девиц, - но посуди сама. В молодости я был наемником, галерным каторжником, грабителем древних гробниц... Я спал на земле и голых досках, и жрал такую дрянь, что шакалы бы побрезговали. Могу я теперь позволить себе немного роскоши?
        Он неспешно поднялся с трона, взял лежавший на подлокотнике кинжал и заткнул его за широченный кожаный пояс.
        - Это она?
        Адмирал подошел к девушке. Мольфи удивило, насколько мягко и бесшумно ступал этот огромный человек.
        - Поднимись.
        - Она тяжело больна, Шим.
        - Мне виднее.
        - Ты ничего не понимаешь в болезнях, солдафон!
        - Зато я кое-что понимаю в девушках. Вставай-вставай.
        Он протянул Мольфи руку. Ее кисть буквально утонула в огромной ладони. Девушка поднялась с носилок и слегка покачнулась. Мелиранда всунула ей в руку трость.
        - Если с ней что-нибудь случится... - чародейка метнула злобный взгляд на адмирала.
        Тот молча рассматривал стоявшую перед ним девушку. Мольфи тоже посмотрела на Шиамшара. Для этого ей пришлось задрать голову, ее лицо приходилось адмиралу как на уровне золотой цепи.
        - Как ты себя чувствуешь?
        Адмирал мягким движением отбросил спадавшую девушке на глаза прядь волос. Мольфи вздрогнула и пробормотала что-то невнятное.
        - Ты сам не видишь? Она даже говорить толком не может. Бедняжка еле на ногах держится...
        - Она куда бодрее, чем кажется. Ты хорошо поработала Мели. И я тебе крайне за это благодарен. Ты сделала мой флот еще немного сильнее.
        - Ей необходим тщательный уход, - Мелиранда нахмурилась.
        Мольфи подумала, что сейчас самое время упасть в обморок, но сознание никак не терялось, а в собственные актерские способности она не слишком-то верила.
        - Уход ей вполне может обеспечить и судовой лекарь, для этого совершенно необязательно отвлекать такого видного мага как ты от ученых занятий, - адмирал то ли серьезно, то ли в шутку поклонился чародейке.
        - Ты хочешь бросить беззащитную девочку матросам?! - Мелиранда уперла руки в бока и возмущенно сверкнула глазами в сторону адмирала.
        - Судя по потолку таверны, она вполне может за себя постоять. Кроме того мое решение о казни любого, кто поднимет руку на своего товарища по оружию, никто не отменял. Ей будет достаточно пожаловаться капитану...
        Шиамшар окинул взглядом фигуру девушки и мурлыкающим баритоном добавил.
        - ...или даже лично мне.
        Мольфи густо залилась краской.
        - Она же еще ребенок! - возмутилась Мелиранда, - побойся священных предков... или девяти сияющих... или еще кого-нибудь. Кто тебя разберет, во что ты на самом деле веришь.
        Адмирал отмахнулся.
        - От лица царя царей и его флота благодарю тебя за исцеленного бойца, Мелиранда, - он прошел к заваленному картами столу и позвонил в бронзовый колокольчик.
        - Уберто! Ты что творишь?!
        Адмирал холодно посмотрел на чародейку и та осеклась. Он перевел взгляд на Мольфи. Его серо-стальные глаза смягчились.
        - У меня есть два корабля, нуждающихся в маге-пироманте - "Огненная кобра" и "Сжигательница врагов". Можешь выбирать. Какое название тебе больше нравится?
        - Наверное, Кобра... - Мольфи замялась, потом добавила уже решительнее, - но дело в том, что мне нужно попасть в Ашт-Сехнеб.
        - Что ты забыла в этой змеиной яме? - неподдельно удивился адмирал.
        - Это важно. Я еще сама не знаю точно, но он что-то говорил о судьбе Империи. О том, что мир содрогнется...
        - Кто говорил?
        - Старик. В горах. Я должна разобраться. Это важно.
        Адмирал поднял глаза на Мелиранду. Та, после небольшой паузы, сказала
        - Я еще не до конца поняла, в чем суть... пока не поняла. Мне нужно время, Шим. Оставь девочку на время у меня. Под ее словами что-то есть. Возможно, это принесет тебе больше пользы, чем лишний боец.
        Шиамшар прищурил один глаз, разглядывая чародейку.
        - Ты никогда не изменишься. Мели... Ты опять хотела меня надуть. Втихаря все разузнать, а потом решить, говорить мне или нет. Ладно. Выясняй. Но не вздумай случайно позабыть рассказать мне о результатах.
        Слуги вынесли носилки на свежий воздух. Мелиранда раздраженно буркнула.
        - Я же приказала тебе молчать.
        - Но ведь получилось как лучше.
        - Только это тебя и оправдывает... Отчасти. Я не люблю, когда мои приказы не исполняются. Запомни это. И держись подальше от адмирала.
        - Он показался мне совсем не страшным. Даже обаятельным.
        - Это он любит. Казаться обаятельным. Вот, что я тебе скажу, девочка, ты совсем не разбираешься в мужчинах. Адмирал сможет управлять тобой, как марионеткой, если захочет. Ты видела сытого льва в кругу семьи, позволяющего львятам ездить на себе верхом и покусывать за усы... Но проси судьбу, чтобы тебе не довелось увидеть его в ярости.
        Мольфи сконфуженно отвернулась. Она отчего-то почувствовала себя виноватой. На глаза ей попалась группа страшно оборванных людей, сидевших на корточках в тени маяка. Руки их были связаны, а на шеях висели тяжелые деревянные колодки.
        - Это преступники?
        - Рабы. Преступников сразу вешают...
        Девушка со вздохом отвела взгляд, но ее глаз за что-то зацепился. Она пригляделась. Вскочила с носилок, споткнулась и упала в пыль.
        - Что с тобой?!
        - Вон там...
        - Надо же, какой урод.
        Мелиранда брезгливо поморщилась.
        - Это он...
        Девушка попыталась встать.
        - Кто? О чем ты?
        - Это Родгар! Он спасся!
        - Это?!
        - Мы должны его освободить. Отпустите его...
        Слуги оттащили девушку раньше, чем дремавшие рядом стражники успели взяться за оружие.
        - Это частное имущество, - сухо заметила Мелиранда.
        - Но мы обязаны его выручить!
        - Зачем?
        Мольфи удивленно посмотрела на чародейку.
        - Ну... ну... В конце концов старик в горах о нем тоже говорил, вот.
        Неподвижно сидевший Родгар удивленно посмотрел на девушку, но ничего не сказал.
        - Не думаю, что это так важно, - покачала головой Мелиранда.
        - Сделайте что-нибудь, госпожа, ну пожалуйста. Я отсюда без него не уйду. Я адмиралу пожалуюсь! Я... я...
        Она всхлипнула.
        Мелиранда сокрушенно покачала головой.
        - Должен же быть какой-то способ его вызволить? - с надеждой спросила девушка.
        - Есть один способ. Но мне очень не хочется к нему прибегать...
        - Он сложный? Что нам надо делать? Я могу помочь?
        Вместо ответа чародейка подозвала сидевшего на табурете щуплого сухопарого типа и задала ему только один вопрос:
        - Почем отдашь?
        Мольфи с облегчением опустилась на лежанку. Несмотря на носилки, вояж в башню дался ей не очень то легко.
        - Еще раз спасибо, госпожа Мелиранда, что вызволили моего друга.
        - Теперь ты моя должница. В буквальном смысле. Этот паршивец содрал с меня втридорога... Надеюсь, ты не собираешься просить меня выкупать весь экипаж твоего корабля?
        Девушка отрицательно замотала головой. Чародейка тем временем продолжала:
        - Сейчас отдохни, а завтра нам придется совершить еще одно путешествие. На этот раз куда более сложное.
        - Зачем?
        - Я должна понять, что стоит за тобой. Я ощущаю следы какого-то могущественного волшебства. Почти стертые, едва-едва заметные. Они так слабы, что я не могу толком их разобрать. Их нужно усилить. Там, на горе, есть старая обсерватория древних. В ней сохранилась конструкция, способная усиливать магию предметов. Чем-то подобным иногда пользуются для исследования зачарованных вещей. Только здесь все намного больше. Мне придется тебя туда отвести.
        - Я не смогу идти по горам, госпожа...
        - Вот тут то и понадобится мое сегодняшнее приобретение. Парень выглядит достаточно крепким, чтобы тебя нести.
        - Может лучше подождать?
        - Если бы все не выплыло, можно было. Но теперь, когда адмирал в курсе нашего маленького секрета, у меня слишком мало времени для маневра. И чем раньше я выясню, в чем дело, тем лучше.
        - Но...
        Закончить фразу Мольфи не успела. Кровать под ней качнулась. Сначала девушке показалось, что она снова на борту корабля. Потом она осознала, что находится на твердой земле. И что эта земля покачнулась.
        - Что с тобой? - посмотрела на нее Мелиранда, - ты словно чудовище увидела?
        - Он покачнулся... Мир покачнулся. Тот старик в горах мне говорил...
        - Всего-то, - рассмеялась колдунья, - да здесь трясет, почитай, раз в неделю.
        Мольфи непонимающе посмотрела на чародейку.
        - Это землетрясение, - пояснила та, - причем слабенькое. Обычное дело в этих местах. Не обращай внимания.
        - Разве земля может качаться?
        - Ты же только что сама видела.
        - И это не означает, что происходит что-то страшное?
        Мелиранда покачал головой. Спокойное выражение ее лица несколько успокоило девушку. Но она твердо решила добраться до цели своего путешествия как можно скорее.
        Подъем в гору шел в основном по открытому месту, не сильно углубляясь в джунгли. Что не могло не радовать Мольфи. Показавшийся ей вначале таким безобидным, тропический лес вызывал теперь совсем иные чувства.
        Сначала они шли по хорошо протоптанной дороге, змеившейся среди окружавших крепостные стены огородиков и полей. Затем двинулись вдоль русла небольшой речушки, постепенно карабкаясь все выше и выше по склону горы. Впрочем, ей самой карабкаться не пришлось. Слабость и головокружение уже прошли, но нога еще болела. Поэтому ее, сменяясь, несли на закорках слуги Мелиранды. И Родгар.
        Ее это смущало. Она как-то привыкла считать Родгара старшим и главным, и теперь, видя его в роли простого носильщика, чувствовала себя не в своей тарелке и даже стеснялась заговорить с ним.
        К полудню они забрались уже достаточно высоко. Лес стал реже, сменяясь зарослями высоких трав и отдельными пальмами. Оставшийся позади город казался отсюда буровато-зеленой кучей мусора, насыпанного поверх старых развалин.
        Они остановились. Река уходила в извилистую, зажатую скалами долину. Ветер тянул из долины не слишком приятный запах серы и тухлых яиц. Рядом с дробившимися на порогах струями речушки возвышалось несколько странных конструкций. Деревянные шесты с привязанными к ним плоскими раскрашенными досками. На вершины шестов были надеты человеческие черепа, а к дощатым щитам подвешены пучки травы и длинные связки мелких костей, зловеще шуршавших и постукивавших на ветру.
        - Что это? - спросила Мольфи, - словно предупреждающие знаки.
        - Какие-то игрушки местных каннибалов, - отмахнулась Мелиранда, - в них нет магии. Идем.
        - Может обойти долину по тропе сверху? - негромко и ни к кому конкретно не обращаясь, спросил Родгар.
        Мелиранда не ответила и лишь подтолкнула слугу, который нес девушку.
        В долине запах был еще более сильным и омерзительным.
        - Что здесь протухло? - Мольфи не удержалась и попробовала зажать нос.
        - Вулканические газы. Подземный жар и дым.
        Долина напоминала скорее каньон или ущелье. У нее были высокие обрывистые стены и каменистое дно. Девушку поразило, что здесь не было растительности. Зато там и тут на камнях виднелись багрово-красные, ярко-желтые или оранжево-ржавые потеки и пятна. Кое-где из мелких щелей курился дымок.
        - Красивое место, - сказала она, - но жуткое.
        От жары и духоты кружилась голова. С тащившего ее рослого слуги градом лил пот. Лишь тянувший сверху вниз по долине ветер немного облегчал дыхание.
        В средней части долины река когда-то выточила остров, потом русло сменилось, и образовалась вытянутая рыбьим плавником скала, возвышавшаяся над дном каньона. Ее вершина была заметно ниже краев ущелья, и на ней каким-то немыслимым образом смогло вырасти кривое и чахлое деревце. У подножия скалы девушка заметила рассыпанные кости. Продолговатый череп с рогами выдавал корову. Животное, похоже, собиралось напиться из реки, да так здесь и осталось.
        - А вода здесь не ядовитая? - осторожно спросила Мольфи.
        - Нет, - покачала головой Мелиранда, - воняет жутко, но пить можно. Корова сама подохла. Может от голода или еще от чего. Сбежала от города и заблудилась в горах...
        Они, наконец, выбрались из долины. Свежий ветер разогнал смрад. Вершина была совсем недалеко. Плоско срезанная, черная, окутанная полупрозрачной дымкой.
        - Нам туда?
        Чародейка покачала головой.
        - Нет. В другой стороне. Видишь?
        Она указала на округлое понижение в скалах, образовывавшее естественный амфитеатр. Природный рельеф был дополнен работой древних каменотесов, сделавших края более отвесными, а профиль более округлым. В итоге получилось что-то сильно похожее на кастрюлю. На ее дне были расставлены черные каменные монолиты. Мольфи обратила внимание, что все они располагаются вдоль концентрических окружностей с центром в середине амфитеатра, где темнела полупогрузившаяся в землю каменная плита.
        Они подошли ближе.
        - Дальше тебе нужно будет идти одной, - сказала Мелиранда, - спустишься, доберешься до середины и встанешь точно в центре плиты. Там отмечена площадка. И даже не вздумай колдовать. Резонатор очень мощный, а мне совсем не хочется, чтобы из-за какой-нибудь случайности от тебя осталась горстка пепла и пара обугленных косточек...
        Мольфи решила выяснить, что такое "резонатор" как-нибудь потом и, прихрамывая, направилась к центру кругов. Идти оказалось дольше, чем сначала показалось. Каменные монолиты образовывали настоящий лабиринт. Они были выше человеческого роста и их внутренние, обращенные к центру, стороны были тщательно отполированы и покрыты узором из тонких и глубоких желобков. Узор не был похож на виденные раньше орнаменты. Он вообще не походил на орнамент. Желобки образовывали пучки параллельных линий или концентрические круги и дуги. В рисунках не было ни регулярности, ни повторяемости, только хаос, беспорядок и неоконченность.
        Добравшись до центральной плиты, Мольфи и вправду обнаружила там вырезанную в центре площадку с намеченными ямками для ног. Прежде чем встать, она оглянулась. Мелиранда и остальные стояли на краю амфитеатра и внимательно смотрели на нее.
        Девушка решительно вздохнула, и сделала два шага, отделявших ее от площадки. Встав на отведенное место и оглядевшись, она удивленно отметила, что казавшиеся хаотично расставленными вдоль кругов каменные столбы с этой точки выглядели сплошной и монолитной стеной, окружившей ее со всех сторон. Из-за какой-то оптической иллюзии она не могла различить отдельных камней и видела лишь сплошное полированное зеркало, покрытое замысловатым узором тонких линий, тоже слившихся в единый и цельный рисунок.
        Ничего не происходило. Она повертела головой. Промелькнула шальная мысль попробовать сотворить какое-нибудь слабенькое волшебство. Но страшное слово "резонатор" ее остановило. Тут она внезапно поняла, что видит мир одновременно и реальным, и в магическом отражении. Иногда ей подобное удавалось и раньше, но редко и ценой больших усилий. Теперь же оно получалось само собой, и картина магического отражения не была серой и тусклой, как обычно, а поразительно яркой и четкой. Она посмотрела на спутников. Мелиранда казалась темным силуэтом, на котором разноцветными яркими пятнами выступали отдельные украшения. Браслеты светились янтарным и алым, колье изумрудным, серьги - лиловым. В густых волосах багровыми светлячками проступали незаметные ранее заколки. Мольфи догадалась, что видит зачарованные предметы.
        -"Странно" - подумала она - "по идее, это они должны видеть чары на мне, а не наоборот. Они то снаружи. Хотя, может быть, это сооружение также усиливает и мои способности".
        Она перевела взгляд на Родгара. Он казался бледным, но шрамы на лице разгладились, и оно казалось таким как прежде. Хотя нет. Оно стало холоднее и жестче.
        Мольфи опустила взгляд на себя. Ее окружало едва заметное, неровное, голубоватое мерцание. Может это и есть тот след, что искала Мелиранда? Девушка сосредоточилась, как обычно делала, собираясь увидеть магическое отражение.
        Тонкие линии на каменных блоках вспыхнули ослепительным белым светом. Голова у Мольфи пошла кругом. Она вдруг увидела на себе детское платье, что носила, когда была маленькой и одновременно пышное магическое одеяние. Сначала багрово-алое с золотым ключом на груди, потом оно показалось ей иссиня-черным, а золотой ключ превратился в серебряный амулет, изображавший свернувшуюся змею.
        Она вдруг осознала, что платье не меняется, оно было и тем, и другим, и третьим одновременно. Мольфи бросила взгляд на свою руку. Она видела сразу и ее, и ручонку младенца и истлевшие кости. Девушка испугалась, повернувшись к стоявшей где-то там, снаружи, Мелиранде. Лучше бы она этого не делала. Мир разваливался на куски. Остров, на котором она стояла, был одновременно горой на равнине и подводным рифом. Выжженные черные склоны раздирала багровая лава и в тоже время их же, но уже превратившихся в низкие холмы, омывал теплый прибой. Мольфи поняла, что ее рассудок перестает справляться с тем, чтобы воспринять одновременное существование одного и того же предмета в разных формах и состояниях, и она начинает сходить с ума...
        Уже окончательно выпадая из реальности, она сделала несколько шагов вперед и осела в траву.
        - Что случилось? - откуда-то издалека донесся голос Мелиранды, - что ты сделала?!
        Более или менее девушка пришла в себя только через пару минут, когда кто-то из слуг напоил ее каким-то горьким зельем.
        Она испуганно огляделась. Единая стена камней рассыпалась на отдельные столбы, но все равно при взгляде на источенные желобками камни голова закружилась, а из желудка к горлу пополз мерзкий ком.
        - Я хочу уйти отсюда, - прошептала она.
        Слуги подхватили ее и вынесли за пределы амфитеатра, где их ждала Мелиранда.
        - Ты пыталась колдовать? - строго посмотрела на нее чародейка.
        - Нет... Просто, мне стало нехорошо. Я испугалась.
        Она попыталась объяснить, но не нашла слов. Да и воспоминания о случившемся уже перепутались и смешались.
        Мелиранда внимательно осмотрела девушку и помахала перед ней рукой с растопыренными пальцами.
        - Сколько пальцев?
        - Три... - удивленно пробормотала Мольфи.
        - Вроде бы все в порядке.
        Мелиранда встала и задумалась. На ее лице были написаны раздражение и недоумение.
        - Ничего не понимаю. Магия на тебе есть. Но она... она выглядит случайной. Не наложенной специально. И необычной. Скорее атмосферной, воздушной, природы. Но это не очень похоже на школу магов воздуха. Она. Неочищенная. Да, именно. В ней многовато других компонентов. И этот странный всплеск в конце. Что бы это могло быть?
        - Вы что-то узнали? - спросила девушка.
        - А? Что? Нет. Ничего. Я просто думаю вслух.
        - Мне не придется еще раз... туда? Правда?
        - Нет, - тяжело вздохнула Мелиранда, - все, что можно было там узнать, я уже выяснила. Осталась сущая мелочь - понять, что это такое...И ты точно ничего не сделала? Перед тем, как испугаться?
        - Ну, я... Я хотела получше увидеть магическое отражение, и ...
        - Ага. И ты увидела. Что?
        - Я не поняла. Мне показалось, что моя голова взорвется и... и... а потом я не помню, что было пока меня не подобрали.
        - Ясно. Резонатор усилил твое восприятие настолько, что ты могла запросто лишиться рассудка или вообще погибнуть. Это как очень громко крикнуть в ухо. Только здесь тебе крикнули прямо в голову... Я же тебя предупреждала. Впрочем, тебе повезло. Судя по всему, ты осталась в своем уме. Если что-нибудь вспомнишь из увиденного, расскажи мне на досуге. И еще. Попробуй сотворить простенькое заклинание или просто увидеть магию.
        Мольфи попробовала. Ничего не произошло. Она закрыла глаза и попыталась вообразить себе окружающий мир отражением в магическом зеркале. Но перед ее мысленным взором была лишь неподвижная мертвая чернота. Она почувствовала, как где-то внутри раздувается холодный комок ужаса. Не то, чтобы волшебство было так важно в ее жизни, но мысль о том, что какая-то неотъемлемая часть ее самой вдруг исчезла, привела девушку в полное смятение.
        - Я не могу... Я потеряла дар... Я больше не могу, - она умоляюще смотрела на Мелиранду.
        - Так я и думала. Твой рассудок получил настолько тяжелое потрясение, что пытается больше не пустить в себя магию.
        - Это навсегда? - едва слышно произнесла Мольфи.
        - По-разному. В старых текстах пишут, что иногда магический дар возвращается. Бывает, что в сильно искаженном виде. Но в наше время потеря магического дара - редкое явление, не каждый будет творить волшебство в резонаторе, и еще меньше будет тех, кто после этого выживет и сохранит рассудок. Мне нужно будет за тобой внимательно пронаблюдать и записать результаты...
        Она внимательно посмотрела на растерянную девушку.
        - Шим будет в бешенстве. Но с другой стороны ты останешься у меня. Кстати, ты что-нибудь кроме магии делать умеешь? Шить? Готовить?
        Мольфи ничего не ответила, бессмысленно глядя куда-то в пустоту.
        Мелиранда повернулась к остальным и скомандовала.
        - Возвращаемся.
        Словно в ответ склон горы вздрогнул от подземного толчка. Откуда-то издалека донесся гул обвала.
        Отряд зашагал вниз по склону. Стало жарче. Ветер изменил направление и почти стих. Да и солнце пекло вовсю. Снова ощутив запахи серы и тухлых яиц Мольфи на этот раз подумала совсем о другом - там, в каньоне, должна быть тень.
        Увы, солнце зависло практически в зените, и тени в каньоне не оказалось. Вместо этого там оказалась тонкая сероватая дымка, кисеей стлавшаяся по дну, и скапливавшаяся озерцами в низинках. Запах же на этот раз показался ей более слабым. Но все равно было очень душно. Она ощущала как бешено колотилось сердце несшего ее слуги и пару раз думала не стоит ли ей попробовать идти самой.
        Они миновали длинную скалу, возвышавшуюся посредине долины, и начали спускаться от нее к руслу. Шедший первым человек спрыгнул с невысокого откоса, сделал пару неуверенных шагов, схватился за горло и упал. Его тело несколько раз дернулось, неестественно выгнулось и замерло. Мольфи увидела выступившую на губах пену. Еще один из сопровождавших бросился ему на помощь, но соскочив вниз, тоже схватился за горло и попытался вскарабкаться назад, но на полпути замер и стал валиться навзничь. Кто-то успел схватить его за руку и втащить наверх. Спасенный несколько мгновений ловил широко раскрытым ртом воздух, словно выброшенная на берег рыба, потом согнулся в приступе неудержимого кашля.
        - Газы, - пробормотала Мелиранда, - вулканические газы. Ветер стих, а землетрясение усилило их выделение. Теперь они заполняют низину.
        Она огляделась. Серая пелена сплошным одеялом закрывала нижнюю по течению часть долины.
        - Здесь не пройти. Возвращаемся и двинемся по верхней тропе.
        - А... - кто-то из слуг указал на лежавшее у речного берега тело.
        - Он уже мертв. И поторапливайтесь. Газ прибывает.
        Они быстро зашагали обратно. Пройдя вдоль скалы остановились. Перед ними располагалась небольшая ложбинка. Когда они шли здесь первый раз, сизая дымка лишь струилась под ногами. Сейчас она заполняла ложбинку густым слоем почти на высоту человеческого роста.
        Мелиранда ткнула в ближайшего носильщика.
        - Ты.
        Тот беспомощно огляделся, потом медленно, боком, как человек, лезущий в незнакомую воду, начал спускаться в ложбину. Серая пелена поднялась ему до колен, потом до пояса, еще выше. Он резко остановился, закашлялся и бросился назад. Кашель заставил его согнуться, с головой погрузившись в дымку. Он упал на колени, вскочил, пробежал немного, снова упал и уже безвольно скатился вниз.
        Мелиранда побледнела и немного попятилась.
        - Надо забраться выше, - спокойно произнес Родгар, - дым и газ стелется по земле.
        Чародейка обернулась. Родгар показал рукой на возвышавшуюся позади скалу.
        Ее вершина оказалась плоской, но узкой. Словно длинная, извилистая скамья.
        - Надеюсь, сюда газ не поднимется, - выдохнула Мелиранда.
        - Сомневаюсь, - покачал головой Родгар, показывая на белевшие под деревом птичьи кости.
        - И что же делать? - чародейка нервно огляделась.
        Края ущелья были совсем рядом. Всего каких-то три-четыре сажени отделяло путников от ближайшей стены. Ее кромка была немногим выше их убежища, и почти на самом краю росло корявое, раскидистое дерево. Одна из ветвей далеко выступала за край, дразня недоступной близостью спасения.
        - Не добраться, - покачал головой Родгар.
        - Мы можем срубить эту корягу, - она указала на полузасохшее деревцо, росшее на вершине скалы.
        - Слишком коротко, не достанет до края...
        Чародейка опустилась на пыльные камни.
        - Будем ждать. К ночи ветер может смениться...
        Мольфи посмотрела вниз. Серая дымка затопила всю долину и едва заметно колыхалась. Сверху было хорошо видно, как у стен то здесь, то там, дымная пелена бугрилась фонтанами. Это, словно наполняющие озеро ключи, били источники ядовитых испарений.
        Солнце медленно клонилось за возвышавшееся на краю ущелья дерево.
        Родгар послюнил палец и задрал руку над головой.
        - Дует по склону вверх, - констатировал он, - это только мешает испарениям выходить из долины и гонит их к нам...
        Мольфи прикинула, насколько уже поднялся за это время уровень испарений. По ее оценке выходило, что больше, чем наполовину высоты скалы. Теперь дно ущелья уже нельзя было различить в однообразной серой массе. Скала казалась островом в мрачном клубящемся озере.
        - Даже если газы не станут больше прибывать, неизвестно, сколько понадобится времени, чтобы долина очистилась...
        - У тебя есть другой выход? - зло спросила Мелиранда, - нам все равно придется сидеть здесь до тех пор, пока этого не случится.
        - Или пока испарения не затопят ее до краев, - философски заметил Родгар, - и мы не задохнемся.
        Мелиранда резко встала, и хотела что-то ответить, но вулкан содрогнулся очередным подземным толчком. Чародейка потеряла равновесие и закачалась на самом краю узкой скальной вершины. Кусок породы выскользнул из-под ее каблука, и если бы Родгар не ухватил волшебницу за талию и не притянул к себе, та неминуемо сорвалась бы в пучину сернистого газового озера.
        - Так хватать меня было совершенно необязательно, - пробормотала отдышавшаяся чародейка, - но спасибо...
        - Надо выбираться отсюда, - сказал Родгар, - газы поднимаются, а следующее землетрясение может оказаться достаточно сильным, чтобы стряхнуть нас с этого насеста.
        - Но, как?! Проклятье, как мы можем отсюда выбраться?
        - Мне нужна веревка. Достаточно прочная. Не короче четырех саженей.
        - И где мы ее возьмем? - Мелиранда возмущенно посмотрела на Родгара.
        - У нас всех есть кожаные пояса. Парусиновая одежда твоих слуг достаточно крепкая. Если ты одолжишь мне свой кинжал...
        Мольфи рассеянно смотрела как Родгар нарезает штанины и рубахи на узкие полосы, и указывает остальным как связать из них и ремней веревку. Что-то внутри у нее сломалось, и спасение не казалось в этот момент таким уж важным делом.
        Оставшийся в одной набедренной повязке Родгар деловито привязал кинжал к одному из концов веревки.
        - Эй, ты что делаешь? Это мой кинжал!
        Родгар ничего не ответив, раскрутил веревку и попробовал забросить ее на нависавшую ветку. Забросив, потянул, стараясь, чтобы кинжал прочно зацепился за какой-нибудь из боковых сучков. С третьего раза клинок воткнулся в древесину и прочно заклинился. Родгар потянул сильнее. Сук изогнулся и едва слышно затрещал.
        - Ну же, лезь! - нетерпеливо приказала Мелиранда.
        - Я слишком тяжел. Ветка обломится.
        Чародейка посмотрела на остальных слуг. Те переминались. Но ни один из них особо щуплым сложением не отличался.
        - Мольфи!
        Девушка подняла голову.
        - Ты сможешь залезть, милочка. Я в тебя верю!
        - Но... - она посмотрела на Мелиранду, потом на Родгара и остальных.
        Она поняла, что от нее сейчас зависит, будут они жить или умрут. Все они.
        - Хорошо. Я попробую.
        - Отлично, я покажу, как лучше держаться. Второй конец я закреплю на дереве с нашей стороны, чтобы тебе не надо было лезть вверх, просто обхвати веревку и двигайся по ней в ту сторону, - Родгар обнадеживающе похлопал ее по плечу, - когда доберешься, подтяни веревку к стволу и закрепи. Сейчас я научу тебя вязать прочный узел.
        Убедившись, что девушка запомнила, как нужно крепить веревку, он подсадил ее на дерево. Мольфи схватилась за веревку руками, зацепилась ногами, и повисла спиной вниз над пропастью. Перед ее глазами по ярко-синему небу плыли полупрозрачные облачка.
        - Давай же...
        Она начала перехватываться за трос. Крученый жгут из кожи и парусины царапал руки, а где-то впереди скрипела ветка. Девушка старалась не думать о том, что будет, если кинжал выдернется из ствола или трос расплетется.
        По лицу хлестнула веточка. Мольфи крутанула головой и увидела, что может дотянуться до ветви рукой. Перехватилась, залезла верхом на сук и поползла по нему вперед, к спасительному краю твердой земли.
        - "Теперь нужно закрепить веревку"...
        От волнения метод завязывания узла вылетел из памяти.
        - "Спокойнее, не торопись, ты вспомнишь, ты все вспомнишь".
        Так. На расстоянии в локоть от конца делаем колечко, пропускаем в него свободный конец, обводим вокруг троса, снова пропускаем в колечко, тянем... Только бы не развязался.
        Она затянула узел и посмотрела на ту сторону. Родгар ободряюще улыбнулся.
        Для надежности она взялась за веревку и застыла в ожидании когда первый человек начнет свой путь к спасению.
        - Отпусти, - крикнул Родгар.
        - Я лучше подержу, вдруг развяжется...
        - Отпусти!
        - Но почему?
        - Тогда если узел развяжется, тебя не сдернет, и ты сможешь привязать конец еще раз.
        Мольфи разжала пальцы.
        Один за другим слуги чародейки перебрались со скалы на край долины. На окруженном ядовитыми испарениями островке остались Родгар и странно бледная Мелиранда.
        - Ваша очередь, госпожа.
        - Нет... Я... Я не могу.
        - Что с тобой?
        Волшебница закусила губу, ее глаза нервно бегали.
        - Я... я... я боюсь высоты.
        Она с ужасом посмотрела на Родгара.
        - Ерунда какая, - тот усмехнулся и подхватил ее на руки.
        - Крепче держись и не смотри вниз.
        Она судорожно обхватила его за шею, и они полезли. Трос натянулся, а дерево угрожающе заскрипело.
        Родгар полз медленно, но упорно. С каждым мгновением они были все ближе к цели. Вдруг Мольфи заметила, как один из узлов на импровизированном канате вздрогнул и пополз.
        - Осторожно, узел! Он развязывается!
        Родгар замер. Но тот все равно продолжал расплетаться.
        - Сделайте же что-нибудь... - прошептала девушка, холодея.
        Мелиранда с трудом повернула лицо в сторону узла. В ее глазах читался ужас. Несколько секунд она растерянно смотрела на расползающиеся жгуты. Потом в ее лице мелькнула решительность. Узел дрогнул и начал сам собой стягиваться обратно.
        - "Она же волшебница" - пронеслось в голове у Мольфи, и потом туда ворвалась жуткая, раскалывающая боль.
        Девушка схватилась руками за виски и опустилась в траву, ощущая, как перед глазами мельтешат яркие пятна.
        Родгар дотянулся до ветки и слуги втащили их с Мелирандой на край обрыва.
        Чародейка отпустила Родгара и начала смущенно оправлять платье.
        - Ты спас мне жизнь дважды за один вечер... Я чувствую себя до неприличия тебе обязанной.
        - Ты сама тоже приложила к этому руку... точнее магию.
        Мелиранда немного покраснела и отвернулась.
        - Кстати, а где Мольфи?
        Девушка сидела на корточках, обхватив голову руками.
        - Что с тобой?
        - Голова, - простонала она, - но сейчас уже лучше...
        Мелиранда еще раз переложила на столе папирусы и свитки и посмотрела на Мольфи.
        - Честно говоря, я подозревала братьев Ворона, но на тебе не их магия. На Кордреда тоже не похоже. А больше, судя по словам твоим и Родгара, никто этого сделать не мог. Ну разве тот старик-шаман в горах... Но он должен быть могущественным колдуном. И ему все равно было нужно время и ритуалы. А ты говоришь, что он лишь поговорил с тобой и сразу заснул.
        Девушка кивнула.
        - Так все и было.
        - Тогда я ничего не понимаю, - Мелиранда встала и прошлась по комнате, - он не мог наложить на тебя это заклинание. Оно вообще выглядит случайным. Но... Но не с живым же воплощением Великого Древнего ты говорила, чтобы остался такой след?
        Он продолжала ходить из угла в угол, раздраженно заламывая руки. В желтом свете масляных ламп ее тень на полу казалась огромной и дрожащей, как странное злобное чудовище.
        - Я не справляюсь... Как же я этого не люблю. Это так противно, чувствовать себя слабой и зависимой от кого-то.
        Она притопнула и неприязненно посмотрела на девушку.
        - День когда я приду к адмиралу и скажу ему, что ничего не выяснила, но зато ты лишились магического таланта, вряд ли будет лучшим в моей жизни.
        Она снова заходила по комнате.
        - Как меня от этого не воротит, но придется обратиться за помощью.
        - К кому? - тихо спросила Мольфи.
        - На островах есть один... хм, специалист.
        - Это волшебник?
        - С какой-то стороны да... они зовут его "говорящий с невидимым"
        - Кто они? - Мольфи не понравилось выражение глаз чародейки.
        - Местные каннибалы. Это их знахарь.
        Девушка испуганно моргнула. Мелиранда подошла ближе. В висках у Мольфи запульсировала нарастающая боль. Она слегка отодвинулась.
        Чародейка удивленно посмотрела на нее. Потом морщинка на лбу разгладилась.
        - Все никак не привыкну. А вот тебе придется. Твой рассудок пытается отгородиться от магии, и когда волшебство слишком к тебе близко, ты испытываешь крайне неприятные ощущения. Зато ты теперь легко можешь находить зачарованные предметы... Ладно. Это не существенно. Готовься. Завтра мы едем к каннибалам.
        Глава 10
        Раздобытая Мелирандой яхта выбралась из достаточно грязного порта, обогнула мыс, и взяла курс на запад. Где-то по левому борту остался песчаный берег и хижина подобравшего девушку рыбака. Мольфи даже показалось, что она смогла разглядеть крытый пальмовыми листьями навес в тени скал. Никаких следов пожирателя китов не было видно. Яхта без проблем миновала длинный белый пляж и двинулась вдоль загибающегося к югу побережья. За полосой белого песка девушка увидела невысокую каменную гряду, дугой шедшую от склона горы.
        Гряда образовывала правильную окружность, примыкавшую к склону. В гуще джунглей она тянулась сплошным забором, но достигнув берега, разрывалась на отдельные куски, гнилыми черными зубами торчавшими в небо. Над вершинами базальтовых скал роились стаи белых морских птиц, слегка напоминавших девушке обычную на ее родине мошкару. Через разрывы в гряде Мольфи увидела, что внутри скального кольца лежит затопленная морем котловина правильной округлой формы, склоны которой укрывал густой ковер тропической растительности.
        Похоже, их ждали. Не успело судно бросить якорь, как от подножия одной из скал отделилась узкая и неимоверно длинная лодка и решительно заскользила к яхте. Темные борта покрывала замысловатая резьба, а на носу размещалась вырезанная из дерева фигура.
        Фигура состояла на треть из скорченного туловища с тонкими ножками и обхватывавшими их ручками, и на две трети из головы и лица. Деревянное существо восседало на носу и пялилось в океан выпученными глазищами. Из толстогубого рта торчали клыки и длинный высунутый язык. Для пущего эффекта скульптура была раскрашена в наиболее ответственных местах красной и белой краской.
        Спустившись в лодку Мольфи поняла, отчего пирога была такой узкой и длинной - она была выдолблена из цельного ствола огромного дерева.
        Девушка с любопытством осмотрела экипаж. Его составляли рослые мускулистые люди. Их кожа была светло-коричневой, а волосы черными или темно-каштановыми и вьющимися. Гардероб каннибалов заключался в основном в узорах нанесенных белой, красной или черной краской и большом количестве украшений. Сделанных по преимуществу из раковин и перьев. Одежда в привычном для Мольфи смысле слова была представлена лишь набедренными повязками и плетеными из каких-то цветных волокон поясками.
        Каждый из туземцев был вооружен массивным, похожим на лопату, веслом. Исключение составлял только рулевой, орудовавший закрепленным на корпусе веслом побольше и еще один человек, который сидел спиной к носовому украшению и ритмично ударял в небольшой барабан, задавая темп гребли.
        Разворачиваясь, лодка описала большой круг, и направилась в один из проливов между скалами. К удивлению девушки, несмотря на свой первобытный вид, пирога держалась на волне неожиданно ровно и шла очень быстро. Они миновали утес и вошли в круглый залив. Яхта скрылась за скалами, и Мольфи стало немного не по себе. Она и ее спутники остались один на один с туземцами. А каннибалов она боялась.
        Впрочем, тревога быстро сменилась удивлением. Если снаружи джунгли были отделены от моря полосой белого песка, то здесь они из моря буквально вырастали. Девушка пораженно разглядывала лес, стоявший, фигурально выражаясь, по колено в воде. Волны спокойно плескались меж стволов и мощных корней. Ей это напомнило заросшие берега спокойных лесных речушек на родине. Только здесь вместо камыша и аира были деревья и пальмы.
        Пирога уверенно вплыла под полог странного леса. Пробивавшиеся сквозь кроны лучи света играли на поверхности воды, придавая окружающей картине совершенно фантастический вид. Где-то над их головами перелетали с ветки на ветку разноцветные птицы и раздраженно перекрикивались обезьяны.
        Прошло довольно много времени, прежде чем лодка ткнулась в мягкий илистый берег.
        - Вылезай, - распорядилась Мелиранда, - и постарайся не слишком промочить ноги.
        Вслед за девушкой из пироги выбрался Родгар и еще пара слуг чародейки, тащившие на себе какие-то тюки. Судя по виду - довольно тяжелые.
        Сопровождаемый молчаливыми туземцами небольшой отряд с чавканьем двинулся по мокрой почве вглубь леса. Вскоре показался устрашающего вида замшелый частокол. В полном соответствии с ожиданиями девушки мрачный вид укрепления дополняли шесты с человеческими и звериными черепами и раскрашенные деревянные маски чудовищ, выставленные у входа.
        - Это деревня каннибалов, - пояснила Мелиранда.
        Мольфи поежилась при мысли о тех ужасах, что ждут ее с той стороны. Богатое воображение рисовало ей устрашающие картины чего-то похожего одновременно на становище грабителей, мастерскую бальзамировщика и бойню. Она глубоко вдохнула, и с трудом сдерживаясь, чтобы не зажмуриться, шагнула внутрь.
        Действительность превзошла все ее ожидания. Первое, что она увидела, был щенок. Пухлый, покрытый короткой золотистой шерстью, щенок. Он валялся на спине, задрав все четыре лапы, и его мордочка выражала крайнее довольство. Деловито восседавший рядом темнокожий и русоволосый карапуз сосредоточенно почесывал ему живот.
        Заметив гостей, он прервал свое занятие, посмотрел на Мольфи и глубокомысленно произнес:
        - Агу.
        Щенок перевалился набок и недовольно пошевелил ухом. Закончив изучать потрясенную девушку, будущий каннибал вернулся к прерванному занятию. Щенок довольно засопел и пару раз дернул задней лапой от удовольствия.
        Мысль о том, что дикие и кровожадные людоеды южных морей тоже бывают детьми, и мало этого, даже женщинами, до сего момента девушке в голову как-то не приходила. И явившись туда теперь, эта мысль вызвала довольно таки серьезное потрясение. Мольфи ошарашенно вертела головой по сторонам разглядывая утоптанные дорожки, дремавших в теньке поросят и чинно вышагивавших в пыли кур. Только через несколько минут до нее дошло, что в деревне отсутствовала одна важная деталь. В ней не было домов.
        Впрочем, загадка разрешилась достаточно быстро. Приглядевшись, Мольфи обнаружила ведущие куда-то вверх лестницы. Задрав голову, она нашла пропавшие дома. Десятки тростниковых хижин осиными гнездами облепляли раскидистые деревья. Легкие постройки были возведены на бамбуковых платформах, сооруженных в развилках ветвей или просто закрепленных к стволу.
        На платформах гроздьями сидели обитатели деревни, самым бесцеремонным образом разглядывавшие новоприбывших.
        К гостям вышел импозантный пожилой мужчина. Его раскраску дополняла элегантная перевязь из грубого белого волокна, в которое были вплетены чьи-то клыки, мелкие косточки и раковины. Снизу перевязь была украшена длинной красно-черной бахромой. Видимо в силу пышности этого предмета одежды, на набедренной повязке человек решил сэкономить. Это обстоятельство вгоняло девушку в краску и заставляло постоянно отворачиваться. Мольфи была хорошо воспитанной барышней.
        Носитель перевязи обратился к Мелиранде с длинной и выразительной речью. Девушка тем временем разглядывал соседние помосты. Сидевшая на ближайшем молодая женщина флегматично чистила какой-то овощ, роняя кожуру прямо на землю, где уже пристроилось несколько поросят, не желавших упускать падавшую буквально им на головы закуску.
        Чародейка коснулась плеча девушки.
        - Нам надо идти к знахарю.
        - Ты понимаешь, что он говорит? - спросила Мольфи.
        - Да. Немного.
        Обладатель перевязи развернулся к ним спиной, и гордо зашагал в дальний конец деревни.
        Там Мольфи увидела небольшую круглую хижину, единственную, которая была построена на земле. Точнее над землей - она была сооружена на невысоких сваях.
        Подойдя к дверному проему, их провожатый тщательно и на редкость натянуто прокашлялся. Из темноты вышел довольно высокий долговязый тип. Его костюм состоял из набедренной повязки и пары сплетенных из белого волокна и отделанных красной бахромой повязок-браслетов над локтями. Голову и лицо долговязого скрывала резная деревянная маска с париком из перьев. В руке он держал что-то похожее на метелку с резной деревянной ручкой.
        - Это великий Мганга Муру - прошептала на ухо девушке Мелиранда, - говорящий с невидимыми, повелевающий зверями и исцеляющий болезни...
        - Он такой могущественный волшебник? - зашептала в ответ Мольфи.
        - Он жрец, колдун, знахарь и только демоны знают кто еще в одном лице. И он действительно очень силен. Иначе я бы тебя сюда не привела. Говорят, здешние колдуны сохранили крупицы древней магии.
        Великий Мганга Муру задумчиво почесал какую-то часть своего лица под маской. Мольфи показалось, что это был подбородок, но она не была точно уверена.
        - Что привело тебя в мою деревню, Мелиранда, - пробасил он из-под маски с заметным акцентом, но на вполне сносном имперском наречии.
        Мольфи слегка опешила. В ее представлениях дикие каннибалы и тем более их знахари должны были в основном злобно рычать, бешено вращать глазами и делать угрожающие жесты. Но никак не свободно говорить по-имперски.
        - Мне нужна твоя помощь, Мганга.
        - Что может слабый и глупый Мганга. Только поговорить с духами. Возможно, духи что-то и ответят, - развел руками знахарь.
        - Я привела тебе девушку...
        - Мне? Спасибо, но я слишком стар для девушек...
        - Ты не понял. Мне нужно знать, кто и почему оставил на этой девушке магический знак.
        - Хех. А старый Мганга уже обрадовался...
        Мольфи показалось, что один из едва видневшихся в прорезях маски глаз ей подмигнул.
        - Так ты поможешь мне?
        - Старый Мганга утоляет жажду лишь росой с цветка непентеса, а голод одним только запахом пищи, - задумчиво пробасил знахарь, - но духи корыстны и ничего не делают просто так.
        Мелиранда сделала знак слугам. На землю перед Мгангой легли два тяжких свертка. По команде чародейки слуги развернули парусину. В солнечных лучах заблестела сталь - ножи, навершия топориков, наконечники стрел и копий. Во втором свертке оказались рулоны ярких тканей.
        Глаза стоявшего рядом носителя перевязи радостно заблестели. Мганга оказался более сдержан. Он посмотрел на содержимое свертков и поднял маску на Мелиранду.
        - Ах да, совсем забыла, - чародейка обворожительно улыбнулась и кивнула Родгару. Тот достал из своего тюка какой-то мешочек и передал его знахарю. Тот развязал шнурок и осмотрел наполнявший мешочек белый порошок. Взял немного на палец и убрал его под маску. Раздалось легкое чавканье.
        - Это хорошо, Мелиранда, духи любят соль... Но еще они любят ром.
        Чародейка вздохнула с видом человека, которого вынуждают достать последние козыри.
        Из тюка Родгара показалось несколько больших, оплетенных прутьями, бутылей. Носитель перевязи жадно облизнулся. Знахарь раскупорил бутыль, макнул палец и опять убрал его под маску. Донеслось сопение, как будто Мганга к чему-то принюхивался.
        - Этот ром духам понравится. Не то, что в прошлый раз. После того духи жаловались, что у них болит голова и не хотели говорить с Мгангой много дней...
        Мольфи так и не смогла понять говорит знахарь серьезно или шутит. Как у духов может болеть голова? У духов нет головы!
        Знахарь закупорил бутыль.
        - Ну? - нетерпеливо переспросила Мелиранда.
        - Хорошо. Я спрошу у духов совета...
        Возникшие словно из-под земли туземцы убрали подношения с такой молниеносностью, что Мольфи даже не смогла понять, куда именно они их дели.
        Колдун приподнялся с корточек и протянул девушке руку.
        - Идем...
        - Куда? - задала не слишком-то уместный вопрос девушка, - то есть я готова...
        Ее голос дрожал. Представления юной барышни о каннибальских ритуалах были туманными, но не вызывали большого желания знакомиться с ними ближе.
        - В обитель духов, - пояснил Мганга.
        Он взял ее за руку и повел куда-то за хижину.
        Девушка нерешительно оглянулась на Мелиранду и Родгара.
        - Им нельзя ходить в обитель духов, - не оборачиваясь, пояснил знахарь, - духи не любят незваных гостей...
        За хижиной девушка обнаружила нечто, показавшееся ей входом в пещеру. Но пройдя чуть глубже, она поняла, что это не пещера, а искусственный коридор, облицованный темным резным камнем.
        Мганга достал из лежавшей у входа связки факел и тот сам собой загорелся. Голову девушки пронзила краткая, но острая боль. Не обращая на это внимания, знахарь повел ее в проход. Под ногами хлюпала жидкая грязь, а в лицо постоянно норовили хлестнуть свисавшие с потолка корни. В темноте шуршали хитином невидимые лапки и крылья.
        Потом стало немного суше, а корней меньше. Они поднялись по лестнице. Мольфи догадалась, что древний ход сделан в склоне окружавшей бухту кольцевой вулканической горы.
        На втором этаже располагался длинный коридор с множественными нишами, вырубленными в стенах. Глянув в одну из них, девушка с ужасом обнаружила там груды истлевших костей, лежавших вперемешку с каменными орудиями и костяными украшениями.
        - Предки смотрят на нас, - прогудел под маской знахарь.
        Девушку начинало серьезно трясти. И отнюдь не от гулявшего по второму этажу прохладного сквозняка. Темные пещеры, наполненные шуршавшими членистоногими и молчаливыми древними костями, были не тем местом, где ей сейчас больше всего хотелось оказаться.
        Они поднялись еще на одну лестницу и оказались в небольшом круглом помещении. Где-то очень высоко, под уходившим далеко вверх потолком, были пробиты небольшие оконца из которых падал казавшийся призрачным свет. Прежде чем Мганга потушил факел, девушка успела разглядеть множество деревянных масок и фигурок выстроенных у стен.
        - Садись, - сказал Мганга.
        - Это здесь? - спросила Мольфи.
        - Да.
        - А кровавые жертвоприношения и ритуальные пляски? - не слишком уверенно задала она следующий вопрос.
        - Мы обойдемся без этого...
        - А-а... Хорошо. Я не люблю кровавых жертвоприношений, - невпопад произнесла девушка.
        - Духам не нужна кровь, - сказал знахарь, - им нужны лишь вера и повиновение. Если этого можно добиться без жертв, зачем кого-то убивать. Жертва важна готовностью человека что-то отдать, а не сама по себе...
        - Я никогда об этом не думала, - призналась Мольфи.
        Знахарь начал бормотать что-то себе под нос.
        - Что вы сказали? А... это уже ритуал... извините...
        Девушка сконфуженно замолчала.
        Несмотря на падавший сверху полусвет было достаточно темно, чтобы она не могла разглядеть ничего, кроме ритмично покачивающейся и что-то бормочущей тени знахаря. В висках началось тупое подергивание. Магия была совсем рядом, и разум Мольфи вел ожесточенную борьбу, чтобы не пустить эту магию внутрь себя.
        Бормотание перешло в приглушенные завывания. Тянущая боль усилилась. Девушку начало мутить. Она почувствовала, что теряет ориентацию в пространстве и мир начинает вращаться вокруг нее. Мольфи хотела закричать, но вдруг осознала, что голос знахаря стих. Боль медленно отступала.
        - Вы в порядке? - она приглядывалась к неподвижной тени перед собой.
        - Я думаю, - голос знахаря изменился, стал чище, моложе, и из него исчезла гулкость.
        Мольфи догадалась, что Мганга снял маску.
        Некоторое время они молчали. Потом знахарь сказал.
        - Пойдем. Я скажу им то, что они должны знать...
        - А что они не должны знать?
        - Этого я им не скажу...
        Тень перед ней встала и с глухим стуком подняла маску.
        - Но сначала я скажу тебе то, что ты должна знать. У тебя будет шанс свернуть с того пути, которым ты идешь, но за это придется заплатить большую цену. Хотя платить будешь не ты...
        - Я не поняла, - пробормотала девушка.
        - Просто имей это в виду.
        - Ага.
        Мганга зашагал в темноту.
        - А факел?
        - Я и так знаю дорогу.
        Он взял ее за руку и повел за собой.
        - А можно спросить?
        - Спрашивай.
        - Где вы научились так хорошо говорить по-имперски.
        - В Империи...
        - Хм. Логично. Но...
        - В молодости я был матросом на судне охотников за китами. Потом шкипером. А потом духи призвали меня на путь моих предков, и избрали меня знахарем моего народа.
        Вдали тускло замерцало светлое пятно входа. Мганга нахлобучил маску и его голос опять стал гулким и мрачным.
        Под сенью джунглей царил зеленоватый полумрак, но после темноты подземелья дневной свет казался девушке ослепительным. Она щурилась и прикрывала глаза ладонью.
        Увидев их, Мелиранда нервно вскочила. Родгар посмотрел на девушку с облегчением и беспокойством.
        - Со мной все в порядке, - пробормотала Мольфи.
        - Что ты узнал? - перебила ее Мелиранда, обращаясь к знахарю.
        Мганга неспешно опустился на стоявшую у входа в хижину деревянную колоду.
        - Духи говорили со мной.
        - Ну же? Что они сказали? Кто ее послал? С какой целью? Что ей поручено?
        Ноздри чародейки раздувались от волнения, и она нервно заламывала пальцы.
        Мганга держал паузу.
        - Понимаешь,- как-то неуверенно произнес он наконец, - духи сказали мне, что это был он...
        - Кто?
        - Длиннобородый и длиннорукий...
        - Не понимаю, чего ты там бормочешь, говори прямо.
        - Ну, яркоглазый.
        Мелиранда смотрела на него непонимающим взглядом.
        - Многоискусный, - в голосе Мганги послышалось раздражение непонятливостью собеседницы, - старый хозяин гор...
        - Что?! - голос чародейки немного сел.
        - Вы про того прорицателя, в пещере? - удивленно спросила Мольфи.
        - Он не гадальщик, - пробасил из-под маски знахарь, - он старый горный волшебник.
        - Всего лишь волшебник? - разочарованно протянула девушка.
        - Всего?! - ей показалось, что удивление Мганги просочилось даже на деревянную поверхность маски.
        С лица Мелиранды сошло оглушенное выражение.
        - Это воплощение древней магии горцев, - пробормотала она, - человек, избранный быть носителем волшебной силы гор. Хранитель и защитник. Вроде вашего императора...
        Она повернулась к Мганге.
        - Но я ничего не понимаю. Если он говорил с ней, то для чего? Что он хотел сказать, посылая девушку в такую даль? Зачем?
        - Он просто дал ей совет, - Мганга пожал плечами, которые гулко стукнули в нижний край маски.
        - И все?! - в голосе Мелиранды слышалось разочарование, - никакой важной миссии, никаких древних предсказаний? Ничего?!
        Знахарь кивнул.
        - Духи сказали мне, что ее путь важен для нее. Но не для других. Девочка просто идет домой...
        - Тогда зачем он нес всю эту околесицу про судьбу мира? - нахмурилась Мелиранда.
        - Духи мне этого не открыли. Возможно, девочка что-то напутала или не поняла...
        - Ничего я не напу... - возмущенно начала было Мольфи, но осеклась, увидев полыхнувшие в прорезях маски глаза.
        - Не исключено, - Мелиранда нервно расхаживала перед хижиной, и не обратила внимания на взгляд знахаря, - вполне может быть, что девочка что-то не так поняла. Существа такого масштаба как он способны изъясняться на редкость туманно.
        - Это точно, - пробормотала девушка, - страшно туманно...
        Мелиранда прекратила расхаживать взад и вперед и пристально посмотрела на Мгангу.
        - То есть ты хочешь сказать, что я должна прийти к Шиму и вот просто так, по-дружески ему сообщить: "Знаешь старина, я лишила тебя боевого мага, зато выяснила, что никакой важной миссии она, оказывается, не выполняла"?!
        Знахарь лишь развел руками.
        - Проклятье! К такому обороту я решительно не готова... - чародейка раздраженно посмотрела на Мольфи.
        Девушка поежилась под ее взглядом.
        - Кралог?!
        Все дружно обернулись к источнику звука. Это был Родгар. Он внимательно смотрел на оборванного светлокожего человека, тащившего огромный куль с луковицами и корневищами. Мольфи узнала наемника, разыскавшего ее в порту Серениссы. Вид у того был неважный.
        - Ты жив?! - воскликнул Родгар.
        - Пока да...
        - Что значит "пока"?
        Бывший наемник жестом указал на стоявшего рядом крупного туземца.
        - Это его хозяин, - пояснил Мганга, - он подобрал его на берегу и сделал рабом.
        - А он может его отпустить?
        - Вряд ли, - покачал маской знахарь.
        - Отчего?
        - Он обещал жене, что убьет раба в честь рождения сына. Чтобы мальчик унаследовал силу убитого и его имя.
        - Это же варварство!
        Мольфи возмущенно поглядела на Мгангу. Ей показалось, что в скрывающихся за прорезью глазах мелькнула грустная улыбка.
        - Ну то есть, я хотела сказать, так поступать неправильно... А можно как-то его уговорить не убивать моего друга?
        Знахарь повернулся к туземцу и что-то сказал. Тот почтительно склонил голову и негромко ответил.
        Мганга повернул маску к девушке и Родгару и сообщил.
        - Он не хочет.
        - Но этот человек спас мне жизнь! Я не могу допустить чтобы его просто так взяли и убили!
        - Да и меня он тоже выручил... - добавил Родгар.
        Мелиранда отвлеклась от каких-то своих размышлений.
        - Вы оба жутко сентиментальны, - она возмущенно посмотрела на своих спутников, - перед нами стоит колоссальная проблема, а вы переживаете из-за какого-то неудачника?
        - Я всего лишь честен, - покачал головой Родгар, - этот человек спас мне жизнь. Я ему должен. А я всегда отдаю долги.
        В глазах чародейки мелькнуло что-то похожее на понимание.
        - Вы же знахарь, - сказала Мольфи обращаясь к деревянной личине, - вам достаточно приказать... ну или попросить. Сказать, что так нужно. Неужели он не послушается?
        Сквозь прорези маски на девушку смотрели два печальных глаза.
        - Я всего лишь говорю с духами. Если я начну лгать от их имени, духи сильно огорчатся...
        - А духи не хотят его отпустить? - спросила Мольфи.
        Тот отрицательно покачал головой в ответ.
        - Как я могу уговорить туземца отпустить Кралога? - спросил Родгар.
        - Он вам его, конечно, не отдаст, - ни к кому не обращаясь, произнес Мганга, - но на здешних скалах гнездятся птицы. У них красивые перья. Очень красивые. Дюжина перьев стоит двух рабов...
        Мольфи перевела взгляд на возвышавшуюся над лагуной черную вулканическую скалу. Над самой ее вершиной, словно мошки, кружили белые точки.
        - Как высоко, - пробормотала она.
        - Я их достану, - сухо произнес Родгар.
        Мелиранда тоже хотела что-то сказать, но в последний момент передумала и беззвучно сомкнула губы.
        Скала напоминала огромный черный клык. Ее основание со всех сторон окружала белая кайма прибоя. Лишь с севера тянулась крошечная песчаная коса, соединявшая утес с берегом. Поросль кустов и вьющихся растений на его боках снизу казалась мхом, а фигурка Родгара - муравьем, упорно карабкавшимся вверх.
        - Там, должно быть, сильный ветер - задумчиво сказала Мелиранда.
        - Наверняка, - согласился Мганга.
        Мольфи посмотрела на крошечную фигурку на темной поверхности скалы и подумала, что птицы только снизу казались маленькими. Теперь их можно было сравнить с Родгаром и выходило, что они размером никак не меньше гуся.
        - А как он раздобудет перья? - спросила она.
        - Проще всего собрать в гнездах... - ответил знахарь.
        - А птицы не будут против?
        - Еще как будут...
        Мелиранда задумчиво глядела на скалу, будто что-то подсчитывая.
        - Он может разбиться, - Мольфи вздохнула.
        - И скорее всего так и будет, - заметила Мелиранда.
        - Он говорил, что наши с ним жизни как-то связаны.
        - С чего он взял?
        - Вроде бы это сказал Кордред...
        Чародейка с удивлением посмотрела на Мольфи.
        - Он был с ним знаком?
        - Родгар был одним из его помощников.
        Мелиранда приоткрыла рот, но так ничего не сказав обернулась и посмотрела на вершину скалы.
        Равномерный полет белых птиц вокруг вершины нарушился. Крошечные белые пятнышки беспорядочно мельтешили вокруг прилепившейся к скале фигурки. Снизу было трудно разглядеть детали, но и так было ясно, что Родгару приходится не сладко.
        - Неужели не было другого выхода? - вздохнула Мольфи.
        Мганга не ответил.
        Фигурка отделилась от скалы, на какое-то мгновение словно зависла в синеве тропического неба, и стремительно заскользила вниз.
        По рядам стоявших туземцев пронесся вздох. Мелиранда закусила губу. Мольфи ощутила как у нее внутри что-то оборвалось, словно это она, вытянувшись в струну, летела сквозь прозрачную воздушную бездну. Девушка закрыла глаза.
        Кто-то тронул ее за плечо. Она повернулась. Это был Мганга.
        - Пойдем к берегу.
        - Не думаю, что это имеет смысл, - прошептала Мелиранда, - не люблю смотреть на... на то, что остается.
        Мольфи деревянными шагами приблизилась к песчаной косе. Поразительно синие волны бездушно накатывались на берег.
        Подошедший туземец что-то сказал, обращаясь к чародейке. Затем передал ей конец веревки, которая была захлестнута за шею Кралога.
        - Он говорит, что твой друг был очень храбрым человеком, - негромко пояснил Мганга, - и он хочет знать как его имя, чтобы назвать сына в его честь.
        - Родгар... - машинально пробормотала девушка.
        - Лут'агалу, - повторил туземец и утвердительно закивал, добавив несколько слов.
        - Он говорит, что это хорошее имя.
        Мольфи перевела взгляд на хмурого Кралога.
        - Он свободен, - уточнил Мганга, - Родгар выкупил его жизнь...
        Мелиранда рассеянно перебирала в руке конец веревки.
        - Помощник Кордреда, почему же ты мне раньше об этом... - пробормотала она, глядя в море.
        Мольфи увидела, как карие с алым отблеском глаза чародейки пораженно расширились, глядя на что-то находившееся за спиной девушки. В уши ворвались пронзительные крики туземцев. Женщины с визгом разбегались, а побледневшие, точнее посеревшие, мужчины нервно подняли копья.
        Она медленно развернулась в направлении взгляда Мелиранды. Из набегавших волн, раскачиваясь, выходила человеческая фигура.
        - Вот, - прохрипел он, - только намокли...
        Человек упал на колени в мокрый песок и вытянул перед собой руку, в которой было зажато несколько длинных белых перьев.
        - Если падать не плашмя, а вытянувшись, то об воду не разобьешься, - Родгар отпил из фляжки, - но вот птицы...
        Он поглядел на иссеченную царапинам и порезами руку. Лицу и плечам тоже сильно досталось.
        - Заживет, - ухмыльнулся Кралог, - а я-то уж решил, что со мной все кончено. Паршиво закончить жизнь в чьих-то кишках...
        - А они действительно... едят... - Мольфи с заметным испугом поглядела на стоявшую на мостике и задумчиво глядевшую на удаляющиеся скалы чародейку.
        - Нет, - рассеянно ответила Мелиранда, - это лишь досужие сплетни. Но им это нравится. Дикари считают, что так они внушают другим страх.
        Родгар с некоторым подозрением рассматривал горевшие в бронзовом канделябре свечи. За окном синим бархатом повисла тропическая ночь.
        - Вы что-то хотели, госпожа? - осторожно спросил он.
        - Можно на "ты", - обворожительно улыбнулась Мелиранда, и пододвинула стул ближе. На изящной смуглой руке тускло блеснуло золото браслетов.
        Родгар едва заметно попятился.
        - Я всего лишь раб, госпожа, - уточнил он.
        - Главное, что у человека внутри, а не то, какое место он занимает, - Мелиранда чуть прищурилась, - жизнь переменчива, сегодня ты раб, а завтра - царь...
        - Престолы обычно достаются тем, кому уготованы с рождения.
        - Наш черногривый лев с тобой не согласится. Шиамшар уверен, что когда-нибудь станет королем, хотя родился в избушке кузнеца...
        - Судьба выкидывает разные штуки, - неопределенно заметил Родгар.
        - Человек сам творит свое будущее, - возразила Мелиранда, - кто-то плывет вверх по течению, а кого-то несет вниз.
        Она опустилась на второй стул и добавила.
        - Садись. Выпить хочешь?
        Родгар неуверенно опустился на стул и не слишком решительно взялся за кубок.
        - Не бойся, вино не отравлено, - чародейка рассмеялась.
        - Так вы что-то от меня хотели? - настойчиво повторил он.
        - Например, узнать о твоем самочувствии...
        - Спасибо, мне уже лучше, госпожа.
        - Не пытайся вести себя как покорный раб. Тебе это совсем не идет.
        Чародейка отпила небольшой глоток и взяла из вазы финик.
        - Я должен соответствовать моему положению...
        - Может быть лучше стремиться к тому, чтобы положение соответствовало тебе?
        Родгар оценивающе посмотрел на собеседницу, потом решительно взял кубок и осушил его.
        - Я тебя слушаю, - произнес он, отерев губы.
        Мелиранда довольно улыбнулась, став чем-то похожа на сытую кошку.
        - Несмотря на твое лицо, тебе удалось произвести на меня впечатление.
        - Ты пригласила меня только затем, чтобы это сказать?
        - Ты не слишком галантен...
        Он с хрустом откусил кусок яблока.
        - Последнее время я вращался в дурном обществе.
        - А раньше?
        - Что ты имеешь в виду?
        - Некто Кордред...
        - Ах, вот оно в чем дело. Ты была с ним знакома?
        - Не то, чтобы очень близко.
        - И хочешь что-то о нем узнать?
        Чародейка отрицательно покачала головой.
        - Все что мне нужно, я уже знаю. То, что он приблизил тебя - уже надежная рекомендация. Да и сам ты в последние дни показал себя самым превосходным образом.
        Она медленно провела кончиком пальца по кромке бокала. Родгар аккуратно положил огрызок на тарелку.
        - Тогда что тебе нужно? - осторожно поинтересовался он.
        - Когда я встретила Шима, я сказала себе "вот пример человека, способного взять судьбу за рога и повернуть туда, куда ему надо". И надо сказать, он многого добился. Но у каждого свой потолок. Он достиг своего - великий адмирал, повелевающий флотом почти равным имперскому. Но дальше ему идти некуда, он заперт в этой глуши и полон желчи. Я помогла ему достичь нынешнего положения, но теперь лишь бессмысленно теряю время...
        Родгар внимательно слушал.
        - Меня с самого начала заинтересовала эта девушка, Малфрида. Я думала, что она может быть хранительницей очень важных сведений. Но я ошиблась...
        - А если колдун соврал?
        Щека Мелиранды нервно дернулась.
        - Не думаю, что для него в этом есть смысл. Он обладает ключом к древним знаниям, и соплеменники верят в его магическую силу. Он действительно может видеть суть вещей. И сказанное им не противоречит моим собственным наблюдениям. Девчонка совершенно бесполезна.
        Лицо Родгара осталось неподвижным. Мелиранда опустила кубок и сплела тонкие длинные пальцы.
        - Но мы способны извлечь из нее немалую пользу...
        - Мы?
        - Да, Родгар, мы. Мы вдвоем. Адмирал ничего не знает о том, что Малфрида - обычная девушка. Зачем нам разочаровывать его?
        - Ты полагаешь играть со львом разумно?
        - Лев ничего не понимает в магии. Ты думаешь, что он добился всего этого, - она сделала неопределенный жест в сторону окна, - сам по себе? Нет, если бы не помощь сильных мира сего, он бы так и сгинул в бесконечных распрях пиратских банд. Его флот - лишь часть большого плана. Важная, но малая часть. И Кордред тоже был частью этого плана. Он говорил тебе об этом?
        Мускулы на лице Родгара едва заметно дрогнули. В его памяти всплыли туманные намеки старого колдуна.
        - Кордред никогда не был излишне болтлив - неопределенно ответил он.
        Мелиранда встала и прошлась по комнате.
        - Тогда ты должен понимать, что корни плана идут совсем не к адмиралу. Много, много выше. Что ты знаешь об Аршапуре?
        - Сатрап Баристана и Нижних Царств, - неуверенно произнес Родгар, - кажется...
        - Единокровный брат царя царей. Повелитель богатейших провинций. Его мать была простой наложницей, и он не достоин престола. Поэтому Карсий и сохранил ему жизнь и доверил управление важнейшими землями. Царь царей слишком хорошо помнит, как сам получил тиару.
        - Но я не совсем понимаю, причем здесь...
        - Притом, что если Аршапур и не может взойти на аметистовый престол, то ничто не мешает ему стать царем царей где-нибудь еще.
        Родгар недоверчиво посмотрел на чародейку.
        - Он жаждет создать собственную империю, - терпеливо пояснила Мелиранда.
        - Но это же нарушит равновесие, - Родгар нервно облизал губы - испокон веков в мире было четыре державы. Так и должно оставаться...
        - Кто это определил? Почему их не может быть пять? Кроме того никто не мешает Аршапуру завоевать какую-нибудь из старых империй. Или даже несколько...
        - Ну, я даже не знаю, что сказать, их всегда было четыре...
        - Не всегда. Ты плохо учил историю.
        - Это было очень давно. И каждый раз, когда что-то менялось, мир сотрясали жуткие войны.
        - Война - отец всего, как сказал один древний мудрец. Словно очистительное пламя война уничтожает гниль и мусор. Обновляет мир и создает новый порядок вещей. В котором всегда найдется место для решительного и смелого человека.
        - Я понимаю, когда разрушаются и возникают царства или города. Но империи... Это слишком. Это поколеблет сами основы мира. Множество людей потеряет веру, и кто знает, куда обернется высвободившаяся магическая сила.
        - К тому, кто сможет ею воспользоваться. Ты даже не представляешь насколько высоко можно подняться в эпоху великих перемен.
        Родгар задумался, взвешивая и оценивая раскрывшиеся перед ним перспективы.
        - И какое все это отношение имеет ко мне? - наконец произнес он.
        - У тебя большой потенциал и я хочу его использовать. Не бойся, мы оба не останемся внакладе. Мне нужно вырваться с этих островов. Но адмирал крепко меня держит. Если ты сможешь добраться до Баристана и будешь делать то, что я тебе скажу, для тебя откроется путь наверх. И в качестве небольшой ответной услуги ты поможешь одной скромной волшебнице покинуть это захолустье и перебраться туда, где она сможет достойно тебя вознаградить.
        Мелиранда опустилась за стол и выжидающе посмотрела на Родгара. Тот закашлялся.
        - Ты хочешь задурить голову адмиралу и отправить Мольфи на материк вместе со мной в расчете, что я смогу как-то вытащить тебя отсюда?
        - Именно. Я же говорила, что у тебя исключительный потенциал, - промурлыкала чародейка, - Кордред редко ошибался в людях.
        - А если я выберусь с островов и просто брошу тебя?
        - Ты же всегда отдаешь долги? - она по-прежнему обворожительно улыбалась, - и кроме того я думаю, что ты будешь умным мальчиком, и сообразишь, что с моей помощью добьешься куда большего, чем в одиночку.
        - Я должен подумать, - пробормотал Родгар.
        - У нас до утра достаточно времени...
        - Рабы встают еще до рассвета...
        - Ты можешь остаться здесь. Никто тебя не поднимет слишком рано.
        В ее глазах мелькнули игривые огоньки.
        - Ну, если тебя не смущают шрамы на моем лице... - протянул Родгар.
        - Эту проблему мы легко решим, в темноте ведь их совсем не видно? - усмехнулась Мелиранда и задула свечи.
        Адмирал стоял перед Мольфи. Налетавший с моря бриз едва заметно шевелил его блестящие черные волосы. Девушка спиной чувствовала настороженный взгляд Мелиранды.
        - Тебе предстоит долгий путь, - произнес Шиамшар, - колдунья сказала, что твоя миссия поколеблет самые основы Империи. И я должен сделать все, чтобы доставить тебя на материк.
        - Да, это очень важно, - не слишком определенно ответила Мольфи.
        Она не любила говорить неправду, но, в конце концов, это ведь действительно очень важно. Хотя бы для нее лично.
        Адмирал покачал головой.
        - Не полагайся на ее слова. Мели хитра, как десять лисиц. Выбирай свой путь сама, девочка.
        - Госпожа спасла мне жизнь, - возразила Мольфи, - разве я могу ей не доверять?
        Адмирал задумчиво поглядел куда-то вдаль.
        - Когда я был ребенком, мой отец привел меня в кузницу и показал только что откованный им клинок.
        - Что это? - спросил отец.
        - Железо, - ответил я.
        - Это сталь, - поправил отец, - холодная, острая сталь. И знаешь, что в ней самое ценное?
        - Нет, - покачал я головой.
        - Надежность, - сказал отец, - в этом мире ты никому не можешь доверять, ни человеку, ни зверю, но вот железу и стали - можешь.
        Шиамшар опустил взгляд на девушку.
        - Много раз в жизни сталь оправдывала мое доверие. Вы, маги, не любите железа и стали. Они чужды волшебству. Враждебны ему. Но им можно доверять. В отличие от людей. Помни об этом. И не поддавайся искушению стать послушным орудием в чужих руках.
        Девушка тихо кивнула.
        Адмирал указал на стоявший у пристани корабль.
        - Ты доберешься до большой земли через несколько дней. И хотя я не в восторге от этих мрачных типов в Ашт-Сехнебе, но если тебе должно туда войти, то пусть твой путь будет легким и безопасным.
        Мольфи посмотрела на простиравшуюся до самого горизонта лазурную гладь океана. Цель ее путешествия с каждым шагом становилась все ближе. Но по-прежнему оставалась непонятной. Видимо, она была из разряда тех, которых покуда не достигнешь, не узнаешь, зачем, собственно, к ним надо было идти.
        Корабль был не слишком похож на доу посла Синвакадати. Этот был круглее и больше. И у него было целых две мачты, увешанных парусами. А еще один парус был подвешен на самом носу. Зато надстройки были маленькими, и Мольфи пришлось ютиться в тесной каморке. Впрочем, ее это не особо смущало. Погода стояла ясная и значительную часть времени девушка проводила на палубе.
        Там можно было греться на солнце и наблюдать за работой матросов. В отличие от молчаливого экипажа посла, матросы пиратского флота были шумны и разговорчивы. Они постоянно зубоскалили и даже во время работы ухитрялись петь. Песни были в основном про выпивку, женщин и возвращение домой. Отличались они друг от друга по большей части ритмом, который зависел от того, что за работу сопровождала песня. Когда матросы выбирали длинные снасти, и песня была длинной, во много куплетов. А когда снасть была короче, то и куплеты следовали за ней, укорачиваясь и сопровождаясь обязательными "э-эх" или "потянем" вместо припева.
        А еще на корабле был человек, которого все звали боцман и который время от времени рассказывал Мольфи всякие небылицы и учил новым словам. От него девушка узнала, что наклонная деревяшка на носу корабля называется "бушприт", а лебедка для поднятия якоря - "кабестан". Он даже пытался объяснить ей как называется каждый из парусов, но тут Мольфи быстро запуталась в бесконечных "бом-брам-стакселях" и "грот-топселях".
        А когда словоохотливый боцман отвлекался от бесед с девушкой, она смотрела на горизонт и размышляла о будущем. И ей не слишком нравилось то, что она там видела. Она уже как-то свыклась со своими волшебными способностями, и теперь, лишившись их, оказалась в растерянности. Она ведь толком ничего в этой жизни не умела. А человеку, который ничего не умеет, редко бывает хорошо в этом мире. Особенно если его не угораздило родиться в богатой и знатной семье...
        Часто она доставала из кармашка небольшой позолоченный ключик - единственное, что осталось у нее от прошлой жизни - и подолгу рассматривала поблескивавший кусочек металла. Несколько раз ей приходила в голову мысль выбросить этот символ ее магического положения за борт, но каждый раз что-то ее останавливало.
        А на третий день налетел шторм. Небо заволокли черные тучи, море вздыбилось, посерело, и по нему вытянулись длинные хвосты белой пены.
        Это был первый шторм в ее жизни. Стены каюты поминутно рвались обменяться местами с полом или потолком, желудок начинал биться в истерике при одной мысли о еде, а в голове поселилась мутная тоска. Даже воспоминания о пожирателе китов перестали ее пугать. Иногда Мольфи казалось, что быть съеденной гигантским хищником не такая уж жуткая перспектива по сравнению с ощущениями кролика, запертого в кувыркающемся ящике.
        Шторм продолжался несколько дней, сломал обе мачты и расшатал корпус, заполнив трюм сочившейся в щели водой. И когда девушка уже окончательно потеряла надежду, что этот кошмар может прекратиться, он кончился.
        Мольфи оторвала голову от подушки. Каюта была подозрительно неподвижна. Даже неизменный деревянный скрип прекратился. Где-то на пределе слышимости плескались волны. Желудок пришел к некоторой внутренней гармонии и пока напоминал о себе не слишком настойчиво.
        Девушка выбралась из гамака и слегка пошатываясь направилась к двери. Палуба была не очень горизонтальна, но определенно не раскачивалась. Это заставило Мольфи насторожиться. Она приоткрыла дверь и выглянула в коридор надстройки. Сквозь проем, ведущий наружу, лился яркий свет. Не слишком твердой походкой она выбралась на палубу.
        Корабль действительно был неподвижен. Небо еще не до конца очистилось от туч, и по нему протягивались мохнатые серые полосы, отороченные яркой позолотой. В разрывах между ними проступала бездонная синева. Ветра не было, но порожденные уходившим штормом волны все еще ударяли в борта.
        Совсем недалеко Мольфи увидела песчаные дюны, а за ними высокий, поросший золотистой травой, берег.
        Заметив ее, боцман довольно пояснил.
        - Нас сильно отнесло к юго-востоку. Капитан боялся, что нас может выбросить на Берег Костей, но нам повезло.
        - Где мы? - спросила Мольфи.
        Вопрос прозвучал хрипло и еле слышно.
        - В устье Снегамбры.
        - Снего чего?
        Девушка еще раз огляделась. Ни малейшего намека на снег вокруг не наблюдалось.
        - Это река так называется, - пояснил моряк, - к счастью год назад адмирал привел местные племена к покорности, так что на берегу мы найдем все необходимое, чтобы отремонтировать корабль.
        - А почему мы стоим на месте?
        - Мы приняли слишком много воды, и нам пришлось выброситься на мель. Иначе мы бы пошли ко дну...
        Девушка подошла к борту и осторожно выглянула наружу. Вода была прозрачной, и Мольфи смогла увидеть в какой-то в полусажени под волнами светлое песчаное дно. Чуть дальше из песка выступали темные угловатые скалы, подозрительно ровной формы. Немного приглядевшись, девушка поняла, что это какие-то древние постройки. По крайней мере она ясно различила каменную платформу, полузанесенные песком лестницы и квадратные обломки уходивших на глубину колонн.
        - Мы уже начали переносить на берег ценный груз, - добавил боцман.
        Он указал на цепочку людей тащивших по мелководью к дюнам мешки и ящики.
        - Пожалуй, я тоже пойду на берег, - пробормотала Мольфи, - как-то спокойнее, когда под ногами твердая земля...
        - Ты просто еще не привыкла, - усмехнулся моряк.
        Мольфи вежливо улыбнулась в ответ, и не стала говорить, что больше всего на свете ей сейчас хочется никогда больше не подниматься на палубу чего-либо обладающего килем и парусами. Да и не обладающего тоже.
        Она спустилась по трапу и погрузилась в теплую воду. Было не слишком глубоко, и она медленно побрела к берегу. Из куста заколыхавшихся водорослей прыснула стайка раскрашенных будто праздничные флажки рыбок.
        - В устье, за теми дюнами, удобная гавань, - капитан вытянул руку в сторону берега, - сейчас приливы едва заметны, и нам придется разгрузиться, чтобы сняться с мели и завести туда корабль для ремонта.
        - Сколько понадобится времени, чтобы все отремонтировать? - поинтересовался Родгар.
        Капитан задумался.
        - Пару недель, если найдем дерево для мачты. Но путь на север идет мимо Берега Костей. Опасное место. Сильное течение и много рифов. А сейчас время штормов. Хорошо бы выждать месяц, а там зима кончится и море успокоится.
        Родгар поморщился.
        - Мы спешим.
        Он прищурился и поглядел на берег. Крошечная фигурка поднималась по склону дюны.
        - "Надо бы послать Кралога приглядеть за девушкой", - подумал Родгар.
        - Вы можете двинуться по суше, но это опаснее, - перебил его мысли капитан.
        - Ладно, отремонтируемся, а там посмотрим, - Родгар натянул перчатки, - что еще надо выгружать?
        Земля на берегу оказалась совсем не твердой. Ноги тонули в мелком желтоватом песке. Мольфи вскарабкалась на гребень дюны и осмотрелась. Сзади лежало море. Впереди - холмистая равнина, до самого края покрытая высокой золотистой травой. Мольфи выросла в лесах, и этот вид был ей непривычен. Местность, где в пределах видимости растет от силы два-три дерева, казалась ей неестественной. Да и сами деревья тоже были не слишком естественными. Корявые узловатые стволы и плоские, словно зонтики, редкие кроны с мелкими, как у гороха листьями. В ее родных краях таких не росло.
        Девушка спустилась с дюны и выбралась, наконец, на поверхность, которая не раскачивалась в такт волнам и не расползалась под ногами, наполняя башмаки колючими песчинками. Мольфи опустилась в траву и посмотрела на небо. Хотя бы оно здесь было привычным. Ну может только чуть более синим, чем дома. Девушка откинулась в траву и просто лежала, глядя в небо и ни о чем не думая. Над ней плыли позолоченные солнцем облака, и на душе было тепло и спокойно.
        Родгар брел по мелководью, погрузившись в свои мысли. Угловатый тяжелый ящик пытался его отвлекать, время от времени ловко тыкая под ребра острым краем, но Родгар не поддавался на эти его выходки и продолжал мерно шагать.
        - Эй, командир, - окликнул Кралог.
        Родгар не был никаким командиром, но наемник теперь называл его только так, и он уже начал к этому привыкать.
        - Что? - раздраженно повернул он голову.
        - Смотри...
        Кралог указывал в сторону речного устья. Оттуда течением несло какие-то темные предметы. Один из них был уже довольно близко. Родгару не потребовалось слишком много времени, чтобы понять, что это такое. Это было человеческое тело. Мертвое. Что представлялось достаточно логичным, с учетом того, что у тела не было головы...
        Родгар посмотрел на спутника.
        - Капитан вроде говорил, что люди Шиамшара в прошлом году захватили это побережье и установили здесь свою власть, - неуверенно произнес он.
        - Похоже, кто-то с этим не согласился... - философски подытожил наемник.
        - Мне это не нравится, - Родгар посмотрел на медленно проплывавший мимо труп, - нам придется быть настороже...
        Он замолчал и очень медленно повернулся в сторону берега.
        - Мольфи...
        Под ухом кто-то звучно фыркнул. Мольфи отчего-то вспомнила ломовую кобылу, таскавшую заготовки для отцовской мастерской. Фырканье повторилось. Девушка медленно поднялась с травы и оглянулась.
        Перед ней был рог. По крайней мере, она так предположила. Он был почти с нее длинной, окован темно-серым металлом и украшен несколькими цветными рюшечками. За ним находился еще один рог. Поменьше. Если, конечно, термин "поменьше" применим к рогу примерно втрое большему, чем у самого здорового из когда-либо виденных ею волов. Позади рогов помещались две ноздри, широченная морщинистая губа и пара сильно потрепанных ушей. Уши нервно подергивались.
        Откуда-то сверху прозвучал вопрос.
        - Умулунгу?
        Девушка подняла взгляд. За нервно прядающими ушами тянулся длинный ряд защитных пластин, заканчивавшийся седлом. В нем, смешно подогнув ноги, восседал темнокожий человек в странных, плетеных из разноцветных шнурков, доспехах. В одной руке он держал овальный щит, в другой - копье с непомерно огромным и плоским, будто лопата, наконечником.
        - Э-э-это вы мне? - спросила Мольфи.
        Звучало дико, но интуиция подсказывала ей, что развернуться, и с громким криком броситься убегать, вариант явно худший.
        Глава 11
        Родгар огляделся.
        - Земля слишком высохла. Никаких следов.
        Он обернулся и посмотрел на протянувшиеся цепочками отпечати ног, шедшие через дюну. Одна цепочка совсем маленьких, уже оплывших и две заметно крупнее, и совсем свежих.
        Кралог молча жевал сухую травинку и щурился, глядя за золотистое травяное море.
        - Она нам очень нужна, - добавил Родгар, и зашагал по траве, - без нее вся наша миссия теряет смысл.
        Он отошел на несколько десятков шагов и остановился, глядя себе под ноги.
        - Смотри, тут в пыли что-то есть.
        Родгар присел и стал внимательно разглядывать очень странный след. Отпечаток вызывал устойчивые ассоциации с клевером. Большим и тяжелым. С широкой пяткой и тремя листьями-лопастями.
        Кралог подошел ближе и хрипло выругался.
        - Что такое? - поднял взгляд Родгар.
        - Не нравится мне это...
        - Ты что-то подобное уже встречал?
        Бывший наемник кивнул.
        - Это так страшно?
        - Ты когда-нибудь видел атакующую риноцерию?
        - Рино...кого?
        - Боевых носорогов.
        Родгар отрицательно покачал головой.
        - А я видел, - вздохнул Кралог, - и меньше всего на свете хочу смотреть на них еще раз.
        Они поднялись на гребень ближайшего холма. На горизонте темнели постройки городка. От него к берегу двигался шлейф пыли.
        - Предупредим? - спросил наемник, - они направляются прямо к месту нашей высадки.
        - Не успеем... - Родгар вздохнул, - да и бесполезно.
        - И что будем делать?
        - Прятаться...
        Они опустились за землю и укрылись в траве.
        - И что дальше?
        - Не знаю. Отбиться капитану, может и удастся, но судно не отремонтировать. На берегу нет древесины. Они в ловушке...
        - Они? - посмотрел на Родгара наемник.
        - Мы тоже. Но нам повезло, нас пока не заметили.
        - Это нам сильно поможет?
        - Очень. Мы сами выбираем что делать, а вот у капитана выбора нет...
        - И что мы выберем?
        - Подождем до ночи. Попробуем отбить девушку и начнем пробираться на север. В Бактутам.
        - Город золота на краю пустыни? - задумчиво протянул Кралог, - а если там тоже...
        - Надеюсь, что нет, по слухам царь царей всегда держал в Бактутаме значительный гарнизон.
        - Путь через саванну очень труден. Я бродил в этих местах, когда был... э-э-э на службе у Карсия.
        - Или мы это сделаем, или сдаемся.
        Кралог задумчиво посмотрел на Родгара. Тот нахмурился.
        - Мне уже довелось посидеть в рабской яме. И я решительно не намерен оказаться там снова. Если мы сдадимся, то вершиной нашей дальнейшей карьеры может стать разве что место евнуха в каком-нибудь гареме. Лично меня это не прельщает. Как и перспектива до конца дней крутить водоподъемное колесо...
        Наемник вздохнул и снова посмотрел на упрямо двигавшийся к берегу шлейф пыли.
        - А если мы ее не найдем?
        - Тогда мы будем крутить водоподъемное колесо с другой стороны пустыни. Девушка наш единственный ключ к спасению. Без нее я не больше, чем беглый раб. Ты, кстати, тоже...
        Город окружали толстые стены, утрамбованные из красной глины. Наружу угрожающе топорщились обитые ржавым металлом заостренные бревна, придававшие сооружению отдаленное сходство с ежом. Две тени бесшумно скользнули к фундаменту. Едва слышно зашуршала наброшенная на ближайший шип веревка. Бревно недовольно скрипнуло под неожиданно отяготившим его грузом.
        - Эти бревна сильно упростили нашу задачу, - прошептала одна из фигур, - очень помогают залезть в крепость...
        - Зато не дают слонам проломить стену...
        Фигуры выглянули из-за парапета и осмотрели двор. Несколько факелов и два костра вырывали из темноты его отдельные участки.
        Одна из фигур сделала знак и они, пробежав вдоль глиняного бруствера, спрыгнули на крышу длинного приземистого здания. Под ногами заскрипели стропила, внутри постройки шумно зафыркали и затопотали невидимые животные. В ночном воздухе отчетливо пахнуло хлевом.
        Тени опустились на четвереньки и подобрались к краю.
        - Даже часовых не выставили.
        - Я видел, как вели матросов. Похоже, местные уверены в полном успехе.
        - Смотри! Это она...
        В тускло светившемся проеме одного из домов мелькнули черные силуэты.
        - Ты уверен?
        - Да. У местных женщин характерные прически. Не спутаешь. Ее держат в том здании. И там еще минимум два охранника.
        Тени соскользнули во двор и бесшумно пересекли его, аккуратно избегая освещенных участков. Прижавшись к глинобитной стене, тени обнажили кинжалы и застыли, глядя на завешенный плотной тканью вход. Одна из теней подняла руку и дала знак.
        Родгар еще никогда в жизни не оказывался в столь идиотском положении.
        - Э-э-э... - выдавил он.
        Дюжина пар глаз удивленно смотрела на ворвавшихся.
        - О! Это вы?! - наконец сказала Мольфи, - как вовремя. Я попрошу Лунгилу подать еще две тарелки...
        Капитан злобно щурился на импозантного темнокожего человека, восседавшего на резном троне.
        - Дерево, - настойчиво повторил капитан, - нам нужно дерево. Мы должны отремонтировать корабль и плыть на север.
        Человек на троне отрицательно покачал головой.
        - Абветокумба послал воинов. Они идут к нам. Или бвана Шиамшар поможет нам, или я поклонюсь Абветокумбе...
        - Адмирал пришлет войска. Я обязательно сообщу о случившемся на обратном пути.
        - Абветокумба будет злой. Он скажет - "если ты хотел поклониться мне, Мвенга, зачем ты отпустил тех людей"? И что Мвенга сможет ему ответить?
        - Каких людей? - подозрительно спросил капитан.
        Мвенга ткнул в него пальцем.
        - Тебя и твоих людей...
        - То есть, если мы тебе не поможем с обороной города, ты выдашь нас мятежникам?
        - Мвенга никого не выдаст. Мвенга отрубит вам головы и пошлет их Абветокумбе вместе с поклоном.
        В тронном зале стало очень тихо. Наконец капитан прокашлялся и осторожно спросил.
        - А как мы можем тебе помочь?
        - У тебя есть воины. У тебя есть оружие. Твои люди будут стоять на стенах рядом с моими. Абветокумба увидит, что бвана Шиамшар прислал мне помощь, и задумается. А пока он будет думать, бвана пришлет еще воинов.
        - А вы не собирались послать гонцов в Бактутам? - спросил Родгар.
        Капитан бросил на него яростный взгляд.
        Мвенга посмотрел на Родгара.
        - Ты хочешь уйти на север?
        - У меня важное послание для сатрапа Аршапура. Он будет недоволен, если оно задержится...
        - А он будет доволен, если оно не задержится? - спросил Мвенга.
        - Несомненно.
        Туземец обхватил рукой подбородок и задумался.
        - Сбежать хочешь? - прошипел капитан в сторону Родгара.
        - Помощь оттуда придет быстрее, чем известия дойдут до адмирала, - ответил тот вполголоса.
        Капитан еще раз сверкнул глазами, и замолчал.
        - Хорошо, - сказал Мвенга, - я думал отправить людей за помощью на север. Ты пойдешь с ними. Ты скажешь сатрапу, что Мвенга верно служил ему. И пусть сатрап пришлет воинов и скормит Абветокумбу гиенам...
        - Обязательно передам.
        - Но если ты лжешь, я сам скормлю тебя гиенам.
        - Я говорю чистую правду, Мвенга.
        Тот улыбнулся во всю ширину своего коричневого лица.
        - Тогда у тебя должна быть бумага для сатрапа? Сатрап не будет слушать каждого проходимца. Покажи бумагу.
        Родгар сглотнул. Туземный князек оказался заметно умнее, чем он рассчитывал.
        - Кутоа физи, - негромко приказал Мвенга.
        Придворные зашептались и немного попятились к стенам. С уст стоявших позади трона королевских подметальщиков сорвался тяжкий вздох.
        - Что он сказал? - прошептала Мольфи на ухо Кралогу.
        - Приведите гиен...
        - Это очень важная бумага, секретная, - твердо произнес Родгар, - я не могу показывать ее никому, кроме сатрапа.
        В зал ввели свору
        - Какие большие собаки, - заметила Мольфи, - и я никогда не видела собак с такими пятнами. И с круглыми ушами...
        - Не можешь? - участливо поинтересовался Мвенга, - даже мне?
        Родгар покачал головой. Выглядел он по-прежнему решительно, но на лице выступила бледность.
        - Их, - Мвенга кивнул в направлении своры, - сегодня еще не кормили...
        Одна из собак нервно хохотнула. Придворные еще немного попятились.
        Мольфи посмотрела на Кралога.
        - Это ведь не собаки?
        Тот кивнул.
        - Они дикие?
        - Нет. Гиены довольно ручные, если держать только кобелей и хорошо кормить. Главное - не класть им в рот пальцы...
        Мольфи посмотрела на черную морду ближайшей гиены. Та приоткрыла рот и блеснула клыками. Очень большими клыками.
        - Но если они голодные, они могут отогнать от добычи льва, - добавил Кралог.
        - А это кобели? - спросила девушка.
        - Нет, - сухо отрезал Кралог, - для кобелей они слишком большие.
        Мольфи удивленно подняла брови.
        - У гиен кобели мельче су...
        - Так у тебя есть бумага? - перебил его вкрадчивый голос Мвенги, обращавшегося к Родгару.
        - Это я, - Мольфи сделала шаг вперед.
        Все, кроме гиен, дружно посмотрели на нее. Гиены ее проигнорировали, видимо, сочтя недостаточно упитанной...
        - Ты? Ты не бумага...
        - Нет, я не бумага. Но Родгар должен отвезти к сатрапу именно меня.
        - У сатрапа много женщин, - философски заметил Мвенга, - ты особенная?
        Мольфи достала из кармашка позолоченный ключик.
        - А-а-а, - понимающе кивнул тот, - так ты мчави.
        - Да, - стараясь говорить как можно убедительнее, произнесла она, - именно.
        - Ты могла бы помочь нам воевать...
        - Мне нужно к сатрапу, - твердо возразила она, - это очень важно.
        Мвенга посмотрел в толпу придворных. Оттуда вышел пожилой, высушенный как мумия, человек и что-то зашептал правителю на ухо. Оба время от времени бросали взгляды на девушку. Она в свою очередь с трудом удерживалась, чтобы не смотреть на расположившихся на земляном полу гиен.
        Совещание закончилось.
        - Хорошо. Мвенга поверит вам. Бвана не послал бы мчави просто так. Я дам вам охрану и верховых вифару. Вы поедете в Бактутам, - он сделал паузу, и перевел взгляд на расстроенного капитана - а твои люди будут стоять на стенах.
        Мольфи вежливо поклонилась и отступила на шаг.
        - Что такое "мчави"? - прошептала она Кралогу.
        - Вообще-то ведьма... хотя волшебницу тоже могут так назвать.
        Зверь был большим. Нет, ростом он был немногим выше хорошего быка. Но бык рядом с ним показался бы пуделем на фоне бульдога. Зверь был... был... В общем в сравнении с ним вид быка наводил на мысли о хрупкости и легкости. По крайней мере, по-другому это ощущение девушка сформулировать не могла.
        - Это Тулани, - с гордостью пояснил высокий худощавый человек.
        - Что?
        - Ее звать Тулани. Мы с ней ехать.
        Мольфи еще раз внимательно посмотрела на носорога. Доспехов на нем, или раз уж так обернулось, ней, не было. Только два седла. Переднее - на лопатках, и второе - сзади, на крестце.
        - А почему два?
        - Впереди - наездник. Сзади - воины. Или вьюк и прочие люди.
        Собеседник гордо улыбнулся. Насколько Мольфи поняла, ему предстояло занять переднее седло. Он был наездником. Ее же положение находилось где-то в категории "вьюк и прочие люди".
        Появились Родгар и Кралог. Второй тащил внушительного размера тюк со всем необходимым для путешествия. Наездник еще раз гордо улыбнулся во все тридцать с половиной зубов (один передний ему уже кто-то выбил, а второй скололся и теперь возвышался над десной хищным острием) и о чем-то заговорил с Родгаром.
        Девушка решила ознакомиться с ситуацией поближе. И робко приблизилась к носорогу. Тулани задумчиво изучала содержание обширной поилки и на первый взгляд не интересовалась происходящим сзади. У животного были выпуклые бока, мощные ноги, серая безволосая кожа и смешной маленький хвостик с кисточкой. Седло было расположено высоко и не походило на лошадиное, скорее оно напоминала своего рода креслице, взгроможденное на спину носорога.
        У Мольфи зачесался нос и она чихнула...
        В уши ворвался предостерегающий крик, вырвавшийся из трех глоток.
        - Нет!!!
        - Назад!!!
        - А-йя...
        Стоявшая перед девушкой масса пришла в движение. В молниеносное движение. Громоздкая поилка с треском полетела через площадь, привязывавшие носорога толстые ремни лопнули, будто ленточки. Многотонная туша совершила разворот на пятачке, яростно хрюкнула, ударила копытом в землю и, пригнув к земле голову, рванула прямо на девушку.
        Родгар побагровел, Кралог сжался и попятился. Наездник Тулани закатил глаза и развел руками, как человек всем своим видом демонстрирующий мысль "ну вот, опять"...
        Мольфи даже не испугалась. Она просто не успела. Только что она чихала, и вот уже огромный рог пронесся в какой-то пяди от ее лица и перед глазами замерли огромные, принюхивающиеся ноздри.
        Девушка попятилась. Носорог слегка опустил голову, смотря на нее искоса. У Тулани были большие и выпуклые черные глаза, окаймленные глубокими морщинами. Она слегка фыркнула и отступила, с хрустом раздавив задним копытом обломок поилки.
        Родгар из багрового стал бледным и схватился за меч. Наездник начал быстро что-то ему объяснять.
        Мольфи попыталась что-то сказать, но слова застряли в горле.
        Родгар отпустил меч.
        - Ты никогда не пугать Тулани, - обратился к девушке наездник, - она смирная. Но если ее пугать, она бояться и много вокруг ломать.
        - Это Я Ес напугала? - обрела голос Мольфи.
        Темнокожий человек кивнул, подошел к носорогу и зашептал что-то успокаивающее в огромное ухо.
        Девушка не слишком уверенно повернулась к Родгару и Кралогу.
        - Я?!! Ее?!
        Только сейчас она ощутила, что ноги стали ватными, а лоб мокрым.
        - Насколько я смог понять, - прокашлялся Кралог, - эти звери... э-э-э... слегка подслеповаты. И из-за толстых боков ничего не видят позади себя. Эта тварь не заметила, как ты подошла. И когда ты чихнула... э-э-э... в общем она действительно немного ... э-э-э... удивилась.
        - Тулани не тварь, - строго заметил наездник, - Тулани хорошая.
        - В общем, не стоит подходить к ним сзади... и особенно делать это тихо, - несколько смущенно добавил Родгар.
        - Теперь я уж точно никогда не буду этого делать, - с глубоким чувством ответила Мольфи.
        - Меня звать Кирабо, - добавил наездник, - я буду вас отвозить на север.
        Мольфи довольно комфортно устроилась в седле. Спина у носорогов очень широкая. Чем-то напоминает двускатную крышу амбара с коньком посредине. Сидеть на ней верхом как на лошади в принципе возможно. Выглядеть, решила Мольфи, будет как если бы человек попробовал сесть верхом на очень большую бочку. Тем не менее, древние создатели риноцерии все же сочли необходимым позаботиться о том, чтобы после длительной езды наездники сохраняли способность ходить без посторонней помощи. И они придумали седло.
        Носорожьи седла были высокими, и чем-то походили на стулья. В них можно было ехать вытянув ноги вперед, а не свешивая по бокам, и они избавляли желающего путешествовать на носороге от необходимости обладать умением садиться на шпагат.
        Что сильно удивило Мольфи - ровный и спокойный аллюр. Носороги трусили легкой рысцой, почти не раскачивая спину, отчего езда становилась плавной и располагающей к созерцанию окрестностей. Если бы не пыль...
        Отряд из пяти носорогов и трех дюжин вооруженных пехотинцев отмечал свое движение длинным шлейфом красноватой пыли, тянувшимся позади. Мольфи достаточно быстро сообразила, что ей еще крупно повезло. Ее голова возвышалась на полторы сажени над дорогой и, в общем и целом, была над эпицентром пылевых туч. Шедшим пешком было куда труднее. Родгару, как важному человеку, предоставили возможность ехать верхом. Остальные три носорога были нагружены припасами и всем необходимым в дальней дороге.
        Кралог от места в седле категорически отказался.
        - Чтоб я когда-нибудь взобрался на эту тварь?! - таковы были его слова... ну если опустить некоторое количество междометий, крылатых выражений и, скажем так, фигур речи, то да - произнес он именно это.
        Теперь он угрюмо шагал по обочине вместе с остальными, замотав лицо от пыли оторванным рукавом сорочки.
        Что же до окрестностей, то насколько Мольфи удавалось разглядеть сквозь завесу пыли, они были на редкость однообразными - бесконечное море травы и сиротливо торчавшие над ним корявые деревья-зонтики. Только раз на пути оказалось странное растение. Теоретически это было дерево. По крайней мере у него были ствол и ветки. Только ствол был жутко раздут, напоминая огромную гладкую бочку в сажень диаметром и в три высотой, а торчавшие сверху ветки были до смешного крошечными, словно кто-то натыкал в огромный корнеплод отломанных где-то сучков. На ходу спросить, что это за чудо было не у кого, и она сочла, что так и должно быть. По крайней мере никто из отряда необычному дереву не удивился.
        На второй день они добрались до длинной извилистой канавы. Она поразительно напоминала реку, только высохшую. Через нее даже был переброшен деревянный мост.
        - Интересно, а зачем мост? - спросила она у Кралога, воспользовавшись небольшим перерывом в поездке.
        Ветер медленно относил пыль вдоль дороги, и пока караван стоял, они смогли немного отойти в сторону.
        - Это река.
        - Но в ней же совсем нет воды?
        - Это сейчас. Когда начнется сезон дождей, воды будет предостаточно.
        - А что такое сезон дождей?
        - Понимаешь, - задумался Кралог, - это вроде зимы и лета. У нас зимой холодно, а летом жарко. А здесь всегда жарко, но дожди идут только летом. Это и называется сезон дождей.
        - Как странно. Хотя с другой стороны в этом есть какая-то логика. У нас летом и зимой разная температура, но летом идут дожди, а зимой снег. А здесь наоборот - всегда жарко, но дожди идут только полгода...
        Кралог посмотрел на нее с уважением.
        - А вот я никогда не пытался в этом разобраться, - сказал он, - по-моему, если полгода идет дождь, а полгода с неба не упадет ни капли, значит так и должно быть.
        - Но ведь это же так интересно, понять - отчего?
        Тот пожал плечами.
        - Мне не интересно...
        Девушка вздохнула. Подошел Родгар.
        - Они говорят, что где-то рядом воины Абветокумбы. Нам придется встать лагерем, а они вышлют людей разведать. И мне это не нравится.
        - Ты думаешь? - насторожился Кралог.
        - Именно, - кивнул Родгар.
        - Но ведь тогда?
        - Этого-то я и боюсь.
        Оба задумались и смолкли. Девушка удивленно переводила взгляд с одного на другого.
        - О чем вы сейчас только что говорили?
        Родгар вздохнул.
        - Похоже, что враги отрезали нас от цели. А через город идет один из немногих караванных путей через пустыню. Нам его никак не обойти. Тем более, если он в осаде.
        - Но мы еще не знаем точно в осаде он или нет?
        - Всегда разумно полагаться на худшее, в этом случае куда труднее потом разочароваться.
        Дозорные вернулись лишь к закату. Выслушавший их Родгар выглядел очень хмуро.
        - Не помогло? - спросила Мольфи.
        - Что? - не понял тот.
        - Полагаться на худшее? Ты все равно выглядишь разочаровавшимся...
        - Нет. Я просто угадал. Судя по всему это небольшой отряд, высланный основными силами на разведку. Армия Абветокумбы идет осаждать Бактутам. А это значит - путь на север отрезан.
        - Может, есть какой-то другой путь?
        - Между нами и Нижними Царствами лежит пустыня. Красные пески. Красные камни. Через нее проходит лишь несколько караванных путей. И главный начинается в Бактутаме. А это значит, что воины Абветокумбы перережут его в самое ближайшее время.
        - Говорят, что кочевники знают иные дороги через пустыню, - произнес Кралог.
        - Дело за малым, - усмехнулся Родгар, - осталось уговорить кочевников нам помочь...
        - Будем возвращаться? - спросила девушка.
        Родгар покачал головой.
        - Сначала нам придется вступить в бой.
        - С этими разведчиками?
        - Да. Они знают о нас и идут навстречу. Будут здесь завтра к утру.
        - А если мы попробуем уйти?
        - Мы слишком медленно двигаемся. Нас могут догнать. Лучше сражаться тут, заранее подготовившись...
        Он бросил в кизячное пламя сухую веточку.
        Мольфи откинулась на служившие ей постелью тюки и попоны. Где-то невдалеке мирно паслись носороги. Солнце уже закатилось. Оно здесь очень быстро закатывалось. На темно-синем небе высыпали звезды.
        Девушка вспоминала о стычке с разбойниками в горах. Это был единственный случай, когда ей пришлось участвовать в чем-то похожем на сражение. Нападение голема в замке не в счет, а во время абордажного боя на корабле она все время просидела в каюте, забившись в угол. С другой стороны, подумалось ей, кухарка Труда старше меня, но даже одного раза ни в чем подобном не участвовала. Интересно, про кого из нас вернее будет сказать "ей повезло"? Немного поразмыслив, она все таки пришла к выводу, что повезло Труде. Правда та всю жизнь провела в городе и не видела всех этих поразительных вещей, наполнявших мир за его пределами. Но кровь, вопли и трупы вряд ли можно было считать вещами, на которые стоило бы лишний раз смотреть.
        Она приподнялась и подошла к костру. Не спалось, а ночи здесь были удивительно прохладными для столь жарких дней. Кралог сидел рядом и шевелил прутиком в золе.
        - Не спится?
        Она кивнула. Он посмотрел на нее, как будто хотел что-то сказать, но промолчал.
        - Вы будете сражаться?
        - Да.
        - А я...
        - Ты будешь прятаться.
        - Но...
        - Тебе нечего делать на поле боя.
        - Но я могла бы кого-нибудь перевязать... наверно... я не очень разбираюсь в лечении ран... но все таки...
        Он ничего не ответил.
        Мольфи решила сменить тему разговора.
        - Звезды, - сказала она.
        - Что? - не понял Родгар.
        - Эти звезды. Они совсем другие. Ну то есть чем-то похожи, но вроде как на других местах.
        - А. Ты об этом...
        - А некоторые из звезд я никогда не видела.
        Она посмотрела на яркую звезду, висевшую над южным горизонтом.
        - Вон ту, например, и эти созвездия, там - на юге.
        - Ее зовут Сууд-а-Сехнеб. Она посвящена Сехену - владыке перемен и амбиций. А рядом - созвездие кобры. А вот то, треугольником - созвездие шатра.
        - Ты хорошо разбираешься в звездах.
        - Я профессиональный бродяга. Умение ориентироваться по звездам может быть крайне ценным при моем образе жизни.
        - Сехнеб... - тихо произнесла Мольфи, - а какое эта звезда имеет отношение к Ашт-Сехнебу?
        - Оба посвящены Сехену.
        Она посмотрела на Кралога.
        - А как переводится Ашт-Сехнеб?
        - Город Сехена... Это один из старых магических городов, в дальней пустыне. Говорят, когда-то это действительно был город. Но теперь это лишь руины населенные горсткой жрецов и колдунов, хранящих древние тайны.
        - Ясно, - негромко пробормотала она и устремила взгляд на сверкавшие в черноте звезды.
        Весь лагерь суетился, готовясь к бою. Пехотинцы надели плетеные из разноцветных шнурков нагрудники и украсили шлемы перьями. Кирабо и остальные наездники обвешивали покорно стоявших носорогов доспехами, похожими на расшитые металлом циновки.
        - Мне кажется металлические доспехи надежнее, - заметила Мольфи флегматично ковырявшему прутиком землю Кралогу.
        - Надежнее. Но в этих краях в жаркий полдень спокойно можно поджарить яичницу просто разбив яйцо на ровный камень. А металл очень хорошо раскаляется на солнце.
        Кирабо закончил облачать Тулани в доспехи и закрепил на рогах металлические навершия. Немного полюбовавшись на дело своих рук, он надел доспех. В отличие от пехотного тот представлял собой не просто нагрудник, а настоящий долгополый халат. Составлявшие его шнурки были разноцветными и складывались в яркий геометрический узор. Поверх доспеха наездник надел широкий пояс, за который стал засовывать многочисленные кинжалы.
        У кинжалов были причудливые деревянные рукоятки, вырезанные в виде фигурок зверей и человечков и широкие изогнутые лезвия. Металл лезвий был темным, слегка зернистым и хранил отчетливые следы молота. Мольфи знала такое железо. Из него у нее дома ковали гвозди и подковы. Такое железо можно было сделать крайне острым. Только вот хватало этой заточки очень ненадолго. И если гвоздю не обязательно быть острым долго, то для оружия это было серьезным недостатком. Так что многочисленность заткнутых за пояс клинков не была показушной. Точить и править оружие в бою некогда.
        Закончив с кинжалами, Кирабо достал из сумки небольшой грибообразный флакончик и несколько скрученных в комки пучков травы. Один из них он забросил за щеку. Заметив любопытство в глазах девушки, наездник пояснил.
        - Трава для храбрости. Съешь и больше не боишься. Голова пустая. Мало думать, быстро делать. Хорошо в бою.
        - А это? - она посмотрела на флакончик, тщательно закрытый резной пробкой.
        - О. Это для особый битва. Ее пить, когда обещать погибать в бою.
        Девушка моргнула. Кралог пояснил.
        - Иногда воины дают обет не выйти живым из боя. Они пьют это зелье и сражаются, пока их не убьют.
        - А в чем смысл?
        - Ты пить, - пояснил Кирабо, - и твой голова совсем пустой. Глаза красный. Ты видеть демоны и духи, слышать цвета и вдыхать звуки. Ты ничего не чувствовать. Нет боль, нет страх, нет жалость. Ты становиться быстрый как змея и сильный как лев. Ты рвать врагов голыми руками и ничего не помнить.
        - Это магия? - неуверенно спросила Мольфи.
        - Нет, это какие-то грибы, - Кралог сплюнул в пыль, - лично я предпочитаю, когда моя голова в бою хотя бы немного работает. А напиться лучше потом.
        - Вы, умулунгу, плохой воин, - прицокнул языком Кирабо, - вы воевать только железом. Настоящий воин сражаться духом. Дух сильнее железа.
        - Лично меня сталь никогда не подводила, - хмуро ответил Кралог.
        - Ты другой умулунгу, - Кирабо задумался, подбирая слова, - больше светло-красный, нет розовый, больше розовый, не желтый. Я помню таких в битве при Трех Маленьких Львятах. Они хорошо сражались. Каждый умер, где стоял. Достойные воины. А обычные умулунгу большого бвана Карси плохо сражаться, быстро убегать...
        Наездник переложил травяную жвачку за другую щеку и побрел к носорогу.
        - О чем это он? - Мольфи с удивлением посмотрела на Кралога.
        - Про наемников, которых привел Карсий из империи. Он направил их завоевывать для него эти земли. У гор, которые называются Три Маленьких Львенка, армия отца Абветокумбы окружила отряд наемников и всех перебила. Никто не выжил.
        Он замолчал.
        - А ты кого-то из них знал? - тихо спросила Мольфи.
        - Я был одним из них. Перед битвой меня отправили с донесением к основным силам.
        - Это не трусость, - сказала она.
        - Они знали, что их окружили, но проклятый командующий пальцем о палец не ударил, чтобы отправить помощь... Он сказал мне лишь "спасибо солдат, пойди, отдохни". Только это он и сказал.
        - Но может быть он не мог ничего сделать?
        - Он мог хотя бы их похоронить...
        Кралог замолчал и продолжил ковырять прутиком похожую на добротно обожженный кирпич землю.
        Две дюжины бойцов, возглавляемые Родгаром, заняли позицию на краю сухого русла. Мольфи, Кралог и пять носорогов, на задние седла которых вместо багажа пристроились по два пехотинца, остались в ложбинке в полутораста саженях позади. На горизонте показалось облачно пыли. Постепенно из него выделилась цепочка больших раскрашенных щитов. Она не слишком быстро, но довольно решительно надвигалась на авангард Родгара. Не дойдя пары сотен шагов, она остановилась. До ушей Мольфи долетел невнятный шум. Насколько можно было понять, нападающие стучали копьями в щиты и монотонно кричали. Звук сливался в единый ритм, но из-за не слишком большого числа участников особого впечатления не производил.
        Потом атакующие бросились вперед. Навстречу им полетели камни из пращей, потом дротики. Оба отряда сгрудились недалеко друг от друга и перебрасывались дротиками. Не достигшие цели снаряды подбирались и немедленно отправлялись в обратном направлении. С поля боя доносились выкрики, ругательства, стук и звон оружия. Прошло не менее получаса, прежде чем полоска обороняющихся начала пятиться, оставляя за собой тела лежащих и алые пятна на траве. Кое-кто из лежавших силился ползти вслед отступавшим.
        - Им нужно помочь! - Мольфи решительно встала.
        Кралог положил ей руку на плечо.
        - Это не твое дело.
        - Я не могу спокойно на это смотреть!
        Девушка попыталась стряхнуть руку, но та словно приросла к ее плечу.
        - Да отпусти же! - она дернулась.
        - Это не твое дело, - по-прежнему спокойно повторил Кралог.
        Его рука с огромной силой пригнула девушку вниз, заставив сесть. Пальцы наемника держали ее железной хваткой. А он даже не моргнул.
        - Родгара могут убить... ранить. Ему нужна помощь!
        - Он скажет, когда будет надо. И он обойдется без тебя. Ты должна выжить.
        В разговор вмешался главный наездник.
        - Мы должны нападать. Они побеждают. Мы стоять здесь как трусы!
        Обороняющиеся подошли к краю сухого русла и начали спрыгивать вниз. Прикрываясь щитами, они отбегали к середине протоки.
        - Они бежать! - возмущенно добавил главный наездник, - я быть трус, если не нападать!
        Кралог отпустил Мольфи, и неуловимым движением выхватив клинок, приложил его к горлу собеседника.
        - Ты станешь покойником, если вздумаешь напасть без приказа.
        Ноздри главного наездника расширились. Остальные как по команде вскинули копья и направили их на Кралога.
        - Ты храбрый воин. Я подчинюсь тебе. Но не твоему кинжалу, - снисходительно пояснил главный наездник.
        Кралог убрал оружие.
        - Родгар даст знать, когда.
        Нападающие сгрудились на краю русла. Их было заметно больше. Откуда-то из зарослей травы к ним на помощь бежали еще десятка два человек. Отряд Родгара съежился на середине русла и, прикрывшись щитами, медленно пятился. С берега на него падал дождь камней и дротиков.
        Подкрепление достигло основных сил, и атакующие решительно бросились с обрыва вниз, собираясь добить жалкие остатки сил Родгара.
        Из похожего на растерянную черепаху отряда прозвучал трубный звук рога.
        - Пора, - негромко сказал Кралог.
        Но его уже никто не слушал. Пять носорогов, медленно разгоняясь, выбежали из-за холма и устремились в сухое русло. За каждым тянулся длинный пыльный след. Пыльные шлейфы сливались друг с другом, и казалось, что носороги тащат за собой огромное, мутно-красное полотнище.
        Заметив опасность, атакующие смешались и засуетились. Наиболее сообразительные попытались отступить, но за их спинами возвышался крутой обрыв. Отряд Родгара так и остался стоять плотной кучкой. Фронт носорогов ударил в неровные ряды противника, и поле боя затянуло пылью.
        - Странное ощущение, - произнес Родгар задумчиво, - мне доводилось участвовать в схватках, и даже командовать... Но я впервые руководил битвой... Сам. Будто полководец. Я принимал решения и отдавал приказы. И это было очень странное ощущение... И оно мне понравилось.
        - У тебя неплохо получилось, командир, - почтительно сказал Кралог, - их было вдвое больше, но мы победили и даже потеряли не так много убитыми.
        - Но у нас много раненых. Это нас задержит.
        - Мы в любом случае успеем отойти в крепость до того, как враги узнают о случившемся и пошлют новый отряд.
        - Это да... Но мне нужно на север. Я не собираюсь торчать в осажденной крепости до тех пор, как адмирал вышлет подмогу.
        Мольфи подошла к Кирабо. Тот отмывал Тулани от грязи, крови и каких-то красно-бурых пятен о происхождении которых девушке очень не хотелось думать.
        - Она не ранена?
        - Нет. У Тулани хорошие доспехи.
        Наездник как раз осматривал небольшие ссадины на копыте. Огромный носорог совершенно послушно давал человеку подшлифовывать их небольшим напильником.
        - Мы поедем на юг, - сказала девушка.
        - Да, так приказал бвана Родгар.
        - Ты не рад?
        - Осада плохо для Тулани. Мало еды, негде гулять. Все время в стойле. Плохо.
        - Мне тоже не нравится в городе.
        - Но так решать бвана Родгар.
        - Просто мы не можем проехать через пустыню. Если бы мы только могли...
        - А почему вы не можете?
        Мольфи внимательно посмотрела на Кирабо, старательно чистившего носорогу копыто.
        - Потому, что дорога занята врагами. Мы не можем там ехать.
        - Есть другой дорога.
        Он перешел к следующей ноге.
        - Ты знаешь как проехать через пустыню минуя Бактуд... Баткут... в общем этот город?
        Он волнения название города упорно цеплялось за язык и не желало произноситься.
        - Многие знают.
        Кирабо отпустил копыто и посмотрел ей в глаза.
        Два носорога быстрой рысью двигались на северо-запад. Мольфи даже не предполагала, что эти грузные животные могут бежать так быстро. Раньше они шли в темпе пешей колонны, и это казалось вполне нормальным. Теперь же их ничто не ограничивало, и они буквально мчались по равнине, оставляя пыльные шлейфы позади.
        Когда выяснилось, что Кирабо в курсе обходных путей через пустыню, отряд разделился. Основные силы отступили в крепость, а Родгар, Мольфи и Кралог отправились на север. Девушка ехала на Тулани, вместе с запасом питьевой воды. Родгар и Кралог взгромоздились на второго носорога. Вообще-то походное седло было одноместным, но в боевой обстановке там размещались два воина. А в сложившихся обстоятельствах было не до комфорта.
        Местность постепенно менялась. Трава поредела, уступив место каменистой почве, там и сям отмеченной порослью кустарника. Ветки у кустов были жесткими, словно проволока, и на них росли огромные, чуть ли не в палец длиной, и крайне острые шипы. И еще на них совсем не было листьев. Деревья-зонтики встречались и здесь, но тут они были еще более корявыми и совсем невысокими. Пару раз попались на глаза деревья-бочки с толстыми стволами и корявыми веточками. В низинках скапливался красный, словно толченый кирпич, песок.
        На третий день они въехали в полосу дюн. Таких огромных дюн Мольфи еще не видела. Они закрывали горизонт и курились на ветру тонкими шлейфами поземки. И они были того же красного цвета.
        - Ты уверен, что мы правильно движемся? - насторожился Родгар, - мы направляемся прямо к Берегу Костей, а это крайне гиблое место. И воды остается совсем мало.
        Кирабо лишь кивнул.
        - Я знай дорогу. Скоро мы приходить в землю умулунгу.
        Судя по лицу Родгара тот не слишком ему поверил, но возражать не стал. Носороги шли по дюнам еще день. Они оказались выносливыми животными, способными не пить несколько суток. Людям это было не под силу, и кожаные бурдюки, висевшие на седле рядом с Мольфи, стремительно худели.
        Дюны сменились желтоватым каменистым плато, рассеченным глубокими трещинами и каньонами. Стало прохладнее. Ранним утром девушка к своему большому удивлению заметила на вещах обильно выпавшую росу. Такого в этой пустыне еще не было. Растительность почти исчезла. Лишь на дне каньонов зеленели странные пучки мясистых, отороченных шипами, листьев. Кое-где удавалось вырасти небольшим деревьям-бочкам.
        К обеду Мольфи поняла, что до нее доносится странный, неумолкающий шум. Какое-то время она прислушивалась, силясь понять, что это такое. Потом догадалась. Это был звук прибоя.
        Море открылось ослепительно синей гладью, начинавшейся сразу за крутыми обрывами плато. Среди волн поднимались светлые зубцы отдельных скал.
        - Берег Костей, - с чувством произнес Родгар - самое ужасное для моряков побережье. Туманы, ветра, сильные течения. И безводная пустыня на берегу ждет тех, кому не повезло налететь на рифы. Отсюда нет спасения...
        Последняя фраза звучала не слишком оптимистично. Все не сговариваясь уставились на проводника. Тот отвязал от седла пустые бурдюки.
        - Я идти за водой. Кто-то мне должен помогать, - ничуть не смущаясь всеобщим интересом к своей персоне сказал Кирабо.
        Мольфи тоже взяла бурдючок и увязалась за ним. Ей было интересно, где в этой пустыне Кирабо раздобудет воду.
        Они спустились в небольшую расселину, и подошли к самой воде. Море выглядело странно. В отдельных местах вода бугрилась и пузырилась, словно пытаясь кипеть. Разыскав такой участок, Кирабо погрузил бурдюк в море.
        - Она соленая! - воскликнул Родгар, - ее нельзя пить!
        Наездник зачерпнул горсть и протянул Родгару.
        - Попробуй.
        Тот подошел ближе, окунул палец в воду и облизнул. На лице Родгара расплылось выражение дикого изумления.
        - Но как?!
        Кирабо пожал плечами.
        - Дела подземных духов.
        Мольфи тоже не удержалась и попробовала воду. Она была чуть солоноватой, но вполне приемлемой. Сделав несколько шагов в сторону от странного кипения, она попробовала воду там. Вода стала заметно более соленой.
        Пока остальные наполняли бурдюки, девушка силилась разглядеть, что происходит в глубине. Прямо под бурлением ей удалось разглядеть небольшую трещину. Судя по колыханию, пресная вода шла именно оттуда.
        - Подводные ключи? Как в озерах? Только в море, - догадалась она.
        - Похоже на то, - кивнул Родгар, потом обратился к Кирабо - и много их тут?
        - Много. В этом месте и дальше по побережью. Всегда у скал.
        - А на берегу есть пресная вода?
        - Нет, только в море...
        Пополнив запасы, они двинулись на север-восток, удаляясь от моря.
        - Возможно, нам стоит держаться берега? - предложила Мольфи, - так мы сможем найти еще пресную воду.
        - Тулани нужна еда, - покачал головой наездник, - нужно идти за большой песок, там есть трава.
        Они снова пересекли красные дюны и вернулись на каменистую равнину. Трава действительно кое-где встречалась, и в таких местах они останавливались, чтобы носороги могли немного попастись.
        Один раз они даже нашли воду. Крошечный прудик затаился в глубокой воронке между скал. Дома Мольфи бы назвала этот водоем лужей. Но в нем была пресная вода.
        - Станем лагерем здесь? - поинтересовался Родгар.
        Кирабо покачал головой.
        - Траву не достать.
        Он был прав. Немногочисленная поросль, зеленевшая по берегам водоема, была для животных недосягаема. Слишком крутые склоны не давали носорогам спуститься. Голодные, они нервничали и раздраженно фыркали, принюхиваясь к дразнившему их запаху недоступной пищи.
        - Дальше есть деревья и трава, - Кирабо указала на север.
        Мольфи ничего не разглядела, но она знала, что у наездника острое зрение.
        Он не ошибся. Несколькими милями к северу они нашли рощицу из пары деревьев, нескольких колючих кустов и небольшой полянки с травой. Здесь они и разбили лагерь.
        - Нам еще долго ехать?
        Девушка бросала в костерок ветки. Это требовало немалой ловкости - огромные колючки так и норовили разодрать одежду и кожу. Малейшая неаккуратность была чревата серьезными порезами и царапинами.
        Кирабо задумался и начал считать, шевеля губами.
        - Два, три, четыре и один... да, четыре дня и еще один.
        Где-то в пустыне раздался звук, словно кто-то быстро провел ржавой железкой по чему-то довольно гладкому и очень скрипучему.
        Пасущиеся носороги резко вздернули головы и быстро зашевелили ушами.
        - Что это было?
        - Птицы, - сказал Кирабо, - злые птицы. Кушать мясо.
        Мольфи понимающе кивнула. Она знала про хищных птиц и даже слышала рассказы про то, как орлы похищали маленьких детей. Но для взрослого человека птицы опасности не представляли. По крайней мере, именно так было написано в книжке под устрашающим названием "Бестиарий".
        Ночь, как всегда, опустилась быстро, и все заснули. Только Кирабо хмуро глядел в темноту и прислушивался к хрустевшим остатками травы носорогам.
        Во сне за Мольфи гонялся огромный орел, надсадно скрипевший клювом. Девушка никогда не видела орлов, и он представлялся ей чем-то похожим на очень большую ворону. Проснувшись, она некоторое время смотрела в светлевшее понемногу небо. На востоке по безоблачной глади расплывались розоватые тона восхода. Повернувшись на бок, девушка увидела птицу. У нее был большой желтоватый клюв с острым крючком на конце, белое с черным оперение на голове и алая морщинистая кожа, из складок которой неморгающе смотрел на девушку янтарный глаз.
        Птица распустила небольшой хохолок. Мольфи закрыла глаза.
        - "Я все еще сплю, опять этот орел. Но он не похож на ворону. Он вообще ни на что не похож. Я раньше такого никогда не видела... Интересно. Я во сне, а думаю, что сплю. И может ли человеку присниться то, что он никогда не встречал? И как он тогда догадается, что именно ему приснилось, если он раньше этого не видел?"
        Она резко открыла глаза. Птица стояла в нескольких саженях и по-куриному поворачивала голову, сверкая черным зрачком на янтарном фоне. Рядом с птицей было корявое деревце. И шея птицы была толщиной примерно с его ствол...
        Мольфи вжалась в камни, на которых лежала. У этой птицы голова размером с лошадиную... Девушка обладала достаточно богатым воображением, чтобы понять, что будет, если та вздумает кого-нибудь клюнуть. Девушка нервно осмотрелась, стараясь шевелить только глазами. Все спали, включая прикорнувшего на посту Кирабо. Носороги, похоже, тоже дремали, повернувшись спиной к лагерю.
        Птица подошла ближе. Выражение ее глаза девушке очень не понравилось.
        - "Носороги подслеповаты", - пронеслось в голове, - "они ее просто не видят. А еще они довольно пугливы..."
        Пальцы сами собой нащупали камешек.
        - "Нет, этот слишком мал".
        Мольфи помнила, как Кирабо, с размаха хлопал ладонью по спине Тулани. Судя по всему для носорога это было что-то вроде "погладить". По крайней мере, Тулани это явно нравилось... Маленький камушек же она просто не почувствует.
        Птица сделала еще один шаг.
        - "Если бы у меня оставалась магия"...
        Но магии не оставалось. Мольфи нащупала камень с кулак размером и бросила...
        - "Извини, Тулани".
        Клюв сделал выпад в ее сторону, но девушка успела откатиться, а затем птице стало не до нее. Когда вас будят попаданием булыжника пониже спины, это совершенно не располагает к миролюбию и хорошему настроению. Тем более, если проснувшись, вы обнаруживаете у себя за спиной голодного хищника...
        Оглушив всех мерзким скрипением, птица быстро скрылась в камнях. Тулани и ее подруга некоторое время выражали свое неудовольствие, пока Кирабо и второму наезднику не удалось их успокоить.
        - Что это было? - спросил Родгар, мрачно озирая картину полного разгрома.
        - Птицы, - ответил Кралог, рассматривая отпечатки в пыли, - большие хищные птицы. Они живут в пустыне. Иногда выходят в саванну и убивают скот. Бывает, что и лошадей... Нам повезло, что носороги испугались.
        Мольфи подумала и решила не тратить время на рассказ о своей роли в этом испуге. Прежде чем утихомириться, носороги перевернули вверх дном весь лагерь.
        - Эти птицы умеют летать? - спросил Родгар.
        - К счастью, нет. Но очень хорошо бегают. Догоняют лошадь. И могут разорвать человека на части быстрее, чем ты посчитаешь до двадцати... В том походе мы лишились нескольких часовых, прежде чем догадались ставить их на посту по трое.
        - Нужно впредь быть осторожнее. А теперь приводим все в порядок и едем дальше.
        Кирабо покачал головой, указывая на пустые бурдюки. В суматохе завязки лопнули и запас воды теперь неспешно впитывался в красноватую землю.
        - Совсем мало воды остался. Нужно вернуться еще набирать...
        - К счастью пруд совсем близко, - Родгар посмотрел на юг, - до вечера можно обернуться.
        - Тулани привезет воды, - Кирабо начал складывать пустые бурдюки на седло, - вы ждать здесь.
        - Одному ехать опасно, - Кралог показал на птичьи следы в пыли.
        Наездник задумался.
        - Ты тяжелый, меньше воды привозить. Кирабо убивал птиц. Кирабо сделает это один.
        - Я поеду, - неожиданно вмешалась Мольфи.
        Родгар удивленно моргнул.
        - Я легкая, - пояснила девушка, - я смогу караулить, пока он будет ходить за водой. У нас Тулани. Мы легко отгоним эту птицу.
        - Хорошо, - после некоторых раздумий сказал Родгар, - мы пока разберем и навьючим вещи. Птицу напугали, не думаю, что она вздумает напасть на двух человек с носорогом.
        - Если нападать, - усмехнулся Кирабо, - мы хорошо ужинать. Мясо вкусный...
        Он провел кончиком пальца по наконечнику копья.
        До воронки они добрались быстро. Кирабо наполнял бурдюки, а Мольфи держала носорога под уздцы и оглядывала равнину. Никаких следов птицы не было видно.
        Из воронки донеслись сдавленные проклятья. Девушка подошла к краю. Кирабо барахтался на краю лужи, неловко разбрасывая песок руками.
        - "Надо же было ему споткнуться с бурдюком в руках"
        Мольфи набросила поводья на обломок скалы.
        - Сейчас я помогу!
        Она начала осторожно спускаться вниз. Кирабо закопошился сильнее. До ее ушей донеслось какое-то хлюпанье и присвист.
        - Я уже иду...
        Она подбежала к нему, недоумевая, отчего тот все никак не поднимется.
        Наклонившись, Мольфи увидела плывущие по воде алые разводы. Она перевернула Кирабо. От подбородка до середины груди тянулась длинная зияющая рана. В ее багровой глубине белели ребра и вздувались алые пузыри. Наездник посмотрел на девушку широко открытыми глазами и беззвучно пошевелил губами. Сзади что-то зловеще скрипнуло...
        Она медленно повернулась. На нее неподвижно уставился янтарный глаз.
        Мольфи попятилась. Сверху донеслось недовольное сопение и фырканье. Тулани нервничала, но спуститься в воронку не могла. Девушка, не спуская глаз со стоявшего перед ней хищника, попробовала двинуться вверх по склону.
        - "Главное добраться до носорога... Тулани смирная, я смогу ей управлять. Мы доберемся до лагеря, и ..."
        За спиной опять что-то скрипнуло. Девушка замерла. Птица стояла перед ней и рассматривала лежавшее на берегу тело. Но она была уверена, что скрип донесся сзади.
        Словно в подтверждение там снова заскрипело. Девушка повернулась, стараясь не терять птицу из вида. Позади Мольфи из-за камней поднималась вторая черно-белая голова с желтым клювом и красной щекой.
        - "Оружие... нужно взять оружие".
        Мольфи посмотрела на Кирабо. Тот уже не шевелился. За пояс был заткнут кинжал, рядом с ним лежала маленькая сумочка.
        Девушка посмотрела на кинжал, потом перевела взгляд на клюв птицы. Он явно был больше...
        - "У меня нет другого выхода..."
        Мольфи на секунду задумалась и попробовала сосредоточиться. Увы. Волшебства в ней больше не было.
        Вторая птица выбралась из-за камней и сделала несколько шагов длинными голенастыми ногами.
        Мольфи вытащила залитое кровью оружие из ножен. Птицы медленно шли по кругу. Они не спешили... Взгляд девушки упал на сумочку. Она судорожно расстегнула ее. Комочки травы, маленький грибообразный флакончик. Она задумалась.
        - "В конце концов, а что я теряю"?
        Девушка выдернула пробку и глотнула. Ее передернуло. Но никакого эффекта не было. Духи и демоны не появились, запахи не обрели цвета, а звуки аромата... ничего. Разве что движения птиц стали чуть медленнее.
        Девушка подняла кинжал. По сравнению с двумя клювами он выглядел смешно. Птицы не спешили и старались заходить к ней с противоположных сторон. Это были умные птицы. Очень умные. И очень тихие.
        Мольфи отчего-то рассмеялась. Ей стало весело. Она фыркала и давилась смехом. Движения птиц стали замедленными, будто они двигались в сиропе. Оглушительный скрип ударил в уши. Девушка побежала. Клюв щелкнул совсем рядом, но чуть-чуть не дотянулся. Она добежала до половины склона, но предательская осыпь швырнула ее назад. Прижавшись спиной к камням, она с ужасом смотрела на медленно подходящих птиц. Больше ей смешно не было. Нужно волшебство. Кинжал не поможет...
        - "Ты не можешь больше творить магию", - убеждал ее внутренний голос, - "не можешь, это так больно и страшно"...
        С каждой секундой птицы становились ближе, а внутренний голос слабее.
        - Они уже должны были вернуться, - сказал Кралог.
        - Еще рано, - покачал головой Родгар, - и что с ними может случиться в этой пустыне?
        - Ты не знаешь этих птиц. Они жутко умны. И часто охотятся парами...
        Родгар задумался. На горизонте полыхнуло зарево. Через несколько мгновений оттуда донесся глухой раскат грома.
        - Едем, - скомандовал Родгар.
        Тулани принюхивалась. После взрыва она бросилась наутек, но сейчас вернулась к воронке. Здесь пахло хозяином. И еще кровью. И гарью. Она не любила запах гари. Он ее пугал. Она слышала, как потрескивают медленно остывающие камни. Но из-за присущей носорогам близорукости ей не удавалось толком разглядеть, что творилось внизу.
        Но если бы ее зрение было достаточно острым, она бы смогла увидеть жирные пятна копоти там, где совсем недавно росли колючки или трава, и две опаленных туши на которых еще продолжали тлеть остатки перьев. И неподвижное тело девушки, лежавшее в самом центре раскаленного кольца...
        Глава 12
        Кралог отвел зеркальце от слегка посиневших губ.
        - Она дышит.
        Родгар кивнул. Мольфи лежала на попоне. Ее широко открытые пустые глаза были устремлены в небо.
        - Она жива, - повторил наемник.
        - Ее тело живо... Но я не знаю, что случилось с ней самой.
        - Ты говорил, она не может колдовать. Но ты же все сам видел! Она поджарила их как цыплят на вертеле!
        - Вот этого-то я и не понимаю.
        Он присел на корточки и задумался.
        Кралог попробовал влить девушке в рот немного воды. Прозрачная струйка пробежала по щеке и расплылась темным пятном на войлоке.
        Наемник закрыл фляжку.
        - Так она долго не протянет. Живому телу нужно пить... и есть.
        Родгар молча думал. Мелиранда сказала, что сознание девушки больше не пускает в себя магию. И Мольфи потеряла магические способности. Ну или точнее не потеряла, а скажем так, больше не может использовать. Но ведь она использовала! И как использовала. Его взгляд на мгновение упал на лежавшие на куске льняного полотна хорошо прожаренные окорока. Судя по тем немногим случаям, когда ей доводилось это делать, готовить Мольфи умела неплохо. Она часто рассказывала про какую-то знакомую кухарку...
        Родгар отогнал неуместные мысли. Итак, она преодолела запрет на магию, и теперь лежит неподвижно, не говоря ни слова. Как будто ее разум где-то в другом месте. Или в другом состоянии...
        - Эй, командир!
        Он поднял голову. Кралог указывал на какие-то точки на горизонте.
        - Сюда кто-то едет.
        Родгар прищурился. Похоже на всадников на неуклюжих, длинноногих и горбатых конях.
        - Кажется, кого-то из местных кочевников привлек звук взрыва.
        Их было восемь. Бедуины были худыми, смуглыми, до самых глаз завернутыми в красные и коричневые одежды. Цвет кожи можно было опознать только по кистям рук и узеньким полоскам лба над бровями.
        Пустыня располагает к четким определениям. Любой встречный здесь принадлежит к одной из двух категорий. Он или враг, или друг. Третьего здесь не дано. И при встрече с незнакомцами есть тоже всего два варианта. Проявить гостеприимство или проявить храбрость.
        Повода вступать с пришельцами в бой Родгар не видел, и без лишних вопросов пригласил их костру.
        - Далеко ли до жилья? - перешел он к существу дела, после традиционного обмена приветствиями и пожеланиями долгих лет, блестящих побед и многочисленных сыновей.
        - Два дня пути, - ответил один из бедуинов, судя по самому яркому одеянию - главный.
        - Мы можем вас подвезти, если нужно, - добавил второй, - но следует торопиться.
        Главный посмотрел на небо.
        - Зима. Погода часто портится.
        Кралог утвердительно закивал.
        - Время штормов в море и песчаных бурь в пустыне.
        - Вроде небо ясное - не слишком уверенно оглядел Родгар лазурное пространство над головой.
        Бедуин покачал головой и указал на багровый шар закатного солнца.
        - Совсем красное. Поднимается ветер. У нас один день и еще полдня. Потом буря.
        Родгар посмотрел на неподвижное тело.
        - Мы должны взять ее с собой.
        Бедуины отрицательно закачали головами.
        - Мы не повезем мертвеца.
        - Она живая!
        - Живые могут ездить верхом.
        - У нас есть носороги...
        - Мы не поедем с мертвецом.
        Повисла пауза. Кралог невозмутимо откусил кусочек жареной ножки.
        - Хорошо. Если она очнется?
        - Пусть едет.
        - Значит, вы согласны, что она может очнуться? То есть она живая.
        Бедуины покачали головами.
        - Место мертвеца там, где он умер. А если она не может ехать верхом, она все равно, что мертвая. Как ее везти?
        - Ну... Э...
        Перед его мысленным взором предстала картина тела, навьюченного, словно мешок с мукой. Какая-нибудь повозка определенно бы сейчас не помешала.
        - Мы что-нибудь придумаем, - ответил он твердо.
        Бедуины пожали плечами.
        - Мы поедем сразу после заката. Ночью прохладно.
        Мир вокруг Мольфи был полупрозрачным и колыхался. Так выглядел для нее мир зеркального отражения. Только обычно он все же представлялся ей в той или иной степени вместе с настоящим. Из реальности проникали звуки, ощущения, запахи. Теперь же вокруг не было ничего, кроме магических отражений. Мир был беззвучным и неосязаемым.
        Девушка разглядела отражение себя самой, неподвижно застывшей на земле. Это было странно - видеть себя со стороны. И ничего не чувствовать. Реальность для нее исчезла - остались только магические призраки.
        Как это случилось? В конце концов, способность размышлять ее не оставила. Мелиранда говорила, что все дело в перегрузке. Разум Мольфи мог одновременно воспринимать и мир, и волшебное отражение. Но когда магия обрушилась на него со всей колоссальной мощью, порожденной древним устройством, разум запер для волшебства двери. И остался только реальный мир. А теперь что-то перевернуло все с ног на голову. Исчезла реальность, и остались магические отражения.
        Тогда ей было необходимо волшебство, чтобы выжить. А запертые двери ослабли из-за той грибной настойки. Но разум сопротивлялся и в итоге запутался. Теперь он стал воспринимать только вторую половину. Реальность для него перестала существовать...
        - Мы пропадем в этой пустыне, - прошептал Кралог, - а если действительно начнется буря...
        Родгар посмотрел на наездника на носороге. Тот о чем-то шептался с главным бедуином, время от времени бросая в сторону Родгара опасливые взгляды.
        - "Он уйдет с ними", - понял Родгар.
        - Без нее мы тоже погибнем, - сказал он Кралогу, - пока она жива, у нас есть шанс.
        - Если у нас будут носороги...
        Родгар не дослушав подошел к наезднику.
        - Ты останешься с нами!
        Тот быстро укрылся за спиной бедуина, и оттуда возразил.
        - Буря идти. Я не хотеть умирать. Я уходить. Носороги уводить. Они много деньги стоить. Нехорошо их бросать...
        - А людей бросать хорошо?! - Родгар медленно закипал.
        - Люди могут сами решать. Животные не могут, - вмешался бедуин, - если вы хотите умереть, это ваше дело.
        - Он останется здесь. Вместе с носорогами.
        Кралог встал у него за спиной, едва слышно насвистывая и будто невзначай перебирая пальцами рукоять меча. Остальные бедуины подтянулись ближе.
        - Я не хотеть умирать. Умулунгу терять разум. Я уходить, - заявил наездник.
        Вокруг Мольфи шевелились призрачные тени. Она думала как подать им какой-то знак, сообщить о себе. Но безрезультатно. Будь рядом волшебник, он мог бы что-то заметить. Но на тысячи верст здесь не было ни одного волшебника.
        Она вспомнила, что говорил Кордред. В магическом зеркале отражается все, кроме двух вещей - живой души и времени. Они не подчинены магии. В окружавшем Мольфи мире не было живых людей, только призрачные отражения их материальных тел. И еще в нем не было времени. Разум человека воспринимает отражение того, что существует вокруг. Но ничто не мешает ему воспринять отражения предметов, существовавших задолго до того, или тех, что будут существовать после. Хотя нет, кое-что мешает. Разум не готов к восприятию того, что существует одновременно в разном времени.
        Мольфи задумалась. Но можно ведь попробовать видеть не те отражения, что соответствуют происходящему, а те, которые будут соответствовать будущему? Видимо что-то подобное умели тот прорицатель в пещере и знахарь Мганга... Наверное... В общем они должны были видеть что-то, что только еще должно случиться. И они видели ее в Ашт-Сехнебе. Иначе бы они ее не послали. Они должны были видеть.
        Но это значит... Это значит, что все будет хорошо. Она очнется, попадет в этот затерянный в пустыне город, разберется в себе и вернется домой! Мольфи почувствовала облегчение. Что ж. Ей остается только ждать, пока события будут разворачиваться сами собой, и в итоге приведут ее к счастливому концу.
        Тени вокруг нервно суетились и понемногу хватались за оружие. Девушке вдруг стало интересно, как все кончится и когда она, в конце концов, очнется. Беззвучный и неосязаемый волшебный мир начинал ее понемногу раздражать. Интересно, почему она его видит, а не, к примеру, слышит? Кажется, Кордред что-то говорил о том, что зрение - самое главное чувство у человека...
        Кстати, а как можно увидеть в магическом зеркале будущее? Ей вспомнилось чудное слово "сфокусироваться". Судя по всему, оно было как-то связано с бродячими артистами, достававшими на ежегодной ярмарке кроликов из соломенных шляп, и угадывавших какую именно карту она загадала. Они всегда приезжали в их городок в начале осени...
        Мольфи попробовала разглядеть в магическом зеркале иное время. Странно. Она лежит без чувств, но каким-то немыслимым образом ухитряется ощущать головную боль... Мир размылся. Они жестикулируют и, похоже, разговаривают. Один садится верхом. Это Кирабо. Он еще жив. Значит это прошлое... У нее получилось! Получилось!!!
        Так. Теперь надо посмотреть в будущее. Только как. Ориентироваться во времени было непривычно. Она никогда ни с чем подобным не сталкивалась... Картина периодически размывалась, вызывая противное ощущение. Собственно, головной болью оно не было. Она не воспринимала ощущений реального мира. А головная боль являлась частью реальности. Но то, что испытывал ее запертый в отражении разум, было сильнее всего похоже именно на головную боль. Возможно в силу привычки.
        Вот, похоже, это оно. Костер превратился в несколько угольных пятен. Обрывки циновок. Скелеты. Два побольше. Рука отдельно. Череп разрублен. Еще один скелет. Небольшой. Аккуратно лежит на истлевшей попоне. И между ребер что-то желтеет. Это ключик. Маленький позолоченный ключик...
        Но этого не может быть!!! Все обязано кончиться хорошо! Она должна попасть в Ашт -Сехнеб! Они бы не стали ее обманывать! Они же могущественные волшебники...
        Кипение перешло во взрыв. Родгар выхватил клинок.
        - Ты останешься, или умрешь!
        Главный бедуин покачал головой.
        - Уйди с дороги... - прошипел Родгар.
        Зашелестели клинки. Красно-коричневые фигуры образовали полукруг. Родгар с Кралогом встали спина к спине.
        - "Нас только двое" - подумал Родгар.
        А их было восемь. И наездник, взявшийся за копье. Никаких шансов. Но и без этого не оставалось никаких шансов. В конце концов, так просто быстрее. Смерть от жажды мучительна.
        Если бы она могла двигаться, она бы металась. Но тело оставалось неподвижным. Надо что-то делать. Они же сейчас перебьют друг друга! Или уже перебили? Или гибнут прямо в этот момент? Она же видела будущее. А в мире, где она оказалась, нет времени.
        Ну что?! Есть тут время или нет, но она не может ничего не делать. Просто сложить руки и ждать. Но ведь будущее... Она видела. Его не изменишь. Ну и леший с ним. Она просто будет делать то, что должна. И все. И будь, что будет.
        Ее разум не пускает в себя реальный мир. Но это, в конце концов, Ес разум. Хозяйка она ему или нет?!
        Главный бедуин дернулся и выронил саблю. Глаза, черневшие в щели между алым тюрбаном и маской, расширились от удивления и боли.
        Родгар не собирался терять время на понимание того, что случилось. Противник оказался безоружен и этого вполне достаточно. Через сжимавшую клинок перчатку просочилась жгучая боль. Пальцы оцепенели. По костям прошла ноющая боль, как от попавшей на больной зуб холодной воды. Рука сама собой разжалась, и меч упал на песок рядом с саблей. Оба клинка были покрыты инеем, и воздух рядом с ними дрожал и курился холодным паром.
        Позади кто-то прокашлялся.
        - Извините, что отвлекаю. Но может кто-нибудь передать мне крылышко? Я жутко проголодалась...
        Мольфи улыбнулась. Это стоило ей жуткого напряжения сил. Реальный мир вернулся. Вместе со всеми ощущениями, которые должно было испытывать тело, прошедшее через магический взрыв, и многочасовое лежание неподвижно под палящим солнцем без воды и еды... И только что заморозившее несколько металлических предметов. Как же ноет спина, и в глазах словно песок, или там и есть песок? И, ради всего святого, дайте что-нибудь попить!
        Цивилизация встретила их пальмами, побелкой и глазурованными кирпичами. Пальмы росли на берегах крошечных водоемов и соединявших их арыков. Побелка глядела на них со стен жилых домов, а глазурь сверкала на дворцах. На родине Мольфи глазурованными плитками отделывали печки. В ее родном городе такое могли себе позволить только очень состоятельные люди. Здесь же драгоценный стеклянный глянец укрывал целые стены.
        Мольфи, Родгар и Кралог сидели на маленькой скамейке возле идеально выбеленного домика. Перед ними возвышались коновязь и поилка.
        - Говорят, сатрап как раз приехал в Баристан, для осмотра нового военного порта, - сказал Родгар, - и мы сможем увидеть Аршапура в любое время. Если он захочет нас вызвать, конечно...
        - Значит, он сейчас где-то там?
        Мольфи подняла взгляд на глазурованную массу, вздымавшуюся над городом. Сооружение упорно напоминало ей праздничный торт. Квадратный, массивный, с нагроможденными сверху куполами, куполищами и куполочками. Словно кремовые цветы - просилось сравнение.
        - Да, это дворец наместника. Сатрап должен остановиться там. Таковы правила.
        - Интересно, а что он сейчас делает? Что вообще делают сатрапы? - задумчиво произнесла девушка. Ее представления о сатрапах не отличались определенностью.
        Родгар почесал щеку. Он тоже не был слишком хорошо осведомлен о времяпровождении сатрапов.
        - Возможно, пирует. Или предается гаремным удовольствиям...
        - А что такое гаремные удовольствия?
        - М-м-м... - Родгар несколько смутился, - ну... это то, что делают в гареме..
        - А что такое гарем?
        - Это ...хм... женская половина дворца, где находятся... хм... женщины.
        - Понятно, то есть там живут кухарки, служанки, и прочие? - уточнила Мольфи, - а гаремные удовольствия это готовка и стирка? Странное занятие для сатрапа, на мой взгляд.
        Кралог отвернулся и его плечи странно зашевелились. Раздалось нечто похожее одновременно на покашливание и всхлипывание.
        Родгар лишь растерянно заморгал.
        - Ну не совсем. Там живут его жены...
        - Ах, это... А у него что их много? Жен? И он их всех с собой возит?
        Родгар ощутил себя вступившим на не столь зыбкую почву, как разъяснение юной девушке подробностей гаремных удовольствий.
        - Жен у него много. Но он не возит их с собой, просто... просто... - Родгар сообразил, что почва вновь приобретает некоторую зыбкость, - просто наместник обязан предоставить ему своих наложниц. Это традиция... По крайней мере, я что-то подобное слышал... кажется... мне друзья рассказывали...
        Он с надеждой поглядел на Кралога, несколько лучше разбиравшегося в особенностях восточного образа жизни. Тот твердокаменным взглядом изучал какую-то точку на ближайшей стене. Родгару отчего-то казалось, что если тот нарушит это созерцание, то не сможет удержаться от смеха. Скорее даже от гомерического хохота... И это притом, что за все время Родгар ни разу не видел, чтобы наемник когда-либо смеялся.
        Сатрап Нижних Царств, всемогущая десница Царя Царей, львинохрабрый и яркосияющий, затмевающий собой небесные светила и попирающий основание вселенной, осененный величайшей мудростью и источающий справедливость Аршапур был малорослым, начинающим лысеть и седеть мужчиной не первой молодости. Он отнюдь не пировал и не предавался гаремным удовольствиям. Для подобной ерунды у него просто не было свободного времени. Он возводил себе новое царство. Вдумчиво и старательно. Не спеша и тщательно подбирая и укладывая каждый кирпичик в его фундамент. Любой везучий дурак сможет завоевать царство. Умный или крайне везучий сможет его удержать и передать наследникам. Но надо быть воистину гениальным, чтобы построить царство из ничего, из враждующих племен, пиратских банд, вечно склочничающих торговых корпораций и безумных фанатиков.
        Аршапур поднялся и прошелся по внутреннему дворику. Взял лежавшие на краю бассейна гантели и сделал несколько гимнастических упражнений. Сатрап отнюдь не думал стать атлетом. Он просто держал себя в форме. Он уже не мальчик, а его империя пока еще только в проекте. И он планировал не просто дожить до ее возникновения, но еще и пожать результаты своего труда. Какой прок строить империю, чтобы случайно оказавшийся под рукой проходимец стал ее повелителем? И все только потому, что в самый последний момент ее истинного создателя хватил удар... Аршапур берег себя для царствования.
        - Ваш обед, повелитель, - сообщил возникший словно из ниоткуда человек, опуская на столик миску заправленной кунжутным маслом каши и тарелочку с крутым яйцом.
        - Благодарю... - сатрап по привычке бросил взгляд на солнечные часы, хотя прекрасно знал, что в этом не было никакой нужды - его прислуга была исключительно пунктуальна.
        Аршапур опустился за столик и, тщательно пережевывая, употребил обед. "Съел" - не совсем точное описание процесса. Он его именно употребил. Расчетливо, без каких-либо неоправданных эмоций и излишних движений. Закончив с этим, он подождал, пока слуга уберет посуду, а секретарь принесет бумаги для послеобеденного разбора.
        - Итак, - пробормотал он, обращаясь не то к секретарю, не то к окружающим их колоннам и растениям, - Абветокумба поднял мятеж. Рано или поздно он все равно бы это сделал. Что ж. У адмирала будет, чем заняться.
        Он протянул руку в воздух. Стоявший рядом слуга беззвучно вложил в нее перо и опустил на стол чернильницу.
        Сатрап заскрипел пером по лежащим перед ним бумагам. Закончив с наложением резолюций, он протянул их секретарю. Одновременно слуга ловко перехватил перо и убрал чернильницу.
        - Составьте приказ о направлении сотни "бессмертных", трех сотен конных дротометателей и шестисот пехотинцев в Бактутам. Они должны выступить завтра.
        - "Бессмертных"? - переспросил секретарь.
        - Именно. Это укрепит остальных солдат в осознании серьезности их миссии.
        - Слушаюсь, повелитель.
        - И напишите от моего имени письмо адмиралу Шиамшару. Пусть займется побережьем. Он достаточно смышлен и будет в состоянии привлечь на нашу сторону недовольные Абветокумбой племена. Думаю, на этот раз мы преподадим этой публике с внутренних равнин серьезный урок. Кроме того моряки заскучали от безделья. Им будет только на пользу слегка размяться.
        - Слушаюсь, повелитель.
        - И пригласите ко мне того молодого человека с девушкой, о которых мы говорили утром. Если я не ошибаюсь, это может стать началом многообещающей игры...
        - Но это всего лишь какие-то оборванцы, повелитель.
        - Пока оборванцы, но что из этих неказистых ростков сможет вырастить опытный садовник?
        - Слушаюсь, повелитель...
        Закончив произнесение официального титула, человек в пышных одеждах распахнул высоченные, густо обитые бронзовыми накладками, кедровые двери. Мольфи слегка робела в ожидании встречи с сатрапом.
        За дверями оказался довольно обширный внутренний двор, обнесенный крытой галереей с мраморным бассейном в середине. Бассейн окружали клумбы с яркими цветами и небольшими пальмами. У бассейна стоял небольшой деревянный столик с ножками в виде птичьих лап. За столиком сидел лысоватый, честно говоря, довольно плюгавого сложения бородатый мужчина в простой белоснежной тунике, из-под которой виднелись худые икры. Он что-то быстро писал.
        Родгар и Мольфи растерянно прошли через галерею, и вышли во дворик. Остановились в ожидании.
        - Добрый день, - человек опустил перо и выскочивший откуда-то слуга моментально перехватил его и скрылся между колонн, заодно прихватив и чернильницу.
        - Мы ждем сиятельного... - начал Родгар, и замялся, стараясь определить статус того, кто сидел перед ним.
        - Вы, наверное, его секретарь? - вмешалась Мольфи.
        - М-м-м?
        - Ну, сатрапа? Он должен подойти...
        - А вы когда-нибудь видели сатрапа?
        - Ну... нет. Но я знаю, как он должен выглядеть?
        Человек вопросительно поднял бровь. Родгар, до которого начало доходить, попытался схватить девушку за рукав, но не успел.
        - Он такой... такой... Высокий, в парче, и с тигрой... тиарой. Вот, - Мольфи победно засияла.
        - А-а-а... совсем забыл.
        Человек щелкнул пальцами. Выскочивший из галереи слуга подал ему фетровое ведерко фиолетово-пурпурного цвета, обшитое по краю шелковой лентой с золотыми узорами. Человек аккуратно водрузил его себе на лысину.
        - Так лучше?
        Мольфи непонимающе смотрела на странного типа.
        - Это тиара, - пояснил тот.
        - Так вы...
        - Мы пришли по вашему зову, сиятельный, - Родгар опустился на колени, попутно толкнув девушку в спину.
        - Это необязательно... - сатрап поднялся со стула, - коленопреклонение и простирание ниц нужны только на официальных церемониях. Они прививают людям уважение к власти. А у нас с вами частная встреча. Так что можете не терять время на условности. Уважать себя я вас могу заставить и иными средствами.
        Он сделал приглашающий жест и подошел к мраморным скамейкам, расставленным вокруг галерии.
        - Присаживайтесь.
        - Но... - протестующе забормотал Родгар.
        - Бросьте, мы с вами просто беседуем. Совершенно неофициально. С формальной точки зрения вас вообще здесь и сейчас нет. Если мне, к примеру, вздумается бросить вас крокодилам, никто даже не сможет понять, куда вы делись... Вы же никогда ко мне не приходили.
        На лице сатрапа не возникло даже тени улыбки. Родгар вздрогнул и метнул неуверенный взгляд в сторону бассейна.
        - Нет, крокодилов мы держим в другом месте... - голос сатрапа оставался по-прежнему вполне серьезным.
        Родгар с Мольфи присели на скамейку. Аршапур разместился напротив на раскладном стуле, который подставил возникший из ниоткуда и совершенно бесшумно слуга.
        - А теперь расскажите мне все, - приказал сатрап.
        Его голос был по-прежнему мягким и даже несколько добродушным, но в том, что это был приказ ни Мольфи, ни Родгар ни на секунду не усомнились.
        Когда они закончили, он некоторое время сидел молча, поглаживая довольно редкую и не слишком ровную бороду.
        - Итак, вы смогли отбиться от превосходящих сил противника благодаря удачно примененным резервам? - спросил он, наконец, у Родгара, - кто вас этому научил?
        - Я предположил...
        - То есть это была ваша идея?
        - Не совсем, если быть честным...
        - Настоятельно рекомендую быть со мной честным всегда, - заметил сатрап.
        - Я читал о подобном в "Пятидесяти стратагемах" и "Цветке битв".
        - Вы довольно образованы.
        - Благодарю за похвалу, сиятельный, разрешите ли вы задать вопрос?
        - Обязательно. Вопросы могут быть крайне полезны. Что вы хотели узнать?
        - Мелиранда, ну та колдунья, она сказала, что вы были как-то связаны с Кордредом.
        - Да, это так.
        - То есть это вы его послали?
        - Не совсем. Будет точнее сказать - я не препятствовал его отъезду.
        - И провал его миссии никак вас не огорчил?
        Сатрап на мгновение задумался.
        - Я бы не назвал это провалом. По крайней мере, в свете последних событий. Его миссия определенно принесла плоды.
        - Но какие?
        - Вас двоих...
        Родгар замялся.
        - Но не будем об этом. Вы проявили недюжинный талант организатора и полководца. Это следует поощрить.
        Аршапур поднял руку. Из листвы возник человек в белых одеяниях с тубусом для свитков в руках.
        - Донос Касема, - потребовал Аршапур.
        Человек протянул ему какой-то свиток.
        - Итак, некто Касем утверждает, что узнал от брата о местонахождении логова разбойников, давно терроризирующих окрестности. У меня сейчас нет возможности направить туда солдат. Но, полагаю, такому талантливому человеку как вы не составит труда решить эту маленькую проблему? Я с удовольствием предоставлю вам необходимые полномочия.
        - Буду рад. На сколько воинов я могу рассчитывать.
        - На столько, сколько вам удастся привлечь...
        - Вы не дадите мне стражников?
        Сатрап покачал головой.
        - Только грамоту, удостоверяющую ваше нахождение на моей службе.
        - Я готов, сиятельный.
        - Вас не интересует количество бандитов?
        - Скорее их местонахождение...
        - Вы довольно самонадеянны. Если потерпите неудачу, самым лучшим для вас исходом будет погибнуть в схватке с разбойниками.
        - Я это понимаю, светлейший.
        - Тогда я вас больше не задерживаю. Секретарь вручит вам грамоту на выходе.
        Родгар бросил неуверенный взгляд на Мольфи.
        - А с барышней нам еще есть о чем побеседовать, - заметил сатрап.
        Девушка сильно нервничала. Несмотря на внешнюю безобидность, Аршапур внушал ей страх. Она не могла понять, чего ей конкретно следует опасаться, скорее ощущала некоторую общую угрозу. Как будто находилась в одной клетке с хищником. Миролюбиво настроенным, но способным без каких-либо явных причин убить ее одним движением лапы...
        - Насколько я понимаю, над вами тяготеет некое предсказание?
        Мольфи кивнула. В горле пересохло.
        - И вы намерены посетить Ашт-Сехнеб?
        Она еще раз кивнула.
        - И что вы планируете там делать?
        - Не знаю, - несколько сипло произнесла девушка.
        - Интересно. Но зачем вы тогда направляетесь в это, скажем прямо, не самое гостеприимное место?
        - Я думаю, что там я получу ответы на мои вопросы...
        - Что ж. Это очень серьезный повод. Вопросы, на которые нет ответов, могут быть очень мучительны.
        - Спасибо, что вы меня поняли.
        - Вы, кстати говоря, не собираетесь получить там образование? Жрецы Сехена - прекрасные маги. Одни из лучших.
        - Я не думала об этом...
        - Зря, настоятельно советую подумать.
        Он встал со стула.
        - Пойдемте, я кое-что вам покажу.
        Она поднялась. В голове метались обрывки мыслей. Отчего-то вспомнилось растерянное лицо Родгара, пытавшегося объяснить ей, что такое "гаремные удовольствия".
        Сатрап направился в галерею. Она послушно зашагала вслед. В стене оказалась еще одна кедровая дверь с бронзовыми накладками. Слуги беззвучно распахнули ее перед ними. За дверью располагалось небольшое помещение, заставленное статуями и жертвенниками. Напротив двери в бронзовой чаше горело пламя. За ним возвышалась скульптура фиолетовой птицы, воздевшей крылья.
        - Аметистовый феникс - хранитель нашей империи и древнее божество горных племен, ее основавших, - произнес сатрап, - он символизирует власть Царя Царей...
        Девушка понимающе кивнула. Видимо это помещение было чем-то вроде храма.
        - Но подданные Царя Царей, да продлятся его годы, верят не только в него. Они платят дополнительные налоги, но продолжают цепко держаться за свои заблуждения. Наши жрецы пытаются искоренить древние культы, но у меня другой подход. Зачем уничтожать то, что можно использовать? Поэтому я распорядился установить здесь символы этих культов.
        Он обвел рукой выстроенные по стенам скульптуры. Перед глазами Мольфи развернулся парад бородатых и рогатых голов, крылатых и четвероногих фигур, людей со змеиными и рыбьими хвостами и чудовищ с какими-то щупальцами, отростками и шипами. Наряду с монстрами, будто собранными из частей различных существ кем-то обладавшим явно болезненной фантазией, здесь были и вполне обычные изображения людей и животных.
        - Сколько же тут их! - прошептала девушка.
        - В нашей стране живет очень много народов. Разных народов. Очень древних народов...
        - Но зачем вы мне все это показываете?
        - Уж только не затем, чтобы произвести на вас впечатление. У меня не так много свободного времени, чтобы тратить его, обольщая девушек. Можете не бояться. Мой интерес к вам носит чисто деловой характер.
        - Правда? - растерянно пробормотала девушка.
        Сатрап сделал вид, что не заметил эту реплику.
        - Итак, как вы сами можете видеть, я весьма либерален в отношении древних культов.
        - Ливерален? - Мольфи не могла похвастаться основательным магическим образованием, и некоторые слова оставались для нее неясными, в частности она решительно не понимала, причем здесь ливер...
        - Я хорошо к ним отношусь, - ничуть не смутившись, пояснил сатрап.
        - А-а-а... - понимающе кивнула девушка, надеясь, что щеки покраснели не слишком заметно.
        - И если вы, к примеру, сочтете разумным, принять посвящение в качестве жрицы Сехена, это нисколько не воспрепятствует вашей карьере в моем окружении. Я безжалостен к врагам, но умею ценить хороших... подчиненных. Подумайте об этом на досуге. А теперь я попрошу секретаря организовать ваш скорейший визит в Ашт-Сехнеб.
        Родгар последний раз проверял снаряжение.
        - Когда я закончу с разбойниками, постараюсь разыскать тебя. Но это может немного затянуться.
        - Надеюсь, ты справишься, - сказала Мольфи.
        - Конечно. Четыре десятка бандитов - сущая мелочь. Да и Кралог обещал помочь...
        - Это сорок человек, Родгар! А Вас только двое.
        - На моей стороне неожиданность и кроме того... я умнее.
        Он подмигнул.
        - Ты довольно самонадеян, - она чуть улыбнулась.
        - Ничуть. Они просто еще не знают, с кем связались.
        - Может не стоит так рисковать?
        - Такой шанс бывает раз в жизни. И то не у каждого. Когда случилась эта история... с Кордредом. Так вот тогда я был абсолютно уверен, что остаток жизни проведу, убегая и прячась. Но теперь у меня есть шанс стать тем, кем я могу быть. Тем, кем я должен быть. И тебе сатрап тоже дал шанс. Воспользуйся им, Мольфи.
        - Я постараюсь...
        - Помнишь, - лицо Родгара стало серьезным, - тогда в Серениссе ты меня спросила, ради чего я все это делаю. Ради тебя, ради себя или ради того, что сказал Кордред.
        Девушка кивнула.
        - Ты хочешь, чтобы я тебе ответил?
        Мольфи посмотрела ему в лицо.
        - Нет.
        - Ты боишься услышать ответ?
        - Нет. Я просто не хочу его знать...
        Родгар вскочил в седло.
        - Постарайся не рисковать зря, - сказала Мольфи.
        - А ты будь осторожна с жрецами. У них частенько бывает скверный характер.
        Родгар и Кралог выехали со двора. Девушка молча смотрела им вслед.
        За поворотом Кралог тихо спросил.
        - Ты ведь все это делал не ради нее?
        Родгар кивнул.
        - Малфрида хорошая девушка. Но она всего лишь дочь столяра...
        - А ты, значит, рыцарь? И ты бы ей это вот так прямо и сказал?
        - Нет. Я бы соврал...
        Ашт-Сехнеб поднимался черными плавниками из бездны песчаного моря. Там и сям сквозь красный песок выступали полузанесенные руины. Город действительно был разрушен, и на первый взгляд в нем не осталось никакой жизни.
        С верблюжьего горба девушка рассматривала проплывавшие мимо обломки арок, упавшие колоннады и скелеты древних зданий. Она уже видела подобную архитектуру на Черепашьих островах - темный вулканический камень, массивные блоки, рельефные орнаменты. Здесь все было совсем таким же. Только этого всего было намного больше.
        Руины возвышались на обширном пологом холме. Или, судя по тому, как они поднимались из земли, они и были холмом. Мольфи отчего-то была уверена, что только верхняя часть древнего города лежит на поверхности. А под песком скрыто во много раз больше того, что еще оставалось не поглощено пустыней.
        Караван достиг полузасыпанного красными дюнами здания. Из-за приземистости и массивности издалека оно казалось низким, но вблизи девушка осознала, что тяжелые резные карнизы нависают в четырех-пяти саженях над землей. Широкая лестница вела к обрамленному мощными колоннами входу. Дверной проем был трапециевидным, несколько сужаясь вверху. Перекрывал его огромный замковый камень, на котором было вырезано изображение свернувшейся змеи.
        Спустившись с верблюда девушка прошагала ко входу. Ее ждали несколько мужчин в черных одеждах. Лица жрецов были гладко выбриты, если не считать пучка волос на подбородке, который был стянут в тонкую косичку.
        Они молча провели девушку внутрь. Ее оглушило эхо. Впереди лежал огромный пустой зал. Где-то над головой были пробиты окна, через которые внутрь лился призрачный свет. Благодаря ему можно было разглядеть общие контуры помещения и ряды массивных колонн. Однако до стен свет не доставал и пространство за колоннами терялось в непроглядной тьме. Под ногами расстилался гладкий каменный пол. На нем не было ни песчинки, видимо здесь регулярно подметали.
        Мольфи, стараясь не выдать сотрясавшего ее волнения, зашагала через зал. Каждый ее шаг старательно повторяло гулкое эхо. Прямо на пути возвышался громоздкий каменный трон. На нем расположилась темная фигура. Падавший сверху свет обрисовывал ее контур, но не давал разглядеть лица. Вокруг трона стояли другие. Длинные одеяния и странные клобуки искажали их очертания, делая их непривычными и пугающими.
        - Ты искала нас? - глухо спросила фигура.
        Неизвестный говорил по-имперски, но с сильным акцентом.
        - Д-да...
        - Зачем?
        - Я... я хотела узнать... спросить...
        - Спрашивай.
        Мольфи замялась. Она как-то не задумывалась, что будет, когда она доберется до цели. Ей казалось, что главное попасть сюда, и все решится само собой.
        - Вы верховный жрец? - спросила она после долгой паузы.
        - Да. Ты хотела узнать только это?
        Девушка растерялась. Ну, они же могли что-то рассказать, как-то узнать о ее судьбе, вообще что-то сделать! Но фигуры лишь молчаливо чернели в бледных лучах света. Мольфи растерянно смотрела на кружившиеся между ними в световых столбах пылинки. Тогда она сама должна взять дело в свои руки... Не хотите помогать, не надо. Сама справлюсь!
        - Вы учили Кордреда, - сказала она.
        - Это не вопрос, - произнесла фигура.
        - Хорошо. Вы учили Кордреда?
        - Да.
        - Он начал учить меня, но не смог закончить. Мне было предсказано, что я смогу найти ответы, продолжив свое обучение у тех, кто дал знания моему учителю.
        Фигура молчала.
        - Это так? - спросила Мольфи, ощущая, как растерянность начинает сменяться раздражением.
        - Да. Это возможно, - ответила фигура, - но зависит от того какие ответы ты хочешь найти.
        - Кто я? Куда иду? И как мне вернуться домой?
        - Ты человек. Ты идешь куда захочешь. Просто езжай домой.
        Мольфи замерла. Что-то не так. Все не должно быть настолько просто. В памяти всплыли слова прорицателя:
        - "Кордред повел тебя этой дорогой, и тебе нужно пройти ее до конца, чтобы получить ответы на свои вопросы", - и потом другие его слова, - "кто ты, я тебе не отвечу... Зачем идешь - тоже. Ты сама найдешь ответ на эти вопросы..."
        Раньше ей казалось, что "сама найдешь" значило - "дойдешь до Ашт-Сехнеба, и тебе все там расскажут". Но теперь она поняла, что ошиблась. Ей действительно придется искать ответы самой.
        - Я хочу учиться тому, чему вы научили Кордреда, - твердо сказала она, затем сообразив, что жрец отвечает только на прямо поставленные вопросы, добавила, - это возможно?
        - Да. Но тебе будет нужно пройти испытание. Любой, кто смог это сделать, вправе стать нашим учеником. Таков обычай.
        - Я согласна...
        - Это опасное испытание. Ты всего лишь юная девушка.
        Мольфи не сдержалась.
        - Меня похищали бандиты, держали в железной клетке наемные убийцы, преследовали гигантские ящерицы и птицы размером с верблюда. Вы думаете, я испугаюсь какого-то экзамена?!
        - Мы не вправе отказать тебе, - произнес размеренный голос жреца, - но мы обязаны тебя предупредить.
        - Считайте, что вы меня предупредили! - девушка заметно разозлилась, - что мне нужно сделать?
        - Пройти внутрь храма.
        - И все?!
        - Все.
        - А в чем подвох?
        - В ловушках.
        - А-а-а... м-м-м...
        Мольфи почувствовала, что ее яростный пыл стремительно остывает.
        - Это магические ловушки. Только одаренный волшебник сможет их обнаружить и преодолеть. Если тебе это удастся - ты достойна стать нашей ученицей.
        - А если нет?
        - Покажите ей Последний Зал.
        Одна из фигур стронулась с места и подошла к девушке. Она казалась огромной, но вблизи Мольфи сообразила, что это из-за головного убора, прибавлявшего жрецу почти локоть роста. При свете он уже не выглядел потусторонним существом, а всего лишь обыкновенным мужчиной в черном одеянии с подвеской в виде серебряной змеи на груди.
        - Идем, - сказал он по-имперски без акцента и с заметным удольским выговором.
        - "Видимо я тут не одна такая, из имперцев", - подумала девушка, следуя за ним.
        Жрец провел ее в темноту боковой колоннады. В стене оказался проем, ведущий куда-то вниз. В глубине мерцал желтый свет факелов или свечей. Они спустились по лестнице и оказались в длинном узком помещении, заставленном бесконечными рядами полок. Сначала девушка подумала, что это погреб с припасами, но приглядевшись, вздрогнула. Это были не полки. Это были деревянные рамы, к которым были прикреплены утыканные железными шипами бруски. На шипы были аккуратно надеты черепа. Человеческие. Блестящие желтоватые лбы рядами уходили во тьму. Их были сотни, если не тысячи.
        - Это... - прошептала девушка.
        Ее провожатый кивнул.
        - Если ты провалишь испытание, этот будет твоим - он указал на свободный шип в ближайшей этажерке с черепами.
        Она нервно сглотнула.
        - Ты все еще хочешь попробовать? - спросил жрец.
        Мольфи задумалась. В конце концов, может быть она все переусложняет? И верховный жрец прав. Надо просто развернуться и пойти домой... И все будет в порядке. Или нет? Она вспомнила ординатора Серениссы. Ну и что? В конце концов, она же ничего плохого не сделала? Она сможет все объяснить.
        - Если ты передумаешь, мы отправим тебя в город с сегодняшним караваном, - мягко пояснил жрец.
        В ее памяти возник образ другого помещения. Столь же темного и едва освещенного падавшими сверху лучами. И слова знахаря Мганги - "у тебя будет шанс свернуть с того пути, которым ты идешь, но за это придется заплатить большую цену. Хотя платить будешь не ты..."
        Что он имел в виду? Ей отчего-то казалось, что он говорил именно об этом. Она может продолжить свой путь. А может развернуться и пойти назад. Но что значило "платить будешь не ты"? А кто? Да какая разница? Отец учил ее саму отвечать за свои поступки. И она не желает, чтобы цену ее решения платил кто-то другой. Неважно кто. Это ее решение и ее ответственность.
        - Нет. Я не передумала. Я не слишком опытна, но кое-что знаю. В конце концов, кто-то же смог пройти испытание? Почему я должна считать себя хуже?
        - Достойные слова, - кивнул жрец, - у тебя есть шанс...
        Они вышли из мрачного помещения и вернулись к трону.
        - Ты видела? - спросил верховный жрец.
        - Да.
        - И что ты решила?
        - Я готова пройти испытание.
        - Хорошо - голос фигуры на троне оставался бесстрастным, - проводите ее ко входу в Зал Испытаний.
        Все тот же жрец взял ее под руку и повел куда-то в другую часть колоннады. Они вышли на улицу. Перед ней лежал небольшой дворик, со всех сторон обнесенный высокой каменной стеной. В силу этого он несколько напоминал колодец. На свету Мольфи смогла разглядеть своего провожатого. Он был невысок, совсем не стар, и заметно полноват. Лицо жреца не было мрачным и угрюмым, как обычно представляли в Империи служителей древних и жутких культов. Несколько одутловатым и бледным от постоянного нахождения по крышей, вдали от солнца и свежего воздуха, - пожалуй, да. Но вполне человеческим и даже чуть добродушным.
        Они остановились на выщербленных каменных плитах двора. Над ними зазвучали тихие голоса и шаги. Подняв голову, девушка увидела идущих по галерее жрецов.
        - Они будут наблюдать за тобой. Через скрытые окна и магически. Ты не будешь их видеть, и они не помогут тебе, - уточнил ее провожатый.
        Девушка посмотрела на темневший перед ней проем, обрамленный изображением черепов.
        - Мне туда?
        Провожатый кивнул.
        - И я могу никогда оттуда не выйти?
        Тот снова кивнул.
        - Тогда я бы хотела кое-что спросить.
        - Слушаю.
        - Когда я лежала без чувств в пустыне, я смогла увидеть в магическом отражении будущее...
        - Это возможно, - согласился провожатый.
        - И в будущем я была мертва. А в реальности я выжила. Как это возможно?
        - Ты хочешь узнать это? Прямо сейчас? В такой момент?! - серые глаза жреца пораженно смотрели на Мольфи.
        - Я очень хочу это понять. А если я оттуда не выйду, то уже никогда не смогу этого сделать.
        - Логично... - все еще удивленно протянул жрец.
        - Так вы можете ответить?
        - Это сложный вопрос. Но если кратко, то будущее не определено. Если ты подбросишь монетку, она может упасть одной стороной, а может другой. И пока ты ее не подбросишь, никто не скажет, какой стороной она упала.
        - И что я тогда увижу в магическом отражении?
        - Ты увидишь обе стороны. И орла и решку.
        - То есть я видела не будущее, а лишь один из его вариантов?
        - Да.
        - И будущее предсказать нельзя?
        - Нельзя. Можно только увидеть возможности его реализации, и иногда определить какой из них, скорее всего, произойдет. Строго говоря, есть вариант, что монета упадет на ребро и застрянет в щели между камнями. Но подобное случается не слишком часто. Чем правдоподобнее вариант, тем легче его увидеть.
        - То есть в тот момент моя смерть была наиболее правдоподобным исходом событий?
        - Скорее всего...
        - И я все изменила, - прошептала девушка.
        - Именно так.
        - Спасибо, - Мольфи улыбнулась и посмотрела ему глаза, - я могу идти?
        - Да. И будь осторожна. Ловушки крайне опасны...
        Мольфи развернулась и решительно шагнула в проход.
        Стоявший на галерее верховный жрец проводил девушку задумчивым взглядом.
        - Она умна и любознательна, - сказал он, - принесите сюда полевой хирургический набор и подготовьте спасательную партию. Если она провалит испытание не слишком фатально, я бы хотел ее зачислить вне зависимости от общего результата.
        Перед Мольфи тянулся узкий, в полсажени, коридор. По сторонам возвышались двухсаженные стены. Сверху было раскаленное южное небо. Она прошла вперед и оказалась в небольшом округлом дворике. От него во все стороны расходились такие же узкие проходы. Насколько она могла видеть по мере удаления от дворика проходы начинали делиться и ветвиться.
        - Так. На первое - лабиринт.
        Она вспомнила, как обсуждала с другой ученицей Кордреда и своей хозяйкой Уртицией как можно выбраться из подобной ситуации. "Надо просто идти вдоль одной из стен", - сказала тогда Уртиция, - "и рано или поздно, ты придешь к выходу". Не факт, что принцип универсален. Но попробовать стоит.
        Она направилась в ближайший проход слева от входа и двинулась по нему, строго придерживаясь левой стены. Коридор то сворачивал, то разветвлялся. Время от времени путь выводил ее обратно в центральный дворик. Тогда она направлялась в следующий проход. Главное - не терять стены. Она сбилась со счета проходов и была сильно удивлена, оказавшись снова перед входом.
        Девушка осмотрелась. По идее она прошла весь лабиринт, но так и не нашла того, что можно было бы считать выходом. Хотя стоп. Жрец говорил, что ловушки магические. А чтобы идти вдоль стены не требуется никакого волшебства. Возможно дело в другом. Мольфи попыталась увидеть магическую картину лабиринта. Получилось очень легко. У нее сложилось впечатление, что после того, как она вернулась к реальности из магического мира, тогда в пустыне, переходить от одной картины окружающего к другой ей стало заметно легче. Как будто в голове появился некий переключатель. Или ослабли сдерживавшие его предохранители... Она отбросила эти размышления и присмотрелась. На казавшейся совершенно ровной каменной стене возникло едва заметное изображение стрелки.
        - Кажется это указатель...
        Она двинулась по стрелке. Повернув в коридор, увидела следующую. Зашагала по ней. Следующая. Еще одна, и еще. Через дюжину поворотов она увидела на стене обрисованный магическим следом прямоугольник и рядом изображение ладони.
        - Дверь, - сказала она вслух, - магическая дверь. И сюда нужно приложить руку. И нажать.
        Она потянулась к изображению и замерла в последний момент. Жрец говорил, что ловушки опасны. Лабиринт же особо опасного впечатления не производил. Здесь что-то не так.
        Девушка убрала руку и осмотрелась. Плиты под ногами выглядели как-то подозрительно. Щели между ними были шире, чем обычно. И они не были забиты песком. Мольфи прижалась к стене, встав на подобие каменного плинтуса, и осторожно, стараясь глубоко не дышать, приложила руку к отпечатку на стене. Дверь с гулом распахнулась и одновременно перед ней разверзлась яма. Плиты оказались люком, моментально открывшимся. Взгляд последовал в глубину. Сажени полторы. На дне песок. Разбиться насмерть сложно, но вылезти оттуда без чужой помощи уже не выйдет... Перед ее мысленным взором промелькнул металлический шип на деревянном бруске. И черепа.
        Девушка отогнала видение и прошла в открывшуюся дверь. Там было темно. Очень темно. Узкий коридор шел куда-то в глубину здания. Она медленно зашагала по нему, для надежности держась руками за стену. Вдруг там еще один лабиринт. В начале пути тусклые отблески, проникавшие сквозь проход, хоть как-то освещали коридор, но затем темнота стала абсолютной. Девушка пробиралась мелкими шажками, старательно ощупывая ладонями стену. Открытое пространство она скорее почувствовала спиной, чем руками. Остановилась.
        Стена уходила в сторону, расширяясь в какой-то зал. Девушка сделала шажок и не ощутила под ногой опоры. Качнулась к стене, пытаясь сохранить равновесие. Перевела дух. Сердце бешено колотилось.
        Коридор вел в комнату без пола. Не слишком осторожный кандидат в ученики имел все шансы проследовать в бездну раньше, чем сообразил бы в чем дело. Она села и ощупала пол. Вдоль стены шел узенький, в пядь шириной, карниз. По нему можно было обойти комнату. Стараясь дышать как можно тише, Мольфи двинулась по карнизу. Для надежности она тщательно ощупывала путь, прежде чем опереться. Это ее и спасло. Карниз внезапно закончился. Девушка замерла как пришпиленная к стене. Возвращаться? Но с другой стороны карниза не было. Дальше был только один путь - вниз. Девушка попробовала крикнуть. Эхо пришло не сразу. Глубоко. Если бы только у нее был свет...
        Она с трудом удержалась, чтобы не хлопнуть себя по лбу. У нее был свет! Сколько угодно света.
        Небольшой огненный шар соскользнул с пальцев и завис в пустоте. Не фонарь, но за отсутствием лучшего - сойдет.
        В неровном освещении она увидела, что локтем ниже от стены отходят два металлических стержня, шедших к противоположному краю ямы, где чернело нечто, похожее на выход. Без освещения шансов их обнаружить не было. Разве что крайне удачно на них свалиться...
        Мольфи аккуратно опустила ногу, оперлась на один из стержней. Похоже достаточно крепкий. Она перелезла на них и поползла на четвереньках. Дыра в противоположной стене действительно оказалась входом. Пробравшись туда, девушка оказалась в очередном проходе. Тут уже не было темно. Через пробитые наверху бойницы проходило достаточно света.
        Впереди что-то мерно поскрипывало, и оттуда долетали волны сквозняка. Подойдя ближе, Мольфи увидела их причину.
        Вдоль коридора скользил массивный бронзовый маятник. Он состоял из длинного штока и утыканного лезвиями груза. Не нужно было обладать исключительной догадливостью, чтобы понять - любая попытка идти дальше закончится превращением соискателя в кучку фарша.
        Девушка присела и задумалась. Увы. Никаких магических знаков и обходных путей ей обнаружить не удалось. Маятник нельзя было обойти. Его нужно было остановить. Но как?
        Она внимательно осмотрела коридор. Конструкция была подогнана идеально. И мышь не проскочит и зацепиться не за что. Девушка посмотрела на шарнир. Шток маятника удерживался крюком на оси. Хм-м... Если его посильнее раскачать, он вполне может соскочить...
        Она задумалась. Сможет ли она подталкивать маятник, чтобы раскачать его сильнее. Но достаточно быстро отказалась от подобной идеи. Замедлялся он на слишком большой высоте, а там, где его можно было достать рукой, шипастый груз мчался с такой скоростью, что шансы сохранить эту руку целой выглядели откровенно призрачными.
        Бронза... Бронза. Древний металл волшебников. В силу каких-то причин обладает повышенным сродством к магии. Полный антагонист железа. Значит, эту штуку можно раскачать магией. Девушка сосредоточилась. Это не было просто. Раньше у нее такие вещи не получались. Но она же хочет пройти этот жалкий лабиринт испытаний или нет?
        С каждым взмахом маятник уходил чуть дальше. Наконец крюк вышел из зацепления, и сорвавшаяся масса с грохотом рухнула на пол коридора. Мольфи едва успела прикрыть руками лицо. Мелкие каменные осколки роем пронеслись мимо, царапая плечи и застревая в волосах.
        Стряхнув пыль, она посмотрела на картину разрушений. Маятник погнулся и загораживал проход, но пролезть было вполне по силам. Правда одежда в итоге заметно пострадала. Помятые шипы все еще были острыми.
        Оставив позади коридор с маятником, девушка выбралась в просторную комнату. Из нее шли четыре прохода. В правом с гудением ревело пламя, превращая этот коридор в подобие кузнечного горна. Полом служили раскаленные добела угли, над которыми дрожало синеватое пламя. Потоки воздуха врывались через отверстия в стенах и огненными сполохами исчезали в решетках на потолке.
        Следующий за ним коридор был наполнен треском. С выступавших из стен медных шаров срывались голубовато-белые искры, время от времени перемежавшиеся небольшими молниями. Из коридора тянул резкий запах. Как перед грозой, но заметно более сильный.
        Третий коридор был залит водой. Ее уровень был на три четверти сажени ниже пола. Из стен торчали длинные стеклянные шипы.
        Последний, самый левый, был отделен от комнаты невысоким бортиком. Через него можно было без проблем перешагнуть. Если, конечно, не испугаться скорпионов. Пол коридора чуть ли не шевелился от массы черных с алыми точками глянцевых тел. Скорпионы были огромными и выглядели достаточно угрожающе. В стенах были пробиты отверстия, куда периодически они уползали и из которых снова появлялись.
        Все четыре коридора вели в следующую комнату. Она была совсем рядом - какие-то четыре сажени. Вся проблема была в том, как эти сажени преодолеть.
        Итак, первое испытание было на умение видеть магические знаки, второе - на умение ориентироваться в темноте, третье - на умение воздействовать на предметы. Что будет следовать за этим? Должна же в этих испытаниях быть какая-то система?
        Девушка еще раз посмотрела на коридоры. Кто бы что ни говорил, но из любого тупика должен быть выход.
        Скорпионы. Живые существа. Маг, идущий по пути жизни, сможет нейтрализовать яд в собственном теле, или что-то сделать с самими скорпионами - оглушить, усыпить, просто убить. Маг знакомый с волшебством иллюзий - стать для них невидимым или напугать ядовитых тварей.
        Но она не знакома с этой магией. Хотя есть ведь и другие коридоры. Испытание должно быть рассчитано на мага с любыми способностями. Она подошла к коридору с водой. Его без проблем можно переплыть. Только вот вылезти не получится. Края скользкие и высокие. Чтобы выбраться на ту сторону надо из воды выпрыгнуть... Или как-то стоять на ее поверхности. Заморозить? Нет, не хватит сил. Слишком много воды. Хотя по слухам маги школы земли могли делать ее достаточно твердой без замораживания и вообще творили исключительные фокусы с веществами. Например, они могли придать стеклу прочность или затупить его острые грани... Девушка посмотрела на шипы над уровнем воды. Будь они попрочнее и не такими острыми, по ним можно было бы без особых сложностей перебраться на ту сторону...
        Коридор с искрами и треском она оставила без внимания. Магия воздуха, управлявшая молниями и прочими атмосферными явлениями, ей тоже не была хорошо знакома. Определенно следует в будущем расширить свои познания в этих областях.
        Девушка остановилась перед огненным проходом. Ее путь здесь... Она попятилась. В коридоре можно было плавить бронзу. Мольфи прикусила губу. Как создать огонь ее учили. Но как от него защититься? Элементарно! Точно так же. Создавая пламя, она пыталась сконцентрировать тепло из окружающего пространства, а сейчас ей надо наоборот - оттолкнуть его от себя, создать изолированный пузырь, который будет обтекаться пламенем. Долго его ей не удержать, но тут всего четыре сажени...
        Огонь ревел перед самыми глазами. Раскаленные угли под ногами устрашающе хрустели. Но ей удалось. Только немного жарковато и душно... Воздух в защитную оболочку тоже почти не проникал. Об этом она не подумала. Но цель совсем рядом. Девушка тяжело рухнула на каменный пол. Волосы неприятно потрескивали, а на платье тлели багровые искорки.
        Она смогла удержать оболочку до самого последнего момента. Ее лишь слегка опалило. Девушка несколько минут лежала, восстанавливая силы и дыхание. Сколько еще здесь сюрпризов? Позади уже четыре ловушки.
        Медленно поднявшись, она упрямо зашагала в следующий проход.
        - Опять лабиринт? Они начинают повторяться...
        Этот вариант отличался от предыдущего тем, что был не под открытым небом. Стены состояли из массивных каменных блоков соединенных бронзовыми скобами.
        Мольфи решительно вошла в лабиринт. Сзади что-то заскрипело. Она повернулась. Каменный блок плавно выехал из стены и тяжело ударился в противоположную, отрезав путь назад. Бронзовые скобы оказались полозьями, по которым блоки могли скользить друг относительно друга. Девушка вспомнила игрушку, которую как-то вырезал отец - набор деревянных брусочков. При некоторой сноровке из них можно было сложить аккуратный шарик. Главное - правильно соединить брусочки друг с другом и передвинуть в нужное положение. Она вдруг ощутила себя находящейся внутри этой головоломки...
        Сдвинулся другой блок. Девушка быстро убралась с его дороги. Стоять нельзя. Нужно быстро шагать. И тут не было указателей. Пришел в движение следующий блок. На этот раз на полу. Он резко взмыл к потолку, и не отскочи Мольфи в сторону, ее бы буквально размазало между каменными глыбами.
        Она бросилась в свободный проход. Каждый следующий блок двигался быстрее предыдущего. И предсказать какой блок и куда сместится в следующий момент, было невозможно. Девушка металась как куница в ловушке. Скрипели бронзовые полозья, с грохотом сталкивались камни. Она не знала куда бежать и бросалась в любое свободное пространство. А его с каждой минутой становилось все меньше. Головоломка собиралась.
        Она пыталась сосредоточиться, сориентироваться, попытаться угадать, что и куда будет двигаться. Но не хватало времени. Ее метания были хаотичными, но пока ей везло.
        Только пока. Очередной блок отрезал ее от последнего фрагмента свободного пространства. Девушка оказалась зажата в крошечном объеме. И в нем было места ровно на один блок. Мольфи с ужасом подняла глаза к потолку. Она не могла сказать почему, но знала - он сейчас будет двигаться.
        - "Это конец... Я провалила испытание!"
        Она упала навзничь за секунду до того, как потолок рухнул вниз...
        - "Сейчас вся жизнь пронесется перед глазами..."
        Жизнь не пронеслась. Каменная плита мягко затормозила в дюйме от ее лица.
        Соседний блок ушел в сторону, и открылась щель. Чьи-то руки вытащили ее из-под глыбы.
        Девушка часто моргала. Ее трясло. Кто-то дал ей воды. Несколько глотков вернули ей способность размышлять. Она узнала провожавшего ее на испытание жреца.
        - Как я смогла выжить?
        - Ну, если честно, мы не очень-то рвемся убивать и калечить будущих учеников... Несчастные случаи, конечно, бывают. Но, как правило, дело ограничивается переломами, ожогами и порезами.
        - А черепа? - спросила Мольфи.
        - Это останки наших братьев. Что-то вроде кладбища...
        Девушка, шатаясь, поднялась на ноги.
        - То есть я бы все равно не погибла?
        Жрец кивнул.
        - Но я провалила испытание? Я не смогла выбраться из головоломки...
        - Из нее нельзя выбраться.
        - Но в чем же смысл?
        - Продержаться как можно дольше. Тест на умение предчувствовать опасность и не терять самообладание в критической ситуации.
        - И как долго я ... продержалась?
        - До самого конца.
        - Это хорошо?
        - Отлично. Ты получила высший балл... - он окинул ее взглядом, - и ни одной серьезной травмы.
        Мольфи ощутила как слабеют ноги. Жрец усадил ее на скамеечку.
        Перед ней возникла еще одна фигура. Она узнала верховного жреца. Попыталась встать, но тот остановил ее жестом.
        - Теперь ты одна из нас.
        Шедшие за верховным жрецом люди подали ей аккуратно свернутую черную робу и серебряный амулет в виде свернувшейся змеи.
        - Это мне?
        - Да. Теперь ты имеешь право носить наше одеяние и получишь новое имя.
        - Новое имя?
        - Ничто не должно отвлекать тебя от учебы - прошептал жрец, вытащивший ее из лабиринта, - тем более твое прошлое. А потом ты сможешь вернуть себе прежнее. Если захочешь.
        - Мы назовем тебя, - верховный жрец сделал паузу - Симахтаб.
        - Симахтаб... - прошептала девушка, - а что это значит?
        - Серебряный лунный свет - шепнул на ухо младший жрец.
        Мольфи откинулась к стене и машинально перебирала в руке серебряный амулет. Ей предстояла новая жизнь. Но в старой тоже оставались нерешенные вопросы. И когда-нибудь она к ним вернется. Она оставила в покое серебряную змею и провела ладонью по кармашку, где все еще лежал небольшой позолоченный ключик. Когда-нибудь она точно к ним вернется...
        КОНЕЦ ВТОРОЙ КНИГИ

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к