Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / AUАБВГ / Бабенко Виталий: " До Следующего Раза " - читать онлайн

Сохранить .
До следующего раза (сборник) Виталий Тимофеевич Бабенко
        Сборник научно-фантастических произведений Виталия Бабенко.
        Москва: Московский рабочий, 1990г.
        Виталий Бабенко
        До следующего раза
        (сборник)
        Земля
        (повесть недалекого будущего)
        Сначала я хотел назвать эту повесть «Когда не везет». Название как название, не хорошее и не дрянь. Но потом я придумал кое-что получше. То есть это мне показалось, что получше, на самом деле было тоже плохо: «Как Земля меня обидела». В поисках более приличных вариантов я шатался по Курортному Сектору, бродил по пустынным в дневное время переходам, спасаясь от духоты в иллюзорных оазисах криогенных «пятачков» и под трубопроводами клубниколы, и наконец мне пришла в голову мысль, что названия, начинающиеся с вопросительных местоимений, исполнены наивной двусмысленности. Тогда я назвал будущую повесть «Земля». Хотя самое верное было бы - «Роняю грустные слова…».
        О героях моей повести… ОН поначалу назывался безлико и плоско: Наш Герой. Очень быстро я понял, что все повествование на такой бодряческой ноте не выдержу, и переименовал главного персонажа в Олега. Почему в Олега - черт его знает. Имя это мне никогда особенно не нравилось. Затем в повесть постучалось отчуждающее прозвище Тот: я хотел, чтобы всем была понятна полная несовместность действующего лица и меня самого. Вспомнив, что так же звали одно грозное божество и - попутно - даже целую семью, описанную известным венгерским писателем прошлого века, я испугался и отрекся от новой идеи, а потом вдруг вытащил карманный комп и набрал четыре буквы. На экранчике высветилось слово «Фант» - сокращение от «фантом».
        Слово, без сомнения, дурацкое. Своего сына я бы так не назвал…
        Героиню наречем Иолантой. Есть тут одна причина, но о ней в конце.
        Свою дочь (которая не родится никогда: Неприятность отразилась и на мне) я тоже так не назвал бы…
        Кстати, слова «Фант» и «Иоланта» откровенно созвучны. Похоже, я попался на удочку дурного вкуса.
        День Помпеи
        Начнем с того, что Фант купался на одном из пляжей Орпоса. Вообще-то он купался в Большом Соленом Бассейне, но так уж принято говорить: купался на пляже. Между нами, он специально выбрал место подальше от центра Курортного Сектора - именно такое, где отдыхающие могли бы не только стоять плечом к плечу и тоскливо взирать на воду, но и лежать, и даже немного поворачиваться, стремясь равномерно загореть в оптимально подобранном излучении недосягаемого светосвода.
        Фант подплыл к стенке, взобрался на нее и подставил свою не слишком спортивную фигуру узкополосному ультрафиолету. Рядом с ним на стенке сидел, держа в руках голоаппарат и болтая в воде ногами, человек, как звали которого - неизвестно. Вместе с большой семейной группой человек уже успел побарахтаться в лазурной воде, поплавать осторожным брассом, позаливаться беспричинным курортным смехом и съесть такое количество мутаперсиков, какого хватило бы на пуск и выведение в число передовых небольшой косточкоперерабатывающей фармацевтической фабрики. Параллельно он успевал делать памятные снимки, нимало, впрочем, не заботясь о светотени, резкости, глубине экспозиции, когерентности, коэффициенте нагрузки и прочих глупых премудростях общедоступной голографии.
        - Вот, к примеру, у меня родственник есть, - ни с того ни с сего начал этот полнокровный человек, почувствовав приближение Фанта и даже не повернув головы. - Не то чтобы больной или там ненормальный, но с припадками. Бывает так, правда?
        - Правда, - на всякий случай согласился Фант.
        - Бросится, к примеру, на койку и ногами дрыгает. Или еще чего. Так веришь ли, врачи пятнадцать лет бились - ничего поделать не могли. То-ись, в чем причина - не понятно. На Землю списать? - нельзя, очень нужный здесь человек. А потом, одна баба знаешь чо ему посоветовала, родственнику моему?
        - Чо? - спросил Фант, еще не решив, обижаться ему на «тыканье» или нет.
        - Сгоняй, говорит, на «Синхрон-5», там нулевая весомость, напусти воды в воздух - примерно так полтора кубометра, залезь в этот шар и виси так, плавай, но чтоб голова, конечно, снаружи была. Вмиг поправишься.
        - И поправился?
        - А ты как думал? За две недели - будто ничего и не было. Понимаешь: нулевая весомость-то, она успокаивает, вот в чем дело! Не всех, правда, но многих. Жаль, это только на «Синхронах» возможно, а вот у нас - нельзя: весомость-то - норма! Но мне здесь все-таки больше нравится. Уже третий сезон в Курсекте отдыхаю и дальше буду отдыхать. Самый лучший курорт! На «Синхронах»-то мне что делать? Я ведь нормальный, не сбрендил еще, как мой родственничек. Или вот, к примеру…
        Сезонный патриот Курортного Сектора хотел перейти к следующей поучительной истории из серии «Здравницы Ближнего Космоса», но Фанту неожиданно стало нехорошо. Может быть, всему виной была несбалансированная активность светосвода, но с утонченными натурами такое случается и без всякого ультрафиолета. Чисто медицински эта нехорошесть выражалась в желании столкнуть собеседника в воду. К чести своей, Фант переборол искушение и сам покинул стенку БСБ единственно возможным в данной ситуации образом: с шумным всплеском.
        А на глубине Фанту пришла в голову мстительная мысль. Такая: отплыть, не выныривая, как можно дальше, раствориться в месиве купающихся и тем самым вселить в болтливого курортника тревогу: не утонул ли, не расшибся ли о дно собеседник-то?
        Вот и круги поплыли перед глазами, вот и кадык судорожно задергался, из последних сил борясь с позывами легких, вот и сознание помутилось. Но только ощутив, что еще секунда, и он действительно утонет, Фант в агоническом рывке выбился на поверхность. Басовито задыхаясь, он нашел глазами покинутый участок стенки. Печально, но факт: родственник чудесно спасенного эпилептика и не думал метаться по пляжу. Он, честно говоря, вовсе не заметил демонстративного исчезновения Фанта и продолжал свои откровения, обращаясь уже к новому незнакомцу, плававшему неподалеку и благоразумно не вылезавшему из воды. При этом говорун время от времени вскидывал камеру и, не делясь, запечатлевал окружающую действительность для фамильной коллекции голографии.
        Фант возмутился и обиделся. Душевное равновесие исчезло вместе с остатками сил, и, когда он, шатаясь, брел к безмятежной Иоланте, в раненом сердце нашего героя уже зрело Намерение.
        «К черту! К дьяволу! К шелудивым! Собакам! В пропасть! В качель! В черную! Дыру! Этот! Дивный! Неописуемый! Курортный! Сектор!» - из пучин непонятой души толчками поднималась огненная лава ярости. Извержение уже наметило первую жертву. Невинная Помпея-Иоланта ничего не подозревала и лениво наблюдала за Фантом, готовящимся стать Везувием. «С его словоохотливыми обожателями! С его обожательными невеждами! С его невежественными любителями! С его самовлюбленными попустителями! Подумать только, ведь я чуть не утонул, а этот тип, этот фанат невесомости, и палец о палец не ударил!»
        В клокочущих недрах Фантового мозга произошел некоторый тектонический сдвиг. Наш герой забыл уже, что сам, по доброй воле, пошел на опасный эксперимент. Что опыт был поставлен не для того, чтобы проверить курортника с голокамерой на бдительность, а чтобы явить этому балбесу его, Фанта, справедливую реакцию на вопиющую фамильярность и несуразную болтовню. Что ревнитель безгравитационной медицины обращался не к конкретному лицу, а, скорее, к безликой аудитории, куда помимо Фанта входили и бассейн, и пляж, и светосвод, и даже его собственный неустанный голоаппарат, ибо идея нуль-тяжесть-терапии не требовала дискуссий, она попросту не терпела возражений и подлежала категорическому разлитию в пространстве… Словом, все это Фант хотя и провидел ранее, но забыл, растерял в единоборстве с подводной стихией, а магматический гнев его все рос и рос и, полностью расплавив, растворив в себе невольного обидчика, нащупывал неожиданные каналы для выхода на поверхность.
        «Курортный Сектор! Скажут тоже! - бурлил Фант, оступаясь на мокрой пластиковой гальке. - Ни лечь, ни повернуться - хочешь в воду без промедленья лезь, если, конечно, осмелишься это водой назвать. Водой, а не супом из человечины…»
        Чтобы пояснить вулканическую мозговую деятельность Фанта и упорядочить его раздражение, отвлечемся на минуту и заглянем в письмо, написанное Фантом своему другу на Земле - Клугеру Даниловичу Михайлову - накануне вечером. Поскольку профессия Фанта имеет к литературе самое прямое отношение - наш герой, чтобы не забыть, писатель на пансионе, - то зафиксированные в памяти компьютера образы помогут нам во многом разобраться.
        «Найду ли краски, слова, метафоры, чтобы живописать прелести здешнего пляжа? - выпендривался Фант, танцуя пальцами по клавиатуре компа. - Не знаю… Сравнивать этот космический Майями-Бич с муравейником или искать сходство с сельдями в банке столь же банально, сколь и тускло, и неизбирательно, и поверхностно, и непростительно для меня, живущего на пансионном иждивении. Впрочем, Майями в данном контексте лучше не упоминать всуе, учитывая Флоридскую озоновую дыру, висящую над несчастным полуостровом вот уже третий год.
        Представь себе, дорогой друг Клугер, что пластиковая галька, из коей, между прочим, и состоят тутошние лежбища, чудодейственным образом и без заметного остатка превратилась в людей, увеличившись, конечно же, до размеров последних. И вот на глазах твоего покорного слуги, философически облокотившегося на теплый трубопровод клубниколы - теплый, заметь, а не прохладный трубопровод, каким он, по идее, должен быть, - эта розовотелая галька ворочается, поглощает дорогущие мутафрукты, доставленные с Земли (вкушать продукцию местных оранжерей считается здесь - о, конечно, не на всем Орпосе, а только в Курортном Секторе! - несовместимым с престижем… Почему? Черт его знает, какой-то небожи-тельский снобизм)… Да, так вот, эта галька поглощает баснословные мутафрукты, покрывается от них аллергической сыпью и волдырями - от злоупотребления активным ультрафиолетом, палькается в воде, подвертывает до последнего предела плавки и трусики, обнажая таким образом совсем неаппетитные полоски мучнистой кожи, дремлет, шлепает ребятишек, визгливо делится новостями, усеивает синтетический грунт под собой косточками и
кожурой, и всю эту шевелящуюся бронзовую протоплазму покрывает тонкий слой глянцево блестящего пота.
        Жарко. Терморегуляция, конечно, работает, но куда денешься от психологической духоты? И клубникола - не спасение, но ее нет, есть лишь лапидарные надписи „клубниколы нет“ на индикаторах компоразлива, а когда невидимая рука все же стирает эти лапидарности с дисплеев и в подставленные стаканы начинает бить розово-пенная струя, человеческая галька приходит в неописуемое волнение и собирается в мощные слаботекучие образования, напоминающие селевые потоки, снятые рапидом…»
        Фант добрался до Иоланты и мрачно возвысился над ней, как бы еще раз оценивая мощь бушующих внутри сил.
        - Стоишь грязными ногами на полотенце… - не то спросила, не то утвердила Иоланта и перевернулась на другой бок, подставив левую, плохо еще загоревшую грудь светосводу.
        Вулкан внезапно стих. Из кратера показался красный язычок, но поди определи, краешек ли это лавы или отблеск закатного солнца.
        - Знаешь что, - потупившись, произнес Фант, - поехали завтра куда-нибудь?
        - Куда это еще? Мне и здесь хорошо. - В чем-то Иоланта была права: светосвод везде одинаков, а Большой Соленый Бассейн и вовсе один-единственный на Орпосе.
        Вершина больше не курилась. Да и был ли дымок? А был - так что? На веку Помпеи это не в первый раз.
        - Я тут объявление видел, - очень быстро заговорил Фант, опасаясь, что через минуту будет поставлен под сомнение сам факт душевного огня. - Организуется экскурсия в Обсерваторию. Чудный уголок, прозрачный купол, чернота космической ночи, россыпь звезд и, конечно же, красавица Земля. Самая настоящая Земля - вид со стороны. Ты ведь никогда не видела Землю из космоса?
        - Собственными глазами - нет. - В Иоланте затеплился ответный огонек любопытства. - Когда на орбиту летела, я совсем маленькая была и весь рейс проплакала - не хотела планету покидать. В кино, конечно, я Землю из космоса видела, на открытках тоже. А вот своими глазами… Ехать-то туда - как?..
        - Эге! - воодушевился Фант. - Потрясающе… Сначала на дископлане, потом немного на монорельсе, а назад - может статься - доберемся вакуум-каром. Только встать завтра придется в шесть утра, а вечером, не исключено, опоздаем на ужин, но роскошное времяпрепровождение гарантирую.
        - О мое творожное суфле! - прошептала Иоланта, сдаваясь.
        Так Фант не стал Везувием. А завеса над загадочным восклицанием Иоланты приподнимется в следующей главе, название которой читатель, знающий толк в плохих детективах, вполне мог предугадать:
        Тайна творожного суфле
        На самом деле Курортный Сектор вовсе не так плох, как могло представиться из размышлений-катаклизмов Фанта. Да, наш герой прав, этот Сектор - в отличие от прочих подразделений Орпоса - мягко говоря, переполнен, там масса отдыхающих, пляж и впрямь, тактично скажем, перенаселен, но - Боже мой! - где сейчас мало народу? Я совсем не уверен, что, попади Фант в поисках уединения на Землю - на берега, скажем, моря Лаптевых или - того пуще - Росса, - он не был бы сметен выскочившей из-за ближайших торосов веселой группой купальщиков в меховых плавках, буйно размахивающих надувными матрасами с электроподогревом и противорадиационными зонтиками из плюмбум-сатина (озоновые дыры - это вам не шутка!).
        Иначе: плотность населения на квадратный метр пляжа - еще не повод для уныния.
        В остальном же Курортный Сектор выглядит вполне пристойно. Он чист, опрятен, благоустроен, расцвечен пестрыми фонариками и украшен вполне уместными призывами выше нести знамя и активнее включаться в Восьмую Перестройку. Кстати, Большой Соленый Бассейн безупречен и может вынести самую строгую экологическую критику. Не приведи Господь кому-нибудь тайком помочиться в воде - вокруг нарушителя тотчас же расплывется клякса урины, окрасившейся в ядовито-оранжевый цвет, и заклейменный общественным презрением мочевержец расстанется с БСБ на веки вечные.
        Быть может, кое-кому покажется странным неистовая любовь обитателей Курортного Сектора к починке микрокомпьютеров, коллективному голографированию и бесшовной сварке купальных трусиков - об этом, во всяком случае, свидетельствуют бесчисленные окошки с вышепоименованными видами услуг, - но кто же вправе отказать безупречному в остальном Курсекту в некоторых причудах?
        Нет, причина мятежности Фанта лежит, пожалуй, глубже, и есть прямой смысл поискать ее в более конкретной обстановке.
        Фант с Иолантой жили на рекбазе, косившей гордое зодиакальное имя «Козерог». Рекреационная база принадлежала не писательской организации Орпоса (в этом случае присутствие там Фанта было бы вполне правомерным), а Отделу дистанционного зондирования, к которому ни наш герой, ни Иоланта не имели ни малейшего отношения. Фант получил путевку по блату и был страшно доволен уже тем, что безо всяких хлопот поселился в двухместной каюте самой комфортабельной рекбазовской секции. Напуганный вольным смыслом слова «рекреация», он на пути в Курортный Сектор строил жуткие предположения по части жилищных условий. В кошмарных снах ему виделись сепаратные мужские и женские многоспальные отсеки, и он сочинял туманные и разноплановые угрозы, которыми придется стращать рекбазовского директора, дабы он вселил нашего героя с супругой (с супругой ли? - могут спросить) в изолированные апартаменты. Или, на худой конец, дал бы ключ от всегда пустующей каюты, бессрочно зарезервированной обществом «Почва».
        Угрозы пропали втуне. Отведенные апартаменты оказались изолированными. В том смысле, что имелись отдельный вход, отдельный ключ и отдельный санузел. Звукоизоляция в счет не идет. Во всяком случае, когда сразу после полуночи в каюте этажом выше начинали играть в мини-гольф, в каюте этажом ниже в три часа ночи выходили на связь с Землей, а из коридора в полвосьмого утра, когда Фант еще спал, а все прочие приступали к водным процедурам, сквозь закрытую дверь прорывался истерический стекло-рок, - словом, когда такое случалось, Фанту мерещилось, что все эти звуки рождаются в его собственном жилище, и он долго не мог понять сквозь сон, кто и каким образом сюда проник и почему бесчинствует.
        Может быть, причина - в халтурной звукоизоляции?
        Может быть…
        В рекреационных мероприятиях Фант не участвовал. К его удивлению, на рекбазе это было занятием необязательным. Наш писатель заранее настроил себя, что, если его будут заставлять, он тем более даст насилию активный отпор. Но принуждать никому не приходило в голову: не хочешь бегать по бесконечной ленте, крутить педали велоэргометра и прыгать в нагрузочном полускафандре типа «Вериги» - живи как знаешь. Фант терялся…
        Так, может быть, причина - в этой растерянности? В этом беспредельном изумлении перед коварством ожидаемого? В излишней готовности бороться с несуществующими превратностями судьбы?
        И это может быть…
        Столовая рекбазы тоже вносила свою лепту в душевный сумбур Фанта. На завтрак отводился час, на обед - час и на ужин - все тот же уставный час. Фант не знал, что так заведено по всем рекбазам Ближнего Космоса, по всем орбитальным пансионатам, станциям отдыха и даже - страшно подумать! - беспутевочным супердемократическим санаториям системы Восемнадцатого Управления. Поэтому бедняга не в силах был уразуметь, отчего он должен лишаться оплаченной заранее порции пищи, если явится на завтрак не с восьми до девяти утра, а, например, в пять минут десятого? И его страшно раздражало висевшее на двери столовой беспрекословное объявление, лишенное знаков препинания: «Господа рекреанты опоздавшие в установленное время не обслуживаются».
        Меню отличалось двумя свойствами: гуманным правом столующегося на выбор и побеждающей это право стабильностью. Алгоритмически сей кажущийся парадокс разрешался следующим образом. К примеру, объявленный диапазон первых обеденных блюд был: суп чанахи и борщ. Естественно, Фант жаждал чанахи. Но оказывалось, что лакомое экзотическое варево поглощено первой десяткой ворвавшихся в столовую едоков, и, естественно, всем прочим полагался неизменный борщ. В один прекрасный день Фант решил, что с него борща довольно, что он никогда в жизни больше не попросит борща, что от одной ложки борща он непременно умрет. В меню же значился загадочный и тем желанный суп калапук. Придя к столовой за полчаса до открытия, Фант с грустью осознал, что не он один отличается подобным хитроумием и что по крайней мере сотня проницательных рекреантов заблаговременно прельстилась проклятым калапуком. Одновременно Фант получил лишнюю возможность удостовериться в могуществе элитарности. Как ни надеялся он на крепость своих плеч и локтей, а в первую десятку не попал: закаленные в ежедневных боях первоедоки стояли насмерть и пихались
отчаянно. Ненавистный борщ Фант тем не менее съел. И не умер. (Заметим, что ему в данном вопросе нечаянно повезло. Если бы Фант имел понятие о калапуке - а это суп на сква-ленной хлорелле, - то, скорее всего, аппетит у него пропал бы навсегда.)
        Со вторыми блюдами ситуация складывалась еще более таинственным образом. Коварное меню манило котлетами «Козерог», эскалопами и свиными отбивными. Когда же дело доходило до реальной раздачи, перед Фантом появлялось извечное баранье рагу (с уплотненной лапшой), которое упорно не превращалось ни в то, ни в другое, ни в третье. Эта загадка страшно мучила Фанта, тем более что состояние рагу заставляло скорбеть о печальной участи неповинных - и, судя по атрофичной конституции мяса, проведших всю жизнь в невесомости - баранов, а мучительная, но не имеющая никакого отношения к сытости тяжесть, вызванная лапшой, сбивала с толку, обращая мысли к проблемам упаковки грузовых контейнеров на трассе Земля - Орпос.
        (Если бы меня спросили о секрете, связанном с мясными продуктами на рекбазе «Козерог», я, наверное, не долго думая, намекнул бы на чью-то хищную руку, приложенную к этому делу, а также на то, что эскалопы и отбивные действительно существуют в природе, но они исчезают из натурального оборота и попадают в определенные желудки, еще не дойдя до рекреантских - даже элитарных - столов. Однако меня никто не спрашивает, поэтому намекать я ни на что не буду. Тем более что у меня нет желания бросать тень на незнакомых людей из орпосовской сферы обслуживания. И вообще - ни слова о ворах!)
        А вот на ужин иногда подавали творожное суфле. О да, я знаю, читатель с нетерпением ждет его появления. С алчным любопытством он жаждет разгадки обещанной тайны, а я безжалостно морочу ему голову несусветными калапуками и невозможными рагу.
        Итак, суфле!
        Вся штука в том, что Иоланте это нежное творение рекбазовских кулинаров безумно нравилось. Она готова была питаться только творожными суфле и была бы счастлива, если бы на обед ей приносили суп из творожного суфле, жаркое из творожного суфле и творожное суфле в чистом виде на десерт. Впрочем, это десерт и есть.
        Думаю, теперь читатель спокойно вынесет известие о том, что в тот самый день, на который Фант запланировал временное бегство из Курортного Сектора, а следовательно, и из рекбазы с тропическим названием «Козерог», на ужин ожидалось именно творожное суфле. В отличие от читателя, Иоланта как раз на этом спокойствие и потеряла.

* * *
        Дальше вот что. Прежде чем приступить к очередной главе моей повести, я должен признаться: названия к ней я пока еще не придумал. Оно, очевидно, появится позже. Поэтому вместо заголовка я оставил пустое место. Читатель имеет редкую, но вполне реальную возможность выступить на трудном поприще соавторства и поместить там какую угодно фразу (лишь бы была приличной - это все, о чем я его прошу). Придет время, и он сможет сравнить ее с моим вариантом. К даже - чем черт не шутит - отбросить последний как вопиюще бездарный…
        Я уже упоминал, что Фант - писатель, но ни словом не обмолвился о жанре, в котором он работает. Дело в том, что этот жанр непонятен ему самому.
        Как и все писатели нашего времени - особенно те, которые поставлены на государственное пансионное обслуживание, - Фант при написании рассказов, романов и повестей пользуется микрокомпьютером. Вечером накануне того дня, на который был намечен кратковременный побег из Курортного Сектора, Фант заперся в санузле своей двухместной каюты, удобно устроился на стульчаке, извлек из кармана комп и развернул клавиатуру.
        Фант задумался, почесал в затылке и бойко отстучал длинное заглавие:
        УДИВИТЕЛЬНОЕ ПУТЕШЕСТВИЕ, ПРЕДПРИНЯТОЕ АВТОРОМ С АНФИСОЙ ПО ДЕБРЯМ ИСТОРИИ, ПО ТЕМНЫМ НОЧАМ, ПО ВНУТРЕННОСТЯМ, ПО РАЗНЫМ ТАМ ПЛАНЕТАМ. ПО СЕРЫМ КОЧКАМ, ПО ШИКАРНЫМ ЭТАЖАМ И ПО НЕПОНЯТНЫМ КАНАТАМ - С ТОЙ ЦЕЛИЮ ЛИШЬ, ЧТОБЫ УЗНАТЬ, ЧТО НИЧЕГО ОСОБЕННО ХОРОШЕГО ИЗ ЭТОГО ПРОИЗОЙТИ НЕ МОЖЕТ, И ЧТОБЫ РАДОСТНО ДОСТИЧЬ КОНЕЧНОЙ ТОЧКИ МАРШРУТА, ДО КОТОРОЙ, ВПРОЧЕМ, МОЖНО ДОБРАТЬСЯ БОЛЕЕ КОРОТКИМ И ПРОСТЫМ ПУТЕМ.
        Фант еще немного подумал и добавил в скобках: (остросинкопированная дискретная фуга).
        Поясню: наш герой неплохо разбирается в музыке. По крайней мере секреты полифонии ему столь же доступны, как и тайны синтаксиса и этимологии.
        Теперь необходимо было выбрать эпиграф. Поскольку Фант питал к эпиграфам неизъяснимую любовь и старался снабжать ими все свои произведения и все главы в этих произведениях, то отбор цитат и изречений был поставлен на широкую электронную ногу. В специальном блоке памяти компа хранилось более двадцати тысяч выдержек из множества различных книг на все случаи творческой необходимости.
        Фант набрал случайную последовательность цифр. На экранчике вспыхнула надпись:
        Чтобы познать то, чего вы не знаете, Вам нужно идти по дороге невежества.
        Чтобы достичь того, чего у вас нет, Вам нужно идти по пути обречения.
        Чтобы стать не тем, кем вы были, Вам нужно идти по пути, на котором вас нет.
        Т. С. ЭЛИОТ. «ИСТ КОУКЕР»
        - Годится! - одобрил Фант. И вдохновенно принялся писать.
        ВСТУПЛЕНИЕ
        В этом сочинении будет много путешествий: фантастических и полуфантастических, оксюморных и юморных. Путешествия в космосе, по пятиэтажному особняку, по болоту - в большой степени неординарны, но поразительнее всего, пожалуй, не они, а то путешествие, которым открывается ЭКСПОЗИЦИЯ.
        Это путешествие по неспокойным ночам истории человеческой, экскурс в то темное, что сокрыто белыми страницами учебников истории и, будучи обнажено, оборачивается либо болью безвозвратных утрат, либо смутным предвиденьем огромных потерь. Это путешествие также и по душе человеческой, поскольку связано оно, с любовью мужчины к женщине и любовью женщины к мужчине, с любовью к ребенку и любовью к людям, то есть с тем, что и должно равно наполнять историю людей и душу человека, если только она где-то гнездится в телесной оболочке.
        Это будет очень сумбурное путешествие, потому что в истории и в душе нет стран света, и нет магнитного полюса, и компас там бессилен, и приходится двигаться наугад, и не знаешь, каким путем ты идешь, от хорошего ли к плохому, от зла ли к добру. Может, именно потому, что мы не знаем, какой цели достигнем, автор и прибегнул к ухищрению, выдумав путешествия по космическим мирам, по этажам, по болотным кочкам, даже по внутренностям человека.
        Это будет наиболее удивительное путешествие еще потому, что оно проходит по времени, а не по пространству, и читателю заранее будет полезно узнать, что все, входящее в «фугу», как-то связано со временем. Временем жить и временем умирать, временем собирать камни и временем разбрасывать камни, временем любить и временем ревновать, временем любить и временем ненавидеть, временем быть близким и временем быть чужим, временем бескорыстия и временем подлости. Каждая из этих форм времени очень своеобразна, не похожа на другие и настолько хорошо скрыта под своей оболочкой, что мы зачастую не подозреваем истинной природы вещей. А природа эта страшно проста и страшно сложна одновременно: История, великая История нашей жизни.
        Есть много способов исследовать эту природу внешнего и внутреннего мира человека, доказать, как каждая секунда нашего существования в миллионных пересечениях с секундами других существований необратимо меняет нас, накладывает на личность человека печать неотвратимого изменения, как большинство наших бед - но в то же время и достижений - определяется желаниями обогнать Историю, отстать от Истории, идти в ногу с Историей или остановить Историю.
        Фуга представляет попытку синтезировать разные методы. Нельзя утверждать, что из предлагаемого синтеза родится идеальный инструмент для проникновения в Историю, представляемую здесь как почва, на которой вырастают Побуждения человека. Но по крайней мере что-то из этого должно получиться…
        На этой фразе Фант выключил комп и вышел из санузла.
        …По дископлану резво бегали иностранцы - то ли туристы с «ГеоСата», то ли командировочные с «ПауСата» - Фант не стал выяснять. Размахивая сверкающими голоаппаратами новейших моделей, они выскакивали то на открытую корму, то на палубу между салонами - и щелкали, щелкали, щелкали. Фант мрачно наблюдал за диковинным народом и все удивлялся, откуда это у людей может взяться столько энергии в семь часов утра. И зачем изводить столько пленки на однообразные металлические стены, мимо которых плыл дископлан.
        Впрочем, на стенах были граффити - и в немалом количестве, - ничто иное здесь, ей-богу, не заслуживало увековечивания. Несколько минут Фант и сам бездумно разглядывал рисунки и надписи. Очень много было голых, карикатурно изображенных мужчин и женщин с похабно гипертрофированными половыми органами. Кое-где попадались половые органы сами по себе - и обязательно попарно, мужские и женcкие, изображенные в момент, непосредственно предшествующий соитию.
        Время от времени мимо проплывали пятна свежей краски - транспортная служба регулярно закрашивала наиболее непристойные рисунки и матерные выражения. Впрочем, мат обладал свойством проступать сквозь/ любой слой самой густой краски. «И ведь хватает же у людей напористости и безделья, - вяло подумал Фант, - проникать в транспортные туннели и, рискуя быть сбитыми воздушной волной /или пойманными стражами порядка, испещрять стены пачкотнёй…»
        А вот лозунги почему-то не стирал никто. «Наши орбиты - самые высокие в мире!» - утверждал один аноним. «И уровень радиации - тоже!» - добавлял другой. «Орпос - дом родной», - умилялся третий. «Орпос - хуй взасос», - паскудничал четвертый. Далее шла размашистая надпись: «Платформа Партии - фундамент перестройки». Политическая прямолинейность и избитость фундаменталистского лозунга, видимо, устраивали далеко не всех, посему рядышком размещались надписи-кузены, исчерпывающие тему до конца: «Платформа фундамента Партии - перестройка», «Перестройка платформы - фундамент Партии», «Платформа перестройки - фундамент Партии», «Партия - платформа перестройки фундамента» и, наконец, «Фундамент платформы - перестройка Партии».
        Тут и там желтели категоричные приказы, выполненные по одному и тому же трафарету: «На стенах не писать!» Неведомый шутник не поленился и всюду добавил ударение над буквой «и»…
        Фант еще не успел позавтракать. Он понятия не имел, когда и где удастся перекусить. Если по-честному, то они с Иолантой едва не проспали отлет дископлана, и лихая пробежка по раннему, но уже отменно оживленному Курсекту вовсе не способствовала мирному расположению духа. Ни на какую экскурсию они записаться не успели и поэтому сейчас путешествовали на правах вольных пассажиров ничуть не связанных жестким экскурсионным регламентом, но и лишенных тех транзитных и продовольственных льгот, которыми пользуются организованные туристы.
        Иностранцы были одеты здорово. Это единственная характеристика, которую утренний Фант - не без тени иронии - смог дать их внешнему виду. Наряды пришельцев недвусмысленно указывали на сугубо функциональный склад их характеров: если курорт - значит, курорт, с вытекающими отсюда шортами, рубашками-распашонками, рубашками-апаш, рубашками-майками, темными очками, тапочками, которые хотелось почему-то назвать пинетками, и демонстративным отсутствие лифчиков у женщин.
        «Разбегались, черти! - желчно думал Фант, осторожно уклоняясь от развевающихся голоаппаратов и голых грудей какой-то девицы в полуджинсах, которая уже в пятый раз проносилась мимо него. - Будто и не вставали чуть свет. Конечно! Поели уже. И с любовью поели: им небось рагу не дают…»
        В отличие от Фанта, Иоланта вообще ни о чем не думала. Она лежала, полуоткинувшись, в кресле и сквозь опущенные веки следила за мучительной чехардой красных и черных точек перед глазами. У Иоланты была мигрень.
        Да, читатель, приходится признать: и в XXI веке медицина еще не всесильна. Вот уже и инфаркт побежден, и бронхиальная астма ушла в прошлое, лечение миопатии существенно продвинулось вперед, рак готов сдать позиции, человечество облегченно поставило жирный крест на СПИДах с порядковыми номерами с первого по пятый, а вот такая гадость, как мигрень, продолжает мучить людей, будто сто лет назад. Понятно, что мигрень - не болезнь, а симптом болезни, но от этого понимания не становится легче. Радикального средства от головной боли пока еще не найдено. Как и от СПИДа-6.
        Фант вышел на корму и уединился, стараясь не попадаться на глаза суматошным иностранцам.
        Внезапно его обдало тугой и душной волной воздуха. Дыхание перехватило, в носу защипало от озона. Мимо дископлана во встречном направлении промчался его красивый белый собрат - линейный дископлан типа «сандвич», прозванный так по причине двух прогулочных палуб - сверху и снизу.
        - А ведь разрядник у него барахлит, - вслух сказал Фант, морщась от запаха озона.
        Без особого интереса разглядывая уменьшающуюся корму линейного «сандвича», Фант внезапно понял, чего ему хотелось бы сейчас больше всего. Ему хотелось пива.
        Ну все! - скажет читатель. Не оправдал автор нашего доверия. Мы читаем его, ждем, что будет дальше, а он нагородил Бог весть какой ерунды! Ну скажите на милость, что за связь может быть между белоснежным лайнером - тем более, это не иначе как гордость Орпосского флота: «Вологда» или паче чаяния «Михаил Ковальчук» - и обыкновенным прозаическим пивом? Стойте, стойте, не торопитесь, - скажу я. Никакой ерунды здесь нет, а связь на самом деле наличествует. Просто биография Фанта мною еще практически не освещена. А ведь в нее входит и такой эпизод: несколько лет назад наш герой тоже летел на подобном лайнере - «Адмирале Геворкяне», - и монотонность полета скрашивалась именно пивом. Подчеркиваю: алкогольным. Арабским пивом чешского образца «Стелла», которое в результате ошибки было заброшено с Земли в гигантском количестве тремя небандерольными рейсами и потому водилось в баре «сандвича» без видимых ограничений.
        Сейчас Фанту захотелось любого пива. Безалкогольного, антиалкогольного, суперпротивоалкогольного - любого. А смотрел Фант, как ни поверни, на уносящийся лайнер. В психологии это называется ассоциацией.
        Фант прошел в салон и направился к буфету. Очереди не было. Перед Фантом стоял всего один человек. Силленовые горохового цвета шорты доказывали его заграничное происхождение. Человек и сам честно доказывал это, объясняя буфетчику свои замыслы на непонятном языке. Был ли буфетчик полиглотом или нет - остается неизвестным. Факт, что oн схватывал все на лету и прекрасно знал свое дело. Поэтому он спокойно налил чужаку, вспотевшему от непреодолимости языкового барьера, мензурку безградусной водки. Тот радостно закивал головой, хватил спиртонесодержащего спиртного («В восемь утра!» - ужаснулся Фант), забрал бутылку пива и, произведя перед носом Фанта жест довольства, удалился в свой салон. «О-о! Рашн водка! Харашо!» - должен был значить этот жест. Бутылку пива иностранец нес как зримое доказательство своей удали и осязаемый символ веры.
        Буфетчик вопросительно качнул головой в сторону Фанта. Видимо, он затруднялся отнести нового клиента к какой-нибудь определенной национальности, но в то же время и не желал разрушать перед первым встречным иллюзию своей всеязычности.
        - Бутылку пива здесь, - вожделенно произнес Фант.
        - Э-э, милый, - обрадовался буфетчик соотечественнику. - Опоздал! Последний пузырек перед тобой взяли.
        - Как взяли? - ошарашенно переспросил Фант.
        - Молча, - спокойно растолковал буфетчик. - Да ты не журись. Не смертельно.
        - Ясно дело, не смертельно, - ответствовал Фант, ощущая в груди растущую ненависть ко всяческим закордонным визитерам и в то же время особый всплеск патриотизма, смешанного с осуждением недальновидной сферы обслуживания. Чтобы не посрамить отечественную клиентуру, он взял бутылку клубниколы. Клубникола была теплая.
        Дальнейший полет проходил без приключений. Иоланта все так же страдальчески дремала, Фант мужественно боролся с голодной тошнотой, иностранцы изводили последние кадры пленки и, всё более воодушевляясь достижениями орпосовского безалкогольного производства, переходили с неспиртовой водки на диет-коньяк.
        Так или иначе, но дископлан наконец примчался к цели, проделав извилистый путь по воздушным коридорам через добрую половину Орбитального Поселения. А целью этой была причальная мачта «Живописный Уголок».
        Уголок действительно был очень и очень живописен. Это признала даже Иоланта, хотя ее мигрень и не думала сдаваться после того, как бедная женщина ступила с тряской палубы дископлана на неподвижную твердь.
        Здесь, наверное, пора дать представление о размерах Орпоса, потому что слышали о нем все, ко мало кто даст себе отчет, насколько велико Орбитальное Поселение и почему через него надо лететь на дископлане, да еще по извилистым коридорам.
        Вообразите себе гигантский цилиндр пятьсот километров длиной и пятьдесят километров диаметром, который обращается вокруг Земли на расстоянии 27 тысяч километров. Это и есть Орпос - самое большое поселение землян в Ближнем Космосе, зримое с Земли (конечно, в ясную погоду) воплощение третьей природы. Здесь размещены заводы, плантации, оранжереи, энергетические установки, обсерватория, рекреационные базы, санатории, наконец, собственно жилье для восьмидесяти миллионов человек… Свободного пространства - при компактном размещении производств, сферы обслуживания и апартаментов - вполне достаточно, но в то же время его - пространства - очень не хватает. Каждый клочок каждого яруса и каждого сектора - на строгом компьютерном учете. Геометрия сети коммуникаций и транспортных каналов подчинена не соображениям удобства или минимизации расстояний, а экономии пространства, поэтому путь между двумя точками - не обязательно прямая линия и не обязательно плавная дуга. Главные средства передвижения на Орпосе - это дископланы (линейные и круизные), монорельс, вакуум-кары и магнитоходы. Системный график движения
рассчитывается компьютером, хотя всегда возможны индивидуальные отклонения: водители-то - живые люди. Но столкновений экипажей, а также дублирования маршрутов почти не бывает. А если случается - то редко. И не везде.
        Остается добавить, что вакуум-кары движутся по туннелям, где царствует вакуум, а все остальные транспортные средства перемещаются по сложной трехмерной сети воздушных коридоров, - и картина, необходимая нам для понимания путешествия Фанта и Иоланты, будет полной.
        Да, о третьей природе… Если кто не знает, так называют всю совокупность сооружений человечества в космосе.
        Причальную мачту окружал пятачок отборной пластмассовой гальки. Совсем не обязательно, чтобы ее кто-нибудь специально отбирал, пусть даже это на самом деле так. Впечатление она в любом случае производила именно такое: отборной. Метрах в пяти от причала росли три карликовые сосны, какие только на орбите и можно встретить: с розовыми, миниатюрными, но стремительными стволами и неправдоподобно зеленой хвоей.
        От сосен коротенькая дорожка вела к изящным сотам жилых помещений Сектора Органического Синтеза. Жалюзи всех без исключения окон были опущены. Очевидно, на этот день в Секторе выпал выходной. В девять часов утра - а как раз в это время диско-план и причалил - обитатели сот скорее всего еще спали. А может быть, уже приступали к завтраку. При мысли о еде Фант едва не изверг из себя проглоченную недавно ненавистную клубниколу.
        А что делала Иоланта? - зададим мы резонный вопрос. Отвечу: спартански превозмогая головную боль, она беседовала со служителем причала.
        - Сегодня компьютер изменил график. У них очередное ЧП. С ума можно сойти: столкнулись магнитоход и вакуум-кар. Как это произошло, никто не понимает. Так что назад наш дископлан пойдет только в час дня, - слабым голосом доложила Иоланта, вернувшись к Фанту, - а следующий - около шести вечера, так что к ужину мы успеем. Давай сегодня вечером я съем твою порцию творожного суфле, а тебе отдам рагу?
        Фант заскрипел зубами.
        Для «земель», то есть для обитателей Земли, которым так и не повезло ни разу выбраться на орбиту, поясню: упомянутое выше ЧП, в принципе, вещь столь же немыслимая, как столкновение где-нибудь на планете поезда метро и дирижабля. Однако будем помнить: в природе нет невозможного - есть лишь невероятное.
        Кстати, я придумал название для главы, которая только что закончилась. Следующее: «СТЕЛЛА - ЗНАЧИТ „ЗВЕЗДА“».
        А новая глава будет называться так:
        Раюшки-раю
        Мимо наших героев беззаботно трусили иностранцы. Последуем за ними и мы, ибо, кажется, они знают дорогу к местным достопримечательностям, куда входит и станция монорельса с близлежащими торговыми рядами. По крайней мере эту дорогу знает гид, состоящий при иностранцах. А вот Фант с Иолантой - нет.
        Прекрасная мартановая тропка, небольшой кусок самодвижущегося тротуара, некая скульптурная группа, долженствующая символизировать торжество органического синтеза, заманчивые афиши местных кинозалов, стрелка-указатель с надписью «Ресторан „Живописный Уголок“» и… ну-ка, ну-ка… Боже! что же это такое?! - наспех свинченный из дюймовых пластиковых труб внушительный забор с турникетом. Так в нашей жизни порой приходит конец иллюзиям и начинается постиллюзорный стресс.
        Не успели Фант с Иолантой оглянуться, как, вовлеченные беспечным водоворотом иностранцев-херувимов, они оказались за пределами рая, естественно, сами херувимами не будучи. По ту сторону турникета висела красивая табличка с пространным текстом: «Компьютерный учет перемещений „дикарей“. Ввиду тревожного роста праздности и нарушений работы транспорта в связи с неплановыми передвижениями больших пассажиропотоков, Главный Компьютер объявляет перепись вольных пассажиров. Вход к причальной мачте только по удостоверениям СОСа и экскурсионным талонам».
        - Подождите! Постойте! Как же это? - забормотал Фант, бросаясь к ключнику Петру в образе молодого дружинника с красной повязкой на голой руке. - А назад-то можно попасть, к дископлану?
        - Видите ли, - объявил дружинник-апостол, бдительно перекрывая турникет, - сюда приходят только экскурсионные «диски». И если вы с экскурсией, то в сопровождении вашего руководителя мы вас, конечно, пустим назад, но не раньше, чем придет машина. А так - это контрольная зона, и вход вольным пассажирам или просто гуляющим, - последние слова Фант принял как личное оскорбление, - вход праздным личностям сюда воспрещен. Вы ведь с экскурсией?
        - Да-да, конечно, - стараясь улыбнуться, выдавил из себя Фант. И как-то уж очень пристально посмотрела на него стоящая рядом Иоланта…
        Станция монорельса, по счастью, располагалась недалеко от покинутого рая. Очередной рейсовый вагон отправлялся к Обсерватории через час, и Фант использовал это время для обзора торговых рядов. Обзор имел очень практическую цель - приобретение съестного, ибо муки голода, которые испытывали наши герои, уже переставали быть муками и переходили в другую категорию: страсти.
        Растительная колбаса и протеиновый хлеб - что еще надо? А вместо воды из родника, которого в окрестностях и быть не могло, - сок какао-айвы, продававшийся… под какой бы вы думали вывеской? - именно: «Пиво». От желанного Фанту напитка этот самый сок не отличался только одним свойством - ценой, даже превосходил первый в копеечном выражении, и Фант, всегда стремившийся найти любому явлению верное истолкование, быстро уразумел, в чем здесь дело. Вряд ли Сектор Органического Синтеза мог опуститься до банальной транспортировки какао-айвового концентрата с Земли. Нет, здесь, конечно же, синтезировали этот сок - каким-нибудь не простым, но доблестным способом, а цена… Что ж, цена была адекватной платой за роскошь, которую дарует нам химия.
        Как бы то ни было, а Фант ощутил прилив сил. Вместе с силами вернулась уверенность в себе, а заодно и в успехе предприятия.
        - Вот увидишь, - щебетал Фант сонной Иоланте, брезгливо дожевывавшей хлеб с растительной колбасой, - отсюда до Обсерватории минут двадцать езды. Посмотрим на Землю, пообедаем где-нибудь, потом вернемся сюда, и так или иначе, а проскочим к причалу с какой-либо экскурсией. Полтора часа - и мы на рекбазе. Там поужинаем, а вечером, если не устанем, в кино сходим. Вот смотри, и вагон подошел. Сейчас мы у мастера все узнаем.
        Фант повлек Иоланту к монорельсу и очень благодушно обратился к меланхоличному водителю, одновременно выполнявшему и обязанности билетодателя. Компьютерного компостера на этой линии почему-то не было.
        - Скажите, пожалуйста, как долго ехать до Обсерватории и сколько стоит билет?
        Водитель окинул Фанта долгим задумчивые взглядом, посмотрел куда-то вдаль, затем с великолепным, может быть, даже несколько наигранным, акцентом изрек:
        - Дува чыса!
        Решив, что он и так раскрыл незнакомцу слишком важную тайну, на второй вопрос водитель ответа не дал.
        Фант побледнел и обернуться к Иоланте не осмелился.
        - Так я и знала! - раздался ее голос. По-моему, это была всего лишь третья фраза, которую Иоланта произнесла с того момента, как наши герои покинули Курортный Сектор.
        Деваться некуда, Фант с Иолантой занимают места, водитель распространяет билеты. Здесь между делом и выясняется причина его молчания по поводу стоимости проезда: есть подозрение, что он этой стоимости принципиально не знает, но с честью выходит из положения, объявляя каждому пассажиру умопомрачительную величину, неизменно заканчивающуюся донельзя убедительными нецелочисленными копейками, например: «Рубыл восымдэсит сэм». Наконец вагон трогается с места.
        Некоторое время ехали молча. То есть Иоланта и так молчала, однако и Фант не раскрывал рта. Но минут через десять он уже дошел до высокой степени дорожного азарта. Боюсь, что основной причиной здесь было чувство неискупной вины перед Иолантой. Иначе говоря, он начал заговаривать ей зубы.
        Послушаем.
        - Нет, ты смотри, это просто здорово, что мы поехали именно монорельсом! Зелени-то сколько, зелени! Смотри, вон кустик самшита. А вон там - два кактуса. О, глянь-ка, до чего хорошо придумано: омела в гидропонном кашпо! - А песок?! Вон там, видишь? Боже мой! Настоящий кварцевый песок! Рыжий такой, никакая не синтетика. А там, дальше… - глазам не верю! - неужели облако? Или туман? Господи, что я говорю - откуда здесь облако?
        - Это цветущая сакура, - не глядя, сказала Иоланта. Зубы ей не нужно было заговаривать. У нее болела голова.
        - Да, сакура. Ну, конечно, сакура. Какая прекрасная сакура! Она совсем как облако. Нет, ты видела когда-нибудь такие прекрасные облака? Сказка! Белоснежные. И розоватые. Просто не знаешь, с чем сравнить. Они похожи… они похожи… похожи на…
        И здесь я с глубоким прискорбием должен объявить, что романтическая приподнятость Фанта кончилась так же быстро, как началась. Больше того: он едва не прикусил язык. Дело в том, что единственное сравнение, которое пришло ему на ум, это… с творожным суфле…
        Анекдот
        (Предупреждаю: последнее слово этой маленькой главы будет самым дурацким образом рифмоваться с заглавием. Верьте мне: я этого не хотел.)
        Очередное отступление, которое я - даже помимо воли - должен сделать, связано с водителем монорельса. Он давно покорил меня своим устойчивым и недешево дающимся колоритом, и я просто не в силах подавить соблазн. Тем более что наш вагон почему-то замедляет ход и, кажется, сейчас остановится. Странно, вроде бы станции поблизости нет. Не беда, зато есть группа незнакомцев, которые, как и мы, страстно хотят попасть в заветную Обсерваторию, а рыцарское сердце нашего «мастера» не лишено сочувствия и способно, скорее, изменить разуму, подчиненному черствому компьютерному расписанию и бездушному пределу вместимости монорельса, чем дать людям пропасть на дороге.
        «Вроде бы свободных мест давно нет», - это мысль Фанта, и я оставляю ее здесь лишь как пример убогой наивности. Бедняга, он еще не знает, что таких остановок будет множество, и вместо обещанных двух часов поездка растянется на три, и каждый раз, остановившись, щедрый водитель будет зычно гаркать: «Эй! Жэнщин с рэбонкым! Пройды в канэц! Рэбонкым на колэн посадыт можын. Тут люды хотэл ехат! Понымаэшь?» - ив конце концов мастерски победит банальный афоризм о «резиновом монорельсе», доказав, что при умелом подходе вопрос о пределах грузоподъемности транспорта на Орпосе просто глуп.
        Как бы то ни было, душно ли, тесно ли, жарко ли, долго ли, а до Астрономического Сектора вагон все же доехал. И размякший Фант вылез из монорельса. И с полной уверенностью, что Иоланта следует за ним, с такой уверенностью, что даже не посмотрел на выходную дверь, благовоспитанно подал ей руку. Но случилось здесь вот что. Иоланта несколько поотстала в толчее, а по пятам Фанта спускалась какая-то совсем незнакомая старушка. И на руку, естественно, оперлась. И только теперь Фант решил посмотреть, чего же это Иоланта так долго вылезает. А посмотрев, мягко говоря, опешил. Нет, Фант действительно культурный человек, и в другой ситуации он сам подал бы руку выходящей из транспорта чужой бабушке. Но здесь… здесь все произошло несколько неожиданно. И именно неожиданностью можно объяснить тот ненормальный факт, что наш герой очень резко отдернул руку, и старушка, хоть и не больно, но все же шлепнулась на мартан.
        А вот смеяться тут не нужно. Во-первых, потому, что ничего смешного нет, только печально, во-вторых, потому, что я привел этот эпизод не для смеха, а исключительно с целью не упустить ни одной детали описываемой поездки, в-третьих же, последним человеком, который стал бы смеяться в данной ситуации, был сам Фант. Он покраснел до ушей, помог, разумеется, старушке подняться, но тут же - вот беда! - едва не уронил ее снова, потому что наконец-то подоспела на редкость немногословная в этот день Иоланта и очень внятно прошептала Фанту в ухо: - Идиот!
        Вокруг анальгина
        Описание Обсерватории и окружающей третьей природы уместно дать через восприятие Фанта. Для контраста: в силу обстоятельств наш герой смотрит на действительность через черные стекла. И в буквальном смысле тоже: наш Фант путешествует в солнцезащитных очках - светосвод в разгар дня бывает очень ярок.
        Между прочим, уж коли я завел разговор о внешнем виде Фанта, то нелишне было бы обрисовать, как он был одет. Полноватые ноги литератора обтянуты пересиненными - по моде - джинсами. Ниже располагаются ничем не примечательные сандалии, из которых выглядывают босые пальцы. Облик довершает в меру приталенная, очень яркой расцветки рубашка навыпуск, со шнуровкой на груди и рукавах. Лет сто назад такой наряд непременно обозвали бы декадентским, лет шестьдесят назад - стиляжьим. По нынешней моде - все в рамках сезонных рекомендаций.
        Не забыть бы и Иоланту. Аккуратная матерчатая шапочка с большим козырьком, неброское платьице из местного льна (дико дорогое!), босоножки, словом… Словом, если прибегнуть к орнитологическим сравнениям, то рядом с Фантом, напоминающим токующего тетерева, наша Иоланта вполне сходит за скромную тетерку.
        …Таким образом, перед Фантом и Иолантой лежал Астрономический Сектор. Рядом со станцией монорельса виднелось несколько крохотных прудиков, соединенных протоками, и до того, видимо, ненужных местным обитателям, что начинали эти пруды спокойно зарастать тиной и неторопливыми водными растениями. На языке экологии такой процесс называется засыпанием. По поверхности водоемов угрюмо плавали черные лебеди. Если бы Фант знал этот экологический термин, он вмиг придумал бы эпитет и для водоплавающих. Он назвал бы их «сонными». И уж никак не вязалась открывшаяся дремотная картина с великолепием блистательной, инкрустированной перламутром карты звездного неба, что была смонтирована на ближайшей стене. Размеры карты немаленькие: метров сорок в длину, а в высоту… В высоту карта, начинаясь от пола, доходила до самого потолка - значит, было в ней, учитывая особенности данного яруса, никак не меньше восемнадцати метров по вертикали.
        Стоило окинуть ее взглядом, и в глаза били веселые перламутровые искры, и солнце играло на десятках названий созвездий, выполненных полированным золотом, и бархатистый черный фон был такой необычайной манящей глубины, что казалось, будто не стена это, а сгустившаяся тьма, и туда можно войти, протиснувшись между звездами, а вот выйдешь или нет - неизвестно…
        Коридоры, выходящие на станционную площадку, были пусты. Оставив Иоланту на скамейке, Фант сделал несколько коротких пробежек по переходам, но так никого и не встретил. Более того, окошки киосков с клубниколой и квасом, аптечный ларек, будка книжного проката - все было закрыто. А напитки и таблетки очень интересовали Фанта и Иоланту. Какая-нибудь влага была просто необходима для их истомленных путешествием тел. Но… здесь мы должны отдать должное целеустремленности наших героев - жидкость не служила для них самоцелью. Она требовалась прежде всего Иоланте - для того чтобы запить таблетку от головной боли. Мигрень по-прежнему буйствовала. А вот таблеток не было. Так же, как и киоскера.
        Причина сего лежит пока вне нашего разумения, поэтому оставим бедную Иоланту бессильно поникшей на скамейке возле станции монорельса и последуем за Фантом. Будучи как-никак мужчиной, он предпринял более дальнюю вылазку по коридорам Астрономического Сектора.
        Поворот, еще поворот, и - вот оно: большая, просто громадная площадь с причальной мачтой посредине. Взгляд вправо, взгляд влево, и Фант замечает - не чудо ли? - истинный оазис коммерции в этом пустынном астрономическом краю - окошко с призывной надписью: «Касса причала». Вокруг будки никого, но это ничего не значит. Внутри - человек! Живой! И окошко открыто! Фант не знает еще, что сидящий внутри суровый транспортный работник так же скучает по бесхитростному общению, как и он сам, и поэтому наш герой долго еще будет удивляться доброте и отзывчивости официального лица. Не известно Фанту до поры и то, что должен же кто-нибудь в здешних аскетических условиях хоть что-то знать и толково делиться сведениями с неизбежными неинформированными гостями. Проще сказать, местная касса причала - это еще и справочное бюро. Но пока Фант просто-напросто рвется к Человеку-На-Своем-Месте.
        - Будьте добры, сударь, ответьте, пожалуйста, на маленький вопрос. Не сочтите за назойливость. Вы не знаете, случаем, «Аптечные товары» откроются сегодня? - Фант невероятно угодлив и раболепен. Он понимает, что в любой нормальной кассе его немедленно ударили бы по голове компьютером и с криками «Касса справок не дает!» долго топтали бы ногами, одновременно вежливо продавая билеты кому надо. Но - диво! - местный кассир явно сумасшедший.
        - Что ты, мил человек! - восклицает он без всякого намека на удивление. - Настюшка отправилась зубы лечить. А это, считай, как раз до кино сладится овощные ряды обежать. (Логическую связь между кино, овощами и дантистом Фант не улавливает.) Так что не жди.
        - А газетный киоск? - это Фант спрашивает уже просто так, из уважения к отзывчивости.
        - Э-э, друг! Хасан к дяде отправился, а там, сам знаешь, лаг-ман-магман, персики, пилав… Дядюшка новую комету нашел, большой человек.
        - Еще один вопрос, господин хороший. Как дископланы, летают отсюда до «Живописного Уголка» или нет?
        - Чтоб я помер, да зачем тебе нужен этот «Уголок»? Здесь хуже, да? Не нравится? Что говоришь? Там пересадку нужно сделать? Так садись на магнитоход и езжай до Административного Центра. Всего один час - зато какой красивый ярус увидишь! Бери билеты, тебе продам, - последнее сказано на редкость доверительным тоном. Можно подумать, кассир дал клятву держать билеты до самого отхода машины и продать их только брату жены или племяннику, но передумал либо же включил Фанта в число своих родственников.
        Фант колеблется, однако задает последний вопрос:
        - Да мы, в общем, в Обсерваторию направляемся. Как добраться до нее, далеко ли?
        - Эх, не везет тебе, хороший ты мой человек, - горюет кассир и едва не вылезает из своего окошка, чтобы обнять Фанта и пролить на его плече сочувственную слезу. - До Обсерватории близко: пройдешь по этому вот коридору, увидишь мостик, там указатель, спустишься на нижний ярус, там направо, пройдешь с километр, увидишь лифты, подымешься на два яруса - и сразу вход. Только смысла нет идти, милый, санитарный день там сегодня.
        Фант чувствует, что на него обрушивается светосвод. Прожектор на причальной мачте превращается в укоризненный глаз Иоланты.
        - Как - санитарный день? - отказывается он понимать. - Моют ее, что ли, Обсерваторию эту?
        - Моют - не моют, а такой порядок! - Кассир становится строгим. - Выходной сегодня.
        Фант возвращается к скамейке, продумывая, как бы утаить печальную новость. Он представляет мину Иоланты и пытается выиграть время.
        Но… Иоланта спит, свернувшись калачиком.
        Фант вздыхает, усаживается рядом и вытаскивает из кармана комп.
        - Спи, спи… - бормочет он. - Может быть, голова пройдет. А я пока поработаю…
        «ЭКСПОЗИЦИЯ», - набирает он заглавие куска, который собирается написать.
        ЭКСПОЗИЦИЯ
        1.Я спросил у Анфисы:
        - Как ты думаешь, что такое история? Она задумалась.
        - История?.. Хм, придется использовать это же слово, другого нет. Ты знаешь историю Булгаковского дома? - вдруг задала Анфиса встречный вопрос. - Ну того самого, на Садовой?
        - Как я могу ее знать, если ни разу в том доме не был? - удивился я. - Ты же знаешь, я покинул Землю мальчишкой и с тех пор на планету не возвращался.
        - Я тоже плохо помню Землю, - задумчиво произнесла Анфиса. - Однако о доме Булгакова могу рассказать многое. После смерти Михаила Афанасьевича целые десятилетия о его квартире никто не вспоминал. Но потом пошли публикации «Мастера и Маргариты» - сначала в журнале «Москва» более полувека назад, затем отдельными книжками, начался даже своего рода булгаковский бум, и тут все заволновались: а квартира-то? Там жили какие-то люди, к Михаилу Афанасьевичу отношения не имевшие, и общественность выдвинула идею организовать в доме на Садовой мемориальный музей. А в середине восьмидесятых годов прошлого века на лестнице, ведущей к квартире Булгакова, появились первые надписи. Очень быстро подъезд оказался изрисованным снизу доверху. Доверху буквально - потолок тоже был включен в вернисаж. Лозунги во славу Булгакова, словесные излияния - и словесный понос тоже, обязательно, какие-то ламентации, призывы не отдавать дом никому и никогда, рисунки - во множестве: Воланд, кот Бегемот - с примусом и без, сам Булгаков в знаменитой шапочке Мастера и, разумеется, Маргарита - непременно в обнаженном виде, однако рамки
приличия никто не переступал. В этот подъезд москвичи ходили как на выставку. Да что москвичи - из других городов приезжали. А затем - после длительной осады и упорной борьбы - дом захватило В ведомство. И устроило там некий казенный департамент. С охраной у входа, пропускной системой и прочими прелестями режимного характера. Общественность подняла вой - ан поздно. Первым делом Введомство произвело в доме капитальный ремонт. Все граффити были соскоблены, стены отштукатурены и выкрашены. И вот - веришь ли? - сюрприз: спустя месяц на стенах казенного подъезда вновь появились рисунки и надписи. Охрана с ума сходила - а стены продолжали покрываться граффити. Говорят, были даже облавы - результата они не принесли. Прошел год - стены в подъезде снова отчистили, на них легла свежая краска. И опять «табула раза» не просуществовала и двух недель: рисунки проступили на ней словно сами собой, словно только для этого подъезд и предназначался - быть булгаковским вернисажем, служить вечным «мементо». Родилась даже легенда, что художеством занимаются сами Введомственные, но я не верю этому: в дом вселились люди
беспредельно серьезные, им ли предаваться булгакомании? Но, между прочим, борьба между Введомством и невидимыми стенописцами продолжается до сих пор…
        - Зачем ты мне все это рассказываешь? - не вытерпел я. - Прелестный анекдот, но я ведь, помнится, задал тебе вполне конкретный вопрос…
        - Так я и отвечаю на него. - Анфиса надула губы. - История - в смысле Geschichte - тот же булгаковский подъезд. Суровые Введомства раз за разом отбеливают ее страницы, но люди, презирая запреты, находят самые немыслимые возможности, чтобы на девственные листы заново легла уничтоженная было правда - во всей ее наивности, неприглядности и обнаженной чистоте.
        - Ах, не о том ты говоришь! - Я всплеснул руками. - Какие-то намеки, аналогии… Вот давай посмотрим, что писал об истории знаменитый Энциклопедический словарь Брокгауза и Ефрона…
        Фант внезапно останавливается и, подключив свой комп к центральному компьютеру, вызывает из памяти текст словаря.
        «История», - находит он в тринадцатом томе и продолжает писать, загнав цитату в соответствующее место своего произведения.
        «Слово „История“ греческого происхождения (ibropia); первоначально оно значило исследование, разузнавание, повествование о том, что узнано… В настоящее время оно употребляется в двояком смысле, а именно, для обозначения известного знания (historia rerum gestarum, или история как наука) и для обозначения того, что составляет предмет этого знания (res gestae - история в смысле совокупности фактов прошлого)… И, в смысле совокупности самих фактов прошлого, может быть не только предметом непосредственного изображения, но и предметом такого теоретического исследования, которое ставит своей целью понять самую сущность (quid proprium) процесса, совершающегося в жизни отдельных народов или всего человечества…»
        - Вот видишь? - спрашиваю я у Анфисы. - История бывает «rerum gestarum» и «res gestae» - ты какую имела в виду?
        Молчание.
        - Ты спишь? Молчание. Анфиса спит.
        Я забыл сказать, что она кормит двухмесячного сына, и дело происходит в три часа ночи. Разговорами я пытаюсь помочь ей бодрствовать, но она спит. Малыш трудится своим крохотным ротиком и от усердия чмокает губами. Мимо его кроватки, мимо квартиры, где мы сидим, мимо блока, в котором мы живем, мимо грандиозного Орбитального Поселения, построенного на страшную сумму денег в безумно короткие сроки, из прошлого в будущее движется История. Обдумывание дефиниций не под силу Анфисе в часы ночного кормления. Она спит сидя. Вся История мира для нее сейчас заключена в сынишке…
        - «Понять самую сущность процесса, совершающегося в жизни отдельных народов или всего человечества…» - читаю я вслух строки из энциклопедического словаря.
        - Ага, как же, «понять самую сущность», - неожиданно говорит Анфиса, не открывая глаз. - Держи карман шире. Если бы кто хотел, чтобы мы эту сущность поняли! А попробуй-ка, достань журналы и газеты восемьдесят шестого - девяносто второго годов прошлого века. Фигу! - голос Анфисы пропитан горечью. У меня по коже бегут мурашки. Может быть, это сомнамбулическая логорея? Не худо бы медицински засвидетельствовать это прямо сейчас: компьютер-то ведь все фиксирует… - В библиотеках они всегда на руках, компьютерные коды доступа засекречены, выходы в соответствующие «онлайн» Глобальной Сети заблокированы, а если начнешь прорываться - неизбежно наткнешься на «цепную» сторожевую программу, которая тебя ни за что не отпустит и спустит твой личный код прямехонько в «цедо». В букинистических магазинах периодики той эпохи не бывает вовсе. Вот и «пойми сущность»! Слушай, - Анфиса широко распахивает глаза, - а может, этого периода вовсе не существовало, а? Восемьдесят третий, восемьдесят четвертый, восемьдесят пятый, а потом сразу девяносто третий…
        - Ты с ума сошла? - завожусь я с пол-оборота. - Ты что несешь? Это, значит, получается, что и Чернобыля тоже не было?
        - Был… - Анфиса потерянно отворачивается.
        - И Неприятности не было? - я еле сдерживаюсь, чтобы не кричать.
        - Была… - шепотом отвечает Анфиса и начинает плакать.
        Я чувствую, что на щеках у меня разгораются красные пятна. Мне стыдно. Я перевожу взгляд на детские стиснутые кулачки. Ужасно стыдно. Я вел себя как последний подлец. Малыш изо всех сил цепляется шестипалыми ручонками за отворот материнского платья.
        Фант задумывается. Он пробегает пальцами по клавиатуре компа: написанный текст уходит в файл, а на дисплее зажигается надпись: «Записная книжка. Мысли впрок». Поразмыслив еще минуту, Фант пишет:
        Подлость. Подлость многолика, и в этом ее устойчивость и живучесть.
        Мы никогда не уважали бы себя, ощути мы внутри хоть каплю подлости. О нет! Мы - каждый из нас, бескрылых, ощипанных птиц, мыслящих тростинок и прямоходящих некопытных безрогих - уверены, что в нас нет ни атома подлости. Но зато мы являем собой коацерватную лужу, где есть и капелька ненависти, и капелька ревности, и капелька раболепия, и капелька высокомерия, и капелька алчности. И каждая из этих капелек может разлиться в озеро подлости, море чужого горя и океан нашей собственной безысходной тоски по утраченному добру…
        Вот теперь Фант, удовлетворенный, откидывается на скамеечке. Начало ЭКСПОЗИЦИИ есть. Теперь надо подумать о цитате. Следуя законам построения фуги, цитата должна идти после текста определенного куска. По счастью, Фант случайно помнит код цитаты, которая, по его мнению, в данном случае будет на месте. Он набирает: «3819457». На дисплее проявляется текст:
        КОРОЛЬ. …Ты безнравственный человек, Бекет. (С тревогой.) Как надо говорить: безнравственный или бессовестный?
        БЕКЕТ (улыбаясь). Это зависит от того, что имеется в виду. Единственное, что бессовестно, государь, это не делать того, что нужно, тогда, когда это нужно.
        КОРОЛЬ (приветствуя толпу, милостиво). В общем, нравственность - это лекарство, в которое ты не веришь?
        БЕКЕТ (кланяясь, вслед за королем). Это средство для наружного употребления, государь.
        В конце цитаты Фант ставит звездочку. Она обозначает примечание. А примечание Фант пишет такое: «Здесь и далее - все, что сочинено не мной (в данном случае - Ж. Ануй „Томас Бекет“, действие второе), по неизвестным причинам относится к Противосложению».
        Фант пишет очень быстро. У него легкая рука, Вот и сейчас - почти 8000 знаков он написал за полчаса. Иоланта все еще спит. Фант разминает пальцы и продолжает:
        2.Мы опасливо подошли и осторожно заглянули внутрь. Там было темно и жарковато. Через равные интервалы времени нас обдавало порывами удушливого ветра, дурно пахнущего и обжигающего кожу. Над нами поблескивали шестнадцать гигантских блоков матового цвета. Они располагались по дуге. Ровно столько же им подобных окостенений эмалево сверкали прямо перед нами. В четвертом слева была дыра. Я заглянул туда, но на меня ринулись клубы такого смрада, что я еле удержался на ногах и не свалился в вязкую пузырчатую жидкость, скопившуюся по ту сторону дуги. «Не провалиться бы на обратном пути», - подумал я про дыру и сообщил об этом моей верной подруге.
        - А ты уверен, что мы будем возвращаться именно этой дорогой? - едко спросила у меня верная подруга.
        - Готово! - восклицает Фант и, не глядя, проводит пальцем по кнопкам компа. На экране зажигается случайная комбинация цифр и следом - цитата:
        - Господи Иисусе! - воскликнул я. - Да здесь целый новый свет!
        - Нисколько он не новый, - возразил добрый человек, - а вот говорят, что где-то неподалеку есть новая земля, с солнцем и с луной, и что на ней творятся славные дела, однако наш свет древнее.
        Ф. РАБЛЕ. «ГАРГАНТЮА И ПАНТАГРЮЭЛЬ», КНИГА ВТОРАЯ - «ПАНТАГРЮЭЛЬ, КОРОЛЬ ДИПСОДОВ…», ГЛ. XXXII
        Фант разогнался и строчит, уже не отрываясь:
        3.Мы с супругой прибыли на космодром, когда все уже было готово к полету. Вокруг стартовой площадки толпились любопытные родственники, друзья, знакомые, фотокорреспонденты, киношники и операторы телевидения. Режиссер телестудии попросил передвинуть ракету на десять метров, иначе она не влезала в кадр. Члены правительственной комиссии предложили режиссеру передвинуть телекамеру. Режиссер осерчал.
        Мы с супругой раздавали автографы и сувениры и продвигались к кораблю. Это был очень хороший электронно-фотонно-гравионный космолет на лама-дрицах с пертурбаторами, чудо техники второй декады XXI века, гордость нашей науки, детище отечественного лама-дрицестроения, напичканное до отказа электроникой, с полностью автоматизированным управлением и ручной подачей топлива. Он преспокойно одолевал световой барьер и мог с бесконечной скоростью лететь в тартарары.
        Мы поднялись по лесенке в кабину, загрузили в холодильник пиво, помахали всем из окошка ручками, устроились в мягких креслах-качалках и нажали необходимые кнопки.
        Все смазалось, распалось, вновь соединилось, заволоклось пылью, закружилось в гравионном вихре, затурукало, загикало, треснуло, мелькнуло, сказало: «Пламенный привет покорителям космоса!» - и мы в пространстве.
        «Господи! Летим!» - произнесли мы, закуривая душистые сигареты.
        «Это безобразие пора прекратить!» - произнесли мы и задернули шторы, когда пролетавший мимо спутник системы «Гласность» заглянул нам в окно.
        «Не врезаться бы в квазар!» - произнесли мы, подбросив в топку электронов.
        Что-то звонко лопнуло. За окнами засеребрился несказанный свет. «Вошли в гиперпространство», - заметила супруга. «Выйдем ли?» - тоскливо вздохнул я. «Это пока для науки неважно, - строго возразила супруга. - Лучше взгляни, сколько здесь разнообразных планет». - И она отдернула занавески.
        Планет было до ужаса много. Они теснили одна другую и занимали все пространство. Для вакуума просто не оставалось места. Потом мы узнали, что он все-таки встречается, но крайне редко, по каковой причине его приравняли к благородным металлам и используют для обеспечения бумажных денег.
        - Скажи, пожалуйста, куда мне отсюда идти?
        - А куда ты хочешь попасть? - ответил Кот.
        - Мне все равно, - сказала Алиса.
        - Тогда все равно, куда и идти, - заметил Кот.
        - Лишь бы попасть куда-нибудь, - пояснила Алиса.
        - Куда-нибудь ты обязательно попадешь, - сказал Кот. - Нужно только долго идти, никуда не сворачивая!
        Л. КЭРОЛЛ. «АЛИСА В СТРАНЕ ЧУДЕС»
        4.И топали мы по болоту, и шли неизвестно куда, и проваливались на каждом шагу, и все это потому, что не знали тропы. Кроме всего прочего, у нас не было компаса, а на горизонте ничего не просматривалось: все болото, да голое болото, да унылая хлябь, да топь мертвая. В довершение всего мы не совсем твердо знали, куда должны выйти, и уж вовсе не ведали, зачем идем.
        Под ногами громко и хлюпко чавкало, трясина студнеобразно колыхалась, кочки уходили вглубь, бурая с прозеленью вода поднималась при каждом шаге до щиколоток.
        Мы - я и моя спутница - давно уже перестали роптать, выяснять отношения, доискиваться, кто первый все это затеял, - мы берегли силы и, сжав зубы, перли по необъятному болоту куда глаза глядят.
        Ноги то и дело соскальзывали с кочек - срывались в липкую муть, я останавливался по колено в воде и дико озирался. Под подошвами чавкал то немецкий сексофоник, то японская голокамера, а то и вовсе французские духи. Нет-нет, я не говорю, что на болоте воняло. Там пахло довольно изысканно, я бы даже сказал, элегантно, да что говорить, мы бы и не удивились, если бурая жижа на вкус оказалась бы, например, черепаховым супом на первое и рагу из куриного филе с шампиньонами под соевым соусом на второе.
        Вы должны иметь приличных, хорошо одетых детей, а ваши дети тоже должны иметь хорошую квартиру и детей, а их дети - тоже детей и хорошие квартиры, а для чего это - черт его знает.
        А. ЧЕХОВ. «ЗАПИСНЫЕ КНИЖКИ»
        Фант косится на Иоланту. Теперь ему важно, чтобы она не проснулась до того, как он закончит. Само вдохновение спустилось на мягких крыльях к Фанту, и он твердо знает, что не встанет со скамейки, пока не поставит в ЭКСПОЗИЦИИ последнюю точку.
        5.Мы с женой и предполагать не могли, что нам уготовят такой роскошный подарок. Конечно, повод был не маленький - зачатие ребенка, - но все же недостаточный, на наш взгляд, чтобы дарить нам дом. И не просто дом, а Хоромы, и не просто хоромы, а ДВОРЕЦ.
        Вереница лимузинов остановилась перед фасадом, старшина милиции любезно открыл нам дверцу, мы разъединились, вылезли и ахнули от изумления. Перед нами расстилался, и простирался, и высился, и красовался пятиэтажный особняк.
        - Это все нам? - спросили мы, падая одновременно в обморок и в объятия друг другу.
        - Вам, вам, - успокоили нас, - кому же еще? Вы одни у нас такие, счастливые…
        Где мне раздобыть краски, откуда взять слова, чтобы описать это чудо архитектуры? С чем сравнить его: с «Тысячью и одной ночью»? С послеобеденным сном народного депутата? С садами Семирамиды? С чем?
        Фасад здания украшал изумительный портал, причем дорический, на что указывали абаки над пилястрами, и это никоим образом не дисгармонировало с общим видом здания, сверхсовременным по стилю. Хотя, вполне возможно, модернистский облик его как раз и создавался сочетанием разных стилей и эпох, а эклектикой тем не менее даже не пахло.
        Сами пилястры были выполнены в виде грифонов. Из разинутых пастей грифонов пыхало разноцветное пламя - самое что ни на есть настоящее. Особенно впечатлял грифон с языком салатово-зеленого огня. Не исключено, что и сами грифоны были настоящие, мы на это как-то не обратили внимания.
        Перед домом разлеглась изысканнейшая и нежнейшая лужайка, посредине которой бил фонтан в двести метров высотой. Что удивительно, бил он совершенно бесшумно, и вода не падала вниз, а исчезала в высшей точке струи.
        Представитель Строительного Управления вручил нам платиновый ключик, подав его на атласной подушечке, и махнул рукой кому-то за нашей спиной. Тотчас же невидимый оркестр тихо и мелодично заиграл что-то невыразимо-чарующее. Я вставил ключ в скважину и, дрожа от восторга, повернул его. Отдаленный перезвон хрустальных колокольчиков - и дверь отъехала в сторону.
        Легкое дуновение ветерка из глубины дома принесло нам тысячи тончайших запахов, сливавшихся в фантастическую симфонию, где первыми скрипками были орхидеи-однодневки и еле ощутимый привкус послегрозовой свежести, - мы вступили в зимний сад, занимавший весь нижний этаж.
        Если смотреть снаружи, то на этом этаже вообще не было окон, но когда мы попали внутрь, то донельзя удивились: стены были односторонне прозрачны, даже кристально прозрачны, и ровный дневной свет заливал оранжерею, не оставляя ни одного темного уголка.
        - По своему желанию вы можете изменять прозрачность стен, - услужливо подсказал представитель СУ.
        В этот час дня в оранжерее порхали райские птицы, переполняя своим беззаботным пением наши и так насыщенные легкостью души. Под ногами хрустел гравий, кое-где журчали ручейки. В тех местах, где несколько ручейков сливались в один, виднелись легкие мостики. С этих мостиков можно было ловить рыбу, в избытке населявшую ручейки покрупнее и поглубже. По понедельникам в них водилась форель, по вторникам - стерлядь, по средам выпускали небольших осетров, четверг отводился для угрей, пятница - для хариусов, суббота - для белорыбицы, а в воскресенье можно было особой сеткой отлавливать лангустов.
        Ночное освещение зимнего сада ничем не отличалось от дневного благодаря хитроумному размещению скрытых гафниевых светильников.
        Растительность здесь была в меру экзотическая, в меру привычная, но без дурманящих запахов и без тяжелых испарений.
        - Простор, свежесть, еле заметный ветерок, иногда ощущение далекого моря, - лапидарно пояснял маг-волшебник из СУ.
        Моя жена дернула меня за руку. Я обернулся: в ее глазах стояли слезы.
        - Пошли отсюда, - горестно сказала она.
        - Тебе здесь не нравится? - изумился я.
        - Нет, - она покачала головой.
        - Почему?
        - Не знаю… И вообще… Одеться бы…
        Я увлек ее за собой в дальний угол зимнего сада, разобрался с системой прозрачности и освещения, устроил полумрак и принялся целовать мою грустную жену, стараясь успокоить ее. Внезапно свет снова вспыхнул в полную силу, и почтительный голос произнес:
        - Пожалуйте на второй этаж.
        Чертыхнувшись, я повел жену к мраморной лестнице, устланной ковром из шкур американского гризли.
        …Странно устроен человек: если перед ним лестница, ему обязательно надо вскарабкаться на самый верх. На самом верху холодно, дуют очень вредные для здоровья сквозняки, падать оттуда смертельно, ступеньки скользкие, опасные, и ты отлично знаешь это, и все равно лезешь, карабкаешься - язык на плечо. Вопреки обстоятельствам - лезешь, вопреки любым советам - лезешь, вопреки сопротивлению врагов - лезешь, вопреки собственным инстинктам, здравому смыслу, предчувствиям - лезешь, лезешь, лезешь… Тот, кто не лезет вверх, тот падает вниз, это верно. Но и тот, кто лезет вверх, тоже падает вниз…
        6.Темный такой угол попался. Очень уж темный был этот угол. Не то чтобы черный или мрачный. Нет, просто темный, но все же немного жутковатый. И вообще сора много на полу, запросто можно ногу сломать. А щели такие, что недолго и шею свернуть. Не то таракан выскочит, подомнет, заразой обдаст, усами засечет, члениками затопчет, хитином своим заскрежещет. Съест ведь, противный…
        Вот и крадемся мы с благоверной, за обгорелыми спичками прячемся, в руке у меня - заточенный конский волосок: не дай Бог муха сверху брякнется, своими нечистыми лапами защупает да свору бактерий напустит: ужо промаху не дам, в самое брюхо ей воткну волосок, - подохни, погань!
        В тот самый темный угол крадемся - любопытство одолевает. В середине-то пыльно, пусто - ничего интересного. И свет какой-то плоский, ровный, бледненький, хоть линуй его в клетку и играй в крестики-нолики. А угол-то, однако, - темный! Что там такое, интересно? Может, нечисть потаенная - тогда дёру! А может, кто какую Штуковину обронил, железяку какую-нибудь полезную или палочку обструганную, - тогда пометим чем-нибудь: мол, наша, придет время - используем. Это когда большие вырастем. И лучик света туда хитро падает, в этот темный угол. Хилый такой лучик, еле заметный. А вдруг он нашу Штуковину освещает? Тогда передвинем его, а то и вовсе уберем: перережем пополам, сложим аккуратненько - ив карман. Во-первых, вещь нужная - белье повесить или там щели законопатить, чтоб не дуло, во-вторых, Штуковину нашу никто не заметит.
        Прислушиваемся: нет ли тараканьего топота? Вроде тихо. Вдруг передо мной канат какой-то, прямо из пола растет, под малым углом вверх уходит. И перед благоверной тоже канат. И справа их штук десять можно насчитать, слева столько же. Все вверх и вдаль тянутся, как растяжки, наподобие цирковых. Я подозвал благоверную: что за ерунда? Не знаю, говорит, впервые такое вижу, может, полезем, говорит, по ним, разузнаем, что такое, а то попремся под ними, а сверху на голову что-нибудь эдакое - у-у-ух! - поминай как звали. А не сверзимся мы оттуда сами? - отвечаю ей, - у-у-ух! - на нашу Штуковину, не поломаем ее и кости в придачу? Уж постараемся не сверзиться, говорит, от нас ведь зависит, заодно сверху Штуковину получше разглядим.
        И пошли мы с благоверной по канату. А он ничего - толстый, упругий такой, слегка раскачивается, но держит великолепно. Он почему-то клейкий оказался: не то что упасть - ногу отодрать тяжкая работа. Десять шагов сделали - свету невзвидели: не поворотиться ли? Обернулись - батюшки! - внизу уже таракан бегает, зубы скалит, клыками клацает, свирепый такой, а ростом что твой упитанный кабан. Усами нас пытается достать, аж повизгивает от злобы. Теперь - только вперед. Сделали еще по шагу, и тут: ж-ж-ж-ж… Новая напасть: комар объявился. Долго в этих краях кровососов не было, заждались совсем, чтоб они пропали, малярия их задави! А этот хобот свой выставил, нацелился - и пикирует на мою благоверную, воет при этом для устрашения. Благоверная - «ах! мне дурно!» - в обморок брякнулась. Я, однако, не растерялся, подпрыгнул ближе, изловчился - выпад! туше! вероника! еще выпад! - есть! В самый нервный узел угодил своим конским волоском. Комар словно окаменел, даже матернуться не успел - хлопнулся вниз на пол: крылья обломаны, хобот погнулся, - словом, неважное зрелище. Я обернулся - Господи! где же благоверная?
Нагнулся - елки зеленые, вот же она висит: ноги-то приклеены, а обморок натуральный был. Висит она вниз головой, юбка к голове откинулась, - я ржу, как лошадь, она меня ругает на чем свет стоит, багровая - вылитая свекла. Впрочем, это не от ругани, а от ее положения она свекольной стала. Но умудряется орать: такой-сякой, я погибаю, он гогочет, идиот, тупица, дубина…
        В общем, поднял я ее, одернул юбку, отряхнул, успокоил - мы дальше двинулись.
        Путь вверх и путь вниз - один и тот же путь.
        ГЕРАКЛИТ
        Все. Точка. Фант повернулся к Иоланте и понял, что она давно не спит - наблюдает за ним.
        - Ну, ты узнал что-нибудь? - говорит Иоланта. - Я тут вздремнула чуток.
        - Пошли в Обсерваторию, - скромно предлагает Фант, выключая компьютер. - Здесь недалеко.
        - Слава Богу, хоть Обсерватория на месте, - томно говорит Иоланта. - Я уж думала, ты как всегда все перепутал.
        Кукиш с маслом и ядом
        Путь в Обсерваторию был недолог, но тягуч. Идти пришлось по длиннющему коридору, самодвижущаяся дорожка бездействовала, светосвод почему-то жарил в полную силу, словно бы и не компьютер управлял терморегуляцией, а какой-нибудь запойный истопник.
        Вдобавок, редкие фонтанчики с питьевой водой, как на грех, не работали, и вообще казалось непонятным, что могло с ними приключиться, разве что работники водопровода все разом снялись с места и двинулись в гости к дядюшке того самого Хасана из газетного киоска, чтобы принять участие в торжестве астрономического значения.
        Но вот наконец лифты, быстрый подъем, двери раздвинулись, и глазам наших героев открылся большой зал с фонтаном посредине. От фонтана начинались два пандуса, которые широкими дугами вели к противоположной стене - выпуклой, с неуловимыми переходами одного объема в другой, - словно стену эту не просто построили, а долго формовали, нудно перебирая одно за другим уравнения высшей топологии. Эти выступающие формы сильно напоминали часть инопланетного летательного аппарата, который замер на покрытии яруса, чтобы через секунду свободно воспарить в небеса… то бишь, проломить светосвод.
        Фант готов был биться об заклад, что это не Обсерватория, а недавно возведенный санаторий для особо ответственных работников агрокосмического комплекса. И… проиграл бы. Потому что изящный перст указателя был направлен именно на «инопланетный аппарат» и надпись - почему-то на двух языках - гласила: «Обсерватория. Obserpatory». Очевидно, местных школьников специально водили к этому указателю, дабы на практике доказать, что английский язык - не досужая выдумка надоедливых учителей, не легенда далекой Земли, а объективная реальность.
        О да! Космические пришельцы знали толк в летательных аппаратах. А создатели этого сооружения прекрасно разбирались в законах совершенства. Стеклобетонные панели сверкали так, словно на изготовление их пошел чистейший кварцевый песок, плиты облицовки едва не опалесцировали, отливая волшебным муаровым блеском, в огромных зеркальных плоскостях играли краски радужного светосвода и плескались изумрудные кроны пальмандариновых деревцев, рассаженных по периметру зала. В глянцевой листве, словно новенькие наполеондоры, лучились червонным сиянием источающие благоухание плоды. Разве могла за всем этим великолепием скрываться обыкновенная Обсерватория? О нет, этот Сезам был достоин только сокровищницы Али-Бабы. Или, на худой конец, несметных закромов легендарного Монте-Кристо. Или, уж в крайнем случае, объединенного золотого запаса Микронезии.
        А в уголке этого грандиозного живописного полотна, словно косая ленточка анонса на обложке журнала (словно помета «подделка» на оригинальном с виду пейзаже гения), значилось объявление: «Сегодня санитарный день». Неприметное и скромное, оно тем не менее перечеркивало панораму от края до края и от пола до потолка. Несчастный Али-Баба! Он бы еще смирился, если бы богатства разбойников были закрыты на переучет. Но тайник не открылся по другой причине: ужасные грабители, вместо того чтобы вершить набеги, нарядились в фартуки и, насвистывая песенки, принялись смахивать пыль с бриллиантов…
        - Так, - произнесла Иоланта сквозь зубы, внимательно перечитывая объявление. - Больше я с тобой никогда никуда не поеду. Во-первых, из Курортного Сектора с этого дня - ни шагу. Если, конечно, мы сможем туда вернуться. А во-вторых, в будущем году я проведу отпуск ОДНА, И буду делать что захочу, когда захочу и именно таким манером, каким мне заблагорассудится. А заблагорассудится мне сидеть на одном месте, каждый день загорать и купаться в Большом Бассейне. Понял?
        Если бы я захотел, то назвал бы эту речь тирадой. Но Фант уже опередил меня.
        - Ничего себе тирада! - так он и высказался. - И заявочка ничего себе! Ну хорошо. На будущий год увидим. Но сейчас-то еще ничего не потеряно. У меня с собой писательское удостоверение.
        И справка о предоставлении пансиона. Посмотрим, как они посмеют нас не пустить.
        - Посмотрим, сказал слепой. - ответствовала Иоланта, потирая виски.
        …И Фант смело шагнул во дворец.
        Едва он ступил на пандус, как движущаяся лента понесла его, часть стены с тихим свистом унеслась ввысь, и вот уже Фант - в царстве астрономических грез.
        Истинно: великолепие этого чертога можно было полностью постичь только изнутри, где - в силу тонко учтенных законов перспективы - сказочная постройка казалась еще больше, чем выглядела снаружи. Стены были отделаны деревянными панелями неопределимого сорта, но, без сомнения, высокого качества. Красовались мозаичные панно, сработанные чуткими руками орпосовских умельцев. Тускло и правдиво блестела чеканка. Спокойным водопадом стекала откуда-то сверху лестница, застланная тяжелым - без орнаментальной пышности - ковром. Где-то в недрах таились кафе и бар. Музыка, которая подтверждала бы их существование, по санитарным причинам не доносилась - очевидно, музыканты занимались полировкой роялей и перетягиванием арф, - зато вывеска «Кафе-бар» помещалась на самом видном месте. Ей не хватало только одного - неонового сияния.
        Фанту показалось на время, что он попал в зал заседаний высшего эшелона власти, и единственное, в чем задержка, - ждут опаздывающего по престарелости Муамара Каддафи. Впрочем, через минуту наваждение исчезло. Здесь вообще никого не ждали. И в первую очередь не ждали его самого - Фанта.
        По огромному вестибюлю бродили какие-то заспанные личности. Наиболее утомившиеся от сражений с антисанитарией дремали в удобных креслах, нежась вблизи необъятных демонстрационных экранов. Фант не удивился бы, если, попав в заветный обсервационный зал, обнаружил бы там самых рьяных поборников гигиены. Он так и видел, как они лежат, свернувшись калачиками под мощными телескопами, и созерцают прохладные сны, убаюканные низкотемпературной спячкой. А вокруг - результат недавнего сражения с переносчиками заразных заболеваний - валяются легионы растерзанных трупов - крыс, тараканов, блох, вшей, малярийных комаров и мух цеце.
        Сидящий в крайнем кресле очень толстый служитель Обсерватории лениво приоткрыл один глаз и пробормотал: «Закрыто».
        О-о, мы-то знаем, Фант не из тех, кого так просто отпугнуть.
        - Извините, ради Бога, - очень внятно и решительно произнес он. - Дело в том, что я прибыл к вам по спецзаданию Союза писателей Орпоса. Я, конечно, понимаю, что попал в несколько неудобное время, но, войдите в положение, я ехал издалека, времени у меня всего один день, и если я тем более не сумею сделать у вас голограммы, - все более воодушевляясь, врал Фант, - произойдет просто-напросто ЧП…
        - Задание с собой есть? - перебил его сидящий. Он чуть-чуть оживился и открыл второй глаз.
        - Командировка? - переспросил Фант, чувствуя под собой пустоту.
        - Ну командировка, - согласился толстый.
        - Нет, командировочного удостоверения у меня с собой не имеется, - на ходу маневрировал Фант. - Я, собственно, направлен не только к вам, но, главным образом, в Курортный Сектор для сбора материалов по терра-ностальгии. Видите ли, я пишу сейчас книгу под названием «Дом, родимый дом». В Курортном Секторе - самый подходящий контингент… Сублимация естественной тяги побывать на родной планете… Словом, удостоверение мое находится сейчас там. На рекба… э-э… в административном блоке… на предмет соответствующего штампа… - Фант нырнул в такую немыслимую лживую чушь, что, попадись ему человек, хоть раз в жизни ездивший в писательскую командировку, наш герой неминуемо был бы доставлен кое-куда по подозрению в какой-то непонятной, но, скорее всего, чудовищной афере. К счастью, собеседник Фанта, очевидно, никогда в жизни из Астрономического Сектора не выезжал. Может быть, он даже родился в проклятой Обсерватории и дал зарок ни на шаг не отлучаться от отчих светосводов.
        - Раз нет, то и нет, - кратко подвел он итог беседе, имея в виду документированное «задание», и снова закрыл глаза. Разговор явно исчерпал его силы. Но Фант не собирался сдаваться. Иоланта, кстати, тоже вошла в чертог и присела неподалеку - с печатью фатализма на лице она прислушивалась к звукам осады. Между нами, ей давно уже не хотелось пробиваться в Обсерваторию и глазеть на Землю. Достаточно было и этого роскошного преддверия: прохладно, тихо, можно посидеть, авось и головная боль пройдет…
        - Вы меня не совсем верно поняли, - Фант бросил в атаку новые подразделения вдохновенной неправды. - Я ведь не претендую на осмотр всей Обсерватории. Мне достаточно постоять под прозрачным куполом, заглянуть в телескоп, перекинуться несколькими фразами с учеными, сделать несколько снимков - и все, задание будет выполнено. Заметьте, о гамма-телескопе, гелиотелескопе, нейтринных ловушках я и не заикаюсь… Поймите, я ведь обещал самому Невклидову… - Для убедительности Фант помахал в воздухе видавшей виды синтетической сумкой с «аппаратурой». Внутри действительно лежал аппарат - не голокамера, а старый фотоаппарат «ЛОМО-500» - любительская игрушка, заряженная цветной пленкой. Также там было махровое полотенце - Фант просто забыл его выложить, - оно-то и придавало подозрительной сумке объемистый вид.
        - Почему один день? - толстый с сожалением открыл глаза и вопросительно уставился на Фанта. Битва с надоедливым посетителем уже измучила его, поэтому, предвидя затяжной характер военных действий, он решил экономить слова. - Завтра открыто. Приходите - пустим.
        - Очень большой объем творчества, - веско произнес Фант и за неимением новых аргументов выхватил из кармана удостоверение.
        - Я не решаю. Директор решает, - испугался толстый при виде очередной осадной машины.
        - А где директор?
        - Уехал.
        - Скоро будет?
        - А я знаю?
        - А заместитель?
        - Обедает.
        - Давно? - как мы видим, Фант с успехом перенял пулеметную тактику врага.
        - Только ушел.
        - Кто-нибудь из администрации на месте?
        - Нет никого! - с мукой в очах выдавил толстый, и стало понятно, что он тоже врет. Причем, как и наш герой, крайне неумело. Он явно имел отношение к администрации. Может быть, сам был заместителем. Если не первым, то вторым или третьим. Например, заместителем по вопросам охраны Обсерватории от работников литературного фронта.
        - Я подожду, - царственно провозгласил Фант и даже сделал величественный жест рукой, как бы разрешая лживому администратору не подниматься из кресла, чего тому и в голову не приходило сделать. Толстый радостно смежил веки. Он от души надеялся, что, когда в следующий раз откроет глаза, наглого писателишки не будет и в помине.
        Фант вышел в зал с фонтаном. Очень хотелось покурить, но он не знал, можно ли дымить в святая святых астрономического царства. Мерзкая тоска снедала его уязвленное сердце. Он как-то уж очень отчетливо понял, что в Обсерваторию ему не пробиться никаким мыслимым образом, что вся затея поездки глупа, если не истерична, что Иоланта этого ему долго не простит, что… Таких «что» набиралось очень много. Но благоразумие боролось с ущербленной гордостью, и гордость победила. Не любим мы, ох как не любим, когда злодейка-судьба ни с того ни с сего бацает нас наотмашь по сусалам. Очень это обидно. Хочется дать сдачи, машешь кулаками в воздухе, хрипло рычишь, а эффект один: внезапно понимаешь, до чего же ты смешон со стороны. И невидимые миру слезы непонятой души так и брызжут во все стороны, смешавшись с кровью раненого самолюбия.
        Одно хочется мне заметить в этой ситуации. Фант не был бы писателем, если бы не извлек пользу из полученного урока. На фоне личных безрадостных эмоций проявилось рассуждение, так сказать, социально-обобщающего свойства, и герой наш уразумел, что это очень дурно, когда чертог науки трансформируется в рекламно-коммерческое предприятие. В таком нетипичном случае на место цеховой гордости астрономов, соединенной с желанием разделить научно-познавательные красоты Пространства и ностальгическое зрелище родной планеты Земля с любым интересующимся, заступает всепожирающая страсть к эксплуатации доходного места. «И дело здесь не в том, что сегодня санитарный день, - прояснял себе Фант эту замысловатую конструкцию, - а в том, что - зачем же кафе-бар и облик резиденции венецианского дожа? Не лучше ли просто - рядовая дверь в стене и скромная табличка: „Просим извинения у посетителей. В целях профилактики и по причине важности научных работ текущего этапа, доступ в Обсерваторию по понедельникам (да пусть тогда хоть по средам и пятницам тоже, не жалко!) не разрешается“».
        Фант побродил вокруг фонтана и вернулся к третьему заместителю венецианского дожа. Как ни странно, но того постигла разительная перемена. Видимо, он выспался, потому что пересел в другое кресло - ближе к похорошевшей Иоланте - и что-то сладко ей ворковал.
        - Директор, наверное, скоро будет. Может быть, и пустит, кто его знает. Я-то человек маленький, - запел явно недооценивавший себя толстяк, фальшиво-преданно поглядывая на Фанта, но ежесекундно умильно стреляя глазками в сторону Иоланты. Вероятно, раньше он ее просто не заметил со сна. - А вы как к нам добрались - вакуум-каром или монорельсом?
        «Велосипедом», - хотел буркнуть Фант, но сдержался, не желая терять внезапную благосклонность астрономического стража.
        - На монорельсе ехали, - через силу по-доброму объяснил он. - Командировочные тратили. Полдня убили на дорогу, и вот такая незадача.
        - Да… да… - сочувственно вздыхал толстяк.
        - Это - тоже писательница, - неожиданно ляпнул Фант, указывая на Иоланту. - Популяризатор науки. Кстати, специалист по погодной механике Земли. Досконально знает свою область. Магистр метеорологии…
        Иоланта разинула рот. Толстяк тоже. А Фанта неудержимо несло дальше.
        - Вот скажите, - летел он на крыльях бесплодной наглости, - каким образом вы фиксируете в земных океанах возникновение высокотемпературных аномалий? По-моему, для этой цели должны использоваться инфра-телескопы, но можно регистрировать аномалии и другим способом - анализируя микроаберрации гравитационного потенциала Земли. Ведь так?
        - Э-э… Да-а… - ошарашенно протянул третий зам. - Оно, конечно… Так сказать, потенциал… Аномалии…
        - Позвольте, я запишу это на фонокристалл, - убийственно вставил Фант и полез в сумку. (Интересно, что он мог оттуда выудить? Я думаю, что, если бы блеф не удался, все, что ему оставалось сделать, это извлечь махровое полотенце и изо всей силы шлепнуть противного заместителя дожа по голове.)
        - Нет-нет, не надо, - заторопился вспотевший толстяк, беспомощно оглядываясь по сторонам. Он очень боялся ответственности. Он вдруг подумал, что перед ним не писатель, и уж совсем не авантюрист, а совершенно наоборот - некий ловкий инспектор, задумавший как-то коварно использовать его слова. И хоть вины за собой страж не чувствовал, в его взбудораженном мозгу всплыла бредовая картина товарищеского суда, где в качестве вещественных доказательств представлены фонокристаллы. - Я коротко. В двух словах. Высокотемпературные линзы в океанах действительно играют важнейшую роль в погодообразовании. Знаете, зарождение циклонов и прочее…
        - Конечно. Я много читал об этом, - важно изрек Фант.
        - Метеорологический отдел нашей Обсерватории - в числе прочих задач - изучает эти линзы, рассчитывает пути перемещения воздушных масс и температурных фронтов и выдает рекомендации. Вот и все, что я знаю. Извините, я сейчас. - И толстяк резво побежал вверх по лестнице.
        Фант торжествовал победу. Но Иоланта была в ярости.
        - Позорить меня вздумал? - жарко зашептала она. - Вот беда-то на мою голову! А если он сейчас настоящего специалиста-синоптика приведет? О чем я с ним говорить буду? О дождике в четверг? Совсем заврался, пис-с-с-сатель!
        Слышал бы читатель, сколь разнообразное содержание вложила Иоланта в это последнее слово! Между прочим, буквально последнее, ибо она поджала губы и надолго замолчала. Подавленно молчал и Фант. И неизвестно, как долго безмолвствовали бы мои горемыки, если бы по лестнице не скатился снова изменившийся толстяк. Он опять лучился довольством.
        - Директор-то на месте! И как это я его проглядел?! Пройдите наверх, вдруг выгорит.
        Самое интересное, что за все время, пока Фант с Иолантой были в Обсерватории, створки лифта ни разу не раздвигались и оттуда никто не выходил.
        Фант поднялся ярусом выше. Здесь обстановка была более деловой, хотя с прежними претензиями: полированное светлое дерево, путаница одинаковых безликих дверей, в которые хотелось униженно скрестись с каким-нибудь прошением. Молчаливые экраны вместо окон. И секретарша за терминалом. Фант закрыл глаза. Он решил, что неким чудом перенесся на, положим, сто пятнадцатый этаж одного из нью-йоркских небоскребов и без проволочек попал в правление какого-нибудь «Чейз Манхэттэн Бэнк». Сейчас выйдет моложавый седовласый директор и вежливо осведомится, сколько миллионов долларов уважаемый клиент желает положить в банк. «Двадцать пять рублей», - честно ответит Фант, вытащит всю свою сегодняшнюю наличность и смело откроет глаза. И, может быть, успеет еще, перед тем как его спустят с лестницы, увидеть мельком в экране-окне краешек Гудзонова залива или даже далекую Статую Свободы с толпящимися в факеле туристами.
        Наш герой передернул плечами и отбросил мистику. Он знал понаслышке, что в небоскребах нет лестниц - сплошные лифты.
        Секретарша коротко посмотрела на Фанта и кивнула на одну из дверей. «Директор Обсерватории, - прочел Фант. - Прекрасная должность… И главное, звучит. Хотел бы я быть Директором Обсерватории? Нет, наверное. Все-таки мелко. Если уж руководить, так жилсектором Орпоса. Или микроволновым пучком. Или орбитой. Директор Орбиты - вот это по мне. Обязательно подам заявление на конкурс…» С этой мыслью Фант переступил порог кабинета…
        Десяток белых телефонов, видеопанель, обзорный экран во всю стену, терминал и умопомрачительный сейф. Всем сейфам сейф. В этом никелированном амбаре, очевидно, хранились планы работы Обсерватории на ближайшее тысячелетие и еще оставалось место для раскладушки на случай непредвиденной ночевки.
        - Садитесь, пожалуйста. - Директор Обсерватории даже привстал, чтобы почтить появление Фанта. - Итак, вы…
        - Писатель.
        - Очень, очень приятно. И вы хотите…
        - …попасть в обсервационный зал.
        - А командировочного предписания у вас…
        - …нет. - Фанту очень не понравилась манера Директора вести разговор. Она оставляла минимум возможностей для перехвата инициативы и походила на игру скучающего гроссмейстера с первой доской окраинного микрорайона.
        - А вы знаете… у нас санитарный день, - Директора словно осенило. Казалось, он и сам до последнего момента не очень-то сознавал, сколь важное мероприятие лежит на его плечах.
        - Увы, знаю… - молвил Фант, - но…
        Не стоит повторять все доводы нашего героя. Они остались без изменений. Добавим разве, что причину отсутствия предписания он несколько видоизменил. На этот раз документ был затребован в КПШ - контрольно-пропускной шлюз: на предмет разрешения вылета на ближайшие сопредельные станции - ГеоСат и КомСат. Сведущий читатель понимает, что для искушенного человека подобный мотив - опять-таки детский лепет. Но Директор, между прочим, слушал вполуха. Он больше доверял глазам. А глаза его смотрели на петушиную рубашку Фанта. И что они думали, эти глаза, пока неизвестно.
        - Голографии, говорите? - наконец задумался Властитель Обсерватории. - Что ж, готовы помочь. У нас есть вполне профессиональные снимки Земли из космоса, голографии интерьера обсервационного зала. Жанр тоже найдется: люди у телескопов, у экранов, у терминалов компьютеров. Снимал один журналист из самой Москвы в прошлом году. Часть отснятого материала оставил на память.
        - О, вы очень любезны, - отшатнулся Фант. - Но, видите ли, профессиональная гордость… Я предпочитаю собственные голографии. Понимаете, мне нужно, очень нужно самому снять Землю из космоса. По-моему, это дело чести каждого землянина - запечатлеть на голограмме, но прежде всего в сердце, вид родной планеты с высокой орбиты.
        - Да-а, мечтать не вредно, - , Директор забарабанил пальцами левой руки по столу, а правую положил на телефон. «Решительно непонятно, зачем ему все-таки десять белых телефонов, - подумал Фант. - Вроде бы компьютерная сеть работает исправно, сбоев не дает. Ах, белый телефон, белый телефон - древний, но такой живучий символ власти и небожительства…» - Санитарный день, санитарный день, - пропел Директор. - Вот что, снимайте с экрана, мы сейчас включим наводку.
        - Зачем же с экрана? Какой еще экран? Мне бы прямо сквозь купол.
        - Так ведь темновато у нас в обсервационном зале. Мягко говоря, не светло.
        - У меня хорошая камера.
        - Наша?
        - Японская.
        (Ох этот сумасшедший Фант!)
        - Все равно не выйдет. Света почти совсем нет.
        - Земля яркая. Да и пленка отличная, высокочувствительная, - «ГолоКодак»! - Фант уже опух от вранья, но все-таки держался.
        - Кодак-шмодак, - непонятно проговорил Директор. И - с полнотой власти: - Нет, сударь, санитарный день - это санитарный день. По инструкции не положено никого пускать.
        - Значит, так? - Фант встал, дрожа от злой жалости к безвинно казненному времени. - Значит, помочь Союзу писателей вы не хотите? Значит, реклама, которую обеспечит моя книга, для вас ничего не значит? - И вдруг - без перехода: - А моя спутница - ну, писательница, которая осталась внизу, - она, да будет вам известно, жертва Неприятности!
        Директор насупился.
        - Ну а я, положим, изотопник. Что дальше? Она жертва какого взрыва: Бискайского или Варангерского?
        - Бискайского.
        - А я - дитя Чернобыля! Видите? - Директор поднялся из-за стола и резко задрал рубашку. Фант не смог сдержать гримасы: грудь командира астрономии была испещрена шрамами. - Малоприятно, правда? Это следы радиационных ожогов. Вон сколько лет прошло, а рубцы - как свеженькие. Так что давайте не будем считать, кто сколько ран получил в детстве. Это к делу не относится. А что касается рекламы, милый вы мой… - Директор снова сел в кресло. - Мы от этой рекламы не знаем куда деться. Желающие и без нее валом валят. Мешают науке, мешают работе. Я хоть не астроном - простой административный работник, специалист по матобеспечению, - а и то понимаю: где много праздношатающихся, там наука далеко не уйдет. Нет-нет, не обижайтесь, я не вас имел в виду, вы, разумеется, не праздный человек, а совсем наоборот - и вообще, писатели у нас в почете. Но войдите в мое положение! Я не могу, не имею права делать для вас исключение. Ох, прямо беда! Свалились на мою голову. Взрывы припоминаете, время тратите почем зря, и свое, и мое, вот что бы вам… - тут глаза жреца астрономической матчасти зажглись каким-то нежным блеском,
а голос приобрел вкрадчивый оттенок, - что бы вам прийти, как нормальному посетителю, в положенное время, заплатить, как все, положенные двадцать пять рублей за экскурсию, - и мы вас впустим. Даже - в плане исключения и в знак уважения к Союзу писателей - помимо экскурсии, в индивидуальном порядке. Да что говорить, хоть сегодня пустим, но все-таки светосвод не сможем включить - он на профилактике.
        Директор, видимо, обладал даром ясновидения и смотрел в карман Фанта, где, как мы знаем, лежали именно двадцать пять рублей. А нашему герою внезапно стало скучно. Очень скучно и тягостно. Словно прозрев, он вдруг понял, что душа человеческая отнюдь не всегда интересна, хотя во многих случаях прозрачно ясна, что ее побуждения зачастую одномерны, а слабости не зависят от занимаемого телом положения. И если минуту назад Фант мог начать звонить в какие-нибудь высокие местные инстанции, требовать, жаловаться, инсценировать катастрофу и срыв командировки, добиваться связи с Центром, уповая, конечно, не на связь, которой лучше не надо, а на эффект мнимой угрозы… И если день назад он мог с готовностью вытащить из кармана заветные двадцать пять рублей и даже радоваться тому, что в воздухе не запахло, скажем, полусотенной… То сейчас, сегодня, сию минуту… Фант ощутил сосущую пустоту в груди и вышел. Устало сказал: «Всего хорошего» - и вышел вон.
        - Пошли, - бросила ему Иоланта внизу, даже не спросив о результатах. Ей давно все было ясно. И только когда они отошли к лифтам, не отошли - стыдливо удалились, поинтересовалась:
        - Что хоть сказал-то он?
        - Да так… Санитарный день, мол, и баста. А потом о двадцати пяти рублях заговорил. Якобы плата за экскурсию. Пустит-де когда угодно, лишь бы уплатили.
        - Пошел он знаешь куда?! - возмутилась Иоланта. И даже застыла на месте, ужаснувшись. - Ты хоть имеешь представление, сколько на самом деле билет стоит?
        - Ну сколько?
        - Три рубля! И то - с правом посмотреть в любой телескоп!
        - Я примерно так и думал.
        - Ду-у-умал… Раньше думать надо было! В Курортном Секторе. Не-е-т. Я теперь оттуда - ни ногой, хоть ты меня клещами тяни. Это ж надо такое: четвертной билет! Да еще послереформенный! Серьги с натуральной бирюзой - моя давняя мечта - и того меньше стоят. Чтобы заработать двадцать пять послереформенных, я полмесяца трудиться должна. Да я за четвертной сама Обсерваторию открою. Без кафе-бара, но зато и без санитарных дней. Да я…
        Створки лифта сходятся и отсекают от нас голоса Фанта и Иоланты, а я, автор, прежде чем догнать своих героев, объясню название сей главы. Почему «кукиш» - это понятно. Но при чем здесь масло? Не вдаваясь в истолкование идиомы, подчеркиваю: очень уж масляно глядели вслед Иоланте сонные глаза толстого заместителя. А яд? И этому есть причина. В километровом коридоре - на полпути между астрономическим чертогом и кассой причала - Фант почувствовал, что по его шее ползет муха. И смахнул ее. Муха оказалась пчелой, которая не преминула ударить обидчика в указательный палец. Вот уж действительно загадка: откуда на Орпосе - на Орпосе! - пчела?
        - Ай! - вскричал Фант. - Мало им бестолковой Обсерватории, еще и бешеных пчел выращивают! - И плюнул с такой смачной яростью, что прозрачный купол обсервационного зала содрогнулся.
        - Пчелиный яд полезен, - наставительно сказала Иоланта. И после этого они купили билеты на магнитоход, отправлявшийся в Административный Центр Орпоса (АЦОП).
        Дебют
        Пора рассказать немного об Иоланте. Негоже, чтобы героиня повести так долго оставалась в тени.
        Вот что вспомнилось мне из ее биографии.
        Было это, по меркам Иоланты, очень давно, по общечеловеческим - совсем недавно, но было. Ровно тридцать лет назад. Шел тогда Иоланте, только-только начинался, шестой год.
        Нет, не так…
        Читать она научилась очень рано - в три года. Научилась - слово ненужное. Не научила-сь - была научена. Старшим братом, который считался и считается в семье старшим до сих пор лишь потому, что успел родиться на сорок три с половиной месяца раньше сестры. К тому времени - то есть не к тому, когда Иоланта родилась, а когда ей было три с небольшим года, - читать брат уже умел. И счел своим долгом передать знания сестрице. Иоланта по сю пору чрезвычайно благодарна ему за это, благо его стараниями получила лишних два-три года чтения. Если смотреть с одного конца, это - штук двести-триста тонких детских книжек. Если с другого - до сотни толстых взрослых. В любом случае, багаж явно, скажем, нелишний. Так вот, брат научил ее читать весьма быстро. Летом девочка еще только складывала буквы, а осенью уже бегло разбирала даже мелкий шрифт. Нет, вундеркиндом она не была. Просто это они с братом задумали такой сюрприз к маминому дню рождения, который в тот год совпал с 66-й годовщиной Октябрьского переворота, (Вообще-то день рождения мамы Иоланты приходится на праздник каждый год - она родилась в ночь с 6 на 7
ноября. Но, безусловно, повторного совпадения именно с 66-й годовщиной больше никогда не было.) Сюрприз удался…
        Нет, снова не так…
        …Словом, когда пятилетний юбилей Иоланты был уже пройденным, хотя и недавним событием; когда на дворе начиналась осень восемьдесят пятого года (до Чернобыля оставалось восемь месяцев, а до Неприятности в Аркашоне - шесть лет и тоже восемь месяцев), но у Иоланты продолжались бесконечные летние каникулы под названием «дошкольное детство»; когда она уже умела читать и научилась тому около двухсот детских книжек назад, - к ним в дом пришел учитель старшего брата.
        Сейчас уже трудно восстановить, что послужило поводом. Может быть, брат Иоланты, учась в своем третьем классе, набедокурил и требовались какие-нибудь меры наказания; может, наоборот, учился слишком хорошо и нужны были уже другие меры - поощрения; может быть, он лупил одноклассников ранцем по головам за то, что они были глупее его (как он по наивности считал), а возможно, одноклассники лупили его за то, что он был отличником, - кто теперь разберет? Факт есть факт: в дом к родителям Иоланты заявился учило. Имени-отчества его я, естественно, не знаю. Посему назову Евгением. Или еще лучше - Фбнтом! Разве это неправдоподобно? Жил-был такой учитель тридцать лет назад (может, и сейчас еще живет) - Фант Иванович (дети звали его Фантомас) - и слыл редкостным занудой. Очень даже жизненно…
        Брата в тот момент дома не оказалось, а учитель Фант хотел завести свой строгий или хвалебный разговор непременно при нем, поэтому сидел бестолково на стуле и положительно не знал, что ему делать. Родители Иоланты так же бестолково суетились с никому не нужным чаем и равно представления не имели, какого хрена, простите, от них надо. Слава Богу, в те годы пока еще не было перебоев с чаем. (Правда, чай - особенно грузинский - был уже отвратительный: труха со щепками.) Не будь его, родители тоже застыли бы как истуканы на стульях и испуганно смотрели бы на непонятного гостя.
        Ко всеобщему счастью (временному), ситуацию спасла Иоланта. Не тем, конечно, что подсела к учителю и принялась расспрашивать его о проблемах успеваемости, трудностях подтягивания отстающих и борьбе с «процентоманией» (вот тогда она была бы вундеркиндом!), но той простой случайностью, что попалась маме на глаза.
        - А вы знаете, Фант Иванович, - оживилась мама, - наша Иоланта уже давно читает! С трех лет!
        - Неужели? - искренне удивился Фантомас, одновременно обрадовавшись, что нашлась хоть какая-то тема. - Такая маленькая и уже читает? И с трех лет? С трудом верится.
        На «маленькую» Иоланта обиделась, но виду не подала.
        - А вот она нам сейчас докажет. Иоланта, почитаешь нам чего-нибудь? - сладко сказала мама.
        - Почита-аю, - неохотно протянула Иоланта, предвидя, что попытки увильнуть от демонстрации невиданных талантов Фамильного Чуда не окажут должного действия.
        По торжественному маминому знаку папа расторопно подскочил к книжной стенке и выхватил первую попавшуюся книгу. Заметим, данный факт - что книга была первой попавшейся - имеет основополагающее значение. С другой стороны, как раз на это и был рассчитан эффект: ребенок читает ЛЮБОЙ незнакомый текст и ЛЮБОЙ шрифт. Насчет шрифта - все правда: с какой стати детским острым глазкам не разбирать даже самые маленькие буковки? И насчет незнакомого текста - тоже правда. Ведь не может же быть такого, чтобы человек пяти лет от роду знал наизусть «Женскую сексопатологию» Абрама Моисеевича Свядоща? Это уже не вундеркинд будет, а урод. А Иоланта уродом не была. Подчеркиваю. Патологические изменения у нее появятся позже - в результате Неприятности.
        Папа, не глядя, сунул книжку Иоланте, девочка важно взяла ее, положила на стол, небрежно открыла где-то на середине, и демонстрация началась.
        - «Вид женщины, испытывающей сильное половое возбуждение, на некоторых мужчин оказывает сильнейшее психическое воздействие, вызывая у них не только эрекцию, но и резкое ускорение наступления эякуляции, - принялась Иоланта читать громким голосом с первого попавшегося на глаза абзаца. - Узкий вход во влагалище, хорошее развитие мускулатуры, сжимающей стенки влагалища, умение во время полового акта…»
        Иоланта абсолютно ничего не понимала из текста, потому что среди пятилетних редко попадаются испорченные люди. Но она и не требовала от себя вдумчивости. Иоланта только боялась, что дурацкий учило усомнится в ее способностях, поэтому читала очень старательно, повторяю: во весь голос, внятно и в хорошем темпе. Когда не понимаешь ни бельмеса, читается очень легко.
        - «…ритмическими сокращениями мускулатуры вызывать сжатие мужского полового органа, а также сжатие его при возникновении оргастической манжетки во влагалище и ритмичное сокращение ее стенок во время оргазма, резко усиливают эротические ощущения у мужчины и ведут к более быстрому наступлению у него оргазма, обусловливая иногда и более резкую его выраженность».
        Иоланта захлопнула книгу и с очень довольным видом, правда, не без мстительности, скромно вопросила:
        - Хватит?
        Если бы Иоланта взглянула на мать, то увидела бы, что она пошла красными пятнами. Отец же, напротив, покрылся кучевой бледностью и стоял, очень смешно разинув рот. Но Иоланта не смотрела на своих несчастных родителей. Она торжествующе взирала на Фантомаса.
        - Хва-тит, - по слогам произнес Фант Иванович. Лицо его медленно менялось. На нем проступало выражение изумленной брезгливости и осознание чудовищности дома, куда он попал. Он, верно, ожидал, что в следующую секунду у Иоланты изо рта выскочит жаба. (В те времена еще не было принято говорить с детьми на половые темы. Шел последний год доСПИДовой эры: о синдроме приобретенного иммунодефицита знали только специалисты, а широкая публика пока ведать не ведала. Так что у Фанта Ивановича это было первое в жизни потрясение подобного рода.)
        Единственным живым персонажем в этой немой сцене осталась пятилетняя Иоланта. Она аккуратно поставила книжку на полку и походкой маленькой извращенки удалилась в свою комнату…
        Повторяю: до Взрывов оставалось еще почти семь лет.
        Загадочно, не правда ли? Но какое отношение имеет описанный эпизод к нынешним Фанту и Иоланте?
        Ни-ка-ко-го.
        Очередная глава, где автор создает все условия для драки, столь необходимой любому сюжету, с одной стороны, и всякому читателю, с другой, но драка, тем не менее, не происходит
        …Отодвигался, отодвигался, отодвигался, все дальше и дальше уплывал, терялся в переплетении воздушных коридоров Астрономический Сектор. Фант стоял на носу магнитохода и злобно изучал опухший палец. Тот одеревенел и никак не хотел сгибаться. Под Фантом проплывали скучные плиты металлопластовой облицовки. Ах, как хотелось бы, чтобы это был не магнитоход, а морской лайнер, и путешествовали бы они не по Орпосу, а по Средиземному морю, и вокруг была не гигантская металлопластовая труба, освещенная мягким гафниевым сиянием, а безбрежный морской простор… Фант напряг воображение. Внизу родилась пенная струя отваливаемой теплоходом воды. Бурун вздымался из-под носа, приникал к скуле судна и только потом выворачивался наизнанку, опадая.
        Фант перегнулся через борт, разглядывая красивый изгиб волны. В тот момент, когда вода тонким листом скользила по корпусу, она казалась совершенно прозрачной, безо всякого признака какого-либо оттенка, - даже хрустальной, и было весьма странно, что из этой бесцветности рождается чудная синяя зелень морской равнины. Или: было очень чудну, что из странной зеленой синевы морской равнины рождается эта бесцветность. Именно так - с двух сторон - Фант прокрутил в голове возникшую мысль, но ни к какому выводу не пришел. Придумал только, что цветовое восприятие обязательно ассоциируется с вкусовыми ощущениями: вода вдали от корабля обязательно вызывала в памяти соленость; бурун внизу - своей неокрашенностью - начисто отрицал всякий вкус и на вид был пресным. Проверить, так это или нет, никто не умел.
        Видение исчезло. Фант еще раз посмотрел на палец, плюнул вниз и прошел на кормовую палубу. Там, на длинной лавке, очень похожей на скамейку в провинциальном кинозале, сидела, закрыв глаза, Иоланта. Напомним, что протеиновый хлеб с растительной колбасой, проглоченные в «Живописном Уголке», давно отошли в область преданий, а Астрономический Сектор так и не накормил наших героев. Поэтому их пустые желудки заявляли решительный протест - каждый по своему внутреннему каналу: в голове Иоланты пылал голодный костер новой мигрени, в сердце Фанта тлели угли голодного раздражения. Проходя мимо Иоланты, Фант хотел было как-то успокоить ее, сказать что-либо сочувственное: мол, все нормально, вот только доберемся до АЦОПа, а там и рестораны, и кафе тебе, и вакуум-туннель, - фьюи-и-ить - вот мы уже и дома, - но… по чернеющим уголькам пробежали язычки пламени, и он промолчал.
        В поисках утешения Фант вспомнил о компьютере. Впереди - час спокойного полета. Самое время забыть о передрягах, настроиться на творчество и, затянув туже ремень, написать кусок текста.
        Фант включил комп и, подумав немного, пробежал по клавиатуре: «7. Рассужде…» В деревянном пальце искрой метнулась боль. Рука дрогнула. Первое слово, оставшись без окончания, было сопровождено устной непечатной фразой. Некая чуткая на ухо мамаша, пустив в Фанта негодующий взор, перевела своего отпрыска к другому борту. Фант искренне огорчился своей несдержанностью, но довел дело до конца: действуя одним пальцем, он вогнал в память компа несколько забористых фиоритур матерного происхождения и на том успокоился. После чего вернулся к Иоланте и уселся рядом.
        Вспышка гнева прошла, можно было вдумчиво поработать.
        Внезапно заговорило корабельное радио.
        - Внимание! Внимание! - раздался зычный голос. - Кратковременная остановка. Непредвиденные флуктуации магнитного поля. Как только поле восстановится, магнитоход продолжит движение.
        - Ну вот, застряли, - беззлобно проворчал Фант. Остановка была ему на руку: он уже настроился писать.
        Магнитоход мягко опустился на металлопластик.
        Фант ударил по клавиатуре компа. Указательный палец он берег, но все же доставалось персту крепко. Фант лишь ойкал и с шипением втягивал сквозь зубы воздух.
        (Я избавлю читателей от долгих описаний: как наш герой задумывался, и как подбирал слова, и каким образом - случайно или нет - подбирались цитаты к тексту. Важен конечный результат. Как говорили в седой древности, употребляя аорист: «Еже писах - писах».)
        7.Рассуждения о том, что есть история, сильно захватили меня. Я придумал игру: подходил к книжной полке с исторической литературой и наугад тыкал пальцем в корешок. Затем вытаскивал книгу, заглядывал в указатель, находил слово «история» и раскрывал на нужной странице.
        Потом зачитывал найденные строки Анфисе вслух.
        Вот, например: В. О. Ключевский, работа «К. Н. Бестужев-Рюмин».
        (Фант действовал обратным методом. Он набирал слово «история», Добавлял к нему код «големического» поиска справочных данных, а затем нажимал кнопку выборочного «перелистывания». Вот и сейчас на индикаторе карманного компа возникла та же строка: В. О. Ключевский - К. Н. Бестужев-Рюмин. II Русская история К. Бестужева-Рюмина (СПб. 1872, [т.1]) [около 1872]ОРФ ИИ, ф. 4, оп. 1, д. 181, л. 5 -9).
        «История есть народное самосознание, - начал я читать, - то есть она прежде всего наука, ведущая к народному самосознанию, как медицина есть если не самое здоровье, то по крайней мере наука, помогающая быть здоровым».
        - Ты вдумайся, Анфисушка, до чего хорошо сказано.
        Мои слова повисли в воздухе - Анфиса не из тех людей, которые легко увлекаются чужим восторгом.
        - Для того чтобы стать здоровым, надо знать анамнез. А его от нас чаще всего и скрывают. Есть только одно лекарство, способное оздоровить народное самосознание, - правда, полная и без прикрас.
        - Ну, Анфисочка, так мы далеко зайдем, - попытался урезонить я эту непримиримую женщину. - Бывают случаи, когда лучше всего умолчать.
        - Никогда, - Анфиса даже задохнулась от ярости. - Никогда утаивание не служило добру. Если историческая ложь… Я имею в виду не ложь Булгарина, Пикуля, Белова или Спинникова, а ложь фальсифицированного документа… Так вот, если историческая ложь - это рак, разъедающий национальную совесть, то умолчание сродни инфаркту - омертвлению тканей. В нашей отечественной истории инфаркт поражал то сердце нации, то ее легкие, то кроветворные органы, и общество десятилетиями восстанавливало потом утраченные функции - до нового инфаркта. Видишь, куда завел нас твой Василий Осипович с его медицинскими аналогиями. Кстати, в каком году это было написано?
        - Что именно?
        - Ну про то, что «история есть народное самосознание».
        - Сейчас посмотрим. М-м… В 1872 году.
        - А сколько лет было Ключевскому?
        - Минуточку. Ага. Тридцать один год.
        - Что? - Анфиса едва не подпрыгнула на месте. - И мысли этого мальчишки ты выписываешь, восторгаешься его идеями, бьешь земные поклоны… Тебе ведь тридцать семь уже, у самого полным-полно интереснейших наблюдений, исписаны километры бумаги и килограммы дисков. Когда же мы научимся уважать себя и спокойно относиться к авторитетам!.. Это, кстати, тоже относится к народному самосознанию.
        Я лишь развел руками - в наших спорах я сознательно оставляю последнее слово за Анфисой. Не потому, что мне нечего противопоставить, - причина коренится в одной постыдной странице моей биографии, которую я страстно хотел бы выдрать из нашей совместной жизни. Увы - не получается. Страница эта все время напоминает о себе, и я испытываю перед Анфисой неизбывное чувство вины.
        Я задумался и соскользнул в прошлое.
        …Лежал ночью в постели, отложив в сторону только что прочитанный журнал. Анфиса, давно уже привыкшая засыпать при свете, безмятежно посапывала рядом.
        Я повернулся на бок и стал смотреть на нее. Несомненно, она видела какой-то сон: лицо ее то хмурилось, то улыбалось, выражало то растерянность, то насмешку.
        Внезапно губы ее раскрылись: она произнесла имя. Это было мужское имя, и это было имя не мое. Она повторила имя несколько раз, как будто звала кого-то, а затем выражение лица застыло в спокойном сонном безучастии: сновидение ушло.
        Я поразился. Нет, не так - я пришел в неистовство. Кто? Почему? Как? Отчего не знаю? Когда? Где? Впрочем, у меня хватило благоразумия не будить Анфису.
        Как бы плохо мне ни было ночью, утром и в последующие дни стало еще хуже. Я не мог спросить прямо, потому что боялся оскорбить подозрением, но и не мог вести себя по-прежнему: ведь теперь мне открылась, хотя и не полностью, какая-то нечестная тайна. В душе завелся червячок, потом он вырос в червя, затем стал змеем и, наконец, превратился уже не знаю во что: в нечто неподобающее, похожее на крокодила и ихтиозавра одновременно. Этот ихтиодил только и делал, что грыз меня изнутри.
        Я стал грубить, холодно обращаться с Анфисой, изводить ее намеками и полувопросами, перестал рассказывать ей о своих делах, поступках и намерениях. Я доводил ее до слез. Она жалобно спрашивала, что со мной случилось, а я не мог ответить, потому что равно боялся как ужасающего открытия, так и какой-нибудь мелочи, которая могла крыться за всем этим и лишить опоры все мои страхи. Словом, вел себя так, как больные, преисполненные мнительности, ведут себя по отношению к болезни, избегая узнать диагноз, а народы - по отношению к собственной Истории. Я бесился все больше и все больше досаждал Анфисе.
        Прошел месяц или около того. Я мучился уже меньше, опасения постепенно проходили, ихтиодил снова стал червячком, но вот от червячка я избавиться не мог. И прошло еще немало времени, прежде чем мне открылась простая и выдающая меня с головой истина: то имя было не чем иным, как именем, которое Анфиса хотела дать будущему сыну. Когда я понял это, мне стало очень стыдно. Стыд усиливался и потому, что я не мог, страшился, избегал дать название своим поступкам. В конце концов угрызения совести лишили меня самообладания настолько, что я не нашел ничего лучшего, как снова отправиться в путешествие по Истории.
        Гляжу на свои
        Грязью испачканные руки…
        Как будто я вдруг увидел,
        Что сталось
        С сердцем моим!
        Исикава Такубоку
        8.Я оттолкнулся от остроконечного блока, на котором стоял, и прыгнул вперед. То же сделала и моя верная подруга. Мы не ушиблись, но упали на мягкую поверхность, влажную, как все вокруг, и теплую. Она была покрыта небольшими бугорками и слегка шевелилась.
        В это время за нашими спинами совершилось быстрое неслышное движение, и мы оказались в полнейшей темноте. Пришлось зажечь карманные фонарики. Мы огляделись. Нас окружали своды большой красной пещеры. Чуть впереди откуда-то сверху свисало некое образование, похожее на гигантскую ярко-розовую каплю. Образование подрагивало.
        Наступило временное затишье, однако впереди чувствовался вертикальный ток воздуха. Движение его было возвратно-поступательным: приток свежего воздуха сверху сменялся накатами удушливых паров снизу. Мы взялись за руки, прошли несколько вперед и задрали головы, стараясь разглядеть, что же там наверху. При выключенных фонариках можно было рассмотреть лишь неясные блики солнечных лучей, проникавших через два поросших волосами канала. Моя верная подруга подпрыгнула, чтобы коснуться рукой ярко-розовой капли, но не достала, неудачно приземлилась, поскользнулась и… покатилась вниз. Я страшно перепугался, завопил нечто невразумительное, плюхнулся на пятую точку и поехал вслед за ней.
        Скольжение наше вмиг превратилось из крутого спуска в отвесное падение, и я уже приготовился вспоминать самые яркие картины и образы из прошлой жизни, как внезапно стенки канала, по которому мы стремительно неслись, сдвинулись и подхватили сначала мою верную подругу, а затем и меня. Тотчас же они принялись волнообразно извиваться и сокращаться. Нас понесло вниз примерно со скоростью эскалатора метро.
        - Вот здорово! - заорала моя верная подруга. - Интересно, это и есть та самая перистальтика?
        - Лучше береги силы, - пропыхтел я ей, - чем задавать дурацкие вопросы. Я бы на твоем месте спросил: мы как - сами задохнемся или эти проклятые стены нас удавят?
        Бесплодна и горька наука дальних странствий.
        Сегодня, как вчера, до гробовой доски -
        Все наше же лицо встречает нас в пространстве:
        Оазис ужаса в песчаности тоски.
        Ш. Бодлер. «Плаванье»
        9.Чтобы не сбиться со счета и не причинить науке непоправимого вреда, мы решили останавливаться возле каждой планеты и налаживать контакт с братьями по разуму.
        Одно из первых открытий, сделанных нами, фиксировало имманентную связь между внешним видом планеты и, так сказать, ее внутренним содержанием.
        Другими словами, диалектика и здесь оказалась на высоте.
        Жители одного из миров занимались единственно тем, что бесперебойно наводили повсюду глянец. Они лакировали действительность, полировали ногти, доводили любую плоскость до зеркального блеска, а все прочее никелировали, чтобы глазам было больно смотреть.
        Эта планета очень глянцево сияла на небосводе.
        На другой планете разумные существа дошли только-только до уровня денежного обращения. В ходу были исключительно сребреники. На них покупали и за них продавали. Устойчивость финансовой системы гарантировалась системой воспитания.
        Эта планета очень здорово мерцала на небосводе серебряным блеском.
        Еще на одной планете жители неистово матерились. Их лексикон был чрезвычайно ограничен, так что для нас не составило труда овладеть новым языком и изъясняться на нем, пожалуй, даже лучше аборигенов.
        Эта планета отливала матовым сиянием.
        На четвертой планете обитатели отчаянно хвастали, будто у них все лучше, чем у других: и природа лучше, и города лучше, и товары лучше, и книги и телепередачи лучше, и молодежь лучше, и даже загрязнение окружающей среды лучше. А кал - тем более.
        Эта планета так и лучилась, так и лучилась.
        Ибо существует лишь одна мудрость, и она имеет определенные границы, но глупостей существуют тысячи, и все они беспредельны.
        Г. ГЕЙНЕ. «ИДЕИ. КНИГА ЛЕ ГРАН»
        10.Но мы все же продвигались вперед. Мало-помалу, а горизонт к нам, однако, приближался. По крайней мере он сужался, это было видно на глаз.
        Не то чтобы мы только и делали, что стремились к нему, ведь целью нашего путешествия мы не интересовались, но любопытно же иметь горизонт прямо перед глазами: вот он, можно пощупать, пнуть ногой, нацарапать какое-либо слово или просто поспать в его тени - тем более что никому это еще не удавалось…
        И мы рвались к этому горизонту, выдирали ноги из всякого твида, велюра, каракуля и норковых шкурок.
        Я рванул ногу, выпрастывая ее из горлышка коньячной бутылки, а вторую немедленно утянул чуть ли не к центру земли тяжкий балласт в фирменной упаковке с надписью «Туборг».
        Моя спутница не переносила пива и выручила меня. Она бросилась ничком, я подмял ее под себя, навалился всем туловищем - уффф! - ноги отпустило. Мы присели на кочку передохнуть. Неудержимо тянуло в сторону от тропы, и так еле ощутимой в этой грязи. В том направлении наблюдался даже некоторый ток болотной влаги.
        - Не смей! - вскрикнул я, заметив порыв моей спутницы. - Там зыбучее сусло, я знаю!
        И точно: неподалеку, под тонким покровом серых кочек, вся опутанная зеленой тиной, плавала во взвешенном состоянии новенькая «Тойота».
        Уже давно мир охвачен опасной жаждой обогащения.
        В. КАТАЕВ. «КУБИК»
        11.Второй этаж оказался поделенным на две неравные части: меньшая из зал представляла собой столовую, большая - гостиную. Столовая называлась «Голубое палаццо» и была выдержана в духе одного из Людовиков какого именно, я толком не разобрал. В центре ее стоял неохватный, просто-таки космических размеров белый полированный стол на гнутых ножках. За такой стол можно было усадить человек сто. Интереса ради мы подсчитали стулья. Их оказалось всего-навсего шестьдесят (20+10+20+10).
        Вдоль стен располагались глубокие диваны белого дерева, обитые голубым шелком с тиснеными лилиями. Простенки между диванами были заняты изящными нишами, откуда струился матовый блеск старинного немецкого фарфора и не менее старинного японского фаянса. Хрусталь был вполне современный. Присмотревшись, мы поняли, что наполовину это был вовсе не хрусталь, а обыкновенное богемское стекло.
        Выше диванов и ниш, на одной из сиренево-голубых стен, висели средневековые доспехи, древнее оружие, чучела птиц и головы зубробизона, леопарда и единорога. На противоположной стене, более эффектной в смысле дневного и искусственного освещения, несколько асимметрично висели два небольших полотна Рубенса. Неподдельные натюрморты гениального жизнелюбца вызывали столь же неподдельный аппетит.
        Мы перешли в гостиную. Здесь царил полумрак, поскольку свечей еще не зажигали. Стены покрыты панелями из мореного дуба, низко над головой - искусно закопченные балки перекрытий. Кое-где с потолка свисают шедевры Колдера. На полу - внавал - тигровые и гепардовые шкуры. Настоящий камин, не газовый, не электрический, а дровяной, с безупречной вытяжкой. Окон нет совсем. Стеллажи с любопытными коллекциями: курительных трубок, современного боевого оружия (включая новинку - дамский лазерный пистолет), метательных ножей, африканской росписи по ткани «пото-пото», бумерангов и, конечно же, конечно же, конечно же, золотых сигарных гильотинок.
        На стенах - несколько Кандинских, два Пикассо, один маленький Модильяни, штуки три Бюффе и большой холст Дали. Все, естественно, с автографами. Поодаль сверкает никелированным холодильником и хромированными шейкерами скромный бар-лифт: с помощью простого нажатия кнопки его можно отправить на любой этаж.
        Моя жена устало присела на шкуры и с мольбой в голосе выдавила:
        - Ну пошли же отсюда!
        - Милая моя! - воскликнул я. - Чем же ты так недовольна?
        - Я очень устала, - ответила она.
        Я присел рядом с ней и провел рукой по ее волосам…
        - Подъем! - бодро прокричал представитель СУ, проходя мимо. - У нас еще три этажа впереди, а мне скоро обедать.
        Мы прошли в бар, и представитель нажал кнопку с цифрой «3».
        Только одну признает большинство людей добродетель -
        Быть богатым. В другом смысла не видят они.
        Феогнид
        12.Шлепаем мы помаленечку по канату - и все диву даемся: странный он очень. Откуда взялся, почему прочный такой, зачем липучкой обмазан - все неясно. Идти трудно, но если осторожно и с умом - можно. Иногда канат с другими перекрещивается: небольшое утолщение - ив две стороны такие же канаты отходят. Вдали еще много канатов, и все они пересекаются. В общем, на сетку очень похоже.
        А темный угол прямо под нами почти, но Штуковины еще не видно. И тут меня осенило, током ударило, в дрожь бросило, лихорадкой ошпарило. «Благоверная, - шепчу я в ужасе, - все понятно: там, внизу, зверюга страхолюдная обитает, пострашней тараканов и мух, небось какой-нибудь там спиногрыз кровожаждущий, на него сеть-то…»
        - А-а-а-а! - я живо представил себе спиногрыза во всех красках, выдрал ноги из липучки и понесся по горизонтальному канату не разбирая дороги. Едва не свалился. Остановился, дух перевел, опомнился. Вздрогнул слегка, обернулся, вижу: стоит благоверная далеко-далеко, на том самом месте, где я ее оставил, и, по всей видимости, в мою сторону смотрит. Очень мне неловко стало. Нет, не от малодушия своего - какое уж тут малодушие, когда внизу, возможно, спиногрыз мечется, жало свое обтачивает в жестокосердии, выхода не имеющем! Нет, неловко мне стало от того, что я благоверной ничего не сказал. По чести, надо было крикнуть: «Беги!» - а потом уж самому драпать…
        Доплелся я до благоверной, а вид у нее растерянный такой: то ли кричать на меня собралась, то ли обидеться решила и ни слова не сказать, - но в глазах уже жалость слезами навернулась, и тут же - презрение, и тут же - оскорбленная гордость…
        - Эта… - говорю, как ни в чем не бывало, - я за волоском бегал, давно его присмотрел, все же оружие как-никак.
        - И где же волосок? - спокойно так спрашивает благоверная.
        - Да к канату прилип - никак не отодрать. Уж я тянул-тянул, тянул-тянул - ничего не получается…
        Не знаю, поверила мне благоверная или нет, только мы дальше тронулись.
        У человеческого воображения плохо со счетом. Собственно, оно считает только до одного. То есть до себя самого.
        Э. М. РЕМАРК. «ТЕНИ В РАЮ»
        Смешно сказать, но у Фанта на этот текст ушло ровно тридцать семь минут.
        Флуктуации магнитного поля стихли, корабль еле заметно оторвался от металлопластового пола и поплыл дальше.
        Жизнь вокруг не взывала к любованию. Пассажиры дремали или бесцельно слонялись по палубе, кстати, весьма замусоренной, что ничуть не волновало членов экипажа. Эти пламенные транспортники отчаянно флиртовали с группой девушек, судя по облику, из Продовольственного Сектора. Одна из них поникла над поручнем и в беседу не включалась: смятенно переживала магнитную болезнь. Транспортные «волки» из участия ее не трогали, но душевная полнота мешала им оставаться бесстрастными до конца. Они постоянно подмигивали друг другу, малоприличными жестами предсказывая, какая участь ждет бедную девушку, если стойкость организма окажется бессильной перед напряженностью магнитного поля. Капитан магнитохода уже в третий раз громогласно вызывал по радио какого-то Спартака. Напоследок он предрек непослушному Спартаку списание с корабля во время ближайшей остановки. Один из парней неохотно оторвался от лирического ухаживания за продовольственницами и направился к рубке.
        - Суровый у вас мастер, - сказал ему Фант.
        - Рыло, - спокойно ответствовал Спартак, проходя мимо. И не очень понятно было, к кому относилось это слово: к капитану ли, к Фанту или же вовсе входило в лексический состав одного из местных жаргонов и должно было обозначать либо: «Ага, суровый дядька, но в душе миляга», либо: «Не твоего ума дело». Фант только подивился манере ответа и решил пропустить мимо ушей странное слово, потому что понятия не имел, какому логическому варианту отдать предпочтение.
        Впрочем, возможно, от словесной перепалки, а то и от оскорбления действием нашего героя спасла Иоланта. Она сделала это непроизвольно: в данной ситуации слова извне плохо проникали в ее стиснутую болью голову, не говоря уж о том, что краткой реплики незнакомого матроса Спартака она вовсе не расслышала, зато интуитивно Иоланта избрала самый верный и единственно пригодный ad hoc способ спасения, а именно: отвлекла внимание Фанта.
        Иоланта неожиданно склонила голову на плечо своего спутника, обняла его одной рукой и очень жалобным, но игривым голосом (да, именно такое сочетание: жалобно-игривым) сказала:
        - Головушка болит!
        Вот как ей удалось отвлечь внимание Фанта от верзилы Спартака.
        Перелом
        - Головушка болит! - слезливо и одновременно артистично произнесла Иоланта. Слезливо - вот почему: голова действительно болела очень сильно. Что касается артистизма… Два дня назад наши герои посмотрели на рекбазе старый-престарый кинофильм «Великолепный», где неподражаемый Жан-Поль Бельмондо (надо же, он все еще снимается; причем - в свои восемьдесят с гаком лет - по-прежнему без каскадеров!) сыграл незадачливого литератора, описывающего похождения гениального сыщика Боба Сен-Клера. Так вот, Иоланта тоже играла. Она неподражаемо подражала великолепному Бобу Сен-Клеру. Если кто-нибудь помнит, гениальный сыщик почти так же («Пальчик болит!») жаловался своей возлюбленной на ожог. Фант включился в игру и, подняв к небесам свето-свода распухший перст, слово в слово повторил неповторимую фразу Боба Сен-Клера. А спустя секунду понял, что подыграл плохо: он бездумно копировал, Иоланта же вдохновенно импровизировала.
        - У тебя не получается, - сочувственно подметила банальность Иоланта. Но тем не менее еще крепче обняла Фанта. И через несколько минут заснула на его плече.
        Да, Иоланта опять заснула. Как читатель мог заметить, она вообще очень много спит. Может быть, это - как и мучительные сновидения - тоже последствие Взрыва?
        Кульминация
        Диалектически говоря, перелом и кульминация в прозаическом жанре - одно и то же. Вместе с тем это не одно и то же. Чтобы продемонстрировать суть парадокса, я начну с тех самых слов, которыми открылась предыдущая глава, но покажу все по-другому. Одна беда: я, по совести, не знаю, какая из двух сцен происходила в действительности, а какая - плод моего воображения. Или обе происходили в действительности? Или обе - плод моего воображения? Уповаю только на внимательного читателя: он сам разберется что к чему.
        - Головушка болит! - жалобно-игриво произнесла Иоланта.
        - Господи, да отлипнет ли от тебя когда-нибудь этот Бельмондо?! - вскричал Фант. - Это же с ума сойти можно! Что у тебя - своих слов не осталось, что ли?
        Фант был не прав. Иоланта вполне свободно обходилась и без заимствованных фраз. Порой она находила такие горькие собственные выражения, что спутник ее проглатывал язык и целыми днями пребывал не в своей тарелке. Однако в иные моменты она говорила и другие слова, тоже свои собственные: нежные и веселые, радостные и полные любви, - и Фант опять-таки проглатывал язык, но уже не потому, что задним умом силился подобрать нужное последнее слово, а потому, что всякие слова были здесь неуместны и боязнь испортить ощущение счастья преобладала над желанием произнести ответную речь. Поди разберись, каких моментов больше в жизни - тех, горьких, или этих, чудесных…
        - …Неужели я до скончания века буду выслушивать эти дурацкие реминисценции?! - продолжал кричать Фант. - Неужели твоего птичьего ума хватает только на то, чтобы смотреть кретинские фильмы, запоминать целые куски из них, а потом, уподобляясь престарелым митькам, преподносить мне как откровение, как шутку, как намек, как укол, как… как я уже не знаю что?! У тебя у самой за душой-то есть что-нибудь? Господи, ну и напасть!
        Все беды дня (одного ли?) прорвались наружу, и уже неясно было, что послужило последней каплей: пчела ли, бессмысленно истратившая жало на неповинный палец, или великовозрастный матрос Спартак, возмутительно безадресно излагающий свои мысли; мусор ли на палубе или скука металлопластового туннеля, по которому плыл магнитоход. Фанту хотелось, чтобы Иоланта так же закричала на него, может быть, даже ударила, причинила боль, а ведь (боль иногда так целебна: очищает вздорное сердце, заставляет взглянуть на себя со стороны.
        Но Иоланта не закричала и не ударила. Она зажмурилась и прикусила губу. Потом уронила голову на спинку скамейки впереди. И Фант, внезапно измеривший всю глубину своей жестокости, и тяжесть эгоизма, и безмерность подавленности сильного перед слабым, и всю бездонность немужской глупости, - стал тянуть к себе Иоланту, отрывать ее голову от скамейки, пытаясь повернуть к себе, заглянуть в глаза - простит ли? Не понимая, что он делает и зачем, Фант с силой тряс ее плечи, но Иоланта только теснее прижималась лбом к лакированной деревянной доске и сбрасывала его руки, и внезапно на тыльную сторону кисти его упала горячая капля. Обожгла Тогда Фант сам уткнулся лицом в ладони и заплакал. Он рыдал беззвучно, не вздрагивал, не всхлипывал, но не от стыда перед окружающими: просто не умел плакать по-другому. И вдруг рука Иоланты коснулась его головы. Взъерошила волосы. Потом пригладила. Осторожно скользнула к щеке и ласково смахнула слезинки… Так Фант заснул на плече Иоланты.
        Это было на магнитоходе в присутствии многих-многих пассажиров.
        Что хотите, то и думайте.
        …А я подумаю над заголовком. (Беда с ними: каждый раз приходится ломать голову.) Он будет таким:
        Твердь
        Когда магнитоход подошел к причальной мачте, сумрачный матрос Спартак, получивший наконец разнос от «мастера», свернул швартовый конец в кольцо и ловким движением захлестнул им приемную укосину. Тут же сработали магнитные захваты, и корабль намертво прилип к мачте.
        Видно было, что за нарочитой ковбойской небрежностью матроса скрывается длительная тренировка. Может быть даже, в этом и был смысл его существования, может быть, каждый рейс он только и ждал того момента, когда корабль подойдет к причальной мачте и он, Спартак, как бы нехотя, на глазах у всей публики заарканит электронным швартовом приемную укосину. Капитан высунулся из рубки и ласково ухмыльнулся, глядя на ловкача. Он любил его.
        Фант не любил Спартака. Он знал, что через минуту они расстанутся и, очевидно, больше никогда не встретятся. Поэтому червь обиды спокойно прогрыз дыру в душе и гордо вылез наружу.
        - Сам рыло, - невозмутимо шепнул наш герой Спартаку, исчезая в люке мачтового лифта. Глаза у Фанта были красные.
        Бессмысленная фраза - бессмысленная потому, что вызвавший ее инцидент давно уже заплыл в памяти Спартака другими мыслями и делами, - настолько поразила матроса, что он нелепо взмахнул руками, пошатнулся и едва не упал за борт - нет, конечно, он не разбился бы, но наверняка испортил бы впечатление у девушек-продовольственниц от меткого броска лассо-швартова. Фант провалился вместе с лифтом, не оглянувшись на мимолетного врага. Он ликовал. (Что, как не крохотные подвиги, вселяет в нас спокойствие и возрождает давно умершую уверенность в собственных силах и благополучный исход безнадежных предприятий?)
        А Иоланта, опять не расслышавшая тихих слов Фанта и благодарная всему белу свету за твердь под ногами, вежливо сказала обалдевшему Спартаку:
        - Большое спасибо. Это было очень приятное путешествие. На том мы и порешим: это было приятное путешествие.
        С больной головы на здоровый желудок
        А не забыли ли мы с вами, друзья, какой сильный голод мучает наших героев? Нет? Тогда вперед: в авангарде - двое, за ними - я, вслед за мной - сколько: пятеро? десяток? тысяча? восемь миллиардов? Бог знает, по крайней мере, один есть - это вы, мой дорогой читатель, дочитавший до этого места сей бесконечной повести и чающий хоть когда-нибудь дождаться окончания столь долгого, долгого, долгого дня…
        …Мимо складов, мимо героических барельефов, мимо студии голографии, мимо бездействующего цветомузыкального фонтана, мимо рощи бесплодных деревьев - то ли гранаты, то ли авокадо, мимо аптеки (увы, анальгина, конечно, нет), мимо волшебных каналов с голубой водой - черт знает, чем ее подсинивают, мимо Дворца спорта, мимо Телецентра Орпоса (он занимает всего несколько кварталов, но кто считал, на сколько ярусов протянулось это титаническое сооружение, единственная функция которого - дублировать программы земной Телекомпании)…
        Десять минут в пути… Двадцать… Полчаса…
        И вдруг… Фант с Иолантой поняли, что они слишком глубоко забрались в недра АЦОПа и желанные предприятия общественного питания, которых здесь и так не очень-то много, уже не попадаются вовсе. Ох, как не хочется возвращаться в далекий уже ресторан, запримеченный возле причала! И как хочется кушать, если не сказать, жрать! И они, эти упрямцы, все идут и идут, не отклоняясь в сторону, словно кто-то им задал направление, словно кто-то приказал пересечь Центр по прямой линии, дабы установить предел выносливости человеческой, а попутно выяснить, прав ли был Чеширский Кот, когда утверждал, что куда-нибудь обязательно можно попасть, если только долго идти, никуда не сворачивая.
        А в пути им встретились: пять окошек с мороженым (Иоланта: «Фисташкового я бы съела»; фисташкового не было, элементарного эскимо, впрочем, тоже), пивной киоск (Фант: «О-о-о!»; надпись: «Пиво ожидается»), универмаг (Иоланта: «Может быть, там есть кафетерий?»; кафетерий был, зато не было кофе), контора «Изготовление знаков отличия космонавтов» (Фант: «Подайте пирожок с повидлом мастер-пилоту запаса»), фонтанчик с питьевой водой (Иоланта пьет), редакция газеты «Эфирный город» (Фант рвется в редакционный буфет, но его не пускают по причине отсутствия журналистского билета), столовая для работников типографии (исчерпывающая табличка с, нетрудно догадаться, опечаткой: «Закрто»; Фант в голос ругается матом; потом добавляет уже сдавленным голосом: «Да что они здесь, с ума посходили, что ли?!»). Но вот… правда ли это?.. верить ли глазам?.. Наконец-то широко распахнутая металлическая дверь, запах как будто бы съестного и вывеска: «Рыбная». Ура!
        Читатель напрасно будет биться над определением типа заведения, гадая, какое слово находится в грамматическом соответствии с призывным прилагательным. Рыбная траттория? Ресторация? Таверна? Или совсем плохо - рыбная столовая? (Место, где столуются рыбы, что ли?) Так мы дойдем и до шашлычной. А впрочем, весьма мило: рыбная шашлычная. Осетрина на вертеле, например, а? Также: галантин из форели; осетрина марешаль; сазан, фаршированный орехами; севрюга под соусом бешамель; карпы, жаренные во фритюре с грибами; сациви из судака; цоцхали. Далее: тройная уха, солянка рыбная, буайабесс, олья подрига. Прочее: лососина в тесте, тюрбо а ля эспаньоль, далмацкий гуляш, фискеболлар, саламис, тань су ю, майтокалакейто, темпура. Отдельно: ныок мам…
        Нет, милые мои, ничего этого не было. И заведение на шашлычную не походило. Это было кафе. Просто и хорошо: рыбная-кафе.
        Как ни размышляли Фант с Иолантой, как ни ломали голову, как ни прикидывали, а придраться к вывеске они не смогли.
        В меню действительно было блюдо из рыбы: скумбрия жареная. Правда, с таким же успехом кафе могли назвать «Борщная» (наши герои взяли по борщу). Или «Шницельная» (Иоланта взяла шницель). Или «Огуречная» (им дали по куску огуречного брикета, хотя в меню значился «салат из св. огурцов»). Или даже «Компотная» (взяли и десерт). И, конечно же, Фант - натура взыскательная и, если так можно выразиться, консеквентная, то бишь логически последовательная сама и требующая логики от других, - торжественно водрузил на поднос, а затем церемонно перенес на стол тарелку с фирменной жареной скумбрией.
        Слышу голоса читателей: ну откуда, откуда на Орпосе - в 27-ми тысячах километров от ближайшего моря - может взяться скумбрия? Если бы пресная рыба - понятно: Орбитальное Поселение может похвастать несколькими пресноводными бассейнами, где разводят вкусные породы рыб. Но морская фауна… Да, приходится завозить с Земли, а что делать? Не лишать же восемьдесят миллионов обитателей Орпоса даров океана?! Конечно, продукты типа скумбрии здесь деликатес и дефицит: уж больно дорого обходится перевозка. Но зато жители Орпоса могут с гордостью заявить: «У нас, как в Греции: все есть!»
        Для тех, кто не знает: темпура - это японское блюдо из рыбы, которое не так-то просто приготовить.
        Когда Фант отведал скумбрийного жаркого, он моментально понял: уже не по вкусовому контрасту, а по технологической аналогии, что это блюдо тоже готовили сложным путем. Сначала скумбрию, выловив, долго держали под солнцем на прибрежном песке. Потом спохватились и упрятали в холодильную камеру. Потом еще раз спохватились, вытащили и как следует просолили: гигиены ради. Затем снова заморозили. Через какое-то время вспомнили и дали оттаять. Потом долго вымачивали, чтобы никто не перепутал с селедкой. Потом загрузили в открытый контейнер и забросили с первой транспортной оказией на орбиту. Снова дали оттаять. Наконец, чтобы как-то отделаться от нее, поскольку дальнейших операций придумать не смогли, зажарили на комбижире и выдали в окошко Фанту. Впрочем, последний был настолько ошеломлен вкусовыми ощущениями, что ни скумбрию, ни селедку, ни даже целаканта в поданном блюде не признал, и с мужеством исследователя съел его. На гарнир была гречневая каша. Гречиха на Орпосе, между прочим, не растет…
        Потустороннее
        Правы, ох как правы были средневековые анатомы, когда помещали душу человеческую в желудок! По крайней мере душевные болезни лечили именно гастрическими средствами: сквозным промыванием и слабительными. Вот уже не помешала бы подобная терапия нашему герою!..
        Бледный, смурной, зеленый, кислый, вялый, муторный, блеклый, тошный, хмарый (есть такое производное от слова «хмарь»?), влачился Фант по непонятным коридорам Административного Центра, и преследовал он, если его угнетенное передвижение на слабых конечностях можно назвать преследованием, только одну цель: добраться до вакуум-станции, сесть в первый попавшийся кар, забиться в угол и, баюкая спазмы, сдерживая рвоту, проглатывая стоны, ждать, когда же благословенный снаряд примчит его в заветный Курсек, в укромную обитель под названием «Козерог».
        А рядом шла довольная Иоланта. Разумеется, она была довольна не муками спутника, а тем обстоятельством, что после съеденного обеда боль в ее голове зачахла и умерла, спутнику же Иоланта только соболезновала. Но разве выражение лица спрячешь? Разве может долго страдавший и чудесно исцеленный человек набросить на физиономию маску озабоченности и надеяться, что сквозь нее не пробьется рассеянная жизнерадостность? И еще: пряталась где-то в Иоланте ненамеренная мстительность, хотелось ей как-нибудь подколоть спутника, дабы не кичился он своей пресловутой консеквентностью и учитывал ее, Иоланты, прозорливость. Ведь говорила она ему перед обедом: «Не бери ты эту скумбрию, пожалеешь!» И отвечал он: «Почему же? Раз „Рыбная“ - значит, рыбу есть будем! Экзотика! Земной деликатес!» И возражала она: «Ты посмотри только. Она же синяя!» И упорствовал он: «Стало быть, цвет такой». И наставляла она: «Запах чуешь? Не иначе как с душком рыбка». И непреклонен был Фант: «Не говори ерунды, это капустой пахнет» - и победил. Восторжествовала прямолинейная логика. А торжество это длилось ровно полчаса.
        Воздадим же должное Иоланте: не стала она подначивать спутника, сумела смолчать и поступила разумно: Фант был уже на грани.
        Провидел наш герои: если не вырастет перед ним сию минуту вакуум-станция прямо из-под земли и если не подадут ему персональный мягкий кар с пуховой постелью, сиделкой и бальзамическим компрессом на живот, то рухнет он плашмя на негостеприимный теплый мартан, проклянет страшными словами рыбье и поварское племя и, вывернувшись наизнанку, испустит дух.
        Нет, нет, нет! Не допущу я этого! Что же такое получается: только начали, всего полдня вместе провели, еле-еле отобедать успели, и вдруг я героя умертвлю. Не-е-ет, он у меня поживет, мы с ним еще попутешествуем, да и, между нами говоря, не из тех он, кого за здорово живешь дурацкой рыбой укокошить можно: орпосовцы и не такое едали!
        Словом, спасаю. А для спасения… для спасения… подброшу-ка я ему доброго человека. Что-то не попадались сегодня нашему Фанту добрые люди. Разные были: скучные и мелочные, зловредные и равнодушные, дремотные и бдящие, а вот особливо отзывчивых, кроме разве что не по должности полоумного причального кассира, не наблюдалось.
        Фант с Иолантой шли по какому-то совершенно пустынному коридору. Пустынному не только в смысле прохожих (это было бы еще полбеды: в конце концов, можно зайти куда угодно - в продуктовый распределитель для командного состава, в цирюльню для бедных, в гомеопатическую аптеку, наконец, обратиться в Опорное место охраны и наблюдения (ОМОН) и спросить, как жить дальше), - но, главным образом, как раз в том смысле, что в злополучном коридоре не было ни одного центра общественной жизни: ни магазина по продаже сублиматов, ни квартирного агентства, ни пункта утилизации отходов и лишних вещей, ни даже кремационного товарищества. Лишь вдали, на безликой стене мышиного цвета виднелась табличка.
        Когда Фант с бессмысленной надеждой доплелся до нее, он с ужасом прочитал: «Цех демонофикации №3». (Пусть читатель поймет меня правильно. Я не собираюсь вводить в текст мистику, не склонен я и к оккультным наукам, в демонов, строго по секрету, не верю, исключая лишь демонов Максвелла и Лапласа. Но Фант стоял именно перед «Цехом демонофикации»… Де-монофикадии, очевидно. И будь я проклят, если кто-нибудь знает, что это такое и где могут находиться цеха монофикации, и вообще, порядок ли это: с таким трудом поднять сначала монофикацию, а потом разом все демонофицировать? Этак и останемся мы на примитивной начальной стадии, а ведь стоит подсуетиться, собрать силы, перестроиться разок-другой, сэкономить где надо, конфисковать что надо, гаркнуть как надо, указать когда что делать и не делать, и уже замаячат соблазнительные горизонты бификации, трификации, тетрафикации… страшно подумать: пентафикации! Глядишь, и другие Орпосы обгоним, если, конечно, не демонофицировать все подряд необдуманно.) На дверях цеха висел огромный ржавый замок. Фант застонал…
        А где же Добрый Человек? Да вот же он: сидит неподалеку на скамеечке, очень колоритный, благодушный, пыльный добрый человек, почему-то в меховой шапке и застегнутом на все пуговицы, даже верхнюю, черном пиджаке. Он сидит совершенно один и, кажется, вовсе не обеспокоен этим. Может, он потому один и сидит, что давно добивался уединения, а может, и наоборот - давно ищет собеседника, и улыбка на его лице не от удовлетворенности одиночеством, а от предстоящей беседы. Кто его разберет, этого жителя Административного Центра неопределимого возраста и, судя по состоянию одежды, сидящего здесь уже месяца три; важно другое: он настроен по-хорошему, он даже подзывает жестом наших героев, и он отдыхает на скамеечке возле убийственно-загадочной «демонофикации».
        Вот бы и спросить его, что это такое, но Фант, с гримасой на бледно-зеленом (я бы даже выразился более поэтично - салатном) лице, спрашивает:
        - Скажите, пожалуйста, мы правильно идем к вакуум-станции?
        - К вакуум-станции? - теплолюбивый человек определенно ошеломлен вопросом, он, должно быть, ожидал преамбулы в смысле разговора о терморегуляции, о газетных новостях, о расширяющемся потоке вольных пассажиров и вообще праздношатающихся, но, не получив желаемого, он, впрочем, не расстраивается и даже, выяснив, что незнакомцы обнаруживают полное незнание планировки Административного Центра, весьма рад, ибо предвкушает лакомое объяснение невеждам сложного и запутанного пути к Центральному транспортному узлу.
        - Да, к вакуум-станции, - нетерпеливо говорит блеклый невежда, - мы хотим уехать.
        - Зачем - уехать? - беспокоится радушный хозяин скамейки. - Вам не нравится в нашем Центре? Прекрасный Центр! На фруктовом базаре были? Не были? Сходите на базар, поешьте пи-винограда - плохо не будет.
        - Нам нужно на вакуум-станцию, - цедит сквозь зубы Фант, борясь с желанием ухватиться за тесемки треуха говорливого незнакомца и натянуть ему неуместный убор по самые глаза.
        - Ну вот, опять вакуум-станция! Ты вообще знаешь, о чем говоришь? Вакуум-станция где? Во-он там. - Сидящий делает неопределенный жест рукой, могущий обозначать, что вокзал занимает примерно пол-яруса. - А ты куда идешь? Ты идешь в сторону Энергосектора! (Как будто вакуум-станция никак не может быть в стороне энергетических установок!) Что тебе надо в Энергосекторе? Что ты потерял в этом Энергосекторе? Может, жить надоело? Я тебе говорю: оставайся здесь. На базаре был? Не был. Я тебе покажу дорогу на базар, там бета-персики, сигма-дыни, кси-черешня - восторг! - Речь незнакомца льется, как горный ручей. Отчего он так ратует за базар, остается неизвестным. Возможно, заведующим там работает его родственник, и говорун получает скромный процент за каждого нового покупателя.
        «Сейчас я его убью», - на грани помрачения думает Фант и крепко сжимает ручку сумки с фотоаппаратом и полотенцем. Однако вмешивается Иоланта.
        - Нам действительно нужно на вакуум-станцию, - произносит она. - Как туда пройти?
        - Горе мне, горе! - воздевает к небу руки сидящий, не подозревая об угрозе близкого конца. - Клянусь памятью мамы, они меня с ума сведут. Пройти к вакуум-станции! Ничего не получится.
        - Почему?! - два голоса.
        - Потому, что это так далеко, что пока вы будете идти, вы проголодаетесь, а когда вы проголодаетесь, вам захочется на базар, а пока вы будете искать базар, ваш снаряд уже уйдет, и кого вы будете ругать? Вы будете ругать меня, потому что я не показал вам порогу на базар сразу. Горе мне, горе!
        Фант с Иолантой переглянулись. Перед ними сидел сумасшедший с навязчивой базарной манией.
        - Папаша, где вакуум-станция? Ва-ку-ум-стан-ци-я, понимаешь? - страшным голосом закричал Фант.
        - С Земли? - спокойно спросил «папаша». - Вообще не похоже, но готов держать пари, что вы только что с Земли. Очень шумная планета. Зачем кричишь? Пойдешь назад, потом налево, увидишь гам бегущую дорожку, она ведет на базар (Фанта затрясло, а человек предусмотрительно завязал тесемки треуха под подбородком), не хочешь - не вставай на нее, иди дальше, потом снова налево, там другие дорожки, там целая развязка дорожек, и все бегут к вакуум-станции. Когда заедешь на базар, спроси…
        - Спасибо, большое спасибо! - перебил его Фант, чувствуя, как с плеч спадает тяжкое бремя криминальной ответственности.
        - Вы очень любезны, - заметила Иоланта.
        - О чем ты говоришь? - удивился треуховладелец. - Он спросил я ответил. Ты спросишь - я тоже отвечу. Кто не поможет приезжим людям?!
        Иоланта заколебалась. Фант уже направился в указанном направлении, но ока не удержалась.
        - Вы здесь работаете?
        - Упаси тебя Юпитер, дорогая! Разве я похож на человека, который работает? Я давно не работаю. С самого Парванистана. С того незабвенного момента, когда душманская мина рванула у меня под самыми ногами и я очнулся в госпитале, укороченный на треть. Счастье, что снизу, а не сверху.
        - Ой, извините, я не хотела вас обидеть…
        - Юпитер с тобой, дочка, разве есть на свете такая вещь, которая может обидеть ветерана Парванистана? Вот мне жилья на Земле не досталось - и то не обиделся. Сюда приехал, здесь мыкаюсь между ярусами - ничего… Тридцать лет уже без ног, и помирать не собираюсь. Бог даст - еще тридцать лет похихикаю…
        - И еще… Скажите, пожалуйста, мне очень интересно… Что такое демонофикация, не знаете?
        - Ба! - Незнакомец радостно хлопнул себя по лбу. - Пусть у меня рога вырастут, если это не то же самое, о чем я хотел спросить у вас!
        Когда ошарашенная Иоланта догоняла Фанта, она решила оглянуться, чтобы еще раз бросить взгляд на чудака в треухе. Скамейка была пуста. В коридоре, как и раньше, - ни души.
        Наверное, это все-таки был цех демоно-фикации.
        Снова-здорoво
        …Фант с Иолантой внимательно изучали расписание. Ближайший снаряд уходил в Курортный Сектор через полчаса, и это их обрадовало. Впрочем, на ужин в «Козероге» они все равно не успевали (о, творожное суфле!), но зато следующий пассажирский отправлялся вечером, а это предвещало перспективу провести в томительной дороге начало ночи и добраться до постели лишь в то время, когда нормальные люди уже ворочаются, ожидая проклятой трели компьютерного будилы.
        Были в кассе билеты или нет - доподлинно неизвестно. Дело в том, что нашего Фанта - человека неисправимого, хотя и болезненного в настоящий момент - это не интересовало. Его опять потянуло на романтику, и он настоял, чтобы они с Иолантой ехали «зайцами».
        Вот ведь странная публика - эти наши герои. Казалось бы, события дня должны были научить их кое-чему. Верилось: хватит с них псевдоприключений, квазиэкзотики и благоглупостей, однако поди ж ты… Мало им.
        Вышли на перрон. Осмотрелись: снаряд готовится к отправлению. Разделились: Иоланта отправилась по своим - прошу прощения - надобностям, а Фант должен был договориться с контролером. И тут… - батюшки, счастье-то какое! - буфет с безалкогольным пивом открылся глазам Фанта. Пиво - вот эликсир, который должен изничтожить гастрическую боль и вернуть глазам способность лицезреть мир во всей его красе. А очередь, нет, вы посмотрите на очередь, ее и в микроскоп-то не разглядишь, - три человека! Нечего говорить: Фант рванулся к буфету. Бедный, бедный Фант! Зачем ты это сделал? Я бы рад не подвергать тебя новым невзгодам, давно я бьюсь над мучительной задачей - уберечь тебя от лишних неприятностей и вернуть в исходный пункт этой горе-прогулки без особых душевных расстройств. Но ты сам виноват! Ты словно нарочно выбираешь те пути, которыми я никогда в жизни не пошел бы на твоем месте. Однако я не на твоем месте, ты - не на моем, и вот здесь-то вся загвоздка.
        Ты становишься в очередь и спокойно оцениваешь обстановку: времени много, на все хватит - и на эликсир, и на негоциации с контролером. Но затем ты делаешь глупость: подойдя к окошку, спрашиваешь продавчиху (другого слова при виде ее габаритов ты не можешь подобрать):
        - Сколько стоит пиво? (Ты ли этого не знаешь, бескостный твой язык!)
        Торговка моментально смекает, что имеет дело с ненормальным абстинентом, и называет чудовищную цифру:
        - Три копейки.
        - Почему же не полушка, как везде? - спрашиваешь ты, прекрасно помня и о стандартной наценке, и об орбитальной надбавке.
        - Если знаешь, чего спрашиваешь? - хладнокровно парирует торговка.
        - Вы мне не тычьте, - начинаешь заводиться ты, - не с фуфлом разговариваете.
        - Берешь или нет? - все так же невозмутимо спрашивает продавчиха.
        - Беру бутылку здесь. Повторяю: не тыкать, - делаешь ты очередную ошибку.
        - Ишь, указывать мне будет, зелень, - взвивается торговка, и дальше - совсем уж необъяснимое: - Здесь - не здесь, а посуду не приму.
        - Это почему же? - Действительно зеленеешь ты.
        - Потому-у-у же! - дразнит она. - Тары нет.
        - Не имеешь права, - сноровисто перехватываешь ты ее манеру разговора, и опять просчет: теперь ты на одной доске с противницей.
        - Нет, это ты не тычь, тля, - ревет торговка, - а я свои права знаю. Поторгуешь с мое, земеля, и ты будешь знать.
        Как известно, для орбитальника нет более презрительного прозвища, чем «земеля», - так зовут новичков с Земли: неопытных, с микроскопическим налетом орбитальных часов, с плохой вестибуляркой, с неадекватной реакцией на мощные магнитные поля… (Вообще, орбитальный сленг еще ждет своих исследователей. Кто бы мог подумать, что фамилия первого космонавта Земли станет единицей измерения времени?! Между тем это так и есть: Гагарин равен одному витку вокруг Земли. Орбитальник не скажет: «три года назад», он выразится обязательно витиевато: «тому уже три кило-гагарина, как…» Или ругательства. Безобидное на первый взгляд словечко «колено», будучи неосторожно произнесено, может вызвать вспышку бурных эмоций, переходящую в драку. Дело в том, что «колено» обозначает лысую голову. Люди всегда очень болезненно относились к потере растительности на голове, а ныне, когда пандемия алопеции который год уже свирепствует на Земле, но почему-то не захватывает Ближний Космос, любой намек на саму возможность лысины расценивается как смертельное оскорбление…)
        - Не торговал, не ворую и торговать не буду! - вопишь ты. Все, это конец! - Работы своей не знаешь? ОМОН давно не наведывался? («Да уймите вы его», - бунтует заждавшаяся пива очередь, и она права: ты уже валишь все в одну кучу без разбора.) Охамела за стойкой? Совсем мышей не ловишь! Знай, с кем говоришь! Я здесь хозяин, а не ты! Ты меня обслуживаешь, а не я тебя! Кто для кого работает? Да я такую жалобу на тебя напишу - на детей твоих пальцами показывать будут!
        - А-а-а! - истерично визжит продавчиха, выпучив глаза. - А-а-а! Я ворую?! ОМОН?! Мыши, да? Я, значит, кошка, да? Охамела?.. Каждый сопляк - хозяин?.. - Она уже задыхается. - Режим-ники-и-и-и!!! - и, выхватив откуда-то замызганный свисток, трубит в него из последних сил.
        И ты, мой неразумный Фант, ты, выступивший не в своей интеллектуально-весовой категории, ты, измученный идиотизмом всего происшедшего за день и оттого, наверное, такой неврастеничный, ты вдруг пугаешься и, схватив бутылку пива, спешно ретируешься, забыв о том, что подал торговке с самого начала пятак, а сдачи так и не получил. И пока она ругается не стесняясь, и все еще зовет режим-ников, правда, явно тише, и переносит ярость на следующего клиента, неповинного, ты отходишь, стараясь не бежать, все дальше и дальше, постыдно краснеешь, ощущаешь новый спазм в желудке, подбегаешь к какой-то тумбе, трясущимися руками рвешь пробку с бутылки, но, забыв о невероятной крепости орбитальной укупорки, дергаешь слишком сильно, сносишь у бутылки горлышко, после чего, вздрогнув, роняешь драгоценный сосуд, и тот… раз-би-ва-ет-ся.
        В это время тебя отыскивает Иоланта. Она безмерно удивлена твоим видом - растрепанная прическа, багровая физиономия, искаженный рот - и пузырящейся лужей у тумбы. Она спрашивает:
        - Что с тобой? Тебе очень плохо? Как это произошло? Боже, тебя сейчас кондрашка хватит! Стоит мне отойти, и…
        …И ты, войдя в облик своего недавнего врага, тоже переносишь огнеметную струю гнева на безвинное существо.
        Зажмурившись и скрежеща зубами, ты выдираешь из себя:
        - За-а-аткни-ись!
        Только здесь, только сейчас, хотя из гуманных соображений это следовало сделать раньше, я, безжалостный автор, опускаю занавес…
        Да-а… дела… Нужна пауза. Пусть герои замрут в нелепых позах на перроне вакуум-станции, а мы пока подумаем, чем заполнить пустоту, образовавшуюся в нашем повествовании.
        Вот что. Заполню-ка я ее очередным куском из гениального произведения Фанта «Удивительное путешествие», имеющего подзаголовок «остросинкопированная дискретная фуга».
        Ну и что из того, что Фант еще не записал этот кусок? Что в памяти компа его еще нет? Нет - так будет. Фант относится к тому счастливому типу литераторов, которые долго, мучительно долго вынашивают новую вещь в голове - в сущности, мысленно пишут ее до последней буквы, - а потом быстро, очень быстро, практически без помарок переносят текст на бумагу, или заносят его в память компьютера, или фиксируют на фонокристалле.
        Вот и сейчас: проще простого извлечь кусок «фуги» из головы Фанта - он называется «Контрэкспозиция» - и предложить его вниманию читателя. Цитат здесь больше не будет. Ведь цитаты относились к Противосложению, а эта мелодия призвана расцвечивать контрапунктом лишь основную часть фуги - экспозицию.
        КОНТРЭКСПОЗИЦИЯ
        13.Вторым нашим открытием было то, что все планеты издавали разнообразные звуки. В сущности, в этом нет ничего удивительного: до поры до времени мы ведь думали, что и рыбы «немы как рыбы», - ан нет! - среди них попадаются такие балаболки…
        Так вот, мы встретили планету, которая издавала пустой звук, но не потому, что она была полая, а потому, что на ней было поразительно пусто: хоть шаром покати, - и в домах жителей, и в магазинах, и на полях, и на складах… Соседние планеты так и говорили о ней: «Пустая планета!»
        И мы встретили планету, звеневшую очаровательным хрустальным звоном: все ее жители сидели за одним большим столом и чокались фужерами, чокались бокалами, чокались лафитниками, чокались рюмками, чокались стопками, чокались стаканами, чокались чашками, чокались вазами (и ночными тоже!), чокались графинами, чокались кастрюлями, правда, кастрюли несколько диссонировали. В общем, было страшно весело, а тамада чокался ведром, и за жестяным грохотом ведра никаких речей слышно не было, тем более что их никто и не слушал, и все покрывал очаровательный хрустальный звон.
        И мы встретили планету, которая играла прекрасные симфонии Бетховена, Моцарта, Прокофьева, Хиндемита, Шостаковича. Жители давно привыкли к этому и не обращали на подобную музыку никакого внимания. Но если приезжал с гастролями какой-нибудь атаман стекло-рока, все сбегались и слушали с наслаждением.
        И мы встретили планету, которая тарахтела. Сначала мы не поняли, откуда идет звук, поскольку на планете жил всего один человек, очень умный на вид. Он сидел на большом камне у шалаша и думал, думал, думал… Он ничего не видел и не слышал: он морщил большой лоб с залысинами и мыслил. В конце концов мы во всем разобрались: тарахтело у него в голове. Я осторожно снял с мыслителя голову и потряс - из нее вывалилась черная бесформенная закавыка размером с яйцо. На закавыке было написано: «Ум». Потом супруга в свою очередь потрясла голову мудреца, и из нее вывалилась вторая закавыка с надписью: «Честь». Затем снова пришла моя очередь, я вытряс яйцо со словом «Совесть», и, наконец, супруга с трудом вытащила из головы здоровенную членистоногую, совершенно страшную балалайку, на которой коряво, от руки, было написано: «Наша эпоха». Мы рассовали «Честь» и «Совесть» по карманам, «Ум» положили в корабельный трюм, паучью балалайку выбросили в ближайшую лужу, а в голову аборигена накидали в порядке эксперимента разных мелких камней. Потом водрузили голову на место. Она исправно загромыхала, и мудрец вернулся к
прерванному процессу мышления.
        А еще мы встретили планету, которая ухала. Ее жители занимались созидательным трудом: они бурили скважины, взрывали скалы, поворачивали реки, закапывали проливы и насыпали новые острова. Каждый раз, когда в планету вонзался бур, или когда взлетала на воздух гора, или когда в землю вгрызался экскаватор, планета говорила: «Ух!»
        Потом мы видели много планет. Они гудели, чихали, гукали, бормотали, шипели, грохотали, щелкали, пукали, клацали, бряцали, лязгали, кряхтели, пердели, взвизгивали, а одна из них свистела так пронзительно, что у нас едва не лопались барабанные перепонки (там работала гигантская паровая машина, но весь пар шел в свисток), и мы поспешили покинуть ее.
        14.Все так же идем, все так же ноги выдираем из клейкости, все тот же канат под нами. Иногда через утолщения переступаем, иногда садимся на них отдохнуть. Обратно же, предварительно газетку стелем, чтобы не приклеиться задними частями. И вот, пока мы идем, всякие мысли у меня в голове бегают: во что же это экскурсия наша превращается, прогулка наша, ведь высоко уже забрались? Если вниз загремишь, не знаю, что и останется: мокрое место ли, сухая ли пыль, блин или дыра в полу. Да и бесцельно вроде бы это наше канатоходное путешествие: темный угол - внизу, мы - над ним, то ли мы кого-то ловим, то ли нас кто-то заманивает. Что спиногрыз не здесь, а в другом каком месте обитает - это ясно: если бы он в темном углу сидел, обязательно какие-нибудь звуки издавал бы: рыгал, сипел, чмокал, ревел, чирикал, шепелявил или там тарапумпенькал, а то - тишина. И Штуковина, заветная цель нашего предприятия, не просматривается ни сверху, ни сбоку. Правда, лучик света все еще падает, и падает на что-то, есть под ним какая-то загвоздка, но какая - не разглядишь. Иногда чудится: там нечто шевелится даже, но не
страхолюдина кровожаждущая, а маленькое такое что-то…
        Еще сильнее меня волновать начало, почему канат трясется иногда. Все ничего, ничего - а то вдруг как задрожит: будто поезд где прошел или кто здоровый по этим канатам шляется. Сопоставил я всякие разные факты, подумал, даже присел на пересеченьице, - и вот тут-то мне такое предположение в башку вонзилось - чудом удержался. Спасибо благоверной - схватила за рукав. А я поначалу этого и не заметил, потому что в мыслях - как молния: «ПАУТИНА!» Это же паутина под нами! Как же мы, остолопы, сразу не доперли? Естественно ведь: темный угол, заброшенный, не нужный никому, вот и зарос он паутиной. Эх, тупицы-тупарики! Постой, постой. Раз паутина, значит… значит… паук где-то неподалеку обретается. Это какой же должен быть паучище, если паутина его все равно что из канатов. С дом, наверное! А глазища-то, а лапы-то, а брюхо-то, а пасть-то… О-о-е-о-о-о-о-о…
        Я застонал, бледный, обморочный, в испарине, а благоверная перепугалась, спрашивает: ты что, заболел, дурно тебе, сердце, желудок, печень, почки? Нет-нет, бормочу, просто-напросто высоты боюсь. Не ври, строго говорит благоверная, по глазам вижу: врешь! Не высоты ты боишься, а чего-то большего, может, спиногрыза своего узрел, так нет его на свете, ты его сам придумал. Если спишь на ходу, давай передохнем, а то заснешь вот так еще раз - и мне что прикажешь: вниз спускаться и в спичечную коробку тебя складывать? А может, ты чего-то реального испугался? - продолжает рассуждать благоверная. Может, ты додумался, что это за сеть такая здесь висит? Так скажи мне, если еще язык от трусости своей не проглотил.
        Она у меня - ух какая проницательная, благоверная-то! Нет-нет, говорю я, а сам еще больше побледнел, все нормально, ни до чего я не додумался, говорят тебе русским языком, высоты вдруг бояться стал. Давай топай дальше, а я посижу, дух переведу и тебя догоню враз. Ляпнул такое - и язык прикусил: куда же я ее толкаю, дурак, зачем правду не скажу? Хотел было предупредить ее, а страх совсем одолел: во рту будто одеревенело все. Ладно, говорит благоверная, догоняй, а то я не я буду, говорит, если до конца этого каната не дойду и не узнаю, что это такое. Потом и в темный угол наконец-то спущусь. Штуковина Штуковиной, говорит, однако разузнать все до конца - дело полезное. Сказала так - и отправилась дальше одна.
        15.Мы въехали в курительную. Здесь было сравнительно скромно: низкий столик и три или четыре глубоких кресла. Больше ничего, если исключить головизор и шкафчик, где сигареты и сигары были разложены по сортам.
        На креслах стоит остановиться подробнее. Они были выполнены в виде сложенной лодочкой человеческой ладони. Снаружи их покрывала натуральная замша, внутренность выстилал гагачий пух, а основанием служили массивные кубы намеренно грубо шлифованного темно-синего стекла. Возле каждого кресла стояла маленькая скамеечка для ног, также обитая натуральной замшей и покрытая сверху крохотной циновкой из подпуши лебедя-трубача.
        На этом этаже комнаты располагались анфиладой. Если встать в курительной лицом к витражному окну (Леже), то влево открывалась дверь в библиотеку и далее в кабинет, а справа находились ломберная и бильярдная.
        В кабинете размещались массивный письменный стол с бюварами, наборами шариковых ручек и фломастеров, телефонами, терминалом, внутренней селекторной связью, видеофоном и пневмопочтой; два высоких стеллажа с необходимейшими книгами; средних размеров сейф; стереопроигрыватель (плюс дискотека классической музыки); телевизор с полутораметровой диагональю экрана; видеомагнитофон с прекрасным набором кассет, на которых были записаны лучшие произведения мирового кинематографа, и небольшой личный бар-холодильник.
        Стеллаж за моим креслом раздвигался и открывал винтовую лестницу, соединявшую кабинет со спальней, гостиной, зимним садом, а также гаражом в подвальной части дома.
        О библиотеке трудно сказать что-либо, кроме того, что она содержала пятьдесят тысяч томов художественной литературы на четырех языках и такое же количество трудов по философии, экономике, менеджменту, эстетике, праву, социологии, истории, психологии, политике, коммунизму и антикоммунизму, литературоведению, этимологии, искусствоведению и сравнительной лингвистике. Библиотека располагалась в высоченном зале с хорами и была снабжена безупречно составленной картотекой.
        Ломберная поначалу казалась довольно мрачной, и этому в большой степени содействовала рустовка на стенах. Однако по некоторому размышлению можно было прийти к выводу, что это даже хорошо, поскольку в такой обстановке ничего не отвлекало от игры, а тщательный осмотр комнаты показал, что под рустовкой скрывалась отопительная система. У ломберного столика откидывалась крышка, и под ней обнаружилась стопка изящно разграфленных пулек, несколько нераспечатанных колод.
        Бильярдную можно было бы вовсе не описывать и оставить без внимания, если бы не маленький инцидент, разыгравшийся там. Моя жена с плачем поникла на бильярдный стол, случайно зацепив при этом резную стойку с киями. Кии рассыпались по полу с неприятным треском.
        - Что с тобой, милая? - в который раз вскричал я.
        - Когда же это кончится! - всхлипывала она. - Уведи меня отсюда, ради всего святого, уведи, прошу тебя!
        - Ты что, до сих пор не веришь, что все это принадлежит нам? - продолжал не понимать я.
        - Верю, верю, верю, тысячу раз верю. Но лучше уйдем, уйдем же! В комнату вошел представитель СУ и, мрачно ворча, стал собирать разбросанные кии.
        - Вперед, вперед, - подтолкнул он нас к выходу. - Наверху вас дожидается маленький сюрприз.
        16.Долго мы так ехали или нет - не знаю, однако внезапно раздался звук «плоп», я почувствовал, что влажные объятия отпустили меня, и полетел вниз.
        Упал я на мою верную подругу, которая барахталась на дне в зловонной жиже. Мы выпрямились во весь рост и снова зажгли фонари. Было очень жарко и невыносимо душно. Ноги по колено утопали в какой-то омерзительной слизи кирпично-травяного цвета. Я поспешил зажать нос платком. Моя верная подруга последовала моему примеру.
        Пещера, в которую мы попали на этот раз, имела скорее цилиндрическую, чем круглую форму. Высоко над нами чернело отверстие, через которое мы свалились сюда. От краев дыры брали свое начало стены, покрытые отвратительнейшей желтой слизью с фиолетовыми разводами. Моя верная подруга ткнула в ближайшую стенку пальцем и тут же вскрикнула: палец обожгло огнем, а на подушечке начал расти волдырь. Я взглянул вниз и обмер: мои брюки, до середины голени ушедшие в мерзкую жижу, моментально облиняли, обветшали и стали похожи на кисею. Эта самая жижа успешно разъедала их, и я понял, что меня ожидает перспектива остаться в шортах.
        С трудом вытаскивая ноги из чавкающей трясины, мы прошли несколько шагов и очутились у привратника.
        - И не присядешь ведь, - вслух размышляла моя верная подруга, задумчиво осматривая сфинктер. Я тоже загляделся на массивные кольцевые бугры, что напряженно блестели в свете фонарей.
        Наверное, каким-то восьмым или девятым чувством я уловил слабое колыхание, поднял голову и, даже не успев толком сообразить что к чему, завизжал: «Назад! Немедленно назад!» Стенки пещеры волнообразно сокращались по направлению к привратнику. Я вгляделся: кольцо жома размыкалось.
        17.Снова книга, раскрытая наугад. Это труды академика Е. В. Тарле. «Очерк развития философии истории» - вводная часть курса по всеобщей истории, который Евгений Викторович читал в 1908 году студентам Психоневрологического института в Петербурге.
        - Анфиса, ты не занята? - громко зову я.
        - Ну что тебе? - Раздраженная Анфиса входит в комнату, в руках у нее мокрые пеленки.
        - Послушай. «История творится человечеством; в этом творчестве какой-то прогресс, бесспорно, замечается, однако путь этого прогресса по меньшей мере странен - пять шагов вперед, три шага назад». Каково, а?
        - Кто сказал?
        - Академик Тарле.
        - А он уже был академиком, когда считал эти шаги? - Анфиса с иронией смотрит на меня и выкручивает пеленки, вода течет прямо на металлопластиковый пол.
        - Понятия не имею. Сейчас посмотрю. Так, академиком он стал в двадцать седьмом, то есть девятнадцать лет спустя.
        - И сколько же ему было, родимому? - Я чувствую, что ирония внутри Анфисы уже перегорает в желчь.
        - Тридцать четыре года.
        - Тьфу! - Анфиса с треском шлепает пеленки на стол и выходит в кухню. Почему-то в последнее время возраст автора стал для нее важнейшей характеристикой при оценке произведения науки или искусства.
        Я продолжаю читать Тарле:
        «И до настоящего времени историческая мысль смущается этим противоречием. Какая-то настойчивая объективная целесообразность и вместе с тем совершенно нелепый, совершенно иррациональный путь, по которому совершается движение к цели…»
        - Да ты сам-то как думаешь, - Анфиса снова появляется в дверях, - у нас сейчас которые шаги - те, что пять вперед, или три назад?
        Я совершенно сбит с толку этим вопросом.
        - Полагаю, мы в точке перелома, - осторожно отвечаю, пытаясь сообразить, перелом - от чего к чему?
        - А по-моему, у нас вся жизнь - сплошные переломы, - бросает Анфиса. - Все ломают, ломают… Историю переписывают, переписывают… Никак понять не могут, что история - это действительно прогресс: она всегда о будущем. Но не обязательно о будущем розовощеком и пышнотелом. История подсказывает нам не только то, что в будущем должно быть, но и то, от чего нужно немедленно освобождаться. Подумать только, мы тащим из прошлого в будущее огромный балласт, тяжеленный груз косности, предубеждений, недоверия, страхов, взаимного непонимания, глухоты к ближнему, насилия, рабства и раболепия, чинопочитания, унизительной зависимости от старших и сильных, предательств, измен… Бедные историки и литераторы!.. Когда они пишут, что всего этого уже нет, получается фальшь. Когда они пишут, что все это еще сохраняется и надо поскорее избавиться от бремени, их обвиняют в очернительстве и измене идеалам.
        - Подожди, подожди, - перебиваю я. - Не надо мазать всех одним миром. Художники - люди свободные. О чем хотят - о том и пишут. В отличие от историков.
        - То-то и заметно, - ядовито усмехается Анфиса. - Пансионер ты мой ненаглядный. Только на пансион и зарабатываешь. А что купить - так это мне приходится вкалывать. Твоими писаниями все ящики стола, все антресоли, все свободные углы забиты. И сколько из всего этого напечатано? То-то же… «Здесь автор недоосознал, там автор недооценил, тут перегнул, на пятьдесят восьмой странице проявил близорукость…» Когда же эти идиоты-рецензенты, эти вершители литературных судеб научатся понимать, что рукой писателя всегда водит Социум? Что если он пишет обидные и даже враждебные вещи, то, значит, Общество заслуживает этого, ибо вся ответственность за воспитание художника лежит на его плечах. Что взлеты и достижения писателя - всегда заслуга личного таланта, а ошибки и заблуждения - всегда грехи Общества? Когда же они поймут это, а? Ведь на протяжении всей истории почему-то считается наоборот…
        Напряжение гневной страсти Анфисы было столь велико, что в воздухе полыхнуло желтым, красным, пурпурным, опаляющим, и меня опять вышвырнуло из одного потока времени в другой.
        Теперь я попал в холодную мглистую ночь той самой весны, когда Анфиса ждала ребенка. Анфиса кончила подшивать пеленки и улеглась спать, а я сел за стол и открыл какую-то книгу. Я бодрствовал по обыкновению до трех часов утра, но в ту ночь не столько читал, сколько смотрел мимо страниц и думал о том, как бы мне хотелось, чтобы у Анфисы родился сын, как бы я его нянчил и как воспитывал бы, когда он будет совсем большим.
        Я думал, что научу его в первую очередь не мудрости, которой научить нельзя, а гордости, которая только и приходит в результате учения, не игре на пианино и фигурному катанию, а самостоятельности и способности делать самому шаги в жизни, умению выбирать из множества только тот вариант, о котором впоследствии никогда не пожалеешь, то есть единственно верный, а не тот, который в данную минуту кажется верным друзьям, близким и родным.
        Я так размышлял ночью и время от времени вставал, чтобы прихлопнуть комара, влетевшего в приоткрытую дверь. В последние годы на Орпосе почему-то развелось великое множество комаров.
        И вдруг я услышал за своей спиной сонный голос Анфисы:
        - Вроде я и не сплю, а пылья столько, прямо ужас…
        - Какого пылья? - спросил я, изумившись.
        - Ну, пылья…
        - Какого, какого пылья? - переспросил я, потому что Анфиса говорила во сне, а разговаривая со спящим, можно услышать много удивительного.
        - Хм… Хм-хм… - заулыбалась она таинственно. - Это я так пеленки называю. - Сказала и засмущалась, очевидно, даже во сне сознавая милую бессмыслицу своих слов.
        - Какие пеленки? - задал я еще один вопрос, приходя в совершенный восторг от беседы.
        - Которые летают… Которые лета-а-а-ают… - Анфиса погрузилась в ту область сна, где восприятие подсознательного полностью отделено от речи, а я представил себе ее загадочный ночной мир, населенный летающими пеленками, и… полетел сам, теперь уже в будущее.
        18.Так мы бесконечно долго хлюпали по болоту, разбрызгивая вокруг зеленоватую мешанину, пятная одежду рыжими катышками. Нас засасывали бездарные рифмы, бесталанные стихи, скучные книги, порнографические брошюры, плохие фильмы. К ногам липли стереотипные сюжеты и банальные идеи. Пошлые песенки, навязываемые радио, бессмысленные шлягеры, навязываемые эстрадой, пустые клипы, навязываемые телевидением, унылые речитативы, навязываемые эпигонами великих бардов, и многозначительная заумь, навязываемая стекло-роком, - все это так и прыгало головастиками, так и прыгало. Вспучивались страшные пузыри гнилостной халтуры. Лопались эти ремесленные однодневки прямо на наших глазах.
        Часто встречались пласты остервенелого рвачества. Сверху они представляли собой этакие зелененькие лужайки, прямо оазисы отдыха и комфорта, но мы знали, что ступать на них смертельно опасно, и делали огромные крюки, предпочитая кружные пути честной повседневной работы.
        Многие кочки были обманчивы. Даже под малым весом моей спутницы они мгновенно проваливались, позволяя серой липучке жадно обволакивать наши ноги. Претендующая на глубину мудрость оборачивалась плоским здравым смыслом, игра ума подменялась пресным житейским опытом, а сатира - юмором.
        И уж вовсе страшны были еле заметные глазу омуты преступных замыслов. Прелесть легкого обогащения и сладострастный садизм, обещаемый презрением к ближнему, соблазн возвышения над законом и множественность примеров ненаказанного зла, предоставляемых Системой, - о, сколько душ исчезло в этих безднах!
        Тут и там вспыхивали огни, мы бежали к ним, надеясь, что это конец пути, граница болота или, на худой конец, путеводные звезды, но натыкались в большинстве случаев на гнилушки.
        Иногда мы слышали бормотание. Это фонтанировал болотный гейзер - он давал нам разные советы: как правильно ставить ногу, как вытаскивать ступни из трясины, как нащупывать твердые места, как вести себя в случае, если провалишься по пояс и глубже. Все было верно, но относительно того, правильно ли мы идем и зачем идем вообще, - он предпочитал умалчивать.
        19.Наконец, наше третье открытие состояло в том, что мир населен разумными существами и все они более или менее человекоподобны, но разум порой принимает несколько странные формы.
        На одной из планет нам повстречались вполне людопохожие обитатели. Они выглядели точь-в-точь как земляне, и лишь спустя некоторое время мы открыли в них легкий физический изъян. У них было по четыре глаза (из них два на затылке) и по восемь ушей, расположенных через равные интервалы по периметру черепа. А вот носов не было вовсе. Вместо них были пупки. Зато изо рта торчало по 184 первоклассных зуба. Не считая коронок, конечно.
        Нам повстречался разум в виде прекрасного кристалла и в виде прозрачной жидкости, переливающейся из сосуда в сосуд, в виде газообразного тумана и в виде тяжелого монолита.
        Все эти виды разума толкали жителей обитаемых миров на диковинные поступки.
        На планете №216, которая на местном наречии называется Покадлакаяка, нас встретили очень радушно. Вокруг места приземления собрался большой симфонический оркестр, тут же подогнали составы с цветами, нас взяли под ручки, усадили в роскошные лимузины и повезли в изысканнейший ресторан планеты на праздничный обед. Обед состоял из ста девятнадцати блюд, а за столом прислуживали лучшие гейши, отборные куртизанки, прославленные гетеры и наидорожайшие кокотки.
        Каково же было наше изумление, когда мы узнали, что непосредственно во время обеда столь гостеприимные аборигены подложили под ракету заряд тринитротолуола и подорвали его. Стоило нам примчаться к ракете, как все население планеты, заранее собравшееся поблизости, начало издевательски хохотать. Невдомек им было, что ракета-то наша цела и невредима (еще бы, какой-то тринитротолуол против первоклассных лама-дриц!). Мы залезли в люк, набросали в топку фотонов, нажали все кнопки сразу и покинули Покадлакаяку, занеся ее навеки в СНП (Список Нехороших Планет).
        На планете №482, под тарабарским названием «Бездна-ушнаина-ена», прием был достаточно холодный. В песках пустыни, где мы совершили посадку, установили кафедру, вкопали три ряда скамеек, посадили пятнадцать аборигенов. На кафедру влез докладчик и принялся читать речь. В середине своеобразного приветствия, то есть через полтора часа после начала, из-за кустарника, росшего неподалеку, внезапно выскочило местное чудовище - гигантский быдло-микроб. Этот самый быдло-микроб с ревом налетел на нашу ракету, стал ее валять, громить, крушить, кромсать, таскать, колотить, короче, ликвидировать. Мы обратились к аборигенам за помощью. В ответ на нашу просьбу докладчик укоризненно постучал карандашиком по стакану, а слушатели обернулись и уничтожающе зашикали. Злющий быдло-микроб и ухом не повел, продолжая грызть и валять нашу чудо-ракету. Его пришлось распылить на мю-мезоны, а планету отныне занести в РПМ (Реестр Плохих Миров).
        20.А я сижу на пересечении и все еще двинуться не могу. Потом отпустило меня, но столько я страху натерпелся, что тут же какая-то апатия одолела. Вижу удаляющуюся спину благоверной и чувствую: мне все до фени стало, абсолютно все равно мне стало, уходит она или не уходит. Может, и нет вовсе никакого паука, может, и напридумывал я все, может, и не паутина это, а так… так… ну, так что-то, может, свойства у этого темного угла такие, чтобы сетка сверху была. Например, в случае, если гадость какая сверху падать будет. Или чтобы все думали - паутина, мол, паук рядом, и не трогали этот темный угол вообще, а никакого паука нет и не было никогда, есть просто одинокий, мизантропический, индифферентный ко всему темный угол-отшельник со Штуковиной внутри, и Штуковина эта очень хорошая и ценная, и она позарез нужна этому темному углу, и, если здраво рассудить, ведь должен же где-то быть по крайней мере хоть один темный угол с очень хорошей Штуковиной внутри, и ведь может же этот темный угол хотеть, не возбраняется же ему хотеть, чтобы эта Штуковина ему одному принадлежала; что, если все остальные темные углы
мечтают о такой Штуковине и завидуют ему, а он хранит ее от посторонних взглядов, и ему хорошо с ней, и по ночам он улыбается ей и думает: вот какая замечательная Штуковина у меня есть.
        - А-а-а-а-а-а-а-а-а! - услышал я леденящий душу, мозг, печенки, сердце, пальцы, ногти крик. Я вскочил с пересечения, посмотрел вдаль и немного вверх.
        - А-а-а-а-а-а-а-а-а! - кричала моя благоверная.
        21.Сюрприз заключался в том, что на четвертом этаже, помимо двух отдельных и одной совместной спальни, туалетов и ванных комнат, находился небольшой бассейн с розовой водой. Солидная высота потолков в этом доме (от четырех до семи метров) оставляла место даже для небольшой вышки, которая в случае необходимости выдвигалась из стены. На вышке были площадки для прыжков в воду с одного, двух и трех метров. Глубина бассейна тоже соответствовала: дно плавно понижалось на глубину до четырех метров. Замечательно то, что стены помещения были украшены фризами из русских полихромных и расписных изразцов XpII и XpIII веков, а дно и стены бассейна облицованы муравлеными швейцарскими изразцами XpI века. Розовые блики на бледно-зеленом фоне радовали глаз тонким подбором оттенков.
        Рядом с бассейном располагались две ванные комнаты. Интерьеры были выдержаны в салатовых и лимонных тонах. Температура воды программировалась с помощью особого электронного устройства. Специальный паровой агрегат превращал ванную в некое подобие турецкой бани. А простым нажатием кнопки можно было привести в действие тонизирующий ионный душ.
        Унитазы в туалетах были, конечно же, черного цвета.
        Моя спальня представляла собой африканское бунгало. Гамак, кондиционер, даже противомоскитная сетка и электромеханические москиты (впрочем, безвредные) - все было учтено.
        Спальня же моей жены являла точную копию будуара маркизы Помпадур. Пуфы, ковры, гобелены, огромная кровать с балдахином и пологом, изящные комодики, секретер, невероятных размеров трельяж. Возле кровати, на столике, инкрустированном перламутром и слоновой костью, лежала нефритовая шкатулочка для безделушек. Я полюбопытствовал и открыл ее: внутри оказалось несколько колец с бриллиантами и два массивных золотых браслета, отделанных рубинами и изумрудами.
        Еще в коридоре чувствовался запах духов «Кристиан Диор», доносящийся из будуара.
        В нашей общей спальне кровать была такой величины, что на ней вполне можно было развернуть небольшой театр военных действий. Без применения атомного оружия, разумеется.
        Здесь обстановка выглядела совершенно непретенциозно. Если не считать, правда, ковра с ворсом сантиметров в десять, застилавшего весь пол, ренуаровской «Обнаженной» (подлинник) на стене, китайской бронзы с неподдельной патиной в дальнем углу и оригинальной работы Майоля при входе.
        Все стены занимали встроенные стенные шкафы с отборнейшим гардеробом наимоднейших костюмов, платьев, гарнитуров и верхней одежды. Что меня особенно умилило, так это темно-красный мужской халат из тонкой ангорской шерсти, лежащий на пуфике возле Майоля. Халат был слегка нагрет к моему приходу.
        …Жена уже давно перестала плакать. В своем будуаре она даже проявила минимальный интерес к безделушкам, комодикам и секретеру. Но здесь, в нашей общей спальне, она безучастно присела на краешек кровати и, подавленно глядя куда-то в угол, монотонно повторяла:
        - Это невыносимо. Нет, это просто невыносимо. Это невыносимо… Снова ворвался представитель СУ, волоча снежно-белый телефонный аппарат и водружая его на столик у изголовья кровати. Потом он пощелкал какими-то тумблерами, включая и выключая мягкий свет и невидимый музыкальный автомат.
        - Так, здесь все нормально, - скороговоркой произнес он. - Вот инструкция по заказу музыкальных программ и регулированию времени утреннего пробуждения. Наверх, наверх…
        Я потянул за собой жену…
        22.Барахтаясь в зловонной мерзейшей жиже, обжигая руки о кислотные стенки пещеры, сшибая друг друга с ног и вопя безумные слова, мы карабкались вверх с неописуемой ловкостью, достойной разве что предков наших - макак.
        «И зачем только мы предприняли эту рискованнейшую затею? - прыгали в голове мысли. - Что мы хотели здесь найти? Рай небесный? Елисейские поля? Населенный город, как у Пантагрюэля? Что??? Нет, не лги. Не лги самому себе. Ты отлично знаешь, что искал не рай и не город. Ты думал найти здесь Вселенную, огромнейший мир, полный сверкающих звезд и обитаемых земель. Ты хотел найти здесь истинные чувства, радостные надежды и смысл существования. Но ничего этого ты не нашел, и не твоя в том вина, как не твоя вина и в том, что ты карабкаешься сейчас по внутренностям, и обжигаешь руки противной слизью, и не знаешь, увидишь ли когда-нибудь Божий свет хотя бы еще раз…»
        23.Полетел я в другую ночь и в другой сон. Это было уже летом. Орпосовским летом. Имитационные экраны бледнели, предвещая скорый рассвет (по московскому времени), в кроватке посапывал малыш, я погружался в сон, которому активно противилось болезненное возбуждение после долгой ночной работы…
        Перед глазами плавали фразы, только что вычитанные в «Советском энциклопедическом словаре», двадцать шестое издание:
        «История (от греч. historia - рассказ о происшедшем, об узнанном), 1) процесс развития природы и общества. 2) Комплекс общественных наук (ист. наука), изучающий прошлое человечества во всей его конкретности и многообразии… Превращение ист. знаний в ист. науку длит. процесс…»
        «А почему, собственно, длительный процесс?» - цеплялся я засыпающим мозгом за последний островок бодрствования в сознании, как вдруг тишина заклинилась хриплым криком:
        - И-и-и! И-и-и! И-и-ыгрм! Ай! А-а-а-а-и-и-и-й!
        Я вскочил и наклонился к Анфисе. Ее глаза были открыты, но ничего не выражали, кроме слепого животного ужаса. Она задыхалась в сиплом вое. Не медля ни секунды, я стал трясти ее, понимая, что в такие мгновения только испуг пробуждения может спасти от испуга сна. Она очнулась.
        - Что? Что с тобой? - шепотом спросил я ее.
        - А? Что? Ох, да, сон, ужасный сон, страшный сон, страшный, страшный, страшный… - Анфиса даже затрепетала от воспоминания.
        - Расскажи мне, может быть, ничего страшного нет, - просил я, - а если очень страшно, то расскажешь - и легче станет, ты скоро забудешь, что тебе снилось.
        - Женщина… Пожилая женщина… Какая-то моя знакомая… Пожилая и добрая с виду. Мы с ней сидели за столом и разговаривали. Я укачивала маленького на руках. Вдруг эта женщина захохотала, протянула ко мне руки, они вытянулись, как резиновые, одной она стала отрывать от меня малыша, а второй рукой, очень жесткой и сильной, какой-то костяной, начала душить меня… Ох, как страшно… Я думала, я умру, но маленького не отпускала…
        - Ну ничего, ничего, - успокаивал я Анфису, - все прошло. Очень плохой сон, но он кончился, сейчас ты заснешь, и тебе больше такое не приснится, ты увидишь что-нибудь очень хорошее. Договорились?
        - Договорились…
        Она заснула, а я не мог больше спать и, поскольку надо было что-то предпринимать от бессонницы, снова погрузился в обратный поток времени. Если бы я нырнул в прямой поток, он, может статься, вынес бы меня в тот день, в тот беспросветный стылый день, когда мы кремировали малыша Анфисы.
        До этого черного дня оставалось еще три месяца.
        24.Были кочки, с которых мы проваливались по колено, по пояс, по грудь - в секс, секс, секс, перенасыщенный плотский образ жизни, вне запретов и стыда, чавкающий, чмокающий, сладкий, страстный, сладострастный образ жизни, прерываемый сном, едой, служебными обязанностями и естественными надобностями.
        Но самое страшное, что было в болоте, - это огромные пространства мелочей. Абсолютно ровные, без кочек, непонятного серо-грязно-лилово-будничного цвета, тряские, желейно-жидкие и чрезмерно податливые, они плавали в болоте, как саргассовые острова, и обойти их было невозможно. Более того, обходить их считалось предосудительным.
        По мелочным омутам можно было продвигаться единственным способом - бежать что есть силы, на скорости отряхивая с ног разные оторвавшиеся пуговицы, нестираные носки, не купленный к ужину хлеб, утерянные копейки, просыпанную соль, разбитую тарелку, сломанный выключатель в ванной, капли мочи на полу в туалете, пыль на телевизоре и тысячи, тысячи, тысячи прочего, прочего, прочего…
        Монолог
        «Мой мальчик был высокого роста, хорошо ориентировавшийся в пространстве (не то что я)…»
        Когда Фант впервые прочитал эти строки в прекрасной и трагической повести Сусанны Георгиевской «Монолог», его пронзило смертоносное в своей обнаженности ощущение. Фанту показалось, что буквы горят на белой странице и выжигают зрение…
        «…Глаза его - словно крылья, всегда в полете.
        …Велосипед… Я не успела купить ему трехколесный велосипед. Я была бедна.
        Он знал все марки машин. Потому что - мальчик. Мой сын был мальчиком.
        Перед тем как уйти на фронт, я каждый день зарывала в холмик его могилы игрушки. По ночам мне казалось, что он стучится в двери ко мне. Он одет в свое некрасивое желтое пальтецо. Стучится и улыбается робко, потерянно…
        - Ма-а-ама!»
        - Иоланта! - закричал, забился, задергался Фант. - Иоланта, Анфиса, благоверная, подруга моя, спутница! Боже, ВОТ ЧТО СТРАШНО ПО-НАСТОЯЩЕМУ! Не слова, которыми мы обмениваемся, мало осознавая их тяжесть или их бестелесность… Не последствия даже этих слов… Не внезапное осмысление слепящей краткости счастья… Страшно ЭТО:
        «…каждый день зарывала в холмик его могилы игрушки…»
        Бежать, бежать, бежать… Спрятаться друг в друге… Войти друг в друга… Любить друг друга… Жить вечно… Это очень важно, чтобы люди жили вечно. Особенно маленькие…
        У Фанта пока нет маленького. Так уж получилось, что не заимел он еще ни сына, ни дочки. Вот такой, неспешный, оказывается, человек: тридцать семь лет уже, а детей нет.
        Малыш Анфисы, о котором Фант пишет в своей «Фуге», - не его ребенок. А под Анфисой следует понимать… Иоланту. Да-да, речь идет именно об Иоланте. Имя же Анфиса Фант выбрал специально. Такой уж он решил провести эксперимент: дать женскому персонажу самое ненавистное имя и - вопреки ему! - сделать героиню симпатичной, вызывающей сочувствие и даже заслуживающей любви.
        Совершенно неважно, кто был отцом того самого малыша. Важно, что уже на четвертом месяце беременности Иоланта осталась одна-одинешенька.
        И еще важно… горько… душераздирающе… что ребенок этот… умер…
        у-м-е-р У-М-Е-Р УМЕР УМЕР УМЕР
        Ему не исполнилось и полугода. Мальчик умер от лейкоза. Иоланта едва не сошла с ума. Она знала: причина болезни таилась в ней самой. И причина эта та же, что и у кошмара, который мучил ее двадцать пять лет. Спас Иоланту от самоубийства не кто иной, как Фант: он не отходил от нее ни днем, ни ночью. А потом они уже не могли расстаться. И жили вместе вот уже шесть лет. Оба были старожилами Орпоса…
        …Это случилось на двенадцатом году жизни Иоланты. Ее отец работал в торгпредстве во Франции, они всей семьей жили в Париже. Той весной отец с дочкой отправились в короткую поездку на море - в Аркашон. Сняли на три дня домик в окрестностях города, предвкушая наслаждение солнцем, морским ветром и лангустами: оба страсть как любили морских раков.
        Ясным апрельским утром подводная лодка «Дельфин», курсировавшая в Бискайском заливе, произвела немотивированный пуск ракеты. Кто отдал приказ - человек или компьютер, - осталось неизвестным. Ракета взорвалась, едва выйдя из шахты, - в трехстах метрах над уровнем моря.
        Иоланта собирала ракушки на пустынном пляже. Внезапно вдали - почти на горизонте - что-то сверкнуло. Иоланта стояла спиной к морю, и это спасло ее глаза. Она не увидела, как в воздухе взбух ослепительный огненный шар и устремился ввысь. Но платье на девочке вспыхнуло. Когда Иоланта в ужасе обернулась, над морем расползался сверкающий «бублик» - гигантское тороидальное кольцо. Его подпирал толстый столб - смерч воды, выброшенной из моря Взрывом. Через несколько секунд «бублик» и столб воды приняли форму колоссального гриба, но этого Иоланта уже не видела. Она каталась по земле, объятая пламенем. И тут обрушилась ударная волна. Девочку понесло по песку, по пылающему кустарнику, по камням. Лопнула кожа на лице и руках. Изо рта и носа хлынула рвота, смешанная с кровью. А над пляжем уже вставала черная вода, окаймленная грязной пеной, - Взрыв поднял цунами…
        Иоланту, полуживую, нашли через несколько часов в трех километрах от обезображенного пляжа. Поиски начались и продолжались под нудным дождем, сочившимся из внезапно образовавшихся низких туч. Тучи были пропитаны радиацией. Радиоактивный дождь шел еще несколько дней. Бассейн реки Лер и нижнее течение Гаронны, включая эстуарий Жиронду, были объявлены зоной национального бедствия. Чрезвычайная обстановка там сохранялась много лет…
        В том же году, получившем название года Неприятности, только уже осенью, прогремел еще один случайный Взрыв - над полуостровом Варангер: там взорвалась перевозившаяся на тягаче боеголовка.
        По счастью, ни тот, ни другой Взрывы не стали «казус белли». Более того, именно Неприятности послужили последними толчками к подписанию Договора…
        В Европе погибли в общей сложности пятьсот тысяч человек, в том числе и отец Иоланты. Эксперты считали, что это «благополучный» исход: могло быть в несколько раз больше. Но Взрывы прогремели не в самых населенных районах.
        Иоланта выжила. Больше года она лежала в разных клиниках. Перепробовала на себе все схемы лечения лейкоза: ВАМП, ЦАМП, циклосферан с преднизолоном, краснитин с циклофософаном и преднизолоном… Редчайший и давно преданный анафеме катрекс… Экстрасенсы, знахари, травники, рефлексотерапевты, колдуны… Наконец, произошел перелом: Иоланту вывели в длительную ремиссию. С психикой дело обстояло сложнее, но и здесь врачи справились: года через три Иоланта пришла в норму. Тогда-то мать и увезла ее на только что начатый Орпос.
        Лишь сильные регулярные головные боли и постоянная сонливость напоминали ей о страшной весне в Аркашоне. И еще - ежедневный (точнее, еженощный) кошмар: сверкающий «бублик» над синим морем, а затем - черная стена воды с каймой грязной пены…
        Белый флаг
        Только сейчас, только связав в страшный узел все нити, начатые мною в этом повествовании (но ведь это было, было!!), я могу вернуться к пустяковому происшествию на пустяковой вакуум-станции и продолжить описание путешествия наших героев. Из всех известных мне путешествий - самое непутевое.
        …Ничего не понимающая и донельзя разобиженная Иоланта отошла в сторонку, встала в тени какого-то щита, призывавшего не терять жизнь из-за одной минуты (ровно столько времени требуется для уравнивания давлений в шлюзе туннеля и на перроне), и с деланной независимостью поглядывала вдаль. Чувствовалось, ей очень хотелось сделать вид, будто к вакуумным странствиям она не имеет никакого отношения, к краснорожему встрепанному визгливому мужику в петушиной рубашке - тем более и вообще очутилась на станции по ошибке, поверив в дурацкую брехню о том, что здесь встречают вакуум-кар с прилетевшим с Земли престарелым Андреем Андреевичем Вознесенским.
        А краснорожий мужик стоял у шлюза одного из каров и заискивающе (нет, но как же молниеносно свершается в нас смена настроения!) консультировался с контролером.
        - Извините, пожалуйста, вы до Курортного Сектора нас не довезете?
        - А чего вы у меня спрашиваете? Идите в кассу и покупайте билет.
        - Ну что же вы сразу - «касса», «билет»… Долгая история. Посадили бы нас - и дело с концом. Ехать-то всего часа три.
        - Я-то могу посадить, да не советую вам, - при этих словах контролер впервые окинул взглядом Фанта. Зорко окинул.
        - Это почему так? Чем же мы вам не подходим? - Фант робко улыбнулся. - Вроде бы не больные, не убогие, не заразные…
        - Заразные - не заразные, сразу не углядишь. Да не о том речь! - Контролер досадливо отмахнулся. - У меня кар литерный - дорого возьму. По рублю. Идите лучше в ординарный… - Он признался в своем корыстолюбии с такой подкупающей искренностью и с таким проницательным знанием платежеспособного спроса, что Фант покраснел и ощутил себя бедным, по Эмилю Золя, студентом, выпрашивающим милости дорогой кокотки. Ему почему-то стало стыдно. Страшно захотелось царственным и многообещающим жестом уничтожить сомнения прозорливого стража, даже если бы по прибытии на место назначения пришлось оставить в залог фотоаппарат и скачками нестись на рекбазу за недостающими копейками. (Напомним, что финансовая состоятельность Фанта в данный момент оставляла желать много лучшего. Если несколько часов назад наш герой мог с презрением отвергнуть недостойные намеки Директора Обсерватории и тем не менее испытывать уверенность перед лицом грядущих расходов, ибо в кармане похрустывал гарантийный четвертной билет, то теперь же - после прогулки на вульгарном магнитоходе, необязательного поедания страшно дорогой синей земной
скумбрии и оставшегося на мартане трехкопеечного хамского пива - кредитная база основательно пострадала. Вообще, нет ничего более зыбкого и нелогичного, чем структура цен на Орпосе. Здесь бывает, что пятак - это очень много, а случается, что и пореформенный червонец - не деньги. Словом, Фант прекрасно понимал: впереди лежала еще большая часть отпуска и ждать дотаций от какого-нибудь благотворительного фонда не приходилось. Следовательно, оставалось одно: строжайшая экономия.)
        Фант открыл было рот, потом обернулся, нашел глазами стороннюю ко всему происходящему Иоланту, зябко повел плечами и - вместо вельможного: «По рукам!» - произнес жалкое: - Ординарный… Это в какую сторону?..
        Потом было разное: новый желудочный спазм и запоминание подходящей укромной урны на случай неожиданности, психологический выбор дешевого кара с самой отзывчивой, судя по внешности, проводницей и строго рассчитанное выжидание, пока она не наговорится с начальником снаряда и останется одна, сбивчивое объяснение просьбы и неожиданно быстрое, даже подозрительно охотное согласие без малейшего торга… - и вот уже снаряд трогается, унося в обратный путь наших героев: Фанта, скорбно скрюченного в кресле у стены, и Иоланту, жестко-вертикально застывшую в кресле у прохода. Можно выразиться и так: если Иоланта приняла позу, про которую в народе говорят - будто восклицательный знак проглотила, то и вид Фанта совершенно аналогично не оставлял никаких сомнений насчет того, какой знак он мог умудриться заглотнуть.
        Так они и ехали. Молчали.
        Остановки через две в кар сели законные - с билетами - владельцы кресел. Фант с Иолантой переселились в пустующий отсек. Потом и там собралась легальная публика. Фант с Иолантой на этот раз остались, но в виде неформальной компенсации за стеснение предложили свои услуги, чем пассажиры и воспользовались. Сначала Фант стерег чьи-то баулы, пока их хозяева ходили в ресторан. Потом Иоланта развлекала чье-то безнадзорное дитя, норовившее забраться с ногами на столик и дернуть за рычаг экстренного торможения. Потом Фанта пригласили посодействовать в борьбе с одним строптивым чемоданом. Чемодан этот напоминал извлеченную на поверхность океана глубоководную рыбу и был до того набит барахлом (что характерно - земным, значит, контрабандным), что раскрывался самопроизвольно, зато для закрытия его требовалось от четырех до восьми физически развитых мужчин. Невзирая на контрабандный товар, хозяева вещей вели себя спокойно. Чего нельзя сказать о Фанте. Наш герой натужно налегал на крышку и с жутью в душе соображал, успеет ли он отвернуться, если очередной позыв одолеет-таки его раньше, чем замки защелкнутся, и,
кстати, что будет, если отвернуться он тем не менее не успеет, а норовистая крышка победно распахнется. Потом чемодан все же усмирили, но теперь владельцу тучного багажа приспичило перекрыть принудительную вентиляцию: дует. Фант, серый от дурноты, закручивал вентиль. Потом…
        Словом, что и говорить, наши герои были безумно рады, когда второй контролер - пышноусый мужчина - неожиданно отозвал Фанта в сторону и заговорщически сообщил, что на предыдущей станции в снаряд вошла линейная инспекция. Это означало мгновенный и безоговорочный конец всем услугам. Ибо Фант с Иолантой были «зайцами», а для «зайцев» спасение от инспекционного позора только одно: ресторан.
        - Остановки через две ОНА сойдет, - поучающе шептал усатый, - и можно будет вернуться. А если в ресторане кто пристанет, скажи, мол, отсек такой-то, а кара, мол, номер - забыл. И порядок.
        - Пошли в ресторан, а? Скажем, мол, отсек третий, а кар не помним какой, если спросят, - опустив глаза долу, транслировал Фант Иоланте. Получалось, что он советуется, а не настаивает, как того требовала ситуация. Получалось, что он первый заговорил после долгого молчания, застоявшегося еще с вакуум-станции. Получалось, что он предлагает мириться и сообща давать отпор проискам судьбы. Получалось, что он в своем роде извиняется: ведь для извинения порой нужны не конкретные слова, а слова вообще.
        Видит Бог, Фант этого и хотел: капитуляции.
        - Интересно, чего это мы в ресторане будем делать? - спросила Иоланта. Она знала, что победителю не грех и по жеманничать.
        - Посидим… Переждем… (Подавленный вздох.)
        - Там ведь заказывать нужно! (Круглые глаза.)
        - Попросим клубниколы принести. (Кривой смешок.)
        - Хм… Клубникола!.. Не видала я клубниколы будто! (Глаза-щелочки.)
        - Ну, пирожное там… По чашке кофе… (Униженная ухмылка.)
        - Мне - два пирожных!
        На языке дипломатии это носит название: мир с реституцией и репарацией.
        Топор, зажигалка и пассажирская скорость
        …Уже Фант пил вторую литровую банку теплой клубниколы, уже Иоланта осовела от пахнущего кожей, безвкусного кофе, уже шел второй час их конспиративной отсидки в кар-ресторане, а ОН все говорил и говорил. ОН - это представитель великого клана случайных попутчиков, местообитание которых - вакуум-снаряд.
        Известно: ни в магнитоходе, ни в дископлане, ни в межъярусном переходе, ни на вылазке в открытый космос, ни в гондоле межорбитального бота, ни в служебном буфете за обедом, ни в кинотеатре, ни в общественном туалете, ни при прохождении таможенного досмотра в контрольно-пропускном шлюзе, ни в приемной у дерматолога, ни на выставке рукоделия, ни в Музее искусств Орпоса, ни в приемной ОМОНа, ни на эскалаторе, ни в лифте, ни в Большом Соленом Бассейне, ни в библиотеке, ни в нотариальной конторе, ни в продуктовом распределителе, ни в очереди за билетами на балет «Спартак» Арама Хачатуряна - человек не станет хватать первого встречного за пуговицу (за нос, застежку скафандра, вакуум-клапан, вилку, шланг жизнеобеспечения, плавки, руки и так далее) и честно докладывать о прожитой жизни, начиная с доутробного периода и кончая видами на внезапную смерть богатого троюродного дядьки, безвыездно и безвестно проживающего последние пятьдесят лет в австралийском штате Новый Южный Уэльс. Иное дело - отсек пассажирского вакуум-кара. Здесь любой незнакомец, нахально подсаженный ночью где-то между Сектором
Органического Синтеза и Кольцом Гелиоустановок, преспокойно разбудит вас и примется с ходу рассказывать о благополучном избавлении от прошлонедель-ного вулканического прыща, а то и поделится глубинными познаниями из жизни летающих тарелок, подкрепив это воспоминанием о личной встрече с подобным феноменом при полете его на высоте девятнадцати метров в направлении юго-юго-восток в районе излучины реки Оки близ деревни Дединово на рассвете 14 марта 1998 года - дня кончины нежно ненавидимой тещи, мир ее праху. О, нет-нет, мы сами никогда не бываем такими. Это все они - случайные попутчики. Флюиды, что ли, там, располагающие к откровенности, - в вакуум-тоннелях? Черт его знает!
        Вернемся к Фанту. Нашего героя била знобкая дрожь. Иоланта била мужа туфлей по коленке. Вокруг снаряда бились электромагнитные поля. А попутчик все говорил, и говорил, и говорил. Он объявился совершенно неожиданно. Вот только минуту назад Фант с Иолантой мирно сидели за столом и пили кофе пополам с клубни-колой (гремучая смесь оказывала неожиданно успокоительное действие на очнувшийся в желудке Фанта обед), и вдруг за столом уже сидит небритый дядька с помятым лицом, в лежалом пиджаке, и споро хлебает солянку, напряженно стараясь улучить подходящую минуту для открытия разговора. Минута подвернулась очень быстро. Точнее, это была не минута, а физиономия Фанта.
        - Тоже не бреешься? - подмигнул ему дядька. (Я забыл сказать, а может, не забыл, а специально откладывал до этого самого момента, что Фант в отпуске решил отращивать бороду. Его подбородок был не самым лучшим подбородком для подобного эксперимента. По крайней мере двухнедельная щетина выглядела на нем ошибочно выскочившей бровью, и кто знает, не эти ли белесые, редкие, разноразмерные волоски - в совокупности с черными очками и набившей уже мне оскомину рубашкой - служили причиной столь подозрительного отношения к Фанту самых разных людей?)
        - Да вот, бороду отращиваю, - смущенно улыбнулся Фант, еще не представляя, какие шлюзы открывает он сейчас столь невинным ответом.
        - Заза! - воскликнул попутчик, представляясь и протягивая через стол руку.
        Фант опять не знал, что ему делать с этим словом - счесть ли его за имя, за фамилию или просто за кодовое приветствие, имеющее хождение между местными небритыми, но руку на всякий случай пожал. И - хлынуло!
        (Дальше я опущу краткие ответные реплики Фанта и Иоланты, ибо не в них суть; но право найти в монологе дядьки Зазы место для их ключевых возгласов я оставляю за собой.)
        - Куда направляетесь? А-а, в Курортный Сектор? Хорошее место. Но много, очень много людей. На пляж выйдешь - тесно. А если у кого болезнь на коже? Или СПИД? Слушай, ты умный человек, все знаешь, сколько может быть этих самых спиндромов, а? Одних СПИДов - шесть. Дальше - СПИР,[1 - СПИР - синдром приобретенного иммунорезонанса, выявлен в 1997 году. В последнее десятилетие XX века поражения иммунной системы стали множиться с пугающей быстротой.] я правильно говорю, да? Затем СПИК,[2 - СПИК - синдром иммунокумуляции, выявлен в 1993 году.] так? Еще есть СПИН,[3 - СПИН - синдром иммунонейтралитета, выявлен в 1999 году.] мне сосед говорил. А вчера по радио передавали - СПИТ[4 - СПИТ - синдром иммунотранзита, поражение иммунной системы генетического характера, проявляется в третьем поколении. (Примеч. авт.)] объявился. Тьфу! Язык сломаешь на этих спиндромах! Сам из Центра будешь? (Заза обращался только к Фанту, на Иоланту он даже и не смотрел; все понятно: мужчина говорит с мужчиной!) На заводе работаешь? («Ну почему обязательно на заводе?!» - ужаснувшись, подумала Иоланта. «Ага, инженером», - брякнул
Фант, но не наобум, как он это делал в Обсерватории, а наоборот - тщательно взвесив обстановку; своей истинной профессии он почему-то застеснялся.) Слушай, как в Центре - четырехместный дископлан можно купить? Я вот хочу поменять: у меня «диско-фургон» в ангаре стоит, но старый уже, думаю в Центр съездить, там свой продам, новый куплю. Что, трудно в Центре с этим? Смотри как, а! Я-то думал, в Центре все можно, а видно, у нас в Секторе проще будет. Что? Гиромобиль? Ну о чем ты говоришь, дорогой! На гиромобиле пусть орбитсобес ездит, я новый дископлан хочу, цвета «жемчуг». Знаешь такой цвет, а?
        Очень красиво. Слушай, а почему ты воду пьешь, два литра уже выпил, почему обед не берешь? Денег нет? Ты только скажи, я тебе обед куплю, клянусь честью, сыт будешь! («Мы уже обедали», - густо покраснев, сказал Фант.)
        - …Вот смотри, как получается, ты инженер, на заводе работаешь, а обед не ешь. Я - необразованный человек, со второго курса исключили, зато двухъярусный блок купил, «диск», деньги имею, счет в Орбанке немаленький. Почему такое, не знаешь? Я тебе скажу один секрет: по-разному в жизни бывает, вот какое дело. Но образование нужно, очень нужно. В наш век космического прогресса и корпоративного подъема образование - главное. Без него никуда! Я сына ращу. Пусть сын человеком будет, пусть сын директором корпорации станет, пусть у него свой квартироблок будет, пусть «диск» купит, но чтоб институт обязательно закончил, это я ему прямо сказал. Чтоб я не жил! У нас на ярусе тоже есть с высшим образованием. Один, например, рэкетом занимался. Его застрелили. А другой, например, учитель. Очень умный человек. Много книг прочитал. Я вот про другого учителя интересную историю знаю. Это он сначала был учителем, потом его в сектороно перевели, в роно поработал, сняли, начальником агрокомплекса поставили, в агрокомплексе год поработал, затем, смотрим, он уже в исполкоме, потом я его год-два не видел, может, пять лет,
какое это имеет значение, - в Центре встречаю, что делаешь, говорю, теперь? - из исполкома сняли, говорит, в Секториате теперь. («Наверное, хороший специалист, если его так быстро повысили», - сказала Иоланта. «Много у нас таких: нигде не задерживается, везде только разваливает, а его, знай, все выше и выше переставляют», - синхронно сказал Фант. И оба удивленно посмотрели друг на друга. Оказывается, «интересную историю» можно было толковать по-разному. Дядька Заза так же удивленно посмотрел на них.) Почему хороший специалист? Он же учителем был сначала, а не агрономом! Почему разваливает? Ты, дорогой, смотри мне, зачем о моем друге плохо говоришь? Он везде работу делал, организовывал все как надо, - вот чего! А почему организовывал, а? Голова на месте - раз, высшее образование имел. - два. Это понимать надо. Я ж тебе говорю: образование в наше время - очень важная вещь.
        («Главное - не образование, а человек!» - глубокомысленно и устало изрек Фант.)
        - …Вот я и говорю - человек! На нашем ярусе много стариков. Не все имеют образование. Зато какие люди, а? А возьми другого молодого: пусть он себе бороду хоть до колен отпустит - все равно ничего не выйдет, если образования мало. Нет, дорогой, не обижайся, это я не о тебе говорю. Ты - другое дело. Ты бороду отпускаешь? И отпускай себе. А вот я просто не бреюсь. Бритвы нет. Депилятор? Э-э, ерунда! Мой волос ни один депилятор не возьмет. Очень хороший волос, крепкий, честно тебе говорю. Только лезвием можно. Или, это я к примеру, топором. Ха-ха-ха! Смешно, да? Хотя, слышал я от наших, в Сибири, это на Земле, раньше топором брились. Врут, думаешь? Нехорошо, дорогой, наши никогда не врут. Анекдот про топор знаешь? Нет? Сейчас расскажу. На одном ярусе, ну там, в Продовольственном Секторе, человек жил. Не хороший, не плохой, так себе человек, жил себе и жил. Топор имел. Не знаю, зачем ему топор был нужен, он по водорослям специалист был, может, рубить там чего приходилось или как. Словом, топор у него был, понимаешь? Топор. Простая такая вещь, но очень важная в хозяйстве. Переборку, если хочется,
расколотить, или ход на другой ярус пробить, хотя и запрещено, или бандита по голове ударить. Важная вещь, нет слов. Ну слушай. Однажды ночью этот человек лег спать, как ты ложишься или я ложусь, как все люди ложатся. Лег спать и ничего не слышал. Он спал, да? А утром проснулся - нет топора. Начал искать. Там смотрит, здесь смотрит - нет топора. Долго искал, весь блок перерыл, потом догадался: кто-то у него украл топор. Понимаешь? Не потерял он, а вор забрался. В Продовольственном Секторе такое редко бывает, вообще-то народ честный. Нет, конечно, обвесить там или недовесить, что-то на складе утаить, купить здесь подешевле, продать там подороже - это пожалуйста, но ведь так все делают. Потому и говорю - народ вообще честный. Однако плохие люди попадаются. Знаешь, есть такие: все у него имеется, нет, думает, дай-ка я топор украду. А что он делать будет с топором, а? Зачем ему чужой топор, а? Зачем ему вообще топор, а? Если он переборки рубить не собирается? Он сам не понимает. Ты слушай, слушай, это очень хороший анекдот, смешной, я его до конца знаю. Пошел, значит, этот человек - не тот, который украл,
а тот, у кого топор увели, - пошел он по блокам и везде спрашивает: топора не видели? Топор, мол, у меня был - и пропал. Люди говорят: нет, не видели. Все блоки на ярусе обошел, и везде говорят: нет, не видели твоего топора. Понимаешь, в чем здесь дело? Один-то из тех, кого он обошел, обязательно топор украл, а тоже говорит: нет, ничего не знаю. Видишь, какой человек плохой? Очень нечестный, прямо никуда человек. И как такие на Орпосе живут, можешь мне сказать, а? Тогда этот, у которого топор украли, опять пошел по блокам и везде стал говорить: прямо не знаю, что делать, украли топор, а он еще острый был, очень хороший топор, я его на всякий случай в блоке держал, если знаете, кто украл, так ему и скажите: пусть вернет, а то будет, как в прошлый раз. Смешно, а? Вот вернулся он в блок, а это уже вечер был, светосвод притушили, и лег спать. Спокойно так лег спать и опять ночью ничего не слышал. Он вообще-то крепко спал, этот человек. Наутро проснулся, смотрит в тамбуре, а там топор лежит. Его топор, не чей-нибудь, а его собственный. Его кто-то ночью подкинул, пока он спал. А он ничего и не слышал. Ну
тогда он обрадовался, запер топор в кладовке и снова пошел по ярусу. И везде говорит: топор-то нашелся. Я, говорит этот человек, утром встал, а топор в тамбуре лежит. Его, наверное, кто-то ночью подбросил, а я и не слышал. Все тоже обрадовались: хорошо, говорят, что топор нашелся. Понимаешь, дорогой, это прямо очень хорошо, что топор нашелся. Ведь так получилось бы, что на ярусе плохой человек живет, очень нечестный, бессовестный даже, а так - топор отдал, значит, исправился как бы. Ну а у того человека, к которому топор вернулся, все стали спрашивать: вот ты говорил, будет, как в прошлый раз. Что это такое - как в прошлый раз? Мы ничего о прошлом разе не знаем. Объясни, мил человек, что ты имел в виду? Слушай, слушай, здесь самое интересное! А тот и говорит: а в прошлый раз у меня противогаз украли, и я ходил и спрашивал, но никто так и не вернул, тогда я пошел в распределитель химзащиты и новый противогаз купил, за пятьдесят четыре копейки. А? Ха-ха-ха-ха! Вот смех-то! Как в прошлый раз, говорит. Ха-ха! А в прошлый раз противогаз не вернули, он себе новый и купил. Ха-ха-ха! Здорово, а? Хороший
анекдот, а? Как в прошлый раз, говорит!
        Когда Заза объяснил смысл анекдота в третий раз, Фант слепо посмотрел на Иоланту и сказал: «Я тоже хочу топор!» После чего шумно встал из-за столика, в последний раз, прищурясь, оглядел попутчика, как бы запоминая на всю жизнь, собрал остатки вежливости, извинился, сказал: «Пойду посмотрю, как там и что» - и направился в туалет. Два литра теплой, с мыльным привкусом, клуб-николы тоже кое-что значили…
        Несчастная Иоланта осталась с Зазой.
        И без топора.
        …Фант нажал на кнопку пневмоспуска. Унитаз гуднул и заволокся дымком дезинфекции. Возвращаться в ресторан, как мы можем понять, Фанту не хотелось. Выходить в тамбур - тоже. Поэтому он решил закурить. Как известно, с курением на Орпосе строго: дымить можно только в специально отведенных для этого местах, и как раз вакуум-кар таким местом не является. Но ни для кого не секрет, что курильщики дымят повсюду. И в вакуум-снарядах тоже. Именно: в пневмоклозетах.
        Фант не знал, разумеется, что Иоланта уже спасена, и сделал это не кто иной, как пышноусый контролер. Благополучно распрощавшись с инспекцией на одной из остановок, он не на шутку обеспокоился длительным отсутствием «зайцев» (не провели ли?) и вышел на поиски. Трудно описать, как обрадовалась Иоланта, заметив издали знакомые усы. И столь же трудно представить, с какой поспешностью покинула она неутомимого Зазу (распространявшегося уже на естественно-научные темы, то есть объяснявшего Иоланте - со ссылкой на газеты - причину краткой продолжительности жизни у австралийских (siс!) горилл, которая объясняется гниением печени, вызванным, в свою очередь, воздействием нервного стресса) и последовала за проводником. Бедный Фант ни о чем подобном не помышлял. А почему «бедный» - сейчас будет видно.
        Он стоял в туалете и щелкал зажигалкой, безуспешно пытаясь выжать искру из сносившегося пьезокристалла. Руки у него дрожали. Чирк! («Депилятор! Я тебе покажу депилятор!») Чирк! («Дископлан! Я тебе покажу дископлан!») Чирк! («Образование!
        Ишь, на серьезные темы потянуло!») Чирк! («Топор! Да будь у меня с собой топор!..»)
        Пятого «чирка» не последовало. Потому что упрямая зажигалка выскользнула из потных рук Фанта и упала в унитаз. Да, дорогой читатель, увы! Красивая японская зажигалка, примечательная тем, что была произведена на японской орбитальной станции «Сиране», упала прямехонько в прозаический унитаз в стандартном туалете стандартного вакуум-кара производства Орпосовского завода вакуум-оборудования. Но это еще не беда. Это еще полбеды. Вторая половина беды заключается в том, что в данном конкретном унитазе был небольшой дефект, никому до сих пор, в сущности, не мешавший, а именно: ирисовая диафрагма порой срабатывала самопроизвольно. И импортная штучка моментально сгинула с глаз.
        …Когда Фант уже осознал, что произошло, но слезы еще не успели навернуться ему на глаза, зажигалка проносилась как раз под ногами идущей к своему кару Иоланты, ибо на этом отрезке пути снаряд двигался со скоростью 36 километров в час, или ровно 10 метров в секунду.
        Купальная история
        Такое: коль скоро между автором и Фантом уже давно завязалась определенная обратная связь, то почему этот самый автор не дает этому самому Фанту права голоса? Почему первый может писать о втором, а второй о первом - нет? Ведь мы же с самого начала условились, а теперь уже знаем наверняка, что Фант - писатель (ну, литератор) на пансионе. И это, видимо, свидетельствует о кое-каком даровании, по крайней мере об умении держать перо в руке, щелкать на машинке и пользоваться писательским компьютером. Пусть же и Фант напишет что-нибудь в свою очередь, а о чем ему еще писать, как не об авторе, создателе, творце, его, Фанта, родителе, враге, друге, антиподе и зеркальном отражении?
        (Кстати, лично я как автор не дам поймать себя за руку: Фант уже имел право голоса на этих страницах и оное право успешно реализовал, с этим трудно спорить. Но то была лишь маловразумительная «Фуга», так сказать, поток сознания, к литературе традиционной - с сюжетами, диалогом, кульминацией и развязкой - не имеющий, по меркам разоблачительного реализма, никакого отношения. Теперь же пусть Фант говорит во всю силу легких, пусть пишет, пусть старается, пусть строит композицию, надо же ему когда-нибудь показать себя с профессиональной, так сформулируем, стороны.)
        «Итак, об Авторе. Я не собираюсь приводить здесь его биографию - это было бы довольно скучно, и не намерен выдирать из его жизни какой-либо день, концентрировать в нем всевозможные неприятности, а затем предлагать на неправый суд читателя: вот он, мол, каков, мой герой-то, читайте и злорадствуйте, - хотя из справедливой мести я обязан был бы сделать это, ибо совершенно аналогичным образом он поступает со мной. Нет, я ограничусь описанием лишь одного утра из упомянутой скучной жизни, а утро сие попалось мне на глаза случайно - в тот удобный момент, когда я услышал о предоставленной мне возможности соучаствовать в создании пресловутой повести „Земля“. Отыграюсь я на Авторе лишь единственным способом. Памятуя, сколь дурацким именем нарек он меня в своем опусе, назову я его в данном куске точно так же - Фант. А уж супруга его на меня пусть не обижается, если и над ее именем я не стану долго размышлять. В конце концов, Автор сам во всем виноват. Иоланта так Иоланта…
        Соблазнившее меня утро относится к тому времени, когда автор с женой, то бишь Фант с Иолантой, еще не имели стажа супружеской жизни и посему полноправными супругами называться не могли - были всего-навсего новобрачными. А период этот, как любой может догадаться, представлял собой медовый месяц. Был ли он в точности „медовым“ или нет - судить не могу, а вот месяцем в календарном смысле точно не был, поскольку длился лишь двадцать дней, и как ни старалась судьба, но отпустить больше не сумела: спасовала перед жесткой регламентированностью плохо пригнанных друг к другу очередных отпусков.
        Где и когда проводили молодожены счастливые послесвадебные дни? Подобно моему Автору-создателю, я волен распоряжаться географией и хронологией как мне взбредет в голову, поэтому своих героев я тоже перенесу в теплое местечко - в Сектор Гелиоустановок. Если действительный медовый месяц Фанта и Иоланты проходил не здесь и не в это время года, надеюсь, они простят мне мою вольность. Суть-то не в местоположении, а кое в чем другом. И вот за это „другое“ я ручаюсь.
        Фант и Иоланта снимали половину блока у мастера-смотрителя парогенераторного отсека. Смотрителя звали Гришей, и был он неплохим малым, но имел пристрастие к водке из отрубей, называвшейся здесь „отрубкой“. Производством „отрубки“ занималась - не из бескорыстных, разумеется, соображений - жена Гриши, особа свирепая, склочная и абсолютно, что странно, непьющая. Самогон она держала в надежно запирающемся железном ящике и ключ носила с собой. Это, впрочем, не мешало умельцу Грише вскрывать „сейф“ по желанию, прикладываться к вожделенному напитку и делить грешную радость с друзьями, коих было у него несметное множество. За что и бывал ежевечерне изруган нещадно и даже иногда бит. Как бы то ни было, а жена Гришу не бросала: имелись в семье чада, должность мастера-смотрителя приносила немалый доход, на „отрубку“ спрос тоже был неизменный, даже растущий, особенно со стороны командированных: в Гелиосектор постоянно приезжали визитеры для обмена опытом. А семейные сцены?.. Что ж, у кого их нет! Если смотреть непредвзято, их даже развлечением можно посчитать. Только вот Фанту с Иолантой удовольствия они не
доставляли определенно, и Бог знает, какие всякие слова шептали они, лежа поздно вечером на отведенной им узкой койке, прислушиваясь к сочному скандалу, разгоравшемуся за тонкой алюмотитановой переборкой. Скажу только, что охарактеризовать эти слова как любовные можно было далеко не всегда.
        Что греха таить, скука царила в Секторе Гелиоустановок. Конечно, слово „скука“ применимо лишь к отдыхающим: местным труженикам хандрить не приходилось, у них на это просто времени не было. Культурные мероприятия сводились к танцевальным вечерам в диско-клубе и просмотру голографических постановок. Кстати, Иоланте немного нужно было: позагорать под ультрафиолетом светосвода, поплавать в Теплых Ваннах. Фруктов поесть вдоволь. Ну и, конечно, нельзя забывать, что медовый месяц - это вещь в себе, для него особой приятельской компании не нужно, шумных увеселений тоже, более того, необходимо именно обратное - относительное хотя бы уединение. Все так, все правильно, но поясним здесь следующее: Фант был натурой деятельной. Ночи он еще мог проводить медовым способом, зато дни превращались для него в сущую пытку.
        И вот в один прекрасный вечер, когда немногочисленные отдыхающие уже разобрались по своим арендованным блокам, а за алюмотитановой переборкой жилища наших новобрачных непьющая самогонщица, свербимая гневом, поджидала своего непутевого смотрителя, - родился у Фанта замысел. Блестящий план. Мой Автор решил встать утром на заре светосвода, растолкать ничего не подозревающую Иоланту, запихать в сумку бутерброды и пару банок клубниколы и проникнуть в радоновые Теплые Ванны: вход туда был строго по санаторным книжкам, каковые у Фанта и Иоланты, разумеется, отсутствовали. А искупаться в запретных водах очень хотелось. Вот с такой криминальной мыслью Фант и заснул под первые звуки застенной свары. И что самое удивительное - проснулся он действительно в пять утра.
        Фант, продравший глаза на заре - светосвод только-только разгорался, - не мог знать вот чего: Иоланта, ошарашенная громогласной пикировкой самогонной четы, а также треском пощечин, смогла заснуть только два часа назад, и любые попытки разбудить ее были не только преступны, но и обречены на провал. Не предполагал Фант: даже если жена и проснется, то никуда, естественно, не пойдет. Мало того - переняв хозяйский опыт, поднимет, возможно, первый в их жизни скандал. И уж совсем в голову моего Автора не входило, что затея его, в сущности, глупа и не за тем Иоланта сюда ехала, чтобы нелегально шляться по радоновым Ваннам. Фант чувствовал себя предводителем повстанцев, поднявшим силы народные на слом отживших традиций, поэтому толкал Иоланту, ворочал ее, кричал что-то в ухо, но успеха не добился. Бастионы консерватизма выстояли. Новобрачная сонно, но яростно отбивалась и издавала некие невнятные звуки, означавшие лишь одно: „Отстань! Не дай Бог, проснусь!“
        Тогда плюнул в сердцах Фант, сам в бою лишившийся последних остатков сна, оделся быстренько и, хлопнув дверью, отправился на тайную вылазку один. Бутерброды и клубникола, естественно, забыты были.
        Вот тут, собственно, и начинается наша купальная, с позволения сказать, история.
        Путь до радоновых Ванн был не близким. По случаю раннего утра ни дископланы, ни магнитоходы еще не вышли на линии. Добираться следовало по пустынному воздушному коридору - в данном случае, вертикальному, - так что более пристало называть его не коридором, а колодцем. Вход в бальнеологический отсек лежал в шестнадцати ярусах над головой, а это - добрых сто метров по отвесной стене. Для того чтобы воспользоваться лифтом, нужен был специальный ключ, - его Фанту тоже никто не собирался выдавать, - поэтому мой Автор нацепил на ноги магнитные бахилы, надел на руки магнитные рукавицы, вылез через аварийный люк в колодец и начал восхождение.
        Больше всего в этот момент он напоминал сонную зимнюю муху, неизвестно зачем вылезшую на стену из теплой щели.
        Долго ли, коротко ли, а подъем занял минут сорок - для Фантового организма, измученного ночными бдениями и пристрастием к крепчайшим кофе и чаю, - срок немалый. Внезапно металлопластовые суслоны раздвинулись, возникло отверстие горизонтального коридора, и оказалось, что дальше лезть некуда, до радоновых Ванн - рукой подать. И зажегся в полную силу светосвод. И зазвучала где-то тихая музыка - заработала радиосеть бальнеологического отсека. И шумела в Фанте кровь: „ссст… ссст… ссст…“ А пот лился по лицу совершенно беззвучно, и так же беззвучно слизывал его легкий ветерок.
        Наверное, с полчаса просидел мой Автор на краю горизонтального коридора, свесив ножки в бездонный колодец. Ему было очень хорошо и привольно. Дышалось до того полновесно, что мысль о сигарете казалась греховной. Но он все-таки закурил: потому что устал, потому что все шло по плану, потому что хотелось. И потому еще, что если у людей определенного склада отобрать их привычки и положить на одну чашу весов, а потом вычленить из медицины всевозможные запреты и положить на другую, то привычки, пускай и дурные они, все же перевесят.
        Наконец дыхание установилось, пульс умерился. Фант заерзал, чтобы встать на ноги и пуститься в путь дальше, - тут-то магнитные бахилы и соскочили с ног. И исчезли в бездне воздушного колодца. Даже эха не донеслось…
        Что делать? Очевидно, возвращаться другим путем. Фант еще не знал, что это будет за путь, зато в точности представлял, каким будет возвращение. Вернется он, провидел Фант, овеянный радоном и водяной пылью, а озадаченная, встревоженная молодая жена, проснувшаяся в одиночестве, будет, заламывая руки, метаться по алюмотитановой клетушке и, завидев его, бросится ему на шею в слезах.
        Вот и радоновые Теплые Ванны: три коридора ведут к трем бассейнам на разных уровнях. Ванны немаленькие: каждая - двести метров на сто.
        Фант выбрал центральный коридор, полого спускавшийся метров на десять вниз. Даже не огляделся как следует: выскочил к самой воде, скинул с себя все, что было, на бортик и - как есть нагишом - плюхнулся в бассейн. Он твердо знал: до восьми утра здесь не будет ни души. Нырнул. Отплыл под водой, тараща близорукие глаза на зелено-голубую мозаику керамического дна, вынырнул и отмахал кролем до пятиметровой вышки, торчавшей посредине бассейна. Дай-ка, думает, залезу на верхнюю площадку - там ветерок, - лягу на спину и долго буду так нежиться, пока голод не заест или жажда не приключится, а уж потом назад поплыву.
        И действительно, полез наш Адам по ступенечкам, раза три оступался неуклюже, но все-таки на верхнюю площадку вскарабкался. Просторная, сухая и теплая была эта площадка - во всех отношениях, прямо скажем, удачная. Для начала Фант уселся комфортабельно на краешек - лицом и прочими фасадными частями тела к берегу, свесил ножки и принялся глаза щурить: Теплую Ванну разглядывать. Толку от этого мало было - очки мой Автор на бортике оставил, но все же какие-то расплывчатые цветные пятна мог оценить. Изумрудное - это стены. Коричневые, желтые, оранжевые, розовые пятна - это лежаки. Темно-зеленые - карликовые пальмы. А вот это что такое? Яркое, красное, метрах в пятидесяти от брошенной им одежды. Дивился Фант, вглядывался подслеповато, а когда в довершение всего и тихие смешки до него донеслись, и говор приглушенный - сразу все понял. И покраснел от ушей до щиколоток. Ибо красное пятно было надувным тентом, в тени же его расположилась малая группа ранних санаторников - две девушки и юноша. Они-то и смеялись, и с неподдельным интересом Фанта разглядывали. Да отчего же не веселиться: сидит на вышке некто
голый и мокрый и пялит на них, в тени отдыхающих, круглые глаза, лишенные диоптрий. Как не прийти в хорошее настроение?
        Фант наш от досады-то долго вразумиться не мог, как поступить в такой ситуации. Сидел пунцовый и хлопал ресницами. И все взять в толк не умел, чего же это он не приметил веселую компанию заблаговременно? Как получилось, что сбросил он с себя все покровы и даже фигового листа не оставил? Как удалось ему на вышку забраться и во всей красе перед незнакомым женским полом предстать? Додумал Фант все эти стыдные мысли, потом хотел было покраснеть еще больше, но не получилось: озяб он от ветерка и от позора, поэтому не малиновым, а сизым стал, в пупырышках к тому же, - очень малоприятное зрелище, должен вам заметить, - и, прикрывшись неумело, шатнулся с пятиметровой высоты в спасительную воду. Шлепок вышел знаменитый, фонтан чуть ли не до светосвода взметнулся, а нового взрыва веселья Фант лишь по одной причине не услышал: под водой был, отбитым животом мучился и оскорбленным достоинством.
        Потом мой Автор долгонько из моря вылезал. Все пытался так сподобиться, чтобы между ним и компанией пальмы оказывались - да разве это прикрытие?! А когда пальм в створе, как Фант ни крутился, не осталось, пополз, извиваясь, по галечке и уж так тянулся к одежде, так дрожащей рукой сучил, что хоть снимай эту сцену на пленку и вставляй в шпионский фильм: подобным же образом контрразведчик наш - в свалке - отброшенного пистолета домогается, истекая…
        Господи, и какой же здесь хохот раздался! Девицы - те чуть ли не скончались, животики надрывая. Слезы из глаз катились - сам видел… Забавно, что сами прелестницы были в одних лишь трусиках. Да и трусики эти - одно название: треугольник ткани на лобке да тесемочки промеж ягодиц. Впрочем, женская пляжная мода на Орпосе куда более беззастенчива, чем мужская. К тому же в данной ситуации дело не в моде, а в Фанте (то бишь, Авторе): он у нас с детства чрезвычайно стыдливый - прямо патология какая-то, ужас!
        Ну ладно. Оделся мой Автор. Напялил и трусы, и джинсы, и рубашечку. Очки нацепил, часы - все как положено. Подхватил магнитные рукавицы и тут же уволокся подальше - с глаз долой. Сел в пустом коридоре у стеночки, переживать начал. Едва ли не плакал от обиды, но держался. И мутным взором озирал окрестности: как же исчезнуть из этих мест, как перенестись к милой Иоланте да забыть скоренько все происшедшее? Мало утешительного принесли ему наблюдения. По воздушному колодцу не спустишься - без бахил-то, а транспортной схемы бальнеологического отсека он не знал.
        Выждал Фант минут пятнадцать, потом - делать нечего - отправился назад, к той самой веселой компании. Шел побито, но мужественно, и здесь я перед ним преклоняюсь: если человек решил чашу до дна испить, а там будь что будет, то это уже не просто человек, а прямо Сократ. Поэтому - шапки долой!
        Компания следила за его приближением, перемигиваясь. Девицы так просто пыжились от подавленного смеха, но гоготать в лицо не смели. А Фант шествовал бледный и даже какой-то торжественный: каждый шаг - последний в жизни. И дальше задался такой диалог:
        - Извините ради Бога, - Фант говорил, слегка заикаясь, но старался сделать вид, будто ничего не произошло. (Между нами, ничего и не произошло: подумаешь, какие-то голые девки какого-то голого мужика узрели. И что?) - Как отсюда выйти можно?
        - Это смотря куда вам попасть надо, - ответил юноша. Он уже пережил припадок веселья и сейчас даже несколько сочувствовал Фанту, вспомнив, хоть и с запозданием, о мужской солидарности.
        - На третий ярус Гелиосектора…
        - Ага… Ну, магнитоходом далеко, да и пересадку сделать придется. Можно дископланом, но вход на причал - по санаторной книжке. У вас есть она?
        - Не-а… - Фант потупился. Видимо, речь шла о том самом колодце, по которому он сюда взобрался.
        - Да… Предприимчивый вы человек. И как только сюда забрели?
        Фант снова густо покраснел, но промолчал. Покраснел он, кстати, по многим причинам. Одна из них та, что никак, ну никак не мог он отвести взор от восхитительных женских грудей, пухлых, золотистых, с оттопыренными сосками, назойливо лезших в глаза.
        - Тогда только лифтом, - заключил юноша. Он смотрел на Фанта уже не с сочувствием - с жалостью. Понял-таки, что его собеседник не принадлежит к санаторной элите. - Ключа у вас, разумеется, нет…
        Женский пол в очередной раз переглянулся и снова захихикал.
        Груди заколыхались.
        - Да тише вы! - прикрикнул на спутниц юноша. - Надо же понять человека! Держите ключ. - Он подал Фанту металлический стержень с дактилоэлементом. - Третий коридор направо, дверь с синим треугольником. Ключ положите на коробку оповещения. Если дотянетесь.
        - Дотянусь… - пообещал Фант и расплылся в улыбке. - Огромное вам спасибо!..
        - Приходите еще, - засмеялись девицы.
        - И вам спасибо, - сказал Фант, испытывая острое желание… Нет, эту фразу лучше не продолжать. Лучше так и оставить: „испытывая острое желание…“.
        Путь вниз занял у Фанта не больше пяти минут: минута, чтобы добежать до лифта, две минуты на ожидание и на скоростной спуск, две минуты - бешеная пробежка по коридорам третьего яруса до блока мастера-смотрителя Гриши. Задыхаясь, Фант распахнул дверь своего алюмотитанового жилища. Здесь было душно и одновременно райски приютно. Царил полумрак. Приемник чуть слышно отсчитывал сигналы точного времени: восемь часов. А на койке… - о Господи! - на койке, жарко разметавшись, спала Иоланта.
        За время отсутствия Фанта она и не подумала пробудиться. Наоборот: сквозь сон она сладко недоумевала: „Как странно и хорошо! Никто не беспокоит… Милый Фант, наконец-то он дал мне отоспаться…“
        „Милый Фант“ отупело опустился на стул. Иоланта открыла глаза.
        - Уже восемь? - нежно потягиваясь, вопросила она. - Как не хочется вставать… Ты тоже недавно проснулся?
        Что и говорить, Фант был сражен. После таких слов оставалось одно: сохранить все в тайне. Может быть, вопрос этот и послужил причиной того, что Иоланта до сих пор абсолютно не подозревает о славном купании Фанта в радоновых Теплых Ваннах.
        - Угу, - выдавил из себя Фант. - Минут пятнадцать как поднялся. Вот только душ принял.
        Последняя фраза была как нельзя кстати: Фант стоял мокрый, хоть выжимай…
        Теперь, прежде чем закончить эту правдивую главу, я хочу сказать вот что. И это будет в лучших традициях моего Автора. Я совершенно случайно выбрал Фанта в качестве купальщика. Может быть, было и так: Фант спал, а Иоланта карабкалась по вертикальной стене воздушного колодца. В этом смысле они абсолютно взаимозаменяемы. И всю историю можно рассказать снова, при этом ничего не изменится, разве что вместо одного юноши и двух девиц без лифчиков у бортика бассейна появятся одна девушка в глухом купальнике и двое юношей без плавок.
        Могу лишь поклясться, что сам факт действительно имел место, и суть этой вставной новеллы - в концовке.
        - Уже восемь? - нежно потягиваясь, вопросил он. - Как не хочется вставать… Ты тоже недавно проснулась?
        Что и говорить, Иоланта была сражена. После таких слов оставалось только одно: сохранить все в тайне. Может быть, вопрос этот и послужил причиной того, что Фант до сих пор абсолютно не подозревает о славном купании Иоланты в радоновых Теплых Ваннах.
        Все…»
        Варианты
        Таким образом, я дал нашему герою выговориться. И больше подобной ошибки не повторю. Эдак он черт-те что может наболтать! Только идиотская честность и воспитанная семьей и школой порядочность не позволяют мне выкинуть его, с позволения сказать, новеллу из повести. Уговор, как говорится, дороже правды…
        Единственное, чем я могу отомстить своему герою, - это привести здесь текст очередной части литературной фуги под названием «Удивительное путешествие». Она еще не попала в память компьютера, но будет занесена туда - ей-Богу! - еще до окончания Дня Чудес: поздним вечером.
        РАЗРАБОТКА
        25.Мы уже обезумели и не соображали, куда лезем, как вдруг лопнула какая-то тонкая перепонка, нас втянуло в узкий туннель, и темная густая жидкость понесла нас к огромному, мерно работающему органу, чьи глухие удары мы слышали давно.
        Я подумал, что вот-вот захлебнусь, но густая жидкость со специфическим, ни с чем не сравнимым запахом уже втолкнула меня в гигантский насос.
        Я прошиб головой какой-то клапан, и к своему огромнейшему удивлению влетел в большое, хорошо освещенное и абсолютно сухое помещение, едва не сбив с ног свою верную подругу, которая, видимо, попала туда чуть раньше.
        А в центре этого помещения, на полу…
        26.Так мы бежали, а горизонт все придвигался и придвигался. И наконец настал момент, когда горизонт стеной окружил нас со всех сторон. Он был холодный и непроницаемый. На нем почему-то не хотелось писать слова, а в тени его почему-то не хотелось отдыхать.
        Мы стояли посреди крохотного пространства, окруженного теперь таким близким горизонтом, запыхавшиеся, с ног до головы в тине, ряске, грязи, мути, в импортных шмутках и дешевых бестселлерах, в орпосовском страшном дефиците, в литературной халтуре, в незашитых прорехах и невыколоченном ковре, в грязной посуде и протекающем водопроводном кране, - и вдруг нам впервые пришло в голову, что долго мы так не выдержим. Не сможем мы так стоять вечно и не заглянуть за горизонт, не узнать, что там за ним.
        Я поднатужился, моя спутница уперлась плечом, мы сбросили с себя всю мешающую нам болотную грязь, поднатужились еще - горизонт развалился!
        Мы очутились в летнем саду и ахнули: на ровной, освещенной солнцем лужайке, пахнущей свежестью, абсолютно сухой лужайке, без малейших следов сырости лужайке…
        27.Откуда ни возьмись, из какого-то своего укрытия или не из укрытия, а из своего ядовитого обиталища - на самом деле выскочил огромный паук и стал надвигаться на мою благоверную.
        - А-а-а-а-а-а-а-а-а-а-а-а-а!!! - кричала она.
        Паук был чудовищно огромен, он был настолько велик, что даже мне, находящемуся на большом удалении, казался слоном. Глазища его сверкали дьявольским зеленым огнем, лапы напоминали носорожьи, только побольше и ужасающе изогнуты. Брюхо, наверное, могло вместить железнодорожную цистерну, оно было круглое и покрыто жесткими волосами толщиной в палец. Пасть распахивалась, словно чемодан, и там двигалось неимоверное количество челюстей, или не челюстей, а острых пластин, которые заменяют паукам челюсти. Казалось, он мог жевать тысячу различных жертв сразу.
        - А-а-а-а-а-а-а-а-а-а-а!!! - кричала моя благоверная. - На помощь!
        Помогите!! Спасите!!! Мой милый, сюда! Скорее сюда!! Паук! Паук! ПАУК!!! Это была ПАУТИНА!!!
        «Ну нет, на сегодня хватит, - подумал я. - С такой махиной и пулемет не справится. Прощай, моя благоверная! Единственное, что я могу тебе обещать, - это вернуться сюда с базукой или огнеметом и разнести паучье логово ко всем чертям. Прощай, благоверная! Это выше моих сил!»
        Я отвернулся, чтобы не видеть ужасной картины, схватил канат и рванул его обеими руками. Проклятая паутина не поддавалась. Тогда я вгрызся в него зубами, с нечеловеческой силой заработал челюстями, и - о чудо! - через пару минут «канат» не выдержал, я вцепился в обгрызанный конец мертвой хваткой и понесся вниз. Клок паутины, вырванный мной из общего сплетения, плавно отгибался по направлению к полу.
        «Нервная система ни к черту! Еще парочка таких историй, и я стану шизиком, - думал я, покачиваясь на обрывке лжеканата. - Надо будет срочно поехать отдыхать на юг. А пока займемся Штуковиной. Где же она, моя заветная?»
        Я не удержался и взглянул вверх. Но что это? Слоноподобный паук в ярости бегал по разорванной паутине, топал ногами, хрустел челюстями, вращал зелеными глазами, под одним из которых наливался синяк, и брызгал ядовитой гадостью, а моя благоверная… моя благоверная… моя благоверная, обхватив лучик света руками, как заправский пожарный, съезжала вниз. При этом она ухитрялась с неистовой яростью грозить мне кулаком. На полу мы чуть не столкнулись. Не знаю, какая сцена могла за этим последовать, но…
        Мы оглянулись кругом и поняли, что никакой Штуковины здесь нет и никогда не было, зато на полу… на полу в этом пыльном темном углу… под гигантской паутиной в этом Богом забытом темном углу… в свете единственного хилого лучика света, неизвестно как оказавшегося в этом удивительном темном углу…
        РЕПРИЗА
        28.Я выплыл из потока времени и огляделся по сторонам. Опять была ночь, и опять летняя. Я снова сидел за столом, но на этот раз не писал, не читал, вообще ничего не делал, если не считать того, что я дрожал крупной и неуемной дрожью.
        Час или два назад я отвез Анфису в роддом и теперь сам агонизировал в корчах. Я мучился по двум причинам: переживал ту боль, что переживала Анфиса, и страдал от того, что не могу переживать ее так, как переживает она, потому что, как и любой другой мужчина, не в состоянии был представить себе боли роженицы.
        Я прислонил голову к стене, бормотал молитвы, заклинания, нежности, просто бессмыслицу.
        «Не буду спать… Не буду спать… Не буду спать…»
        Порой я забывал, что Анфисы нет в комнате, ведь я сидел за столом спиной к нашей постели, и мне начинало мерещиться, будто она спала здесь, как всегда, иногда тихонько посапывая во сне и причмокивая губами, но мгновением позднее тревожная реальность брала верх над безмятежной забывчивостью, я возвращался из бессонных сновидений в сонливую явь, оборачивался и видел лишь пустую кровать со смятой простыней возле двух близнецов-подушек.
        Когда-нибудь да кончится… Когда-нибудь да кончится… Когда-нибудь да кончится…
        Я даже не успел сказать тебе: «Крепись, маленькая», не успел поцеловать, пожать руку на прощанье - суровый Цербер женского пола увел тебя, не пустив меня за порог. Потом мне выдали твои вещи, как бы намекая, что такое широкое платье тебе больше не понадобится, и именно его я сжимаю сейчас и ему шепчу: «Крепись, маленькая…»
        Я видел боль. Она была красная, с золотыми вспышками и черными кляксами. И кляксы расползались и потихоньку застилали мозг. И вдруг - снова: золотой взрыв и красная муть по черному. Казалось - либо с очередной вспышкой все так и разорвется, либо черными кляксами все заплывет - и провалишься в обморок, и легче станет, потому что ничего соображать не будешь, но я не проваливался и не разрывался, а губы прокусывал и видел это красно-черно-золотое. Иногда-иногда - через красный туман - роение белых точек. И вдруг - ослепительный «бублик» над аквамариновым морем…
        И детский гробик шесть месяцев спустя.
        Когда-нибудь-да-кончится, когда-нибудь-да-кончится, когда-нибудь-да-кончится…
        Это видение было столь чудовищным, что я как бы выпал из происходящего. А когда включился - понял, что опять еду верхом на времени, опять тащит меня, как Билли Пилигрима, своенравный поток.
        И я очутился в будущем. Самом настоящем будущем, которое есть не что иное, как будущее настоящее. В этом будущем, похожем на сновидения, как все сновидения похожи на будущее…
        29.Планета №833, именуемая на диалекте Лотужьту, тоже показала себя с оригинальной стороны. Мы с супругой запросили по телефону состояние посадочной площадки и получили торжественное заверение в ее монолитности. На самом деле это оказалось вонючее болото, в котором водились склизкие лягушки хвосторотые и небритые тритоны жаброглазые, а поверху струились миазмы, миазмы и миазмы… Болото мы выжгли пертурбаторами, с аборигенами попрощались весьма сдержанно, а Лотужьту занесли в КДО (Кондуит Дурных Обитаний).
        На планете №1001, по-ихнему Гипокритике, нас вновь приняли радушно. Конечно, не так, как на Покадлакаяке, но и не скупо: два больших букета цветов, джаз-банд на космодроме, поданный в лучшей гостинице обед из шести блюд на сорок персон (все достойнейшие люди), - все это пришлось нам по сердцу. Мы отблагодарили аборигенов, подарили им всем по сувенирному значку «Земля-Гипокритика» и отчалили. Уже в пространстве мы случайно подсмотрели их телевизионную передачу.
        «Вот дерьмо-то, - сообщал в Последних Известиях диктор Гипокритиканского телевидения, - прилетели, нажрались и улетели. Только спугнули своей кретинской лама-дрицкой ракетой богатых купцов с Подри-хари-лири-мирии. Ишь, растрющили свои пертурбаторы на космодроме - поди их объезжай! Тьфу, зараза!»
        Пришлось и эту планету отнести к ЧЗП (Числу Запретных Поселений).
        На планете №1578 (местное наименование - Эваговаизва-мва) нас вообще никто не встречал: туземцы были погружены в свои собственные дела, личные мысли и частные задачи. Около суток мы проторчали на этой планете и все время гудели клаксоном, стараясь привлечь к себе внимание. Безрезультатно. В общем, и этот обитаемый мир попал в ПОЗ (Перечень Отвратительных Земель).
        После «-мвы» наши силы иссякли. Мы почувствовали, что устали. Пиво в холодильнике кончилось, и хотелось поесть чего-нибудь свеженького. Но мы знали, что где-то в гиперпространстве, а может, просто в космосе, а может, и вовсе в пространстве, а если не в пространстве, так уж обязательно во времени - есть, крутится, летит одна планета, просто Добрая Планета, без всяких диалектов и наречий Добрая, на которой живут добрые люди, делают добрые дела, думают добрые мысли и говорят добрые слова. И мы уже летели к этой планете, мы уже нашли верный курс и больше не мчались с бесконечной скоростью в тартарары, как вдруг в самом центре того распроклятого гиперпространства, на крохотной планетке…
        30.Пятый и последний этаж включал кухню и детскую. Что это была за кухня! И что это была за детская!
        В кухне - чуде техники - все было до предела автоматизировано. Электроплита и электромойка. Электросушка и электростирка. Духовой шкаф был оборудован ВЧ-установкой для моментального приготовления пищи. Здесь же был несерийный повар-робот с программным управлением. Его память вмещала более тысячи рецептов. Сырые продукты и полуфабрикаты загружались в приемный бункер и без постороннего вмешательства проходили все стадии кулинарного процесса, вплоть до сервировки блюд. Конечно, можно было готовить и вручную, однако чисто для развлечения.
        В маленькой комнатке по соседству находился автомат-парикмахер. Я сел в кресло, надел на голову никелированный колпак, подвешенный на гибком кронштейне к серому ящику с мигающими лампочками, и за чтением утренних газет не заметил, как оказался подстриженным по последней моде.
        За стенкой что-то щелкало и еле слышно гудело. Я вызвал по селектору представителя СУ (он что-то проверял в детской) и спросил его о причине звуков.
        - Может, какая-нибудь неисправность? - осведомился я.
        - Не волнуйтесь, - заверил меня представитель. - Это работает электронный мозг. Он ведает всеми автоматизированными процессами в доме. Конечно, мозг работает совершенно беззвучно: там просто нечему шуметь, сплошные микросхемы и биокристаллы, щелчки и гудение - это специально, для уюта. Впрочем, если вы желаете, звуковое сопровождение можно убрать.
        - Да уж, пожалуйста, - распорядился я, успокоился и направился в детскую.
        Здесь я поразился отсутствию всякой меблировки. Только ниш было много. Открыв одну из них, я наткнулся на полный набор экипировки и игрушечного оружия для игры в индейцев. В углу, около какого-то механизма, возился представитель СУ.
        - Это голографический прибор, - объяснил он, не дожидаясь моих вопросов, - для стереоскопического воспроизведения обстановки любой из детских книг. Сейчас я устраняю маленькую неисправность: почему-то не включаются «Копи царя Соломона» и «Винни Пух».
        - Совсем как у Брэдбери! - ахнул я.
        - Не совсем, - поправил меня представитель СУ. - Мы предусмотрели особый блок-фильтр для устранения картин жестокости и насилия, сексуальных сцен и эпизодов, не рассчитанных на детское восприятие.
        Он перебросил какой-то рычажок, и вокруг меня вспыхнуло абсолютно реальное изображение игрушечного леса и игрушечного домика с надписью «Посторонним в.». Я даже захлопал в ладоши от восторга.
        В этот момент в детскую стремительно вошла моя жена. Не обращая внимания на Пятачка, возникшего в воздухе рядом со мной, она зашептала мне на ухо:
        - Пошли со мной. Я тебе кое-что покажу.
        - Куда? - изумился я.
        - Не спрашивай! Сам все увидишь…
        Я извинился перед представителем и последовал за женой. Мы вышли в коридор. В дальнем конце его, к тому же плохо освещенном, виднелась маленькая лесенка, ведущая к люку в потолке. Жена подошла к ней и деловито полезла вверх.
        - Куда же ты? - вскричал я.
        - Тссс! - Она приложила палец к губам. - Лезь за мной! Ругаясь про себя последними словами и проклиная женскую натуру, я полез за женой.
        Мы взобрались в какое-то огромное, мрачное, холодное и страшно неуютное помещение. Вверху виднелись стропила, на полу был набросан строительный мусор, шевелились обрывки пожелтевших газет. Валялся чей-то старый раскрытый и совершенно пустой чемодан, лежал поношенный и разорванный башмак. В ржавом ведре развелась сырость, откуда-то пронизывающе дуло. Огрызки яблок, окурки сигарет и оборванная новенькая телефонная трубка довершали картину.
        - Что это? - удивленно спросил я.
        - Чердак, - почему-то шепотом сказала жена.
        - Ну и что?
        - А вот что: если уж нам подарили этот чудо-дом, давай жить здесь. - Она умоляюще смотрела на меня. В ее облике было что-то жалкое, как у побитой собаки.
        - Как ты сказала? - не верил я своим ушам.
        - Я здесь все приберу, щели проконопатим, - затараторила она, - здесь поставим наш диван, там - книжные полки, вот тут - обеденный стол и сервант. Возле этих балок - твой письменный стол, возле тех - кроватку для маленького… - Она продолжала по-собачьи смотреть на меня.
        - Ты думаешь, что ты говоришь?! - не сдержался я и принялся орать. Я кричал, что внизу столько удобств и самоновейшей техники, что мы и мечтать не могли обо всем этом, что нам - единственным из всех живущих людей - так повезло, что мне надо много работать, а ей - воспитывать будущего ребенка, что она не понимает всех преимуществ истинного комфорта, что у нас много друзей и нам теперь есть где их принимать, что мы теперь полностью - «понимаешь, глупая, полностью!!!» - свободны и что все это даром, даром, ДАРОМ!!!..
        Она смотрела на меня теперь с каким-то новым видом, будто только что впервые увидела меня и почему-то жалела.
        Она смотрела на меня с состраданием, а сама к чему-то прислушивалась.
        - Перестань на минутку, - попросила она меня вежливо. - У меня уже уши болят… Ты слышишь?
        - Что? - спросил я.
        - Какие-то звуки…
        Я вслушался: на самом деле, на чердаке мы были не одни. Мы прошли вперед на цыпочках, и за толстым кирпичным пилоном, поддерживающим крышу, посреди этого гигантского замусоренного чердака…
        Вернемся в День Чудес.
        Все уже было позади. И японская зажигалка, и ресторанный попутчик, и злющая продавчиха. Расплылись в памяти синяя скумбрия и неприятно-непонятный матрос Спартак. Потускнели и стали зыбкими воспоминание об Обсерватории с ее двусмысленным Директором, о старушке в монорельсе, о недоступном рае Живописного Уголка, о быстроходном дископлане с барменом-полиглотом. Все проходит… Сгинул куда-то даже пышноусый контролер, которому Фант, потеряв на минуту самообладание, вручил с чего-то вдруг пять рублей, целое состояние, хотя тот вовсе не исчислил вслух желаемой суммы, только хитро улыбался в усы, а взяв эти сумасшедшие деньги, рассыпался в восторженных благодарностях. Словом, с глаз долой - из сердца вон!
        Шли по вечернему Курортному Сектору Фант с Иолантой, не шли - брели измученно, но все же нарадоваться не могли, потому как поняли наконец, что такое счастье. Нравился им этот Сектор теперь - до дрожи в коленях. И коридоры-то чистые, словно по случаю приезда делегации с Земли. И фонарики-то ласковые да яркие, словно на День Защиты Мира. И воздух какой-то живительный, будто некие клапаны Орпосовского особого запаса отворили и всем разрешили невозбранно озоном пользоваться. И народ какой-то беззаботный, гуляющий, приветливый, словно вечные отпуска установили и на работу возвращаться никому не надобно. Короче благодать…
        И вот Фант с Иолантой свернули в коридор, ведущий к их родной рекбазе «Козерог», спустились по ступенькам на свой подуровень и замерли, как оледеневшие. Ибо навстречу им вышла небольшая группка - человек пять мужчин. Не мужчин - а подростков, лет по шестнадцати. И не просто подростков, а ширеров, стригалей. Это Фант сразу понял. Бритая голова, обнаженный торс, наискось через грудь - пулеметная лента, где в гнездах вместо патронов - лезвия, бритвы, стилеты; с шеи на цепочке свисают ножницы - кастовый символ, на правом плече - татуировка: опять же ножницы.
        Фант побелел. Иоланта со свистом втянула воздух. И он и она обладали более чем богатым воображением, поэтому в подробностях представляли, что с ними сейчас будет. Во-первых, отберут все ценное. Затем одежду и обувь располосуют на лоскутки. А потом начнут срезать кусочки кожи с разных частей тела и, когда насладятся воплями и потоками крови, оттяпают в довершение что-либо существенное - ухо или палец: трофей.
        Милиция по всему Орпосу гонялась за ширерами, но те были неуловимы. Орпос - это не город на плоскости, а сложнейшая трехмерная структура, и здесь слишком много потайных уголков, незаметных переходов, служебных шахт и вспомогательных колодцев - словом, идеальное место для игры в прятки. Поговаривали также, будто ширеры потому неуязвимы, что за ними стоит мощный подпольный трест генной инженерии, специалисты которого в нелегальных условиях ставят опыты по клонированию людей - операции, давно и безусловно запрещенной человечеством.
        Секунд пять длилось оцепенение, затем Фант схватил Иоланту за руку и рванул назад. Поздно. С лестницы, которой только что прошли наши незадачливые герои, спускались еще два ширера. Фант закрыл глаза, глубоко вздохнул и готов уже был сделать прыжок, чтобы ввязаться в кровавую и абсолютно безнадежную для него драку, как в воздухе что-то прошелестело, и один из ширеров, схватившись за горло, рухнул на металлический пол. На второго стригаля, стоявшего на лестнице, спрыгнул кто-то в тонкой кольчуге, и оба покатились по ступенькам.
        - Культуристы! - шепнула Фанту Иоланта.
        - По-моему, боевые бараны, - шепнул в ответ Фант.
        И оба были правы. Потому что перед ними развязывался бой, которому суждено было войти в анналы Орпоса. «Боевые бараны» - юношеская группировка, стихийно возникшая как реакция на зверства стригалей, - объединились с «культуристами», знаменитыми рэкетирами Культурного Сектора, и «мастерами», крепкими парнями из Производственного Сектора, чтобы разгромить ширеров раз и навсегда.
        (Как вскоре стало ясно, молниеносной развязки не получилось: стригали тоже оказались тертыми калачами, но первый шаг к освобождению Орпоса от кровавых садистов был сделан именно тогда, на глазах Фанта и Иоланты.)
        Культуристы забрасывали стригалей удушающими «мыльными пузырями», боевые бараны, затянутые в кольчуги, работали руками и ногами, нанося убийственные удары, мастера, прикрываясь прозрачными щитами, лупили противника полистирольными дубинками, в коридоре очень быстро стало нечем дышать, лилась кровь, а каши герои… улепетывали.
        Вверх по лестнице, коридор, еще коридор, опять вверх, переходная галерея, теперь три пролета вниз, коридор, боковое ответвление, тупик, дверца женского туалета, Иоланта врывается туда, таща за рукав Фанта, из кабинки на них смотрят белые глаза какой-то старушки, дверца для обслуживающего персонала (обычно запертая, но здесь свободно открывающаяся: Иоланта знала, что в этом туалете сломан замок)… И вот уже наши герои в родной рекбазе, только ввалились туда совсем с неожиданной стороны. Уффф!..
        Фант замер и прислушался, стараясь унять рвущееся из груди сердце. Тишина. Только кровь в висках - толчками. Видимо, драка уже закончилась: когда в ход идут асфиктические «мыльные пузыри», счет активной жизнедеятельности идет на секунды.
        А лишь только за нашими героями захлопнулась дверь их собственной каюты, оба расплакались. Мерещилось им, будто изменили они Курортному Сектору, только на день, но предали, ради каких-то неведомых радостей спиной к нему повернулись, и он им отомстил, едва не покалечил, и вообще неизвестно, примет ли обиженный добродетель блудных детей своих в щедрое лоно.
        Принял-таки!..
        Через полчаса Фант с Иолантой, придя в себя, решили, что возвращение необходимо отпраздновать. Но как?
        Здесь я снова останавливаюсь в нерешительности. По одним данным, Фант с Иолантой осторожно выбрались в продуктовый распределитель, накупили всякой снеди, вернулись в свою каюту в рекбазе «Козерог» и там предались тихим радостям бытия. По другим - приоделись они (Фант, плюнув на бородоращение, побрился) и отправились в ресторан. Чему отдать предпочтение? То, что оба факта имели место, - достоверно. Но какой из них случился именно в этот вечер, я не знаю. Может быть, и то и другое было одновременно? Маловероятно. Может быть, в тот вечер вообще не было ни одного из указанных фактов, а наши герои, все еще дрожа от страха, завалились спать? Тоже маловероятно, но и похоже на правду.
        Чтобы сбросить с плеч своих столь тяжкий груз сомнений, я опишу сразу два варианта вечера, а читатель, за время чтения повести ко многому привыкший, пусть отдаст предпочтение сам. (Как заявил Фант, «это… в лучших традициях моего Автора». В данном конкретном случае он совершенно прав.)
        ВАРИАНТ ПЕРВЫЙ
        До того устали наши герои, до того были испуганы и ошеломлены, что ни о каком организованном да тем более комфортабельном ужине нечего было и думать. Поэтому поступили они так: взяли в продуктовом распределителе хлеба, оказавшегося мягким и аппетитным, взяли рулет из копченой трески (очень даже недешевой), взяли копченого же, нежнейшего (и опять-таки безумно дорогого) палтуса, сыра доброго захватили - и, казалось бы, все, хватит, пора к столу…
        Ан не тут-то было. Запивать-то надо же чем-нибудь, не всухомятку же уписывать всю эту гастрономию. И вот здесь Курортный Сектор выкинул свой очередной фортель. Толкнулись Фант с Иолантой в «Минеральные воды» - «ессентуки» перед самым носом кончились, ничего же другого не водилось в киоске. Сунулись на криогенный «пятачок» - там и вовсе хоть шаром покати: ни «нарзана», ни пива, разумеется, ни соков каких-нибудь. Самое удивительное, однако, что распространеннейшая клубникола - и та во всем Секторе иссякла: трубопроводы были пусты. Приуныл Фант. Смутилась Иоланта. Но лишь заикнулся Фант о бутылочке сухого вина - «для запития, не более того», - тут же коротко вскинула на него взор спутница-трезвенница, и вопрос сам собой отпал. Так и вернулись они к себе - со свертками, благоухающими едой, но без емкостей с влагой.
        Впились наши герои зубами в ломти хлеба с копченой рыбой (поверх еще по сырному лоскуту положено было), зажевали срочно, выпили потом по стакану холодной воды из-под крана (привкус оборотной воды в этот раз даже не почувствовали), и тем самым первая атака на голод была произведена…
        - Жнаешь што, - сказала Иоланта с набитым ртом, - нихуда мы отшюда ни паэдем болшэ. Хорохо ждес. Кра-ахиво. Жавтха в баххейн с утха. И вшё…
        - Уху, - только и ответил ей Фант.
        А когда оба насытились и готовы были ко сну отойти, Фант вполгромкости включил радио. Красивый мужественный голос, страшно похожий на голос матроса Спартака, пел:…
        ВАРИАНТ ВТОРОЙ
        До того обрадовались наши герои благополучному избавлению от ширеров, что усталость испарилась - как не бывало. Поэтому поступили они так: добрались до своей каюты, переоделись - Фант облачился в белый джинсовый штучный костюм, а Иоланта, разумеется, в макси-платье, - взяли деньжат побольше, рублей двенадцать (пора ведь покончить с финансовой неполноценностью), и скорым шагом отправились в ресторан.
        Надо сказать, что ближайшее от рекбазы заведение подобного рода было весьма удовлетворительным: обладало умиротворяющим интерьером, и - что имеет первостепенное значение - подавали там экзотическую земную дичь: перепелов.
        Нашелся и свободный столик на двоих (это ли не достойное вознаграждение за треволнения дня?). И официант случился расторопный да молодой, не обученный пока еще всяким объегоривательским хитростям (это ли не удача?). И перепела еще не кончились, равно как марочное десертное вино редкого сорта (это ли не знамение?). И трезвенница Иоланта вдруг хитро подмигнула Фанту и, прикрыв рот ладошкой, прошептала:
        - Что-то стало холодать, а?
        Ну как тут не посидеть подольше в прохладе и приятствии!
        Словом, медленно заканчивался этот долгий день. Фант с Иолантой обсасывали нежные косточки, уминали какие-то салаты и ассорти, снова заказали перепелов («Ну и птица! Есть-то здесь чего? Прямо птеродактиль какой-то, кожа да кости!») - и все это под бутылку дорогого вина, да под другую - с чоканьем, с неторопливыми разговорами, с победными взорами на окружающую публику, - а закончили-то ведь тоже не без жеста: мороженым да кофе с коньяком, и еще упредительному официанту бешеные чаевые дали - рубль!
        После коньяка Фанта совсем разморило.
        - Знаешь что, - сказал он, блаженно покуривая заключительную сигарету, - никуда мы отсюда не поедем больше. Хорошо здесь. Красиво. Завтра в бассейн с утра. И все…
        - Угу, - только и ответила ему Иоланта.
        Возвращались поздно. Немного пошатывало наших героев, но это никому не мешало. Иоланта подозрительно хихикала, но и это никому в голову не приходило пресечь. А когда вошли в свой блок и Иоланта, совсем уже не стесняясь, залилась счастливым смехом и повалилась на кровать, Фант на всю катушку включил радио. Красивый мужественный голос, страшно похожий на голос дядьки Зазы, пел:…
        ВАРИАНТ ТРЕТИЙ - НЕОЖИДАННЫЙ
        Фант с Иолантой не доехали до Курортного Сектора и сошли с вакуум-снаряда на предпоследней станции в десятом часу вечера. Возвращаться в шумную преднощную суету не хотелось. Расставшись с пятеркой, перешедшей в пользование контролера, наш герой пересчитал деньги. Оставалась какая-то ерунда. Ерунды этой, впрочем, хватало, чтобы купить какие-никакие продукты и устроить ужинa la boursier, то бишь на студенческий манер. Но в том-то все и дело, что ни Фанту, ни Иоланте есть не хотелось. Им вообще уже ничего не хотелось. Поэтому они вышли к Большому Соленому Бассейну.
        Пляж был пуст. Ночной ветерок шуршал по пластиковой гальке обрывками газет, приносил горьковатый синтетический запах водорослей, отражался от стен, и тогда ощущалось тепло нагретого металлопласта. И зеркало бассейна - площадью два квадратных километра - тоже было пустынно. Фант медленно шел вдоль кромки воды. Следом за ним понуро двигалась Иоланта. Вскоре отыскался и одинокий самонадувной лежак, почему-то не спущенный и оставленный кем-то до утра. Оба уселись на него, не касаясь друг друга, и стали смотреть на непроглядную воду.
        Внезапно раздался негромкий смех. Смеялась девушка. Словно серебряный колокольчик звенел в сумраке. Потом по соседству с первым разлился трелью еще один. И третий… И четвертый…
        Несколько обнаженных фигур появилось на пляже. Они бегали по гальке, ловя друг друга и не слишком стараясь поймать, а потом, все так же звеня легким смехом, ступили на воду.
        И вода подхватила девушек. Они переступали по мелкой ряби, не проваливаясь, не страшась глубины. Все дальше и дальше убегали непонятные нереиды, и видно было даже во мраке, что ноги у них оставались сухими.
        - Скажите, как вы это делаете? - закричал Фант, поднявшись во весь рост.
        - Это очень просто, - донеслось до него. - Надо только не бояться и верить, что вода удержит. Вечер сегодня чудесный!..
        Фант потянул Иоланту за руку. Та покорно подчинилась. Они шагнули с бортика. Действительно, вода была другой. Она не захлестывала ступни, но колебалась под ними упругим плотным ковром. Не нужно было даже переступать ногами: невесть откуда взявшееся течение неторопливо повлекло их вдаль от кромки.
        Теплая радость обрушилась на Фанта с Иолантой. Они чувствовали себя совершенно невесомыми, и удивительная власть над законами природы убеждала: их общая жизнь неповторима и исключительна; напоминала: они необходимы друг другу; провозглашала: вот оно какое - счастье. «Как смели мы куда-то стремиться, за чем-то ехать, - думали оба, - когда и здесь может быть так сладко, так волшебно, так таинственно…»
        Вскоре они нагнали девушек и остановились неподалеку. Те лежали на волнах, подперев головы руками, и переговаривались.
        - Знаете что, - услышал Фант, - никуда мы отсюда не поедем больше. Хорошо здесь. Красиво. Завтра в бассейн с утра. И все…
        - Угу, - донеслось до Иоланты.
        Девушки вскочили на ноги и побежали снова. И вдруг металлопластовая стена - там, в дальнем конце - растаяла. И растаял светосвод. Перед Фантом и Иолантой распахнулся космос. Черный бархат пространства на горизонте был усыпан бриллиантами звезд, а над самой головой сияла гигантская полная чаша - Грааль - родина предков - колыбель человечества - Земля, обрамленная радугой атмосферы. Океаны и континенты были подернуты морозными узорами облаков.
        Туда, к Земле, убегали волшебные девушки - сквозь невидимые барьеры стен, сквозь холод и мрак пространства, сквозь вакуум и солнечный ветер.
        Фант и Иоланта остановились, ошеломленные зрелищем, которое только с орбиты и можно увидеть, - зрелищем давно и, может быть, навсегда покинутой родной планеты, вокруг которой они медленно плыли (на самом деле - стремительно неслись) вместе с цилиндром Орбитального Поселения.
        Наконец наши герои очнулись, посмотрели друг другу в глаза, повернулись и пошли назад, мягко ступая по колышущейся воде…
        В каюте Фант включил радио. Красивый мужественный голос усатого контролера пел:
        Не обгорят рябиновые кисти,
        От желтизны не пропадет трава.
        Как дерево роняет тихо листья,
        Так я роняю грустные слова…
        Фант выключил радио и достал из кармана компьютер. «КОДА», - набрал он четыре буквы…
        КОДА
        31.Другими словами…
        …в этом будущем, похожем на настоящее, как все сновидения похожи на прошлое…
        …в центре этого большого, хорошо освещенного, но такого неустойчивого, пульсирующего помещения, на полу…
        …в самом распроцентре того клятого гиперпространства, на крохотной планетке…
        …на солнечной, сухой и свежей лужайке… …посреди гигантского неухоженного чердака…
        …в удивительном темном углу, заросшем великанской паутиной…
        …сидел мальчик лет пяти-шести и напевал какую-то песенку. Он сидел, разметав тонкие ножки в аккуратных башмачках, и, судя по всему, ему было очень одиноко. У него были белокурые волосы, локонами спускавшиеся на плечи, как у маленького лорда Фаунтлероя, очаровательный вздернутый носик и большие карие глаза в маму.
        - Мамочка! Папочка! - воскликнул мальчик со слезами в голосе. - Что же вас так долго не было? Я вас ждал, ждал, ждал, ждал, а вы все не идете.
        Мы бросились целовать малыша и стали успокаивать его, говоря, что были очень заняты, но теперь все позади, и мы вместе.
        - Ну хорошо, - сказал малыш. - Мне надоело уже играть в разные игры. Сейчас вы будете рассказывать мне сказки. Только чтобы там были одни хорошие люди и зверюшки и все всегда кончалось хорошо.
        Мы окинули взглядом все пути, проделанные нами, переглянулись, как бы обещая друг другу больше никогда не оборачиваться назад и не возвращаться к прошлому, и тогда я погладил сына по голове и сказал ему:
        - Видишь ли, малыш, в настоящее время я знаю всего одну такую сказку, но она еще только начинается…
        Эпилог
        Когда я начал писать свою «Землю», то имя для главного героя придумал довольно-таки быстро, хотя и не без размышлений. Фант, решил я, и дело с концом.
        Но вот с именем героини все оказалось сложнее. Как я ни бился, ничего путного в голову не приходило. И тогда я обратился к жене.
        - Придумай мне женское имя, - попросил я ее, - как можно менее распространенное, но звучное. И чтоб максимально далекое было от реальной жизни.
        - Любое имя?
        - Что значит - «любое»?
        - То есть, не обязательно из жизни, можно и из литературы?
        - Давай любое, - согласился я.
        - Иоланта, - объявила моя жена без малейших раздумий.
        - Как ты сказала? - я едва не поперхнулся.
        - Иоланта… А что? Вполне…
        Отступать было некуда. В конце концов, я сам этого хотел.
        - Что ж, Иоланта так Иоланта, - пробормотал я…
        И последнее. Я хотел закончить повесть так: мои герои возвращаются в свою каюту, включают радио, там звучит песня на слова Есенина (кстати, не потому, что эти стихи и эта песня нравятся мне больше любых прочих, а лишь по той причине, что действительно именно этот романс исполнялся по орпосовскому радио в тот памятный вечер), они слушают, потом ложатся спать.
        Далее должна была следовать завершающая фраза:
        «И после этого они любили друг друга до утра».
        Почти одновременно с тем, как я эту фразу придумал, мне пришло в голову, что она двусмысленна и вообще звучит идиотски. Интимная сторона дела понятна, речь не об этом. Ведь можно додумать и так: утром проснулись Фант с Иолантой, и обнаружилось, что друг друга они больше не любят. Конец, значит, всему…
        Такое возможное толкование мне абсолютно не понравилось, поэтому теперь концовка выглядит иначе. Вот она:
        «И после этого они любили друг друга…
        А потом Фант, осознав, что ему вовсе не хочется спать, встал и, включив ночник, сел писать на компьютере.
        Он закончил „Фугу“. Он объединил „Вступление“, „Экспозицию“, „Контрэкспозицию“, „Разработку“, „Репризу“ и „Коду“, затем подключил комп к печатающему устройству и долго лежал - до самого утра, слушая тихий шелест слетающих с принтера листов бумаги.
        Иоланте это не мешало. Она спокойно спала.
        Впервые за многие годы она спала без сновидений. Ей не снился кошмарный сверкающий „бублик“ над Бискайским заливом, не снилась черная стена воды с каймой грязной пены.
        В эту ночь в Иоланте зародилась новая жизнь, и этой жизни предстояло будущее».
        ^1973, 1975, 1984, 1991^
        Игоряша «Золотая Рыбка»
        (коллективная фантазия)
        Озарение[Названия глав - акростих. (Примечание СП.)]
        Глава «О»,
        подсказанная автору
        талантливым филографом
        Ш. Майским
        Игоряша-второй прекрасно помнил, как он поймал свою первую Золотую Рыбку. Игоряша сел на песок и почесал в мокром затылке.
        - Откуда ж ты взялась у меня такая… золотая ты моя и единственная? - вопрос хотя и был обращен к рыбе, но прозвучал чисто риторически.
        Игоряше в тот момент и в голову не могло прийти, что он тут же получит ответ. Между тем это был единственно верный вопрос в данной ситуации. Если бы Игоряша вдруг ляпнул что-нибудь о погоде, или о неработающем водопроводном кране, или о пустующем холодильнике, он, безусловно, получил бы детальную метеосводку или на всю жизнь обеспечил бы себя родниковой водой и замороженными яствами, но… на этом бы дело и кончилось. И Игоряше оставалось бы до конца своих дней проклинать себя за тупость, продолжая существование просто Игоряшей, не первым, не вторым, не третьим… никаким.
        Однако вопрос был задан:
        - Откуда ж ты взялась у меня такая… золотая ты моя и единственная? Что мне с тобой делать?
        Рыба, конечно, ничего не сказала вслух. И даже хвостом не махнула. Но в сознании Игоряши обрисовалась четкая и исчерпывающая картина, что Золотая Рыбка взялась не откуда-нибудь, а из очень далекого мира, являющегося центром галактической цивилизации; что золотая окраска ее свойство защитного слоя, оберегающего от рыболовного крючка, гарпуна, остроги, динамита, гидродинамического удара, сверхвысоких и сверхнизких температур, проникающего излучения и вообще всех видов механического и немеханического воздействия, но, увы, бессильного против обыкновенного ведра; что она не рыба, а информационный биомодуль, сиречь унифицированный белковый узел разветвленной галактической сигнальной системы восьмого порядка, призванный поглощать и выдавать информацию; что она вовсе не единственная - таких биомодулей на Земле весьма много, хотя и ограниченное количество; что информация в данной сигнальной системе - в отличие от систем с первого по седьмой порядок - понимается очень широко и эта информация может быть невещественной и вещественной, в зависимости от запроса существа, вступившего в контакт с Золотой Рыбкой;
и что, наконец, емкость информационного поля каждого биомодуля конечна, включает три условно-лимитированных, энергетически безразмерных регистра и рассчитана на полное удовлетворение трех запросов, в какой бы форме они ни были предъявлены к исполнению. Два регистра исчерпаны.
        Ответ Золотой Рыбки произвел на Игоряшу ошеломляющее впечатление. Осознать-то он его осознал, но понял далеко не все, однако заключительная фраза огненно отпечаталась в мозгу, словно выжженная золотым клеймом. Игоряша уяснил, что выпал ему, как рыбаку из сказки, заветный шанс тройной шанс! - и на две трети он, безмозглый рыбак, оказался потрясающим кретином. Задал глупейший вопрос - раз. Выяснил, откуда рыбка - два. Сейчас пролепечет что-нибудь сдуру, и - три! - исполнив его «запрос», рыбка исчезнет. Или подохнет. Или выпрыгнет в реку и уплывет.
        Рыбка спокойно ждала.
        И тут Игоряшу осенило.
        Наверное, Гений Желаний сказал бы на его месте тоже самое. Но Игоряша был не гением вообще и не гением желаний в частности, а всего-навсего рядовым сотрудником Управления праздников и трудовых будней (УПРАТРУБа), посредственным специалистом с дипломом о высшем образовании, представителем широких масс нечитающей, но любящей книгу публики. Словом, в мыслителях он не числился. И тем не менее попал в самую точку. Головокружительная цепь последующих событий взяла начало из того невероятного факта, что Игоряшу озарило.
        - Хочу еще одну Золотую Рыбку! - сипло сказал он. - То есть информационный биомодуль.
        «Принято. Третий регистр исчерпан», - стремительно вязью начертало огненное перо в мозгу Игоряши.
        Золотая Рыбка в ведре дернулась, потускнела, золотая окраска ее пропала, затем она всплыла брюхом кверху и, растаяв, расползлась по поверхности воды мутным слоем белковой слизи. В следующую секунду пропала и слизь. Ведро наполнилось новой водой. И на дне возникла Золотая Рыбка №2 - точная копия первой.
        Она слегка шевелила червонными плавниками и излучала готовность явить Игоряше бездны своих трех регистров. Игоряша одеревенело уставился на нее, потом судорожно подхватил ведро и, затаив дыхание, шагая, как экскаватор, понес домой.
        Партнеры
        Глава «П»,
        разработанная
        наследником натуральной школы
        Б. Аникаевым
        Честно говоря, рассказа о первом контакте Игоряши-второго с Золотой Рыбкой - да что там, о первой встрече человечества с галактическими биомодулями - мы так никогда и не услышали от Игоряши в подробностях. Приведенный выше эпизод - это лишь облеченный в подобие художественной формы домысел, реконструкция, созданная дотошным глоссатором Шушуней Майским из расшифрованных недосказанностей, недомолвок и туманных намеков.
        Более или менее четкая картина первого Контакта, занявшая от силы час, сложилась у нас после многомесячного общения с Игоряшей-вторым. Он живо и захватывающе рассказывал о своих достижениях (что это такое станет ясно позднее), но свято хранил тайну Золотой Рыбки. И поразительно! - любые, даже самые фантастические, несусветные Достижения мы не воспринимали как бредни - наоборот, верили каждому слову Игоряши, даже описание путешествий во времени представлялись нам абсолютно естественными. Психологическая блокировка делала свое дело.
        Однако стоило нам, расспрашивая собеседника, коснуться первопричины… Игоряша, такой охочий поговорить на любую тему, тут же затихал и либо переводил разговор в шутку, либо исчезал. Вот именно исчезал: сейчас он сидит перед вами, а через секунду его уже нет. И ни у кого не возникает вопроса - а куда же делся человек? И был ли человек вообще?
        Сейчас уже не восстановишь, кто первым привел его в нашу компанию. Поначалу он был просто Человек-Без-Имени. Гость, что ли. Постепенно мы к нему привыкли: хороший собеседник, бель ами, свой парень, тонкий спорщик, легкий говорун, но вроде правдолюбец, не фантазер. Потом вдруг родилось имя - Игоряша. Странное имя для такого необыденного молодого человека.
        Всегда одет с иголочки - натуральный твид индивидуального пошива, модный бантик, шейный платок, благоухающий нездешним одеколоном. На ногах - безупречные туфли, каждый раз новые, но модели настолько схожие, что лишь эксперт «Внешторга» отличил бы одну пару от другой, ведь для неспециалиста - что «Даллас», что «Дорадо» - все едино. Прическа - не супер, не салонный лоск, а просто очень к лицу. На лице всегда естественный легкий загар, зубы крупные, ровные, блестящие. Запах изо рта - неизменно приятный. Манеры естественные. Улыбка - человеческая. И - что самое главное - никаких замашек парвеню: ни массивных золотых перстней на пальцах, ни серебряных нательных крестиков, ничего кричащего в одежде. Но не похож и на мальчиков-дипломатов, едва оперившихся атташе из посольств в развивающихся странах. Нет апломба, нет верхоглядства, нет намеков на большие связи. Словно все что на нем и при нем, - все родилось с ним же и принадлежало только ему по естественному наследному праву. В общем, изысканность, безупречность и шарм - в том редчайшем сочетании, которое должным образом оценит и самая пристрастная,
тесно спаянная мужская компания.
        Как-то само собой получилось, что мы приняли его безоговорочно. С первых же минут - «Здорово!» «Привет!» «Как дела?!» «Читал то, читал се?» «Слышал о событиях в Свазиленде?» «А в Чикаго?» «Луангпрабанге?» «Читал статью в „Литературке“?» «А слышал, что писал ее не Почечуев, а вроде бы Пильдеев?» «И, говорят, за Пильдеева - сам - тс-с-с! - Ракакашкин?!!» «А в статье то между строк - ого-го!!!»
        А он: «Привет-привет-привет, мужики-старики-отцы-ребята! Читал то и читал се, и еще пятое-десятое-тридцать четвертое. „То“ - вроде мура, а „се“ - здорово, мне понравилось. Слышал-слышал-слышал. Многое правда, а насчет Луангпрабанга - враки, там все наоборот и даже лучше. Статью читал, похоже, что написал ее даже не - тс-с-с! - Ракакашкин, а чуть ли не… ну, вы понимаете! Между строк там целая вторая статья, а между строк той второй статьи - целая история…»
        Так Игоряша-второй с первых же минут вошел в наш круг. Но вот любопытно - никто не помнит, когда они были, эти первые минуты. Год назад? Два года? Словно в памяти какой-то кусок вычеркнули, а вместо него вписали приказ: «Не удивляться!» Не удивляться появлению Игоряши, его облику, исчезновениям, его в высшей степени потрясающим рассказам, его дорогим сигаретам, которую мы курили одну за другой, а запас их не иссякал… Нет, ничего не вызывало у нас изумления. Вот только одно - лицо Игоряши всегда казалось смутно знакомым. Ничем не привлекательное лицо, заурядное даже таких сотнями встречаешь каждый день на улице. Лишь потом, когда мы собрали по кусочкам историю Игоряши и многое прояснилось, когда в памяти все оборванные ниточки связались в узелки и вернулась способность удивляться, - лишь потом поняли мы, почему так до боли был знаком нам Игоряша-второй.
        Казалось бы, все складывалось просто и ясно. Мы собирались тесным кружком близких людей и обсуждали лишь те проблемы, которые жизненно волновали каждого из нас. Присутствовал Игоряша, у которого вовсе не было проблем, и это успокаивало: значит, такое возможно, значит, есть люди, которым можно завидовать теплой тихой завистью.
        Мы были начинающими писателями - кроме, конечно, Игоряши, который каким-то образом и здесь преуспел больше других: показывал свои книги, надписывал автографы, но - странно - книги не дарил: то ли он забывал вручить, то ли мы - взять.
        Кто-то из нас «начинал» уже лет пятнадцать, кто-то едва-едва пошел в гору, однако рассказы в рукописях читались «на ура», мы дружно хвалили друг друга, честно ругали друг друга, но единодушно поносили издательства, отвергавшие наши творения. Без литературного творчества мы не мыслили жизни, и это нас объединяло. Наша компания сплотилась уже в зрелом возрасте. Мы выросли в разных городах и, живя теперь в Москве, работали в разных местах. Графоманов среди нас, пожалуй не было - над произведениями работали крепко, доводили их до ума сообща, писали - трезво оценивая выше среднего уровня, а к публикациям относились как к праздникам, литературой не кормились. Зарабатывали на жизнь трудом - каждый в своей профессии: инженер, художник-шрифтовщик, бывший физик-теоретик, физик-экспериментатор, филолог, психолог, журналист-фрилансер, журналист редактор журнала, пожарник, телережиссер, переводчик с португальского, иллюзионист Москонцерта…
        И - Игоряша.
        У Игоряши профессии не было.
        Оптимум
        Глава «О»,
        задуманная
        лидером стереопрозаиков
        В. Дорожным
        …Игоряша, отдуваясь, втащил ведро в квартиру и, осторожно напрягшись, установил на стол в комнате. Потом сбегал в прихожую - закрыл дверь на все замки и накинул цепочку. Вернулся. Сел верхом на стул. Крепко обнял ведро руками, словно опасаясь, что улетит. Зажмурился. И гробовым шепотом возгласил:
        - Миллиард!
        «Запрос лишен конкретности, - отпечатал у него в голове огненный телетайп. - Миллиард чего?»
        Игоряша подумал. Вздохнул. И - словно в черную прорубь:
        - Миллиард триллионов рублей!!!
        Если бы Золотая Рыбка относилась к своему делу с юмором, то в забубенном мозгу Игоряши должно было зажечься одно-единственное короткое и исчерпывающее слово - «ДУРАК»!
        Но юмор чувство чисто человеческое. В Галактике принципы комического, очевидно, совершенно иные. И потом: биомодуль всего лишь белковый аналог механизма, запрограммированного на то, чтобы на каждый вопрос давать полный и ясный ответ, а Игоряша не спрашивал: «Кто я есть такой?» Так что огненный телетайп не заработал, зато в мозгу Игоряши что-то щелкнуло, и высветилась очень яркая мысленная картина. (Сразу поясним: у Золотых Рыбок две реакции на некорректно поставленную задачу: огненно-шрифтовая, когда необходимые условия для удовлетворения запроса отпечатываются в мозгу контактера в виде пылающих строчек, - понятно, что регистр информационного поля при этом не размыкается; и эйдетическая, когда информация регистра выплескивается в виде образной картины, исключающей вещественный ответ.)
        Сознание Игоряши рывком расширилось и вобрало в себя массу полезных сведений из курса политэкономии для гуманитарных вузов. Галактическая сигнальная система в мгновение ока объяснила ему, что такое монетарная система и денежный баланс, как образуются финансы государства и что входит в понятие государственного бюджета, каковы общественный продукт и национальный доход страны в денежном выражении, в чем заключается пагубная роль инфляции и почему при этом неизбежна девальвация. Далее Игоряше было наглядно представлено, что означает сумма в миллиард триллионов рублей, и явление картины экономического краха не только одной страны, но и распада всего мирового хозяйства.
        Тут же Игоряше было дано понять, что Золотые Рыбки в целом уважают социальные и юридические законы той страны, планеты, звездной системы, в которую они внедрены, и могут нарушать их лишь в той степени, в какой это не влечет за собой криминальных, этических или экологических последствий. Заключительным штрихом картины был упрек Игоряше в том, что он, помимо всего прочего, не подумал о чисто физических последствиях запроса, ибо как индивид, живущий в определенных общественных условиях, он не властен распоряжаться тем объемом пространства, которое потребно для размещения миллиарда триллионов рублей в купюрах, имеющих хождение на территории СССР. Для достаточно плотной укладки сто квадриллионов пачек по сто сторублевок в каждой понадобился бы объем, примерно равный десяти Братским водохранилищам. Точка.
        Как только Игоряша все это понял, он тут же понял и то, что первый регистр второй Золотой Рыбки исчерпан. Вспыхнувшая в голове надпись не оставила на этот счет никаких сомнений. Заметим, что Игоряша по-прежнему сидел на стуле, обнимая ведро. Он поерзал вспотевшими ногами, сглотнул кислую слюну и сипло проревел:
        - Десять миллионов нефальшивыми сторублевками с разными номерами! В пачках по сто штук!! В надлежащей упаковке!!!
        Ну как теперь отказать Игоряше в трезвости мышления? Курс наук пошел ему на пользу. Биомодуль в ведре дернулся и взмахнул плавниками, что любой штатный смотритель галактической сигнальной системы моментально истолковал бы как глубокий вздох или пожимание плечами. На человеческом языке это значило: «Ничего не попишешь!»
        «Точка, - обожгло Игоряшу. - Второй регистр исчерпан». И тут же в комнате что-то ухнуло, просело, пахнуло юфтью и тяжело скрипнуло. Игоряша, сверкая белками глаз, обернулся. В углу стопкой - друг на друге - лежали три роскошных чемодана из крокодиловой кожи, перетянутых ремнями.
        Бросился к ним Игоряша, дрожащими руками расстегнул ремни, щелкнул золочеными замочками, откинул крышку верхнего чемодана. О-о-о!.. Как в сказке - плотные ряды тугих пачек. Некоторые сторублевки новенькие, другие - потертые уже, но ведь настоящие, гознаковские. Пальцы рванули одну из пачек, посыпались на пол палевые купюры, и повалился Игоряша в обмороке, успев, однако, прохрипеть: «Новую Золотую Рыбку!.. Биомодуль!.. Еще!..»
        Через полчаса Игоряша благополучно очнулся. Чего нельзя сказать о ряде лиц, живших до поры относительно спокойно в разных краях и республиках страны. Но не будем их опрометчиво жалеть. В тот день у двух десятков крупных спекулянтов приключились инфаркты, восьмерых валютчиков разбил инсульт, а три матерых подпольных ювелира покончили с собой. Если бы все они пережили удар и поделились друг с другом горем, то оказалось бы, что у них непостижимым образом были изъяты в совокупности 10.000.000 рублей.
        Плюс три новеньких аргентинских чемодана, которые продавец московского галантерейного магазина №141, что по улице Народного Ополчения, Сидор Ипатьевич Дыбин безмятежно присвоил, собираясь с женой и дочкой отправиться в очередной отпуск в Пицунду, в ведомственный санаторий для ветеранов дегустационного цеха.
        Трюкачество
        Глава «Т»,
        подаренная автору
        гением рапидной новеллы
        Р. Нерголиным
        Тут надо сказать, что собирались мы всегда исключительно мужской компанией. Были среди нас и женатые, и разведенные, и холостые, и женатые вторично, и никто, конечно, ничего против женщин не имел, но негласное правило было все же такое: «Только джентльмены».
        Собирались - где когда придется. То у Шушуни Майского, талантливого филографа и литературного дуэлянта, то в коммуналке у пожарника Бориса Бруденко, мастера по сюжетам и женского любимца, то в роскошных высокопотолочных апартаментах редактора научно-культурного журнала Гака Чукова, сына двух академиков, то в набитой книгами двухкомнатной квартире филолога Паладина (Ладика) Гриммова, литературного каратиста, то у вольного переводчика с португальского Володи Набакова, любителя баснословной электромузыкальной техники и специалиста по убыточным гешефтам… Да что и говорить - двенадцать нас было, близких по духу друзей, удачливых в выборе призвания, менее удачливых в укладе личной жизни и уж вовсе далеких от удачи в смысле литературного признания.
        Игоряша был тринадцатым, и у него мы не собирались ни разу. Мы даже не знали толком, где он живет. Раз как-то Игоряша-второй упомянул Сивцев Вражек, месяца через два обмолвился насчет Строгино: мол, улица такая-то, дом и квартира такие-то. Наш психолог Герард Экудянов - человек, ленивый на хождение по редакциям, но неизменно скорый на дружеское участие, однажды не поленился, съездил в Строгино. Игоряша не объявился на очередном сборище, и Герард, вообразив, что он болен, помчался навещать. После часа блужданий нужную улицу он нашел, нашел и дом, затерявшийся среди белобетонных близнецов. Но с квартирой вышла престранная история. На площадке оказалось четыре квартиры с одним и тем же - вроде бы Игоряшиным - номером. И из всех дверей выходил на звонок один и тот же человек гигантских размеров - усатый грузин в майке клеш и трусах галифе, раздраженно повторявший, что его фамилия Сармисегетузидзе и никаких Игоряш он знать не знает. На четвертой и последней попытке Герарда обрести Игоряшу грузин Сармисегетузидзе рассвирепел и спустил потерявшегося Экудянова с лестницы. Визит оставил у Герарда
неприятные, но очень смутные воспоминания - лишь дикая грузино-дакская фамилия въелась в сознание, - и от поисков Игоряши мы с той поры отказались. На наши сборища он являлся всегда без приглашения, безошибочно угадывая место и время.
        И не болел, как выяснилось, никогда.
        С Игоряшиным телефоном тоже было занятно. Никто из нас не знал его. Но бывало, когда филансер Никита Котляренко - умелый компилятор иностранной прессы, летописец и ктитор нашего кружка - садился у телефона и начинал обзванивать всех, чтобы назначить очередную встречу: набирал номер физика-ядерщика Петра Кровского - покорителя «черных дыр», или номер художника-шрифтовика Булата Аникаева, филигранного резчика по сандаловому дереву и сочинителя рассказов в стиле «шпрух», или номер замученного эфиром телережиссера Рубенида Нерголина, автора нашумевшей передачи «ХХХ век», - в трубке вдруг раздавался характерный, слегка заикающийся голос Игоряши: «П-привет, ст-тарик! К-как хорошо, чт-то т-ты мне зв-звонишь. Т-ты прямо т-телепат! Я т-только собрался набрать т-твой номер, - а т-ты т-тут к-как т-тут. К-когда соб-бираемся? Не п-пятого ли? Я т-так и з-знал. Не у Лад-дика ли? От-ткуда мне из-звестно? Инт-туиция, ст-таричок!..»
        Никита клал трубку и некоторое время сидел, окаменев лицом и уставившись в пространство. Через две-три минуты удивление стиралось из памяти.
        Как-то раз мы в полном составе - правда, без Булата Аникаева - сидели в комнате Толи Каштаркина, манипулятора и поклонника синекдохи. Мы сидели в комнате, полной сюрпризов, и, пребывая в отличном настроении, наслаждались фокусами Толи. Он вытаскивал из наших карманов колоды карт, жонглировал шестнадцатью шариками, извлекал изо рта длинные гирлянды бритвенных лезвий, играл веревочками, связывая их в немыслимые узлы, из которых вырастали живые цветы и вылетали бабочки, превращавшиеся в клочья газетной бумаги, ломались пальцами металлические рубли-монеты с ружейным треском, чтобы тут же предстать перед нашими глазами целехонькими. Все расслабились, никто в тот день не принес новых рукописей, а обсуждать старые не было смысла. По комнате перепархивали сочные анекдоты. И вдруг, когда Шушуня Майский, матерщинный жизнелюб, ввернул что-то совсем уж полисексуальное, обрисовав картину, от которой все застыли с разинутыми ртами и слезами на глазах, в воздухе раздалось сдавленное девическое хихиканье. Абсолютно точно, что девическое - никто из нас таким голосом не обладал. Мы изумленно переглянулись и
раздумали смеяться, а Игоряша скорчил недовольную мину.
        - Оленька! Я же умолял тебя быть сдержанной, - укоризненно произнес он. - Я взял тебя при условии строжайшего молчания, а теперь пеняй на себя, - и Игоряша небрежно взмахнул рукой.
        На подоконнике появилась фигура потрясающе красивой девушки в изящном платье сафари. Она залилась краской и уткнулась лицом в ладони - то ли от хохота, то ли от смущения.
        - Разморожу завтра! - холодно и странно заявил Игоряша и вторично взмахнул рукой.
        Девушка исчезла, словно в кинотрюке.
        Все загалдели, но тут же опомнились и в смятенном молчании воззрились на Игоряшу.
        Почти полторы минуты - как в «Ревизоре», - длилась немая сцена. Зимарь-патетик Шушуня Майский сидел красный как кирпич, семасиолог-любитель Толя Каштаркин рвал в клочья туза пик из секретной колоды, поклонник Эзопа Никита Котляренко совал мимо рта таблетку рудотеля, Рубенид Нерголин, гений рапидной новеллы, отъезжал на стуле в угол, Петя Кровский, отец импатоведения, надрывно икал, а эпистолярный пират Боря Бруденко возил руками по опустевшему подоконнику.
        Наконец Игоряша встал и спокойно воздел руки.
        Он щелкнул пальцами - на столе возник японский видеомагнитофон.
        Игоряша притопнул ногой - на колени Герарду Экудянову, фотолюбителю и профессиональному прагматику, упала суперфотокамера «Минолта Максимум» с двумя микропроцессорами.
        Игоряша издал губами чмокающий звук - перед Славиком Дорожным, инженером по профессии и писателем-самоучкой по склонности, образовался роскошный конволют в кожаном переплете, вобравший все малые и стыдливые публикации Славы в многотиражной печати.
        Игоряша подмигнул Паладину Гриммову, и страдающий астмой Ладик, наш король эвфуизмов, ощутил в кармане странную тяжесть - то был флакон с новейшим западногерманским антиастматическим средством «Супранас», мгновенно снимающим любой, самый мучительный приступ.
        И пошло-поехало. Гак Чуков, гонитель литературной скверны, получил полное собрание сочинений Рея Брэдбери издательства «Тimeskape» - в твердом переплете и с дарственной надписью автора. Пете Кровскому, чемпиону оксюморона и отцу-одиночке с двумя мальчишками-сорванцами, манна небесная явилась в виде полного комплекта гэдээровской игрушечной железной дороги - двадцать шесть увесистых коробок, перевязанных разноцветными вискозными ленточками. Никиту Котляренко, поэта-гилозоиста, едва не пришибла грянувшая сверху электронная пишущая машинка «Оливетти» с лепестковой шрифтовой головкой (машинка была в антиударной пенопластовой упаковке, и поэтому не разбилась). Шушуне Майскому, пророку кармической словесности, достались три подлинные тибетские тантры II века (исчезновение их в одном лхасском монастыре едва не вызвало жестокое кровопролитие). Боря Бруденко - хотя и демократ художественной формы, но все же пожарник - обрел сверкающий микровзрывной огнетушитель (перенос его из пятого измерения вероятностного 2018 года в наше время вызвал две затухающие разнонаправленные темпоральные волны, интерференция
которых на рубеже XX и XXI столетий грозила разжалованием брандмайора Бруденко с лишением его парадной робы и именного топора). Далее: Рубениду Нерголину, канонику строчной развертки, - ордер на новую трехкомнатную квартиру. Кондотьеруинтерпретатору Володьке Набакову - дека «Накамичи» с сенсорным управлением, двумя генераторами и автоматической подстройкой головки плюс вертушка «Дюаль», колонки «Джи-Би-Эль» и усилитель «Маранц» с октавным эквалайзером.
        Наконец Булат Аникаев, камикадзе стихосложения и приват-доцент унциального письма, вовсе впал в состояние ступора. В тот вечер он не смог прийти на наше сборище - сидел у себя дома и самозабвенно вырезал из вершкового куска саппанового дерева фигурку великого логофета Византии Федора Метохита. Аникаев только сегодня закончил чтение его астрономических сочинений и, прочитав, восхитился и вдохновился на миниатюру. Легко можно представить кататоническое удивление Булата, когда посреди его комнаты - ни с того ни с сего - материализовался раритетный «Форд-Т» с включенными фарами.
        Словом, каждый из нашей братии получил нечто вожделенное. Что тут началось! О девушке Оле, испарившейся с подоконника, мы и думать забыли. Мы кричали, прыгали, бесновались, хохотали, и даже невозмутимый обычно хозяин квартиры Толя Каштаркин, эссеист-престидижитатор, стоял на голове.
        Вот чудеса так чудеса! Вот это иллюзион! Колонки «Джи-Би-Эль» истошно орали, «Минолта» ходила по рукам, и все, счастливые, снимались на память, и все палили из микровзрывного огнетушителя по зажженной газовой плите, гася пламя, и кое-кто умолял брэдберианца Чукова разбить двенадцать томов сочинений великого Рея Дугласа на всех, и добрая душа Гак, экуменист интеллигенции, уже почти соглашался, и…
        И в этот момент прозвучал раздраженный голос Игоряши.
        - Тих-х-хо!! - крикнул он.
        Видимо, Игоряша понял, что переборщил. Или корыстно пожалел о содеянном. Или испугался последствий.
        - Тих-х-хо!! - повторил он. - В-вечер ф-хв-фок-к-ксов окончен!
        Игоряша представил, как в сию минуту на наш ор и гам явятся соседи, общественность ДЭЗа, милиция, дружинники… Он передернулся и, словно дирижер, взмахнул в очередной раз руками.
        Тут же все исчезло. И видеомагнитофон, и детская железная дорога, и конволют Славы Дорожного, вассала журналистики, и ордер на квартиру, все, все, все…
        Растворился в воздухе и сам Игоряша.
        Булат Аникаев, пытливый исследователь готических былин, несколько раз обошел то место, где только что стоял архаический «Форд». В тот вечер Булат так и не осмелился покинуть комнату: на стене долго еще загадочно светился, постепенно бледнея, кусок обоев, выхваченных фарами исчезнувшего автомобиля.
        А мы… мы стояли в нелепых позах посреди комнаты Толи Карташкина, корифея гиперреализма, и ничего не могли понять.
        Мы ведать не ведали об Игоряшиных Золотых Рыбках.
        И тем более не ведали, что все Золотые Рыбки Земли - все информационные биомодули, заброшенные в разные точки нашей планеты галактической цивилизацией, с их условно-лимитированными, энергетически безразмерными регистрами, в данный момент были сосредоточены в одном месте: в подвальном бассейне Игоряшиного загородного двухэтажного коттеджа. Он давно собрал их воедино, использовав для этого третий регистр Золотой Рыбки №98. Для общения с биомодулями ему уже не требовался визуальный контакт: он посылал приказы телепатически. У штатных смотритетей галактической сигнальной системы для характеристики подобного поведения есть специальный термин: «кар-сиф-ом», что можно перевести как «дистанционная фекализация информации». «Кар-сиф-ом» встречается в Галактике настолько редко, что борьба с этим явлением даже не предусмотрена правилами.
        …Когда мы, обескураженные и притихшие, выходили на улицу, с Ладиком Гриммовым, единственным в нашей стране боллардоведом, приключился приступ астмы. Паладин кашлял, а мы ничем не могли помочь. Флакончик чудодейственного средства «Супранас» непространственным образом вернулся в западногерманский город Гельзенкирхен и занял прежнее место в упаковке, хранящейся на складе фармацевтической продукции химической монополии «Хехст».
        Зато тибетские ламы, заполучив назад свои бесценные тантры, возрадовались, и религиозное исступление не вылилось в кровавое умопомешательство. Ламы даже не заметили, что одна из тантр повреждена микровзрывом. Сам универсальный огнетушитель тоже благополучно перенесся обратным ходом в свое 5-вероятностное время. Темпоральные волны, конечно, не могли не возникнуть, но они затухли чрезвычайно быстро и не встретились в 5-вероятностном 2000 году, таким образом, не образовалось и временной дифракционной решетки, посему брандмайор Борис Андреевич Бруденко, знаменитый писатель и гроза плагиаторов, остался брандмайором.
        …Ладик совладал с приступом, и мы всей компанией двинулись к метро. Наутро никто не вспомнил о пролившемся на нас золотом дожде. Последнее, что осталось в памяти, - это потрясающий анекдот нашего притчеписца Шушуни Майского, над которым мы долго-долго - весь вечер - хохотали.
        У читателя может возникнуть вполне законное недоумение: как так - мы все забыли, и в то же время тот памятный вечер описан с такими живописными деталями? Ответ: в этом и заключается секрет гениального рапидного метода новеллистики, изобретенного Р.Нерголиным.
        Разгон
        Глава «Р»,
        предложенная
        магистром беллетристики
        Г.Чуковым
        …Самое забавное в истории Игоряши-второго - это то, что он, в сущности, так и не прикоснулся к десяти миллионам, чудесным образом свалившимся ему на голову в трех роскошных чемоданах. Нет, конечно, он пользовался этими деньгами - сорил сотнями, мотовствовал, куражился, но больше от спеси, чем по существу, и в общей сложности растратил не более пяти тысяч рублей - по мелочам.
        Чемоданы с почти не тронутым содержимым хранятся у Игоряши-второго по сей день в неприступном сейфе из титанового сплава. Он их оставил у себя как память о первом Контакте и еще по одной причине, о которой гласит табличка, приклеенная к дверце сейфа с внутренней стороны.
        На табличке Игоряша с нажимом вывел: «На черный день». В тот самый первый день новой жизни, когда Игоряше-второму так неожиданно привалило богатство, он, разумеется, на работу не пошел. Часа два Игоряша валялся на полу, осыпая себя сторублевками, и полоумно хихикал. В ведре с кристально чистой водой лениво шевелила червонными плавниками Золотая Рыбка №3.
        Игоряша никак не мог сообразить, что бы такое ему отчебучить в первую очередь. Долгое время навязчиво липло желание сбегать в магазин, купить два ящика ядрицы, затем позвонить двум закадычным друзьям, выдернуть их с работы и устроить фантастическую обжираловку. Игоряша обсосал эту идею и с легким сердцем отбросил ее. Он умнел на глазах: откуда-то взялись и сообразительность, и спокойная оценка ситуации. Явилась мысль, прозрачная, как стакан: никуда ни бежать, ни звонить не надо. Возжелай он только - и два ящика ядрицы, и десять, и целый контейнер перенесутся к нему из ближайшего магазина. И друзей можно доставить в сию минуту - стоит лишь дать знак Золотой Рыбке.
        Игоряша вздрогнул и опасливо покосился на ведро - не расценил ли биомодуль его мысли как приказ к действию? Но все было спокойно. Мысли шли в условном наклонении, и Золотая Рыбка не реагировала.
        Далее Игоряша прокрутил в голове идею сногсшибательного банкета в «Метрополе» - персон примерно на пятьдесят. Но он никак не мог решить, кого же из родственников выписать на вальпургиево торжество, поэтому и с банкетом решил повременить.
        Когда днем пришла после смены жена Игоряши, шофер такси Анюта, дверь в мужнину комнату оказалась запертой изнутри. Анюта долго кричала в косяк, грозила мужу, билась в дверь всем телом, напоминала, что в УПРАТРУБе больше всего не любят, когда из будней делают праздники, плакала, - но ничего не добилась. Наконец она крепко, по-шоферски, выругалась, заявила, что кормить борщом лодыря и объедалу не будет, и ушла на кухню звенеть кастрюлями.
        Игоряша, казалось, и не слышал всей этой бури. Он лежал на сторублевках и блаженно мечтал.
        В тот день Игоряша испытал смену настроений, совершенно ему не свойственных. Утренний шок, как мы знаем, сменился очумелостью, затем последовала потеря сознания, далее просветление перешло в эйфорическую безмятежность, потом Игоряша некоторое время пребывал в растерянности, и, наконец, к вечеру его одолела элегическая задумчивость.
        Если бы Анюта в этот час заглянула к Игоряше, она, безусловно, впала бы в справедливую истерику. Погруженный в себя Игоряша сидел по-турецки на полу в окружении доброй сотни жестяных банок с чайным экстрактом «Липтон». Примерно треть банок валялись уже опустошенные (был такой грех за Игоряшей - шибко любил он хороший, до черноты, чай). Рядом стоял мешок с отборной астраханской воблой. И тут же - фаянсовое гжельское блюдо, где источали укропный аромат свежесваренные донские раки: каждый размером с башмак. И восхитительные креветки (перуанские - так захотелось Игоряше). И котелок черной зернистой икры. И соленые фисташки. И нарезанный прозрачными ломтиками французский сыр «грюйер» на доске из севрского фарфора. И литовские крекеры с тмином…
        Попивая чаек из банок и закусывая всем, что попадалось под руку, Игоряша напряженно думал, перебирал варианты и разговаривал вслух сам с собой.
        В ведре - точнее, не в ведре уже, а в серебряной братине, принадлежавшей когда-то Григорию Лукьяновичу Скуратову-Бельскому, более известному по прозвищу Малюта, - плавала Золотая Рыбка №8.
        Если бы Анюта заглянула… Увы, Анюты в этот час философского созерцания уже не было ни в Игоряшиной квартире, ни в московском районе Строгино, ни вообще на планете Земля. Игоряша неразумно истратил на нее первый регистр третьего биомодуля.
        Днем Анюта все-таки вломилась в мужнину комнату, высадив дверь с помощью монтировки.
        - Ты чем это здесь занимаешься, жрун болотный?! - завопила она с порога, бросаясь вперед, как под танк.
        И тут же осеклась. И застыла, словно Лотова жена. Ибо Игоряша, как мы знаем, первую половину дня провел, лежа на сторублевках, как на бархатной мураве в летний день.
        - Игоряша… - просипела Анюта перехваченным горлом. - Откуда ЭТО у нас???…
        Кто знает, то ли стенания жены успели уже надоесть Игоряше, то ли взбеленила его осада двери с использованием стенобитных орудий, а, может, самолюбивую душу новоиспеченного миллионера покоробило словечко «нас»? Только Игоряша приподнялся на локте и ясным голосом сказал:
        - А поди-ка ты к ядрене фене!
        Информационный биомодуль, именуемый здесь Золотой Рыбкой №3, провел на нашей планете уже несколько тысячелетий, но до сей поры он спокойно обитал себе в водах озера Ван, поэтому понятие «ядрена феня» отсутствовало в его необъятной памяти. Зато биомодуль прекрасно знал о существовании в глубинах Галактики звездной системы с названием Оомгрусанта, что на русский язык можно перевести как «Ядро на пене». Вторая планета этой системы мало чем отличалась от Земли по условиям жизни, а то, что Игоряша знать не знал об Оомгрусанте и вообще имел в виду нечто другое, было для биомодуля перегрузочной информацией. Поскольку желание Игоряши перенести свою подругу на «Ядро на пене» обладало очень высоким потенциалом и к тому же перенос этот не мог повлечь смерти Анюты и нанесения ей физического ущерба, то есть не нарушал граничных условий использования регистра биомодуля, то Золотая Рыбка незамедлительно подчинилась команде.
        Анюта исчезла.
        В мозгу Игоряши отпечаталось: «Первый регистр исчерпан».
        Игоряша безумно испугался. Первым побуждением его было вернуть Анюту. Он уже раскрыл рот, но тут испугался вторично.
        Игоряша ужаснулся, вообразив, в каком виде может предстать Анюта после посещения неведомой «ядрени фени». Вроде бы шутка совершенно абстрактная и эвфемистическая, но раз Анюта отправилась ТУДА, значит, нечто такое существует на самом деле!
        Игоряша вытер пот со лба и решил с возвращением Анюты повременить, а в качестве компенсации за потерю жены заказал себе чаю. Побольше и получше. И новый биомодуль. И раков с креветками. И братину для шику. И еще биомодуль. И сыр. И крекеры. И…
        Весь вечер разговаривал сам с собой Игоряша. Осторожно разговаривал чтобы, не дай бог, не истолковали Золотые Рыбки его рассуждения как желания. Потом он неспокойно спал, маясь набитым животом. Проснулся в шесть утра, долго боролся с изжогой, а затем уже и не прилег - опять разговаривал.
        И наконец пришел к трем важным для себя выводам. Первый: что никакие деньги - ни миллионы, ни миллиарды, ни оклады, ни прогрессивки - ему не нужны. Поскольку Золотые Рыбки и так исполнят все, что его душе угодно, поэтому со службой в УПРАТРУБе следует сей же день покончить. Второй: что он в любой момент может вернуть Анюту, приказав биомодулю доставить ее в прежнем виде, но, собственно, с этим спешить не надо. Пока требуется заняться собой. Эта идея - заняться собой - и была третьим выводом.
        И начал Игоряша действовать.
        В семь утра Игоряша испросил у восьмого биомодуля, сколько всего на Земле Золотых Рыбок. Оказалось, исходное число - 1370 штук: галактический стандарт для обитаемых планет земного типа - один биомодуль на миллион кубических километров гидросферы. У Игоряши даже дух захватило: «Почти полторы тысячи волшебных палочек - вот уж развернусь!»
        Следующим ходом он заказал себе безупречное здоровье. И… тут же мешком рухнул на пол - словно невидимый великан прихлопнул его, как муху.
        Игоряшу бросило в жар, потом в холод, невыносимая боль разорвала внутренности, пульс зашкалил, из носа хлынула кровь, отнялись ноги, потом руки, агония выгнула тело колесом, в голове взорвалась сверхновая. Игоряше казалось, что по нему промчался товарный состав, потом пронеслась танковая дивизия, потом не спеша прогрохотала вереница дорожных катков. Он хотел было заорать: «За что?!» - но последним сгустком воли отогнал катастрофический вопрос - третий вопрос для данного биомодуля, который, конечно же, закрыл бы перед ним дорогу в будущее. Вместо этого Игоряша, захлебываясь густой ядовито-горькой желчью, пробулькал: «Новый биомодуль!..»
        Он очнулся в невообразимой позе на полу. Над ним клубился, истаивая, смрад. Игоряша прислушался к себе - ничего не болело. в мышцах переливалась чистая энергия. Голова была ясной и свежей; организм работал как кварцевые часы. Переполняло ощущение счастья и вечности.
        - Что это было? - спросил он, пораженный. «Функциональная перестройка организма, - ответил биомодуль огненным текстом. - Пурификация ауры. Наладка иммунной системы. Канцеродиализ. Бактериальный и вирусный дренаж».
        - Ясно, - сказал Игоряша. Целый час он плескался в ванной, наслаждаясь жизненными токами в клетках тела. Вышел насвистывая, и переоделся в чистое. Подошел к братине, играя мускулами, подмигнул биомодулю и раздельно произнес:
        - Бес-смер-ти-е.
        Игоряша ожидал, что новый удар свалит его с ног, опять набросится жуткая сила и примется терзать. Но ничего такого не случилось. Перестройка генетической программы и запуск нейронной реабилитации проходят совершенно неощутимо.
        В девять утра Игоряша с помощью очередного биомодуля обеспечил себя нестарением. Он посчитал, что 35 лет - оптимальный возраст для вечной жизни. Дальновидный человек, - и ведь известно, что миф об Эндемионе не был ему знаком.
        Да, великая вещь - бессмертие! Оно настраивает мысли на совершенно иной лад. Малое делает великим, великое - малым, совершенное примитивным, затягивает память дымкой.
        А между тем бедная женщина ужасно растерялась, очутившись на берегу изумрудного океана под сенью фиолетовых деревьев с плоскими зонтичными кронами. Много часов она шла по рыжему песчаному пляжу, надеясь отыскать людей, жилье или хоть какие-нибудь приметы цивилизации. В воздухе пахло клопами и уксусом.
        Наконец на изгибе берега она увидела фигуру человека и бросилась бегом навстречу. А приблизившись, пронзительно завопила и столь же стремительно, не помня себя, помчалась прочь. Человек был впряжен в некое подобие телеги на санях. У него был совершенно лысый шишковатый череп, двупалые клешневидные кисти рук, прозрачный живот, в котором виднелись омерзительные сине-бурые кишки, и три глаза. Единственное, что напоминало здесь о Земле, - это третий глаз на лбу у чудовища. Он горел чистым зеленым светом, как огонек Анютиного такси.
        Единоборство
        Глава «Е»,
        выношенная
        асом пунктуационного анализа
        П.Гриммовым
        Блиц-критик Герард Экудянов пользовался в нашей компании славой человека, который в свои тридцать пять лет прочитал 35 тысяч книг. Те, кто не знал лично Экудянова, пионера стилистической пропедевтики, поражались: мыслимо ли такое - в среднем по тысяче книг на каждый год жизни?! Впрочем, нам-то было известно, в чем тут секрет: Герард был не только профессиональным прагматиком, но и профессиональным читателем. Психолог по образованию, он работал в секторе психолингвистической биологии научно-исследовательского Института Будущего и читал за приличное жалованье с девяти до шести каждый день, исключая выходные. Норма в их секторе была - сто зарубежных книг на человека в неделю. За перевыполнение нормы шла прогрессивка. Сверхурочное чтение, правда, не поощрялось: руководство берегло глаза сотрудников. Условия для чтения в секторе были идеальные: удобные мягкие кресла, диваны для любителей читать лежа, рассеянный сильный свет, цветные светофильтры, устанавливаемые по желанию, терминалы ЭВМ, самодвижущиеся сервировочные столики с прохладительными напитками и закуской.
        Герард слыл в Институте феноменом: он читал в семь раз быстрее среднего человека и в пять раз быстрее заведующего сектором, профессора чтения, и при этом досконально помнил прочитанное. Зная это, мы не удивлялись Герардовой эрудиции, нас изумляло другое: каким образом Экудянов умудрился не взрастить в себе глухую ненависть к печатному слову и откуда он берет силы, чтобы еще и писать?
        В последние годы Герард прославился как создатель армянских рун. Город Ереван ждал, когда же Экудянов, пятнадцать лет назад уехавший завоевывать Москву, вернется на родину и откроет там студию рунического искусства в национальном духе, но Герард пока не торопился. Он хотел покинуть Москву только доктором библиологических наук, защитив диссертацию на тему «Суперскоростное чтение вслух в условиях урбанистического шума» и выпустив монографию «Как я прочитал сто тысяч томов и что после этого со мной стало».
        Никто из нас и помыслить не мог, чтобы состязаться с Герардом в книгочействе и книгознании. И все же в один памятный день Экудянов был посрамлен.
        В тот апрельский вечер мы собрались у Палладина Гриммова, труженика гетероязычия. В течение часа мы обсуждали новый рассказ Кровского, гроссмейстера фонетической архитектоники, затем перешли к последним переводам Владимира Набакова, который гордился своей астральной дружбой с Камоэнсом и по причине этой дружбы имел возможность переводить даже те сонеты великого Луиса, которые поэт сжег в черновике, не опубликовав.
        Часам к десяти мы устали, Захотелось расслабиться, послушать музыку и выпить крепкого душистого чаю.
        - Ребята, а чая-то в доме нет! - смущенно признался Ладик. Помимо того, что Гриммов - новатор симплоки, он еще и прекрасный хозяин, и такого подвоха с его стороны мы не ожидали.
        Тут раздался голос Игоряши:
        - Ч-чай? Ч-что же в-вы мн-не раньше н-не ск-сказали?
        Он полез во внутренний карман пиджака и вытащил оттуда большую черную жестяную банку. На боку ее по сиреневому полю, заключенному в золотую арабеску, шла надпись: «Jasmine Tea». Это был восхитительный чай «сучонг» с лепестками жасмина - продукция старинной британской чайной фирмы «Твиннинге». Банка содержала восемь унций чая и, конечно, не могла поместиться во внутреннем кармане облегающего твидового пиджака.
        Это был очередной трюк Игоряши.
        Вскоре вскипел чайник, и вот уже перед каждым из нас стоит чашка с янтарным напитком, источающим жасминное благоухание.
        - Совсем недавно читал одну японскую книгу, - сказал Герард, сделав первый глоток, - там мне встретилась восхитительная танка о чае. Если не ошибаюсь, звучит она так:
        Прозрачный вечер.
        Пью чай под чистым небом.
        В чашку бесшумно
        Пал лепесток сакуры.
        Ристалище запахов.
        - Ошибка! - радостно воскликнул Игоряша. - Во второй строке не «под чистым небом», а «под звонким небом».
        Герард поперхнулся, обжегшись, и едва не выронил чашку.
        - А ты откуда знаешь? - грозно спросил он, - эта книга только-только вышла. У нас в секторе контрольный экземпляр.
        - Знаю, - просто ответил Игоряша. - Это стихи поэта и каллиграфа Нансея Кубори в переводах Льва Минца, под редакцией доктора исторических наук С. А. Арутюнова. Сборник называется «120 танка, написанных в чайном домике». Тираж десять тысяч. Книга иллюстрирована каллиграфическими иероглифами автора.
        Это был вызов Герарду Экудянову, прагматическому санкционеру, и он, бедняга, поднял перчатку.
        - Ну, мужики! Игоряша дает! «Мне за ним не угнаться,» - произнес Экудянов, хитро прищурившись, - «С ним рядом я круглый ignoramus.»
        - Фраза из рассказа «Умник» ирландского писателя Шона О'Фаолейна, спокойно парировал Игоряша. - Рассказ опубликован в сборнике «Говорящие деревья», вышедшем в 1971 году.
        В комнате воцарилось тяжелое молчание. Такого от Игоряши не ожидал никто. Точное знание в сочетании со сверхъестественной памятью, - да, Герарду достался достойный соперник.
        - «Запомни, Стокдейл, что ты ни с кем не имеешь права так разговаривать», - гробовым голосом сказал Экудянов, вперив взгляд в Игоряшу.
        При чем здесь «Стокдейл», никто из нас не понял.
        - «А что я сделал плохого?» - улыбнулся Игоряша, акцентируя слова так, что всем стало ясно: он догадался, о чем повел речь Герард, и подхватил диалог из какой-то известной только им двоим книги. - «Если я выразился не очень любезно, поправьте меня, и я больше не буду так говорить.»
        - Ребята, это черт знает что! - вскричал Герард. - Игоряша цитирует по памяти «Трудно быть сержантом» Мака Химена.
        - Совершенно верно, - согласился Игоряша, - Страница 82, Воениздат, 1962 год, русский перевод Биндеман и Фадеевой, литературный редактор Видуэцкая.
        - Потрясающе! Попробуем еще, - Герард покраснел, на лбу его выступил пот. - «Не унижай своей судьбы!»
        Игоряша задумался.
        - Ага! - воскликнул он и прищелкнул пальцами. - «Я хотел бы ее победить.»
        - «Мысль - вот мое оружие.»
        - «Часто мое честолюбие сжигает мои мысли.»
        - «Ты обладаешь даром творчества. Чего тебе еще нужно?»
        - «В другие времена я, быть может, смог бы завоевать материк.»
        - «Что в этом? Одна мелодия стоит целой провинции. Для нового образа разве ты не пожертвовал бы властью?»
        - «Жить полной жизнью, вот чего я хочу, а не жить одним лишь мозгом», - глаза Игоряши горели. Поначалу он произносил фразы с трудом, будто разбирая стершиеся письмена, что незримо вставали перед ним. Но постепенно голос его окреп, а в интонациях зазвенел металл, словно он читал не чужой текст, а высказывал собственные убеждения.
        - «Мозг содержит в себе целый мир», - настаивал Герард. Он тоже вошел в роль и даже поднялся с места, ощущая себя если не на подмостках сцены, то, по крайней мере на диспуте схоластов.
        - «А ты не можешь понять, ты аскет,» - отвечал с презрением Игоряша, - «ты укротил свои желания, ты подчинил их себе.»
        - «И ты тоже укротишь их.»
        - «Не знаю, захочу ли я это сделать…»
        Герард, опустошенный, рухнул на стул.
        - Сдаюсь! - выдавил он. - Знать сие на память просто невозможно, и тем не менее Игоряша ни в одном слове не отошел от текста.
        - Габриэле Д'Аннунцио, - провозгласил Игоряша. - «Огонь», в переводе Барсовой. Первый том Полного собрания сочинений, издание Саблина, Москва, 1909 год.
        Он тоже успокоился, перевел дыхание и пояснил:
        - Герард, моя память не хуже твоей. Я знаю наизусть все твои тридцать пять тысяч книг. И еще много других. Если хочешь, можем продолжить диалог на языке оригинала…
        - Не надо, - дернулся Экудянов: в итальянском он был не силен. Герард еще некоторое время взбудораженно размахивал руками, обиженно бормоча что-то по-армянски себе под нос. Потом резко встал, надел плащ и выбежал из квартиры.
        Мы подошли к окну. По улице удалялся, растопырив локти, Герард Экудянов, убежденный враг мимесиса. Вдруг он остановился, повернулся, задрал голову и, погрозив в нашу сторону кулаком, заорал:
        - Может быть, он и брошюру «Проституция и ее причины» читал? Сочинение доктора Б. В. Цуккера, 1926 год, издательство «Космос»?
        - Читал!!! - прокричал Игоряша, высунувшись из окна. - Если угодно, на странице 45: «Мы не отрицаем возможности того, что и в будущем женщина будет отдаваться мужчине ради каких-нибудь выгод, но мы решительно утверждаем, что эта проституция не будет носить в себе общественноклассового отпечатка.»
        Близилась полночь. На улице застыли изваяниями несколько зевак. В доме напротив в окнах зажегся свет. Мы поспешили разойтись…
        Не сразу и не скоро, но мы узнали все-таки, что у Игоряши была беспримерная библиотека - 500 тысяч томов на пятнадцати языках. Полками и стеллажами были заставлены две просторные комнаты в его девятикомнатной квартире на Сивцевом Вражке. Любому здравомыслящему человеку ясно, что в двух комнатах, даже очень больших, не разместить и десятой доли такого количества книг. Однако была в той квартире какая-то штука со связными множествами, какая-то хитрая метрика, некая неэвклидова затея с пучностями и узлами пространства, в которой Игоряша не понимал ни черта, но прекрасно пользовался. Например, в двух комнатах его библиотеки можно было бродить часами и открывать все новые и новые застекленные шкафы с изящными цифровыми замочками. Та же история - и с квартирой целиком. Для правления кооператива «Гигант», в котором жил Игоряша после переезда из Строгино, это была просто большая квартира в два этажа. Удивительно, конечно, как мог один человек занимать столько жилой площади, но видимо, пользовался он чьим-то высоким покровительством, видимо, был непростым человеком, раз за кооператив уплатил сразу всю
сумму целиком, перечислив в банк единовременно сто тысяч рублей по безналичному расчету. Да, впрочем, в кооперативе были разные непростые люди - и дипломаты, и поэты-песенники, и заведующий фруктовым баром, и кинорежиссеры с именем, и южных краев люди без имени, но со связями, - недаром «Гигант» пользовался завистливым уважением всего района. Стоило ли после этого удивляться девятикомнатной двухэтажной квартире какого-то Игоряши?
        В том-то и дело, что не девятикомнатная и не двухэтажная! Был здесь и банкетный двухсветный зал с хрустальными люстрами и мозаичным паркетом, и спальня-будуар а-ля Людовик XVIII, и кабинет красного дерева, и бильярдная, и кегельбанная, и каминная, и музыкальный салон с концертной электронной аппаратурой, и сауна с бассейном, и спортивный зал с пятисотметровой тарлановой дорожкой, велотреком и площадкой для гольфа, был камерный театр и видеотека, и зимний сад, и - отдельно - оранжерея с тропическими растениями, и кинозал, и бар на тридцать мест, и эстрада для варьете с раздевалкой для девочек, и анабиозная, где криогенная аппаратура поддерживала глубокий сон пятидесяти восьми женщин разного возраста и национальностей, отобранных Игоряшей для песен и игр. И даже дворницкая, где, конечно, никаких дворников не было, а было оборудование для подзарядки кибернетических автоматов, выполненных в виде безупречных и остроумных лакеев: прообразом для программы послужил гениальный Дживз из произведений Пелема Гренвилла Вудхауса.
        Из гардеробной вниз - неявно минуя восемь этажей кооператива - вел индивидуальный лифт, имевший выход в подземном гараже, что разместился на надежной глубине под всеми городскими коммуникациями. Здесь тоже была своя причуда. Игоряша никоим образом не желал походить на соседа по площадке директора ресторана «Богема» Сидора Ипатьевича Дыбина, который держал выезд из «мерседеса» и «вольво» позапрошлогодних моделей и нуворишски шиковал, гоняя на них по Москве и Московской области. Когда Сидор Ипатьевич по мартовскому гололеду как-то побил «мерседес», налетев на «бьюик» председателя районного отделения Добровольного общества содействия автомобилизму, атлетизму и обороту фондов, он испытал нервический шок и месяц постился, оплакивая машину.
        Игоряша на словах лицемерно сочувствовал Дыбину, но в душе ликовал, ибо терпеть не мог разбавленного сока. Что же касается машин, то он сам владел «кадиллаком», «линкольн-континенталем», спортивным «мазератти» и «шевроле-импалой», однако не дразнил городскую публику и не раскатывал по улицам в вызывающих лимузинах. Для автомобильных радостей Игоряша располагал отличной подземной шоссейной сетью: многорядные, освещенные ртутными светильниками и оснащенные принудительной вентиляцией трассы шли и под «Золотым Кольцом России», и в крымском направлении, и под минским шоссе, и под Байкало-Амурской магистралью. Во многих местах на трассах стояли бензиновые колонки. Для простоты они размещались под городами, начинающимися на букву Т (Т - значит топливо): Торжок, Трускавец, Тара, Тында и так далее. На поверхность Игоряша выезжал только в отечественных машинах, всегда имея под рукой «Волгу»-универсал или «Ладу».
        Но вернемся к книгам. Неужели Игоряша прочитал все 500 тысяч томов своей библиотеки? И может ли такое быть, чтобы он пятнадцать языков? В принципе приобрести подобные было для Игоряши сущим пустяком - хватило бы нескольких регистров биомодулей, - но… тем не менее он такой возможностью не воспользовался. Во-первых, у Игоряши были свои представления об эрудиции, а во-вторых, он прекрасно понимал, что книга в современную эпоху перестает быть средством массовой, научной и технической информации, превращаясь в символ роскоши и становясь объектом созерцательного почитания. Обозревая бесконечные полки своей библиотеки, Игоряша видел не коленкоровые или ледериновые, или кожимитовые, или картонные корешки, а ряды, условно говоря, золотых слитков, где буковки, слагающиеся в фамилии авторов, претерпевали любопытную математическую метаморфозу: они обращались в абстрактные индексы, лишенные семантической значимости. Эти индексы позволяли отличить один слиток от другого, но ничего не говорили об их художественной стоимости и духовном эквиваленте.
        Итак, Игоряша книг не читал и тем не менее посадил в лужу психолога и библиолога Герарда Экудянова, зачинателя дисплей-литературы - новой ветви, которая войдет в моду лишь через тридцать лет. Каким образом это удалось Игоряше?
        Нетерпеливый читатель может забежать вперед и вырвать у чемпиона оксюморона П. Кровского несколько Игоряшиных тайн в главе под литерой «т», которая будет называться «ТЕЛЕАНТРОП».
        Блаженство
        Глава «Б»,
        обоснованная
        зачинателем дисплей-литературы
        Г. Экудяновым
        Неизбежно должно было настать время - и оно настало на седьмой день обладания Золотыми Рыбками, - когда Игоряша всерьез задумался над проблемой пищи и вследствие этого - над проблемой исчерпаемости биомодулей.
        Первую неделю Игоряша объедался всласть. Он рубал омаров в майонезе и утку по-пекински. Пожрал подряд с небольшими интервалами: кебаб по-мароккански из индюшки в имбирном сиропе, грибную запеканку «вандомуа», мусс из устриц, окорок в апельсиновом желе с грецкими орехами, пиццу «Маргарита», карибский суп «каллалу» из корней таро, паровую летучую рыбу с барбадосскими «ку-ку» из либерийской окры, голландский угоревый суп, сицилийские сладости «франгипани», албанское блюдо «радость пастуха» из картошки с темно-зеленым македонским медом, шахский плов, изготовленный по рецепту знаменитого персидского кулинара Надира, тунисскую «чак-чуку», индонезийскую «розовую зарю» - блюдо из креветок с рисом, помидорами, паприкой и бананами, подаваемое на пальмовом листе, гавайскую ананасовую «амброзию», гаитянский десерт «секрет зомби» из авокадо… (Живот у него не болел, и кишечник работал нормально - ВЕЧНОЕ здоровье как-никак.) Словом, Игоряша побил рекорд по обжорству, занесенный в знаменитую книгу Гиннесса, и даже перещеголял феноменального калифорнийца Эдди «Бозо» Миллера, бармена из города Окленда, - чемпиона
жратвы, поглощающего ежедневно 25 тысяч калорий в виде полутора десятков яиц, гор блинчиков, бифштексов, цыплят, ростбифов, ломтей телятины, сэндвичей с сыром, пластов бекона, связок сосисок, супов, салатов и прочего, прочего, прочего…
        И вдруг Игоряша остановился.
        Он остановился, став на тридцать килограммов толще, на восемьдесят биомодулей беднее и на семь дней мудрее. Игоряша осознал, насколько же непроизводительно он тратит Золотых Рыбок. Было бы их бесконечное множество - тогда все можно. Или если бы у каждой было неограниченное количество регистров - тоже никаких забот! Но ведь Игоряша, поумнев - а умнел он поразительно быстро, - подсчитал: в его распоряжении 2581 желание, при том условии, что третий регистр каждой очередной Золотой Рыбки тратится на вызов следующего биомодуля. «Сие неразумно! - огорчился Игоряша. - Пожру всех рыб - и что тогда?»
        Весь восьмой день своей новой жизни Игоряша ничего не желал, а только думал. Думал он и девятый, и десятый дни. А потом хрустнул костяшками пальцев и начал действовать. Вселился в кооператив «Гигант». Оборудовал квартиру всем необходимым для вечной жизни. Обзавелся машинами и подземной автодорожной сетью. Заставил бесчисленные книжные полки и стеллажи лучшими изданиями мировой литературы и видеокассетами. Набил восемнадцать холодильников всевозможными яствами. Решил проблему женщин с помощью анабиоза. Наконец построил дачу с бассейном и перенес туда всех биомодулей планеты.
        И облегченно вздохнул.
        Кто-то создал мир за шесть дней. Игоряше, чтобы соорудить собственный мир, потребовалось ровно в два раза больше времени. Но зато он был и во много раз счастливее. К услугам Игоряши были все блага населенной планеты Земля - с ее разными государствами, находящимися на разных ступенях технологического прогресса, - и все возможности галактической цивилизации, неразумно внедрившей на ноосферы планеты биомодулей с безотказной программой.
        Вечером двенадцатого дня Игоряша возлежал в гостевой спальне на роскошном, ручной работы, диване «Виндзор» фирмы «Весли-Бэррелл», обитом котсуолдским бароканом «Сандерсон», и блаженно улыбался. Вроде бы все он предусмотрел. Кухни оснащены по последнему слову техники - ВЧ плитами и УФ кондиционерами. Кореянка Пак Ын, выходящая из анабиоза по субботам, прекрасная кулинарка и готовит потрясающие блюда. Комнаты обогреваются, помимо центрального отопления, еще и средневековыми «качельофенами» и древесно-угольными передвижными печами «ВЕЗО», новейшим достижением западногерманского дизайна. В ванных - душевые «Белгравия» с программным управлением - лучшее, на что способна прославленная английская фирма «Долфин». Гардеробные ломятся от одежды - отборные костюмы фабрики «Большевичка», пиджаки «Харрис Твид» производства «Хартингтон хаус», лучшие в мире батники «Гайд-парк» из серии «Оксфорд» призовой мануфактуры «Лэндс энд»… Скрытые колонки пели сладким голосом Джона Мак-Кормака - тенора первой половины века, почитаемого Игоряшей выше всех. Песня была из любимейших: «Благослови этот дом».
        И все же какой-то червь точил душу Игоряши. Чем-то он был не удовлетворен. Что-то его подспудно угнетало.
        Мак-Кормак закончил петь. Едва слышно защелкала поисковая система, выбирая новую кассету из десятков тысяч, составляющих Игоряшину фонотеку. На этот раз комплекс «Пионер», снабженный по прихоти хозяина - генератором случайных чисел, остановился на Диане Росс и группе «Сьюпримс». Послышалась песня «Ain't No Mountain High Enough», что Игоряша автоматически (хотя и не совсем точно) перевел как «Нет горы, на которую нельзя было бы забраться». И… тут его осенило.
        Пища! Вот что мучило Игоряшу на окраине сознания. Он представил себе горы продуктов и готовых замороженных блюд, хранящихся в холодильниках, представил, что рано или поздно они кончатся и нужно будет снова просить у Золотых Рыбок еду, потом еще и еще… Для вечной жизни нужен вечный источник продуктов, а где его взять? А чем он будет питаться, когда Золотые Рыбки иссякнут? А сотни новых желаний, будоражащих его воображение?
        Однако права была Диана Росс: нет недостижимых вершин! Игоряша вышел из тупика. Он вспомнил, что в первом этаже кооператива «Гигант» расположился фондовый продуктовый распределитель для пенсионеров-дегустаторов. Ветераны изящного вкуса - люди пожилые и истощенные многолетним поглощением высококачественных продуктов - имели на руках особые карточки, по которым получали лучшее из того, что они вкушали в былые годы по долгу службы. Дегустаторов можно понять. Более того, они должны вызывать только сочувствие: желудки их, изнеженные профессионализмом, к старости наотрез отказываются принимать обиходные продукты популярного ассортимента - таков уж фатальный перст ремесла! Поэтому фондовый распределитель снабжался отменно и сердобольно: карточки отоваривались сервелатами, салями, икрой той и другой, постной бужениной, шейками копчеными и раковыми, исландской сельдью в винном соусе, крабами, осетровыми балыками, артишоками, швейцарскими твердыми и финскими плавлеными сырами, вологодским маслом, тортами «Полет» и «Птичье молоко», нежной телятиной, языковой колбасой, конфетами из города Куйбышева, а также
рыбой нототенией, на которую еще 20 лет назад никто и смотреть бы не стал, и которая нынче ценится знатоками наравне с окской стерлядью.
        Итак, стоило Игоряше только мигнуть, как он тут же услышал тяжелый глухой удар - это в соседнем кабинете плюхнулся на стол работы мастера Томаса Чиппендейла пухлый тюк, набитый дегустационными карточками. Поразмышляв еще несколько минут, Игоряша организовал ежедневное поступление заказов из распределителя с утренней и вечерней доставкой на дом. Карточками он был обеспечен на ближайшую четверть века.
        «Дальше посмотрим!» - беззаботно зевнул Игоряша и отправился почивать в будуар.
        Из прихожей разнесся перезвон электронного глокеншпиля. Колокольчики сыграли первые такты «Думки» Чайковского - это означало, что за дверью стоял кто-то незнакомый.
        Игоряша нажал на клавишу видео - экран у изголовья ложа засветился, и на нем появилось улыбающееся полное лицо мужчины лет пятидесяти. Улыбка была подобострастная, но в то же время и такая, что любой понял бы: этот человек улыбается лишь пяти пенсионерам-дегустаторам в мире, и эти пенсионеры по улицам пешком не разгуливают: возраст.
        Игоряша поднялся, прошел в прихожую и лично открыл дверь.
        - Позвольте представиться, - сказал полный мужчина. - Сидор Ипатьевич Дыбин, администратор распределителя для ветеранов тонкого вкуса. По случаю первого заказа и ради знакомства решил зайти персонально. Куда поставить?
        В руках администратор держал огромную бамбуковую корзину, наполненную разноцветными бумажными свертками. Из верхнего пакета, расчетливо приоткрытого, высовывалась аппетитная голова целиком зажаренного поросенка с луковыми перьями во рту.
        Насладившись картиной собственного всемогущества, Игоряша отдал мысленный приказ. Из сумрака коридора выплыл кибернетический Дживз и царственно протянул манипулятор.
        Администратор ошалел. За десятилетия служения дегустации он видел многое, но такое - никогда. Снедь выпала из его рук. Робот молниеносно среагировал, подхватив корзину в сантиметре от пола и, не теряя достоинства, удалился.
        - Готов служить! - выпалил Сидор Ипатьевич Дыбин, вытянувшись в струну. - Извольте не беспокоиться, по воскресеньям и праздничным дням гарантируются гурман-заказы. Ко дням вашего тезоименитства и того паче: специалитет!
        - Большое спасибо, дружище, - вежливо сказал Игоряша. - жду вас завтра на партию в гольф. А сейчас - спокойной ночи!
        …Забегая вперед, скажем: примерно год Игоряша ел и пил, как бухарский эмир, а потом понял, в чем слабое место его трофической системы. Через двадцать пять лет карточки кончатся, а распределитель могут закрыть и того раньше: например, по причине полного исчезновения нототении в антарктических и субантарктических водах в результате экологического дисбаланса.
        И Игоряша-второй - к тому времени уже по настоящему «второй», наконец додумался до желания, с которого надо было начинать: использовав регистр Золотой Рыбки №1009, он установил у себя в Малахитовой кухне рог изобилия.
        Идиосинкразия
        Глава «И»,
        вербализованная
        литературным йогом
        Н. Котляренко
        …Душным августовским вечером вся наша компания собралась у звездного паромщика Славы Дорожного. В воздухе еще держалась, не растворяясь в сумерках, дневная жаркая лень, и разговоры шли какие-то вялые, липкие и тягучие, как перестоявшийся кисель. Кто-то уныло бубнил в углу, кто-то тоскливо ворчал, домосед-кругосветник Рубенид Нерголин вязко пересказывал некую бесконечную многосерийную телепередачу о дымковской игрушке.
        Хотелось свежего вечернего ветра, грозы, явления шаровой молнии или пришествия инопланетян. Хотелось скверно ругать кого-то или получать подарки.
        Хозяина квартиры Славу Дорожного, изобретателя «защиты от дурака», мы прозвали «звездным паромщиком» - по персонажу одного из его рассказов. Мы все писали в основном фантастику - научную, сказочную, сатирическую, героическую - в зависимости от пристрастий автора. Слава же, будучи лидером стереопрозаиков, сочинял фантастику философскую.
        Сейчас он обносил компанию бутербродами с колбасой, но делал это скорее по обязанности, чем из радушия. Колбаса уже вспотела жиром после двухчасового лежания на столе, и есть ее никому не хотелось. Вообще еда казалась лишней в этот кисельный вечер.
        Толя Каштаркин, генетический ученик Гарри Гудини, уже битый час механически вязал какие-то немыслимой сложности узлы. Наконец он собрал веревочки в горсть, превратил их в теннисный мячик и без следа растер в ладонях.
        - А знаете, - неожиданно сказал он, - Фишин издает новую книгу. Называется «Прощай, вселенная»…
        Будто искра проскочила в комнате. Даже слегка запахло озоном. Это было то самое известие, которое только и могло нас расшевелить. Та самая информация, которая была способна испепелить скуку и зарядить нас энергией. Пусть даже энергией ярости.
        - Как?! - вскричал наследник натуральной школы Булат Аникаев. - У этого бездаря и новая книга?
        - Упасть и не встать! - возопил космический моралист Боря Бурденко. - Его что - за предыдущие опусы мало били?
        - ……! - взревел Шушуня Майский, контаминатор строфики.
        - Шушуня! - укоризненно сказал Гак Чуков, деспот разговорной речи. Зачем так-то выступать? Кричи - не кричи, а книга выходит, и ничего тут не поделаешь. Нужно о другом думать. По-моему, в том, что ни у одного из нас нет книги, - наша собственная вина.
        Тут уж все закричали разом. Какая, мол, такая вина? Печататься негде - раз. Рукописи отдают на поругание невежественным литконсультантам - два. Издательские планы по фантастике сокращают - три. И вообще…
        Кавалер морфемы Булат Аникаев неистовствовал.
        - О чем ты говоришь, Гак? Вот Шушуня почти двадцать лет печатается, его Союз писателей давным-давно к сборнику рекомендовал, а где он, этот сборник? У Бориса - двенадцать повестей опубликовано, общий объем тридцать пять печатных листов, а заявка на книгу четыре года в издательстве лежит без движения. Петя Кровский положительными рецензиями может комнату оклеить - и что с того? Факт есть факт: фантастику у нас печатают вопиюще плохо…
        - А Ф-писатели? - ехидно спросил из угла шериф сарказма Паладин Гриммов.
        - Да какие они писатели?! - Герард Экудянов, виртуоз аллегории, даже поперхнулся. - Я о настоящей фантастике говорю. А эти… Борзописцы! Серость! Не печатаются, а тиражируются!
        С Ф-писателями у нас были старые счеты. Эта братия тоже писала, так сказать, фантастику. Их герои торжественно и чудно бороздили просторы Вселенной, с ходу покоряли дальние миры, посрамляли плохих инопланетян и братались с хорошими пришельцами, в светлом будущем у них не было никаких проблем, и само будущее вырастало откуда ни возьмись в чистом поле на пустом месте, без всякой исторической связи с современностью, а если герои попадали в прошлое, то лишь затем, чтобы в два счета наладить там все как надо. По поводу того, КАК надо и НАДО ли вообще, у них, у Ф-писателей, сомнений не возникало.
        Героям напрочь отказано в психологии, зато авторы наделяли их античным телосложением, сизифовым упорством и силой и знанием физики в объеме учебника для 7-го класса средней школы издания 1963 года. Люди-схемы действовали в одномерном мире, сталкивались с высосанными из пальца трудностями, решали надуманные проблемы, но зато решали их неизменно с блеском, являя чудеса самоуверенности и бескомпромиссности. Справедливости ради скажем, что герои иногда трагически погибали, но в таких случаях смерть диктовалась либо благополучием всего человечества, либо необходимостью платы за добытое знание - «платы, обусловленной нарушением правил техники безопасности», либо черной неблагодарностью некой злодейской планеты, которая никак не хотела выкинуть белый флаг перед первопроходцами, несущими знамя великого антропоцентризма.
        Словом, это была неистовая профанация литературы, перечеркивание всего важного и интересного, что было сделано в отечественной фантастике, однако почему-то именно таким опусам редакторы часто и споспешествовали, полагая огрехи и вопиющие несуразности издержками жанра; невежество смелостью мысли и принимая нахальство за оптимизм, а нагромождение бессмыслиц - за полет фантазии.
        Мир будущего у Ф-писателей всегда изображался экологически чистым, набитым техникой и в то же время совершенно неурбанизированным, ядерная энергия в нем била через край, причем безо всякой радиации, счастливое человечество в едином порыве расширяло свои границы за пределы наблюдаемой Вселенной, дети вырастали пай-мальчиками и фей-девочками, а взрослые любили друг друга платонической любовью и в свободное от космических полетов время занимались искусством. И все это почему-то именовалось Грядущим.
        Мы называли этих ура-фантастов Ф-писателями по очень простой причине. Так уж распорядилась судьба, что их фамилии с мистической обязательностью начинались на букву Ф: Фишин, Фезеров, Ферпатый, Фазанский, Фульковский, Фолаутов…
        Правда, каждый в нашей компании букву «Ф» расшифровывал по-своему. Творец лубочного романа Слава Дорожный называл тех Фу-писателями, эспериентеист Паладин Гриммов - Фекс-писателями, Петр Кровский, протагонист ритмических пауз, иначе как о Фря-писателях о них не отзывался. Еще были варианты: Фантазм-писатели, Фук-писатели, Фигписатели, Фифа-писатели, Фарс-писатели, Фальш-писатели, Фарц-писатели… И так далее…
        И снова навалилась на нас душная апатия, хотя и солнце уже село, и первый порыв темного ветра ворвался в окно, и где-то в районе Останкина в набегающих тучах громыхнуло листовое железо, предвещая очищающую грозу.
        - Ребята! - вдруг сказал Игоряша-второй. - Хотите фокус?
        Наверное, фокусы Игоряши - это было последнее, что могло нас спасти от духовного тлена и всепожирающей хандры в тот августовский вечер.
        - Давай, Игоряша, действуй, милый, - взмолились мы.
        - Хотите узреть, что сейчас делает Фульковский?
        Мы оторопели. Что это - издевательство? Глазам бы нашим не видеть фонтан-писателей, в мыслях бы их не держать, а тут: «узреть»! И все же был в предложении Игоряши некий искус, некое соблазнительное обещание порока. Не сознавая до конца, что же кроется за словами Игоряши, мы переглянулись и сказали:
        - Ну-ка, ну-ка…
        И тут же посреди комнаты задрожал воздух, заструился, словно над пламенем большого костра, возник туманный, в голубых искорках, шар, будто сгустилась перед нами маленькая грозовая туча, потом шар утвердился в метре от пола и зажегся розовым светом. Он приобрел прозрачность, и в нем появилась объемная картинка.
        …За пишущей машинкой сидел Ф-писатель Фульковский и бешено долбил по клавишам. Изображение укрупнилось, словно невидимый оператор дал наплыв, и все пространство шара заполнил лист бумаги, вылезший из каретки.
        Там было написано:
        «Вся энтропия мира - глухая, необузданная сила Вселенской анархии сконцентрировалась на этой планете.
        Надо было уходить, надо было бросить звездолет в подпространство, чтобы донести до человечества весть о смертельной угрозе. Но командир Татарцев медлил. Он впился взглядом в экран информлокатора, с чувством подавленного страха смотрел на шевелящиеся языки энтропии, что тянулись к звездолету, грозя низринуть его в пучину мирового хаоса, и вдруг понял: уйти сейчас было бы трусостью. Все, чему учила его Земля, вся ответственность за Метагалактику и гордость за родную планету диктовали: надо принять бой! Надо убить гадину-энтропию в ее логове и вернуться на Землю победителями, а не вестниками нависшей угрозы. Татарцев ударил по клавишам, и вся мощь биополя экипажа, вся энергия кваркового сердца звездолета, вся плазма нейтронных полей через жерла тэта-излучателей обрушилась на энтропийное чудовище. Татарцев знал: убить анархию можно торжеством мысли, а вот мысль, Разум убить невозможно. Энтропия горела в пламени могущественного интеллекта землян, по прицельной сетке экрана метались абсциссы и ординаты, а Татарцев вжимал пальцы в клавиши и пел песню, которую в детстве, в начальной школе гуманистической
этики, слышал от Учителя Труда!»
        Строчка закончилась. Фульковский перебросил каретку, на минуту задумался, напряженно пялясь в потолок, и застучал: «Песню…» - прочитали мы. Пауза. «…Космических…» Пауза. «…Свершений!»
        Фульковский откинулся на спинки стула и захохотал… Мы не выдержали и захохотали тоже. Правда, было в нашем смехе больше от истерики, от болезненности, от чувства неловкости и стыда, которое возникает, когда, гуляя по парку, вдруг натыкаешься на человека, присевшего в кустах, чтобы справить большую нужду.
        - Игоряша, а Фишина можешь показать? - попросил кто-то, взвизгивая от сдавленного смеха.
        - А Ферпатого?
        - А Фезерова?
        - О чем речь, мужики? - отвечал Игоряша, не хохоча, впрочем, не заливаясь смехом, а лишь тонко улыбаясь - за компанию. - Кого хотите, того и покажу.
        И мы увидели всех Ф-писателей. Шар безотказно показывал живые картины. Фписатели трудились в поте лица своего за пишущими машинками.
        Ф-писатель Фишин писал о схватке - не на жизнь, а насмерть - между самоотверженными земными космонавтами и куском мертвого, но очень опасного N-вещества, в котором атомы состояли только из нейтронов и потому были предельно коварны: вокруг нейтронных ядер крутились по орбитам тоже нейтроны, таким образом, вещество было вопиюще нейтральным, его скрепляло абсолютно нейтральное нейтронно-магнитное поле, и это было страшнее всего: от такой дьявольской материи, порожденной Ф-воображением писателя Фишина, можно было ждать чего угодно…
        Ф-писатель Фезеров повествовал о кладбище космических кораблей колоссальной «черной дыре», которая предательски захватывала звездолеты галактических цивилизаций и крепко держала их, не пуская ни туда, ни сюда, как Саргассово море - парусники далеких веков, и лишь земной научно-космический корабль проходил сквозь «черную дыру», как нож сквозь масло, попутно высвобождая пленников.
        Ф-писатели рождали в стуке машинок лазерных гангстеров, бесчинствующих в метастазированной Америке XXI века; генных инженеров, выращивающих клоны гениальных ученых из клочка фрака Альберта Эйнштейна; корифеев трансплантации, пересаживающих мозг разочарованного жизнью человека в голову поэтически настроенного овцебыка и наоборот; экстрасенсов, распознающих болезни взрослого человека по детской любительской фотокарточке и вылечивающих их посредством пассов телефонной трубкой; сильных любовью женщин, изгоняющих бесов из богоданных супругов посредством пульсации ауры; путешественников во времени, создающих парадоксы в прошлом с той благородной целью, чтобы успешно и героически разрешить их в будущем, и таким образом спасти мир от чудовищной катастрофы…
        Последним в стереоскопическом розовом шаре появился Ф-писатель Фазанский. Он сидел над листом бумаги и, тряся козлиной эспаньолкой, старательно выводил ровные строки шариковой ручкой:
        «Сим довожу до вашего сведения, что на здоровом „теле“ советской фантастики появился „гнойный нарыв“, который требует немедленного „хирургического“ вмешательства. Речь идет о так называемом „кружке“ так называемых „молодых“ так называемых „фантастов“. По имеющимся достоверным данным, эти пресловутые „фантасты“ собираются каждый месяц на частных „квартирах“ (адреса прилагаются), чтобы неукоснительно поносить то лучшее, что создано отечественной фантастикой в лице меня и моих товарищей (список прилагается), а также читать собственные импровизированные „сочинения“, в которых искажается роль влияния завоеваний наших отцов на достижения наших внуков, принижается роль расширения горизонтов науки будущего и очерняется роль забвения ошибок прошлого, таким образом, совершенно очевидно, что, с позволения сказать, „творчеству“ этих, мягко говоря, „фантастов“ объективно присущи боязнь грядущего, тоска по настоящему и непонимание прошедшего, а также неверие в НТР и вульгарный экологический „алармизм“. В связи с вышесказанным предлагаю поименованных ниже „фантастов“ рассредоточить, изолировать от бумаги,
принудить к общественно обязательному труду и уволить из творчества…»
        Рубенид Нерголин, специалист по эхо-эффекту, подошел к шару и плюнул в него. Розовое свечение погасло, шар растворился.
        - Эх, Игоряша, Игоряша!.. - с тоской произнес Толя Каштаркин, кумир парадоксалистов. - Тоже мне, фокусник…
        - Пошли по домам, братцы, - вымученно улыбнулся знаток непереведенных шедевров Володя Набаков. - Начнем принуждаться к общественно обязательному труду…
        Бытописатель йети Булат Аникаев проникновенно сказал:
        - Вот приду к себе в общежитие, возьму чистый лист бумаги и этого… Фазанского тоже… уволю… - но никто ему не поверил.
        Стоит ли распространяться, в каком настроении мы расходились по домам? И стоит ли говорить, что на следующее утро мы помнить не помнили о розовом шаре и явленных нам живых картинах?…
        Телеантроп
        Глава «Т»,
        сюжет которой
        родился во время
        телефонного разговора
        автора
        с чемпионом оксюморона
        П. Кровским
        Беззвучно отсчитывали время точнейшие электронные часы - настольные, настенные, напольные, - размещенные в многочисленных комнатах Игоряшиного палаццо на восьмом этаже кооператива «Гигант». Минуты складывались в часы. Утро, день, вечер и ночь, суммируясь, давали в итоге отрицательную величину: «сутки прочь». Недели рождались по понедельникам и умирали по воскресеньям. Ничто не могло повлиять на невозвратный ход той странной жестко-детерминированной субстанции, которую люди назвали Время.
        Спустя месяц после того памятного дня, когда Игоряша впервые накрыл ведром удачи Золотую Рыбку своей судьбы, он с безысходной отчетливостью понял, что ему постоянно чего-то не хватает. Казалось, у него было все, что только может пожелать бессмертный нестареющий тридцатипятилетний обитатель планеты Земля мужского пола, и тем не менее какой-то бес, сидевший глубоко в Игоряше, то и дело нашептывал ему неутоленные соблазны и поддерживал жаркое горение ненасытного костра неудовлетворенности.
        Пленники-биомодули, заключенные в роскошную темницу мраморного бассейна на Игоряшиной даче, что высилась за неприступным железобетонным забором с колючей проволокой в подмосковном поселке Марфино, по очереди уходили в небытие, положив три безразмерных регистра своей информационной емкости на алтарь Игоряшиных желаний. Число Золотых Рыбок неуклонно таяло.
        Как-то вечером во время прогулки Игоряша в очередной раз задумался над проблемой развлечений и заказал себе невидимость, а также способность видеть сквозь стены.
        Отныне, гуляя по улицам Москвы, Игоряша мог беспрепятственно наблюдать, что делается в квартирах. Люди приходили с работы, ели помидоры, смотрели телевизор, ругались с женами, дарили женам цветы, читали книги и «Вечернюю Москву», решали кроссворды, ласкали и пороли детей, играли в карты, пили соки, клеили обои, ели рыбу, мыли полы, пили лимонад, строгали доски, кормили аквариумных рыбок, рассказывали анекдоты, спорили о жизни, ели котлеты, считали долги и деньги, собирали модели самолетов и парусников, ели пироги, переставляли мебель, пили чай и кефир, раздевались до белья и догола, принимали душ, мылись с мочалкой, ложились спать и по-разному занимались любовью.
        Это было захватывающе интересно.
        Впоследствии Игоряша прибавил к своим многочисленным талантам способность проходить сквозь стены, а еще позже испросил у Золотой Рыбки номер такой-то дар телезрения.
        Телезрение - это и был тот розовый шар, в котором Игоряша, не выходя из квартиры, мог видеть по своему желанию все, что происходит в данный момент в любой точке планеты Земля.
        Научился Игоряша и телекинезу. Он теперь мог на любом расстоянии перемещать любые предметы. Когда Игоряша додумался до идеи телекинеза, он тут же горько пожалел о сотнях растраченных впустую желаний. Множество бесценных регистров биомодулей было использовано напрасно. Стоило Игоряше заказать телекинез первой или второй Золотой Рыбке, и он с самого начала получил бы доступ к любым заграничным и отечественным материальным благам, не тратя на еду, одежду, книги, мебель, машины и прочее несравненную емкость информационного поля.
        Однажды Игоряша-второй мчался в новеньком БМВ по своей подземной трассе Тула-Тамбов-Турки-Татищево. Это была не просто прогулка. Один тип в Татищеве предложил ему коллекцию новгородских икон XVI века. Конечно, Игоряша мог бы просто телекинетировать иконы к себе на Сивцев Вражек, тем самым наказав презренного спекулянта и ввергнув его в пучину тоски по пропавшим ценностям и ужаса перед сверхъестественным. Однако иногда Игоряша позволял себе «натуральные» варианты добычи произведений искусства. Вот и сейчас он спешил в Татищево, чтобы без всякой мистики обменять иконы на два небольших слитка золота.
        Внезапно впереди, в мягко освещенном пространстве туннеля, вспыхнула фара и раздался нарастающий грохот мотора. У Игоряши волосы поднялись дыбом. В его туннеле - в его собственном туннеле, не известном никому из землян, - кто-то несся на мотоцикле. Фара металась над полотном трассы, как будто мотоциклист был не в себе: его бросало из стороны в сторону. Игоряша в ужасе затормозил и прижал БМВ к стене туннеля. Мимо - всего в полуметре от машины - проскочил многосильный японский мотоцикл «Хонда», сверкающий хромированными частями. За рулем сидел мужчина в кожаной куртке и в кожаных брюках, который был чем-то знаком Игоряше. Хотя верхняя часть лица скрывалась под забралом мотоциклетного шлема, тем не менее различить черты удалось. Необъяснимо, но получалось так, что «Хонду» вел… тоже Игоряша. Или его двойник. Или близнец. Или сам черт в образе Игоряши.
        Событие так напугало Игоряшу, что он развернул машину и возвратился в Москву. Именно с того дня он начал заикаться, и сей логопедический дефект будет сопровождать Игоряшу всю его вечную жизнь. (Что касается икон, то их пришлось доставить домой с помощью телекинеза. Спекулянт антиквариатом утопился в реке Идолге.)
        Что делать? Вернувшись в свою многомерную квартиру, Игоряша сделал несколько дыхательных упражнений, уселся на мате в гимнастическом зале, принял позу лотоса и начал размышлять.
        «Боже мой! - вдруг блеснула мысль. - Если я могу перемещать предметы на любые расстояния, то почему бы мне не перемещать самого себя? Как же я раньше не догадался, остолоп?»
        От телекинеза (то есть мысленного управления мертвым веществом) до телепортации (мгновенной переброски в пространстве белковых тел) действительно всего лишь один шаг. Галактическая цивилизация сделала его уже очень давно, а Игоряша - после того, как перепортил много сотен биомодулей.
        Зато теперь он стал властителем пространства, забросил подземные трассы и начал путешествовать. Игоряша понял, что его с детства невыразимо преследовала тяга к перемене мест. И наконец-то он получил средство для удовлетворения мечты, до поры укрывавшейся в глубоких тайниках бессознательного.
        Ах, какая райская планета - наша Земля! Особенно при условии, что до любого города, села, деревни, до любой пустыни и горной вершины, до любого моря и океана, до любого климатического пояса и зоогеографической зоны рукой подать.
        Игоряша-второй неожиданно появлялся, наслаждался достопримечательностями и исчезал в Свердловске и Париже, в Мурманске и новозеландском Окленде, во Владивостоке и Тиране, в Одессе и на полуострове Лабрадор, в Малаховке и на Гималаях.
        Он утром купался в Тихом океане на Гавайях, потом загорал на Багамских островах, завтракал в Лондоне, любуясь Вестминстером, в полдень осматривал римский Колизей, бродил по Мамонтовой пещере в американском штате Кентукки, обедал в Магадане, созерцая солнечные блики на воде бухты Нагаево, далее катался на тростниковых лодках «тоторах» по озеру Титикака, гулял по Красноярскому заповеднику «Столбы», участвовал в сафари в замбийском национальном парке Кафуэ, разъезжал на электромобиле по «Диснейленду» в Калифорнии, в шесть часов вечера рассматривал игру кукольных часов на здании театра Образцова в Москве, потом слушал первый акт какой-нибудь оперы в миланском «Ла Скала», любовался закатом в Дубровнике на Адриатике, играл на тотализаторе на ипподроме в Буэнос-Айресе, играл в нарды в Александрии, на набережной Средиземного моря близ дворца Расэт-Тин, играл в карты в городе Рино (штат Калифорния, США), пил кока-колу в Мехико, в злачном районе Ацкапоцалько, пил томатный фриз в ночном клубе в Стамбуле, на мысе Сарай, близ памятника Ататюрку, наконец, возвращался к себе домой, выпивал в санаторном зале
стакан липового чая и ложился спать в будуаре, включив аппарат реабилитационного сна.
        Разумеется, в каждой точке своих путешествий Игоряша появлялся в новом костюме - соответствующем местным правилам хорошего тона, сезону и погоде.
        Как же Игоряша общался с жителями разных стран и континентов? Очень просто. С помощью биомодулей он активировал в своем мозгу блок телепатии - крохотный орган, существующий в голове каждого человека, но пока бездействующий, поскольку эволюция включит его у всех нас лишь через двести лет, - и поэтому мог говорить с любым человеком Земли на его родном языке и с приличествующим акцентом. Нужные слова и понятия Игоряша просто-напросто читал в сознании собеседника.
        Телепатия была великим достижением Игоряши. Она давала ему возможность без труда побеждать сердца женщин, усваивать с блеском манеры любого общества, в любой этнической группе, и к тому же решала проблему эрудиции. Игоряше не нужно было держать в памяти сотни прочитанных книг и знания из разных областей науки. Он поддерживал любую дискуссию, черпая из мозга оппонента необходимые сведения и дополняя их аргументами, заимствованными из сознания находящихся рядом сторонников и противников.
        Именно телепатия помогла Игоряше одержать победу в поединке с Экудяновым, адептом внутрижанрового промискуитета. Все требуемые знания о книгах и из книг он выудил у самого Герарда.
        По той же причине Игоряша-второй не ударил в грязь лицом, когда посетил раут у английской королевы Елизаветы II. Он блистал остроумием и великолепным знанием английского языка, безмятежно загребая мысли из головы стоявшего в отдалении Чарлза Перси Сноу, благодаря чему поразил всех гостей и самое королеву, которые принимали его за нового пресс-атташе посольства Бельгии.
        Одним словом, Игоряша стал обладателем всех возможных телесвойств, которые только позволяет познанная и не познанная еще на Земле биоэнергетика. Он стал «телеантропом». В Галактике таких существ великое множество - разнообразными способностями обладают представители всех цивилизаций, достигших ступени Космической Гармонии. В переводе с галактического языка на древнюю латынь этот вид разума именуется «телегомо сапиенс мирабилис». Однако Игоряше было еще очень далеко до ступени Космической Гармонии. Он не вступил даже на первую ступеньку лестницы, ведущей к Планетарному Единству. Такой вид разума в Галактике тоже встречается - правда, редко. Он носит название «телеантропос вульгарис».
        …А потом Игоряше все наскучило. Надоели Гавайи, надоел Магадан, надоели казино и ипподромы, бурлески и двусмысленные массажные салоны. Обрыдли рауты у королевы Великобритании и суаре у Натальи Ильиничны Черняк, более известной как Натали Саррот.
        Игоряша послал к черту светскую жизнь и зажил отшельником на даче в Марфине. Как-никак, а телепатическое общение и интеллектуальное воровство (увы, нам приходится применить этот термин, ибо он справедлив) требуют колоссального расхода нервной энергии и гиперинтенсивного натрий-калиевого обмена на мембранах клеток, составляющих телепатический отдел мозга.
        Итак, Игоряша отдыхал на даче и от нечего делать беседовал с биомодулями, прекрасно осознавая, что каждый вопрос исчерпывает регистр информационного поля. Он узнал много интересного о Галактике, об иных мирах, о бесчисленных цивилизациях Вселенной, но пока не делал выводов из полученных знаний.
        Он не представлял, что нового может предложить ему Галактика, чего он не нашел бы на Земле. В конце концов, все цивилизации Вселенной гуманоидные. Как совершенно точно Игоряшу информировали биомодули, других нет и быть не может.
        Наконец после месяца затворничества Игоряша снова вышел в люди. Видимо, к этому моменту относится его первое появление в нашей компании.
        Единомыслие
        Глава «Е»,
        инспирированная
        эпистолярным пиратом
        Б. Бруденко
        - Эх, ребята, а вчера я видел, как Рим горел! - воодушевленно рассказывал нам Игоряша-второй.
        Мы слушали разинув рты: не каждый день удается поговорить с человеком, который гуляет по истории как по парку культуры и отдыха имени Горького.
        Мы были в гостях у виртуоза аллегории Никиты Котляренко - в его крохотной однокомнатной квартире в Теплом Стане. Когда наша компания собиралась у Никиты, его жене и сыну приходилось спасаться в кухонной клетушке, где и так все место занимали плита, стол и холодильник.
        Комната была забита книгами, книгами и книгами: даже стенка «Гейне» производства ГДР - единственный предмет мебельной роскоши - служила, в основной своей части, вместилищем альбомов по искусству и поэтических сборников. Эту стенку Котляренко купил у директора ресторана «Богема» Сидора Ипатьевича Дыбина, пятидесятилетнего студента-заочника торгового вуза и спекулянта мебелью по совместительству. Никита отдал за нее - с переплатой - полторы тысячи рублей, влезши на два года в долги, но все равно не мог купить гарнитур целиком: для приобретения мягкой мебели требовалась еще тысяча рублей, которую Никита мог достать, только продавшись в рабство.
        Итак, в доме Котляренко, реформатора эпоса и революционера узуса, не было мягкой мебели, а из жесткой наличествовали всего лишь три стула и детское креслице. Раньше, собравшись у него, мы рассаживались прямо на полу, расстелив одеяла и поролоновые матрасы. Но с приходом Игоряши все изменилось. Теперь любой принимал такую позу, какую хотел: кто сидел, развалившись, кто полулежал, кто лежал на животе, подперев голову руками, - и это на разных уровнях комнаты, хоть у потолка: каждого поддерживало персональное спирально-вихревое силовое поле. Надо заметить, что Игоряша расточительно пользовался электромагнитной энергией, но поправить его, научить его экономии было некому: биомодули умели только подчиняться правда, в разумных пределах, - а воспитательная функция их программой не предусматривалась. На стабилизацию тринадцати мощных силовых полей малой конфигурации (с внепространственной подпиткой) шла энергия Чебоксарской ГЭС. Эксплуатационники с ума сходили, пытаясь разгадать, куда утекала такая прорва энергии.
        Мы же ни о чем подобном не подозревали. Нам было очень удобно. Силовые подушки нежно пружинили и терпко пахли озоном, как будто мы восседали-возлежали на невидимых охапках сена в чистом поле после летней грозы. Мы слушали Игоряшу.
        - …Но, скажу вам, мужики, ничего интересного в этом пожаре не было. Вообразите Рим в 68 году нашей эры. Тесный, скученный городишко диаметром чуть больше трех километров. Ну, конечно, мрамор, статуи, но все равно не впечатляет. Нет, языки пламени не возносились к небу и обезумевшие жители по улицам не метались: все знали, что Нерон - псих, и заблаговременно эвакуировались. Над городом стояла туча дыма, а Нерон прыгал на холме и хохотал. Я побывал в его шкуре и потому могу быть уверен: он был извращенец и шизофреник. К тому же в свои тридцать и один год этот тип успел основательно разрушить печень: у меня адски болел правый бок. Вообще с Нероном связано излишне много легенд. Вовсе он не был самоубийца. И не кричал рабу: «Убей меня!». Раба подкупили враги Нерона а их было великое множество, - и слуга-камикадзе всадил императору меч в спину, когда тот бесновался и прыгал на холме. Я удалился из тела шизоида за секунду до удара…
        Поясним сразу: Игоряша-второй, пресытившись путешествиями по земному шару, начал перемещаться во времени.
        Путешествие во времени - штука хитрая. Оно принципиально возможно, но требует колоссальных энергетических затрат. Например, бросок в первый век нашей эры пожирает столько энергии, сколько отдает наше Солнце за 10 миллионов лет. Это и понятно: Земля вращается вокруг Солнца, Солнце крутится вместе с Галактикой, а сама Галактика несется в пространстве, удаляясь от точки Большого Взрыва. Чтобы перенестись во временном континууме на две тысячи лет назад, надо перенестись и в пространственном континууме на умопомрачительное расстояние - в то место, где Земля была двадцать веков назад. А ведь в совокупности эти континуумы дают пространственно-временную связность, сиречь пятимерную сферу, в которой кратчайший путь есть четырехмерная спираль. Словом, чтобы не запутывать дальше читателя, скажем лишь, что один только Игоряша-второй (а он не единственный путешественник во времени) своими прогулками по прошлому и будущему Земли загубил четырнадцать миллионов звезд в ядре нашей Галактики. Солнце, разумеется, не понесло никакого ущерба: Золотые Рыбки имеют право распоряжаться энергией лишь тех светил, которые не
обладают планетными системами.
        Кстати, путешествия во времени, вопреки домыслам некоторых фантастов, не порождают парадоксов, ибо в пространственно-временном континууме перемещается лишь сознание путешественника, его психическая модель. Она может внедриться в любое существо, и таким образом видеть, слышать, обонять, осязать, чувствовать боль… Временные парадоксы не возникают по той причине, что психическая модель лишена обратной связи. Путешественник все сознает и ощущает, но не может влиять на события. Более того, то существо, в которое вселилась психическая модель, понятия не имеет, что служит вместилищем чужого разума. В этом смысле каждый из нас - идеальный робот для людей будущего, которые научатся отправлять в путешествие во времени свои психические модели через 592 года. Например, Паладин Гриммов, наставник мифотворчества, до недавнего времени и вообразить не мог, что его разум путешественники во времени использовали восемь раз, а неукротимый оратор и магистр беллетристики Гак Чуков по сей день не знает, что в его сознании уже много лет безвыездно живет сикофант-любитель из ХХVII Сидор Ипатьевич Дыбин, иждивенец звезды
Бетельгейзе…
        Читатель вправе задать вопрос: если временные парадоксы исключены, то как можно верить истории с переносом из 5-вероятностного будущего универсального огнетушителя? Ответ прост: это был первый и последний эксперимент Игоряши по перемещению во времени материальных тел. Он удался лишь потому, что у биомодуля, отвечавшего за исполнение этого желания, временно разладился блок запретов. Впрочем, как мы знаем, парадокс, грозивший серьезным потрясением брандмайору Борису Бурденко, творцу Семилиранды, все же не возник.
        - …Игоряша, а ты Зевса видел? - спросил Володя Набаков, демиург гомеостатического верлибра, задумчиво покачиваясь на силовом поле возле полупритушенной люстры.
        - Конечно, видел, - отвечал Игоряша. - Я много раз беседовал с ним, когда вселялся в лебедя-соблазнителя. Разумеется, за преступление Прометея я не в ответе: по закону хроностазиса я не имел возможности вмешиваться. Что касается Зевса… Яша, конечно, был умный мужик, но жутко недальновидный…
        Ах, как мы любили Игоряшины рассказы! Он их именовал почему-то Достижениями, хотя на самом деле ему ничего не надо было достигать: перенестись, например, в тело хана Золотой орды Менгу-Тимура, внука Батыя, и ощутить, с каким чувством он выдает ярлык, освобождающий русскую церковь от уплаты дани, было для Игоряши таким же пустяком, как для нас помочь трешкой соседу, забежавшему поутру с голодным блеском в глазах.
        Игоряша не умел (или не хотел?) приукрашивать, поэтому исторические факты представали перед нами во всей правдивости. Естественно, очень часто они отличались от тех картин, что нам рисовали документальные источники и тем более литературные произведения.
        Возьмем, к примеру, бегство Наполеона. При переправе через Березину он был вынужден воспользоваться хилым, сооруженным наспех плотом и едва не утонул, сверзившись в воду. Император не умел плавать. Его спасла маркитантка польского происхождения Элиза Пшикровская, вытянувшая Бонапарта за редкие волосы. Самое замечательное в этой истории то, что муж Элизы - преждевременно гениальный физик Казимир Пшикровский, создавший теорию относительности за сто лет до Эйнштейна и потому никем не понятый, ныне совершенно забытый, великий шляхтич Казимир Пшикровский, брошенный Элизой в России с двумя малолетними сыновьями, впоследствии обрусевший, оказался прапрадедом нашего Пети Кровского, известного в московских творческих кругах маэстро стиля. Видимо, генная память сыграла свою роль, потому что физик-экспериментатор Петя Кровский в 11-вероятностном будущем окажется творцом теории гравитационных корпускул - самого потрясающего научного открытия первой четверти 11-вероятностного XXI века.
        …Вместе с Игоряшей-вторым мы прошли через Азию в образе Александра Македонского. Игоряша живописал, как он стоял на берегу Инда, вокруг толпились измученные, пыльные, потные солдаты, а великий Александр не мог ни осознать грандиозности своего похода, ни порадоваться своим свершениям, потому что у него жутко ныли запущенные зубы, живот пучило от дрянной пищи, а мочился он кровью, мучаясь невыносимой болью. Опасаясь за свое мужское достоинство, Александр приказал пенджабским мастерам отлить из драгоценного железа загадочный символ длиной 24 фута: македонский царь был пифагорейцем и в число 24 вкладывал великий смысл. По окончании работы мастера были закопаны в землю живьем. В наше время железная колонна, известная как колонна Чандрагупты, высится на окраине Дели возле минарета Кутуб Минар. Одни приписывают создание нержавеющей колонны пришельцам, другие считают, что ее отлили в V веке нашей эры в древнеиндийском царстве гуптов. На самом деле этот шедевр металлургии намного старше. Он служил мистической цели и должен был спасти Александра Македонского (Чандру) от эрозивного цистита. Увы, древняя
Индия - при всей ее медицинской мудрости - не знала антибиотиков…
        Много эпох мы посетили с Игоряшей-рассказчиком, много событий описал он нам. Глазами халифа Омара I мы видели войска Арабского халифата, отправлявшиеся на битву с византийцами. (Изумительно: у арабов на самом деле были вполне функциональные ковры-самолеты, использовавшие для подъема в воздух и передвижения принцип антигравитации. Они служили целям воздушной разведки. Эти ковры ткал один кустарь-самоучка по имени Афшар. Опасаясь, что тайны ткача попадут в руки сасанидских шпионов, Омар I повелел отрубить Афшару голову. С тех пор секрет ковров-самолетов считается утерянным.)
        Мы видели лабораторию Агриппы Неттесгеймского, где великий чернокнижник создал первое в мире противочумное снадобье. Капля его излечивала чуму в течении четырех часов, но концентрат стоил баснословно дорого. Агриппа ухлопал на него все свои сбережения. Увы, слуга чернокнижника из жадности и страха перед болезнью выдул литровую реторту лекарства, обошедшегося Агриппе в 10 тысяч дукатов (34 килограмма золота). Снадобье было в такой концентрации, что этой реторты хватило бы на излечение 12 миллионов человек. То есть число жертв эпидемии «черной смерти», разразившейся в Европе в середине XIV века, уменьшилось бы вдвое. Слуга умер в конвульсиях от тягчайшей интоксикации, а Агриппа повредился разумом и ударился в каббалу.
        В своих путешествиях Игоряша-второй видел множество смертей, казней, пыток, сражений и предательских убийств. Со временем он закалился и без содрогания созерцал, например, картину Варфоломеевской ночи глазами Генриха Гиза и избиение младенцев глазами Ирода I Великого. По признанию самого Игоряши, ему было плохо всего один раз, когда он воплотился в 58-го президента США в 3-вероятностном 2074 году. (Игоряша нам пояснил: точного будущего не существует. Есть множество вероятностных будущих. То, в котором он очутился на сей раз, в его «реестре грядущих» значился под номером 3.) Президента звали Сидор Ипати Дибин (Sidor Ipatey Dybin). В момент Игоряшиного Достижения он стоял на лужайке перед Белым домом под прозрачным куполом, защищавшем резиденцию президента США от внешней атмосферы, и озабоченно вглядывался в небо. Оно было желтого цвета - точно такое, каким его описывает Курт Воннегут-младший в неопределенном будущем в романе «Хлопушка»: небо там стало желтого цвета из-за массового использования аэрозольных дезодорантов. Игоряша-второй подтвердил, что к 3-вероятностному 2074 году фреоны-пропелленты
действительно поднимутся до озонного слоя, частично его сожрут и, подвергшись воздействию ультрафиолетового и корпускулярного излучения, разложатся на более простые летучие соединения хлора. Дышать в атмосфере станет невозможно. Растения погибнут. Ослабление озонного слоя приведет к росту раковых заболеваний кожи, поэтому над городами воздвигнут защитные колпаки, но даже под колпаками будет стоять запах, совершенно невыносимый для психической модели жителя ХХ века, - аромат овощной базы, где в разгар лета третий месяц не работает холодильная установка.
        Когда Игоряша-второй вернулся из 3-вероятностного 2074 года в свою квартиру, в ноздрях у него все еще стояла омерзительная вонь. Спазмы сотрясали его тело, и Игоряшу вырвало нежнейшим фондю, которое он отведал утром у «Максима», прямо на роскошный килим работы исфаханских мастеров XVIII века…
        Вдруг Игоряша оборвал себя на полуслове, к чему-то прислушался, резко побледнел и… исчез. Вместе с ним исчезли и наши удобные силовые поля. Литературообрядец Володя Набаков грохнулся из-под потолка на пол и сломал журнальный столик. Толя Каштаркин, тиран версификаторов, слетев со стены, разбил фарфоровую статуэтку, изображавшую декабриста майора Михаила Матвеевича Свиридова на каторге. Но больше всего не повезло гиперболизатору Никите Котляренко. На него упал посереди комнаты стокилограммовый Шушуня Майский, пропагандист станкового письма. Все, к счастью, обошлось, но это и было самым загадочным в приключившейся катавасии. Никто не сломал руку, ногу или ребро. Не было синяков, ни даже царапин. А с Ладиком Гриммовым, рындой высокого слова, произошло и вовсе чудодейственное: падение раз и навсегда избавило его от приступов астмы.
        Локомоции
        Глава «Л»,
        идея которой
        была выдвинута
        кондотьером-интерпретатором
        В. Набаковым
        К исчезновению Игоряши-второго из квартиры Никиты Котляренко, классика мениппеи, привела целая цепь событий.
        Началась она давно, в тот самый день, когда Игоряша раздвоился. Раздвоился он самым натуральным образом - физически, но этому предшествовало раздвоение внутреннее. Игоряша ощутил себя как бы состоящим из двух половин: одна вела себя спокойно и довольствовалась земными благами, путешествиями по настоящему, прошлому и будущему планеты, а второй все чего-то не хватало. Эта половина не могла даже выразить, что ей нужно: она лишь осознавала, что Рыбки на исходе - их осталось всего несколько сотен, - а самое Главное Желание еще не загадано.
        Биомодулей действительно становилось все меньше и меньше. Тут дело вот в чем. Практически все свои земные потребности Игоряша мог уже удовлетворить без помощи Золотых Рыбок, пользуясь навечно приобретенными способностями к телепатии, телезрению, телекинезу и невидимости. Но вот с путешествиями во времени и телетранспортировкой все было сложнее. Сам процесс перемещения трудностей не вызывал, главное же было - не КАК попасть, а КУДА попасть, и точный прицел мог обеспечить только биомодуль. Земная биология есть земная биология: человеку - даже «телеантропу» - не дано справиться с навигацией в пятимерном континууме. Всего лишь один раз Игоряша попытался обойтись без Золотой рыбки, пожелав попасть в «золотой век». Игоряша выстрелил свою модель в спиральный канал пространства-времени и… через секунду обнаружил себя в глубоком вакууме. Он висел в черном космическом пространстве и обозревал окрестности глазами некоего галактического существа, воспринимающего мир в гамма-диапазоне и чрезмерно чуждого земному разуму. Картина созвездий была совершенно иная, природа космоса в этом уголке пространства была
совершенно иная, и психика существа была совершенно иная - нечеловеческая. Вдобавок ко всему висение в вакууме жутко неприятно действовало на вестибулярный аппарат, от абстрактных, выраженных в булевой алгебре, мыслей инопланетного существа гуманоида по облику, но не гуманоида по духу - у Игоряши разболелась голова.
        С тех пор Игоряша отказался от экспериментов и свыкся с мыслью, что на каждую телепортацию и на каждое путешествие во времени неизбежно тратится один регистр информационного поля биомодуля. «Свыкся…» Правильнее было бы сказать, что свыклась только одна половина его существа, вторая же бурно протестовала.
        Какое-то время Игоряша терпел этот душевный дуализм, но в конце концов не выдержал. Он понял, что ему нужно, когда сидел в своей комнате и смотрел по кабельному каналу новый многосерийный научно-фантастический фильм «Огород в раю», поставленный по сценарию популярного писателя Б. Кирова. Для развития нашей истории существенно то, что кабельное телевидение находилось еще в экспериментальной стадии, поэтому изображение на четырехметровом (по диагонали) экране радужно двоилось.
        «Эврика!» - мысленно вскричал Игоряша. И перешел в соседнюю комнату-молельню, - чтобы взвесить все до конца. Эта комната имела особый статус. Она называлась еще «алтарной» или «кумирней», и отличалась от всех прочих тем, что в ней на алтаре из слоновой кости стояло ведро. То самое, в которое Игоряша поймал свою Первую Золотую Рыбку. Игоряша позолотил ведро и поклонялся ему, как древние сибиряки - каменным бабам. В этой комнате особенно хорошо думалось, и тем более хорошо, если Игоряша надевал золотое ведро на голову.
        Игоряша остановился у алтаря и водрузил ведро на плечи.
        - Желаю раздвоиться! - громко сказал он под ведром.
        Золотой сосуд срезонировал, и отраженный звук больно ударил по перепонкам.
        - Принято, - зажглось в мозгу Игоряши огненное табло. - Дубликация высшего белкового существа вида «гомо сапиенс», алломорф «Терра». Третий регистр исчерпан.
        И в мраморном бассейне на даче Марфино растворился без следа биомодуль номер 1133, а рядом с Игоряшей появился его двойник естественно, тоже с золотым ведром на голове.
        Мы никогда не видели Игоряши-первого, поэтому биографию человека, который вошел в нашу компанию, все его Достижения, привыкли связывать с именем Игоряши-второго.
        - Ты дурак! - сказал Игоряша-первый, сняв с себя золотое ведро и с силой ударив им по золотому ведру Игоряши-второго. - Золотые Рыбки кончаются. Что будешь делать потом?
        - Я и без них проживу, - гулко, как в клозете, ответил Игоряша-второй, несколько оглохший от звонкого удара.
        - Ты дурак! - повторил Игоряша-первый. - Ты даже не смог додуматься до Главного Желания. До тебя даже не дошло, что биомодули есть на всех планетах, где существует разумная жизнь! И ими можно воспользоваться!
        - Мне это не нужно, - возразил Игоряша-второй, наконец-то догадавшийся снять ведро. - А что это за Главное Желание?
        - Ты дурак! - в третий раз повторил Игоряша-первый. - Главное Желание - самому стать Золотой Рыбкой. Тогда я непосредственно вольюсь в инфраструктуру информационного поля и заполучу ВСЕ!!!
        - Сам дурак! - неожиданно злобно возопил Игоряша-второй. - Ведь биомодуль рассчитан только на три желания. Вот исполнишь три желания какого-нибудь идиота - и растворишься. И конец!
        - Ни фига! Первое дело - добраться до информационного поля, стать его частью, а уж там я не растеряюсь, - возразил Игоряша-первый. - Дальше Я буду заказывать музыку - Я, и только Я! Хочу стать Золотой Рыбкой! - крикнул он.
        «Трансформация живого организма в биомодуль выше возможности конкретного биомодуля. Необходим индивидуальный запрос в Центр галактической сигнальной системы восьмого порядка. Этот Центр, или супербиомодуль, или стандартный модуль сигнальной системы девятого порядка, на языке землян носит название Золотой Царь-Рыбы. Первый регистр исчерпан.»
        «Почему ее нет в бассейне?» - разъярился Игоряша-первый. - «Где она прячется, в каком море?»
        «Золотой Царь-Рыбе на Земле не место. По статусу она может находиться лишь на планете, входящей в систему Космической Гармонии. Второй регистр исчерпан.»
        - Где она? Где?!! На какой планете? - бушевал Игоряша-первый.
        «Рассеянная информация. Нет адекватного ответа. Третий регистр исчерпан.»
        Биомодуль номер 1134 ушел в небытие. Вот тогда-то Игоряша-первый и бросился в погоню за Золотой Царь-Рыбой. Он исчез с Земли. Он метался по галактике, прыгал с планеты на планету. Отыскивал биомодули в обитаемых мирах и сотнями использовал их для дальнейших космических бросков. Он болезненно переживал свою ограниченность, поэтому снова дублицировался, триплицировался, мультиплицировался - лишь бы сыскать Золотую Царь-Рыбу. Уже полчища его двойников рыскали по Вселенной, внося смятение в космическую Гармонию и дезорганизуя галактическую сигнальную систему.
        Появилось несметное множество Игоряш. Большинство из них в конце концов спасовали перед Главным Желанием и вернулись на Землю. Они живут среди нас и внешне ничем не отличаются от других людей. Встретишь на улице - пройдешь мимо. Единственное, что объединяет Игоряш, - на Земле для них нет невозможного, и они все на одно лицо, все одинаковые, как инфузории-туфельки.
        Им свойственны порой высокие порывы души. Игоряша-сорок четвертый, например, вспомнил об Анюте, вышвырнул из квартиры анабиозную комнату и вернул изначальную жену на Землю. Анюта простила мужа - в конце концов, в ее изгнании был повинен не он конкретно, а пра-Игоряша, маленький человечек с ограниченными возможностями, ошалевший от обладания Золотыми Рыбками. Сейчас Игоряша-44 и Анюта мирно живут в кооперативе «Титан», ныне сплошь заселенном Игоряшами. Анюта, само собой, не вернулась в таксопарк, но иногда вспоминает о былой профессии. Тем более от пребывания на планете Оомгрусанте, где эра автомобилизации еще не наступила и где Анюта работала чиновницей посошного ведомства и жрицей Храма Тягла, у нее осталась память в виде наградного зеленого ока во лбу. Анюта с Игоряшей-44 часто развлекаются, разъезжая вечерами на «Волге» по улицам Москвы. Анюта сидит справа и время от времени открывает лобный глаз. Поздние прохожие принимают машину за такси и отчаянно голосуют. Тогда Анюта зажмуривает зеленый глаз - на лбу остается тонкая полоска, похожая на шрам, - а Игоряша-44 останавливает машину и говорит
возмущенно:
        - Вы что, обалдели? Это частная машина, к тому же я с дамой.
        После чего Анюта с Игоряшей-44, отъехав, долго смеются.
        Игоряша-92 любит носиться как угорелый на японском мотоцикле «Хонда» по подземной автодорожной сети. Однажды он, объевшись гороху, запутался в пространственно-временной спирали, съехав по времени на два года назад и едва не прошел насквозь роскошный БМВ Игоряши-второго. От этого столкновения никто не пострадал, ибо в туннеле на псевдомотоцикле мчалась икающая психическая модель, но шок инцидента мог бы надолго вывести Игоряшу-второго из строя.
        Итак, многочисленные Игоряши устраивались на Земле. Возможности для этого у них были неограниченные, но время от времени они пользовались и биомодулями. Золотые Рыбки кончались. Никто из Игоряш не знал - это стало ясно, лишь когда биомодули иссякли вовсе, - что подобное поведение ведет к катастрофическим последствиям.
        А пока на Земле все шло хорошо. Игоряши множились. Игоряша-первый в просторах Вселенной искал Золотую Царь-Рыбу.
        Игоряша-второй поспешно испарился из квартиры Никиты Котляренко, предводителя неоантичного течения, в тот самый момент, когда получил от Игоряши-первого телепатический сигнал.
        «Нашел! - внепространственно сообщал Игоряша-первый. - Вступаю в контакт с Золотой Царь-Рыбой!»
        Ярмо
        Глава «Я»,
        в тезисном виде
        изложенная автору
        корифеем гиперреализма
        А. Каштаркиным
        - …И все-таки по мне Игоряша очень странный человек, - сказал как-то раз наш Люмьер голографического телевидения Рубенид Нерголин, когда мы сидели у него в гостях. - Во-первых, мы так и не узнали его фамилии. Во-вторых, он живет чересчур уж не по средствам. В-третьих, я предлагал ему сняться в телепередаче, обещал даже роль ведущего - он отказался. Потрясающе! Мне, говорит, популярность не к чему. Я, говорит, и так и ведущий, и зритель, и оператор, и режиссер. Наконец, когда он появляется на наших сборищах, у меня возникает ощущение какой-то неполноценности. Наутро мерещится, что из памяти, словно с магнитной ленты, стерли целые куски.
        - Да, - подтвердил пробирщик прозы Булат Аникаев. - У меня тоже провалы в памяти. А возьмите Игоряшины книги. Почему-то мы видели их только у него в руках - и никогда в библиотеке или в магазине. Причем на обложке даже фамилия не указана…
        - Помните, мы собрались у Никиты? - спросил толмач-непоседа Володя Набаков. - Меня потом всю неделю преследовало ощущение, будто я не сидел на полу, как обычно, а почему-то висел под потолком. И потом грохнулся на пол. Но ничего не болело, никаких ушибов. Мистика какая-то…
        - Точно! - подхватил Шушуня Майский, миниатюрист-каллиграф. - И у меня такое же ощущение. Только я думал, что это мне приснилось. Будто я висел в воздухе и рухнул на беднягу Никиту.
        - А может, у него паспорт попросить? - высказался Борис Бурденко, родной брат советника Лосева.
        - У него, так сказать, нет паспорта, - вдруг раздался тихий голос. - И в то же время он может вам предъявить, так сказать, сотни любых документов на любую фамилию с собственной фотографией. Он, так сказать, Игоряша!
        Голос принадлежал Владимиру Владимировичу Кобелькову по кличке «Так сказать». Этот неприметный, неразговорчивый человек, с лицом, похожим на кукиш, затесался в нашу компанию ненароком. Хотя, как в случае с Игоряшей-вторым, мы никогда не могли вспомнить, в какой день и каким образом это произошло. Владимир Владимирович обычно сиживал тихонько в углу, демонически улыбался, приблажно обнажал зубы, но большей частью молчал, в обсуждении рукописей участия не принимал, зато все разговоры слушал с жадным вниманием, словно питался звуками.
        - А как вы относитесь к Игоряшиным Достижениям? - спросил Кобелькова Ладик Гриммов, экзекутор штампов и ас пунктуационного анализа. - Ведь ясно: врет все. Но - КАК врет!
        - Он, так сказать, не врет, - констатировал Владимир Владимирович Кобельков. - Он на самом деле, так сказать, путешествует во времени.
        - Каким образом?! - ахнули мы.
        - Игоряша-второй - единственный на Земле обладатель Золотых Рыбок, которые, так сказать, исполняют его желания. Они же переносят его в любую эпоху, так сказать, истории Земли.
        - Не может быть! - выкрикнул Слава Дорожный, эксперт по солецизмам. - Это противоречит законам физики!
        - Да? - с плохо скрытой ехидцей спросил Кобельков. - Вы можете считать себя, так сказать, страстным певцом Магриба и левантинцем в прозе, не возражаю, но что вы понимаете в неэйнштейновской, так сказать, физике? Или в физике Кровского, за которую Петя в 11-вероятностном будущем, так сказать, получит Нобелевскую премию? Кстати, когда Игоряша рассказывает вам о своих, так сказать, Достижениях или демонстрирует трюки, вы ему верите безоговорочно. Но наутро все забываете, так сказать, как треп, потому что Игоряша телепатически блокирует вашу память. Он не желает, чтобы знание о его, так сказать, магических способностях распространялись широко. По-своему он достаточно, так сказать, скромен…
        - Н-нет, К-коб-бельк-ков, я т-теб-бе эт-того не п-п-прощу, - откуда ни возьмись зазвучал характерный голос Игоряши. - Я т-тебя, п-пожалуй, диск-криминирую.
        - Не справишься, Игоряша, - ответил Владимир Владимирович, словно на пол сплюнул. - Я тебе, так сказать, не по зубам. Можешь, кстати, проявиться. Я за тобой давно наблюдаю. Ты сейчас, так сказать, лежишь на рояле, опершись на локоть.
        И верно: на рояле, принадлежавшем матери Рубенида Нерголина, материализовался Игоряша-второй.
        - Исчезни! - злобно крикнул он Кобелькову. - Изыди!
        Но тот остался на месте. Владимир Владимирович даже в лице не переменился. Он заложил правую руку в левый внутренний карман пиджака и что-то поглаживал там, криво улыбаясь.
        - Игоряша, это правда? - воскликнул Герард Экудянов, провозвестник небуквенного алфавита. - Насчет Золотых Рыбок?
        - Правда, а что?
        - И ты можешь все-все-все?
        - Могу.
        - Что же ты раньше молчал? Ведь это такое дело! Это можно такие горы свернуть! - Гак Чуков, рыцарь памфлета, в возбуждении вскочил с места и зашагал по комнате.
        - Какие такие горы? - Игоряша насторожился.
        - Избавить мир от угрозы войны! - выпалил Ладик Гриммов, композитор сказок.
        - Восстановить экологический баланс! - добавил фанатик деепричастий Борис Бурденко.
        Знаток непереведенных шедевров Володя Набаков:
        - Накормить всех голодных - ныне и всегда!
        Правофланговый гротеска Булат Аникаев:
        - Вылечить всех больных!
        Умелец хиажма Шушуня Майский:
        - Покончить с раком!
        Жрец синтаксической иллюзии Петя Кровский:
        - Вычеркнуть из искусства посредственность!
        Архиарх фразеологии Никита Котляренко:
        - Казнить мещанство и вещизм!
        Герой Зазеркалья Рубенид Нерголин:
        - Победить термояд и достичь звезд!
        - П-позд-дно, реб-бята… З-з-золот-тых Рыб-бок уже н-нет, - сказал Игоряша. - Исп-парились… Маг-газ-зин з-з-закр-крыт.
        - О чем же ты раньше думал? - накинулись мы. - А если завтра война? Или экологическая катастрофа? Или топливный кризис? Рыбки ведь не твои - всего человечества!
        Игоряша сверкнул глазами.
        - Человечества, говорите? Хрен вам! Война, говорите? А по мне - хоть взрыв Сверхновой. Вселенная большая, а я неуязвим. Я, Игоряша, вечен и бессмертен. Даже если над моей головой взорвется термоядерная бомба - с меня и волосок не упадет. Я не боюсь излучения, не боюсь ударной волны, не боюсь жара и льда, не боюсь болезней, не боюсь вакуума. Я неуязвим!..
        Человек Петя Кровский сорвался с места и изо всей силы врезал Игоряше в челюсть. Игоряша даже не покачнулся, а Петю отбросило к стене. И человек Гак Чуков, и человек Борис Бурденко, и человек Паладин Гриммов, и человек Герард Экудянов, и человек Никита Котляренко, и человек Слава Дорожный, и человек Рубенид Нерголин, и человек Владимир Набаков, и человек Шушуня Майский, и человек Булат Аникаев, и человек Анатолий Каштаркин - все мы бросились на Игоряшу.
        И всех нас разметала невидимая сила.
        Только Владимир Владимирович Кобельков по кличке «Так сказать» спокойно и тихо сидел в углу, скалясь, как химера с собора Парижской богоматери.
        - Давайте без глупостей, - поморщился Игоряша. - Со мной и армия не справится. К тому же вам нечего переживать. Вас я тоже сделал неуязвимыми.
        - ЗАЧЕМ??? - застонали мы. - На кой ляд мы тебе нужны? Что ты к нам привязался? За что ты ТАКОЕ с нами сотворил?
        - Видите ли, - осклабился Игоряша, - я многое испытал. Видел разное, бывал всюду. Путешествовал во времени. И понял: главное, чего мне не хватает, - это простого человеческого общения. Разговоров по душам, нелепых споров, яростной ругани, детских обид, анекдотов с бородой… Поэтому я к вам и прилепился. Поэтому и обессмертил вас. У меня впереди вечность, и компании мне не будет хватать…
        С этими словами Игоряша исчез, как Мефистофель. Но мы знали, что в следующий раз он появится снова.
        - Что же ты раньше молчал? - спросили мы Владимира Владимировича Кобелькова. - И правда ли насчет Золотых Рыбок?
        - Молчал, так сказать, потому, что не спрашивали, - ответствовал он. - А насчет Золотых Рыбок - правда. Они мне, так сказать, не нужны. У меня есть, так сказать, кое-что почище.
        Кобельков полез во внутренний карман пиджака и достал кожаный футляр с «молнией» на боку - вроде футляра от складного зонтика. Он дернул «молнию», и в глаза нам ударил красно-оранжево-желто-зелено-голубо-синефиолетовый переливчатый свет.
        - Сильву, так сказать, пле! - с интонацией дрянного конферансье провозгласил Владимир Владимирович Кобельков. - Перо Жар-Птицы. Так сказать, исполняет любые желания и имеет бесконечное число так называемых регистров. Правда, действует только в пределах Земли, в космос, так сказать, на нем не полетишь, но мне другого не надобно. И тоже, между прочим, гарантирует неуязвимость и, так сказать, бессмертие…
        Наверное, нам не следует роптать. Наверное, мы это заслужили. Слишком уж долго мы терпели Игоряшу в своей компании. Слишком уж охотно соглашались на его дорогие сигареты. Слишком неоспоримо звучали для нас его россказни о путешествиях в прошлое и будущее. И было очень много мелких подарков, которые мы с радостью принимали от Игоряши и даже, коллекционируя, соревновались, у кого больше. Шариковые ручки, зажигалки, красивые блокноты в кожаном переплете, вечные часы, микрокалькуляторы, фотоаппараты, кинокамеры, пишущие машинки, видеокассеты, деки, джинсы, джинсы, джинсы, дефицитные книги, книги, книги… - этого добра из Игоряши сыпалось навалом. Кто бы мог подумать, что расплатой за дармовую роскошь будет - вечность?!
        Хэппи-Бэнд
        Глава «Х»,
        созданная
        всей честной
        компанией сообща
        Наша компания потеряла былой блеск. Мы по-прежнему собираемся, но редко разговариваем о чем-либо. Зачем? Куда спешить, если впереди миллионы лет?! Когда появляется Игоряша, мы поворачиваемся к нему спинами и молчим. Если его нет, мы все равно молчим, потому что знаем: невидимый Игоряша всегда среди нас. Мы понимаем, что поступаем глупо: ведь Игоряша телепат, он читает наши мысли и таким образом все равно с нами общается.
        Мы по-прежнему пишем рассказы и повести, но жанру фантастики изменили: наша задача теперь - строгая реалистическая проза о будущем. «Игоряша Золотая Рыбка» - наше последнее коллективное фантастическое произведение. Да, последнее… Какую еще фантастику можем мы сочинять, когда мы сами - фантастика? И окружающие нас Игоряши - фантастика. И Кобельков с его пером Жар-Птицы - тоже…
        Только один раз мы обратились к Игоряше-второму с вопросом. (В последнее время он обычно сидит в своем «кабинете». Сидит и думает. О чем - непонятно. Ведь у него впереди - вечность. Если у него что-нибудь спросить, он тут же материализуется в том месте, где находится спрашивающий, и отвечает. Тоже своего рода Золотая Рыбка.)
        - Что случилось с Игоряшей-первым? - тусклыми голосами спросили мы у пространства.
        Игоряша-второй тут же материализовался. Он даже не успел снять с головы золотое ведро, поэтому его голос звучал глухо и загробно. Наблюдатель со стороны мог бы подумать, что мы занимаемся спиритизмом и наконец-то вызвали духа. Скажем, дух рыцаря-крестоносца, низвергнутого в пучину Чудского озера.
        - Он нашел Золотую Царь-Рыбу, - чревовещательским голосом сказало золотое ведро. - Попросил сделать его биомодулем. Царь-Рыба согласилась. Это действительно высшее достижение для белкового разума - стать узлом в галлактической сигнальной системе. Игоряша-первый не учел двух законов. Во-первых, биомодуль не имеет права покидать ту планету, на которую внедрен. И, во-вторых, пусковым импульсом для включения биомодуля в галактическую сигнальную сеть служит первое желание клиента. До той поры биомодуль замкнут сам на себя…
        Это единственное, что нас хоть как-нибудь утешает. Пусть Игоряша-второй неотвязно с нами, как Ворон из стихотворения Эдгара По. Пусть на наших посиделках торчит самодовольной химерой Кобельков «так сказать» (сколько таких Кобельковых? где они раздобыли Жар-Птицу? много ли перьев скрывается в футлярах от зонтиков, которые мы видим в руках у прохожих? - нет ответа на эти вопросы). Но все-таки Игоряша-первый нарвался.
        Мы злорадно представляем себе, как он плавает в одиночестве в протоплазме на четвертой планете системы гаммы Рака, известной астрономам под названием Южный Осел. Он плавает, мечется, бесится, но ничего не может поделать.
        Разумная жизнь возникнет на четвертой планете Южного Осла лишь через восемьсот миллионов лет.
        ТП
        (повесть пространственных лет)
        Бзумм!.. Филин скорее предвосхитил, чем ощутил низкое, еле слышимое гудение и бросился ничком на пол. Воздух в комнате задрожал, словно желе, по которому шлепнули ложкой. Чччпок! Так и есть. Достали. Нащупали. Видеополка, висевшая на стене, исчезла, воздух с хлопком смял образовавшуюся пустоту.
        «Пожалуй, пешком я из этой комнаты уже не выйду», - какой-то задней, отстраненной, чужой мыслью подумал Филин, а тело его уже собиралось в комок, мышцы напружинивались, чтобы произвести движения, в которых сознание почти не участвовало. За последние месяцы и особенно недели Филин многое узнал о своем теле: оказывается, оно умело быть ловким и упругим, молниеносным и недвижным, - физические навыки приобретаются быстро, если к тому толкает необходимость.
        Филин резко оттолкнулся от пола, лягушкой прыгнул в дальний угол, на лету выхватывая из карманов две ТОПки, - и вовремя: пол в том месте, где он только что лежал, словно лопнул. В нем с чавканьем раскрылась круглая дыра, вниз посыпалась бетонная крошка. С ужасом ожидая, что сейчас вторая дыра разверзнется прямо под ним, Филин тем не менее отметил, что руки бессознательно выхватили две ТОПки, - одной, конечно же, не хватило бы.
        Тут Филин стал делать очень странные вещи - сторонний наблюдатель впал бы в тяжелую тоску, созерцая такое поведение: бешено размахивая правой рукой во всех направлениях, Филин резко выбрасывал левую руку вперед и в сторону, словно пытаясь ударить под дых невидимого пляшущего врага. Воздух уже не дрожал, а метался в комнате - вполне можно было заключить, что здесь столкнулись четыре погодных фронта, налетевшие с разных сторон.
        И лишь люди, знакомые с техникой ручного ТП-переноса, не нашли бы в действиях Ивана Даниловича Филина ничего загадочного. Он действовал абсолютно правильно: одной ТОПкой - той, что размахивал, - создавал помехи, препятствуя невидимому противнику нащупать его ТП-каналом, а второй ТОПкой, в левой руке, пытался определить направление, откуда по нему бьют. Если бы это направление удалось установить, то трансвизор ТОПки тут же высветил бы на экранчике глубину дистанции, и ответный удар Филина последовал бы незамедлительно.
        Бах! Исчез терминал. Мелькнула мысль: «Ужас! А как же Алик?» Запели и лопнули надувные кресла. Невидимым языком слизало бар-холодильник. Филин вертелся юлой, дергая руками, как марионетка, - в далеком прошлом такой метод ведения боя с применением огнестрельного оружия называли стрельбой по-македонски. Иван Данилович то нащупывал канал, то терял его, наудачу давил клавишу трансвизора - на экранчике ТОПки мелькали какие-то интерьеры, улицы, площади, прыгали расплывчатые лица - все незнакомые, не попадались ни дружеские, ни враждебные, дистанция постоянно смазывалась, и вдруг Филин с отчетливой ясностью понял, что этот бой ему не выиграть. Причина неуязвимости врага открылась столь внезапно, что показалось даже, будто зазвенело в ушах: враг не один, их много! - осенило Филина. Вот почему ускользал канал. Не один только Жабрев метил в Филина дистанционной ТП-«мельницей». Наверняка и мордатый Черпаков, сидя в каком-нибудь паучьем углу, давил курок своей ТОПки, и узколицый серокожий Бэр, сочащийся ядом, стрелял по Филину внепространственным лучом, и Фалдеев, и девица Стукова, а может быть, и сам
сиволапый Кабанцев дрожащими руками наводил стационарный ТОПер.
        Даже с двумя ТОПками, даже стреляя по-македонски, бороться со множественным невидимым противником невозможно. В ярости Иван Данилович трижды пальнул в разные стороны - совсем уж наугад (при этом где-то, возможно, пропало что-то очень важное - увы, в состоянии аффекта мы не контролируем свои поступки), а потом перевел ТОПку в правой руке на «самопальный» режим. Сейчас он нажмет на курок и вышвырнет самого себя через внепространственный канал в какое-нибудь непредсказуемое место. Там переведет дух, а уж затем подумает об ответной акции и о том, как вернуться в Акрихин.
        Филин наудачу набрал координаты «адреса» и… И понял, что его накрыло. Тяжелая дрожащая волна прошла по телу, пол провалился в тартарары, сильный удар встряхнул тело - при этом ТОПку из левой руки выбило (какая жалость!), - и Филина окутала непроглядная чернота.
        Иван Данилович впервые оказался в таком состоянии, поэтому поначалу он жутко испугался. Более того, до сей поры он даже не слышал, что при ТП-переносе возможен такой эффект. Да и то сказать: не так уж много можно насчитать на Земле людей, которые побывали в «сдвинутом пространстве», а что это такое - современная физика может только догадываться.
        Когда первый испуг прошел, Филин решил оглядеться. Конечно, в фигуральном смысле. Глаза при полном отсутствии света превратились в совершенно лишний придаток. Иван Данилович помахал руками и подвигал ногами, после чего смог сделать первый вывод: он висит в безопорном пространстве. Причем висит так, что это не причиняет ему никаких неудобств, а точка подвеса вовсе не чувствуется. Второй вывод заключается в том, что в этом пространстве гравитация все же присутствовала: тяготения было ровно столько, чтобы Филин осознал, где верх, а где низ, и при этом не испытал ни малейшего головокружения. Наконец третий вывод был наиболее важный: Филин мог дышать. Судя по всему, его окружал самый обыкновенный воздух, только абсолютно неподвижный, Иван Данилович не ощущал ни тепла, ни холода, атмосферное давление тоже было совершенно нормальным. А вот где он находится и как здесь течет время, - на эти вопросы Филин не мог найти ответа.
        Он закрыл глаза. Потом открыл их. Никакой разницы. Иван Данилович вздохнул и расслабился. Неизвестно, сколько предстоит здесь висеть, поэтому лучше всего не поддаваться панике. В правой руке - ТОПка, уже хорошо. Надо привести в норму пульс, умерить дыхание и вызвать в сознании какое-нибудь воспоминание поярче. Например, можно вспомнить тот день, когда Филин впервые встретил Жабрева…
        «ТП-канал - совокупная область пространства-внепространства, в к-рой происходит телепортационный перенос. Первоначально ТП-к. подразделялись на „твердые“ (природные) и случайные („пробитые“), или искусственные. Случайные ТП-к. затягивались в течение нескольких часов после пробоя. На ранней стадии телепортации для переноса груза и людей использовались только „твердые“ ТП-к. Возможность управляемого спонтанного пробоя пространства-внепространства и т.о. размыкания случайного ТП-к. была обнаружена и изучена лишь после изобретения ТОПок (см.)» ТП-энциклопедия. М., 114. С. 709
        С той поры прошло меньше года, за этот срок техника телепортации на глазах Филина сделала резкий рывок вперед. ТП-каналы известны всем и каждому с детства, но о ТОПках широкая публика тогда ничего не знала, о ТИПах тоже имел представление только очень небольшой круг лиц. Публика пользовалась стационарными ТП-кабинами и ТП-камерами, и, разумеется, не всякому это было по душе. По чести говоря, защитников ТП было куда меньше, чем недовольных. Граждане реагировали по-разному. Одни кашляли в кулак и безмолвно роптали, другие, подавляющее большинство, обрушивали на министерство транспорта лавины письменных, видео- и компьютерных жалоб, третьи - наиболее отчаянные головы и пытливые умы - заваливали Комитет по изобретениям доморощенными проектами усовершенствования телепортации.
        Иван Данилович относился к первым. Он, в общем-то, безропотно сносил все причуды телепортационных станций, но дело в том, что работал Филин в видеогазете «Накануне» и постоянно пропадал в командировках по наказам зрителей, поэтому раздражение от неполадок в ТП-системе накапливалось постепенно и в нем, человеке тихом и доброжелательном. И Филин тоже вынашивал идею гневного видеописьма в высокие инстанции.
        Судите сами, ТП-перенос - это, конечно, хорошо: мгновение, и ты уже за десять тысяч (или за миллион) километров от исходного рубежа. Но вот беда: войти в природный ТП-канал можно только в определенной точке - в узле или так называемой пучности, - а эти узлы и пучности расположены в пространстве крайне неравномерно и притом порой в совершенно неудобных местах. Счастье, если узел обнаруживается на поверхности земли или невысоко от нее - как, например, в Киеве, где таких точек целый десяток. Гораздо чаще пучности встречаются под землей или под водой, тогда строительство ТП-станций - целая проблема. В Кимрах, скажем, чтобы воспользоваться ТП-камерой, надо спуститься на пять километров под землю.
        В Москве всего три узла. Центральный - в Екатериновке - всегда страшно загружен. Высотный расположен в стратосфере, на высоте двенадцать километров, - туда добираются самолетами, но пользоваться ими тягомотно: летающую платформу то и дело относит от пучности, и нужно всегда долго ждать, пока пилоты ювелирно подгонят станцию к нужной точке. Наконец, есть ТП-станция в Малаховке. Она размещается на верхушке огромного пилона высотой восемьсот метров.
        Вот как раз этой станцией Филин чаще всего и пользовался. А раздражало его - и всех остальных пассажиров - больше всего то, что ТП-каналы вели себя совершенно непредсказуемо. Сейчас канал открыт (или, говоря языком специалистов, разомкнут), а через три минуты - тю-тю: пространство сомкнулось. Сиди и жди, пока канал откроется снова. Причем это может случиться через пять минут, а может - через двое суток. И ничего не поделаешь - природа!
        Главное же неудобство Малаховской станции заключалось в том, что зал ожидания находился внизу, у подножия пилона. С технической точки зрения это было вполне обоснованно: поди размести помещение на тысячу мест на вершине почти километровой башни, но - только с технической. Человеческая психология с указанным обстоятельством мириться никак не хотела.
        В тот день Иван Данилович добрался до Малаховки на монорельсе. Вошел в здание ТП-станции и обрадовался: канал был открыт. Возле ближайшего регистрационного терминала пассажиров не наблюдалось. Филин подошел к ярко-желтому ящику и сунул в щель свой «вечный» билет. Машина щелкнула. Вытянув билет, Филин увидел, что на нем светится число 1014. Значит, в очереди он был тысяча четырнадцатым. Цифирки мигнули, и вместо четверки загорелась тройка - очередь двигалась.
        Ждать пришлось часа полтора, не меньше. Когда на билете засветилось число 200, Филин, действуя по всем правилам, покинул зал ожидания и направился к подъемникам. Пятьдесят лифтов действовали бесперебойно: за считанные минуты они доставляли пассажиров на восьмисотметровую высоту и выплевывали порции людей в «редуктор» - большой зал на верхушке пилона. По редуктору петляла бесконечная очередь, головой упиравшаяся в малахитовые двери под большим розовым табло. Каждые пять секунд на табло вспыхивала надпись: «Свободно», - и каждые пять секунд очередной пассажир отправлялся в мгновенное путешествие через внепространство.
        Вместе с десятком пассажиров Филин вошел в зеркальную кабину лифта, и подъемник начал стремительный разбег. Секунд через двадцать он вдруг резко затормозил, качнулся и остановился. Свет в кабине погас. Наступила звенящая тишина. Кто-то тоскливо вздохнул. Кто-то тихо выругался.
        Филин поднес к глазам билет. Каждые пять секунд светящееся число уменьшалось на единицу.

165… 164… 163… 162…
        В черноте кабины зажглись и стали двигаться другие зеленоватые огоньки - это остальные пассажиры вытащили билеты и стали разглядывать знаки судьбы.
        Сосед Филина справа тяжело засопел и принялся методично колотить кулаком по кнопкам пульта. Безрезультатно.

131… 130… 129… 128…
        Сосед слева подпрыгнул и закричал:
        - Эй! Кто-нибудь! Мы застряли! Вы слышите? Мы застряли и опаздываем!

93… 92… 91… 90…
        «Черт!» - подумал Филин.

47… 46… 45… 44…
        Его очередь должна была подойти через 3 минуты 40 секунд. Подъем на исправном Лифте занимает 3 минуты 20 секунд.
        - Черт!!! - закричал Филин и тоже ударил кулаком по пульту.
        Вспыхнул свет. Лифт вздрогнул и поехал вниз.
        В секции регистрации Иван Данилович - злой и растрепанный - снова сунул билет в щель терминала. На этот раз компьютер был более милостив: светящийся штамп показывал число 729. Ждать предстояло всего какой-то час.
        Чтобы убить время, Филин, тоскуя, принялся слоняться по залу ожидания, прислушиваясь к праздным разговорам.
        - …А между прочим, один мой сослуживец, Полосатов, через это тепе выговор получил. Он, видите ли, живет-то в Моршанске, у них там с тепе-станциями дело хорошо обстоит, а работаем мы в Крылатском, тренерами. Вот он и прыгает каждый день по два раза: Моршанск - Екатериновка, Екатериновка - Моршанск. А в один прекрасный день мы утром - хвать: нет Полосатова. Туда-сюда, звоним в Моршанск, говорят - отбыл на работу. Ну ничего себе?! Ни хрена не понятно! Через три дня объявляется - бритый такой, чистенький, одеколонистый. Где был, что делал? - спрашиваем. Тут, мол, без тебя пять гонок прошло. Скандал. А он: ничего не знаю, я как вошел в кабину в Моршанске, так в Екатериновке и вышел, никаких трех дней не было, а ровно одна секунда, так что прогул пусть тепе оплачивает. Ну, тепе не тепе, а выговор Полосатову все равно влепили. За моральную недостаточность…
        - …У меня приятель есть, со смешной фамилией Перецуньга. Он как-то варенья наварил - из черешни - жуть как много: десять ведер. Ну, наварил-то он в Бельцах, а доставлять нужно в Москву. Припер ведра на тепе-станцию - уж не знаю, как и дотащил. А народу там мало, сами посудите, что в этих Бельцах делать? Станция, значит, пустая. Ну, Перецуньга решил сэкономить. Дай, думает, я все ведра сразу затащу в кабину - и сам залезу: все дешевле будет. Мол, как-нибудь размещусь. Тут двери открылись, Перецуньга хвать ведро - и в кабину. Вышел за следующим а двери-то и закройся. Уехало, значит, ведро. Правда, Перецуньга этого не заметил: он пока второе ведро тащил - двери открылись. Так все десять ведер перетаскал, только все удивлялся, что места в кабине почему-то много. Потом дошло. Прыгнул в пустую кабину, нажал на кнопку - билет-то он давно к плакетке прикрепил, - выходит в Екатериновке - батюшки! - десять человек стоят перед ним и все в варенье. Морду Перецуньге набили сразу и молча. Оказывается, там что-то с выходными дверями случилось. Механизм, очевидно, заело, вот створки некоторое время и не
открывались. А в приемной кабине ведра за это время составились друг на друга. Потом дверь распахнулась - они и рухнули…
        - А я видел, как одна тетка ковер переправляла. Нет чтобы поставить рулон в кабину торчком и войти следом, так она его через плечо перекинула, примерно так наподобие коромысла, и влезла в камеру. Сама-то поместилась, а полрулона осталось снаружи. Двери закрылись, но не совсем, а телепортация все равно включилась, - по недосмотру, очевидно. Смотрим: полковра здесь, а полковра с теткой улетело…
        - …А вот еще шурин рассказывал - у него одна знакомая работает вместе с неким Петрищевым. Так, по словам Петрищева, его зятя в тепе перепутали.
        - Как это - перепутали?
        - Не может быть - чтобы человека и перепутали!
        - Ну перепутали с кем-то. Зять вышел из кабины - все ахнули. Выше пояса - зять как зять, а ниже - совершенно посторонняя женщина.
        - Ну это вы бросьте! Это прям какие-то провокационные разговоры. Такие штучки вражеская пропаганда подпускает. Нечего на нашу тепе тень наводить. Стыдно! Опоздания бывают, это верно. Каналы охлопываются сплошь и рядом. Даже, бывает, в другую сторону забросят по ошибке - ну, что же поделаешь, техника - она техника и есть, адрес даже человек может перепутать, не то что компьютер. Но вот расчленение - это вы бросьте. Это даже физически невозможно. За такие разговорчики знаете что может быть?..
        - Да?! А вот у меня лично в тепе бумажник пропал. Зашел в кабину в одном пиджаке, а вышел в каком-то чужом - рваном и засаленном. А в моем пиджаке, между прочим, бумажник был. И там - пятьсот пятиалтынных купюр. Это вам не хвост собачий! Я, естественно, к телепортационникам. Так, мол, и так, говорю, отдайте денежки, а не то худо будет. А они тоже этаким манером отвечают: то есть ничего не знаем, это как есть физически невозможно, нечего тут враждебные разговоры разводить. Физически-мизически - не знаю, только бумажник - ку-ку! Вместе с пиджаком…
        - Тоже мне - пиджак!.. Сами вы пиджак. Небось спьяну в тепе полезли вот и поменялись с каким-нибудь деятелем, тоже беспамятным. В какие-нибудь Щигры вас занесло - вот там и поменялись.
        - Что?! Я - спьяну?! Я - пиджак?! Меня - в Щигры?! Да знаешь ты кто после этого, морда перекошенная?!!!
        Назревал скандал с дракой и слезами.
        Рядом хохотали. Кто-то пел. Плакал ребенок. Кашляла старуха. Словом, шла обычная ТП-станционная жизнь.
        Прошел час без четверти. И снова, когда световой счетчик на билете спустился до двухсот, Филин встал и направился к подъемнику. Он успел сделать ровно двадцать шагов. На счете 197 световая метка погасла. Это могло означать только одно - ТП-канал сомкнулся.
        Ивану Даниловичу захотелось выть.
        Снова потянулось ожидание. Вздремнуть не удавалось - каждые пятнадцать минут оживали репродукторы, и нежный, но очень громкий голос дежурной девушки-оператора оповещал:
        - Друзья! По природным причинам канал телепортации временно закрыт. Ждите наших сообщений.
        Наступали сумерки. Наконец канал разомкнулся - ровно на тридцать минут. Триста шестьдесят счастливчиков разлетелись из Малаховки в разные концы. Филин в их число не попал.
        В следующий раз канал открылся поздно ночью. Иван Данилович успел подняться в редуктор, отстоял почти всю очередь наверху - и тоже впустую. Канал закрылся, когда перед Филиным осталось всего три человека.
        Поднялся невообразимый скандал. Впрочем, невообразимым он был только для публики. Сотрудники ТП-станции выдерживали такие шквалы по нескольку раз на день и относились к истерикам с олимпийским спокойствием. Все равно ТП оставалась самым удобным, самым надежным и самым скоростным видом транспорта, и за это самое-самое-самое нужно было платить. Например, временем и нервами пассажиров.
        Филин неистовствовал не больше, но и не меньше остальных. Багровея от натуги, он драл вместе со всеми глотку - выкрикивал что-то бессмысленное, пытался свистеть в четыре пальца или просто тянул басовое безысходное «а-а-а-а-а…»
        Ничего не помогло. Бунтовщиков отправили вниз, и там самые ретивые долго пытали дежурного администратора, задавая ему на разных тонах совершенно резонные вопросы: почему те, у кого отправка уже раз или два срывалась «по природным причинам», должны всякий раз занимать очередь на общих основаниях? Не лучше ли организовать живую очередь? Или доверить самим пассажирам составлять списки?
        Увы, все эти вопросы вдребезги разбивались о бессмысленную улыбку администратора. «Ничего не поделаешь, дорогие друзья, таков порядок, и не нам с вами его менять…»
        Весь дрожа от негодования и возбуждения, Филин уселся в мягкое кресло зала ожидания, вытащил из кармана видео и принялся наговаривать обличительное письмо, полное страсти и недвусмысленного вызова. Наговорив, он прокрутил запись и остался крайне недоволен. На экранчике полный красный человек, с мятой челкой, прилипшей к потному лбу, брызгал слюной и от избытка чувств шепелявил, произнося нечто невразумительное. Эмоции лились через край, но смысл сообщения как-то ускользал. Иван Данилович взял себя в руки, проглотил две таблетки успокоительного и повторил запись. На этот раз получилось лучше, но все равно неудовлетворительно. Трудно было поверить, что явленный на экране сердитый мужчина с прыгающими губами и красными пятнами на щеках и есть известный репортер видеогазеты «Накануне», снискавший популярность у миллионов зрителей.
        Филин снова проглотил две успокоительные таблетки и опять повторил запись. А потом неожиданно заснул и на удивление безмятежно проспал четыре часа.
        Когда он проснулся, в зале ожидания не было никого. Никого. На ТП-станциях это случалось крайне редко. Видимо, пока Иван Данилович спал, ТП-канал открылся и принял всех желающих. А ночных пассажиров не нашлось.
        Филин - в который раз! - сунул билет в щель регистрационного терминала. А вытащив - обомлел. На билете горела цифра 1. В очереди он был первым! Такого Филин тоже никогда не испытывал.
        Донельзя удивленный и обрадованный (хотя чему тут радоваться полсуток провел на ТП-станции!), Иван Данилович опрометью бросился к подъемникам. Все пятьдесят лифтовых кабин стояли, гостеприимно распахнув двери навстречу Филину. Он влетел в первый попавшийся подъемник. Двери автоматически закрылись, и кабина полетела вверх.
        «Только бы не закрылся канал, только бы не закрылся канал», - как заклинание твердил про себя Филин.
        Канал не закрылся. Вместо этого на полпути остановился лифт.
        - Опять?!! - мертвея, завизжал Филин.
        Двери распахнулись, открыв какое-то темное пространство, и в подъемник вошел человек.
        Филин замер, словно под пистолетом.
        Он понятия не имел, что между подножием пилона и его вершиной - на этой восьмисотметровой вертикали - может существовать какая-то жизнедеятельность.
        Нет, это, конечно, подразумевалось, что ТП должна обслуживать хитроумнейшая техника, что одно только энергетическое хозяйство - это какая-нибудь невообразимая электростанция мощностью в одну небольшую звезду, но как-то принято было считать, что вся эта машинерия размещена под землей, на многих этажах, уходящих в недра, пилон же - исключительно несущая конструкция, высоченная ферма, заключенная в ветропоглощающую оболочку. А тут - на тебе! Оказывается, и в пилоне есть этажи и там разгуливают люди.
        - Ты кто? - спросил вошедший.
        - Филин, - ответил Филин.
        - Отлично, - почему-то обрадовался незнакомец. - А то я думал тюфяк.
        - Как? - удивился Иван Данилович.
        - Я говорю - думал, сюда какого-нибудь тюфяка дуриком занесло. Ты что, глухой?
        - Нет, - обиделся Филин, - не глухой.
        - То-то же. А я - Сыч.
        - Очень приятно, - пробормотал Филин, а про себя подумал, что ничего приятного, или, напротив, неприятного, здесь нет: просто встретились два человека с птичьими фамилиями - редко, но бывает. Причем у одного - Филина - фамилия вовсе и не птичья, к птице филину она никакого отношения не имеет, разве что звучит так: омонимия полная. А все объясняется тем, что кто-то из предков Филина носил простецкое имя Филя. Филин хотел было поделиться своими генеалогическими откровениями с Сычом, но тот, видимо, вовсе не привык, чтобы его перебивали.
        - Чудной какой! - изумился Сыч. - Ты что это не по форме отвечаешь?
        - Виноват… - промямлил Филин. Он хотел сказать: «Виноват, не понял?» - но Сыч не дослушал.
        - Вот, правильно. Да-а, многое еще у нас не соблюдают Уложение. Но ничего - приучим. Москва не сразу строилась. Ты мне как должен был ответить? Ты мне должен был ответить: «Вот и хорошо, на одной ветке не скучно будет».
        - На одной ветке не скучно будет, - тупо повторил Филин.
        - Молодец! - восхитился Сыч. - Головка тыковкой - быть тебе генералом! А где Чиж?
        Тут Филин вовсе перестал что-либо понимать. Действительно, у него был такой друг - Чиж, еще со школьных времен. Только он давно уже не Чиж, а Константин Мгерович Чижиков, уважаемый человек, директор магазина по продаже ретро-холодильников - вещей в быту бесполезных, но в интерьере незаменимых.
        Интересно, откуда этот Сыч знает Чижа? Или он имеет в виду кого-то другого? И что это за странный тропизм к птичьим фамилиям?
        - В Москве, где же еще? - на всякий случай ответил Филин.
        - Это плохо, - огорчился Сыч. - Это очень плохо. Вдвоем нам не справиться.
        - С чем? - поразился Филин, у которого и в мыслях не было присоединиться к незнакомому, да еще тыкающему Сычу в каком-либо начинании.
        - Опять! - сверкнул глазами Сыч. - Уложение должно знать назубок! Есть вещи, о которых не спрашивают. Поехали.
        Он махнул рукой в сторону пульта, и лифт понесся вверх.
        Выйдя из подъемника, Сыч и Филин по прямой пересекли пустой редуктор и остановились перед малахитовыми дверями. Филина охватила какая-то необъяснимая апатия. То ли ему уже смертельно надоела вся эта катавасия с ТП, то ли сказывалась усталость, да ведь и не привык он вот так проводить ночи - в полудреме, в раздражении, в ярости и снова в полудреме. Поначалу Иван Данилович совсем уже было собрался объяснить Сычу, что им не по пути, что никакого Уложения он не знает и вообще слышит о нем впервые в жизни, что он корреспондент «Накануне» и отправляется по наказу зрителей в Тотьму, где завтра будет праздноваться юбилей льнозавода… - но почему-то спохватился и прикусил язык. Сыч шагал по редуктору чуть впереди, и его уверенная спина выражала полнейшее пренебрежение к личным проблемам Филина.
        Малахитовые двери раскрылись. И тут произошло поразительное. Сыч полуобернулся, зацепил Ивана Даниловича за рукав, толкнул, пропуская вперед, в кабину, а затем вошел сам.
        Это было вопиющее нарушение правил. Во всех инструкциях и предписаниях было красным шрифтом выделено: «Вход в ТП-кабину разрешается ТОЛЬКО ОДНОМУ пассажиру с кладью весом НЕ БОЛЕЕ 30кг. Пребывание в ТП-кабине пассажиров в количестве двух и более человек запрещено!» Выражено хоть и канцелярским языком, зато предельно ясно. А сейчас их было в кабине двое, и безапелляционного Сыча это обстоятельство нисколько не смущало.
        В тесной кабине они еле-еле разместились: стояли живот к животу, дышали и смотрели друг другу в глаза - Сыч отсутствующе, Филин со страхом. Сыч вынул из кармана билет и приложил к адресной плакетке. Иван Данилович похолодел и закрыл глаза. Вот сейчас и случится то, о чем порой шепчутся в очередях ТП-пассажиры. Где-нибудь черт-те где откроется ТП-кабина, и оттуда вывалится тело: верх - Филина, низ - Сыча. Или наоборот: верх Сыча, а нижняя часть - Филина. Или совсем наоборот: левая половина Филина, а правая - Сыча.
        Однако ничего страшного не произошло. Вообще не произошло ничего неожиданного. Как обычно, выходные двери раскрылись, и на двух пассажиров пахнуло ароматом влажной тропической оранжереи, к которому примешивался густой запах дорогих духов. Все, что Филин успел разглядеть в проеме, это пышные изумрудные заросли, усеянные крупными цветами, песчаную дорожку и группку в высшей степени легко одетых девушек, с хриплым смехом бежавших куда-то вбок. За ними, протягивая с вожделением руки, спешил совершенно голый мужчина - пузатый и лысый.
        - Дьявол! Не туда! - выкрикнул Сыч. - Назад! Тебе сюда нельзя. Вот гады, сколько раз говорилось, чтобы адрес четко пропечатывали. Разжалую всех! - Он впился взглядом в обмякшее лицо Ивана Даниловича. - Забудь, что видел. Понял? Для собственного же счастья - забудь!
        Сыч плотнее прижал свой билет к плакетке и даже пристукнул кулаком. Двери захлопнулись и тут же отворились.
        На этот раз перед пассажирами оказалась большая комната - совершенно пустая и необжитая. За окном голубело небо. Направо была дверь, в противоположной стене - еще одна.
        - Ничего не понимаю, - бормотал Сыч. - Неужели опять промах? Адресоналадчика убью!
        Они обследовали помещение и выяснили, что попали в стандартную пятикомнатную квартиру в новом доме, куда еще никто не въехал. Тяжелая металлическая дверь, очевидно, вела на лестничную площадку. Дверь была закрыта наглухо - по крайней мере, из шести сенсорных устройств не работало ни одно.
        Сыч и Филин выглянули в окно - там была двадцатипятиэтажная пропасть. Панорама крыш не давала никаких подсказок. Ни Сычу, ни Филину этот город не был знаком.
        Иван Данилович пощелкал выключателями - свет не горел, ни один прибор не работал, воды в кранах не было. Очевидно, энергию еще не подключили. Неудачники вернулись в комнату с ТП-кабиной. И здесь их ждало полное и окончательное фиаско. Розовая полоса над зеленой дверью погасла. ТП-канал сомкнулся на неопределенный срок.
        - Влипли, - резюмировал Сыч. - Если канал хрюкнулся надолго - помрем мы тут.
        - А разве бывают квартиры с ТП-кабинами? - вдруг задал Филин вопрос, который волновал его с первых же минут пребывания в нежилом доме. - Что-то я о частной ТП еще не слышал.
        - Ну-ка, ну-ка, - Сыч посмотрел на Ивана Даниловича с неподдельным интересом. - А о чем ты вообще слышал? Ты, я вижу, совсем сосунок, хотя и дядя. Или прикидываешься? Давай тогда по порядку. Каков стаж? Кто рекомендовал? Как твоя фамилия? Моя, например, - Жабрев. Прозвание - Сыч. А тебя как величают в миру?
        - Филин.
        - Нет, погоди, - забеспокоился Сыч. - Это прозвание, а я тебя про фамилию спрашиваю.
        - Да Филин же! - теряя терпение, воскликнул Иван Данилович. И рассказал наконец о своей родословной, о далеком предке Филе, о друге детства Константине Чижикове и даже о дальней родственнице по фамилии Синицына.
        Сыч-Жабрев несколько раз порывался перебить, но удерживал себя. Когда Филин закончил, странный человек с двумя фамилиями заходил по пустой комнате.
        - Ну, дела! - наконец вымолвил Жабрев. - Значит, ты не наш? Не ТИП?
        - Может быть, и тип, кто знает, но не ваш, это уж точно, - нашелся Иван Данилович.
        - Я имею в виду - не телепортировщик?
        - Упаси, Господи. Даже отдаленного отношения не имею.
        - Ну что же, плохо твое дело, Филин. Придется тебя убить.
        - Как?!! - ошалел Иван Данилович. - Убить?!!
        - Да уж. Обознатушка вышла. А теперь ты слишком много знаешь.
        - Но послушайте, сейчас ведь не средние века. Как это - убить? И потом, что значит - много знаю? Я ничего не знаю и ничего не понимаю. Сами втравили в историю, завезли черт знает куда, а теперь «убить»!
        - Как убить - это моя забота…
        - Я буду кричать!
        - Это пожалуйста, это на здоровье. Дом-то пустой.
        - Я буду сопротивляться.
        - Бесполезно.
        - Вас поймают с поличным, убийца!
        - Вот здесь ты, к сожалению, прав, Филин. На твое счастье, я абсолютно не представляю, куда мы попали. И что это за город. Возни с тобой немного, а риска - чересчур, В любой момент канал заработает и сюда может кто-нибудь ввалиться. Так что живи пока…
        «ТОПка (от ТОП-теле (см.), лат. омни - „все“ и портация (см.) - ручной телепортационный прибор, приемопередатчик. Приемник предназнач. для преобразования волновых внепространственных пакетов в материальные тела, передатчик осуществляет перенос любого материального тела из любой заданной точки пространства-времени в любую другую точку пространства-времени вне зависимости от наличия „твердых“ ТП-каналов (так наз. спонтанная ТП). Линейные размеры переносимого тела определяются мощностью Т.Вес лучших образцов Т. - до 700г. Об энергетическом базисе ТП см.: Вакуум. Энергия вакуума и Энергия ТП». ТП-энциклопедия. М. 114. С.699
        Жизнь современного человека, помещенного в изолированное пространство и лишенного благ цивилизации, очень быстро превращается в подлинный ад. Каждый может убедиться в этом, если вынесет из квартиры всю обстановку, заколотит входную дверь крест-накрест досками и перекроет воду, электроэнергию, газ (для тех, кто еще пользуется столь архаичным видом удобств) и линию подачи пищи.
        Помыться - невозможно, побриться - тоже, ни тебе спустить воду в унитазе, ни даже (тысяча извинений!) подтереться. Не говоря уже о том, что есть и пить нечего, обогреться нечем. Прямо ложись и помирай.
        Примерно такое настроение было у Филина и Сыча на третий день их вынужденного заточения. Муки голода были нестерпимыми, жажда доводила до исступления, санитарно-гигиенические лишения помрачали разум.
        Помимо всего прочего Ивана Даниловича изматывали ночные кошмары. Ему все мерещилось, что Сыч набрасывается на него и душит, закручивая на шее гарроту из связанных носков. Жабрев, напротив, спал как младенец, но каждые полчаса вскакивал от кузнечно-прессового храпа Филина. С утра до вечера невольники - осунувшиеся, небритые, измятые от спанья на голом полу - бродили по пяти комнатам, стараясь не попадаться друг другу на глаза.
        Самое же занятное в этой истории то, что по мере продолжения пытки изоляцией Филин и Жабрев-Сыч начали испытывать друг к другу совершенно необъяснимую симпатию. Вероятно, муки все же сближают, а отсутствие благ цивилизации закаляет волю и вырабатывает терпение.
        - Послушайте, Жабрев, а отчего бы нам не поговорить? - спросил Иван Данилович на исходе третьего дня заточения.
        - Охотно, - откликнулся Сыч. - Я и сам хотел просить вас об этом. Почему-то Жабрев заговорил на «вы», подтверждая не совсем справедливый тезис, что культура поведения выковывается обстоятельствами.
        - Скажите все-таки, - продолжал Филин, - почему вы обещали меня убить?
        - Потому, что так велит Уложение, - невразумительно объяснил Жабрев. И вдруг его прорвало. В течение часа говорил только Сыч. Филин же смятенно молчал, стараясь переварить и усвоить информацию, о существовании которой он - опытный журналист - даже и не подозревал.
        - Знаете ли вы, что великий Порочин - Порочин, о котором написаны книги и которому посвящены статьи в энциклопедиях, гениальный Порочин, открывший телепортацию, - так вот, знаете ли вы, что этот человек сделал свое открытие совершенно случайно?! Он был простым инженером и любил мастерить на дому. Как-то раз Порочин собирал в кухне установку для получения «легкой» воды. Опробуя, он подключил ее к сети не напрямую, а через кухонный комбайн. Кухонный комбайн исчез вместе с частью стены. Самым непредвиденным образом Порочин проколол пучность пространства. Он жил тогда в Екатериновке. Теперь там Центральный московский ТП-узел. Если бы Порочин жил в Черепкове или Троице-Лыкове, да хоть бы и в той же Екатериновке, только в десяти метрах левее или правее, или выше, или ниже, ничего не произошло бы. И, может статься, человечество до сих пор не познакомилось бы с телепортацией. Да, такой вот казус с инженером Порочиным.
        Вы, может быть, хотите сказать (Иван Данилович ничего не хотел сказать), что Эйнштейн, мол, тоже был простым служащим патентного бюро, зато впоследствии стал гениальным ученым. Так то Эйнштейн. А Порочин не захотел развивать телепортацию. За него это сделали другие. Порочин остаток жизни почивал на лаврах и стриг купоны, и вместо первого ученого страны он стал первым ТИПом. Вот откуда все и пошло.
        Что, вы не знаете, кто такие ТИПы? Ну, вы меня удивляете. Я думал, это все знают, только помалкивают.
        Тогда слушайте. Когда тепе только родилось, первые кабины работали либо на прием, либо только на передачу. Совмещенные установки появились позднее. Причем откуда идет прием или куда можно передать «посылку» - было решительно неизвестно. В географии узлов и пучностей пространства не разбирался в ту пору еще ни один человек в мире. Разработчики и экспериментаторы действовали вслепую.
        Например, так. Включали приемную кабину, выводили ее на режим и смотрели, что появляется в рабочем объеме. Скажем, в кабине возникала колесная пара с подвеской и кусок рельсового пути со шпалами. Специальная группа потом выясняла, где на железной дороге пострадал вагон. Если вагон находили - хорошо: можно было зафиксировать - в таком-то пункте располагается узел пространства. Разумеется, в кабинах появлялись не только колесные пары. Чего только не попадалось! Один раз во внепространстве выловили даже контейнер с золотыми слитками. Хорошо еще, что довольно быстро определили, откуда он. А то в Ухте уже уголовное дело завели… Впрочем, слитков в контейнере все равно оказалось меньше, чем полагалось быть. Но это уже другой разговор… Так или иначе, но с чьей-то легкой руки работу ТП-кабин в режиме свободного поиска стали называть телеискательством, а специалистов по такому режиму - телеискателями пространства, или ТИПами.
        Другая большая группа экспериментаторов работала с передающими кабинами. Смысл примерно тот же. В камеру закладывали какую-нибудь «посылку» - например, штабель кирпичей - и врубали питание. Кирпичи исчезали, а потом откуда-нибудь поступал сигнал: так, мол, и так, в Бутурлиновке прошел кирпичный дождь. Опять-таки понятно: значит, там искомая пучность пространства, а между ней и передающей камерой - прямой внепространственный канал. В этой сфере тоже бывали накладки. Как-то раз у экспериментатора под рукой никакой дряни не оказалось - ни кирпичей, ни макулатуры, ни старого рванья. Он, ради шутки, возьми дубленку своего шефа и сунь в кабину - мол, все равно где-нибудь найдется. Не нашлась. Подняли органы, уволили экспериментатора… Нет, не нашлась…
        Потом изобрели совмещенные установки, разобрались с географией пучностей и узлов, понаставили всюду ТП-кабины, обустроили ТП-станции, а словечко ТИПы осталось. И даже превратилось в некое подобие звания.
        Мы, ТИПы, - элита телепортировщиков. Занимаем главенствующие посты, обеспечиваем должную очередность переноса людей и грузов, готовим смену. А все прочие - это, так сказать, средний класс, технический персонал, сфера обслуживания. Энергетика, надежность, бесперебойность, точная адресация, компьютерная сеть - это все по их части.
        ТИПы подчиняются Уложению. У нас очень строгие правила приема и режима. Молодежь проходит стажировку и суровые испытания, по итогам которых специальная комиссия определяет, достойны ли кандидаты присвоения им званий и прозваний. Звания у нас по армейскому образцу. А иерархия прозваний строится по зооморфологическому принципу. Я, например, принадлежу к классу птиц - это очевидно. Те два салажонка, которых я поджидал в Малаховке, - мои новенькие подопечные, они только-только сдали экзамены, и им присвоены птичьи прозвания. Есть еще, разумеется, классы млекопитающих, земноводных, рыб, насекомых, паукообразных, - все как в природе.
        - Так вы что же - действительно ждали Филина? - впервые в течение монолога Жабрева подал голос изумленный Иван Данилович.
        - Не совсем. В видеонаряде, что я получил от старшего по классу, значились Чиж и Неясыть. В сущности, вы - моя персональная ошибка, и за это я еще получу строжайшее взыскание. Почему-то мной на несколько секунд овладело легкомыслие. А, подумал я, Филин или Неясыть - какая разница? Наверное, в наряде напутали. Словом, махнул рукой - и, конечно же, поплатился за это.
        - По-моему, это я поплатился, а не вы, - заметил Филин. - Я ведь мог и инфаркт получить, когда услышал, что приговорен к смерти.
        - Еще не поздно, - мрачно изрек Жабрев.
        - Что не поздно?
        - Получить инфаркт.
        - Почему? - насторожился Филин.
        - Да потому, что приговор никто не отменял. Вы что думаете, я просто так, ради красивых глаз вам тут басни рассказываю? Нет, я отлично знаю, что вы уже никогда никому ничего не сможете поведать об изнаночной стороне тепе. Наши отношения по-прежнему регулируются Уложением. Впрочем, вы мне симпатичны. Поэтому я сформулирую перспективу вашей судьбы более мягко. Перед вами дилемма: либо вы становитесь членом ТП-системы, либо… увы, все тот же прежний вариант.
        - Слушайте, но ведь это шантаж?! - возмутился Филин.
        - А что мне прикажете делать? - пожал плечами Жабрев. - Выбирайте. Только не думайте слишком долго. В одном случае вы теряете все, включая жизнь, во втором не теряете ничего, кроме ложной щепетильности, а приобретаете оччень многое. Поверьте мне.
        - Я буду думать. - Иван Данилович лег на пол и отвернулся к стене.
        Долгое время он не издавал ни звука, и Жабрев уже подумал, - что Филин заснул, как вдруг тот приподнялся на локте и, обращаясь к стене, спросил:
        - А что это за задание, которое вы должны были выполнить вместе с Чижом и Неясытью? Что-нибудь сложное, раз вдвоем было не справиться?
        - Вообще говоря, я могу не отвечать на ваш вопрос. Смысл заданий доступен лишь посвященным. Но я все-таки объясню - считайте это авансом под ваше решение. Мы должны были войти в выходные двери грузовой ТП-камеры - она, вы знаете, располагается по соседству с пассажирской ТП-кабиной, взять один весьма увесистый ящик, спустить на лифте, выволочь в зал, затем снова затащить в лифт, поднять в грузовой редуктор, перенести в грузовую камеру, уже воспользовавшись входными дверями, и только потом отправить по адресу.
        - Зачем такие сложные манипуляции? - Иван Данилович отвернулся от стены и недоверчиво уставился на Жабрева.
        - В тепе много хитростей. Эта - лишь одна из многих. Кто-то отправляет из пункта А в пункт Б какое-нибудь барахло - например ящик ветоши, А некто посторонний хочет, чтобы эта ветошь попала в пункт В.Что для этого требуется? Требуются ТИПы. Как вы хорошо знаете, ТП-кабина оборудована двумя дверями - входными и выходными. Функции их меняются, но для пассажира есть непреложное правило: если ты вошел в одну дверь, то выходишь обязательно через другую. То же - и с грузами. Только после закрытия входной двери вовсе не обязательно отправлять кабину. Можно тут же открыть выходные двери и вытащить груз с другой стороны. А уж ТИПы позаботятся, чтобы внешне это выглядело как отправка: розовое табло и прочее.
        - Значит - кража? - Филин почесал переносицу.
        - Ну зачем же так грубо? Просто переадресовка.
        - А как же получатель в пункте Б?
        - О, это элементарно. Вы когда-нибудь видели внепространство? И я не видел. И получатель в пункте Б не видел. И никто на свете. А внепространство - это очень коварная штука. Оно самопроизвольно смыкается, размыкается, - словом, ведет себя своенравно и непредсказуемо. Иногда глотает грузы. Людей вот не глотает - иначе никто не пользовался бы телепортацией, - а грузы, экая жалость, порой исчезают. Ничего не попишешь - природа!
        - И что же, высокопоставленные ТИПы вроде вас не гнушаются грязной работой - перетаскиванием ящиков, беготней по лифтам?
        - Ну что вы! Обижаете. Это работа для стажеров, кандидатов, новичков. А руководит, конечно, старший по званию.
        Филин думал всю ночь и все следующее утро. А в полдень четвертого дня - полумертвый от жажды и голода - он дал Жабреву согласие.
        Вечером разомкнулся ТП-канал. В кабину телепортации вошел уже не просто видеожурналист Филин, а ТП-кандидат первой категории.
        Иван Данилович еще не знал, что эти четверо суток провел не в незнакомом городе, а во все той же Москве. Новый кооператив «ТИП», построенный в Капотне, предоставлял ТП-услуги в виде персональных кабин всем новоселам. Надо ли говорить, что среди будущих новоселов не было ни одного, кто не принадлежал к ТИПам.
        Словом, Жабрев говорил истинную правду. У тепе действительно много хитростей. И Филину предстояло хорошо потрудиться, чтобы разобраться в них досконально.
        Жабрев… Сейчас, когда Иван Данилович висел в неизвест…
        …рить честно, папка, сначала я испугался. Сначала я очень испугался. Ужас как. Ну представь - еще несколько часов назад все было превосходно. Мы с мамой играли на компьютере в «Пикник на обочине». Я трижды добирался до Золотого шара - удивительное везенье. Потом легли спать.
        Вдруг - посреди ночи - все как задрожит, как задрожит! Бац! - и квартиры нашей нет. Чернота. В голове свист. Удушье. И тут же свет какой-то неясный, убийственный запах гнили, и я лечу в какую-то жижу. Брызги, вонючие ошметки во все стороны, я начинаю тонуть.
        Ну не тонуть - погружаться. Минуты две я барахтался, наконец вылез на кочку. Нет, кочкой ее назвать сложно.
        Нечто мягкое, но не вязкое, не липкое, не хищное - на глубине полуметра. Сесть нельзя, зато можно стоять и осматриваться.
        Ты меня, конечно, извини, папка, но осматриваться я начал не сразу. Сразу меня начало рвать. И вовсе не стыдно. Тут любого затошнит - такая вонь стояла. А потом я к этой гнили как-то привык, притерпелся, что ли, испуг тоже пропал - вот тогда я и начал вертеть головой.
        Каким-то чудом меня занесло в дремучее-предремучее болото. Можно так сказать - дремучее болото? Мне кажется, можно. Видел бы ты это болото - еще не так выразился бы.
        Насчет «чуда» - это я, конечно, загнул. Для малышей, может, и «чудо», а мне сразу все стало ясно. Верно, кто-то надо мной пошутил. Нехорошо так пошутил. Навел ТОПку, набрал наобум какой-нибудь адрес - и нажал курок. Откуда я знаю про ТОПки? Ты меня, папка, опять же извини, но ты сам виноват: прячешь свои ТОПки очень примитивно. Я уже много раз их в руках вертел.
        Словом, очень плохая шутка. У меня-то ведь ТОПки с собой нет. Ну попадись мне этот шутник!
        Вода в болоте была зеленоватая, с какими-то синими плавучими комьями. Над водой стоял рыжий слоистый туман, так что с видимостью дело обстояло плохо. Метрах в тридцати еще можно было что-то разглядеть: на границе поля зрения колыхались какие-то растения - то ли безлистые деревья, то ли гигантская трава, а может, и древовидные папоротники, - но дальше все растворялось в рыжем киселе.
        Я никак не мог понять, папка, почему эти травянистые деревья качаются. Ветра-то над болотом не было никакого.
        Туман стоял совершенно неподвижно, только слои его медленно перемешивались, а деревья колыхались. Лишь позднее я подумал, что все это напоминало, будто в глубинах гнилой жижи шевелилось какое-то колоссальное животное. И хорошо, что это я позднее подумал. Потому что тогда, на болоте, от такой мысли я вполне мог поддаться панике.
        Впрочем, если даже подводное чудовище там и водилось, на жиже это никак не отражалось: поверхность ее была абсолютно ровной. Ни волн, ни кругов на воде, ни приливов-отливов. Только бегала какая-то мелкая живность: издалека - вроде бы водомерки, а вблизи рассмотришь удивительно: маленькие такие крабики с четырьмя клешнями.
        И ведь не проваливались в жижу - резво бегали, хватали что-то невидимое с поверхности и быстро-быстро жевали.
        Да, еще летали мухи. Ну, может, и не мухи. В общем, крылатые насекомые. Сначала я подумал: они туманом питаются. Честное слово: летит такая муха сквозь туман, а за ней спиральный ход остается, словно она дыру в этом рыжем киселе проедает. Потом одна такая муха - размером с хорошего шмеля - мне на руку села. Я даже охнуть не успел, а она деловито проткнула всеми четырьмя лапками кожу боли никакой! - и стала наливаться моей кровью. Да как быстро! За две-три секунды раздулась до величины теннисного шарика. Я сбил ее другой рукой - она шмякнулась в жижу и… утонула. Ушла на дно. Если, конечно, у этого болота было что-то такое, что можно назвать дном.
        Поверхность зеленого сусла при этом не шелохнулась.
        Вот, папка, когда мне опять стало страшно. Ведь если налетит с полсотни таких мух - во мне и крови не останется. Я принялся обдумывать, как же выбраться из этого болота.
        Но, видно, кто-то обо мне всерьез заботился. Воздух задрожал, задвигался, в жиже - с оглушительными хлопками стали появляться большие воронки. Словно по мне кто-то принялся палить гигантскими воздушными пузырями. Причем весьма прицельно. Воронки все ближе, ближе. Вдруг - хлоп! - и опять в глазах черно. Опять свист. Кратковременное удушье. Потеря орие…
        …ном пространстве в абсолютной черноте, перед его глазами во всех подробностях вставало это ненавистное лицо. Возник бы он сейчас перед Филиным въяве - не ушел бы живым. Иван Данилович со сладострастием представлял в мечтах, как стискивает руки на шее Сыча, или крепко возит его мордой по кирпичной стене, или медленно погружает в ванну с кислотой. Не было такой казни, которую Филин не вспомнил бы и не применил к воображаемому подонку.
        Что было совсем плохо - Иван Данилович не мог вести счет времени. Он даже приблизительно не ориентировался, как долго он висит в темноте минуты или часы. Это было пространство без времени.
        И тут начало подкрадываться удушье.
        Сначала пришло ощущение дискомфорта. Усилилось чувство тревоги, чуть быстрее заколотилось сердце. Появилась легкая одышка. Затем по телу прошла волна испарины. Дышать стало ощутимо труднее. Сердце дернулось и выдало экстрасистолу. Пот сразу стал холодным. Он теперь лил не переставая холодный липкий пот страха перед смертью.
        Воздуха не хватало. Сердце уже не билось, а трещало в груди. Судорожно разинув рот, Филин извивался в конвульсиях - и ничто на свете не могло ему помочь. Сердечных средств с собой не было, ветерка не ожидалось, а кондишен в этом пространстве, очевидно, не предусматривался.
        «Все, умираю…» - подумал Иван Данилович. Затем еще раз: «Все, умираю…» И еще: «Умираю…» А потеем и эта мысль расползлась на рваные клочья. Сознание залил черный, обжигающий льдом ужас, паучий смертный страх, не имеющий ни эмоциональной окраски, ни словесного выражения и сравнимый лишь с кошмаром нечаянного убийства.
        Сознание…
        …сле второго переноса, папка, я уже твердо знал, что это никакие не шутки. Кто-то властно и целенаправленно бросал меня из одной среды в другую - словно играл с котенком, привязав к леске фантик, словно дергал за нитки марионетки. Я не знаю, чем я заслужил все это или в чем провинился. Может быть, невидимый кукловод испытывал меня столь странным образом. Может быть, кто-то пытался сломить меня. Может - запугивал. Я, наверное, этого никогда не установлю. Но, по крайней мере, я выстоял. Не сломался и не струсил. Ты, папка, хорошо воспитал меня.
        Вторым броском меня переправили в ледяную пустыню.
        Над головой висело низкое закопченное небо, к которому прилипли сахарные крупинки звезд, а вокруг расстилался… как бы это выразиться… не бурелом, а ледолом. Торосы, глыбы льда, изломы, сугробы, трещины… Было очень холодно. Не настолько холодно, чтобы нельзя было терпеть, но я физически ощущал, как из тела уходит тепло.
        Какие-нибудь полчаса - и я превращусь в сосульку, стану еще одной драгоценностью в этом ломбарде ледяных сокровищ.
        Выход, папка, был только один. Я схватил полупрозрачную темную глыбу размером с виолончель, поднял над головой и с натугой швырнул на острые изломы. Глыба рассыпалась на тысячи сверкающих осколков. Я поднял еще глыбу и тоже бросил. Через десять минут я уже был мокрый от пота, моя одежда исходила паром - хотя какая это одежда: ночная пижама! - но я не останавливался: все бил и бил лед, отчетливо понимая, что даже короткая передышка равносильна смерти. Да, я знал: если спасение не придет в ближайшие полчаса, я погибну - от перенапряжения ли, от холода или от крупозной пневмонии. Но неужели я должен был ждать смерти сложа руки?
        У меня немели пальцы, ноги дрожали от частых приседаний, но я продолжал ломать лед. Вдруг краем глаза я заметил движение. Что-то мелькнуло среди бутылочно-зеленых глыб. Я присмотрелся. У подножия невысокого тороса извивался огромный кольчатый червь. Маслянисто-блестящее тело его - казалось, собранное из тысячи колец - достигало метров пяти в длину, а толщиной эта тварь была - с футбольный мяч. Голова чудовища как таковая отсутствовала, но безглазый передний конец тела открывался огромной зубастой пастью, в которую вполне могла войти моя нога целиком. Или голова.
        Отвратительно извиваясь, червь довольно быстро полз по направлению ко мне. Я не стал дожидаться, пока он доползет, и пустился в бегство.
        И сразу же увидел еще одного червя - метрах в двадцати впереди. Этот гад был куда больше в размерах. А чуть дальше - третий. И четвертый…
        Меня затрясло. Все видимое пространство вокруг кишело чудовищными червями, которые, похоже, сползались ко мне. Словно я был долгожданной приманкой или самым аппетитным лакомством на свете.
        Я продолжал бег, но теперь это было движение по какой-то немыслимой кривой. В голове словно включился компьютер: я оценивают расстояние до ближайшего гада, огибал его, держась как можно дальше, потом засекал следующего червя, снова менял направление, ловил взглядом двух-трех чудовищ, избирал оптимальный путь - и так я несся без цели, без плана спасения, без логики - иной, кроме логики автомата.
        А потом, папка, я заметил впереди большой синеватый торос с плоской вершиной. Он был похож на тепуи в миниатюре - на те столовые горы в Южной Америке, которые я не раз видел в географических видеофильмах. Может быть, мне это сравнение пришло в голову позднее, а тогда я увидел и оценил почти отвесные стены тороса, прикинул высоту - больше трех метров - и понял, что это хоть какой-то, но шанс. Я подбежал к торосу и, не помня себя от страха и ненависти к тем, кто вздумал вершить мою судьбу, полез наверх. До сих пор не знаю, как мне это удалось. Я впивался в лед ногтями, зубами, сбивал колени и локти, срывался, но снова припадал к стене - карабкался все выше, выше, выше, выше…
        И вот я на торосе. Ровная, как видеоэкран, поверхность. Во все стороны - ледяной лом. И множество поблескивающих кольчатых тел, ползущих к торосу. Стоп, папка, почему - поблескивающих? Ведь сначала была ночь, это я отчетливо вижу, а потом она сменилась каким-то невообразимым временем суток. Помнится, меня это поразило. Не сразу, правда, но поразило: солнца нет, но и облаков нет, и темнота ушла - какая-то светящаяся дымка затянула небо, и это немного напоминало ту волшебную пору московского зимнего дня, когда только-только начинают сгущаться сумерки.
        И все же - поблескивающие кольца червей. Откуда взялся этот блеск? Может быть, электрические разряды?.. Нет, папка, тогда я об этом не думал. Не до того было, честное слово. А думал я - ты удивишься! - об экологии. Клянусь! Вот не сойти мне с этого места - я трясся от страха на вершине тороса, но при этом думал: что за психованная экология в этой идиотской ледяной пустыне?! Обитают здесь какие-то гигантские черви - пяти-, семи-, чуть ли не десятиметровые. А другой живности вроде не видно. Чем же питаются эти гады? Друг другом? Нецелесообразно - природа такого не потерпит. Воздухом? Сказочки. Вон как они прытко передвигаются - что за метаболизм у этих червей?
        И тут же на этот вопрос я получил ответ - нет, скорее, намек на ответ. Одна из тварей доползла до подножия тороса и с ходу… вгрызлась в лед. Даже крошки полетели. Судя по всему, ротовой аппарат гада работал как отличная буровая головка. Червь исчезал во льду очень быстро - скорость его почти не снизилась, словно он шел сквозь пломбир. А блеск кольчатой шкуры усилился в несколько раз. Может, черви используют энергию водородных связей воды? Не знаю, не знаю…
        Еще один червь впился в торос. Потом еще и еще. Вдруг меня словно током ударило. Я осознал, что гады как угодно могут менять направление в толщине льда. И если они стремятся добраться до меня, то сейчас, наверное, идут вверх.
        И точно. Словно мина взорвалась - выбив султан ледяной крошки, из тороса вертикально вверх вылетел червь.
        Я не стал дожидаться, когда эта орава накинется на меня.
        Да, папка, я пошел на самоубийство. А что мне оставалось делать? Наверное, в ту секунду я повзрослел лет на двадцать.
        Сделав глубокий вдох, я обхватил плечи руками и головой вниз броси…
        …возвращалось к Филину - словно поднималось сквозь водяную толщу из невообразимой глубины. Сначала он даже не понял, что возвращается сознание. Просто была дикая головная боль - и никаких воспоминаний, никаких ассоциаций, ни даже тени прозрения: кто я? где я? зачем я? Адская боль - и первый проблеск сознания: мысль о том, что боль эта - головная.
        Потом пришло ощущение тела и пространства: вот руки, вот ноги, я лежу на спине, подо мной неровная поверхность, в правый бок вливается какой-то тупой предмет, дышать можно, но трудно - высокая влажность, очень душно, лоб, щеки, шея, грудь в поту, глаза закрыты, под веками зеленый сумрак.
        В довершение всего пришло сознание собственного «я»: да-да-да, я Филин, Иван Данилович Филин, журналист, корреспондент видеогазеты «Накануне», у меня была схватка с ТИПами на ТОПках, потом чернота, удушье, смерть… Нет, не смерть… Я лежу на какой-то неудобной штуковине в каком-то неудобном месте, у меня раскалывается голова, но я размышляю значит, живу…
        Филин открыл глаза. Зеленый сумрак мерещился ему неспроста. Он лежал в густом лесу - даже так: в джунглях, - и кроны нижнего яруса смыкались в пяти-шести метрах над его головой. Прорезался слух. Оказывается, тропический лес был полон звуков: кричали птицы, в зарослях кто-то громко щелкал, вдалеке хохотал какой-то упырь, в двух метрах от Филина на лиане сидел небольшой пушистый зверек с огромными ушами и большими влажными глазами, отдаленно напоминающий Чебурашку, и по-змеиному шипел.
        «Значит, теперь тропики, - подумал Иван Данилович. - Ну-ну… Цирк какой-то… А я-то полагал, у нас война на смерть, а не на живот…»
        Щурясь от нестерпимой боли, он запустил руку под правый бок и вытащил… ТОПку. И несказанно удивился. А потом захохотал. Пушистый зверек свалился с лианы и сгинул.
        «ТОПка - это хорошо, - ликовал Филин. - Это дважды хорошо. Трижды хорошо. ТОПка - это оружие. И средство транспорта. И еда. И вода. И вообще - все. Ура ТОПкам, которые впиваются в бок!!!»
        Теперь нужно было позаботиться о голове. Иван Данилович снова лег на спину, расслабился и стал гонять в сознании большой черный шар головной боли, уменьшая его в размерах. Когда боль превратилась в черную горошину, Филин вытряс ее через ухо в пригоршню и мысленно растер в ладонях. Все. Аутотренинг сделал свое дело. Исчезнув, боль перестала отвлекать, далее можно было заняться главным - определить свое местонахождение.
        В принципе, что тут определять? Можно было просто-напросто набрать на ТОПке адрес какого-нибудь известного ТП-центра, и - оп-ля! - ты уже в самом средоточии цивилизации. Но столь тривиальное решение было не для Филина. Он достаточно много времени пропел среди ТИПов, чтобы представлять всю опрометчивость подобного шага. К тому же голова Ивана Даниловича уже обрела ясность, и он отчетливо представлял себе по меньшей мере четыре причины, по которым набирать код не следовало.
        Во-первых, Филин не знал, в каком мире находится. Судя по всему, это Земля. А если нет? Если это некое параллельное пространство? Или вообще чужая планета? Тогда коды отменяются, и надо работать с координатами, а как раз координаты данного места и представлялись Ивану Даниловичу полнейшей загадкой. Хм, иной мир… Достоверных фактов о подобных переносах не было, но слухов ходило множество.
        Во-вторых, если Филин на Земле, то любой внепространственный бросок на известную ТП-станцию точнехонько отпасует его в руки ТИПам, а это, по вполне понятным причинам, лежало вне сферы актуальных интересов Ивана Даниловича.
        В-третьих, вызывало сомнение состояние ТОПки. Все-таки два непредвиденных броска по чужой воле - две ТП-«мельницы», - потом та самая чернота, с совершенно неизвестными полевыми параметрами, наконец, незнакомый лес с повышенной влажностью… А ведь ТОПка, несмотря на надежность, - инструмент тонкий.
        Ради проверки Иван Данилович набрал код спичек и нажал на клавишу приема. Спички появились - только не в коробке, а россыпью. В воздухе рождался и шел дождь из спичек - тонкие бумажные палочки бесконечным потоком сеялись под ноги Филина. Вот тебе и ТОПка! Ясное дело, прибор барахлил. Выстрелишь собой на известную ТП-станцию, а попадешь черт-те куда. Если вообще куда-то попадешь. Впрочем, радовало то обстоятельство, что Иван Данилович был все-таки на Земле: иначе посыпались бы не спички, а какие-нибудь бзюдки. Да и в конце концов мог он ошибиться в коде или нет?
        Наконец, в-четвертых, Филин кожей ощущал, что нужно немедленно принимать меры личной безопасности. Ясно ведь: кто-то пуляет им как мячиком, видимо желая обезволить или загнать в какой-нибудь такой медвежий угол, откуда никакая ТП не вызволит, говорят, есть такие мертвые зоны. Вот и сейчас: его перебросили из черноты в джунгли, а в данную минуту, может быть, далекий стрелок - тот же Сыч хотя бы - снова прицеливается, намереваясь закинуть Ивана Даниловича черт знает куда.
        Что делать? Выход один - рисковать. Надо использовать ТОПку - только очень осторожно - и серией бросков на короткие, хорошо контролируемые дистанции выйти из-под прицела, а может быть, и вообще уйти от преследования.
        Только куда стрелять собой? Джунгли - они во все стороны джунгли. Может быть, этот лес, куда ни глянь, тянется на сотни километров. И тут в голову Ивана Даниловича пришло эффектное решение.
        Не медля ни секунды, он застегнул на руке ремешок ТОПки, поставил прибор на «самопал» и выстрелил собой в небо на тысячу метров по вертикали…
        Каждый человек переносит ТП по-своему. Редко у кого не возникает никаких ощущений. Наиболее частая реакция - мгновенный рвотный позыв. С Иваном Даниловичем всегда было так: ему казалось, что гигантский пресс вгоняет его в землю, превращая в компактный брикет.
        Вот и сейчас - хлоп! - невидимая колоссальная мухобойка расплющила муху-Филина. В то же мгновение он оказался на километровой высоте и, переходя в свободное падение, начал осматриваться.
        В ушах засвистело. В рот, нос и даже в слезные мешки набился воздух, глаза сразу намокли, сердце упало далеко вниз, намного опережая тело: Филин никогда в жизни не падал с большой высоты. Впрочем, мужество ему не изменило. Внутренний голос истошно вопил: «Убьешьси-и-и-и…» - а глаза делали свое дело, обозревая окрестности.
        Далеко справа виднелась какая-то прогалина. Вторично нажав на курок ТОПки, Филин бросил себя туда, опять-таки задав километровую высоту.
        Хлоп! - вззззз… Иван Данилович летел точно в центр черной проплешины - ожога на теле леса, оставленного недавним пожаром. От прогалины толку не было никакого, зато в отдалении блеснула излучина реки, завиднелась желтая полоса пляжа. Река - значит, селения, жизнь, люди…
        Хлоп! - вззззз… Падая в реку, Филин увидел ниже по течению дым. Бросок - теперь внизу был оставленный кем-то костер. Еще бросок - Иван Данилович оказался над радиорелейной вышкой. На этот раз он падал долго: тщательно целился в точку у подножия вышки. Когда экранчик просигнализировал о захвате цели, Филин нажал курок.
        Хлоп! Тишина. Под ногами - твердая земля. В отдалении затявкала собака. Иван Данилович спустился по дорожке, протоптанной от вышки вниз по косогору, и вышел к небольшому селению.
        В местной управе Иван Данилович набрел на старичка в белом полотняном костюме и игривой панамке, опущенной на правое ухо. После нескольких фраз, произнесенных по-русски и по-местному, оба перешли на английский язык.
        И Филин наконец-то узнал, где он находится.
        Это был Мадагаскар.
        «Внеканальная ТП - телепортация, осуществляемая без посредства „твердых“, а также случайных каналов. ТП-теория, созданная последователем А.П.Порочина (см.) Б.Т.Ланцетником, предполагала, что ТП-перенос может осуществляться только внутри ТП-каналов - особых областей пространства-внепространства природного или искусственного происхождения - и при весьма значительных затратах энергии. Впоследствии ТП-теория была развита и дополнена Ференцем Ференцем (см.), показавшим, что сама структура внепространства позволяет осуществлять низкоэнергоемкий перенос любого материального тела из любой точки пространства в любом направлении. Тем не менее технологический прогресс в телепортации еще долго был связан с ТП-центрами и ТП-станциями, размещенными в точках узлов и пучностей пространства, в силу дороговизны ТП-оборудования и чрезвычайно высокой капиталоемкости нулевого цикла строительства упомянутых центров и станций. Этими же причинами обуславливалось и очень медленное распространение ТП-кабин в сфере личного владения. На первых порах стоимость квартирной ТП-кабины была сравнима со стоимостью личного
реактивного самолета. Проблема капитальных затрат потеряла актуальность в связи с изобретением дешевых и надежных ТОПок (см.) - приборов, реализовавших принцип Ф.Ференца». ТП-энциклопедия. М., 114. С. 122
        Филину понравился поселок Тутаранасундава, и он решил пожить здесь несколько дней - дабы переждать погоню. Тем более что гостевой дом пустовал, а склады - наоборот - ломились от продовольствия: год был урожайный.
        В селении нашлись и керосиновый движок, и ветрогенератор, и даже гелиоустановка, так что с энергией проблем не было. Этот факт доставил Филину невыразимую радость. Дело в том, что энергоресурсы его ТОПки были на исходе, а без электропитания - пусть даже совсем примитивного подзарядить патрон было категорически невозможно.
        Парадоксальная все же штука - ТП. На огромные расстояния мгновенно перемещаются люди и грузы, а энергия при этом тратится минимальная. Ушли в прошлое времена, когда каждая ТП-станция располагала собственной энергоустановкой колоссальной мощности. Широкая публика еще этого не знает, но в нынешнюю эпоху за ТП-перенос отвечает небольшой патрон, которого хватает на длительный срок работы и подзарядка которого от стандартной сети занимает всего несколько часов.
        Иван Данилович, будучи гуманитарием, разумеется, не разбирался в физической подоплеке этих энергетических хитростей, он лишь в общих чертах представлял, что на ТП-перенос расходуется энергия вакуума, а мизерный расход ТОПки обеспечивает лишь триггер-эффект. Зато Филин, как и все мы, с детства был приучен к пользованию ТП-кабинами. Прибавим к этому его благоприобретенный опыт ТИПа-практика, и нам станет понятно, что тонкости эксплуатации ТОПки были для Ивана Даниловича открытой книгой.
        Плюс ко всему тренировки. Они позволили сделать важный вывод: при подключенном патроне местонахождение ТОПки элементарно засекается ТП-локатором. Поэтому в первые же секунды пребывания на гостеприимной почве деревни Тутаранасундава Иван Данилович разломил ТОПку и вынул патрон. Полоска индикатора заряда была почти вся белого цвета.
        А вскоре телескопическая мачта деревенского ветрогенератора была уже выдвинута до отказа, и лопасти весело вращались под напором свежего ветра, вырабатывая ток, столь нужный для подзарядки патрона. Полоска индикатора медленно-медленно наливалась розовым.
        Филин сидел в гостевом доме в окружении пожилых мальгашей - старейшин деревни - и на правах почетного пришельца пересказывал позавчерашний выпуск «Накануне», производя впечатление человека в высшей степени информированного.
        ТП-атакам он больше не подвергался, из чего Иван Данилович заключил, что от преследователей он оторвался и можно немного унять стресс.
        В последующие два дня Филин ел, пил, спал, а в мыслях его неизменно присутствовал образ безвестно пропавшего Алика. Боль потери слегка заглушалась, когда Иван Данилович переключался на другие воспоминания. Например, он часто вызывал в памяти тот момент, когда впервые попал на ежегодное итоговое собрание ТИПовой (ударение на первом слоге) организации Малаховской ТП-станции.
        Именно тогда Филин с колоссальным изумлением узнал о ТОПках маленьких приборчиках, превративших ТП-перенос в сущую пустяковину. ТОПки существовали, оказывается, уже весьма давно, однако мир продолжал пользоваться ТП-кабинами, потому что распространение приборчиков строго контролировалось ТИПами и ограничивалось исключительно кругом персон, связанных с телепортацией.
        Кстати, первая часть Уложения как раз и определяла меры наказаний, применяемых к лицам, нарушающим режим секретности в отношении ТОПок.
        Впрочем, на том собрании Иван Данилович вообще узнал много интересного и неожиданного.
        Начало заседания уже само по себе было захватывающим. В большом круглом зале, спрятанном в недрах ТП-станции значительно ниже поверхности земли, амфитеатром поднимались ряды пустых кресел. Филин, как и положено новичку, вошел через дверь. Следом за ним, также через двери, в зал попали еще несколько новичков. Все они заняли приставные сиденья. А потом воздух задрожал, и в верхнем ряду, как ваньки-встаньки, стали появляться ТИПы. Они возникали каждый на своем месте, закрепленном за обладателем в строгом соответствии с табелем о рангах и стажем в организации. Когда верхний ряд заполнился, ваньки-встаньки возникли во втором ряду сверху, потом в следующем - и так до самого низа. Последними выпрыгнули из внепространства члены президиума, цвет малаховского ТП-общества: поскольку они сразу оказались сидящими на стульях, то впечатление было такое, что по внепространству они переносятся прямо вместе со стульями.
        И без всяких пауз, по-деловому, началось собрание.
        С основным докладом выступил некто Альфред Бэр по прозвищу Медведь. Тема формулировалась очень странно: «Состояние дел во времени». С первых же секунд стало ясно, что из Бэра-Медведя оратор, как из говна пуля. Говорить логично и убедительно он, очевидно, не умел с детства, а связать воедино две мысли, чтобы вывести из них третью, было для него вообще непосильной задачей.
        Начал Бэр почему-то с того, что молодые молоды, а старые стары и что сейчас, когда пришло время молодых, а старых ушло, весь ход социального прогресса заставляет нас сделать вывод: старые и дальше будут стареть, а молодые всегда будут оставаться молодыми.
        Самому Бэру было лет пятьдесят, и к какой группе он причислял себя, оставалось совершенно непонятным.
        Затем Медведь, неожиданно вильнув мыслью, накинулся на физику времени: он долго и неубедительно громил теорию тахионов, а потом, опять-таки совершив словесный кульбит, вдруг принялся объяснять принцип действия ТОПок - что к чему, так никто и не понял.
        К исходу третьей четверти часа выступления Бэр совершенно запутался в континуумах: он говорил о множестве пространственно-временных континуумов, вычленял какие-то бесконечные пространственные компактности, перескакивал на временные связности, и вот, когда Филин совсем было отказался что-либо понимать, Ивана Даниловича вдруг осенило: да ведь этот Медведь говорит о путешествиях во времени! Видимо, с помощью ТОПки и еще каких-то ухищрений можно добиться того, что во внепространстве материальное тело получит импульс по оси времени и тогда оно вынырнет где-нибудь в прошлом или будущем. Более того, из бессвязного текста, который бубнил зануда Медведь, следовало, что ТИПы давно пользуются этой возможностью на практике и для них нет ничего сложного в том, чтобы оказаться в любой минуте прошедших веков, а вот на будущее почему-то наложено вето.
        Вторым кафедру занял маленький лысенький человечек - Додон Фалдеев (прозвание Шакал), фигура, пользующаяся равной популярностью и в среде технарей, и в среде администраторов-ТИПов.
        - Друзья! - завопил Шакал, лучась счастьем. - Давайте порукоплескаем тем ТИПам, которые сидят среди нас сейчас и которым мы обязаны героическим распространением наших идей во всех временах. Все мы прекрасно знаем, сколь спасителен и благотворен для нашего дела тезис о пришельцах, которые якобы давно наблюдают за человечеством, а в последние десятилетия даже вторгаются в святую сферу ТП-переноса. Я имею в виду тезис о наших дорогих и отчаянных пришельцах, которые постоянно запутываются в ТП-каналах и создают помехи в телепортации, в результате чего пропадают грузы, а в редчайших случаях даже - тссс! - люди. Все мы также должны отдавать себе отчет, что для вящего укоренения столь бесценного постулата в умах людей крайне важно было последовательное проведение идеи палеоконтакта.
        Так давайте же поприветствуем тех героев из наших рядов, которые столь славно поработали в былых веках. Вот в третьем ряду сидит Севастьян Гораздин. Это он сложил инкский город Саксауаман. Даже не верится, что с помощью обыкновенной ТОПки можно двигать десятитонные глыбы и укладывать их в стены зданий с ювелирной точностью. Оказывается, можно. Спросите ныне любого школьника - кто создал Саксауаман? Ответ будет один - пришельцы. Спасибо тебе, Сева, дорогой ты наш пришелец!
        Рядом с Севой его ближайший друг Ляля Евникеев. Пользуясь той же техникой, он построил из базальтовых брусьев город Нан-Мадол в Микронезии. Смотрите-ка, а ведь по телосложению Ляли никак не скажешь, что он такой силач. Шутка.
        Пимен Славский, сидящий в четвертом ряду, побывал в еще более далеком прошлом. В IV веке после Рождества Христова он чертил линии и рисунки в пустыне Наска. Летая над пустыней на микролете, Пимен водил дулом ТОПки и таким образом убирал по определенной системе верхний слой темных камней, обнажая светлую почву. Филигранная работа! К сожалению, куда телепортировались камни, мы пока не определили, но факт налицо: множество людей до сих пор считают, что светлые линии и гигантские рисунки на темном фоне пустыни Наска - дело рук, или лап, пришельцев.
        А вот - обратите внимание на седьмой ряд, пожалуйста, - там сидит и смущенно прикрывается ладошкой скромнейшая Агния Гарькина. На первый взгляд хрупкая девушка, а ведь ее нежные пальцы касались камней Баальбека, менгиров Карнака, трилитов знаменитого Стоунхенджа. Низкий поклон тебе, Агния!
        Я мог бы долго перечислять наших героев, но многие отсутствуют - они заняты важной работой в разных веках человеческой истории. Предлагаю отдать им дань уважения вставанием и бурной овацией!..
        Гром аплодисментов грянул под сводами зала. Хлопал и Филин, который из всего услышанного сделал важное умозаключение: надо как можно быстрее обзаводиться ТОПкой. Без нее в обществе всесильных ТИПов было как-то очень неуютно.
        - Я хочу добавить! - выкрикнул краснолицый щекастый крепыш, пробираясь к кафедре. Шум мгновенно стих. Вукола Черпакова (Хряка), видного пропагандиста ТП-философии, знали все. - Я хочу добавить, что заслуги ТИПов, путешествующих в прошлое, не сводятся лишь к палеоконтакту. Присутствующим хорошо известно, что, стремясь ускорить развитие транспортных средств и таким образом посодействовать быстрейшему приходу эры телепортации, многие великие ТИПы отважно бросались в волны времени и выныривали в нужные моменты с готовыми технологическими идеями. Не беда, что история рассудила иначе и отдавала лавры людям, менее всего их заслуживающим. Главное было сделано - эпоха телепортации наступила. А теперь мы, благодарные друзья, соратники и одновременно далекие потомки, должны сделать все возможное, чтобы на скрижалях истории справедливость была восстановлена. Запомним и передадим эту память грядущим векам. Да, Роберт Фултон построил первый в мире колесный пароход, но идею ему подбросил наш Андрюшка Зюков из Вышнего Волочка. Да, братья Монгольфье построили воздушный шар, а схему им начертил не кто иной, как
Меркул Твердлов, уроженец города Халтурина. Считается, что Рудольф Дизель создал двигатель внутреннего сгорания, но грош была бы цена этому Дизелю, если бы не попался ему на жизненном пути Акакий Севпило из поселка Красные Окны на реке Сухой Ягорлык. Братья Райт ни за что не поднялись бы в воздух, если бы не ценные советы Тихона Хренко, прибывшего в Америку откуда-то из-под Казатина и пожелавшего остаться неизвестным для мировой общественности. Наконец, у Фердинанда Цеппелина, хоть он был и граф и все такое, на первых порах ни черта не получалось, пока его не ткнул носом в его же собственные чертежи Юраша Травень из Волновахи, который раскусил все просчеты и ошибки графа с первого взгляда!..
        Это выступление тоже получило высокую оценку собравшихся. Впрочем, подобных историй все знали множество, и каждый мог присовокупить несколько фактов, свидетелем или участником которых он был лично.
        У Ивана Даниловича голова шла винтом от лавины информации, хлынувшей на него в этот вечер. Хотелось собраться с мыслями, переварить услышанное, но собрание шло без перерывов и даже без пауз. Хорошо еще, что Филин догадался видеоконспектировать выступления, иначе он не запомнил бы и десятой доли. На счастье Ивана Даниловича, его никто не засек с видеоконспектом, - последствия могли оказаться очень и очень серьезными. Подобная активность жесточайшим образом каралась. Уложение высказывалось на этот счет совершенно недвусмысленно.
        - Мне кажется, собравшиеся самым грубым образом недооценивают роль ТИПов в истории, - раздался скрипучий шамкающий голос. К кафедре подходил старейшина телепортации Панкратий Кабанцев - приземистый ТИП с квадратным лицом, треугольной бородой и прямолинейным взором. Прозвание его было Тур. - Как мне совершенно доподлинно известно, наши ТИПы не только обеспечили расцвет теории палеоконтакта, не только пришпорили прогресс в транспортных средствах, но и подготовили революционные преобразования во всех науках и областях знаний. Я располагаю конкретными доказательствами, что теория относительности так называемого Эйнштейна, учение о наследственности пресловутого Менделя, начала термодинамики всех там Гельмгольцев, Клаузиусов и Нернстов, положения кибернетики подозрительного Винера, космогоническая гипотеза невразумительного Джинса, квантовая статистика безродных Ферми-Дирака, предсказание сомнительных альфвеновских волн и многое-многое другое, - все это было предвосхищено нашими гениальными ТИПами, которые хотя и живут позже, но высказывали соответствующие идеи раньше тех, с позволения сказать, ученых,
что ныне нагло улыбаются нам с фотографий в энциклопедиях. Только горькая судьба да невнимательность или прямая злонамеренность современников помешали нашим передовым ТИПам занято высшие ступеньки на пьедесталах научного почета. И это очень обидно. Прямая наша обязанность ныне - увенчать отечественную ТП-науку и ТП-историю заслуженным ореолом славы и обессмертить безвестные имена ТП-героев, только эти шаги могли, бы увлечь молодых людей, прививая им интерес к науке и технике, и способствовать возрождению интереса молодежи к техническим втузам, который ослаб за последнее время, нанося урон нам в деле развития научно-технической революции, поскольку во втузы идут менее способные и подготовленные молодые люди.
        В заключение я хочу в очередной раз возразить против искаженного толкования термина «телепортация». Некоторыми апологетами западной этимологии, горе-лингвистами, насыщающими наш великий и могучий язык иностранными заимствованиями, высказывается мысль, будто бы слово «телепортация» пришло к нам из греческого и латинского языков и будто бы «теле» означает «далеко», а «портация» - «перенесение». Нет, нет и нет! Я тысячу раз протестовал против этой вульгаризации языкознания и выражаю свой протест в тысячу первый раз. Пора бы уже всем усвоить, что слово «телепортация» - наше, исконное, происходит оно от слов «тело» и «порты» и осталось от тех далеких времен, когда ТП-технология делала еще только первые шаги. Как известно, в ту пору приходилось отграничивать неодушевленные тела от одушевленных, ибо путешествовать вместе по одному каналу они никак не желали. Поэтому живые организмы пересылали отдельно, а неживую материю - отдельно. Когда запускали человека, то он раздевался догола, а одежду потом перебрасывали дополнительно. «Сначала тело, потом порты» - ходила такая поговорка. Вот и родилось слово
«телепортация». Все. Я кончил…
        Великому Кабанцеву все рукоплескали стоя. Кое-кто даже исчез на время из зала. Видимо, отдельные ТИПы настолько возбудились, что им пришлось рвануть на минуту-другую в северные края, дабы сбросить излишек энергии и остудиться в буквальном смысле.
        Вся в экзальтации, на кафедру выскочила первая ТП-дама Ярослава Стукова по прозванию Выпь.
        Завывая и трясясь всем телом, она забормотала:
        - Пресвятой Владыка, повелитель пространства! Святыми твоими и всесильными мольбами отыми от нас, смиренных и лукавых рабов твоих, уныние, забвение, неразумение, нерадение и вся скверная, лукавыя и хульныя помышления от окаянных сердец наших и помраченных умов наших. И погаси пламень страстей наших, яко нищи суть и окаянны. И избави нас от многих и любых воспоминаний и предприятий. И от всех злых действий освободи нас. Яко благословен еси и славится причастное имя твоя во все века. Аминь!..
        Иван Данилович даже плечами передернул. Э, куда повело благородное собрание! Кого же имеет в виду эта кликуша? К кому обращается? Неужели Порочин, удачливый создатель ТП, уже канонизирован?
        А блаженная Ярослава Стукова продолжала:
        - Такожды надобно освятить деятельность наших братьев и сестер, которые во тьме варварских веков несут светоч будущей чистоты и праведности нашим пращурам, хранителям истинного арийского добромыслия и миролюбия. Слава доблестным ТИПам, которые время от времени являются нашим великим предкам в образах Перуна, Стрибога, Даждьбога, Хорса, священной собаки Симаргла, Белеса, Ярилы, Сварога и Рода. Осанна знаменитой путешественнице во времени Февронии Дупло, блистательно сыгравшей в языческой истории роль богини Макоши! Пусть же и впредь будут рождаться ТИПы, готовые беззаветно нырнуть в историю и, явившись в нужном месте и в нужное время, послужить связующей нитью между нами, греховными и живущими, и предками, непорочными и избывшими, стать частью великой жилы, по которой от пращуров-протоариев к нам, их наследникам, течет чистая и горячая кровь. Пусть живет в веках всемогущая и всеблагая тепе!..
        Ярослава Стукова покачнулась и осела на пол, словно резиновая игрушка, из которой выпустили воздух. Впрочем, приземлилась она удачно, из чего можно было заключить, что глубокие обмороки были для нее делом привычным. Никто не подхватил Стукову, не бросился на помощь. Все сочувственно и благоговейно воззрились на распростертое тело, и вдруг Стукова исчезла. С резким и непристойным хлопком. Очевидно, ее телепортировали в медчасть, а может быть, сразу в специальный санаторий для ТИПов высшего эшелона.
        Из записавшихся в очередь на выступление остался всего один человек, и он уже подходил к кафедре, осторожно огибая то место, где только что лежала Ярослава Стукова. Это был известный ТИП Цезарь Палов, страстный полемист, гордо носивший не очень благозвучное прозвание Верблюд.
        - Что мы видим, друзья? - горестно спросил он, закатывая под лоб огненные очи. - Мы видим, как лучшие наши люди буквально горят на работе. А к чему это нас призывает? Это нас призывает к тому, чтобы работать еще лучше. ТИПы должны занять подобающее место в обществе. Наша святая обязанность - распространять идеи тепе не только во времени, но и в пространстве. Широкие массы мировой общественности должны знать, на ком держится сегодня мир. ТИПы - совершенно исключительная прослойка населения, и нам негоже оставаться в тени. Тем более что исключительность эта подкрепляется множеством примеров из литературы, фольклора и мифологии. Вспомним: лучшие герои сказок и легенд, боги из мифов и сказаний всегда отличались способностью мгновенно исчезать в самых неожиданных местах. Чем не тепе? Вспомним шапку-невидимку из русских сказок. Чем не ТОПка в оригинальном исполнении? Вспомним гетевского Мефистофеля, Хромого беса Лесажа, черта из «Братьев Карамазовых», Воланда и его свиту и, наконец, альтиста Данилова. Богатейшая литературная традиция говорит нам о страстном подспудном тяготении передовой части
человечества к идее ТП-переноса. К сожалению, зачастую прототипы ТИПов простите за зевгму! - из художественной литературы - все эти демоны, черти, бесы и прочие - выглядят не очень симпатично, но всегда они выступают в той или иной степени споспешниками прогресса, то есть занимаются тем же, чем занимаемся мы. Между прочим, в последнее время я все чаще прихожу к мысли, что человечество когда-то уже обладало секретом ТП - на биологическом уровне, а впоследствии его утеряло, как утеряло множество ценнейших знаний. Не случайно подогретый в веках нашими сотрудниками интерес к Шамбале и вообще к эзотерическим знаниям оказался столь широкоохватным и стойким. Народ чувствует, что все эти знания - его кровная собственность, только никак не удается подобрать новый ключ к заржавевшему замку. Этот ключ - наша ТП-технология, друзья. Этот ключ - мы с вами, ТИПы, самые счастливые из людей…
        …нятно, как все это делается, потому что упал я не на лед, папка, а в воду - в теплую и какую-то очень плотную воду. Я открыл глаза и поразился: жидкость была на редкость прозрачной, я бы сказал, хрустальной. Никогда в жизни я не плавал в такой прозрачной воде. Все было окрашено в оттенки зеленого, но не потому, что зеленой была вода, повторяю, вода имела одно определение хрустальная, а потому, что сквозь воду во все стороны были видны какие-то толстенькие столбы и обширные плоскости изумрудные, малахитовые, гороховые, купоросные.
        Я вынырнул на поверхность и опять почувствовал, как тяжело пробивать поверхностную пленку. Отчего бы это?
        В глаза ударил яркий зеленый свет. Когда зрение привыкло к солнечным лучам, многократно отраженным от глянцевитых зеленых поверхностей, я осмотрелся. Понятно, что от этого мира я тоже не мог ждать ничего привычного или хотя бы знакомого. И я не ждал - лишь пытался разобраться.
        Сразу стало ясно, что я плаваю на поверхности гигантской капли, зажатой между основанием колоссального листа и стволом исполинского растения - какой-то великанской травы. Влагалище листа было довольно поместительное: в диаметре капля составляла никак не меньше трех метров. Передвигаться по ней вплавь было одно удовольствие: вода прекрасно держала благодаря упругой пленке поверхностного натяжения.
        Вот эта пленка, папка, и поставила меня в тупик. Я уже составил две гипотезы, но никак не мог отдать предпочтение какой-нибудь одной из них. Первая: я попал в другой мир - на какую-то планету гигантских растений. Вторая: я на Земле, но почему-то сильно уменьшился в размерах - настолько, что обыкновенный девясил представлялся мне высоченным деревом, - тогда, разумеется, не каплю надо измерять в метрах, а меня - в миллиметрах.
        Каждая гипотеза имела свои плюсы и минусы. Точнее, минус был один, общий. И это был минус не гипотезы, а моего состояния. Где бы я ни находился, сравнительные размеры моего тела были столь малы, что любая животная форма жизни могла оказаться моим смертельным врагом.
        Параллельно я думал вот о чем: если я все-таки на Земле, то как же меня угораздило стать таким маленьким?
        То, что я стал жертвой ТП-атаки, - очевидно. Но неужели при телепортации возможно изменение масштаба? Впрочем, почему бы и нет! Достаточно слегка подправить параметры развертки волнового пакета - и пожалуйста. Другое дело, что такое вмешательство в квантовомеханическую гомотетию (я только слышал этот термин, а что он означает - убей Бог, не знаю!) практически невозможно. Или возможно? В сущности, что я знаю о практике телепортации?..
        Поверхность капли задрожала. Я побыстрее отплыл к ее центру - по стволу растения кто-то поднимался. О! Вот это экземпляр! Нет, все же, очевидно, я на Земле. Мимо пробежал муравей, но какой! Размером с лошадь. Вид у него был очень сосредоточенный, усики суетливо ощупывали дорогу, жвалы напряженно сжимались и разжимались.
        Поверхность листа была усеяна множеством устьиц. Из ближайшего выскочила какая-то многоногая тварь размером с голову ребенка, проскрежетала чем-то и скрылась.
        В воздухе родилось низкое и громкое гудение. Вокруг растения совершал облет шмель - грузовой вертолет, да и только! Нет, скорее, слон. Вообрази, папка, мохнатого слона… да что уж там… десятиметрового мамонта, да, полосатого шестиногого мамонта со стеклянными крыльями, у которого вместо хобота и бивней - отвратительный ротовой аппарат, напоминающий инструментарий инквизитора.
        Нет, папка, шмеля я не боялся. Известно, чем питаются шмели. Этот мамонт-сластена летел не ко мне, а к цветку на вершине стебля: там он рассчитывал полакомиться нектаром.
        А вот кого мне действительно следовало бояться, так это насекомых-хищников - например жужелиц. Или пауков, если говорить о другом классе членистоногих.
        Я огляделся. Вдали вздымались растения, подобные тому, на котором сидел - точнее плавал - сейчас я. Такие же «девясилы», или как их там.
        Вверх от меня уходил толстый стебель. По нему спускался давешний муравей. Вот стебель заходил ходуном это на цветок наконец-то уселся шмель и приступил к пиршеству. Снизу вроде бы никто посторонний не поднимался.
        Ну что же, подумал я, положение не такое уж и плачевное. Неизвестно, что ожидает меня в будущем, но пока, видимо, угрозы для жизни не существует.
        И тут гигантская тень закрыла сол…
        …когда-то рождавшихся на Земле. Ура!..
        После того памятного собрания прошло несколько месяцев. Иван Данилович спокойно работал в своей видеогазете, никто его не трогал, и он даже начал было себя убеждать, что о нем попросту забыли. В конце концов, с него взятки гладки. Филин пользуется общественными ТП-кабинами, от ТИПов ничего не требует и претензий к ним не имеет. ТИПы, со своей стороны, отобрали у него подписку о неразглашении, познакомили с отдельными пунктами Уложения - значит, лишнего он болтать не будет, и к нему претензий быть не должно.
        Конечно, у Ивана Даниловича оставалась заветная мечта - обзавестись ТОПкой, но она по-прежнему была недосягаема. Все объяснялось просто. Стажеру ТОПка не полагается, а становиться полноправным ТИПом Филин не хотел: слишком много потребовалось бы брать на себя обязательств, слишком через многое переступить и слишком мучительно потом пришлось бы выпутываться. Иного же пути, открывавшего доступ к прибору, Иван Данилович пока выдумать не мог.
        А ТОПка нужна была, ох как нужна!
        В один прекрасный день Филин получил компьютерное письмо. Он тогда работал дома - монтировал видеозаписи, сделанные во время последней командировки.
        Раздался вызов, и на экране видеофона появился текст (без обратного адреса): «И.Д.Филину. Наберите код 77843931-ДФ. Срочно».
        Филин подчинился. На клавиатуре домашнего компьютера он набрал требуемую комбинацию, и тут же дисплей откликнулся строчками послания:
        «Через двадцать минут Вас будут ждать на Малаховской ТП-станции, где состоится очень ответственный разговор. Если согласны - повторите набор кода. Вас телепортируют в нужное место в нужное время. Сыч».
        Иван Данилович подумал и ради интереса послушался: набрал 77843931-ДФ. Ровно через девятнадцать минут он испытал знакомое «хлоп!» и очутился в здании Малаховской ТП-станции. Около подъемника его ждал Жабрев.
        - Быстрее, быстрее. Здесь не любят, когда опаздывают.
        Они спустились на шестой подземный этаж (ключами, отправлявшими лифты вниз, обладали только ТИПы) и, пройдя темным коридором, вошли в большую ярко освещенную комнату.
        Здесь стояли только кресла - мягкие кожаные кресла, расположенные полукругом. Филин не сразу заметил, что кроме него и Жабрева в комнате кто-то есть. Два человека сидели, глубоко утонув в кожаных вздутиях, и молча наблюдали за вошедшими. Иван Данилович узнал их: это были Верблюд и Медведь. Иначе - Цезарь Палов и Альфред Бэр.
        - Здравствуйте, Филин, - сухо начал Бэр. Излишне вежливым назвать его было трудно. - Может быть, помните, вы обязаны нам жизнью. («Вот так новость, - подумал Иван Данилович. - Этак я обязан жизнью очень многим всем бандитам, которые раздумали меня убивать».) Плюс ко всему за последние месяцы мы интенсивно следили за вами и засняли на пленку кое-какие эпизоды вашей работы в командировках. Так, ничего особенного, но, соответствующим образом смонтированные и украшенные определенными видеоэффектами и компьютерными трюками, они могут произвести должное впечатление. Например, на ваше начальство. Впрочем, не буду голословным. Смотрите.
        Бэр нажал на кнопку, спрятанную в подлокотнике кресла. Свет в комнате погас, на стене обозначился видеоэкран. Кадры, что замелькали на нем, были самого удручающего свойства. Да, монтаж делали мастера своего дела. Вот Филина, пьяного в стельку, выкидывают из ресторана «Ока» в городе Горьком. Вот он лежит, слабо ворочаясь, в луже блевотины у проходной асфальтового завода в поселке Репки Черниговской области. Кульминацией этой подлейшей мистификации были кадры, на которых Филин, абсолютно голый и опять-таки абсолютно пьяный, брел по одесскому парку «Аркадия» на виду у людей, высыпавших из кинотеатра «Курортный». Даже опытный глаз эксперта не распознал бы, что тело принадлежит одному человеку, а голова совсем другому, и что эта голова - действительно собственность Филина - вовсе не отвечает за коленца, которые выкидывает безвестный алкоголик в костюме Адама. Впрочем, понятно, что начальство Филина и не будет призывать экспертов - настолько красноречива видеозапись.
        Ивану Даниловичу больших трудов стоило сдержать эмоции. Когда зажегся свет, он спокойно полез в карман, вытащил пачку икорной жвачки, распечатал, бросил плитку в рот и только потом спросил:
        - Ну и что, по-вашему, я должен теперь делать?
        - Становиться ТИПом, - подал голос Палов-Верблюд. - Хватит ходить в стажерах. Толку от этого никакого.
        - Условия? - Филин старался говорить коротко. Многословие непременно подвело бы его, заставив дать волю чувствам.
        - Честно говоря, надежда на ваше искреннее согласие весьма слаба. Да оно нам и не нужно, - язвительно улыбнулся Альфред Бэр. - Мы предпочитаем финансовый крючок. Членство в организации ТИПов обойдется вам в десять тысяч целковых. Это стандартный вступительный взнос. Половина взноса возвращается ТИПу но истечении десяти лет стажа. Если ТИП не возвращается с задания, то оставшаяся половина поступает его семье. Отказаться от вступительного взноса вы, конечно же, не сможете - это нерасчетливо. А впоследствии вас будет подогревать мысль о возврате пяти тысяч целковых не пропадать же такой колоссальной сумме.
        - Что от меня потребуется?
        - То же, что и от всех ТИПов, - полное подчинение. Познакомитесь с Уложением - сами все узнаете. Порой вам придется отправляться в прошлое. При этих словах Бэр почему-то подмигнул Верблюду и нехорошо улыбнулся. Впрочем, может, быть, обойдемся и без этого. А самое главное - от вас потребуется активная работа в видеогазете.
        - По-моему, я и так там активно работаю, но…
        - Нам потребуется работа не журналиста Филина, а ТИПа Филина - это разные вещи, - с раздражением перебил Медведь. - Хорошие ТИПы-журналисты нам очень нужны, прямо до крайности. Почему, думаете, мы с вами так возимся? Популярность у вас большая, профессиональная честность не вызывает у зрителей ни малейших сомнений. Вы просто созданы для нас. Отныне вы будете готовить материалы на определенные темы, с определенными акцентами, об определенных людях и с участием определенных персонажей. Инструкции будете получать от меня лично или от Верблюда. А сейчас - все. Вы пока свободны.
        Удивительное дело: нынешний Альфред Бэр ничуть не походил на того косноязычного горе-оратора, которого Филин совсем недавно видел на трибуне в зале собраний. Сейчас он говорил четко, убежденно, зло и - главное властно. Чувствовалось, что за Медведем в организации ТИПов закреплена немаловажная роль.
        - Как - все? - растерялся Иван Данилович. - А ТОПка?
        - Рановато пока, - змеино улыбнулся Бэр. - Сначала уплатите взнос. Деньги у вас примет Сыч.
        - И то сказать, - подхватил Верблюд, - прибор чрезвычайно сложный, тончайшая энергетика, головоломная вакуум-топология, - уже за одно это не жалко хорошие деньги отдать.
        Почему-то эта реплика жутко развеселила ТИПов - все трое расхохотались и долго не могли остановиться.
        В течение двух месяцев Филин собирал деньги. Десять тысяч целковых это очень большая сумма. На нее можно купить персональный спутник связи и даже вывести его на орбиту. Иван Данилович снял со счета все свои сбережения, продал большую часть библиотеки, пустил с комиссионной продажи личный микролет (самое сложное во всем этом, как водится, были не торговые операции сами по себе, а объяснение их целесообразности жене Марии), но тем не менее не набралось и половины требуемой суммы. Спасибо, выручили друзья - Коля Лавровский и Павел Багров. Не спрашивая зачем, они наскребли по три тысячи, и Филин смог сделать взнос.
        На следующий день он получил ТОПку и первое задание.
        Приказ Бэра поставил Филина в сложное, даже дурацкое положение. Иван Данилович должен был выбить командировку в молдавский поселок Теленешты и подготовить население к большому празднику по поводу нового осмысления названия поселка. Филину предлагалось связать это название с телепортацией, выдвинуть новую этимологическую гипотезу, соединяющую в одном топониме слова «теле» и «нечто», и доказать неслучайность заимствования просторечного «нешто» из русского языка.
        Бэр возлагал большие надежды на эту командировку. В случае успеха Филин должен был стать основателем нового направления в ономастике ТП-нимике. По мысли Бэра, Теленештам отводилась роль лишь первой ласточки. В дальнейшем такая же судьба должна постичь туркменский поселок Геок-Тепе и археологические памятники Намазга-Тепе, Алтын-Тепе и Кара-Тепе, киргизский город Тюп, узбекский Тойтепа и эстонский населенный пункт Тапа. Иван Данилович не знал и не мог знать, что по заданию руководства ТИПовой организации в далекое прошлое этих городов и поселков уже были посланы специальные ТП-эмиссары. Они должны были попасть в различные века до Рождества Христова и тайно закопать в указанных пунктах мастерски разрушенные ТП-кабины. После репортажей Филина в Геок-Тепе, Теленешты, Тюп, Тапу и прочие места ринулись бы полчища археологов, а еще через несколько дней мир содрогнулся бы от сенсаций: телепортация у трипольцев! ТП при Ахеменидах! Саами и внепространство! ТП-кабины, срубленные ладьевидными топорами!
        Конечно, методы не совсем корректные, но надо ведь понять и Альфреда Бэра. В круг целей, преследуемых всей организацией ТИПов, включал он и свои личные, весьма и весьма честолюбивые. Медведь мечтал стать основоположником новой мифологии - палеотелепортации.
        …Три дня Иван Данилович думал, как бы ему торпедировать поездку в Теленешты и в то же время обзавестись еще двумя-тремя ТОПками. Для планов, которые он вынашивал еще с той минуты, когда попал в лапы Альфреда Бэра, совершенно необходимо было вооружить ТП-машинками самых близких друзей. Филин перебрал множество вариантов, включавших такие методы, как кража и шантаж, и вдруг его осенило. Ах, дурак он дурак! Ну почему в голову лезет только какой-то мелкий бандитизм? Откуда эта скудоумная уголовщина? Как можно было забыть про технические способы? Ведь, казалось бы, яснее ясного: ТОПку лучше всего добыть с помощью другой ТОПки!
        Тут следует пояснить, что телепортация материальных тел посредством ТОПок осуществляется двумя способами. Первый: трансвизионный. Субъект включает трансвизор, наводит на объект (дальность прицельной «стрельбы» не лимитирована), затем набирает на клавиатуре адрес и нажимает на курок. Объект с места обнаружения мгновенно переносится в точку адреса (дальность переноса практически не ограничена). Если требуется перебросить объект в место нахождения субъекта, то адрес, понятное дело, не набирается: требуется просто нажать кнопку «Р» - «реверс». Второй способ - каталожный. Каждое материальное тело, являющееся предметом спроса и потребления, имеет свой каталожный номер. Субъект набирает на клавиатуре ТОПки код требуемой вещи (если, конечно, эта вещь есть в каталоге), и - вуаля! - объект незамедлительно появляется.
        Таким образом, чтобы раздобыть ТОПку, нужно знать ее код (в том, что он существует, Филин не сомневался: никто ведь не назовет этот прибор предметом нулевого спроса!). А чтобы знать код, нужно завладеть каталогом. Между прочим, это не так просто, как кажется на первый взгляд. Ведь поскольку ТОПки в ходу только среди ТИПов, то и каталоги - сугубая принадлежность круга лиц, связавших свою жизнь с телепортацией. Опять просить, шантажировать или красть? Ну нет!
        Из сказанного вовсе не следует, будто каждый ТИП владеет личным каталогом. Во-первых, это никому не нужно, а во-вторых, - прошлый век. Чтобы получить ту или иную вещь, достаточно узнать ее код по компьютерной сети, а потом воспользоваться ТОПкой. Все очень просто. Может быть, начать нужно с того, чтобы узнать код каталога? Разложив таким образом задачу по полочкам и определив первый шаг, Иван Данилович принялся действовать.
        Разумеется, у ТИПов - своя компьютерная сеть. Значит, надо воспользоваться служебным терминалом любой ТП-станции. Лучше всего Филин знал расположение помещений на Малаховском ТП-узле. Туда он и направился.
        Войти ночью в здание Малаховской станции может каждый. Миновать дежурную и войти незамеченным в служебный коридор дано единицам. Найти вход в пилон и бесшумно подняться по железней грохочущей лестнице способен лишь человек, который поставил на кон все.
        Таким образом, Филин этот вход нашел.
        Второй этаж - абсолютно пустой: голая площадка и никаких функциональных помещений. Третий этаж - пусто. Четвертый - то же самое. Ивану Даниловичу стало зябко от мысли, что придется подниматься пешком все восемьсот метров. Однако на пятом этаже его ждала удача: столовая для обслуживающего персонала. Здесь была лифтовая площадка, шкаф приемки пищевой линии, кассовый аппарат и - о счастье! - терминал.
        Иван Данилович бросился к нему, включил. Линия заработала. По дисплею побежали строчки информационных сообщений. Не вчитываясь, Филин переключил информбанк на режим «справки» и, касаясь пальцем экрана, стал «перелистывать» дисплей, разыскивая требуемый раздел. Ага, вот оно! «Артикулы, каталоги, номенклатуры, регистры, реестры, своды». Так. «Каталог изделий, полуфабрикатов и сырьевых товаров, разрешенных к ТП-переносу». Ткнув пальцем в пульт. Филин приказал компьютеру «перелистать» каталог. Ответа не было. Очевидно, данная подпрограмма в таких случаях блокировалась. Тогда Иван Данилович затребовал код каталога. На дисплее зажглась надпись: «ТОЛЬКО ДЛЯ ТИПов». Порывшись в карманах, Филин нашел свою дерматоглифическую карточку и всунул в щель терминала. Дисплей отозвался цепочкой цифр: 94315249.
        Иван Данилович тут же набрал этот ряд на клавиатуре ТОПки, и рядом с ним, на столе, примыкавшем к терминалу, образовался толстенький том. Дрожащими пальцами Филин принялся листать. Что за чертовщина! Весь раздел «ТП-приборы и аксессуары к ним» - страницы с 1014 по 1018 - выдран с корнем. Иван Данилович сбросил том на пол и еще раз нажал на курок. Результат тот же: огромная книга с пятью вырванными страницами. И еще раз. И еще…
        Филин понятия не имел, сколько каталогов находится на складе. Он даже не знал, где находится этот склад и что бывает, когда запас требуемых изделий исчерпывается, а вызовы продолжают поступать, и тем не менее продолжал давить на курок. (Равным образом Иван Данилович понятия не имел, как производится оплата полученных товаров, и очень беспокоился на этот счет: вдруг действительно ТОПка стоит несколько тысяч? До сих пор у Филина еще не было возможности узнать, что ТИПы получают по каталогу, любые предметы совершенно бесплатно, и счет в банке у них нисколько от этого не уменьшается - на то они и ТИПы.)
        Двадцать восьмой по счету том оказался заваренным в пластик. Под прозрачной пленкой белел картонный ярлычок с текстом: «Контрольный экземпляр. Просим немедленно вернуть. При невозвращении в пятиминутный срок заказчик подвергается санкциям».
        Какое счастье, что Иван Данилович в данный момент находился в столовой! Предохранительный пластик очень крепок: ни ногтями, ни зубами его не взять. Туповатый столовый нож тоже никуда не годится. Четыре минуты Филин, весь в поту, бегал по залу, выдергивая ящики тумб, где хранились столовые приборы и всякая утварь, распахивая дверцы шкафов, и наконец нашел, что искал: лазерную хлеборезку! Быстро взрезал пластик, перелистнул том. Есть! Страницы не вырваны. А вот и заветная строчка: «ТОПка телеомнипортационный прибор универсального назначения». Дальше шли цифровые обозначения артикулов, моделей и модификаций, а затем коды: с 77114038 по 77114047.
        Цифры моментально врезались в память: уж что-что, а мнемонические приемы у Ивана Даниловича были отлажены. За двенадцать секунд до истечения срока он, нажав на кнопку «Возврат», отправил на склад контрольный экземпляр каталога, а затем вернул и все остальные тома, кроме одного: раз уж ты обладаешь ТОПкой, то каталог - наипервейшая вещь в хозяйстве.
        Через две минуты Филин стал счастливым обладателем трех лишних ТОПок, через пять минут он уже выходил из здания станции - как ему показалось, дежурная ничего не заподозрила, - а через полчаса Иван Данилович ехал домой на монорельсе, прижимая к животу сумку с ТОПками и каталогом.
        В эти минуты он был счастливейшим человеком на свете.
        Было полчетвертого утра, когда Филин вошел в свою квартиру. Ночь была потеряна, да, перевозбудившись, Иван Данилович и не смог бы уснуть. Проведав в спальне жену Марию и в детской сына Алика - оба спокойно спали, - Филин закрылся на кухне и принялся экспериментировать. Он открывал наугад каталог, выбирал любой код и вызывал случайно попавшуюся вещь с помощью ТОПки. Во-первых, это было захватывающе интересно - более увлекательной игры Иван Данилович в своей жизни не помнил, во-вторых, нужно было проверить все четыре машинки и откалибровать их рабочие объемы. Не годится, если ты заказываешь какую-нибудь жизненно важную вещь, а она «проявляется» в десяти метрах от тебя. Особенно это возбуждает, если ты живешь на двадцать четвертом этаже, а «объект» возникает в воздухе за окном. В принципе - Филин сразу догадался об этом - можно было научиться захватывать предметы на лету, ловя «объекты» в перекрестье экрана трансвизора и внепространственно перебрасывая их в любое удобное место, но для этого требовалась нешуточная тренировка. Иван Данилович надеялся, что у него будет время как следует попрактиковаться
с ТОПкой: возможности у этого приборчика были колоссальные.
        Через два с половиной часа гора всевозможных ненужных вещей на кухне выросла до угрожающих размеров. Филин вернул все предметы по их складской принадлежности - раздалась серия громких хлопков - и в нерешительности подошел к кухонному видеофону. Вроде бы еще очень рано - шесть часов, и грех будить людей. Но, с другой стороны, утро уже наступило, никто не обидится, если встанет пораньше, тем более что новость у Ивана Даниловича самая потрясающая. Короче, Филин решил побеспокоить своих друзей - Николая и Павла - и наконец-то ввести их в курс дела. Пришла пора раздавать оружие - ТОПки - и проходить ускоренный «курс молодого бойца».
        Иван Данилович нажал на клавишу и включился в видеосеть. И почти мгновенно, опережая дальнейшие движения его пальцев, экран налился красным. Раздался зуммер вызова. «Дьявол, кто бы это мог быть?!» - разозлился Иван Данилович. Он вдавил палец в клавишу «прием».
        На экране появилось скучное и злобное лицо Альфреда Бэра.
        - Здравствуйте, Филин! - Он насмешливо поклонился. - Не спите? Ранняя птица, ранняя… Я хочу вам напомнить, что за вами - командировка в Теленешты. Не тяните. Как-никак, это у вас первое задание по нашей линии.
        - Какого черта? - вскипел Иван Данилович. - Я все прекрасно знаю и помню, и ваше предупреждение - слишком пустяковый повод, чтобы врываться ко мне ни свет ни заря!
        - Да, - продолжал Медведь, никак не реагируя на вспышку Филина, - и верните, пожалуйста, по принадлежности лишние ТОПки. Каталог можете оставить, он и так вам положен, а машинки-то все же отошлите. От греха. Ни к чему они вам. От них - от лишних - одни неприятности. Ба-а-альшие неприятности.
        - К-какие ТОПки? - Иван Данилович покраснел так, как не краснел с далеких школьных времен - на сантиметр вглубь. - Ничего не знаю. О чем вы?
        - А-а, - равнодушно кивнул Бэр. - Хорошо. Тогда о ваших жене и ребенке мы тоже ничего не знаем.
        Экран погас. Филин поначалу ничего не понял. При чем здесь жена и ребенок? Потом, похолодев, он бросился в комнаты, включая всюду свет. В спальне кровать была пуста. Вмятина на матрасе еще хранила женское тепло. Шатаясь, Филин ворвался в детскую. Алика не было. Сползшее одеяло походило на лежащую рыжую собаку.
        Филина словно подрубили - он рухнул на пол, сильно ударившись локтем и правой скулой. Последняя мысль перед тем, как сознание ушло, была: «Почему погасили свет?..»
        «Порочин Ал-др Петр. (26 -86) - физик, основоположник теории ТП-переноса, талантливый экспериментатор, осуществивший в 53 году первую переброску мат. тела через внепространство. Поч. чл. АН СССР (54), акад. гонорис кауза (57). Экспериментально подтвердил ТИП-эффект, открыв множество возможностей практического использования ТП-переноса. Экспериментальные труды по резонансной ТП, ТИП-квантованию, нелинейным ТП-связям, ТИП-обмену вещества в пространстве и внепространстве. Ноб. пр. (60)». ТП-энциклопедия. М., 114. С. 553
        Суббота. Раннее утро. Село Дединово Луховицкого района Московской области. Река Ока в ее среднем течении. С возвышенного берега виден гелиопаром, сонно набирающий энергию в лучах восходящего солнца. Внезапно по воде пробегает рябь. Бззззззз-бломп! С громким хлюпающим звуком паром исчезает, на его месте образуется воронка. Две галки, неистово крича, срываются с луковки дединовской церкви и кружат над потревоженной гладью реки.
        Через несколько минут паром появляется на месте - точнее, почти на месте. Он возникает в воздухе метрах в пяти над водой и плюхается в реку, поднимая тучу брызг. Почти сразу же - волны еще не успевают добежать до берегов - пропадает чей-то ангар для дискохода, стоящий у самой воды. Все тот же хлопок, эхом отдающийся в чистом утреннем воздухе.
        Когда ангар возникает вновь - точь-в-точь на прежнем месте, наступает очередь кабины видеосвязи. Интересный момент: сама кабина исчезает, а параболическая антенна и лазерная установка системы «Земля-спутник-Земля», располагавшихся на крыше, остаются в поле видимости и с треском падают на бетонную площадку. Помятая антенна, хрустнув, отделяется от установки и катится к реке, бренча по ступенькам, как старый умывальный таз. Появившаяся кабина накрывает лазерную установку, при этом раздается звук, будто каменная ладонь накрыла большого бронированного таракана.
        От резного деревянного забора, окружающего чью-то пустую дачу, отделяются три мужские фигуры с ТОПками в руках. Это Филин и два его друга. На лице добродушного Коли Лавровского написан полный восторг, зато фигура Павла Багрова выражает крайнее недовольство.
        ЛАВРОВСКИЙ.Брось, Паша! Все нормально. Еще два-три дня тренировок и полный порядок. Сможем раскольцовывать птиц на лету во время осенних миграций. Меткость - наживное. Главное - чтобы нас не успели раньше времени засечь.
        ФИЛИН. Пошли завтракать, ребята. Поедим - и за работу. Нам еще чинить кабину связи, пока не пришли первые посетители.
        БАГРОВ. Чинить! Легко сказать! А где ты возьмешь новый лазер? Из пальца? Из пупка?
        ФИЛИН. Фу, Паша, какой же ты тяжелый все-таки!
        БАГРОВ. В каком смысле, интересно знать?
        ФИЛИН. А в таком, что инертная масса очень велика: не своротишь тебя! Ты все время забываешь, что у нас - ТОПки. И каталог. Можем заказать и моментально получить любую вещь.
        БАГРОВ(недоверчиво). И лазер?
        ФИЛИН. И лазер.
        БАГРОВ(язвительно). И «Амброзию»?
        ФИЛИН. И «Амброзию».
        Он набирает на клавиатуре ТОПки код, нажимает на курок, и в тот же миг к ногам Багрова падает здоровенная коробка шоколадных конфет «Амброзия» производства самарской фабрики «Россия»…
        Да, Иван Данилович с друзьями уже неделю жил в сельской гостинице, и каждый день они тренировались в управлении ТОПками (естественно, на тавотах они оформили краткосрочные отпуска, отправив соответствующие слезные видеограммы).
        Когда утром того рокового дня Филин пришел в себя после шока и окончательно понял, что жену с сыном у него похитили, он немедленно стал вызывать по видеофону Альфреда Бэра. Квартира Медведя не отзывалась. Молчали и личные номера других представителей ТИПовой верхушки.
        Иван Данилович связался с Колей и Павлом. И вот когда он беседовал с ними - на экране фона, поделенном пополам, были оба друга сразу, включился принтер компьютера и отпечатал:
        «Ваши жена и сын в целости и сохранности. Пока. Вы сможете увидеть их сразу после сдачи ТОПок. Не забудьте сдать и свою ТОПку тоже. Временно вы лишаетесь права владения ТП-приборами индивидуального пользования. Немедленно прекратите видеосвязь с вашими друзьями. Любая самодеятельность сейчас работает против вас. ТП».
        Иван Данилович тут же прочитал текст сообщения Коле и Павлу. И был немедленно наказан - потерей видеофона. Воздух задрожал - Филин успел крикнуть: «На старом месте!» - и на месте видеофона образовалась пустота. Хлоп!
        Это было неожиданно и страшно. Филин впервые с ужасом подумал, что следующей мишенью будет он сам. В дальнейшем его действия напоминали действия человека, захваченного врасплох землетрясением. Иван Данилович метался по квартире, хватал разные вещи и тут же бросал их. Вдруг его обожгло: ну конечно, следующая мишень - не его персона, а ТОПки. ТИПам важнее всего вернуть именно их, но и ему, Филину, без этих приборчиков не жить. Поэтому, когда Иван Данилович выскочил на улицу, в руках у него была сумка с четырьмя ТОПками и каталог.
        Признаем, более разумного выбора Филин сделать не мог.
        Через двадцать минут он уже стоял возле станции метро «Краснопресненская» у киоска «Академкнига» - это и было заветное «старое место», обусловленное друзьями еще в студенческие времена. Вскоре из метро вышел Павел. Со стороны старого зоопарка появился Николай. И тут… исчез киоск «Академкниги». Вместе с киоскершей. В двух шагах от друзей. Хлопок сомкнувшегося воздуха ударил по ушам, как взрыв гранаты.
        - За мной! - крикнул Иван Данилович и Просился в метро.
        С этой минуты началось долгое бегство Филина и его друзей.
        На старинном метро они доехали до Комсомольской площади. На Казанском вокзале сели на монорельс - когда поднимались по ступенькам к кабине, за их спинами в воздухе растворился целый лестничный марш (к счастью, никто не пострадал). Пока ехали, Иван Данилович кратко ввел друзей в курс дела, и они сообща сделали вывод, что их лоцируют. Далее последовала молниеносная дискуссия: что конкретно дает засечку на ТП-локаторе? Чтобы внести ясность, Филин нашел по каталогу код брошюры «ТП-приборы. Краткое руководство» и вызвал ее.
        На пятой странице черным по белому - суконным языком, свойственным всем инструкциям, - было написано: «ТП-локатор. Принцип действия основан на локализации возмущений внепространства. Каждая работающая ТОПка служит возмущающим агентом. Возмущение порождается уже самим фактом подключения питающего патрона. ТОПка с отключенным патроном возмущений не вызывает».
        От Быково друзья уже ехали с мертвыми ТОПками - патроны лежали отдельно, но в Воскресенске все равно сошли с монорельса: погоня так и мерещилась. Как раз в Воскресенске они отправили видеограммы по своим местам работы: Филин - в редакцию «Накануне», Багров - в журнал «Наука и труд», Лавровский - в Третий Московский университет. Затем до Коломны добрались на ветробусе, а там на дискоходе - вниз по Оке - до Дединова.
        Вот уже семь дней их не трогали. Они учились прицельным броскам из ТОПок и стрельбе по-македонски. Практиковались в определении вектора атакующего удара и нанесении ответной атаки по обратному ходу луча. Друзья привыкли к неприятным ощущениям при автопереносе в «самопальном» режиме и отрабатывали перехват прицела. (Это очень хитрый и трудный прием, заключающийся в том, чтобы на своем трансвизоре получить картинку, снятую с ТОПки противника, и таким образом предвосхитить удар.) Наконец, главное: они сделали важный вывод о том, какое величайшее благодеяние оказал человечеству изобретатель ТОПок и какое страшное оружие он вручил ТИПам. Ведь с помощью ТОПки можно переправить человека с одного материка на другой, а можно - забросить его (без экипировки) в космос. ТОПка позволяет перенестись на другую планету или даже в другую звездную систему) но в то же время она идеальное средство избавляться от неугодных: достаточно опустить человека на несколько метров, чтобы он оказался вмурованным в грунт навсегда. В виде ТП-приборов медицина получила прекрасный хирургический инструмент: ТОПка равно легко
справляется с удалением аппендикса, ампутацией конечностей и трепанацией черепа. Однако эти же приборы способны и убивать, разрывая людей на части.
        Филин и его друзья знали, что предстоит драка: оставить их в покое ТИПы явно не собирались, но определить, когда начнется схватка, никто из них не был в состоянии.
        …рах, потому что я вообразил, будто ничего не вижу.
        Действительно, папка, темнота была абсолютнейшая. И с закрытыми веками, и с открытыми - один черт: ни зги. Тогда я напряг слух. Донеслось какое-то журчание. Ну, слава Богу, хоть слух не потерял. Значит - пробьемся. После того, что я испытал, меня уже на цугундер не возьмешь.
        Нервы, конечно, измочалились, истончились - чуть что, звенят, как натянутые. Но реакции стали совсем другие.
        Если раньше от внезапного звука или агрессивного окрика я вздрагивал и испуганно оборачивался, то теперь - прыгаю в сторону, группируюсь в полете и делаю выпад в сторону нападающего. Да, папка, я понимаю, что поведение не совсем человеческое: человек сначала думает, потом делает, я же наоборот, но кто сказал, что в этих условиях я должен был сохранить нормальные реакции?
        Вот и во мраке. Услышал журчание - пошел на звук.
        Рядом что-то щелкнуло - словно предохранитель оружия (прямо как в старом видеофильме), - я тут же наугад рубанул ладонью. Попал по камню. Взвыл. Потом на ощупь стал определять, что же это вокруг такое. Оказалось - я в каком-то туннеле с грубыми каменными стенками, сочащимися влагой. Вода капнула - мне почудился щелчок.
        Так, думаю, значит, подземелье. Ну, тогда вовсе не страшно. Значит, глаза целы. Видимо, здесь всегда мрак, во веки вечные. Знать, глубоко меня занесло, раз даже отблесков света нет. Хорошо хоть дышать можно. Вздохнул. Понюхал воздух. Нет, ничего постороннего. Пахнет сыростью и камнем. Никакой посторонней органики не чувствуется.
        Двинулся дальше. Шел очень осторожно, но на стены все же натыкался. Несколько раз падал - все под ногами какие-то провалы оказывались. Неглубокие. Сбил в кровь колени, ладони - даром что после лазанья по торосу ссадины успели затянуться, но иду. И конца-краю этому подземелью нет.
        Чудились какие-то звуки. То свист отдаленный, то приглушенный кашель, то подвывание. Под ногами стало хлюпать - очевидно, я забрел в ручей. Вдруг кто-то маленький пробежал мимо, шлепая лапами по лужам. Собака?
        Откуда здесь может взяться собака? Вот еще одно существо.
        Дыхание частое, запах гнили - видимо, из пасти. Одно шлепанье удаляется, другое приближается. Я пошарил в воздухе рукой - и наткнулся на эту тварь. Бррр! Кожа голая, холодная, покрытая липкой слизью, но есть теплые бугорки, такие горячие прыщики - Господи! - не заразиться бы какой гнусной кожной болезнью. Я отдернул руку - и в то же мгновение меня словно плетью ударили: в пальцы впились острые зубы. О-о! Еще и укус. Мало мне своих собственных ссадин, царапин, кровоподтеков и чьих-то прыщиков, сочащихся ядовитой слизью. Видимо, тварь, раздраженная моим прикосновением, цапнула меня в отместку, но несильно. Иначе можно было бы и пальцев лишиться.
        Я наугад пнул липкую гадину, и она умчалась, расплескивая жидкость лапами. А в следующую секунду, папка, на меня кто-то обрушился сверху и сбил с ног. Навалился, царапая когтями. Кто-то тяжелый, многолапый, злобный. Наверное, зверь с большой высоты падал - я рухнул как подломленный. А это огромное, мохнатое, звериное принялось полосовать меня когтистыми лапами, словно намереваясь освежевать.
        Я завыл, забился, стал колотить чудовище руками и ногами. Оно тоже заревело - дикий такой рев, будто треск огромного дерева, ломаемого ураганом. Мы сражались в кромешной темноте, и призом в этой схватке была жизнь. Что было силы я вцепился зубами в вонючую шерсть, пытаясь прокусить ее. Зверю это не понравилось, он заревел громче.
        Шкура не поддавалась. Я был весь в крови. Боли уже не чувствовал. По лицу струилась жидкость, заливая глаза, очевидно, пот, смешанный с кровью. Я почувствовал под пальцами что-то мягкое, вонзил ногти поглубже и принялся раздирать. Совершенно неожиданно шкура подалась с мерзейшим звуком - так рвется сырой каучук, - разошлась в стороны, и на меня хлынула густая жижа с таким отвратительным запахом, что выгребная яма в сравнении с этим могла показаться ро…
        Она началась на десятый день пребывания друзей в Дединове.
        Утром Филин, Лавровский и Багров, как всегда, тренировались с ТОПками на пустынном берегу Оки метрах в ста от окраинного дома села. Вдруг по поверхности воды прошла цепочка впадин, словно какие-то невидимые гиганты быстро-быстро зачерпывали воду десятками ведер, каждое размером с железнодорожную цистерну.
        Ага, пристрелка! Этот момент уже обсуждался друзьями много раз. Троица врассыпную бросилась по берегу, вслепую водя ТОПками в воздухе и не отрывая глаз от трансвизоров. Вот образовалась яма в глинистом откосе. В пяти метрах от Ивана Даниловича, едва не засыпав его, на землю шлепнулась мощная куча глины, в воздух полетели ошметки грязи. В ту же секунду исчез Багров. Он появился метрах в сорока над землей и стремглав полетел вниз. Филин поймал падающее тело в прицел ТОПки и мягко приземлил его, а Лавровский, стремительно взмахнув рукой с зажатой ТОПкой, вдруг завопил: «Поймал! Поймал! На! На тебе!» - и стал давить на курок. Где-то что-то куда-то переместилось, где-то что-то исчезло, но что - пока неизвестно.
        Со стороны это, видимо, было забавное зрелище: трое взрослых мужиков, размахивая руками, мечутся с воплями по берегу, под их ногами разверзаются ямы, то тут, то там возникают кучи земли и проливаются водопады, и раздаются громогласные звуки, будто незримый исполин, страдающий метеоризмом, опился укропной водой: «пр-р-пу! пр-р-пу! пр-р-пу!».
        Иван Данилович внимательно следил за мельканием помех и картинок на экране трансвизора. Вот показалось и исчезло перекошенное лицо Бэра, вот Жабрев, почему-то летящий вверх тормашками (так ему и надо!), вот Ярослава Стукова в разорванном платье… Приблажная дева совсем уж было попала в рамку прицела, но тут же исчезла и из кадра, и из того места, где находилась, - видимо, произвела «самопал».
        И тут Филин замер. В трансвизоре возникло изображение женщины, лежащей ничком на сиденье машины. Руки ее были связаны. Нет, Иван Данилович не мог ошибиться. Точно: Мария - его жена! Филин сжал двумя руками рукоятку ТОПки, навел прицел и затаив дыхание нажал на курок. Тут же на траву рядом с ним повалилась Маша - вместе с куском автомобильного сиденья, вырванного с потрохами.
        - Маша! - закричал Иван Данилович. Она слабо застонала. - Маша! Сейчас я развяжу тебя. Ребята, прикройте! - И Филин принялся распутывать веревки.
        Трудно сказать, что это такое - прикрытие посредством ТОПок. Коля с Пашей просто лупили из машинок в воздух, поставив прицелы на малую дистанцию и, наверное, это было правильно. По крайней мере все остались целы, и у Ивана Даниловича даже хватило времени распутать Марию, привести ее в чувство и вкратце обрисовать - что, как, почему и почем.
        Потом все четверо бежали, петляя, к Дединовской ТП-станции, и Филин, шалея от злобного восторга («вот нас уже четверо, и как раз четыре ТОПки, значит, мы уже сила, то ли еще будет!»), вышвырнул куда-то за двести километров дежурного ТИПа, перед тем как войти в грузовую камеру, выломал из ТОПок патроны, впихнул своих друзей и жену в кабину, а затем набрал какой-то безумный код, и всех метнуло через внепространство.
        Так они оказались на ТП-станции Колышлея Пензенской области, но Филин и его команда еще не знали, что это Колышлей, да и знать не хотели. Иван Данилович, не выпуская никого из кабины, набрал новый код (тоже наобум), и они перенеслись в Хабаровский край, в город Чегдомын, а оттуда - в Липовую Долину Сумской области, потом - в Хатангу, затем - на курильский остров Ушишир, а уж после этого Филин набрал код, который помнил хорошо, - код подмосковного поселка Акрихин. Иван Данилович не знал, удалось ли ему замести следы, однако в Акрихине возле выходных дверей грузовой камеры не было ни души, даже дежурный ТИП отсутствовал, и когда четверо измученных людей шли по проселку к садово-дачному кооперативу, где Иван Данилович рассчитывал на одну пустовавшую дачу, их не сопровождали ни ямы, возникавшие на глазах, ни хлопки, гремевшие в воздухе, - все было тихо.
        «Неужели оторвались?» - подумал Филин, но даже эту счастливую мысль пришлось на время отогнать, потому что на пороге заветной дачи Коля Лавровский - полнокровный толстый большой человек, любитель поесть и поговорить - потерял сознание…
        Дача была набита консервами - воистину счастье для ТП-путешественников. Домик принадлежал старому приятелю Ивана Даниловича, инженеру по профессии, и поэтому линия пищеподачи здесь отсутствовала недешевое удовольствие все-таки.
        Здесь можно было опять затаиться на несколько дней и разработать план действий. В сущности, первая цель ясна - найти Алика, но пути ее достижения представлялись смутно.
        У Ивана Даниловича произошло несколько неприятных разговоров с Марией.
        - Ведь ты мог нам сказать, мог, мог, ведь мог же - заранее? нападала Мария. - Откуда такое недоверие, такая скрытность? Ну хоть бы намекнул, что связан с этими… ТИПами. Мы же ничегошеньки не знали! И нас с Аликом - как слепых котят - ночью, врасплох, через внепространство!.. Со мной-то ладно - меня эти ТИПы все время на машине возили. Но Алик… Где он? Что он? Ничего не знаю…
        - Не мог! Не мог! Не мог я вам сказать! - в который раз выходил из себя Иван Данилович. - Не имел морального права подвергать вас такой опасности. Сначала я должен был разобраться во всем сам.
        - А так - лучше? Так - ты нас не подверг? Ну где Алик? Где? Где? Может, его уже нет в живых… - И тут Маша начинала плакать, уткнув лицо в ладони.
        - Не смей! Не смей даже думать об этом! - принимался орать Филин. Он жив, и мы его найдем. Прекрати истерику!!!
        …Наконец придумали вот что. Филин, вооруженный двумя ТОПками, на микролете добирается до Москвы и ночью, тайком, приходит в свою квартиру. Очень возможно, что Алик нашел способ дать о себе знать, и тогда в компьютере, в потайной ячейке памяти, отзывающейся только на семейный код, обнаружится сообщение. Если же нет, тогда Филин скрытно возвращается в Акрихин, и вся компания начинает осмысливать ситуацию заново.
        Да, Иван Данилович долетел до города. И даже проник в квартиру. Но включить терминал не успел. Увы, Филина накрыли в первые же минуты. А потом исчез компьютер, и с ним - надежда…
        «Истощение вакуума - критическое состояние внепространства, угрожающее существованию всей Солнечной системы, вызванное хищническим использованием энергетических ресурсов вакуума (см. Энергетика ТП-переноса) при неумеренном пользовании ТП-транспортными средствами. Гипотеза, выдвинутая В.Маниту (см.), предполагает, что и.в. грозит вырождением вещества в сфере, радиус которой находится в кубической зависимости от добротности вакуума, рассматриваемого как колебательная система, при том что бесконтрольная ТП экспоненциально повышает резонансные свойства вакуума (см. Физика вакуума)». ТП-энциклопедия. М., 114. С. 271
        Филин шел по дорожке к даче, а навстречу бежала Маша и кричала: «Живой! Живой! Живой!» Следом за Машей поспешали Коля с Павлом - тоже улыбающиеся, счастливые и немного растерянные. Удивительно - на лице Паши не было и следа обычной раздражительности (позднее он даже пытался неловко пошутить: «Что же ты, на Мадагаскаре побывал, а ни одного живого лемура не привез!»), Коля просто-таки сиял, а Мария плакала. Она плакала навзрыд и все ощупывала Ивана Даниловича, словно никак не могла удостовериться в его целости.
        - Да живой я, живой и невредимый, - отбивался Филин, тоже стараясь казаться веселым, но это у него получалось плохо: все эти дни он подспудно надеялся, что в его отсутствие сын найдется, между тем Алика возле дачи видно не было. - Я ж на курорте побывал. На Мадагаскаре. Позагорал, отъелся. А вот возвращался кружным путем. Как-то боязно мне было сразу прыгать из поселка Тутаранасундава в поселок Акрихин: на выходе могли засечь ТИПы. Поэтому я сначала перенесся в Такамаку на Сейшелах осмотрелся, вроде сошло. Затем прыгнул в Панадуру на Шри Ланка, оттуда - в индийский город Малегаон, далее меня занесло в Китай - в город Голмуд, там я задержался ненадолго и перенесся через монгольский Улэгэй в Бурятию есть там такой поселок Багдарин. Дальше - просто: Кызыл-Мажалык - Кулунда - Карасук - Большие Уки - Верхняя Салда - Оханск - Арбаж - Кулебаки Судогда - Ликино-Дулево, - и вот я здесь. Здравствуйте, мои дорогие!
        Потом, когда все перецеловались, переобнимались и сели обедать, начался разговор о самом важном - об Алике.
        - Что - никаких следов? - нарушил Багров молчание, воцарившееся над супом-пюре из спаржи.
        - Абсолютно, - прожевывая гренку, проговорил Филин. - Более того, во время схватки на нашей квартире ТИПы выкинули во внепространство компьютер. Так что никаких следов нет и не будет.
        - Кто выкинул - Бэр? - уточнил дотошный Лавровский.
        - Понятия не имею. Они вели бой очень искусно. В трансвизор я не поймал ни одного лица.
        - Давно пора обратиться в милицию, - вступила в разговор Маша. Какие-то вы бездушные прямо. Или недалекие. Пропал ребенок, все ясно нужно привлекать органы. Отправить в милицию видеозаявление: так и так, по нашим предположениям мальчик был переброшен в неизвестном направлении с помощью ручной ТП-установки.
        - Ну да! - Иван Данилович хлопнул рукой по столешнице, и блюдо со свежим авокадо подпрыгнуло. - А через пять минут вся эта банда будет здесь. Откуда мы знаем: может, среди милиции тоже есть ТИПы. Может быть, первый же милиционер, к которому попадет наше заявление, окажется каким-нибудь важным ТИПом. Или, положим, дальним родственником Жабрева. Соблазн-то велик: ТИПы вон какими преимуществами пользуются - у них каталоги, ТОПки. Если уж узнал о таких вещах - удержаться от искушения очень трудно.
        - Тебя послушать - вообще ни к кому обращаться нельзя, - процедила Маша, разделывая хвост омара. - Каждый может оказаться ТИПом.
        - Ваня прав, - подтвердил Лавровский и потянулся за фисташковым паштетом. - Доверять мы никому не можем. Пока. Временно. Вся надежда - на наши собственные силы. - И почему-то с надеждой посмотрел на Багрова.
        - Точно! - Паша словно бы подвел итог дискуссии. Он положил себе в тарелку порцию мусса из трюфелей, но есть не стал. - Будем искать Алика сами. Есть у меня одна идея.
        Все перестали жевать.
        - Из подручных средств можно собрать приборчик, которому я дал название «трейсер». У тебя биоэнергетическая карта Алика есть? - обратился Павел к Маше.
        - Это не проблема, - Маша пожала плечами. - Можно подключиться к медицинской компьютерной сети и вызвать карту из банка памяти районной поликлиники.
        - Хорошо. И еще потребуется микрореактор ТП-станции. Он попроще, чем микрореактор ТОПки, и с переналадкой его я, пожалуй, справлюсь.
        - Предположим, достану. Дальше что? - Иван Данилович вдруг почувствовал, что дрожит от возбуждения.
        - Дальше - такая штука. Я могу доказать, что биоэнергетика человека оставляет следы во внепространстве. В сущности, внепространство как бы исчерчено следами всех людей, когда-либо пользовавшихся ТП-переносом. И каждый след - индивидуален, как радужка глаза. Переоборудовав определенным образом ТП-реактор и получив из него поисковый прибор, настроенный на заданные биоэнергетические параметры, можно найти человека - пусть даже он прыгнул или его прыгнули очень далеко, пусть даже это было очень давно.
        - Паша! - всплеснула руками Мария. - Откуда такие таланты? Да ты понимаешь, что говоришь?
        - Понимаю, Машенька. Ты забыла, что я не всегда был научным журналистом. Образование-то у меня физическое, да еще десять лет работы в Институте пространства, - кое-что понимаем, а?
        Самое трудное было раздобыть ТП-реактор. Ради этого Филин, меняя ТП-узлы, прыгнул как можно дальше - в райцентр Сковородино Амурской области. ТП-станция там работала только в дневные часы, а на ночь закрывалась. Дождавшись полуночи, Иван Данилович зверски взломал ТП-станцию, с помощью ТОПки снес защитный кожух, выковырял реактор и, настроившись на «самопал», был таков. В Акрихин он вернулся через Западное полушарие, побывав в ТП-кабинах Японии, Канады, Исландии, Фарерских островов, Норвегии и Финляндии. На весь путь у него ушло полчаса.
        Всю ночь Багров паял что-то в подвале дачи, и наутро ТП-искатель был готов. Павел подключил к нему ТОПку, и теперь след Алика - если, конечно, схема принципиально верна - должен был появиться на экране трансвизора.
        Багров включил ТП-реактор, набрал координаты дома, в котором жили Филины в Москве, и нащупал прицелом ТОПки требуемую квартиру. Экран показал разгромленный кабинет Ивана Даниловича, а затем детскую. На экране запульсировала желтая полоса: это означало, что биоэнергетические данные Аликовой карты и внепространственный след в детской совпадали. Багров переключил прибор на поисковый режим. Комната на экране размазалась, и тут же возникла картинка, изображавшая какое-то буро-зеленое болото. Желтая полоска порозовела.
        - Все идет отлично, - отметил Багров.
        Филин и Маша с надеждой переглянулись.
        Изображение болота сменилось ледяным пейзажем: на переднем плане виднелся странный торос, изъеденный идеально круглыми дырами. Полоска на экране стала уже красной. Потом появились какие-то гигантские растения и насекомые: прибор остановился на драке двух муравьев размерами с верблюдов - для масштаба компьютер ТОПки нарисовал на экране синий контур человеческой фигуры. Затем картинка почернела, и на ней ничего не вырисовалось. Однако индикатор показывал, что след не потерян, наоборот Алик где-то близко: багровая полоска налилась кровью и пульсировала. Очевидно, на экране был мир, лишенный света.
        И тут маленькое окошко прибора словно распахнулось. Там была голубая бескрайняя пустота; в отдалении парило несколько зловещего вида птиц, а на переднем плане - казалось, протяни руку, достанешь - парил-летел-падал…
        …лго был без памяти, потому что когда очнулся, пришел в себя и осмотрелся, то вся эта гадкая жижа уже засохла на мне, и моя кровь тоже засохла, так что весь я был покрыт, словно ржавчиной, коркой, и понять, где моя кровь, где гной, а где кровь того самого чудовища, было невозможно. Нет, папка, я не оговорился, я действительно сначала очнулся, а потом пришел в себя. Я куда-то падал.
        Глаза мои были закрыты или залиты кровью, в лицо бил поток воздуха, я падал и думал: «Вот сейчас… ух, вот сейчас грохнусь… вот треску-то будет… брызги во все стороны полетят…» Но проходили секунды, а я все не грохался, и в горле стоял кислый комок и подкатывал ко рту, и спазмы ударяли вверх из желудка, выталкивая этот ком, но я удерживался от рвоты, хотя непонятно зачем: на мне была такая мешанина всякой дряни, что блевотина ничего не прибавила бы нового к наряду. И все же я сдержался. А потом ради интереса открыл - разлепил - глаза. И весь этот рвотный ком тяжелым кирпичом упал в желудок - настолько удивительным было зрелище.
        Я попал в голубую синь. Да, вот так мне хочется сказать: голубая синь. И во все стороны голубая синь. Я падал из неба в небо, и не было внизу никакой тверди. По крайней мере, я ее не видел. Вверху плыли редкие облачка. И внизу плыли редкие облачка. А под ними все та же голубая синь.
        Не знаю, что это за мир. Не знаю, что это за место. По крайней мере, на Земле такое невозможно. Мне пришло в голову, что вот так падать можно вечность, и тут я осознал весь ужас своего положения, вспомнил прошлое, в отчаянии заглянул в будущее, - это я и называю: пришел в себя.
        Дышать было трудно, но можно. Дышат же в конце концов спортсмены-парашютисты. А я словно совершал затяжной прыжок - очень затяжной, - только вот тренированности не хватало.
        Снова накатил приступ тошноты. Я понял, что лечу неправильно - обхватив плечи руками, скрючив ноги, - и меня попросту болтает, крутит, как пришпиленного к тележному колесу. Я раскинул руки, раздвинул ноги - сразу же стало легче: меня развернуло лицом вниз, болтанка прекратилась. По-прежнему кружилась голова и ощущалась пустота в желудке, - но с этим, я надеялся, можно будет свыкнуться.
        Внизу виднелись несколько черных точек. Они быстро приближались. Еще несколько секунд - и уже можно разглядеть: это большие птицы. Огромные черные птицы, раскинув широкие крылья, парили в голубом просторе. Все ближе, ближе… Что это? Папка, ты представляешь?! Снизу поднимались - точнее, это я падал - колоссальные ископаемые птицы, прямо какие-то археоптериксы, только величиной не с ворону, как полагается, а с планер, с дисколет, с птеранодона. Да, папка, гигантские археоптериксы: тело и крылья - в перьях, но на передней кромке крыльев - когтистые пальцы, пасть полна зубов величиной с напильники.
        Я поравнялся с птицами и полетел вниз дальше. Уффф, перевел дыхание, - пронесло. Смотрю, ан нет: птицы перешли в пикирующий полет и несутся за мной. Вот одна заложила вираж - фссссс! - прошла подо мной, вывернула голову и цап меня за рубашку! Заскорузлая ткань подалась, рубашка, слетев с моих плеч, осталась в зубах сумасшедшего археоптерикса. Меня охватила дрожь, я весь посинел и пошел пупырышками - не от холода: от страха, что сейчас эти летающие крокодилы разорвут меня на куски.
        Фссссс… - второй археоптерикс пошел на боевой разворот. Он пронесся в метре от меня, вернее, надо мной, - о-о-о, какая боль! - коготь полоснул по спине, развалив, по-моему, дельтовидную мышцу надвое. Кровь так и заполоскалась на ветру. Ну, думаю, что ж вы делаете, гады, рвать так рвите, глотать - глотайте, но зачем же издеваться? Что за ископаемый садизм! Археоптериксы унеслись подальше - теперь я увидел, что их четыре штуки, - собрались в стаю и развернулись в мою сторону, избрав построение ромбом. Но в этот момент опять раздалось хлоп! - в глазах чернота и в…
        Алик…
        - Лови его в прицел! - заорал Багров, забыв, что имеет дело не с обычной ТОПкой, а с новым прибором, им самим же и созданным. Требовалось оценить дистанцию, совместить поисковый канал прибора с осью боевого луча ТОПки, а на все это нужно было время.
        Иван Данилович, окаменев, смотрел на сына - на окровавленного сына, покрытого гноем и сукровицей! - и в голове у него крутилось одно слово: «Убью! Убью! Убью!» Он словно раздвоился. Одна половина его существа испытывала бесконечную, разрывающую сердце жалость к несчастному Алику, впервые в жизни познавшему страх, боль, запах собственной крови и ужас смерти. Вторая же половина мечтала только об одном - убить того, кто сотворил с его сыном такое.
        В это время Паша совместил прицельный канал прибора с лучом ТОПки и нажал на курок. В ту же секунду Алик - полуобнаженный, с рваной раной через всю спину - свалился к ногам Филина. Мария вскрикнула, побелела, но самообладания не потеряла.
        - Иван! Очнись! Аптечку! Быстро!
        И Филин очнулся. Стряхнув с себя наваждение, он умудрился сделать сразу несколько дел: перелистнул каталог раз-другой, набрал код на ТОПке, нажал, снова набрал, нажал. На землю плюхнулась аптечка первой помощи, а в свободной руке Филина сказался какой-то тяжелый предмет - Иван Данилович даже ухитрился перехватить его в воздухе, не дав упасть на землю. Это был автоматический пистолет Стечкина образца 1951 года с полным магазином патронов. Удивительно, между прочим, не то, что Филин нашел его код в каталоге, удивителен сам факт попадания этого оружия в каталог.
        - Зачем это тебе? - изумился Лавровский.
        Но Ивану Даниловичу не дали ответить. Знакомо задрожал воздух бззуммм-ччпппок! - и дачный флигель исчез.
        - Засекли! - страшным голосом закричал Багров. - Маша, бинтуй Алика, мы тебя прикроем.
        Три ТОПки были у Филина и его друзей, три ТОПки на пятерых, а сколько врагов - неизвестно. Снова затрещали хлопки. Снова стали разверзаться ямы на садовом участке. Но теперь друзья были умнее и злее.
        Враги еще не знали, какую опасность представляет для них Филин. Иван Данилович нащупывал ТОПкой канал атаки, парировал удар, а затем стрелял одновременно из ТОПки и из Стечкина - пуля калибра 9 миллиметров летела через внепространство и искала цель среди тех, кто нападал, пытаясь остаться неуязвимыми. Конечно, это была стрельба вслепую, и большинство пуль ушли в «молоко», но доподлинно известно, что после того памятного боя Вукол Черпаков долго ходил с забинтованной рукой, а у Панкратия Кабанцева была прострелена филейная часть, и старый Тур в течение месяца не мог ни сидеть, ни лежать на спине.
        Очень умело вели бой Лавровский и Багров. Настолько умело, что у Марии ни один волосок на голове не шевельнулся, и она быстро закончила перевязку Алика. Мальчик сначала улыбался, скрипя зубами от боли, и только повторял: «Потом, мама… Потом я все-все расскажу… Все-все наговорю на дискету…» - но вдруг взгляд его упал на «трейсер» Багрова, лежавший на земле.
        - Что это, мама?
        - Где? А-а, это машинка, с помощью которой мы тебя вытащили.
        - Там все еще горят какие-то цифры.
        - Цифры? Наверное, дистанция, сынок.
        - Дистанция?!!
        Тут и Мария бросила взгляд на индикатор. И обомлела. Цифры были такие: 3х10^17. Это означало, что воздушный мир бесконечного падения, в котором только что страшные птицы атаковали Алика, лежал от Земли в десяти парсеках.
        Видимо, Багров не обратил внимания на дистанцию. Сейчас ему тоже было не до этого. В отличие от Ивана Даниловича, который просто палил сквозь ТП-каналы из тяжелого пистолета, Павел мечтал вырвать сюда несколько врагов и обезвредить их. Он уже видел в трансвизоре лицо Бэра, почти поймают его в прицел, но в этот момент пропал Коля Лавровский. Багров остановился, озираясь, и тут его едва не накрыло самого: яма глубиной метров пять открылась в каком-то шаге от Павла.
        Впрочем, Коля уже появился невысоко в воздухе и спрыгнул на землю. Он был почему-то мокрый и отплевывался, из ушей его текла кровь. Потом, когда все кончилось, Коля рассказал, что его швырнули в какое-то море. Он очутился на приличной глубине - вода стиснула его - не вздохнуть, кругом был зеленоватый сумрак, дыхание он сумел задержать, но в рот и нос вода все равно попала - соленая, противная. Колю спасло то, что он не растерялся. И еще спасла ТОПка - отличный все же прибор, безотказный. Коля вслепую поставил на ТОПке километровую дистанцию, навел прибор вверх и включил реверс - тут же большой пузырь воздуха, выхваченного с километровой высоты, окружил Лавровского, и вместе с этим пузырем Коля ринулся к поверхности. Уши не лопнули, и то спасибо, но слышать с той поры он стал хуже. Оказавшись на поверхности, Лавровский «самопалом» вернул себя в Акрихин.
        Наконец Багрову удалось поймать в прицел Бэра. Альфред вывалился из внепространства перед Пашей и мешком свалился на землю. Он еще пытался что-то сделать со своей ТОПкой, но Багров ударом ноги выбил ее из рук Медведя. На Бэра навалился Лавровский, а Багров принялся ловить Жабрева. Минуты через две ему удалось и это. Бой тут же стих - видимо, нападающих больше не осталось.
        - Даром вам это не пройдет, - заговорил Бэр, едва успев отдышаться. Вы же все смертники. Вы еще просто не представляете, что такое ТИПы. Нас много, все ТП-станции в наших руках. Вас уберут под землю или под воду при первой же возможности.
        - Ах ты, гад! - тихо произнес Иван Данилович и поднял пистолет Стечкина.
        - Убери оружие! - завизжал Бэр. - Оно же убивает!
        И тут произошли два события одновременно. Багров ударил Филина снизу по руке - раздался выстрел, пуля ушла в небеса, - и в ту же секунду Алик, подобрав с земли поисковый прибор, что было силы запустил его в Медведя.
        - Вот тебе!
        «Трейсер» угодил в голову Альфреда Бэра, в тот же миг оба - и прибор, и Бэр - исчезли.
        Алик так и сел.
        - Я же не хотел, чтобы так! - выкрикнул он.
        Иван Данилович в удивлении озирался, словно не веря, что Медведь исчез. А Багров - ворчун и брюзга Багров - вдруг разразился хохотом.
        - Ну молодец! Ну уделал ты его, Алик! Он ведь теперь, скорее всего, улетел туда, откуда мы выдернули тебя. А без моего «трейсера» его не вернуть!..
        Тут все вспомнили про Жабрева и повернулись к нему. Сыч стоял на коленях и плакал. Его глаза, прикованные к пистолету в руке Ивана Даниловича, смотрели не мигая, они прямо плавали в слезах, и две мокрые дорожки бежали вниз по щекам.
        - Не убивайте, Богом молю, не убивайте! - шептал Жабрев. - Я вам все расскажу, только уберите это…
        - Что же ты можешь нам рассказать, Сыч? Мы, по-моему, и без твоей помощи разобрались во всем, - ярость ушла, и Филин теперь говорил спокойно.
        - Вы всего не знаете, - хрипел Жабрев. - Вы не знаете, и никто, кроме ТИПов, не знает, что путешествия в прошлое - это, конечно, блеф, игрушка высшего руководства ТИПов, нонсенс, курсы кройки и шитья истории. Самое большее, что могут ТОПки, - это заслать человека в черноту сдвинутого пространства, а назад во времени - никогда. Никто, кроме ТИПов, не знает, что ТП-каналы - они всюду, нет никакой сети ТП-линий, и нет нужды в пучностях пространства. Вы же знаете ТОПку в работе, вот так же работают и стационарные ТП-установки.
        - Постой, а как же размыкание каналов, смыкание каналов? - удивился Лавровский. - Как же очереди на ТП-станциях? Эта вечная сутолока в Екатериновке? Эти катания вверх-вниз на лифтах в Малаховке?
        - Антураж все это, театр, цирк, клоунада…
        - Что-что? - Иван Данилович никак не мог понять. - Значит, бездействие каналов - липа? Значит, кабины могут работать круглосуточно?
        - Они и работают. Нужных людей и нужные грузы мы доставляем всегда, в любую секунду. Но массовый доступ время от времени перекрываем.
        - Но зачем, Жабрев, зачем?!!
        - Так ведь дефицит-то должен быть! Хоть в чем-нибудь! Как же без дефицита?..
        - Тьфу, пакость! - Иван Данилович подошел к Жабреву, отобрал ТОПку, два раза с безжалостной силой хряпнул ее о металлическую стойку калитки, чудом уцелевшей после боя, потыкал в клавиатуру, набирая произвольные координаты, поставил на «самопал» и вернул прибор Сычу.
        - Жми на курок!
        - Ваня, может, не надо? - вступилась Мария.
        - Папа, он же погибнет! - крикнул Алик.
        - Ты не прав, Иван, - пожал плечами Лавровский.
        Багров промолчал.
        - Жми на курок, Сыч!
        - Пощади, Филин. Помнишь, я же не стал убивать тебя? Я ведь настоял, чтобы тебя приняли в ТИПы. Мы не тронули твою жену. Согласен, мы немного круто обошлись с сыном, но ведь не погубили же его! Напротив - даже поучили жизни. Я сам вел его по разным мирам и следил, чтобы парень не пропал. Я был к тебе милосерден, будь же и ты ко мне! Пощади!
        - Я уже пощадил тебя, Сыч, раз не пристрелил сразу. Жми! Или… Иван Данилович снова поднял пистолет.
        И ТИП по прозванию Сыч исчез.
        Он исчез на дачном участке поселка Акрихин, а появился непонятно где.
        Над головой светило беспощадное солнце. Вокруг расстилалась глинистая пустыня. До самого горизонта - ни деревца, ни здания, ни души. Далеко-далеко вздымались буро-фиолетовые горы.
        Жабрев пощелкал клавишами ТОПки. Прибор вроде бы работал. Но нажимать на реверс было опасно - после ударов о металлический столб прибор наверняка разладился, Бог знает, куда он может занести.
        Жабрев порылся в памяти и припомнил простейший код: 333 - бутылка минеральной воды. Он трижды нажал на тройку - под его ноги упал какой-то предмет. Жабрев нагнулся - это был перстень с крупным бриллиантом.
        Двадцать семь - это, кажется, код жестянки пива. Жабрев, еще, видимо, не осознавая своей беды, нажал - на растрескавшуюся глину со звяканьем упала кирка-мотыга.
        Жабрев озверел. Он стал перебирать все известные коды, которые раньше соответствовали вкусной жратве, дорогим коньякам, лучшим сигаретам, ювелирным изделиям, изысканнейшим предметам одежды, - всему тому, что Жабрев привык получать не задумываясь.
        За полторы минуты перед ним выросла куча, в которой соседствовали: грозовой переключатель, допотопный тиристор на 10 килоампер, банка нафталина, адмиральские погоны, подшивка газеты «Водный транспорт» за март 1997 года, эндоскоп, полуметровая пластиковая скульптура «Лаокоон», отрез драп-меланжа и антикварная шарманка. При очередном нажатии кнопок на этот винегрет брякнулся великолепный гроб, обитый пурпурным атласом.
        Жабрев испугался до потери пульса. Он начал наобум давить на клавиши, при этом то и дело нажимая на курок. Что тут началось! Никогда еще пустыня Симпсон в Австралии (а это была она) не видела такого дождя бестолковщины. Впрочем, пустыня Симпсон вообще видела мало дождей.
        С небольшими интервалами на иссохшую глину упали: послеродовый бандаж… пустой дубовый сундук… газобетонная плита 2 х 1,5м… китайская литавра нугула в единственном числе… установка для родирования металлических изделий… поэма «Саундарананда» индийского поэта II века Ашвагхоши на санскрите… 20-мм зенитная пушка без снарядов… телекамера… пятилитровая бутыль циклогексанола… пробирный камень… флюксметр… нарты… хон - абразивная головка для хонингования… балалайка… рулон логарифмической бумаги… гибочный станок…
        И так далее.
        Хотя к вечеру того дня Жабрев впал в истерику, за него можно было не волноваться. ТОПка работает - и это главное. Рано или поздно он наберет достаточно бесполезных или даже полезных предметов, чтобы обеспечить себе сносное существование в глинистой пустыне Симпсон.
        «Закон о телепортации - закон, объявивший использование телепортации в личных целях, в целях обогащения определенных групп населения, а также в целях внесения поправок в ход исторического процесса тяжелым преступлением и установивший за нее уголовную ответственность. Принят 15.07.98». ТП-энциклопедия. М., 114. С. 237
        …Организации ТИПов давно разогнаны. Производство ТОПок поставлено на промышленную основу, и сейчас каждый взрослый гражданин может заказать этот прибор, если ему недостаточно того экземпляра, что вручается любому человеку по достижении совершеннолетия. Разумеется, пользование ТОПками строго регламентировано. (Кстати, все ТОПки ныне оборудованы системами безопасности, и отправить беззащитного человека в космос, под воду или внутрь какого-либо твердого тела практически невозможно. ТП-кабины сейчас можно увидеть лишь в музеях.)
        Алик - уже взрослый человек, он работает в Институте Пространства и бьется над проблемой истощения вакуума. Живы и здоровы и Иван Данилович с Марией, и Паша Багров с Колей Лавровским. Они пережили неприятный период. За узурпацию прерогатив органов юстиции и самосуд наших друзей судили. Николай с Павлом отделались легко, а Иван Данилович получил три года условно - главным образом, за применение огнестрельного оружия и за то, что своевременно не обратился в компетентные органы. На суде в качестве свидетелей и потерпевших выступала вся верхушка Малаховской ТИПовой организации. Особенно безумствовали перебинтованные Вукол Черпаков и Панкратий Кабанцев - последний даже требовал немедленного расстрела обвиняемых, посягнувших на святое дело ТП, но тут были предъявлены новые свидетельства и доказательства, обличающие деятельность самих ТИПов, тут же огласили санкцию на арест, и всю верховную ТИПовую братию прямо из зала суда препроводили под стражу…
        Семья Филиных, Багров и Лавровский часто собираются вместе. Главная тема разговоров - воспоминания о лихих боях на ТОПках, которые они вели со всемогущими ТИПами.
        Они часто задают себе один вопрос, который беспокоит их очень давно: где Медведь? Что стало с Альфредом Бэром, когда он вышел из внепространства?
        Не так давно эта загадка была разгадана. Бэр до сих пор падает в псевдобесконечном тороидальном газовом облаке, принадлежащем к системе гаммы Девы. Разумные «археоптериксы» относятся к нему как к домашнему животному - кормят, поят, птенцы подолгу играют с ним. «Археоптериксы» уже несколько тысяч лет знакомы с телепортацией. Когда-то и у них была каменная планета, на которой бурно развивалась жизнь. Но истощение вакуума повлекло за собой вырождение пространства, и планета рассеялась, оставив после себя гигантское газовое облако, которое сохраняет приемлемую для жизни плотность лишь по причине игры гравитационных сил.
        «Археоптериксы» без труда выяснили, откуда прибыл к ним диковинный зверек, но не спешат наносить ответный визит. Им кажется - а другого образца, кроме Альфреда Бэра, у них нет, - что эти зверьки находятся еще на очень низкой стадии умственного развития.
        Стоп, машина!
        День минус первый
        Итак, завтра в путь! Удивительно все же, каких командных высот достигла наука, если человек решил померяться силами со Временем, покорить само Четвертое Измерение!
        Во время путешествия я решил вести записки. Обязанности мои не так уж и велики. Малая котельная, доложу я вам, - это не маршевый хронодвигатель. Тем более, нас здесь шесть сменщиков, - так что всегда выкрою минутку, чтобы занести в тетрадь интересные наблюдения и попутные замечания. Ведь какое дело поднимаем, товарищи, - выводим Машину Времени на столбовую дорогу прогресса! Небывалый в истории опыт! Подвиг…
        Что такое Машина Времени? - спрошу я вас. Достижение? Правильно. Эпоха? Тоже верно. А с технической стороны? Я хоть и низовой работник малой котельной подвального этажа, но с тоской обращаю взор в прошлое на домыслы классиков и измышления писателей-фантастов. Многое они предугадали и спрогнозировали, но истинного прообраза Машины Времени ни один из них не представил. Взять, например, британца Герберта Уэллса. Добротный писатель, крепкий, но его Машина - это, я вам скажу, крысам насмех. Слоновая кость, горный хрусталь, кварцевая ось, какие-то рычажки, седло (седло!!!)… Прямо какой-то трехколесный велосипед. Далее: у кого-то из писателей Машина Времени - это маленькая коробочка, помещаемая в мозг, у другого - одноместное стеклянное яйцо, у третьего кабина на пять посадочных мест… Но где спрашивается, размах? Где, простите, правда жизни? Где, наконец, научно-техническая реальность?
        Начну с того, что путешествий в Прошлое нам не нужно. Того, что мы знаем о прошлом, вполне достаточно, даже чересчур, а того, что не знаем, - и знать не должны. Таким образом, Машина Времени должна быть устремлена в Будущее. И уж, конечно, не слоновая кость, не стеклянное яйцо и не коробочка в мозгу. Машина Времени - в нынешнем, самоновейшем варианте - занимает весь комплекс нашего Института Времени. Десятиэтажное здание на двенадцати гектарах. Естественно, надежно изолированное от почвы, улиц, прохожих, воздуха и прочей окружающей среды, иначе - эксперимент насмарку. Штат нашей Машины Времени двадцать девять с половиной тысяч человек. Не много ли? Нет, не много. Объясню по порядку.
        Маршевый хронодвигатель нужен? Нужен. Три вспомогательных хронодвижка нужны? Без сомнения. Это для темпорального ускорения. Далее замедление: хронотормозные фрикционы, важнейшие агрегаты. Отсюда сектор хрономехаников, двести человек. Энергопитание - тоже целое хозяйство: генераторы, аккумуляторы, страховочные дизеля на солярке. Словом, электростанция. Плюсуем еще триста специалистов с семьями. А под электростанцией - ядерный реактор. Само собой разумеется, в свободном темпоральном движении нефть пережигать - это полный анахронизм. Итак, плазменщики, нейтронщики, ядерщики… - их человек пятьсот наберется. Дальше: кухня, работники столовой, бухгалтерия, большая гелиостанция для обогрева в зимнюю пору, малая водородная котельная (мы, то есть) для оптимального микроклимата вычислительного центра, да еще сам этот центр - тоже крупное подразделение.
        Что я не упомянул? Загляну для памяти в путеводитель по Машине. Вот: поликлиника, лазарет на пятьсот коек, детский сад, ясли, прачечная, химчистка, оранжерея, ансамбль специалистов по гигиене и спорту, бассейн, стадион, теннисный корт, ринг, библиотека, жилые этажи с лифтерами и уборщицами, клуб, зрительный зал на 800 мест, драмтеатр, изостудия, квартет баянистов, атеистический лекторий, зоопарк и планетарий, чтобы помнили мы картину родного звездного неба - всегда!
        А службы?.. Снабжения - раз. (Это очень ответственный сектор: надо ведь на тридцать лет обеспечить весь штат Института - экипаж Машины всем необходимым: воздухом, водой, питанием, одеждой, обувью, медикаментами, мылом и зубной пастой, бритвами и спичками, керосином, туалетной бумагой, если уж на то пошло…) Топливная - два. Одного плутониевого горючего требуется, по самым грубым подсчетам, три тысячи тонн, не говоря уже о сжиженном водороде для нашей котельной. Криогенная - три: а как иначе сохранить свежее мясо и сыроваренные корнеплоды в течение трех десятилетий?! Наконец, службы режима и наблюдения, охраны и правопорядка, контроля и поиска, качества и безаварийности… Да, чуть но забыл главное: усиленный отряд хроноштурманов и сводную команду бортинженеров!
        Где-то еще размещается средняя специальная школа с уклоном по хронологии. Есть Малый институт темпоральных исследований. А редакция многотиражки? А типография? А телецентр и радиорубка? А женотдел? Освобожденный местком, в конце концов?!
        Ладно, хватит… Пора спать - последний раз в Настоящем. Завтра ровно в десять утра - старт!
        Ура!!!
        День первый
        Предстартовая лихорадка. Всю ночь у парадного подъезда и черного хода, переоборудованных в главный и вспомогательный люки, урчали могучие грузовики и опорожнялись цистерны. Кладовщики принимали железнодорожные составы с припасами и принадлежностями. Висели в небе три ядерных дирижабля, и из колоссальных гондол в чрево Института по пластмассовым шлангам сыпалось сублимированное порошкообразное продовольствие: супы и каши, компоты и картофельное пюре, овощные гарниры и концентраты для мгновенного приготовления пожарских котлет.
        По всему полуторакилометровому периметру Института стояли шеренги военизированной охраны и сдерживали любопытных, толпящихся вокруг нашей Машины уже третьи сутки. В толчее шла самодеятельная запись на добровольцев - время-путешественников, по никто из волонтеров шансов на удачу не имел: штаты Машины Времени давно уже расписаны, справки о состоянии здоровья у всех - в полном порядке, характеристики - тоже, так что замен не предвиделось. Дезертиров и уклонившихся тоже не ожидалось.
        За два часа до старта явились строем пятьсот стажеров из параллельных институтов социалистического лагеря и развивающихся стран - все в полном порядке, в новенькой униформе и скрипучей портупее, у каждого в руке чемоданчик со сменой белья и туалетными принадлежностями. Полный ажур! Вот теперь тридцать тысяч человек экипажа - налицо.
        В девять ноль-ноль на борт Института поднялась Напутственная Комиссия. С полчаса разъезжала по этажам на электрокаре, взирала на панельную обшивку с мертвыми пока еще глазками-индикаторами, молча пожимала всем руки, скупо улыбаясь, наконец, приняла рапорт. Все тридцать тысяч штатных единиц Машины заполнили трибуны нашего крытого институтского стадиона па восьмом - девятом этажах. На искусственную футбольную лужайку вышли Директор и три его Зама - темпоралист, штурман и бортинженер. Замерли шпалеры пионеров с цветами.
        «Боже мой! - думал я, подавив в себе дыхание. - Какой эпохальный момент наступил! Какая генеральная минута входит в нашу историю! Весь мир впился в экраны телевизоров и наблюдает, как мы - весь наш впередсмотрящий коллектив - делаем первый шаг в завтрашний день науки и техники».
        И еще одна мысль сверлила мне мозг: «Какие же молодцы наши ученые и инженеры! Изобрети они подобную Машину несколько лет назад - при недостаточном уровне знаний, - оказалась бы она маломощная и маломестная, тесная и душная. Тогда пришлось бы мне расстаться и с женой, и с тещей, и с квартирой и отправиться в Неизвестность Грядущего в полном одиночестве. А ныне - все по правилам: квартироблок у нас свой, семья под боком, на тридцать лет мы неразлучны, а вернемся из путешествия, вступим в Будущее - получим и новую квартиру, и персональный автомобиль, и, конечно же, ордена „За победу над Временем“. Все учтено, и за любой подвиг воздастся…»
        А Директор в это время на лужайке говорил:
        - Дорогие товарищи, коллеги, друзья, высокие гости! Недалек тот миг, когда я, воодушевленный поддержкой всего нашего народа и мысленными аплодисментами всей нашей Земли, загерметизирую парадный и черный люки и дам команду на старт. Заработают хронодвигатели, в лабораториях задергаются стрелки приборов и перышки самописцев, затрещат индикаторы, забормочут печатающие устройства электронно-вычислительных машин, сядут за парты паши малолетние ученики и ступят на путь зрелости студенты. Все будет буднично: бригады сантехников начнут обход жилых домов, из кухни потянутся запахи вкусного съестного, на ринге рефери объявит первый бой боксеров, котельщики обеспечат потребный режим тепловой обстановки. Все будет как всегда, и лишь точные приборы, отрегулированные нашими замечательными техниками, зафиксируют, что мы начали Путешествие по Времени.
        Как это делается - я вам пояснить не смогу. Теория темпорального кинезиса очень сложна, лишь семь человек у нас и один за рубежом понимает ее в приблизительном варианте. Я же не темпоралист, а администратор, человек действия, и единственное, что могу вам обещать, это то, что в Будущее мы попадем. Рано или поздно. Такова наша задача, такова наша установка, таково данное нам правительством поручение, которое мы - как один! - выполним.
        Коротко о деталях. Наш полет во Времени рассчитан на тридцать лет. Все учтено. В течение десяти лет мы будем идти с темпоральным ускорением, и за это время паша родная Земля испытает неведомый нам двадцатилетний этап развития. Затем мы включим хронотормозные фрикционы и, замедляя хронопоступательное движение, за двадцать лет уравняемся в скоростях с природным ходом Времени на Земле, где пройдет лишь десять лет. Таким образом, через тридцать лет по корабельному и земному календарям мы вернемся и, оторванные от естественного вектора развития, получим уникальную возможность изучить социально-биолого-экологические модификации, развившиеся на Земле почти за треть столетия. Я надеюсь, что работники многочисленных служб, отделов и подсекторов нашего Института - Машины Времени поддержат убежденность Дирекции, отдадут все силы и разделят триумф, неизбежно ожидающий нас на финише многосложного и, не исключено, драматического прыжка в Завтра. Прошу высокую комиссию разрешения на пуск…
        И потом был - Пуск!
        День третий
        …Забавно смотреть сквозь иллюминаторы Машины Времени на окружающий мир. Темпоральное ускорение у нас минимальное, так что пока никакой временной разницы не чувствуется. Весеннее солнце пригревает отсыревший за зиму асфальт, и от тротуаров и мостовых поднимается легкий парок. На ветках деревьев, уже покрытых набухшими почками, сидят птицы. Разумеется, звуки до нас не долетают. Изоляция надежнейшая. Мы ведь стремимся в Будущее, поэтому никакие контакты с внешним миром недопустимы. Вчера на профсобрании Директор еще раз подчеркнул, насколько важна чистота эксперимента.
        По улицам спешат прохожие. Иногда они обращают лица к нашим иллюминаторам, улыбаются, ободряюще машут руками, что-то восклицают. Приятно все же, черт возьми, ощущать дружескую поддержку широких масс! Мы тоже улыбаемся и машем руками в ответ. Прямо парадокс получается: никаких контактов нет и быть не может, и все-таки контакт - есть! Спасибо вам, милые незнакомые прохожие, за участие и внимание. Спасибо и до свидания. Мы уже в вашем будущем, мы уже впереди вас на три сотых миллисекунды. Мы мчимся в Завтра.
        Жизнь экипажа Машины Времени постепенно входит в колею. Ученые, инженеры, техники, двигателисты, санитары, ядерщики, энергетики, садоводы, котельщики несут - каждый в свой черед - вахту. Общий подъем в семь утра. Затем зарядка, туалет и завтрак: едим в шесть смен, на смену из пяти тысяч человек положено полчаса. Далее все расходятся на работу, Я - в котельную, где меня ждет четырехчасовое дежурство, жена в оранжерею: она работает там ведущей гидропонисткой, теща остается в квартироблоке и вяжет носки. От 15.30 до 16.00 мы все встречаемся за обедом в столовой. Вечером можно пойти в кино или посмотреть по телевизору видеозаписи: прошлогоднюю программу «Время» или старинные «Новости дня». Напомню сам себе: никаких контактов, даже информационных!
        Сегодня мое дежурство прошло отлично. Все манометры исправно показывали нужное давление, температура в топках держалась на уровне. Тишь да гладь. Правда, иногда я слышал какой-то тихий скрип. Неужели на нашей ультрасовременной Машине Времени завелась мышь? Вроде бы вибрации от маршевого хронодвигателя быть не должно: приличной темпоральной скорости мы еще не набрали. На всякий случай надо будет сходить в скобяную лавку на седьмом этаже и приобрести мышеловку…
        День тридцатый
        Удивительно все-таки бежит время. Всего месяц мы находимся в пути в Завтра, а уже опережаем Большую Землю на две секунды, Прямо мороз по коже: подвиг-то какой вершим, братцы, а?!! Неудержимо, на всех парах несемся в Будущее, вторгаемся под парусами Науки в Грядущее, и нет этому грандиозному прорыву ни предела, ни барьера! Да-а, потомки долго будут помнить наше фантастическое достижение!
        Жизнь в Машине Времени идет своим чередом. Происшествий нет. Если бы можно было еще на улицу выходить - совсем здорово было бы. Но на улицу это каждому ясно - просто так нельзя. Узнает кто-нибудь неподготовленный новости из Большого Мира, - и никакого скачка в Будущее не получится. Зато получится полная дискредитация гениального эксперимента.
        Вообще-то выйти наружу можно, но - не каждому. Нужен физический тренинг, нужен допуск - словом, нужно быть членом команды Выходников. А что такое Выходник на Машине Времени, мчащейся в Будущее? Это путешественник в Прошлое, человек легендарный, почти герой, борец с неизвестным, личность, окруженная ореолом. Ответственность - страшная! Я бы, например, десять раз подумал, прежде чем решил променять спокойную, но очень важную работу сменного котельщика на благоговейный труд Выходника. Подумал бы - и отказался. Все-таки у меня жена, и теща, и, между нами, лаборантка Зиночка из секции регенерационного контроля (субсектор «Ю» левого под-крыла третьего квадранта восьмого квартала четвертого этажа, коридор «Гамма», семнадцатый лабораторный блок налево)…
        В команде Выходников у нас пока тридцать человек. Видел я их плечистые, рослые, каждый готов, чуть что, катапультироваться через шлюзовую камеру в Прошлое. Конечно, не голышом, а в скафандре пятикратной защиты, оснащенном клещевидными манипуляторами, инфразвуковой сиреной и импульсным лазером. Выходники - ребята особо обученные. Ведь, в принципе, недозволительно, чтобы Прошлое оказывало воздействие на Будущее и тем самым сводило широкую магистраль прогресса к узкой стезе слепого ненаучного детерминизма. Зато вот Будущему на Прошлое влиять можно и нужно: любые ошибки поправимы, если замечены вовремя. Команда наших Выходников пока бездействует. Временной отрыв еще мал. Но в Будущем Выходники, конечно, развернутся, если получат соответствующий приказ.
        Особых новостей мало. Микроклимат в Машине Времени прекрасный, в чем и моя немалая заслуга. В столовой кормят сносно (только раз я прибегнул к книге жалоб и оставил там свой автограф: вместо натурального бифштекса автомат подал мне на тарелке горку сублимированного пересоленного порошка для мгновенного приготовления пожарских котлет), воздух в коридорах и жилых помещениях вроде бы чист.
        Да! Не далее как позавчера Зам-темпоралист выступал на собрании, объясняя принципы действия регенерационных установок. Чего греха таить не все на нашей Машине Времени ученые, есть и люди, далекие от науки. Как раз они-то и начали роптать: видите ли, воздухом дышать нельзя, мол, вода отдает мочой, мол, они-то знают, что экскременты (кал) поступают в специальные поглотители, а затем, разделенные на фракции, идут на разные надобности, в том числе и в виде концентрированного удобрения для оранжереи, но все равно свежие огурцы, взращенные комплексно-ускоренным методом, дескать, дурно пахнут…
        К моему глубокому удовлетворению, начальство дало решительный отпор этим нытикам-рутинерам, тайным врагам явного научного прогресса. Действительно: сегодня им вода не та, воздух не тот, огурцы не те; завтра - пожалуйста: хронодвигатель не тот, фрикционы не такие, хроноизоляция ни к черту. Этак, знаете, к чему можно прийти? Вдруг и Машина Времени не та? Вдруг и не Машина мы вовсе, а так себе что-то ни то, ни се?.. Это тридцать-то тысяч человек?!.. Это миллиарды потраченных на нас средств и человеко-часов?!.. Это стремящийся в Будущее бастион науки?.. Может, в таком случае, и я, сменный дежурный малой котельной подвального этажа, температуру впустую поднимаю, сжиженный газ зря пережигаю, штаны просиживаю?!.. Hy, знаете ли…
        Но - врезал, врезал Зам-темпоралист по мозгам маловерам. Свежие огурцы дегустировали Зам-борт, Зам-штурм и сам заведующий секцией регенерационного контроля - все остались довольны. Короче, маловеры сели в лужу, а система регенерации себя отстояла. То-то было радости! И ведь, что обидно: моя лаборантка Зиночка из семнадцатого блока коридора «Гамма» тоже могла пострадать незаслуженно, хотя и занимается всего лишь контролем составляющей инертных газов в помещениях северо-западного региона. Нет, не то, чтобы я трусил, просто начали бы раскручивать: то да се, да что там они о себе думают, в секции регенерационного контроля, да чему посвящают рабочее время, не говоря уже о свободном, да вот вам проверка, и еще одна, и еще… Женотдел заворочался бы - от дефицита занятости, а там теща моя с вязаными носками, суть да дело… - страшно подумать!
        Два раза Зиночка даже прибегала поплакать ко мне в котельную, я успокаивал ее как мог, шутил и слезы вытирал, но входную дверь все же блокировал - мало ли глаз да ушей поблизости!..
        Все-таки не дают мне покоя скрипы и шорохи под полом котельной. Каждый день все сильнее и сильнее. Пятнадцать моих мышеловок не действуют, так что вернее всего купить дикумарин в зоомагазине, что недавно открылся в полуподвальном межэтажном перекрытии, либо выпросить у группы химического воздействия какой-нибудь вредный аэрозоль. Вот тогда мышки у меня заплачут!
        Через два месяца
        Ну и дела! Новости! Сенсация! Фантастика на грани науки! Сегодня с утра объявили по сети моментального оповещения последнее открытие кафедры хронокинетической механики нашего малого Института темпоральных исследований. Ужас! Кошмар! Конечно, хорошо, что ни мышей, ни крыс, ни, тараканов на нашей Машине Времени и в помине нет, а скрипы, шорохи, потрескивания объясняются абиологическими мотивами. Но зато непреложно доказано, что Машина наша… движется!!! Не только во Времени, что естественно, но и - в Пространстве!!! И скрипы, давно мною замеченные, всего лишь результат ничтожно медленного скольжения эффективной изолирующей оболочки Института по подлегающему слою почвы. Да-а…
        Как мне объяснил сегодня после обеда один коллега из главной котельной, что-то там ученые напутали, чего-то недоучли, где-то перепутали плюс с минусом, и в итоге получилось, что наша Машина Времени (ирония!) просто во Времени передвигаться не может, зато с успехом способна катиться по пространственно-временному континууму. Иначе, если говорить проще, наша Машина едет по земле, оставляя за собой ров из-под углубленного в грунт подвального этажа. Пока еще все спокойно. Передвижение Машины по планете смогли заметить только наши самочуткие приборы. С момента старта мы опередили время Большой Земли лишь на восемнадцать секунд, а изолированное здание нашего Института сдвинулось с места всего на пять миллиметров…
        Через полгода
        Черти мордатые! Заметили, наконец. Я имею в виду прохожих. Раньше улыбались в иллюминаторы, махали приветственно руками, а теперь кулаки показывают, царапают чем-то непробиваемую оболочку, малюют лозунги на бязи и прилепляют их к нашим иллюминаторам. Лозунги - всякие: похабные, обидные и жалостливые. Последние, например, такие: «Одумайтесь, временщики!», или «Братья, включайте фрикционы!», или даже лирические: «Возвращайтесь, мы вас подождем!»
        А чего волноваться, спрашивается? Мы опередили Большую Землю всего на 119 секунд. Правда, яма, возникшая вдоль южной стены Института (мы движемся почему-то на север - наверное, вдоль магнитных линий), достигла в ширину полуметра, но это же не повод для беспокойства, правда? Тем более, что все, очевидно, в наших руках.
        Три дня назад в Большом зале состоялось заседание расширенного актива Машины Времени. Пригласили, в числе прочих, и меня - видно, вспомнили, как я боролся против критики в адрес регенерационной секции. Справа от меня в соседнем кресле сидела Зиночка, слева - моя благоверная, Людмила Викторовна, - так уж получилось, - поэтому я соблюдал конспирацию, даже шикал на Зиночку в наиболее важные моменты.
        Выступал Директор.
        - Товарищи! - говорил он. - Друзья! Коллеги!
        Я прямо-таки мысленно стенографировал, просто впитывал его слова, так что речь воспроизвожу практически текстуально.
        - Безмятежный период нашего путешествия закончился. Началась пора поисков, драматических идей и загадочных парадоксов. Я думаю, всем понятно, к чему я клоню: мы движемся в Пространстве!!! (ропот в зале). Верно: теория оказалась не на высоте практики. Верно: практика оказалась в отрыве от теории. Но что дальше? Смеем ли мы прекратить наш эпохальный эксперимент, с тем лишь, чтобы признаться: мы не знаем, что такое Время! Мы не учли, что такое Пространство! Мы вернулись, чтобы начать все сначала! Мы повернули назад, потому что проиграли! Смеем ли мы?
        Нет, нет и нет! Вперед, только вперед, товарищи!!! Пока что мы продвинулись во Времени только на две минуты. По территории нашего же Института мы проехали всего лишь пятьсот миллиметров. Много ли это? И да, и нет. За пределы Институтского забора мы еще не выползли. Так стоит ли прекращать эксперимент? Впереди много трудностей, но главная беда позади. Мы уже осознали ошибку, нащупали ее. Верю: мощный коллектив наших двигателистов - хронокинетических механиков и кинематохронических инженеров, механокинетических хроноведов и хрономеханических кинетиков сообща возьмется за проблему и решит ее. В считанные месяцы мы найдем способ остановиться в пространстве, но продвинуться во времени, и тем самым посрамим невежд, осаждающих нас снаружи. Наш эксперимент продлится до финального конца! Тридцатилетний скачок будет свершен!
        За работу, товарищи!..
        Через год
        Интересное кино!
        Спешу занести в дневник события последних месяцев, потому что творится у нас на этой непонятной Машине, так сказать, Времени - ужас и бред.
        Во-первых, живу я теперь у Зиночки в ее однокомнатном квартироблоке. Теща, зараза, докопалась до моих амуров, жена подняла общественный скандал с порицанием и выперла меня из семейного очага. Ну да черт с ними, надоели. Тут главное в другом - в нашем пресловутом Путешествии.
        Три месяца назад достигли мы крейсерского темпорального ускорения, так что по времени крепко обгоняем Большую Землю: там у них уже месяцев пятнадцать прошло. Точнее, это по нашим расчетам - год с кварталом; сколько же воды там утекло на самом деле - непонятно. Выходников теперь уже палкой наружу не выгонишь: боятся. Примерно тогда же, месяца три назад, проломили мы нашей чертовой Машиной Времени институтскую ограду и поперли по городу со средней скоростью десять километров в час. (И это далеко не предел!) Ой, что творилось! В городе - паника, полная эвакуация. От нашего самодвижущегося Института как от чумы спасались. Скорость поначалу, правда, небольшая, не реактивная, но, с другой стороны, ведь такую махину ничем и не остановишь! Налетели на дом трах! - дом в щепки. А мы бороздим дальше. Впереди - брандмауэр многоэтажки: тарарах-тах-тах! - только кирпичи сыплются. Бррррум-ба-бамм! - это мы газопровод перерезали, взрыв был, пожар начался. Правда, водопровод тоже лопнул, так что пожар быстро затих. В городском сквере пруд расплескали, деревья перемяли - сыр-бор, одним словом!
        Поначалу Выходники еще помогали завалы расчищать, коммуникации чинить, жителей успокаивать. Но затем полетели в них кирпичи и булыжники, а отдельные несознательные граждане принялись за ними с ломами гоняться. Так что Выходники наши в спешке вернулись все до единого в Машину и даже парадный и черный люки забаррикадировали для верности.
        Помню, выступил тогда на собрании Зам-темпоралист:
        - Нет, все-таки с трудом порой доходят передовые достижения Науки до умов некоторых личностей, - говорил он. Мещанский какой-то подход ощущается, обывательский. Недальновидная оценка происходящего. Да, определённый кавардак мы в городе, разумеется, учинили, но ведь Новое всегда с трудом пробивает себе дорогу. Машина, понимаете ли, Времени это вам не пылесос и не мотоцикл! Ну, развалили несколько домов. Но ведь жильцов из них вовремя выселили! И в будущем - по мере выполнения Большой Землей программы жилищного строительства - они получат новые, благоустроенные квартиры в замечательных зданиях улучшенной планировки. Ну, обрушили на городской драмтеатр телевизионную вышку. Тоже стерпеть можно: театр-то пустовал! Со временем новый построят, а столичные программы телевидения можно пока принимать со спутников «Молния». Ну, речка вышла из берегов, канализацию кое-где прорвало… Но, товарищи, это же временные трудности, понимать надо!.. Вот кончится наш эксперимент, все отстроим заново, перестроим, починим что требуется, и заживем мы с вами еще лучше прежнего, потому как в руках у нас - вся мощь
человеческого разума, плюс победа над Временем впридачу!..
        С тех пор в Большом зале нашего Института что ни день - горячие споры. Ученые разбились на два лагеря. Одни кричат, что хватит, пора кончать эксперимент, самое время тормозить и вылезать наружу. Другие утверждают, что вылезать вовсе не нужно, даже если и остановимся, - как выйдем, нам все кости и переломают. Третьи же - во главе с Директором яростно этому противятся, заявляют: мол, еще не все проверено, научная теория не разработана до конца, и мы не можем возвращаться с полупустыми руками. Потомки-де нам этого не простят. Да и до конца тридцатилетнего срока, который мы обещали честно отработать, еще далеко. Надо, мол, продолжать Путешествие до полной победы.
        Между прочим, наши инженеры давно головы ломают, как с этим пространственным движением совладать. Кто-то предложил запустить вспомогательные хронодвижки и одновременно, не теряя достигнутого темпорального ускорения, помалу отрабатывать тормозными хронофрикционами назад. Сказано - сделано. А толку мало: наша строптивая Машина лишь в сторону научилась сворачивать, так что последнее время мы колесим по всему городу, и где окажемся завтра - никто не ведает. Весь усиленный отряд хроноштурманов - а с ними полтораста стажеров-демократов - работает над предвычислением курса пространственного передвижения, но пока это дело у них ладится с трудом.
        Вот и два дня назад я тоже присутствовал на очередном заседании: в части «разное» должны были мою «персоналку» обсуждать, паять мне аморальное поведение, но в бурных дебатах о моей скромной персоне позабыли.
        Ну и крик же стоял!
        - Это что, - орали одни, - мы тридцать лет так и будем родной город перепахивать?! Да что город - родную страну!!!
        - Тридцать лет в этом самоходном каземате торчать? - вопили другие. - Дождетесь: вылезем из Машины - еще судить нас будут за нанесенные убытки.
        - Нет! Никогда!!! - перекрикивали их третьи. - Доведем начатое дело до конца! Нам народ Время доверил! Имеем ли мы право с полдороги сворачивать? Вперед - в Завтра!!!
        Так ни о чем и не договорились. Лишь взяли с хроноштурманов слово в сжатые сроки добиться полной ясности в вопросе пространственного движения. И правильно! Если уж бороздить просторы родного края, то надо держать штурвал твердой рукой и вести Машину Времени вперед по намеченному курсу.
        Сегодняшние, самые новейшие новости и вовсе странные. За завтраком и обедом не досчитались сотни две человек. Объявили всеинститутский розыск. Выходники с фонариками все уголки облазили - ни малейшего следа. Я так думаю: драпанули эти антиобщественные товарищи через черный люк. Изучили секрет замка - и драпанули…
        Зиночка каждый вечер плачет белугой и собирает чемодан. Говорит, не хочет свои лучшие годы приносить в жертву этому аду. Так и сказала: аду! Вот злонравная! А ведь в свое время отличную характеристику предъявила!..
        - Дура! - я ей говорю. - Ну куда ты пойдешь? Город раскурочен. От твоего дома, может, кирпичика не осталось. Потом - на скорости придется спрыгивать из черного люка, еще ноги переломаешь. Оставайся лучше здесь. Мы с тобой новую жизнь строим, вместе летим в прекрасное Завтра.
        Молчит Зинаида, не отвечает, только глаза бегают и руки дрожат.
        «Ладно, - думаю, - черт с тобой. Ты со мной так, и я с тобой так. Вот доложу завтра о таких настроениях Командиру Выходников, он на тебя быстро укорот найдет. А я, пожалуй, к жене вернусь. От этих адюльтеров одни только неприятности».
        Перед сном услышал по сети мгновенного оповещения вечернюю информацию. То-то час назад сильный толчок был. Это мы, оказывается, на железнодорожный вокзал впотьмах налетели. Естественно, развалили его к чертовой матери!..
        - Вот видишь, - говорю Зинаиде, - теперь и вовсе нет смысла бежать. Даже на поезде не уедешь. Не судьба, стало быть…
        Опять ничего не ответила Зинка, на другой бок повернулась и снова заревела, дура…
        Нет, решено: завтра возвращаюсь к жене.
        Через два года
        Наконец-то! Сегодня силы и доводы разума восторжествовали над косным упрямством, и Директор отдал приказ на торможение. Маршевый двигатель будет в полночь остановлен, закрутятся-завертятся главные хронотормозные фрикционы, и эта проклятая Машина Времени, на которой мы торчим уже два года, начнет постепенно замедлять темпоральный ход. На Большой Земле прошло что-то около трех лет, тормозить мы будем столько же, Земля за это время продвинется по оси времени вряд ли больше, чем на два года, таким образом, мы сравняемся со всей планетой, ликвидируем временной отрыв и выйдем, наконец-то выйдем в светлый мир Будущего.
        Людям, далеким от науки вообще и проблем хронокииетической теории в частности, может показаться странным и непонятным: там пять лет - и у нас пять лет. Где же разница? Разница - в том колоссальном скачке, в тех могучих потенциях, в том удивительном темпоральном ускорении, которого мы достигли, в том невероятном прорыве в Завтра, который мы совершили.
        За прошедшее время я крупно продвинулся в плане общественного положения. Малая котельная забыта навсегда, теперь я - главный сторож черного люка. Ни одна душа мимо меня не проскочит. Были попытки, но я их пресек - сил-то еще хватает. Повысили меня после случая с Зинаидой Хмелевой. Есть здесь одна такая, проныра, работала в регенерационной лаборатории. Пыталась меня когда-то окрутить, даже подбивала на неблаговидный побег. Я об ее замыслах решительно доложил, гражданку Хмелеву застукали во время попытки откупорить черный ход, - и все сложилось наилучшим образом. Преступную Хмелеву судили и после трехмесячного заключения в четырнадцатом чулане пятого этажа перевели в судомойки на кухне.
        Вот стою я теперь на дежурстве у черного люка, временами наблюдаю в иллюминатор за внешним миром. Интересно, черт возьми! Когда мы проезжаем городки и деревни, - движения у людей замедленные, вялые какие-то. Как-то неуклюже вздымают руки, как-то с затяжкой кривят лица. Все понятно: у нас-то темпоральное ускорение! А так, обычно, в иллюминаторе - поля, холмы, речушки… Когда в лес въезжаем на приличной скорости зверье прыскает во все стороны, деревья по сторонам валятся. Вот уж треск-то стоит, наверное!..
        Географические ориентиры мы давно потеряли. Но это и не главное. Ведь движемся! Мчимся во Времени и Пространстве! Куда-то приедем…
        Через пять лет
        Приехали. Финиш. Тонкий свист хронотормозных фрикционов стих.
        Стоим на берегу какого-то моря. Жара. Вокруг - пустынно. Ни души. За моей спиной - учащенное дыхание тысяч людей.
        В Институт врывается соленый, пахнущий йодом воздух.
        Тысячеустое «Ура!!!»
        Я выбегаю наружу и целую белый раскаленный песок.
        Здравствуй, Будущее!..
        Нечеловек-невидимка
        Смерть Семена Павловича Лихова началась с того, что, собирая грибы, он раскровянил себе палец.
        Как-то в июле, на заре, Лихов прихватил ведерко, ножик и ушел с дачи, чтобы успеть набрать подосиновиков и опередить основную массу грибников. А подосиновиков в том году уродилось - прорва. И вот, наклоняясь за очередной красной шапочкой, Семен Павлович напоролся на осиновый сук.Надо же - проклятый дрючок! - изрядный лоскут кожи с большого пальца свез. Лихов тихонько выругался и засунул палец в рот. Что делать? До ближайшей аптеки далеко - да и что в аптеке нынче купишь? - бактерицидного пластыря в кармане нет, выход один: подорожник.
        Семен Павлович огляделся, увидел примерно похожий листок и сорвал. Странный листок - вроде бы формой подорожничий, а цвета - ярко-синего.
        «Шут с ним!» - подумал Лихов и приложил листок к пальцу, для верности ниткой обмотал. Боль вскоре утихла. Лихов вновь принялся срезать грибы и к тому времени, как семья его на даче проснулась, собрал целое ведро.
        Только был то не подорожник. Черт его знает, что это было, - теперь уже не установить. К какому семейству-роду отнести - непонятно. Может, прилетело семечко на микрометеорите и не сумело - или не захотело? - сгореть в верхних слоях атмосферы; может, проросло из пучин земли, откуда-нибудь из юрского периода, - все может быть, хотя не со всем наука и согласится.
        К обеду Семен Павлович и вовсе забыл о ранении, а как вспомнил, решил посмотреть - велик ли урон пальцу. Снял синий подорожник, глянул - что за новость? Ранка уже затянулась, только не обычной корочкой, а какой-то прозрачной пленкой. Если поднести палец к глазам, можно увидеть, как там кровь в жилке пульсирует, красная плоть блестит, - забавно.
        «Ну прозрачная дырка - и ладно, - решил Семен Павлович, - главное, не болит и кровь не идет».
        А на следующий день прозрачное «окошко» стало заметно больше - с пятак величиной. Семен Павлович забеспокоился, но ничего домашним не сказал. И лишь через неделю, когда кожа на всем пальце остекленела, стало ему всерьез не по себе.
        Зрелище было не для слабых духом. С пальца словно кожу содрали начисто: в жилах кровь толчками ходит, соединительная ткань проступает, ногтевой корень выглядывает. И ведь не болит ни чуточки - будто так и надо. Наконец Лихов решил посоветоваться с женой.
        - Фу, гадость какая! - перекосилась Вероника Сергеевна. - Шел бы ты, Сеня, лучше к врачу - вдруг у тебя СПИД?
        Лихов совсем перепугался - хотя откуда СПИД, никаких случайных связей у него отродясь не было, - завязал палец бинтом и направился в поликлинику.
        - Вот это да! Нет, конечно, не СПИД. Какой там СПИД! Феноменально! - завопил дерматолог, дергая за палец так, словно хотел тут же оторвать его и засунуть в банку с формалином. - Где это вы такое подцепили? Тридцать лет работаю, а подобный случай - впервые.
        Семен Павлович хотел было объяснить про грибы, да потом испугался, подумал, что насчет синего подорожника никто не поверит, поэтому промямлил: так, мол, как-то… само собой…
        - Это, господин Лихов, явление особенное, - увлекся врач. - Мы его должны описать, а пока придется вас тщательно обследовать.
        И началось: кровь, моча, кал, давление, кардиограмма, функциональные пробы, биопсия, наконец… Но и биопсия ничего не дала.
        - Ну, знаете ли, - развели руками медики. - Биохимия, белок, генетические характеристики - все в норме. Самая обыкновенная кожа. Только… прозрачная.
        Это Семен Павлович и без врачей знал. Знал он и то, что уже не один палец, а вся кисть стала стеклянной - вот ведь ужас! Отрубить, что ли, ее? Так ведь - не гангрена, не костоеда какая-нибудь. Прозрачная кожа - только и всего, ерунда… Смотреть, правда, омерзительно. Тошнит…
        Пришлось носить на правой руке - летом-то! - перчатку. Через месяц та же участь постигла всю правую руку целиком. Лихов стал носить рубашки с длинными рукавами, наглухо застегивая манжеты. Семеном Павловичем заинтересовались сразу три клиники и два НИИ. Теперь у него дома каждый день толклись специалисты, изучавшие «феномен Лихова», а два раза в неделю Семена Павловича вывозили в лаборатории на разнообразнейшие процедуры.
        Только что процедуры, если еще через два месяца - к зиме - Лихов «опрозрачнел» (такой появился термин) весь, с ног до головы.
        Теперь судьба наносила ему удары с разных сторон. Например, однажды Семен Павлович стал причиной производственной травмы. Он стоял, омерзительный по пояс, в кабинете главврача клиники, когда туда вошла новенькая медсестра. Девушка, вмиг поседев, завизжала, словно на удавке, и выпрыгнула в окно со второго этажа…
        Из дома Лихов ушел сам. «Жить с освежеванной тушей я не могу!» - заявила Вероника Сергеевна, и… вправе ли мы ее судить? В конце концов охрана психики двух дочерей-учениц и сынишки-дошкольника - это святое.
        С работы Семен Павлович уволился по собственному желанию, не дожидаясь административного принуждения. С утра до вечера он бродил по улицам, закутавшись до шляпы в кашне, и думал, думал, думал… Он то проклинал синий подорожник, то костерил врачей, которые дальше названия «феномен Лихова» в решении загадки не продвинулись, то вспоминал нежно любимую семью и работу, которые все дальше уплывали в прошлое.
        Семен Павлович часто плакал. Слезы были, как и его кожа, прозрачные…
        Несколько раз Лихов уходил в лес и месил там грязь, пытаясь найти предательский синий подорожник и вручить его медикам для изготовления противоядия. Но вся трава уже пожухла, умирая на зиму, и отличить бывший синий, а теперь, наверное, бурый листок от желтого или, скажем, красного уже не представлялось возможным. Да и был ли где-нибудь он, этот второй синий подорожник?..
        Порой за Лиховым увязывались собаки и долго преследовали, словно бы чуя нечеловеческое.
        Лихов так и думал о себе: «Я - нечеловек!» - и удивлялся тому, как быстро эта противоестественная мысль укоренилась в сознании и перестала пугать.
        Вскоре Лихов прекратил вылазки в лес.
        В микрорайоне к Семену Павловичу в конце концов привыкли: фигура, закутанная так, что оставались лишь щелочки для глаз, похожая на уэллсовского человека-невидимку, вызывала поначалу недоумение, но прохожие помалу перестали обращать внимание, а иные даже бросали на Лихова сочувственные взгляды.
        «Бедняги! - искренне жалел их Семен Павлович. - Дорого далось бы вам это сочувствие, если бы я вдруг скинул кашне и перчатки!»
        Самыми главными были проблемы еды и ночлега. Если с первой Семен Павлович кое-как справлялся, то со второй - просто беда!
        Поначалу Лихов заходил на ночь к друзьям. Как правило, другу хватало одного вечера. Семен Павлович, перед тем как раздеться на ночь, умолял не смотреть на него, но кто пересилит элементарное человеческое любопытство? А один раз пересилив, - кто захочет повторить эксперимент?
        Семен Павлович стал ночевать на вокзале. В одну из ноябрьских ночей он почувствовал, как кто-то дергает его за плечо и срывает кашне. Лихов хотел крикнуть: «Не надо!!!» - но поздно: кашне сорвали. Семен Павлович в ужасе открыл глаза: над ним склонилось строгое и невыразительное лицо молодого милиционера. Строгим и невыразительным оно оставалось ровно секунду. Лоб милиционера собрался в морщины, словно страж порядка хотел над чем-то крепко задуматься, брови разъехались, глаза побелели, челюсть отвалилась. Милиционер с силой хлопнул руками по коленям, гикнул и, страшно матерясь, пустился в яростный огневой пляс. Через несколько минут его увезли…
        Лихов настолько закалился в своих бедствиях, что лишь поплотнее запахнул кашне и тут же заснул без малейших угрызений совести.
        Одно время Семен Павлович пытался подрабатывать в медицинском институте в качестве наглядного пособия по кровеносной и мускульной системам человека. Преподаватели были в восторге, однако студенты - даже самые испытанные в «анатомичке» - бледнели и отводили взгляд, упирая глаза в стену. Юноши что-то невразумительно бормотали, путали супинатор со ступором, а девушки попросту съезжали со скамей на пол и закатывали глаза. Преподаватели вздыхали, разводили руками и наконец от услуг Лихова отказались, неловко мотивируя это тем, что вроде бы на цветных таблицах мускульная система человека «наглядней».
        Больше всего опечалило Семена Павловича не это, а вид девушек, лежащих на полу. Почему-то сейчас - только сейчас! - ему в голову пришла жестокая в своей обнаженности мысль: «Меня больше никто не полюбит…» И в мыслях Лихов начал называть себя «Франкенштейном».
        Специалисты по-прежнему вились вокруг Семена Павловича. Они безмерно надоели Лихову, он скрывался от научников в подвалах и на помойках, однако интерны и свежеиспеченные кандидаты наук, обучившиеся повадкам опытных ищеек, неизменно отыскивали невидимку и жизнерадостно, с шутками, со смехом, тащили Лихова в лаборатории, в кабинеты, в боксы - раздевали, укладывали на столы и кушетки, обмеряли, щупали, мяли, просвечивали, кололи…
        Лихов устал…
        А в декабре новая беда осенила Семена Павловича своим крылом: он стал «прозрачнеть» дальше. Забравшись ночью в какой-нибудь подъезд, Лихов при свете тусклой лампочки с ужасом и отвращением разглядывал себя в маленьком карманном зеркальце. Сначала стали прозрачными мышцы и внутренние органы. Семен Павлович превратился в зловещий, ужасный, фантасмагорический скелет, опутанный сетью нервных волокон. Затем растворились в стеклянной массе тела кости. Дольше всех не сдавались мозг и глаза, но наконец растаяли и они.
        И Лихов умер.
        Умер, исчез, растворился, стал невидимым окончательно. И только внутри целиком прозрачного, мертвого Лихова клубилось какое-то маленькое, туманное, светящееся облачко.
        Наутро прозрачный труп нашли те же неунывающие научные сотрудники. Они, конечно, перестали смеяться, но и долго предаваться скорби им было нельзя: следовало заканчивать работу по изучению «феномена Лихова».
        Стеклянный труп переправили в морг.
        Вскрытие ничего не показало: все органы до самой последней минуты функционировали нормально, причина смерти осталась невыясненной, а того, что во время вскрытия из груди Лихова выпорхнуло маленькое клубящееся облачко и растаяло в воздухе, никто не заметил.
        Облачко мазнуло по глазам огромного бородатого патологоанатома, стоявшего у стола, и тому почему-то захотелось всплакнуть. Ему, человеку, который уже двадцать лет кромсал трупы и видел всякое, внезапно стало жалко бесславного прозрачного доходягу, столь незаметно и вместе с тем столь загадочно кончившего свои дни.
        Три горячие непрошеные слезы упали на прозрачный труп Семена Павловича, и в ту же секунду тело Лихова снова стало видимым - плотским в своей бездыханности и отчетливым в своей мертвенности - от волос на голове до ногтей ног.
        Но слезы быстро высохли, а светящийся клубочек так и не вернулся в тело, поэтому Семен Павлович Лихов остался мертвым - навсегда.
        1989
        notes
        Примечания
        1
        СПИР - синдром приобретенного иммунорезонанса, выявлен в 1997 году. В последнее десятилетие XX века поражения иммунной системы стали множиться с пугающей быстротой.
        2
        СПИК - синдром иммунокумуляции, выявлен в 1993 году.
        3
        СПИН - синдром иммунонейтралитета, выявлен в 1999 году.
        4
        СПИТ - синдром иммунотранзита, поражение иммунной системы генетического характера, проявляется в третьем поколении. (Примеч. авт.)
        5
        Названия глав - акростих.
        (Примечание СП.)

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к