Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.



Сохранить .
Искажающие реальность-7 Михаил Александрович Атаманов
        Искажающие реальность #7
        Армия Земли отправляется в свой первый боевой поход. Пятьдесят тысяч лучших из лучших бойцов, гордых и храбрых, надеющихся на блестящие победы и ценные военные трофеи, которые помогут человечеству Земли в развитии. Вот только командующие операцией гэкхо рассматривают вассалов-людей как пушечное мясо, которым можно затыкать дыры в обороне и посылать в самое пекло космической войны, без единого шанса на выживание. Как должен поступить кунг Земли в такой ситуации? Ослушаться приказов сюзеренов, вызвать их гнев и подвергнуть свою родную планету угрозе уничтожения? Или начать вести самостоятельную игру, на кону в которой свобода человечества? Читайте в седьмой книге серии «Искажающие Реальность»!
        Содержание
        Михаил Атаманов
        Искажающие реальность-7
        Введение. Совещание своры
        ЗВЁЗДНАЯ СИСТЕМА ВААРЕ, ТЕРРИТОРИЯ МЕЛЕЕФАТОВ
        СПУТНИК ГАЗОВОГО ГИГАНТА ВААРЕ I -III, КОСМИЧЕСКИЕ ВЕРФИ СВОРЫ
        МОБИЛЬНЫЙ ЦЕНТР СВЯЗИ
        Огромный зал сферической формы, ранее служивший ангаром для постройки больших десантных кораблей своры, был спешно переоборудован в центр дальней связи для проведения экстренного совещания флотов. При этом от варианта использования существующих пунктов связи, имеющихся на каждой военной базе или любом крупном звездолёте, аналитиками мелеефатов было рекомендовано отказаться по соображениям безопасности. Опасный противник уже продемонстрировал способность быстрого обнаружения источников сигнала и неизменно направлял ударные группы звездолётов для уничтожения командных центров своры мелеефатов. Чтобы не допустить ненужных потерь звездолётов и живой силы, военные инженеры в рекордно короткие сроки переоборудовали одну из построек орбитальной верфи незаселённой системы Вааре в коммуникационный центр. В это же время другая группа военных специалистов осуществила минирование ближайшей космической территории, заякорив многочисленные гравитационные мины, показавшие наибольшую эффективность против малых звездолётов врага в сравнении с термоядерными боеприпасами или зарядами антиматерии.
        В условленный срок загорелись голографические проекторы, расположенные на внутренней поверхности ангара. В темноте одна за другой проявились светящиеся фигуры лидеров своры - гросс-адмиралов флотов и политических лидеров. Одиннадцать паукообразных фигур из двадцати одного положенного по списку… Двенадцать… Четырнадцать… Восемнадцать… Собравшиеся выждали ещё с полминуты, но трое отсутствующих так и не появились.
        Инициировавший это собрание кронг Лаа - Стратег 402-го уровня, командующий Первым Флотом и формальный лидер своры мелеефатов - недовольно пошевелил жвалами. Хоть он и отошёл от хлопотного управления огромным звёздным государством и давно находился на периферии исследованной галактики, расширяя территории своры и покоряя встреченные расы, но такого открытого неповиновения как неявка подчинённых на объявленный лидером сбор он не ожидал. Что это, бунт? Попытка подрыва его Авторитета с целью понижения в ранге? На всякий случай кронг начал осторожно:
        - Я не вижу командующего Третьим Флотом гросс-адмирала кунг Роо. Также отсутствует Координатор Вассальных Рас лэнг Тоо и Начальник Внешней Разведки кунг Маа. Кто-нибудь может дать пояснение их неявке на столь важное собрание?
        Своему лидеру ответил бессменный на протяжении вот уже ста семидесяти тонгов Главный Аналитик своры, кунг Паа. Мудрый и старый Аналитик 322-го уровня, все органы и конечности некогда живого тела которого уже давно были заменены на кибернетические протезы, и лишь усиленный кибернетическими имплантами и кристаллами-накопителями мозг ещё позволял относить прибывшего на собрание к живому существу, а не роботу. Кунг Паа по праву считался одним из самых информированных о происходящих в галактике процессах существом. Но мало просто знать, гораздо важнее строить из поступающей информации далеко идущие выводы, и в этом способностям Главного Аналитика уступали даже джарги.
        - Мой кронг, Третий Флот находился в месте прорыва в Харшшш-О и первым принял бой с внезапно появившимся сильным и многочисленным врагом. Из трёх с половиной тысяч звездолётов флота, по моим данным, из боя сумели выйти лишь сто двадцать кораблей малых классов. Флагман флота уничтожен, а точка респауна командующего находилась на нём.
        Полное ярости стрекотание кронга прокатилось по ангару, многократно отразившись от стен.
        - Что за идиот! Вижу, долгие тонги мира и мелкие локальные стычки со слабыми противниками вроде миелонцев и прочей швали разучили наших адмиралов соблюдать элементарные меры безопасности! Ещё небось и половина экипажей была в реале в момент атаки противника, иначе я не могу понять таких сокрушительных потерь. Ему бы со своим флотом в Скопление Айсар, вот где действительно было жарко последнее время! Вмиг научился бы предельной настороженности и готовности к действиям в каждое мгновение. Кунг Роо возродился в реальном мире? Если так, он должен быть немедленно казнён за некомпетентность!!!
        - Да, командующий Третьим Флотом возродился, я успел получить от него отчёт о проигранном сражении и понесённых потерях. Но затем все основные дата-центры Тронного Мира были уничтожены противником вместе с миллионами вирткапсул. Сообщения с системой Харшшш-О больше нет ни в одной из реальностей. Противник глушит все каналы связи. Там же в Тронном Мире находился и Координатор лэнг Тоо. Он погиб, данная информация подтверждена несколькими независимыми источниками. Судьба Начальника Внешней Разведки кунг Маа мне неизвестна. Он находился в звёздной системе Паки-Ууу, которая была атакована следующей после Тронного Мира. Но рискну предположить, что кунг Маа спасся, поскольку его личного фрегата-невидимки нет в списках потерь. Да и Начальник Внешней Разведки слишком осторожный игрок, чтобы так глупо попасться.
        Кронг промолчал, хотя ему хотелось стрекотать от негодования. Да, информация из Тронного Мира в последние несколько умми приходила самая скверная, но чтобы всё было настолько плохо… Он повернул на Главного Аналитика все свои двенадцать подвижных глаз и произнёс ровным тоном:
        - Последние три умми я со своим флотом находился в гиперпространственном прыжке и был отрезан от сообщений. В новостях эти паникёры-журналюги трещат о десятках тысяч появившихся из ниоткуда звездолётах неизвестной расы. Которые якобы в четверть умми разнесли все строившиеся сотни тонгов и считавшиеся неуничтожимыми орбитальные укрепления звёздной системы Харшшш-О. Надеюсь, это преувеличение? Даже триллы всем своим королевским флотом не смогли пробиться к Тронному Миру, хотя их флот тогда не уступал нашему ни в численности, ни в мощи. Скажи мне, советник, что это неправда, и что наши орбитальные батареи держатся и ведут бой!
        - К сожалению это не так, мой кронг, - кунг Паа понимал, что его ответ не понравится славящемуся своей резкостью правителю, но важнее сейчас было донести правду, чем приукрасить печальную информацию. - Достоверно зафиксировано появление как минимум семидесяти четырёх тысяч звездолётов малых классов и более трёхсот крупных кораблей противника, соответствующих по размерам нашим линкорам, но превосходящих их по огневой мощи примерно в тридцать раз. Бой в системе Харшшш-О вышел скоротечным, и через четверть умми всё уже было кончено. Вражеский флот уничтожает все пытающиеся покинуть планету звездолёты, а вражеские линкоры переключились на бомбардировку Тронного Мира. При этом десантных кораблей замечено не было ни в Харшшш-О, ни в других атакованных системах. По всему выходит, что противник стремится именно уничтожить инфраструктуру и население, а не захватить пригодные для обитания планеты.
        Рассказ Главного Аналитика подхватил гросс-адмирал Хии, командующий Вторым Флотом.
        - Я получал информацию о сражении в Харшшш-О, пока враг не обрубил дальнюю связь. Не считаясь с потерями, противник с ходу атаковал наш Третий Флот, звёздные крепости и орбитальные батареи. Враг потерял более четырёх тысяч кораблей, но уничтожил все оборонительные сооружения Тронного Мира. В первой фазе атаки было зафиксировано множество случаев, когда малые перехватчики врага жертвовали собой, на огромной скорости врезаясь в наши батареи или крупные корабли и подрывая себя. Причём такое происходило и в реальном мире, где возможности возрождения нет. Мой кронг, нам попались фанатики, которые совершенно не страшатся смерти. Они без малейших колебаний с готовностью и даже радостью идут на самопожертвование ради каких-то своих убеждений.
        В разговор вступил ранее молчавший Старший Псионик, каждая из восьми конечностей которого была украшена «магическими» кольцами, повышающими Интеллект, псионические навыки и ментальную силу.
        - Наши псионики подтверждают этот факт. По обрывкам считанных мыслей, «композиты», как они себя называют, считают нас своим древним врагом - кем-то вроде религиозного символа зла, с которым они исторически ведут священную войну. Мы мало пока что смогли понять, что это за «древнее зло», за которое они нас приняли. Но «композиты» не пойдут на переговоры и будут стремиться любой ценой уничтожить нас. Ради этой высшей цели они готовы идти на любые жертвы.
        Кронг помолчал, потом проговорил, не скрывая своего раздражения.
        - Все религиозные войны, какую бы чушь насчёт «древнего зла» и «священной непримиримой борьбы до победного конца» изначально ни декларировали правители, быстро заканчиваются, как только речь начинает идти о тяжёлых понесённых потерях. Сразу наступает просветление в мозгах, меняются «незыблемые» догмы, а наиболее одиозных фанатичных лидеров сменяют более гибкие политики. Триллы тоже когда-то считались недоговороспособными религиозными фанатиками, но мы заставили их начать переговоры о мире. Однако меня во всей этой истории смущает другое. Разве мы когда-либо воевали с «композитами»? Не припомню такого противника в истории своры.
        Ответ на этот вопрос снова дал Главный Аналитик:
        - Нет, мой кронг, ни мелеефаты, ни наши вассалы с «композитами» ранее не встречались. Я проверил все архивы. Да и невозможно это было в принципе, поскольку наш противник, что уже подтверждено, прибыл из другой галактики. Я с высокой долей вероятности предполагаю, что нашу расу хитрым образом подставили другие игроки большой звёздной политики. С вероятностью свыше семидесяти двух процентов полагаю, что за атакой на нас стоят триллы. Двадцать три процента, что миелонцы. Четыре процента ставлю на гэкхо. В любом случае, полагаю, «заказчик» этого вторжения находится в нашей галактике, и мы его должны знать.
        - Серьёзные обвинения. Поясни, на основании каких данных взялись такие выводы, - в стрекотании кронг Лаа зазвенел металл, не суливший ничего хорошего тому, кто будет признан виновным в этой дерзкой атаке, приведшей к потере столицы своры мелеефатов.
        Кунг Паа с готовностью объяснил:
        - Как показывают отчёты о сражениях, а также изучение обломков кораблей «композитов», основным оружием звездолётов нашего противника являются импульсные излучатели, инициирующие квадрупольную дестабилизацию материи. Редкое, прямо скажем, для наших реалий оружие. Однако незадолго до вторжения такое оружие было использовано в контролируемой триллами звёздной системе Тайхирх-о-Цых. А конструкция используемых на малых кораблях «композитов» гиперпространственных двигателей была менее пятнадцати умми назад запатентована одной из корпораций триллов. Получается, что ещё до вторжения «композитов» триллы уже контактировали с ними и вели обмен информацией!
        Доводы были действительно сильными, с этим согласились все присутствующие на совещании лидеры своры. Однако спешить с объявлением войны триллам кронг Лаа не стал и попросил озвучить версии про причастность миелонцев или гэкхо. Главный Аналитик пояснил:
        - В обоих озвученных мной случаях фигурировал Свободный Капитан человек кунг Комар. Примечательная личность, у меня на него собрано целое досье. Удачливый авантюрист, известен как доверенное лицо кронг Давэеш-Пира, лидера гэкхо, специальные задания которого выполнял в прошлом и выполняет в настоящее время. Работает и на королевскую семью триллов, и даже за какие-то особые заслуги был награждён ими - один из действующих образцов квадрупольного дестабилизатора установлен на его фрегате «Паладин Тамара», и для работы с этим устройством в экипаж к кунг Комару был переведён лучший Бортовой Стрелок расы триллов.
        - О как! Опять триллы получается замешаны, - заметил кто-то из присутствующих, но докладчик не стал отвлекаться и продолжил:
        - При этом кунг Комар накоротке знаком с потенциальной правительницей Союза Миелонских Прайдов кунг Кисси Мяу и, более того, формально считается её женихом. У меня нет никаких сомнений, что Великая также поручала этому человеку особо важные специальные миссии, поскольку Комар и члены его экипажа упоминаются в инциденте на Меду-Ро IV, послужившим формальным поводом для начала шестнадцатой космической войны гэкхо и миелонцев против нас. Так вот, Свободный Капитан кунг Комар считается одним из самых авторитетных специалистов по древним расам, особенно по реликтам. По информации нашей разведки, с вероятностью близкой к ста процентам кунг Комар обладает техникой реликтов, способной к мгновенному перемещению в космосе. Фактически, кунг Комар единственный, кто мог отправиться в другую галактику для выполнения специального задания от своих высоких нанимателей. При этом Свободный Капитан не является самостоятельной фигурой, за ним нет ни финансовой, ни военной силы. Он лишь посредник и ловкий агент, выполняющий чужую волю. Купить его услуги мог кто угодно.
        - Действительно, примечательная личность, - согласился правитель своры мелеефатов. - Только я вот не понимаю, почему никто из присутствующих не догадался пригласить этого человека работать на нас? Советник по Дипломатии, вопрос адресую тебе. Почему кунг Комар не с нами? У своры мелеефатов нашлись бы задания для такого пронырливого авантюриста, способного мгновенно перемещаться по Вселенной.
        - Мой кронг, - Советник по Дипломатии поджал свои конечности и даже стал казаться вдвое меньше размером, прежде чем продолжил отвечать. - Кунг Комар сам в прошлом предлагал свои услуги своре мелеефатов, точнее нашим вассалам с Тайлакса. Вот только прелаты Тайлакса допустили огромную глупость, решив шантажировать Свободного Капитана, угрожая его родной планете и его самке. На этом сотрудничество прекратилось, и вскоре Комар был объявлен врагом своры. Сейчас этот Свободный Капитан работает на гэкхо и по приказу кронг Давэеш-Пира на своей родной планете набирает армию вассалов на войну с нами. Более того, кунг Комар находится под официальной защитой кунг Кисси Мяу. Первый Прайд перехватил на Касти-Утш III посланную Тайлаксом группу убийц, и Великая предупредила нас, что мирный договор со сворой мелеефатов может быть расторгнут, если вассалы своры не прекратят преследование её партнёра по брачному танцу.
        Реакция правителя была предсказуемо жёсткой.
        - Вот только войны с Союзом Миелонских Прайдов нам сейчас не хватало! Я требую, чтобы все причастные к этому провалу были немедленно казнены! Снять с кунг Комара статус врага своры и передать по неофициальным каналам сообщение, что я желаю лично поговорить с ним. Но хватит об этом авантюристе, мне нужна оперативная военная сводка.
        Главный Аналитик с готовностью развернул трёхмерный голографический экран с массивами данных, начав зачитывать информацию.
        - Мой кронг, мы потеряли четыре тысячи боевых кораблей, в том числе четыре линкора и два планетарных разрушителя, что примерно соответствует четырнадцати процентам военной мощи своры. «Композит» потерял около семи тысяч звездолётов малых классов и два линкора. Насколько это критично для нашего врага, понять пока сложно, поскольку противник продолжает непрерывно прибывать через порталы в Харшшш-О, поток звездолётов не прекращается. Кроме Тронного Мира потеряны три ближайшие к точке вторжения звёздных системы. Связь с ними потеряна. Ещё в одиннадцати продолжаются бои, но шансов удержать эти системы я не вижу. Это из плохого. Из хорошего: Второй Флот одержал непростую победу в Ларшшш-У, сумев отразить атаку «композита» и уничтожив более семисот малых кораблей врага. Четвёртый Флот объединился с Восьмым и идёт к месту боёв. Шестой Флот отозван с войны против гэкхо и также переброшен на нового врага. Через восемь умми мы сосредоточим в системах Паршшш-О и Упаршшши ударный кулак из одиннадцати тысяч кораблей, которыми мой кронг сможет распорядиться по своему усмотрению. Начата эвакуация населения и
производственных мощностей с ближайших к местам боёв уязвимых систем, для этого задействованы гражданские корабли. Отдан приказ на мобилизацию всех космических верфей для восполнения понесённых сворой потерь, все наши вассалы получили новые усиленные производственные планы.
        Дальнейший доклад Главного Аналитика был прерван экстренным сообщением офицера связи:
        - Внимание! Корабли «композита» в ближнем космосе! Сто шестьдесят малых перехватчиков типа «Деро»! Идут на сближение с мобильным центром связи!
        - Прекращаем собрание! - объявил правитель кронг Лаа и первым подал пример, отключив дальнюю связь.
        Одна за другой светящиеся голограммы лидеров своры стали гаснуть - участники собрания выходили из общей конференции.
        - Быстро же они засекли этот командный центр… - проговорил недовольно Старший Псионик, посматривая на таймер и делая какие-то расчёты.
        Ему ответил командующий Восьмым Флотом, выведший для себя трансляцию с внешних камер космической верфи.
        - Да, очень быстро. И пока мы не поймём, как противник это делает, наши флотилии всегда будут в роли обороняющихся. Всё, уже идут на сближение. С другой стороны, появилась возможность сократить количество звездо…
        Договорить гросс-адмирал не успел. Мобильный центр связи исчез в яркой вспышке подрыва множества установленных в ближнем космосе мощнейших гравитационных мин.
        Глава первая. Между землёй и небом война
        Я находился в диспетчерской вышке космопорта гэкхо у панорамного окна ресторанного зала. Отсюда с высоты открывался прекрасный вид на земной космопорт, непривычно плотно заставленный сейчас звездолётами. Многочисленные яхты, посадочные модули пассажирских лайнеров и катера гостей свадьбы герд Улине Тар и наместника Земли герд Коста Дыхша. Кажущиеся совсем крохотными грузовые челноки «Шиамиру» и огромный торговец «Китивару». Пара перехватчиков «Синдирову» местных служб гэкхо и три отдельно стоящих перехватчика фракции «Реликт». Мой фрегат «Паладин Тамара» в окружении снующих техников, под бдительным присмотром главного Инженера миелонца Орун Ва-Марта и Суперкарго гэкхо Аван-Тоя проверяющих оружейные системы, меняющих топливные блоки и крепящих протонные торпеды на подвески. Но вся эта космическая техника терялась на фоне трёх поистине колоссальных больших десантных кораблей Третьего Ударного Флота гэкхо, каждый размером с пирамиду Хеопса и по своим формам даже отдалённо напоминающих её.
        К каждому десантному кораблю тянулась километровая очередь войск армии Земли. Бойцы множества земных фракций, шагающие и едущие боевые роботы, бесчисленные грузовики со снаряжением. Смотрелось величественно и даже эпично. Пятьдесят три тысячи игроков. Даже чуть больше, чем требовал от Земли правитель сюзеренов кронг Давэеш-Пир, но отказывать желающим принять участие в первой для нашей планеты столь масштабной боевой операции было неправильным. Бойцы были преисполнены гордостью за то, что представляют наш мир, и рвались доказать всем проживающим в галактике великим космическим расам, что люди тоже чего-то стоят.
        - Капитан, может выйдешь к войскам? - предложила стоящая рядом со мной миелонка герд Айни Ури-Миайуу, тоже завороженная зрелищем. - Им будет приятно увидеть кунга Земли, да и для твоего Авторитета это будет полезно.
        Предложение выглядело здраво, но я всё же отказался.
        - Не я командую этой операцией, - скосил я глаза на сдвинутые столики в дальнем углу ресторанного зала, где как раз шло совещание профессиональных военных. Правитель Второй Директории огромный генерал лэнг Уй-Така, активно жестикулируя и тыча пальцами в лежащий на столе электронный планшет, на повышенных тонах что-то втолковывал членам своего штаба и присутствующему на этом спонтанном собрании представителю командующего Третьим Ударным Флотом кунг Вайд Шишиша. Что-то опытнейшему Стратегу не нравилось, и он не стеснялся в выражениях, высказывая громадному офицеру гэкхо свои претензии.
        Генералы армии России, Германии, Китая и США внимательно слушали представителя магократического мира, кивали и, похоже, в целом были с ним согласны. Чего нельзя было сказать о герд Аваги Дыхше, в тяжёлой штурмовой броне сидящем сразу на трёх стульях, который отстаивал свою точку зрения и упорно не желал слушать оппонентов. Я не имел никакого опыта управления войсками и потому не лез в их беседу. Но всё равно нужно будет потом узнать, в чём причина разногласий.
        В компании высших военных офицеров несколько странно было видеть представителя фракции Human-3 «безопасника» Инквизитора герд Александра Антипова, но правитель Второй Директории одобрил его кандидатуру и даже настоял на включении опытного контрразведчика в состав офицеров штаба. Признаться, я не понимал этого решения, но всё же не лез со своими дилетантскими советами. Я вообще чувствовал себя чужим во всём этом грандиозном мероприятии, эдаким ненужным пятым колесом телеги. Моя роль закончилась сразу после того, как задание кронга сюзеренов было выполнено, и армия Земли сформирована. И сейчас я находился в глубокой задумчивости, не совсем понимая, что делать дальше.
        Лететь на своём звездолёте вместе со всем флотом? Но, во-первых, один фрегат погоды не сделает там, где участвуют сотни и даже тысячи боевых кораблей. Во-вторых, мне даже не сказали, куда десантные корабли собираются лететь. Когда я задал этот вопрос представителю командующего, герд Аваги Дыхш максимально деликатно и уважительно, но всё же твёрдо заявил, что это секретная информация, разглашать которую он не в праве.
        Наивный. Естественно, я сам считал всё необходимое из его мыслей. Точкой сбора Третьего Ударного Флота была назначена звёздная система Урса. Отбитая у мелеефатов, между прочим, при моём непосредственном участии и во многом именно благодаря ему. Но вот куда дальше пойдёт флот, и какая роль в планах флота отводится армии Земли, представитель кунг Вайд Шишиша и сам не знал. Возможно действительно на комету Ун-Тау, как по секрету во время своей свадьбы сообщил мне наместник Земли. Хотя сейчас, когда мелеефаты были связаны новой войной, планы Третьего Ударного Флота могли поменяться.
        Лететь к точке сбора самостоятельно? Едва ли это будет воспринято позитивно. Кунг Вайд Шишиш хоть и считал меня эдаким «талисманом удачи», но всё же распоряжений присоединиться к флоту не давал. Заниматься своими делами? Например, встретиться и провести переговоры с другими вассалами гэкхо - джаргами и эститами, и договориться с ними о сотрудничестве с людьми Земли, как советовал мне герд Коста Дыхш? Или заняться выполнением «эпической сложности миссии», порученной мне королевской семьёй триллов? Вот только странным выглядело бы решение остаться в стороне, когда собранная мной армия готовится проливать кровь в пылающей космической войне, и тысячи моих подчинённых из фракции «Реликт» участвуют в боевой операции. Надавить на герд Аваги Дыхша и настоять на моём участии? Боюсь, по-хорошему без применения псионики не получилось бы, а нарываться лишний раз я не хотел. Офицер гэкхо выглядел весьма самонадеянным и чванливым, он глядел на людей-вассалов как на неразумных детей, ничего не понимающих в космической войне, но лезущих со своими неуместными предложениями.
        Единственным, к чьим словам представитель Третьего Ударного Флота бы прислушался, была Фокси. Кунг Исса, легендарная «Пожирательница планет с Бетельгейзе», обладала огромным многовековым опытом ведения войн любого масштаба, и могла бы повлиять на военного гэкхо своим непререкаемым Авторитетом. Но морф исчезла, с самого окончания испытания на арене я её не видел. Она лишь перекинулась напоследок со мной парой фраз, сообщив, что сама найдёт меня, когда наступит время выполнять обещание, и ей потребуется моя помощь. Сейчас морф растворилась в многотысячной толпе, наверняка собираясь покинуть планету на одном из множества звездолётов. Если уже не сделала это - какие-то гости свадьбы уже покинули Землю, да и грузовые челноки регулярно мотались туда-сюда, так что Фокси вполне вероятно была уже далеко.
        Известность повышена до 110.
        Авторитет повышен до 114!
        Обычные в последнее время игровые сообщения, и я бы не обратил на них особого внимания, если бы не последовавший за ними текст:
        ВНИМАНИЕ!!! СВОБОДНЫЙ КАПИТАН КУНГ КОМАР ИСКЛЮЧЁН ИЗ СПИСКА ВРАГОВ СВОРЫ МЕЛЕЕФАТОВ. ОТНОШЕНИЕ К ВАМ СВОРЫ УЛУЧШИЛОСЬ ДО СОСТОЯНИЯ «НЕЙТРАЛЬНОЕ». СВОБОДНОМУ КАПИТАНУ КУНГ КОМАРУ СНОВА РАЗРЕШЕНО ПОЯВЛЯТЬСЯ НА ТЕРРИТОРИИ СВОРЫ МЕЛЕЕФАТОВ. ДОСТУП К КОСМИЧЕСКИМ СТАНЦИЯМ И ПЛАНЕТАМ МЕЛЕЕФАТОВ И ВСЕХ ИХ ВАССАЛОВ СНОВА ОТКРЫТ!
        Ничего не понимаю… После того, что я сделал в прошлом, после вызова на голову мелеефатов армады звездолётов из другой галактики, после сбора армии Земли для войны со сворой меньше всего я ожидал такого изменения отношения к себе. Или дело вовсе не во мне? Возможно, свора призывает Свободных Капитанов со всей галактики для войны с новым опасным врагом или как минимум для оплачиваемой помощи, невзирая на их прошлое и предоставляя им полную амнистию? Наверняка ведь мелеефатам нужны сейчас в огромном количестве звездолёты и для ведения сражений в космосе, и для эвакуации игроков из попавших под удар систем, а также для транспортировки грузов и войск?
        Именно такой версии придерживалась и моя персональная помощница герд Айни, также увидевшая перед глазами схожие сообщения и немало удивившаяся этому. Миелонка предположила, что дела у своры складываются совсем худо, раз они пошли на такой крайний шаг. Или приняли общее решение призвать Свободных Капитанов, а потом уже вручную будут вносить коррективы и вычёркивать из списка приглашённых своих врагов? В любом случае торопиться появляться на территориях своры не стоило, и в этом я был полностью солидарен со своей рыжей Переводчицей.
        - Свободного Капитана кунг Комара просят пройти в зал дальней связи! - прокатившееся по коридорам башни диспетчеров голосовое объявление заставило меня вздрогнуть.
        Я не стал дожидаться лифта и поспешил наверх по винтовой лестнице. При этом мысли у меня сумбурно метались в голове. Неужели кто-то из своры мелеефатов пожелал переговорить со мной и объяснить такие странные скачки моей репутации? Но разве сообщения от врагов, с которыми идёт кровопролитная война, смогут вот так беспрепятственно приниматься на территории противника? И не выйдет ли мне боком общение с противником наших сюзеренов?
        Но я ошибся. Вызывал меня «всего лишь» правитель гэкхо кронг Давэеш-Пир. Я моментально рухнул по одно колено и почтительно склонил голову перед столь могущественным собеседником. Но видимо, всё же недостаточно быстро это проделал, или какие-то эмоции разочарования отразились на моём лице, поскольку огромный гэкхо грозно заурчал:
        - Что, вовсе не меня ожидал увидеть, человек?
        Вопрос был не таким простым, каким казался, и нужно было срочно придумывать правдоподобное объяснение своему поведению, чтобы не показаться недостаточно лояльным.
        - Прошу меня извинить, мой лорд, я действительно с нетерпением вот уже несколько умми ждал сообщения от другого собеседника и потому растерялся. Одна из членов моего экипажа, дорогая моему сердцу девушка по имени Валери-Урла неожиданно покинула мой корабль и исчезла в неизвестном направлении. Один из влиятельных родственников моей компаньонки герд Улине-Тар обещал выяснить, куда направилась человеческая девушка, и сообщить мне.
        Огромный гэкхо громко зарычал сквозь зубы, но вовсе не злобно, а наоборот одобрительно и даже с нотками веселья.
        - Эх, молодёжь… Понимаю. Сам таким был, когда гонялся за своей своенравной второй супругой по всей галактике и раз за разом брал её звездолёт на абордаж. Могу помочь с поисками, если сам не найдёшь свою строптивую красавицу.
        - Благодарю за предложение, мой лорд, но это было бы… чрезмерно, что ли. Всё равно что использовать термоядерные снаряды при охоте на мелкую дичь.
        Сравнение моему собеседнику понравилось, он снова довольно заурчал.
        - Хорошо, как скажешь, человек. Я, собственно, по другому вопросу. Мне сообщили, что ты справился с моим поручением, и даже досрочно. Что ж, я ценю верных и надёжных исполнителей, и моя награда будет щедрой. Выбирай, что тебе больше по вкусу. Звёздный крейсер, чтобы твой корабль соответствовал твоему новому высокому статусу кунга? Или два генератора планетарного щита для Земли?
        Другой корабль мне пока что был без надобности - нет к нему экипажа, да и не поместится крейсер под маскировочное поле мобильной лаборатории реликтов и не сможет путешествовать с ней по Вселенной. Но генераторы защитного поля? Откуда великий кронг Давэеш-Пир настолько точно знает про мои потребности? Я не постеснялся задать этот вопрос вслух.
        Правитель, явно довольный моим удивлением, прорычал весело:
        - Трудно было не заметить, как нужные для постройки планетарных щитов сверхпроводящие контуры, накопители энергии большой ёмкости, поличастотные излучатели, мощные генераторы и силовые элементы разом исчезли с рынков этого сектора галактики, а поток грузовиков потянулся к твоей родной планете. Что ж, дело хорошее, и в этом вопросе я готов помочь верным вассалам народа гэкхо. Генераторы в разобранном виде доставят в ближайшее время и даже выгрузят в указанные твоими Инженерами точки планеты.
        Замечательно! Это значительно упрощало задачу по обороне Земли, поскольку теперь требовалось где-то найти только семь из двенадцати необходимых дорогостоящих и весьма сложных к сборке генераторов, а не девять. Две ноды для их установки я определю, и найду достаточное количество специалистов для сборки и обслуживания. Или в своей фракции «Реликт», или в других многочисленных земных фракциях. Могу даже в этом вопросе надавить на лидеров земных фракций, чтобы помогли с нужными кадрами. В конце концов, я кунг Земли или кто?!
        Вот только что-то меня настораживала такая щедрость лидера сюзеренов. Два генератора планетарного щита - это где-то сто пятьдесят миллионов кристаллов гэкхо. Даже если не платить за доставку, то всё равно восемьдесят пять - девяносто миллионов драгоценных кристаллов. Даже для кронга это весьма солидная сумма, чтобы вот так ей разбрасываться просто в виде благодарности за выполненную работу. Собственно, следующие же слова лидера сюзеренов показали, что я не ошибся в своих сомнениях и тревогах.
        - Но теперь, Комар, я хочу поговорить о более важных вещах. Скажи мне, человек, почему космическая техника реликтов, которой ты располагаешь, до сих пор не доставлена для изучения специалистам сюзеренов? Разве это не твой прямой долг как представителя вассальной расы?
        Навык Ощущение Опасности повышен до сто сорок второго уровня!
        Как же трудно всегда общаться с кронгом гэкхо… Я никак не мог привыкнуть к его резким перепадам настроения. Ещё минуту назад правитель разливался в благодарностях за верную службу и одаривал меня щедрыми подарками, а теперь уже с металлом в голосе требует от меня большего и явно готов сурово карать за неповиновение. Вот только отдавать ему лабораторию… Нет уж, мне она и самому нужна! Я начал отвечать, осторожно подбирая слова и понимая, что проверить их правдивость никто не сможет. Нет, никакой лжи, столь опытный собеседник это сразу поймёт. Только правда, но слегка замешанная на недомолвках и моих собственных предположениях. И никакой псионики, поскольку это могло раскрыться и очень печально закончиться.
        - Мой кронг, я и рад бы передать лабораторию сюзеренам, вот только это не так-то просто сделать. Мобильная лаборатория мне не принадлежит и не подчиняется. Она управляется собственным искусственным интеллектом, который иногда общается со мной и сотрудничает, принимая за реликта. Этому помогает то, что на мне доспех Слышащего, я понимаю язык древней расы, а в моей команде имеется живой реликт. Но иногда система сообщает, что я не прошёл проверку, или мне не хватает уровня доступа в Пирамиде реликтов, и тогда станция выходит из-под контроля и даже пытается меня уничтожить. В лаборатории достаточно охранных систем и боевых дронов, чтобы уничтожить меня, весь мой экипаж и фрегат. В таких случаях приходится обесточивать всё оборудования и пытаться заново налаживать отношения. Не исключено, что однажды я не смогу совладать со столь сложной системой, и мобильная лаборатория меня покинет. Но я медленно и осторожно иду к цели, пробую разные варианты и пытаюсь полностью подчинить себе охранные системы, хотя пока до этого ещё далеко. Нужно время, и возможно много времени. Учёным же гэкхо я могу предоставить
подробнейшую отсканированную схему древней лаборатории со всеми узлами, модулями и системами.
        - Вот это уже совсем другое дело! Чертежей вполне достаточно, человек! - правитель с готовностью зацепился за моё предложение, и у меня даже сложилось впечатление, что кронг выторговал больше того, что надеялся получить. - Ещё один генератор планетарного щита будет направлен на твою родную планету сразу поле того, как гэкхо получат кристалл-накопитель с чертежами оборудования лаборатории.
        Я выдохнул. Кажется, выкрутился из непростой ситуации. И даже сделал очередной важный шаг к спасению Земли от космического вторжения. А между тем грозный собеседник снова сменил тему, и в его словах послышались грусть и тревога.
        - Королевская семья Пар-Поре перестала со мной общаться. Триллы даже не поздравили народ Шихарса с нашим главным праздником - днём великого объединения кланов гэкхо. Такого раньше не было, триллы всегда присылали поздравления, а посол приносил дары в знак дружбы. Это тревожный знак. Мои Аналитики предполагают, что кронг Пино Пар-Поре Третий и его родственники рассматривают планы начать войну против моего народа, поскольку все флота гэкхо и наших вассалов увязли в тяжёлой войне против своры мелеефатов. Мою тревогу подогревает то обстоятельство, что по данным разведки триллы в последнее время ведут активные секретные переговоры с Союзом Миелонских Прайдов. Видимо, обсуждают совместные действия против моего народа. Миелонцы вообще славятся ударами в спину союзникам, с которыми ещё совсем недавно сражались бок о бок. Подозреваю, что если бы не появление нового врага у своры, точка невозврата была бы уже пройдена, и решение о войне принято. Кстати…
        Кронг встрепенулся и посмотрел на меня, насупив мохнатые брови.
        - Скажи мне, человек, появление звездолётов «композита» в Тронном Мире своры мелеефатов - это ведь твоя работа?
        Вот же чёрт… У меня заныло сердце от предчувствия беды. Прямой вопрос, увильнуть от ответа на который не получится. Всё отрицать? Брать на себя этот тяжкий груз не хотелось, а доказательств моей причастности к вторжению у правителя расы гэкхо нет. Даже в моём экипаже о нашей роли в случившемся знал очень ограниченный круг игроков, по пальцам одной руки можно сосчитать. Или всё же такие доказательства у кронг Давэеш-Пира имеются? Ведь мой Навигатор Аюх - гэкхо по расе, а он один из тех немногих в моём экипаже, кто понимал, где мы находились и куда прыгали. Несмотря на всю лояльность капитану, столь критически важную для гэкхо информацию Навигатор вполне мог сообщить представителям спецслужб своего народа. И потому я решил сказать правду.
        - Да, мой лорд. После контакта в другой галактике с сильной и крайне агрессивной расой Композита гукко-ваэ я принял решение уходить именно в Тронный Мир мелеефатов. Как раз на тот случай, если корабли «композита» способны отследить наш прыжок и переместиться в нашу галактику. Натравить Композит гукко-ваэ на врагов гэкхо и ослабить свору мелеефатов я посчитал здравой идеей.
        - Хорошо, что ты признался, кунг Комар, поскольку это было проверкой твоей честности перед правителем сюзеренов, - прогудел мой собеседник, а затем довольно зарычал. - Хороший ход, человек! Одобряю! Думаю, сейчас триллы и миелонцы пытаются понять, как им вести себя в сложившейся ситуации. Самое время поговорить с ними и убедить отказаться от агрессивных планов. Ты меня понимаешь, кунг Комар?
        - Да мой лорд.
        - Вот и отлично. Надеюсь на твои дипломатические способности, кунг Комар. В конце концов, человечеству Земли тоже не нужна война против двух великих космических рас.
        Могущественный собеседник отключился.
        Я же по-прежнему стоял на одном колене в зале дальней связи и пытался привести в порядок разбегающиеся мысли. Ни фига себе работёнку мне подкинули! Миелонцы ещё ладно, можно обсудить этот вопрос с Кисси Мяу. Не факт, конечно, что я хоть как-то смогу повлиять на решение Великой, но по крайней мере она меня выслушает. Но триллы? Кронг Давэеш-Пир явно переоценивал моё влияние на них. Кроме контактов с Ульем Тинтары и взятым на себя обязательством выполнить «миссию эпической сложности» меня с триллами ничего не связывало. Так может именно выполнением этой миссии и заняться?
        Глава вторая. К звёздам!
        К войскам я всё же вышел, перед этим переговорив со своим Первым Советником Магом-Прорицателем герд Мак-Пеу Ун-Роем и обсудив неотложные задачи. Второй генератор планетарного щита окончательно было решено ставить на территории китайской фракции Human-1. Третий на большом континенте на территории ноды моей собственной фракции «Реликт» - бывшей территории фракции Human-25. Первый Советник уверял, что рабочих рук для этого хватит, хотя порядка двух с половиной тысяч игроков придётся перевезти на другое полушарие планеты на паромах гэкхо и десантных антигравах «Сио-Ми-Дори».
        А вот ещё три площадки под будущие стройки Магу-Прорицателю я доверил подыскать самому, договариваясь об этом с крупнейшими фракциями обоих миров. В принципе, должное количество умелых специалистов могли обеспечить фракции «Ла-Шин» и «Ла-Варрез», американская Humаn-12, южнокорейская Human-0 или японская Human-4, да и ещё с полдюжины земных фракций. Российскую Human-3 решили пока не напрягать, поскольку значительная часть игроков рабочих профессий этой фракции сейчас трудилась над возведением первого генератора щита на скалистом острове и мощной термоядерной электростанции в ноде «Плато Кентавров», которая должна была питать электричеством соседние ноды. В любом случае вариантов хватало, так что Маг-Прорицатель заверил меня, что проблем не возникнет, и он вместе с Дипломатом нашей фракции лэнг Томасом Мюллером займётся этим вопросом.
        Посетив диспетчеров гэкхо и без малейших проблем получив разрешение на взлёт фрегата «Паладин Тамара» через половину умми, в сопровождении своей милой хвостатой помощницы герд Айни и сурового телохранителя герд Имрана я спустился на лифте на поле земного космодрома. Очередь на погрузку в десантные корабли нисколько не сократилась, тысячи бойцов сидели под палящим солнцем на вещмешках. Неподалёку своей очереди ждали игроки фракции H3, и я направился к ним. При моём появлении игроки встали, приветствуя кунга Земли.
        - Совсем большой стал, к тебе и подступиться страшно, Комар! - в подошедшем бойце в тяжёлом бронескафандре я не сразу узнал игрока «Первого Легиона» Стрелка-Убивашку. Матёрый ветеран получил ранг «герд» и стал командиром одного из ждущих своей очереди на погрузку отрядов. Приветливо кивнув Имрану и несколько опасливо поглядывая на рыжую миелонку рядом со мной, предполагая в ней изрядно помотавшую всем нервы на тренировках Фокси, Стрелок 106-го уровня протянул мне руку. Я тепло приветствовал старого знакомого и поинтересовался причиной задержки с погрузкой на звездолёты.
        - Да кто его знает… Это ты, Комар, у нас большой начальник и можешь приказывать «мохнатикам». А мы люди маленькие, что сюзерены говорят, то и делаем. Вроде как тяжёлую технику сперва грузят для правильной центровки звездолётов. А нам сказали ждать, вот мы и ждём.
        Непривычно было ощущать робость передо мной собеседника, которого я как-то привык видеть более старшим по уровню и гораздо более опытным. Да и остальные наблюдавшие за нашим общением бойцы «Первого Легиона» смотрели на меня как на спустившееся с небес божество. Мне даже стало несколько неловко. Я пообещал поговорить с представителями Третьего Ударного Флота и разобраться с причиной задержки.
        Авторитет повышен до 115!
        - Кунг Комар, а слышал последние новости? - неожиданно оживился и сменил тему мой собеседник. - В Европарламенте вчера депутат от Австрии во время своего выступления неожиданного заговорил на языке гэкхо, а потом попросил от собравшихся дать оценку того, что войска Земли отправляются на космическую войну. Ему отключили микрофон и попытались заткнуть рот, но сразу несколько депутатов от Германии поддержали выступающего. Мол, сколько можно замалчивать правду про контакты людей с другими космическими расами? Кто-то даже привёл пример запатентованных в последнее время немецкими концернами антигравитационных двигателей, резонансного и плазменного оружия как свидетельство внедрения на Земле инопланетных технологий. Скандал вышел изрядный, прямую трансляцию заседания Европарламента прервали, не знаю даже чем всё закончилось. Как думаешь, политики наконец-то откроют людям правду про игру, искажающую реальность?
        Что-то я в этом сильно сомневался, о чём честно сообщил Стрелку-Убивашке и всем слушающим наш разговор бойцам. В нашем мире уже несколько недель назад как проявились аномалии в Антарктиде и другие «выпадающие из пространства» территории. Астрономами Земли были замечены необычные аномалии на Луне и странности в траекториях движений космических объектов. С каждым днём всё больше необычных фактов говорило о том, что игровая реальность просачивается в наш реальный мир, а два параллельных мира пытаются так или иначе схлопнуться. Но вся эта информация пока что игнорировалась видными политиками, как и жёстко блокировались в средствах массовой информации любые упоминания об игре, искажающей реальность.
        Ведь для власть имущих признать то, что существуют другие более развитые цивилизации, и что наша Земля лишь жалкая песчинка в большой космической политике, было смерти подобно. Кто будет считаться с земными правительствами, когда над ними стоят гораздо более могущественные силы? Кому нужны земные компьютеры, машины, самолёты и прочая техника, когда всё это - безнадёжно устаревшая рухлядь, отставшая в технологиях от современных образцов на много-много столетий? Кому нужны триллионы напечатанных долларов, когда в галактике эта валюта вообще не в ходу?
        - Глупо с их стороны, - включилась в разговор моя рыжая Переводчица, показав безукоризненное знание русского языка. - Невозможно вашим политикам и правящим кланам бесконечно отмалчиваться и отрицать правду. Однажды новая реальность всё равно проявится, этого никак не избежать. Что будут говорить ваши упёртые политики, когда над головами людей появятся звездолёты своры мелеефатов или других захватчиков? По-прежнему будут уговаривать своих подданных не верить собственным глазам, и утверждать, что всё это неправда?
        Я ответил герд Айни, что всё не настолько уж беспросветно. Ведущие политики и главы могущественных корпораций, в большинстве своём, весьма умные и прозорливые люди. Слепо отрицать новую реальность они не станут. Наоборот, они постараются приспособиться к новым условиям и по возможности попытаются сохранить своё высокое положение.
        Ещё с момента последнего совещания с кураторами проекта «Купол» я знал, что существование игры, искажающей реальность, для виднейших мировых политиков секретом не является. А сейчас, когда я стал кунгом и имел возможность пообщаться с представителями крупнейших земных фракций, мне было достоверно известно, что всё больше и больше известных людей входит в игру, искажающую реальность. Политики и члены их семей, олигархи, знаменитости спорта и шоу-бизнеса. Фактически, в моём варианте Земли, пусть и с некоторой задержкой, но повторялся вариант магократического мира, когда сильные мира стали наперегонки осваивать игру, искажающую реальность. Появились уже даже «коммерческие фракции» вроде H13 и H33, в которых видные политики, банкиры и главы крупных корпораций под присмотром опытных игроков и с надёжной охраной ускоренно прокачивали своих персонажей. Появились даже фирмы, оказывающие услуги по ускоренному росту Известности для получения ранга «герд».
        - Видел я уже таких игроков, - Стрелок-Убивашка пренебрежительно сплюнул через приоткрытое забрало шлема. - Появились и в нашей фракции Human-3, хотя больше по ним специализируется «запасная» российская фракция Human-23. Сенаторы и депутаты Госдумы вместе со всеми своими семействами. Пользы от них никакой - работать не хотят, в дозоры на границу таких известных людей не пошлёшь, в шахтах тем более трудиться не станут. Лишь пользуются игрой для лечения каких-то своих хронических болячек и вирткапсулы в «кукурузинах» под Куполом занимают, которые можно было бы с большей пользой использовать.
        - Но зато, я слышала, они деньги хорошие нашей фракции платят, - подала голос Нелли Свистунова, еще один знакомый мне ветеран «Первого Легиона». - И вносят в игру ценности, которые потом меняют на кристаллы гэкхо у барыг Коста Дыхша или тут в космопорте.
        - Да, знаю… - недовольно поморщился Стрелок-Убивашка. - Вносят в игру при первом заходе крупные огранённые драгоценные камни, изделия из золота и платины на миллионы долларов, редкоземельные элементы. Даже породистых котят и щенков в виртуальный мир забрасывали, спрос на земных животных у гэкхо есть, уж не знаю что «мохнатики» с ними делают. Хотят такие игроки сразу богатыми в виртуальном мире стать, как привыкли в нашей реальности. Какой-то процент красных кристаллов нашей фракции от этих нуворишей перепадает, да и в реальном мире финансирование проекта «Купол» в последнее время значительно улучшилось. Фактически, у нас под Куполом сейчас есть всё, что только пожелаешь. Но я всё равно считаю, что политики и их развращённые богатством детки - бесполезный балласт. Полсотни нормальных Техников или Инженеров в долгосрочной перспективе больше бы денег фракции принесли.
        Разговор дальнейшего продолжения не имел. Из закреплённых на вышке диспетчеров динамиков на весь космодромом вдруг грянула песня «In The Army Now». Не знаю, когда и как пронесли в игру накопитель с земной музыкой, да и как нашли у гэкхо совместимый проигрыватель, но очень подходящий моменту был выбор, я одобрительно улыбнулся. Хотя лучше, на мой личный взгляд, подошла бы песня «Группа крови на рукаве», вот только её мало кто из бойцов Земли бы узнал и понял, в отличие от популярнейшего хита групп «Sabaton» и «Status Quo». Одновременно с включением музыки колонны бойцов встали и пришли в движение, медленно потянувшись в недра огромных десантных звездолётов Третьего Ударного Флота.
        - Удачи «Первому Легиону» в войне с мелеефатами! - напутствовал я своих старых знакомых, на что Стрелок-Убивашка заверил меня, что его бойцы не посрамят Землю и её кунга, и ни за что не отступят, какой бы жаркой ни была битва.
        Всё-таки бойцы считали меня причастным к этой боевой операции. Да и я сам, как ни пытался абстрагироваться от происходящего и думать лишь о поручении кронга сюзеренов, всё равно не мог остаться в стороне от такого исторического события. Ещё минимум с полчаса я стоял на поле космодрома, провожая в бой бесконечные колонны бойцов Армии Земли и ощущая настрой этих людей - гордость за себя лично и весь наш мир, жажду приключений и лёгкий мандраж, уверенность в своих силах и нестерпимое желание показать всей галактике, на что способны люди Земли.

* * *
        Фрегат «Паладин Тамара» был готов к взлёту, вся команда находилась на своих местах. Системы уже прошли предстартовую подготовку, двигатели прогрелись, разрешение на взлёт подтверждено. Но я не отдавал команды на старт, поглядывая на часы и ожидая свою супругу. Принцессе Минн-О Ла-Фин передали, что Правитель Первой Директории отправляется в дальний космический поход, и потому я ждал её появления. А вот и катер с моей вайедда показался со стороны моря, зашёл в плавный вираж над взлётным полем и аккуратно приземлился в пяти метрах от трапа. Я пошёл навстречу и помог супруге вылезти из летательного аппарата.
        Выглядела моя супруга несколько бледной, но передвигалась уверенно, а радость от встречи была самой что ни есть искренней. Я горячо обнял Минн-О.
        - Как ты?
        - Врачи говорят, кризис миновал, и ребёнку ничто не угрожает. Об этом уже сообщили в новостях Первой Директории, и подданные ликуют.
        Странный ответ. Мнение подданных меня интересовало в последнюю очередь, гораздо важнее было здоровье самой Минно-О и нашего ребёнка. Я взял супругу на руки и отнёс на корабль, усадив в кресло кают-компании. Мой Медик герд Мауу-Ла Мя-Сса тут же протянул девушке стакан с водой, и принцесса с благодарностью приняла его, сделала пару глотков и отставила в сторону.
        - Муж мой… - в дрогнувшем голосе красавицы с пепельной кожей сквозили неуверенность и тревога. - Я не смогу с тобой отправиться. Иначе, боюсь, я потеряю малыша… Тебе придётся назначить другую вайедда.
        Ах вот, что оказывается волновало Минн-О. По законам магократического мира вайедда обязана всюду сопровождать своего супруга, а в её положении это было весьма рискованно. Высокие перегрузки и опасности дальнего космоса - не лучшие условия для женщины со сложно протекающей беременностью. Миелонский Медик тоже подтвердил слова принцессы.
        - Успокойся, я и не собирался рисковать тобой и ребёнком. Оставайся в Па-лин-ту под наблюдением врачей и заходи в игру по мере возможности. А чтобы успокоить тебя и заткнуть всех недоброжелателей магократического мира, с этой самой минуты ты снова моя старшая супруга. Я сообщу об этом официально.
        Вроде простые слова, но принцесса неожиданно расплакалась, мне даже пришлось её успокаивать. Находившиеся в помещении члены команды разошлись, чтобы не смущать Минн-О.
        - Это хорошо, - вытерев слёзы, сообщила супруга. - Муж мой, а ты знаешь, что бунт фанатиков Тамары пошёл на спад? После того, как единственный не-маг среди правителей Уй-Така присягнул тебе на верность, и после того как подтвердилось, что Тамара работает на Правителя Первой Директории, один за другим вышедшие из подчинения города возвращаются под контроль законных правителей. Остались, конечно, самые отмороженные фанатики, которые будут сражаться до конца, но их поддержка у населения заметно упала. По всем новостям только и говорят, что о новых законах, которые со дня на день объявит Архимаг соправитель Комар Ла-Фин.
        Я встрепенулся, услышав новый странный титул Архимаг и решив, что ослышался, но моя собеседница подтвердила:
        - Да, да, муж мой! Именно единственный Архимаг магократического мира, так тебя теперь называют. Даже представители великих династий магов-правителей Ла-Шин и Ла-Варрез подтвердили этот твой титул и наперебой, забыв про все свои недружественные шаги в прошлом, клянутся тебе в лояльности. Люди ждут от тебя новых законов и послаблений для простого населения, и твоя поддержка у населения велика как никогда. И не только в Первой Директории. Я даже думаю…
        Герд Минн-О Ла-Фин замолчала, не решаясь озвучить продолжение своей фразы. Мне пришлось воспользоваться псионикой и считать то, что побоялась сказать принцесса вслух.
        Муж мой, если ты назовёшь себя единым правителем магократического мира, у тебя найдётся достаточно сторонников, чтобы закрепить это официально. Сопротивление будет, как со стороны старых династий магов-правителей, так и со стороны фанатиков Тамары, но это сопротивление можно подавить силой. Подумай об этом. Такой шанс выпадает лишь раз в жизни. Мой дед Архимаг Тумор-Анху Ла-Фин именно так бы и поступил, да и любой мой родственник по отцовской линии тоже. Докажи, что ты истинный представитель великой династии Ла-Фин!
        Навык Ментальная Сила повышен до сто двадцать пятого уровня!
        Навык Ощущение Опасности повышен до сто сорок третьего уровня!
        Слишком резким оказался переход с плаксивого состояния до холодного расчётливого предложения начать большую войну за власть. Я насторожился ещё до того, как перед глазами появились системные сообщения. Нет, мою супругу безобидной и плюшевой язык не поворачивался назвать, всё-таки принцесса была представительницей древней династии магов-правителей, но даже для герд Минн-О Ла-Фин предложение было слишком жёстким. Поэтому я насторожился и недовольно процедил сквозь зубы:
        - Я подумаю. Но ещё раз попробуешь атаковать меня магией, весь остаток беременности проведёшь под замком в клинике.
        На лице Минн-О отобразилась совершенно искренняя паника.
        - Муж мой, клянусь, это не я! Я никогда бы и в мыслях не осмелилась на такое! Это… - принцесса опустила руку и погладила ладонью свой слегка округлившийся уже живот.
        Что??? Неужели супруга намекает на моего неродившегося ещё сына? Возможно ли такое? Минн-О кивнула, показывая, что я всё правильно понял.
        - Наш будущий ребёнок обладает сильной псионической магией и уже сейчас имеет своё собственное мнение. В нём сконцентрирована сила множества поколений магов-правителей древней династии Ла-Фин, помноженная на силу магии из твоего мира. Маг-Прорицатель сказал мне, что по мощи нашему сыну не будет равных. Ниточка вероятного будущего пока ещё очень тонка и зыбка, но потенциально наш сын будет способен объединить разные ветви человечества и повести за собой. Он может ввести людей в число великих космических рас. И даже больше, сделать доминирующей силой в галактике!
        Вот только этого мне не хватало… От услышанного даже закружилась голова. А ведь Маг-Прорицатель ничего мне об этом не сказал, хотя я сегодня вёл с ним обстоятельную беседу обо всех важных делах. И тут до меня вдруг со всей очевидностью дошло, что мой Первый Советник герд Мак-Пеу Ун-Рой лоялен даже не столько мне, сколько моему неродившемуся ещё сыну, в котором он увидел надежду на восстановление былой мощи магократического мира и решительного шага вперёд для всего человечества. А я - всего лишь инструмент, который обеспечит сыну плацдарм для будущих свершений. И который будет убран, как только необходимость в нём отпадёт.
        Я даже не знал, радоваться или печалиться, слишком неоднозначными были новости. Ладно, будущее покажет. Я осторожно протянул руку и погладил живот супруги.
        - Береги его, Минн-О! Сын - главное наше сокровище. Я же постараюсь сделать его жизнь более безопасной, защитив наш мир от любых возможных захватчиков.
        Едва катер с Минн-О взлетел и покинул опасную зону космодрома, я приказал закрыть шлюз и взлетать. Пора к новым свершениям. Далёкие звёзды заждались меня!
        Глава третья. Обжитые кольца
        Не люблю взлёт с его проходом сквозь атмосферу, тряской и высокими перегрузками. Тяжёлые словно отлитые из свинца руки и ноги, кровь стучит в висках, трудно шевелиться. Хотелось закрыть глаза и отрешиться от происходящего, но с закрытыми глазами становилось ещё хуже, начинала подкатывать тошнота. Мелькнула даже трусливая мысль выйти из игры минут на двадцать, чтобы пропустить этот неприятный период полёта, но я сразу же отогнал её - негоже известному Свободному Капитану так поступать, несолидно и вредно для Авторитета. К тому же на этот раз неприятные ощущения были всё же терпимыми, раньше бывало и намного хуже. Поэтому я поступил по-другому - открыл звёздную карту и постарался занять свой мозг работой. Прежде всего, меня интересовала звёздная система Рорш с её космической тюрьмой для особо опасных преступников. Отпущенный мне срок капал, а к угрозам космических мафиози из Улья Тинтары стоило относиться предельно серьёзно.
        Космический атлас сообщал, что Рорш - это территория мелеефатов, но в ней нет обитаемых планет и поселений. Ничего удивительного, секретная тюрьма и не должна значиться в обычном звёздном атласе. Я переключился на более полную карту, имеющуюся в навигационном компьютере моего фрегата «Паладин Тамара». В этой карте, дополненной информацией с секретного кристалла-накопителя своры мелеефатов, тюрьма указана была. Как и расположенная поблизости в астероидном поясе военная база мелеефатов. Ммм… Я заинтересовался и вчитался в сопроводительную информацию. В качестве базирующихся тут кораблей было указано звено из двенадцати перехватчиков «Пато-ви», десяток модульных фрегатов «Толили-Ух Х» в конфигурации «тяжёлый штурмовик» и один штурмовой крейсер «Мирошшш-пах II». Не так уж много, если подумать, но вполне хватит, чтобы справиться с моей «спаркой». И хотя эти данные могли устареть, и указанная флотилия могла быть отозвана на войну с гэкхо или новым врагом, всё равно нужно было исходить из того, что тюрьма охраняется, и взять её наскоком не получится.
        Кстати, я обратил внимание, что система Рорш расположена совсем недалеко от зоны боевых действий с «композитом». От Тронного Мира каких-то два умми полёта для моего фрегата, а для быстрых перехватчиков «Деро» и того меньше. Наверняка персонал военной базы и охрана тюрьмы сидят сейчас как на иголках, трясясь за свои жизни и в любой момент ожидая появления опасных звездолётов из другой галактики. Подозреваю, мелеефаты будут рады любой присланной от своры помощи. Особенно если подтвердится информация, что захватчики «композита» глушат связь, и приказы из Тронного Мира и других подвергшихся нападению систем могут не доходить до подчинённых. Что-то в этом было, и данным обстоятельством недостаточной информированности на местах можно было попытаться воспользоваться, объявив себя посланником командования. Хотя всё равно рискованно. У охраны тюрьмы могли быть чёткие инструкции сбивать все появившиеся в зоне ответственности звездолёты. Особенно те, которые фигурируют в списках врагов. Лучше было отложить вызволение принца Гуго до прояснения ситуация с моим нейтральным статусом у своры мелеефатов.
        Я переключился на другие интересные для меня точки галактики. Клоопы, эститы, джарги и другие вассалы расы гэкхо… Да, со всеми ними нужно было встречаться и налаживать политические и военные связи. Особенно меня интересовали клоопы. Многорукие и многоногие, корявые на вид, без чётко выраженных органов чувств и покрытые толстой зелёно-коричневой шкурой. Эдакие ожившие деревья или энты из «Властелина Колец», пусть и не настолько громадные в игре, искажающей реальность.
        Клоопы славились своей потрясающей живучестью и способностью существовать без пищи за счёт фотосинтеза, выкачивая недостающие питательные элементы из почвы, воды и даже воздуха. Абсолютно невосприимчивые к ядам, плохо убивающиеся лазерным и другим лёгким стрелковым оружием, способные достаточно продолжительное время жить даже в глубоком вакууме и в условиях жёсткой радиации. Бесполые, но способные за счёт деления и дробления увеличивать свою популяцию с недосягаемой для других рас скоростью. Разрубить клоопа клинком означало лишь удвоить количество своих противников, по этой же причине совершенно неэффективным было использование гранат и взрывчатки. Каждый обрубок, каждый ошмёток тела клоопа был способен жить самостоятельно и со временем превратиться в полноценную особь. Достаточно медлительные и апатичные в повседневной жизни, они могли надолго застывать, не реагируя на внешний мир и накапливая энергию. Но в критический момент способные перемещаться стремительнее миелонцев, а их отростки-корни уверенно пробивали даже тяжёлую броню гэкхо. При этом весьма умные, с высокоразвитой наукой и культурой.
Полёты в космос и освоение далёких планет клоопы начали самостоятельно ещё до того, как повстречали гэкхо.
        По описанию, идеальные солдаты и колонисты, способные быстро распространиться по Вселенной и заселить даже непригодные для других рас планеты. Но это было совсем не так. Хотя исследовательские корабли клоопов можно было встретить повсюду в галактике, а торговцы и наёмники этой расы были частыми гостями на обитаемых станциях гэкхо и триллов, проживали клоопы исключительно в звёздной системе Серпея, заселив в ней все планеты и даже все крупные астероиды. Только Серпея интересовала эту расу, и только в своём домашнем мире клоопы чувствовали себя полноценно. А поскольку все пригодные для заселения планеты звёздной системы уже давно были освоены, клоопы активно застраивали ближний космос. Всё больше появлялось созданных из старых звездолётов домов, кружащих вокруг местного голубого светила. Всё новые и новые окружённые силовыми полями дворцы дрейфовали в космосе.
        При этом клоопы постоянно воевали, причём воевали исключительно между собой за лучшие места под светом своей голубой звезды, не видя особого смысла в участии во внешних конфликтах. Нет, они были верными вассалами гэкхо и выполняли приказы сюзеренов, предоставляя в армию гэкхо положенное количество своих бойцов, но вся история этой расы была бесконечной грызнёй между членами правящей династии за место под солнцем и войной между подконтрольными им кланами. Именно за помощь в устранении целого списка родственников нынешний правитель клоопов король Эдээа-У когда-то вручил кунг Исссе, Пожирательнице планет с Бетельгейзе, полный камней предтеч сундук. К тому же он подозрительно много знал о древних расах, в частности реликтах. Мне очень хотелось встретиться с ним и узнать причину такой высокой информированности правителя клоопов. Ну и, само собой, договориться с клоопами о торговом и военном сотрудничестве.
        Ещё меня интересовал межпространственный «карман» с попавшим в осаду звездолётом иерарха реликтов. Спасти его было моей задачей, за выполнение которой мне обещали новый ранг в Пирамиде. Хотя это было слишком опасно. Если находящийся в моей команде реликт Урге Пу-Пу Урге перейдёт на сторону иерарха и выступит против меня, слишком велик был риск потерять мобильную лабораторию реликтов. Это если дело вообще дойдёт до общения с иерархом, и охраняющие древний корабль автоматические охотники предтеч подпустят меня к осаждённому звездолёту, а не уничтожат мой корабль сразу же по появлению на охраняемой ими территории…
        - Капитан, мы вышли на орбиту Земли. Какие будут дальнейшие указания? - голос основного пилота Дмитрия Желтова оторвал меня от изучения космической карты, и я свернул экран.
        Да, моя методика отвлечься и не думать о взлёте сработала на все сто. Неприятные ощущения действительно прошли, звездолёт вышел в космос. На большом экране отображался голубой шар моей родной планеты. Облака, под ними моря и континенты. На этом фоне отчётливо виднелись проходящие сквозь атмосферу стартовавшие после нас два перехватчика наземных служб гэкхо.
        - Ждём лабораторию реликтов? - предположил мой Навигатор Аюх, но я ответил отрицательно.
        - Сейчас не только этим двум перехватчикам, - указал я на маркеры приближающихся звездолётов гэкхо, - но и всем великим космическим расам интересно, будем ли мы подзывать мобильную лабораторию реликтов. А если будем, то как это делается, чтобы в следующий раз совершить подобные действия уже без нашего участия. Не удивлюсь, если рядом в нами находится сейчас целый флот фрегатов-невидимок, представляющих все великие космические расы. Поэтому просто стоим и ничего не делаем, словно у нас не получается установить связь с излишне самостоятельной техникой реликтов. Собственно, так оно и есть на самом деле. Что-то я не чувствую отклика от станции…
        На самом деле это было не так, и я уже вовсю ментально общался с лабораторией, готовя её принимать координаты для мгновенного перемещения. Но моему Навигатору, да и всем остальным в команде знать этого было не положено. Должны же быть у капитана свои секреты.
        - Ладно. Ждать не будем, - проговорил я вслух ещё через минуту, старательно строя на лице выражение раздражения и огорчения. - С тебя, Аюх, рассчитать координаты для гиперпространственных прыжков в три системы. Записывай. Звёздная система Серпея, выход в паре тысяч километров от третьей планеты. Звёздная система Рорш. Планет там нет, так что просто в стороне от астероидного пояса. И, наконец, подпространственный карман, в который мы угодили когда-то по вине симбионтов предтечей. У тебя вроде должны были сохраниться все параметры того прыжка. Пришли мне на монитор все данные для совершения этих трёх перемещений.
        Если Навигатор и удивился такому странному приказу капитана, то виду не подал и быстро застучал когтями по клавишам. Вскоре у меня перед глазами появились столбики цифр. Я запустил программу пересчёта данных в принятый у реликтов формат и ментально транслировал приказ для мобильной станции. Получил ответ, что команда получена, и связь с лабораторией прервалась.
        Навык Управление Механизмами повышен до сто пятнадцатого уровня!
        Навык Ментальная Сила повышен до сто двадцать пятого уровня!
        Навык Псионика повышен до сто двадцать восьмого уровня!
        Отлично! Я вытер со лба проступивший пот. Трудная это была работа! Не уверен, что существовал ещё кто-либо в галактике из ныне живущих, способный на такое. Ну, разве что находящийся в стазисе иерарх реликтов, задание спасти которого я получал от Пирамиды. Но главное получилось, и бесценная мобильная лаборатория отправилась на указанные координаты ждать новых команд. А мы пойдём своим ходом. Я повернулся к старшему пилоту.
        - Дмитрий, разгон по вектору семнадцать - сто четыре - одиннадцать. Принимай от Аюха координаты для прыжка в систему Серпея. Мы летим к вассалам гэкхо клоопам!
        Пилот начал разворот фрегата, просматривая бегущие цифры на экране, как вдруг обернулся на меня с выражением удивления и сомнения на лице.
        - Капитан, это фактически на пределе возможностей нашего звездолёта. Слишком далёкий пробой пространства, накопитель энергии просядет до двух процентов заряда. Целых шесть умми полёта в «гипере». Мы так ещё ни разу не делали. Может для верности разбить на два прыжка?
        - Нет, не нужно, я дважды проверил, - вмешался наш опытный Навигатор, и в его голосе сквозила обида из-за высказанного сомнения в его профессионализме. - Хватает дальности, хотя действительно на грани.
        Пилот снова с тревогой и одновременно надеждой посмотрел на меня, но я встал из-за своего пульта и направился на выход с капитанского мостика, всем своим видом показывая, что разговор окончен. Вслед за капитаном соседнее рабочее место покинул наш Аналитик Джарг и на всех шести лапах поспешил за мной, стараясь успеть проскользнуть в приоткрытую дверь - космический «броненосец» из-за малого роста не дотягивался до устройства разблокировки дверей. На двери его каюты я даже приказал повесить считывающий карточки членов команды сканер пониже, но по всему остальному звездолёту высота осталась прежней, так как иначе трудности с проходом возникали уже у высокорослых гэкхо.
        В коридоре наш Аналитик ещё шустрее зашевелил лапками и обогнал меня. Затем остановился на моём пути и повесил себе на шею Универсальный Переводчик:
        - Капитан Комар. Нужный клооп. Живёт на обжитых кольцах планеты. Третье кольцо. Сектор девятнадцать. Согласование у секретаря. Предварительная запись. Задолго. Иначе не принимает. Бюрократия клоопов жуть.
        Сообщение было вполне понятым, да я и сам вычитал уже в справочнике про расположение космического дворца «правителя „Серпеи и обжитых колец“» и знал, куда лететь. Но меня заинтересовал вопрос, откуда Аналитику известно, к кому именно из расы клоопов я направляюсь? Из каких данных он построил свой вывод, что мне нужен именно правитель, а не кто-либо другой из сотен миллионов его подданных? Или Джарг научился читать мысли?
        - Нет, не читать. Мысли. Джарги так не умеют. Но слово «Серпея» всего один раз. Звучало. В этих стенах. Мелеефат герд Ииззз 777. Рассказывал о работе на «Пожирательницу планет с Бетельгейзе». Работа на принца Эдээа-У, правителя Серпеи-III и обжитых колец. Я быть рядом и слушать. А потом смотреть кто сейчас. Тот принц. Лэнг Эдээа-У Шестой. Престарелый король клоопов. Пережил семьсот восемнадцать покушений. Сейчас никого не принимает. Без долгой-долгой проверки.
        Вот оно как… Непредвиденная трудность. Не хотелось терять уйму времени на бюрократические согласования и проверки. Неужели я зря лечу в Серпею? Но обратного пути уже не было - судя по возникшему кратковременному ощущению падения и мигнувшему по всему кораблю освещению, энергии всё же хватило, и фрегат «Паладин Тамара» ушёл в гиперпространственный туннель к родному миру клоопов.
        Глава четвёртая. Статусные воспитанники
        Шесть умми полёта. В переводе на более понятные людям Земли единицы времени это означало целых тридцать три часа в замкнутом пространстве на относительно маленьком звездолёте. И в реальный мир особо не выйти. Во-первых, инструкции безопасности не рекомендовали покидать игру в «красной зоне», где твоё игровое тело никуда не исчезает со временем. Во-вторых, ну выйду я в реальный мир, и что мне потом делать на миелонской станции Касти-Утш III? Искать приключений на свою пятую точку? Недругов у меня накопилось немало, и появление кунг Комара в общественных местах стало небезопасным, как показало недавное покушение в ресторане миелонской станции. Тогда что, сидеть в четырёх стенах гостиничного номера под охраной Первого Прайда и смотреть в панорамный иллюминатор? Скучное занятие и недостойное кунга Земли.
        К тому же я совершенно не был готов к возможной встрече с кунг Кисси Мяу. Я не знал, где сейчас находится командующая Четвёртым Флотом, но если Великая до сих пор на Касти-Утш III, то вполне вероятно захочет повидаться со мной. И что мне ей говорить? Свой интерес к мобильной лаборатории реликтов Кисси Мяу озвучила недвусмысленно и даже предупредила, что произойдёт в случае моего отказа. Союз Миелонских Прайдов вступит в войну против гэкхо, что означает наступление самого неблагоприятного расклада для моей родной планеты, при котором избежать вторжения не получится. Отдавать бесценную лабораторию я не хотел, а юлить и пытаться укрыться за пеленой туманных обещаний не удастся, когда на тебя наседает настолько опытная Ищущая Правду. Поэтому все последние дни я выходил в реальный мир лишь вынужденно из-за смертей на тренировках и на очень короткие промежутки времени, даже не покидая крохотного помещения возле своей вирткапсулы.
        Была ещё одна причина, из-за которой я не горел желанием выходить в реальный мир. Личного характера. Я вдруг отчётливо осознал, что во многом стремился на Касти-Утш III из-за возможности встречаться там с тайликанкой Валери. Визиты девушки в мой гостиничный номер всегда заканчивались неожиданно и зачастую даже перерастали в псионические дуэли, но в этом был даже определённый шарм. Строптивая и гордая красавица была благодарна мне за спасение от тюремщиков и даже не пыталась скрывать того обстоятельства, что я нравлюсь ей, но при этом бросала серьёзный вызов моим способностям, и мне приходилось доказывать свою силу и состоятельность. После бегства Валери космическая станция Касти-Утш III потеряла для меня свою привлекательность. Как убежище для моего физического тела она тоже подходила мало, и я даже подумывал над тем, чтобы сменить точку выхода в реальный мир.
        Деликатный стук в дверь отвлёк меня от грустных мыслей, и я разблокировал замок на двери капитанской каюты. На пороге стояла моя компаньонка Торговка герд Улине Тар. Странно. Первая помощница капитана имела доступ в мою каюту и могла просто открыть двери своим ключом, но предпочла постучаться.
        - Что-то мне показалось, Комар, что ты захандрил, - Улине закрыла за собой дверь и присела на летающее кресло. - Что-то случилось?
        - Нет, в целом ничего не случилось. Просто какая-то опустошённость, - я налил апельсинового сока в стоящие на столике стаканы и один протянул Торговке, моя подруга этот кисловатый сок очень любила. - Последние дни была самая настоящая безумная гонка с набором армии Земли, изнурительными тренировками и решением целой кучи хозяйственных проблем фракции «Реликт». Спал по два-три часа в сутки. Устал безмерно. И сейчас, когда всё это закончилось, нет сил даже собраться с мыслями. Нужно составлять текст своего выступления перед поддаными Первой Директории и всего магократического мира. Граждане очень ждут от меня новых законов, по которым станет жить планета. Но понимаю, что совершенно не то эмоциональное состояние, нет должного настроя.
        - Тогда я наверное пришла очень вовремя, - довольно загудела Улине и оскалилась в подобии улыбки. - Просто раньше начало каждого нашего нового вылета ты отмечал устроенным для экипажа праздником. Закупал сладости, деликатесы и выпивку, устраивал в кают-компании торжественный обед, где члены команды в неформальной обстановке общались между собой. Это очень помогало сплотить представителей разных рас. Сейчас же я обратила внимание, что ничего подобного ты не стал организовывать…
        Чёрт! А ведь действительно за всеми событиями последних дней я как-то не подумал об этой очень позитивной традиции моего экипажа и не удосужился закупить в космопорте всё необходимое. А сейчас поздно, мы уже в космосе. И даже в гиперпространственном прыжке, где достать торты и выпивку проблематично.
        - Подозреваю, Комар, ты сильно потратился на мою свадьбу и другие важные закупки, и сейчас на мели. А потому я сама взяла на себя все расходы и организацию. Торжественный стол в кают-компании накрыт, команда только тебя и ждёт. Тем более у нас появился достойный повод для празднования.
        Улине замолчала и ждала от меня, что я сам догадаюсь, про что она сейчас говорит. Я опять что-то прозевал? Но что? Пользоваться псионикой и считывать ответ из мыслей Улине я посчитал неспортивным и попытался сам догадаться. Новеньких в команде нет - герд Тыо Пан так никого и не отобрал в свою абордажную команду, чем даже вызвал определённое роптание у мечтавших попасть ко мне в экипаж бойцов армии Земли. Дни рождения миелонцы и гэкхо особо не празднуют. Может, день рождения у кого-то из людей? Или какой-то важный государственный праздник у триллов или джаргов? Нет, вряд ли. Мысленно пробежавшись по возможным поводам для торжества я честно признался своей компаньонке, что не знаю.
        - Тини Уи-Комар стал гердом! Иди, поздравь своего воспитанника!

* * *
        Тини принимал поздравления и купался в лучах славы. Несуразный и растрёпанный неумёха воришка-карманник, каким я его впервые встретил на пиратской станции Меду-Ро IV, стал гордым и умелым Вором 106-го уровня. Знающим три галактических языка специалистом по всем видам замков и охранных систем, умелым и бесстрашным бойцом-рукопашником, разбирающимся в электронике и особенно программах слежения и подбора паролей. И хотя по меркам миелонской расы Тини всё ещё оставался несовершеннолетним подростком, в получении им статуса «герд» не было ничего удивительного. Мой воспитанник стал узнаваем и даже пользовался определённым авторитетом. Из недавно «подслушанных» мыслей Тини я знал, что в реальном мире подросток купил свои собственные апартаменты в жилой башне на безопасной нейтральной планете Пориш II с преимущественно миелонским населением и положил полмиллиона крипто на свой счёт в банке.
        Сейчас Тини танцевал в паре с Амати-Кусь Уршшш, нашим Поваром-Ассасином, во многом благодаря стараниям которой и состоялся этот праздничный обед. Несмотря на различия в расах и особенно размерах партнёров по танцу, выходило очень складно и даже красиво. Весь экипаж наблюдал за этой парой и аплодировал.
        - Капитан Комар, а давайте выпьем! - с двумя бокалами алкогольных коктейлей в лапах не слишком твёрдой походкой подошёл ко мне герд Мауу-Ла Мя-Сса, улыбаясь во весь свой зубастый рот.
        На мой взгляд, нашему Медику было уже достаточно алкоголя на сегодня. Особенно с учётом того, как он бузил в предыдущий раз, перебрав со спиртным после сложной хирургической операции по извлечению «жучков» из тела Валери. С другой стороны, зная про ускоренный метаболизм миелонцев, я был абсолютно уверен, что хмель из него выветрится очень быстро. Убрав руку, которой до этого обнимал прижавшуюся ко мне рыжую Переводчицу Айни, также сильно вымотавшуюся в последние дни и прикорнувшую у меня на плече, я взял бокал и выпил с Медиком.
        - Мой капитан, - понизив голос до шёпота, абсолютно трезвым голосом проговорил герд Мауу-Ла, кивком усатой мордашки указывая на спящую возле меня Айни, - сколько можно мучить девушку равнодушием? Она ведь влюблена в вас по уши, вся галактика об этом судачит. Так возьмите её в вайедда, - с трудом выговорил миелонец слово из другого языка. - Миелонские законы это позволяют, да и жрецы храма Великой Первой Самки готовы дать своё благословение. Я слышал это из уст самой Великой Проповедницы лэнг Амиру У-Маяу, когда воплощение Великой Первой Самки отвечала на вопрос кого-то из паломников по поводу ваших отношений. Как Медик могу сказать, что физиологически близость возможна, хотя детей от такого союза конечно не будет.
        Да что они все лезут в мою жизнь со своими ненужными советами… Любого другого я бы наверное послал, и даже весьма грубо, но члену своего экипажа, который к тому искренне хотел помочь, всё же ответил.
        - Айни мне нравится, этого я и никогда не скрывал. Но всё же не хочу форсировать события и бежать впереди паровоза. Уровень наших отношений нас обоих вполне устраивает. К тому же… - я осмотрелся и убедился, что все остальные члены команды заняты и не подслушивают этот разговор. - У Айни была возможность продвинуть наши отношения и снять все межрасовые ограничения. Когда мы тут в этом зале распределяли кристаллы предтеч из пиратского тайника «Большого Аби», я ведь неспроста предлагал ей взять чёрный камушек, при размораживании начинающий светиться фиолетовым. Она могла стать человеческой девушкой. Но отказалась.
        - Я не поняла тогда. И совершила самую большую ошибку в своей жизни… - проговорила рыжая «кошечка», открыв глаза и показав, что не спит и внимательно слушает мой разговор с Медиком. - Но всё же, уважаемый герд Мауу-Ла Мя-Сса, прошу не лезть в мою жизнь. Мне и так крайне неловко, что меня обсуждают во всех миелонских прайдах и за меня решают, как мне жить, и что делать. Мне просто хорошо рядом с моим капитаном, я чувствую его тёплое ко мне отношение, а большего мне и не надо.
        Айни положила голову мне на колени и закрыла глаза, показывая, что разговор окончен, и тема закрыта. Медик извинился за бестактность и отошёл наливать себе ещё алкогольных коктейлей. Как вдруг… Внезапно возникшая посреди обычного шума праздника странная тишина привлекла моё внимание, я поднял голову.
        Причиной всеобщего ступора стала проявившаяся посреди кают-компании босоногая человеческая девчонка в шортах и светлой футболке. Герд Соя-Тан Ла-Варрез, беглянка из фракции «Ла-Варрез», присоединившаяся к моей фракции «Реликт» и помогавшая мне на тренировках магической подпиткой. Эта малолетняя дура что, вышла из игры прямо у меня на звездолёте?! И сейчас после отдыха в Первой Директории снова вошла в игру, оказавшись в далёком космосе на фрегате «Паладин Тамара»? По-видимому так. Но я же велел ей оставаться на Земле, поскольку не место маленькой девочке в опасном космосе!
        Осмотревшись по сторонам, Соя-Тан встретилась со мной взглядом и уверенно направилась в мою сторону. Все члены команды расступились, пропуская неожиданную посетительницу к капитану.
        - Правитель Комар Ла-Фин, я прибыла к вам в команду! - на языке гэкхо, явно чтобы все собравшиеся её поняли, заявила малявка, с плохо скрываемой усмешкой на личике поглядывая на растерявшихся представителей множества космических рас.
        Вот это заявление… Я встал и скептически оглядел эту пигалицу. Маг-Псионик шестьдесят седьмого уровня. Да, прокачалась она конечно неплохо за дни совместных со мной тренировок. Но ни скафандра, ни оружия, ни вообще других вещей у герд Сои-Тан с собой не было. Даже свои сандалии она умудрилась где-то оставить. Ну какой из неё помощник в космических баталиях? А если вдруг произойдёт разгерметизация звездолёта или потребуется высадка на планету с непригодной для дыхания атмосферой? Девчонка же сразу же погибнет. Кстати… а чем не выход?
        - Дитя, и где у тебя точка возрождения? - вкрадчиво поинтересовался я, как бы ненароком кладя правую ладонь на рукоять Аннигилятора.
        Видимо, мои действия не остались незамеченными для Сои-Тан. Секундные тревога и замешательство сменились на лице девчонки плохо скрываемым торжеством:
        - Уже здесь, в этом помещении, соправитель Комар! Я с вами, и вы от меня так просто не отделаетесь!
        И что теперь делать? Я убрал руку от Аннигилятора. Нет, по-хорошему надо было бы пару-тройку раз её пристрелить в качестве наказания за подобную выходку, вот только проблему бы это не решило. Придётся теперь в Серпее нанимать звездолёт и отправлять маленькую волшебницу обратно домой на Землю. Причём под надёжным многочисленным конвоем, поскольку с юного Мага-Псионика хватит способностей и дурости взять разумы охранников под контроль и сбежать.
        - А мне нравится решимость этой девочки!
        Неожиданный комментарий принадлежал Несущей Смерть, что было само по себе удивительным. Немецкая девушка-стрелок вообще отличалась крайней немногословностью и практически всегда молчала, каждую фразу из неё приходилось вытягивать едва ли не клещами.
        - Капитан. Хорошая новость. Герд Соя-Тан. Пригодится. Полезна очень. Для всех. Если не умрёт.
        Да что такое?! И мой Аналитик Джарг тоже заступился за эту пигалицу. А тут ещё Первая Помощница капитана герд Улине Тар неожиданно заявила, что сразу после прибытия в звёздную систему Серпея купит для человеческой девочки лёгкий скафандр маленького размера. После такого мне строить из себя злобного монстра и отсылать магичку на Землю было уже как-то неправильно. Придётся принимать Сою-Тан Ла-Варрез в экипаж…
        - Семь нарядов по звездолёту за самоуправство! Будешь полы драить и на кухне Амати-Кусь Уршшш помогать, - объявил я свой вердикт. - И не думай, что к тебе будет особое отношение из-за юного возраста. У меня даже принцесса Минн-О Ла-Фин работала наравне со всеми… - тут я на секунду осёкся, сообразив, что девчонка из династии Ла-Варрез тоже принцесса по титулу. - Светлана Верещагина и Несущая Смерть, надеюсь, поделятся с тобой вещами и обувью. А жить будешь…
        - Капитан, прошу, посели новенькую в мою каюту! Она ведь ушла из семьи и тоже фактически твоя воспитанница, как и я. И она тоже «герд» по статусу, так что мы с ней на равных.
        Что? Сегодняшний день не уставал преподносить мне сюрприз за сюрпризом. Тини Ун-Комар, гордившийся своей собственной каютой на звездолёте и категорически отвергавший все попытки подселить к нему кого-либо, вдруг сам предложил это? Да быть того не может! Разве что… Я с сомнением посмотрел на игровой класс Маг-Псионик у маленькой волшебницы, строящей сейчас нарочито невинную рожицу и смущённо глядящей в пол. Возможно ли такое, что неожиданная сговорчивость членов моей команды - вовсе не их собственное желание сделать доброе дело, а ментальное воздействие новенькой? Ведь мне не раз говорили, что герд Соя-Тан Ла-Варрез - настоящая звезда древней династии магов-правителей Ла-Варрез и обладает огромным псионическим потенциалом. Её даже активно использовали в войне против фанатиков Тамары, где юная Маг-Псионик неплохо себя проявила. Можно даже сказать, что Соя-Тан имела за плечами опыт боевых действий в реальном мире, в отличие от меня самого.
        А раз так, то как полезный член команды новенькая выглядела в моих глазах весьма перспективной, и её включение в «Отряд Комара» было вполне оправданным. Только вот нужно было сразу расставить все точки над «i».
        - Слушай, мелкая, ещё раз без моего ведома применишь свои способности на членах команды, и пойдёшь в шлюз учиться дышать вакуумом.
        По тому, как смутилась и покраснела Соя-Тан, я сразу понял, что не ошибся, и без псионики тут не обошлось. Я нахмурился.
        - А если попробуешь атаковать меня самого…
        Я не договорил, поскольку маленькая волшебница меня перебила.
        - Нет, нет, Архимаг Комар Ла-Фин, с моей стороны проблем не будет. Я не самоубийца и помню, кто дал мне убежище в Первой Директории.
        Глава пятая. Дарт Соя-Тан Ла-Варрез
        Я открыл глаза на койке в своей капитанской каюте. Наконец-то удалось выспаться! Ощущать себя отдохнувшим после стольких дней изнурительной гонки было весьма непривычно, но очень даже приятно! Часы сообщали, что впереди ещё два умми полёта в подпространственном туннеле, а потому можно было никуда не торопиться. По старой привычке первым делом провёл сканирование корабля, активировав соответствующий навык - нужно же было понять, что происходит на моём фрегате!
        Так. Количество меток на мини-карте соответствует списку членов команды, это самое главное. На мостике лишь второй пилот Сан-Дун Таки-Бу, основной пилот Дмитрий Желтов и Навигатор Аюх отдыхают после вахты. Целая толпа собралась зачем-то в каюте братьев-близнецов Баши и Ваши Тушихх. Там я видел метки герд Улине Тар, Бортового Стрелка Тайк Реха и даже Суперкарго Аван-Тоя. И как только пять крупных гэкхо поместились в небольшой каюте? И что они там делают? Я приблизил изображение. А, понятно. Играют в «На-Тих-У», обычное для гэкхо времяпровождение во время длительных перелётов. Видимо, матч шёл напряжённый, раз собралось столько зрителей. Несколько странным было лишь то, что мой Аналитик из расы джаргов тоже принимал участие в игре. После того, как Джарг раз пятьдесят подряд обыграл братьев-близнецов Башу и Вашу, они с ним больше за трёхмерную голографическую доску не садились. Сейчас, похоже, к двум Операторам Тяжёлых Роботов присоединился Суперкарго, и трое гэкхо сообща пытались одолеть Аналитика в эти трёхмерные «шахматы» с элементами рандома, подбадриваемые ещё двумя мохнатыми сородичами. Что ж,
посмотрим. Мне и самому был интересен итог.
        На камбузе находилась Повар-Ассасин Амати-Кусь Уршшш в компании маленькой принцессы Сои-Тан Ла-Варрез. Да, так и должно быть, девчонка наказана. Хотя сейчас уже вчерашний инцидент я воспринимал с улыбкой. Чего ругаться, когда сам был таким же непослушным и постоянно ставил начальство фракции H3 в ступор своими неожиданными поступками.
        Целая группа людей собралась в тренажёрном зале, там же находился миелонский Медик и трилловский Бортовой Стрелок Герд Ух-Мимиш. Судя по расположению меток, мой телохранитель герд Имран и руководитель абордажной команды герд Тыо-Пан в очередной раз выясняли, кто из них «круче». В предыдущий раз спор между ними на силовых тренажёрах и со штангой продолжался до тех пор, пока Имран не порвал межрёберные мышцы. Потому и Медик наготове. А сейчас ещё и девушки-красавицы Светлана Верещагина с Несущая Смерть пришли поглядеть на атлетов, да и НПС-Дриада тоже присутствовала там, так что спор выходил принципиальным, и сдаваться никто из участников не станет. Ничего, тренировки полезны для характеристик и навыков членов команды, а любые возможные травмы игра быстро залечит.
        Остальные члены команды обнаружились в кают-компании вокруг Барда. Понятно, Василий Филиппов снова играл на гитаре в окружении благодарных слушателей. Нужно отметить, что у профессионального военного действительно имелся талант к исполнению песен собственного сочинения, и игровая система вовсе не случайно наградила его именно таким классом. Хорошее дело. В общем, на фрегате «Паладин Тамара» всё было спокойно.
        Несколько смущал разве что реликт герд Урге Пу-Пу Урге, который снова сидел в одиночестве в своей каюте и не выходил к остальному экипажу. Реликт игнорировал попытки сближения с ним членов команды и по минимуму участвовал в общих мероприятиях. Со временем это могло стать проблемой. Все мои попытки как-то «растолкать» реликта и влить его в экипаж к успеху пока что не приводили. Герд Урге Пу-Пу Урге предпочитал одиночество, при любой возможности выходя в реальный мир и надолго пропадая там. Я знал, что в далёком «Убежище Сям тро VII» Техник занимается восстановлением деактивированного на многие тысячи лет оборудования рукотворного планетоида. Общается с искусственным интеллектом убежища и пытается совместно с ним найти способы вернуть к работе отключённые системы. Ищет сбои в цепях питания, заменяет вышедшие из строя элементы, разбирая для этого на запасные части отслужившие свой срок приборы. А ещё он медленно но верно осушал затопленные этажи, пытаясь проникнуть в недоступные пока что помещения огромного комплекса.
        Работать в одиночку Урге Пу-Пу Урге было тяжело физически, но прежде всего эмоционально. Тот всплеск энтузиазма, который я наблюдал у Техника после успешного выхода в реальный мир, постепенно угасал. Живых реликтов он не встретил, а видеть сотни тысяч пустующих вирткапсул для последнего представителя прежде многочисленной древней расы было невыносимо трудно. К тому же серьёзной проблемой становилась пища. Гидропонные фермы не работали по причине гибели за прошедшие тысячи лет всех семян и спор, а некие «инвары», на которых Техник собирался охотиться, оказались весьма опасными и сами едва не сожрали последнего реликта, серьёзно искалечив его. Откусили Урге Пу-Пу Урге сразу три конечности с головогруди и разорвали податливое мягкое брюшко, едва не выпотрошив реликта. Как выглядят эти загадочные хищники я так, признаться, и не понял, поскольку герд Урге Пу-Пу Урге давал в своих объяснениях очень расплывчатые и даже противоречивые описания. То это были водные существа, то они вдруг оказались способны перемещаться по тёмным узким коридорам, из которых уже была откачана вода. Возможно, под общим
термином «инвары» на самом деле скрывалось несколько биологических видов. Или разные стадии созревания существа, вроде куколки - личинки - взрослой особи.
        К счастью, игра залечивала раны. Да и при наличии сытого персонажа в игре, искажающей реальность, физическое тело могло подолгу обходиться без пищи. Но во многом только для насыщения, исцеления и отдыха после тяжёлой изнурительной работы герд Урге Пу-Пу Урге и возвращался в игру. Своим в экипаже реликт себя не чувствовал и избегал общения с членами команды.
        Теоретически я мог направить ему в помощь игроков фракции «Реликт». Ведь ничто не мешало мне, согласовав этот вопрос с добровольцами, изменить настройки их выхода в реальный мир, указав номера вирткапсул из убежища. Вот только это было смертельно опасной авантюрой. Существовал серьёзный риск посланникам оказаться в полной темноте в помещениях с неизвестным составом атмосферы, да ещё и со снующими вокруг опасными хищными инварами. А то и вовсе обнаружить себя на полностью затопленном водой этаже.
        Нет, рисковать своими людьми я не хотел. Да и реликт, с которым я попробовал было обсудить помощь в восстановлении убежища, выступил категорически против. Для Урге Пу-Пу Урге «Убежище Сям тро VII» было последней территорией его цивилизации, и он не хотел допускать туда посторонних. В мыслях Техника я прочёл, что он планирует использовать убежище для переселения туда реликтов, которых мы возможно встретим на корабле иерарха. Собственно, неготовность «Убежища Сям тро VII» к приёму выживших и была единственной причиной, по которой Техник не настаивал на немедленном выполнении моего обещания отправиться на помощь иерарху. Что меня самого вполне устраивало.
        Так, ладно, ситуацию на фрегате я выяснил. Я оделся и привёл себя в порядок. Но прежде чем выходить к команде, занялся ещё одним важным делом - мне нужно было решить, в какую сторону двигаться с развитием персонажа. До этого я целенаправленно прокачивал навыки своего Комара в сторону возможности использования Тахионного Искажателя. Сейчас же, когда это дополнительное оборудование к древнему доспеху Слышащего уже заняло своё место, мне нужен был новый ориентир, куда двигаться дальше. Я открыл вкладку с характеристиками.
        КУНГ КОМАР. ЧЕЛОВЕК. ФРАКЦИЯ РЕЛИКТ.
        Слышащий 109-го уровня
        ХАРАКТЕРИСТИКИ ПЕРСОНАЖА:
        Сила 14
        Ловкость 18
        Интеллект 39+7
        Восприятие 35+2
        Телосложение 18
        Модификатор удачи +3
        Дронов в управлении 3 из 3
        ПАРАМЕТРЫ ПЕРСОНАЖА:
        Очков здоровья 2570 из 2570
        Очков выносливости 1832 из 1832
        Очков магии 3187 из 3229
        Переносимый груз 28кг
        Известность 110
        Авторитет 115
        НАВЫКИ ПЕРСОНАЖА:
        Электроника 103 * Взята первая специализация
        Сканирование 81
        Картография 90
        Космолингвистика 111 * Взята первая специализация
        Ружья 68
        Минералогия 61
        Средняя броня 104 * Взята первая специализация
        Зоркий глаз 113 * Взята первая специализация
        Меткость 55
        Целеуказание 73
        Ощущение опасности 143 * Взята первая специализация
        Псионика 131 * Взята первая специализация
        Ментальная сила 128 * Взята первая специализация
        Управление механизмами 116 * Взята первая специализация
        Мистицизм 85
        Телекинез 60
        Обучение 47
        Дезориентация 42
        ВНИМАНИЕ!!! ИМЕЕТСЯ ТРИ НЕРАСПРЕДЕЛЁННЫХ ОЧКА НАВЫКОВ
        Всё сильнее вырисовывался перекос в сторону использования псионических навыков, а вот ружья и всё связанное с ними отставало. Расстраивало также Сканирование - хоть я и использовал этот навык постоянно, фактически по мере зарядки умения, но добился всего лишь восемьдесят первого уровня навыка при сто девятом уровне персонажа. С этим нужно было что-то делать. По-хорошему, взять большую охапку геологических анализаторов и посетить ряд астероидов, поискав там ценные минералы. Заодно и Минералогию можно будет подтянуть вместе с Картографией. Вот только где взять свободное время на всё это?
        Да и стрельбище нужно бы начать посещать регулярно, чтобы подтянуть отстающие связанные со стрельбой навыки. Хотя с этим было намного проще - впереди два умми полёта, как раз стрельбой и можно было заняться в тире на фрегате. Да и Космолингвистику можно подкачать, общаясь с триллами, реликтом и джаргом из экипажа.
        Но прежде всего мой Комар - Слышащий, а особенности этого класса подразумевали использование псионики и работу с механизмами. Общее количество Очков Магии и скорость их восстановления становились для меня всё более критичными. Поэтому я вложил все три свободных очка навыков в Мистицизм, после чего закрыл вкладку и направился к команде.

* * *
        - Ух ё! - я едва удержался от применения псионической магии, когда из-за угла коридора навстречу мне вышла зловещая закутанная в тёмную мантию фигура с опущенным на лицо капюшоном.
        - Приветствую вас, капитан Комар!
        Передо мной, смущённо потупив глаза в пол, с грудой грязных подносов в руках стояла герд Соя-Тан Ла-Варрез. Одетая в нечто, напоминающее гибрид тёмной рясы католической монашки и мантии дементора из книг про Гарри Поттера. Не знаю, где одевавшие девочку Светлана Верещагина и Несущая Смерть раздобыли на звёздном фрегате эту тёмную мантию, но у меня появились вопросы к этим девушкам. Я велел юной волшебнице поставить грязные подносы на стол и следовать за мной, сам же направился прямиком в спортивный зал.
        При появлении капитана члены команды прекратили занятия на тренажёрах, а трилл герд Ух-Мимиш помог кряхтящему от напряжения руководителю абордажной команды, одной лапой без видимых усилий сняв с груди человека двухсоткилограммовую штангу.
        Жестом попросив выйти вперёд Ассасина и Стрелка, я поинтересовался:
        - Не буду спрашивать, для каких таких ролевых игр у вас в гардеробе хранилась эта ряса, - я указал на стоящую за мной смущающуюся Сою-Тан. - Но разве так, по-вашему, должна одеваться тринадцатилетняя девочка? Нормальных брюк или платья не нашлось? Вы, похоже, являетесь фанатками «Звёздных Войн», раз вырядили нашего Мага-Псионика в костюм жуткого воина-ситха. Просто дарт Соя-Тан Ла-Варрез!
        - А что, минус к морали врагов сразу, как только её увидят! - весело рассмеялся Космодесантник Эдуард Бойко, и несколько других членов экипажа поддержали его смех.
        Но я вовсе не считал подобное издевательство над высокородной принцессой древней династии Ла-Варрез причиной для веселья. О чём сообщил команде.
        - Но, капитан, она сама попросила сшить ей именно такой наряд! - возразила Светлана Верещагина, явно не понимающая причины моего недовольства. - Мне, чтобы выполнить просьбу девочки, пришлось пожертвовать своим тёмным маскировочным костюмом Ассасина, а Несущая Смерть на эти цели своё платье порезала.
        - Сама попросила? - я обернулся за объяснениями к маленькой принцессе, и та подтверждающе кивнула.
        - Да, соправитель Комар Ла-Фин. Я… совсем немного, буквально чуть-чуть, покопалась в мыслях людей из экипажа и поняла, что так буду выглядеть эффектно. Но это не главная причина! - последнюю фразу девчонка едва не выкрикнула, когда увидела моё нахмурившееся лицо. - Просто мне в который уже раз приснился один и тот же сон. Только на этот раз он был особенно чётким и ярким. Как предупреждение или предвидение будущего. Вот он.
        На меня нахлынул поток чужих мыслей и образов. Нечётких, смутных. Пришлось расслабиться и отключить ментальную защиту, чтобы «картинка» стала понятной.
        Огромный зал. По периметру множество охранников-людей в силовой броне. За ними… непонятно, что это за высокие существа, но точно не люди. Громадные похожие на богомолов насекомые, но не мелеефаты и не реликты. Впереди резной трон с восседающим на нём полноватым немолодым монархом в синем армейском мундире с золотыми эполетами. Лицо короля через всю щеку и лоб пересекает старый неровный шрам. Повезло, что вообще глаз уцелел. По правую руку от монарха сидит молодая королева с кукольным личиком и белоснежными волосами. По левую… странно. Там пустое кресло, а выше на стене огромная картина очень эффектной женщины с красными волосами и под стать им в ярко-алом платье с глубоким вырезом. А посреди зала… Неожиданно. Две девушки, вскинув вперёд руки, стоят друг против друга в схожих чёрных мантиях до самых пят, а воздух между ними аж искрится и гудит от напряжения.
        Видение отхлынуло, я снова стоял в тренажёрном зале своего фрегата «Паладин Тамара». Вот только руки почему-то дрожали, а Очки Магии ушли в ноль. Я вытер со лба проступивший пот. Что это вообще было?
        Навык Псионика повышен до сто тридцать второго уровня!
        - Я - та, которая более мелкая из двух девушек, - подсказала мне Маг-Псионик. - Не знаю, кто моя оппонентка. Знаю лишь, что она с трудом может ходить и едва говорит. Но при этом крайне сильна как псионик и смертельно опасна! И это не просто ничего не значащий сон. Я консультировалась с родственниками, а потом и с Магом-Прорицателем герд Мак-Пеу Ун-Роем. Они сходятся во мнении, что я вижу одно из вероятных течений будущего. Какой-то очень важный эпизод линии вероятного будущего, от исхода которого зависит, как пойдёт история. И мне нельзя проиграть в той схватке!
        Глава шестая. Цена доминирования
        - Капитан, не обижайся, но это не твоё! - снисходительно похлопал меня по плечу руководитель абордажной команды герд Тыо-Пан, отбирая у меня последний так и не брошенный нож.
        Да, мне признаться надоело несколько часов кряду стрелять из световой винтовки по хаотично движущимся мишеням, по крупицам прокачивая стрелковые навыки. Поднял в итоге Меткость на один пункт, но не более того. Результат явно не стоил затраченного времени. Вот я и попробовал поучаствовать в тренировке своих бойцов, отрабатывающих метание ножей в мишени, имитирующие мелеефатов и представителей других космических рас. Кто-то может скривиться - мол, зачем нужны ножи в бою, когда у всех современное лазерное оружие? Но герд Тыо-Пан придерживался иного мнения и фактически повторил слова инструктора из фильма «Звёздный Десант» - противник не нажмёт на курок, когда у него не будет руки. А тем более не применит Псионику, когда в башке будет торчать нож - именно крупная голова была уязвимым местом паукообразных мелеефатов, причём обычно доспех её не прикрывал или прикрывал неполностью. К тому же нигде в галактике не было запрета на ношение холодного оружия, в отличие от огнестрельного, проносить которое на многие космические станции запрещалось.
        Но… не моё. Без соответствующих навыков и при совершенно средненькой Ловкости мой Комар и в сами мишени-то попадал через раз, не говоря уже о том, что часть ножей не втыкалась или обидно отскакивала. На фоне остальных бойцов, а особенно в сравнении с Поваром-Ассасином Амати-Кусь, словно родившейся с метательными клинками в лапах, смотрелось действительно слабо и временами даже комично. Но я не сдавался и попросил дать мне ещё один подход. На этот раз решил сменить тактику и использовать не Ловкость, а гораздо более прокачанный у моего персонажа Интеллект.
        Шесть разложенных на столе ножей поднялись в воздух, на секунду зависли и понеслись вперёд. Есть! Все шесть мишеней упали, поражённые в отмеченные красными маркерами язвимые места. Причём пару мишеней я вообще пробил насквозь, чего не удавалось даже самым сильным членам отряда. Снисходительные улыбки собравшихся в тире членов команды сменились выражением удивления. Новая партия клинков, и снова полный успех.
        - Охи… ба! - испуганно вздрогнула моя Повар-Ассасин, когда прикреплённые к тыльной стороне её когтей ядовитые миниатюрные лезвия отсоединились от креплений и закружили в воздухе причудливую опасную карусель.
        Вперёд! Повинуясь моей воле, все шесть ядовитых стрелок вонзились в самый центр дальней мишени так плотно, что и рукой бы не получилось сделать это лучше. Герд Тыо-Пан подошёл к мишени, осмотрел её и одобрительно пару раз хлопнул в ладони:
        - Впечатляет! - огромный Штурмовик вдруг опустился на одно колено и склонил голову. - Маг-правитель Комар Ла-Фин, прошу извинить меня за проявленную дерзость. Я забыл, на что способны сильные маги, и допустил непростительные слова. Впредь этого не повторится! Клянусь!
        Успешная проверка на Авторитет!
        Проклятое вбитое с детства раболепие перед магами… Но вот чего я вообще не ожидал, так это того, что вслед за руководителем абордажной команды склонятся остальные. Даже Имран, который не имел никакого отношения к магократическому миру, и с которым я был вместе с самого первого дня игры, и то повторил действия Тыо-Пана и опустился на одно колено. И Тини. И Тайк Рех. И даже девушка-трилл Амати-Кусь опустила переднюю часть туловища к самому полу. Я прямо почувствовал, как между мной и членами команды возникла невидимая, но вполне осязаемая стена. Словно я выпал из круга общения и стал для них чужим.
        Сцена меня не порадовала, и я корил себя за несдержанность. Зря я устроил это шоу с Телекинезом и продемонстрировал, насколько большая пропасть отделяет «кунга» от «гердов» и тем более рядовых игроков. Ну зачем мне это было нужно? Неужели Авторитета не хватало? Захотел самоутвердиться и выпендриться перед командой?
        Стоять осталась лишь маленькая принцесса династии Ла-Варрез герд Соя-Тан. Магичке наоборот понравилось происходящее, и она не скрывала довольной улыбки. А ещё моя помощница герд Айни, поколебавшись пару секунд, всё же сохранила вертикальное положение.
        - Встаньте, друзья, и продолжайте тренировку, - проговорил я в наступившей тишине, после чего постарался чуть сгладить негатив и разрушить возникшую стену отчуждения. - Герд Тыо-Пан, хочу напомнить, что ты не только руководитель абордажной команды, но и мой советник по вопросам магократического мира. Именно честных слов, а не слепого раболепия я от тебя жду. А потому прямые и временами может обидные комментарии от тебя не только допустимы, но даже необходимы. Как закончишь в тире, зайди в капитанскую каюту, нужно поговорить.
        Руководитель абордажной команды уважительно поклонился, и я повернулся к маленькой магичке Сое-Тан Ла-Варрез.
        - Мелкая, тебя тоже жду на совещании в капитанской каюте. Мне важно знать мнение старых династий на предлагаемые нововведения, и ты как представитель магов-правителей Ла-Варрез отлично подходишь для этой роли. Для тебя это шанс проявить себя и получить место в будущем правительстве, так что жду от тебя максимальной отдачи, серьёзности и откровенности.
        Глаза юной девушки-псионика загорелись, она пообещала выложиться на все сто процентов, чтобы проявить себя.

* * *
        Я сидел в своей каюте, просматривая бесчисленные страницы финансовых отчётов и неоплаченных счетов фракции «Реликт». Признаться, тут было от чего схватиться за голову. Нет, я слышал от своего Первого Советника герд Мак-Пеу Ун-Роя, что с финансами напряжённо, и ему даже пришлось заложить один из трёх перехватчиков «Тиопео-Мыхх II», чтобы рассчитаться с поставщиками. Но всё же не думал, что ситуация настолько печальная. Ушли мы в минус со всей этой взрывной экспансией, новыми нодами, многочисленными стройками и набором армии конкретно… Если быть более точным, то на семнадцать миллионов драгоценных кристаллов гэкхо. И хотя Авторитет кунга Земли, а также репутация удачливого Свободного Капитана позволили в ряде случаев заключить договора с отсроченной оплатой за уже поставленное вооружение или стройматериалы, и поставщики не требовали немедленно расплатиться, но всё равно этот день неминуемо приближался.
        Одной только моей компаньонке Улине-Тар за доставку на принадлежащем ей огромном транспортнике «Китивару» генераторов планетарного щита нужно будет заплатить четыре с половиной миллиона драгоценных кристаллов. Хотя тут договор был заключён на оплату по факту доставки и выгрузки, и дней десять в запасе ещё имелось. Другое дело, что пока я вообще не видел источников финансирования, из которых в какие-то разумные сроки смогу расплатиться с Улине. Платиновая шахта на астероиде и прибыль с торговли приносили фракции «Реликт» и её лидеру деньги, но все они шли на оплату растущих словно снежный ком расходов. Да, я вынужден был активно вкладывать личные финансы в поддержку собственной фракции, и только благодаря этим вложениям ситуация не вышла из-под контроля и не превратилась в катастрофическую.
        Двадцать три ноды на южном полуострове получили клайм фракции «Реликт», но для дальнейшего развития до второго уровня требовали вложений - по шестьдесят тысяч кристаллов на каждую, не считая затрат на развитие там инфраструктуры. Вроде не так много для каждой по-отдельности, но в итоге за все вместе набиралась уже солидная сумма. А кроме «южного рывка» шло строительство скоростной магистрали к китайской фракции, нефтеперерабатывающего и нефтехимических заводов, грузового порта и термоядерной электростанции. Внимания также требовали шесть новых нод за западном берег залива вокруг космопорта гэкхо и три дальние ноды на противоположном конце континента, ранее принадлежавшие северо-американской фракции H8.
        И ведь большая стройка шла не только на «малом», но и на «большом» континенте виртуальной Земли, и везде требовались деньги, деньги и ещё раз деньги. А кроме нод первого-второго уровня во фракции «Реликт» имелись и третьего, и четвёртого, и даже пятого. Все их нужно было развивать и отстраивать, а там уже суммы на дальнейшее развитие были на порядок существеннее. А ещё в немаленькую сумму обошёлся новый амбициозный проект сборки собственных космических кораблей фракции «Реликт», чертежи к которым, изучив технику других космических рас, создал лучший Конструктор всех земных фракций герд Алекс Бобл при содействии целого коллектива Учёных и Инженеров союзных фракций.
        Первые два корвета типа «Сио-Фа-Урух» («Защитник» в переводе с языка магократического мира) класса «Земля-ближний космос» уже собирались в ангарах на месте бывших ядовитых равнин ноды Маковые Поля. Причём две трети комплектующих к корветам было создано на заводах моей фракции «Реликт», закупались лишь особо сложные в производстве системы вроде защитного экрана, гравикомпенсаторов и современных компьютеров. Корабли комплектовались без гиперпространственных двигателей для удешевления строительства, поскольку применение корветам планировалось лишь в пределах Солнечной системы. Но зато «Сио-Фа-Урухи» были оснащены с усиленными щитами, полноценными маневровыми и маршевыми двигателями, и неплохим лазерно-ракетным вооружением. Себестоимость такого космического корабля не превышала двух миллионов кристаллов гэкхо, а в бою «Защитник» вполне мог потягаться с мелеефатским фрегатом конфигурации «Рейдер» или «Дальний Разведчик», или парой перехватчиков. А самое главное фракция «Реликт» уже в среднесрочной перспективе могла производить такие корветы полностью сама, и никак больше не зависеть от поставок
комплектующих из дальнего космоса.
        Вариант заморозить для сокращения расходов линию сборки корветов я даже не рассматривал - космический флот Земле был жизненно необходим. Нельзя было и останавливать часть строек, поскольку времени до истечения обратного отсчёта оставалось не так уж много, а для успешного выполнения задачи сохранения двух планет требовалось контролировать более пятидесяти процентов игровых нод. А это означало всё более агрессивную экспансию, всё большее необходимое для решения всех задач число игроков, захват новых необжитых территорий и… опять же новые расходы на их обустройство. Да, со временим все эти приобретения начнут приносить прибыль, но прямо сейчас новые ноды приносили лишь расходы.
        К тому же тяжким грузом сказывалась тридцатипроцентная дань сюзеренам со всех добытых ресурсов и прибылей с продаж товаров фракции. Да, гэкхо радостно потирали руки, видя существенное увеличение денежных потоков у вассальной фракции, и активно на эти деньги строились возле космопорта и в других точках планеты. Но для фракции «Реликт» эта дань была тяжёлым ярмом, избавиться от которого возможно было лишь получив независимость для человечества Земли. Но для такого решительного шага пока что не было ни военных возможностей, ни финансовых, ни политических.
        Тогда как поступить? Откуда добыть деньги? Взять кредит в банке гэкхо или миелонцев? Подозреваю, что столь известному Свободному Капитану банкиры не откажут, особенно если в залог прописать мой звездолёт «Паладин Тамара». Цена такой «спарке» с установленным лучшим оборудованием была миллионов шестьдесят кристаллов гэкхо как минимум, так что кредит одобрят. Вот только попадать в кабалу от ушлых инопланетных финансистов крайне не хотелось, у меня даже навык Ощущение Опасности включался, когда я задумывался над этим вариантом.
        Мои размышления прервала герд Улине Тар, воспользовавшаяся своим ключом и без стука вошедшая в капитанскую каюту. Огромная мохнатая женщина гэкхо плюхнулась рядом со мной и зарычала:
        - Комаррр, опять грустишь? Как Минн-О и Валери Урла покинули экипаж, ты вообще перестал радоваться жизни.
        - Дело не в них… хотя и в них тоже. Просто проблем накопилось со всех сторон. Да ещё сегодня поведение команды меня откровенно расстроило…
        Я рассказал компаньонке о случившемся сегодня в тире, да и о других своих заботах. Тяжёлый политический кризис в магократическом мире. Проблемы с финансами. Невозможность выйти надолго в реальный мир. Захотелось выговориться, а никого другого, кому я мог бы излить душу, просто не было. Торговка меня внимательно выслушала, ни разу не перебив. А затем ответила, обстоятельно по всем пунктам.
        - Такова цена доминирования, Комаррр. Фракция «Реликт» заявила о себе как о гегемоне среди земных фракций, и останавливаться на этом пути нельзя ни в коем случае. Иначе сожрут. Только всё ускоряющееся движение вперёд, пусть оно и неизбежно связано с расходами. И я, признаться, очень удивлена, что на тебя ещё не было покушений. Земные лидеры, как из твоего мира, так и из магократического, свою власть так просто не упустят, и твоё устранение - самый напрашивающийся вариант. Всегда помни об этом и будь начеку в реальном мире. А с финансами я помогу. Посмотрю какие контракты на доставку можно будет взять в Серпее, да и какие товары перспективны для торговли. К тому же мне нетрудно занять миллионов тридцать у своих родственников, собственно они даже предлагали мне такое во время свадьбы, «на развитие моего торгового дела». Могу и большую сумму взять… и даже существенно большую, но тут уже потребуется конкретный перспективный в плане дивидендов проект и какой-то залог. Что же до отношения команды…
        Улине довольно заурчала, обняла меня своими сильными лапищами, крепко прижала к себе и, глядя сверху вниз, оскалилась в весёлой улыбке.
        - Не переживай из-за этого, Комаррр. Таково оно бремя лидера. Невозможно стать большим влиятельным кунгом и при этом продолжать отыгрывать роль простого игрока, открытого для общения с каждым встречным. Даже я, став гердом, и то заметила, как мои старинные подруги, которые раньше могли запросто связаться со мной просто чтобы поболтать или посплетничать о своих кавалерах, в последнее время стали меня сторониться. Стесняются беспокоить по пустякам, не хотят отвлекать от важных дел, как призналась одна из них. А каково тогда вообще кунгу?! Для большинства игроков ты - легенда, недосягаемая звезда, и они боятся к тебе подступиться. Но знай, у тебя есть верные друзья, с которыми ты всегда можешь оставаться прежним. Я одна из таких друзей. И кажется у меня есть идея, как поднять тебе настроение…
        Размеренный стук в дверь прервал речь Улине, и моя компаньонка резко замолчала на полуслове. И даже поспешно прикрыла рот широкой мохнатой лапой, словно едва не сболтнула лишнего. Что ещё за идея? Я запоздало применил Псионику и выяснил, что «поднять настроение» как-то было связано с выходом в реальный мир и моей хвостатой рыжей подругой миелонкой герд Айни. Я даже читать мысли дальше не стал, поскольку был сильно разочарован. И Улине Тар туда же… Тоже лезет непрошенной в мои отношения с миелонской рыжей Переводчицей. Признаться, я ожидал от неплохо меня знающей компаньонки чего-то менее банального и предсказуемого.
        В капитанскую каюту, несколько робея, вошли герд Соя-Тан Ла-Варрез и герд Тыо-Пан. Моя компаньонка не стала стеснять их своим присутствием и ушла в коридор. Я же указал вошедшим на кресло и диван, после чего началось обсуждение тех изменений, какие я как глава Первой Директории, один из трёх последних магов-правителей и единственный Архимаг хотел ввести в магократическом мире.
        Нет, основополагающие принципы магократии трогать я не собирался, поскольку это стало бы слишком уж радикальным шагом, к таким изменениям общество не было готово и встретило бы в штыки. Но вот отмена большей части совершенно бессмысленных ограничений в правах людей, не обладающих магическими способностями, явно напрашивалась. Таких как невозможность занятия простыми людьми постов руководителей крупных компаний, банков, научных учреждений и высоких административных должностей вроде мэров городов, губернаторов провинций и глав Директории. Пример вполне успешного и уважаемого народом правителя Второй Директории генерала Уй-Таки показывал, что данный запрет явно устарел, не соблюдается и должен быть отменён.
        Как и напрашивалась отмена древнего запрета на «смешанные» браки магов и не-магов. Громогласно заявляя о незыблемости древнего закона, сами маги регулярно его нарушали, когда это было им выгодно - примером тому являлись браки не обладающих магическими способностями детей соправителя Тумор-Анху Ла-Фина, или характерный случай с Минн-О Ла-Фин, которую собирались насильно отдать замуж за мага из рода Ла-Варрез ради наследства древней династии Ла-Фин.
        Параллельно действующие две судебные системы для магов и не-магов тоже изжили себя, и я предлагал их объединить. Но наиболее важным предлагаемым шагом было создание парламента, депутаты в который избирались бы из простого народа всех шестнадцати Директорий. Этот шаг служил «предохранительным клапаном», позволяющим снизить напряженность в обществе и дающим шанс совершенно законно без бунтов и революций проявить себя наиболее видным и активным гражданам без магических способностей. Старый Совет Магов-Правителей сохранял за собой право отклонять принимаемые парламентом законы, но я был уверен, что мудрые маги не станут злоупотреблять этим своим правом, чтобы не повторить так напугавшую всех ситуацию с народным восстанием.
        И на вершине пирамиды власти три соправителя из числа самых сильных магов планеты, как и было ранее в магократическом мире. Одним из соправителей я называл себя, ещё одно место было заранее гарантировано представителю династии Ла-Варрез. Третью кандидатуру я готов был обсуждать со всеми древними династиями. Причём я отказывался от большей в сравнении с двумя другими соправителями власти, хотя ничто по идее не мешало мне заполучить такие права. Да, я помнил разговор со своей супругой Минн-О Ла-Фин, предлагавшей мне вообще стать единственным правителем, но не уверен был в возможности без большой крови осуществить это.
        Несмотря на вроде понятность всех тезисов, нюансов и непростых моментов возникла масса, а потому обсуждение вышло долгим. Например, как защитить судей при процессе над магом-псиоником? А ментальная защита была необходима, иначе подсудимый гарантированно выходил сухим из воды, несмотря на любые совершённые им преступления. Или количество членов парламента и строгая формула количества депутатов от территорий в зависимости от численности населения. Да и как избежать парализации работы этого парламента, если две или несколько Директорий будут находиться между собой в состоянии войны?
        Мы даже пригласили еще трёх жителей магократического мира - Инженера Сан-Сано, Пулемётчика Тимку-Ву и Пилота Сан-Дун Таки-Бу - присоединиться к нашей беседе. И чем дольше мы обсуждали нововведения, тем больше тонкостей и скользких моментов выявляли. Как вдруг наше общение прервало сообщение по громкой связи от Пилота Звездолёта Дмитрия Желтова.
        - Кунг Комар, пройди на капитанский мостик, требуется твоё присутствие, - голос игрока дрожал от волнения.
        Несколькими секундами до этого я почувствовал, как наш фрегат вышел из гиперпространства в обычный космос. Что-то стряслось при выходе из «гипера»? Какие-то технические неполадки? Я мгновенно вскочил с летающего кресла и помчался на своё рабочее место. Ого… Это действительно нужно было видеть своими глазами. Ярчайшее голубое светило, и даже затемняющие светофильтры не полностью приглушали этот слепящий источник. Огромная веретенообразная космическая станция в четырехстах километрах от нас. Кроме неё тысячи стационарных и движущихся объектов на радаре и на большом экране - звездолёты, автономные шаттлы, летающие в космосе дворцы местной знати и остовы старых звездолётов, переоборудованные в жилые дома.
        Навык Картография повышен до девяносто первого уровня!
        Навык Зоркий Глаз повышен до сто двенадцатого уровня!
        Но не это было главным. Рядом с нашим фрегатом в ближайшем космосе находилась целая флотилия мелеефатских боевых кораблей. Их было не менее двухсот. Фрегаты, корабли поддержки, пара ударных крейсеров и даже один громадный линкор непривычной для мелеефатских тяжёлых кораблей формы. Я считал информацию о нём. «Пикиуро», что означало «Величие» на языке миелонцев. Странно. Миелонское название корабля у корабля своры?
        Я задал поисковый запрос об этом корабле и считал появившуюся на экране информацию. Захвачен прямо на верфи в недостроенном состоянии. Произошло это во время предыдущего конфликта своры с миелонцами, случившегося восемь тонгов назад. После заключения мира Союз Миелонских Прайдов неоднократно обращался с предложениями выкупить этот огромный корабль, но лидеры своры мелеефатов неизменно отвечали отказом. Для них это был такой же почётный трофей, как отрезанный хвост противника на шлеме для самих миелонцев. Компьютер также сообщил, что сейчас «Пикиуро» служил флагманом семнадцатой флотилии, входящей в состав воюющего с гэкхо Восьмого Флота своры.
        Так значит, все эти корабли воюют с гэкхо… И пришли в родную систему вассалов гэкхо тоже наверняка не случайно. До ближайших кораблей своры мелеефатов было менее двухсот километров, так что наш фрегат находился в зоне уверенного поражения бортовых орудий этой флотилии.
        Совершать манёвры уклонения было уже поздно. Тем более, что наша аппаратура фиксировала повышенный интерес мелеефатской флотилии к фрегату «Паладин Тамара» - нас активно сканировали сразу с нескольких кораблей. Но почему автоматически не включилась боевая тревога?! Я задал этот вопрос находящимся на мостике офицерам.
        - Сам не понимаю, - пожал плечами Дмитрий Желтов. - Я хотел сделать это вручную, капитан, но бортовой компьютер признал все корабли в тактическом гриде нейтральными и пометил обычными белыми маркерами. И мелеефаты действительно не предпринимают агрессивных действий, лишь сканируют наш корабль, даже не берут на прицел. Их корабли стоят в общей очереди на вход в док станции Серпеи-III. И патрульные корабли клоопов их не атакуют!
        Не может быть! Выглядело вообще какой-то нелепицей. Ну ладно наш фрегат, тут я ещё мог понять. Я Свободный Капитан, и вроде как снова нейтральный, свора мелеефатов почему-то убрала с меня статус врага. Но почему местные космические корабли и защитные батареи не атакуют мелеефатов? Клоопы же вассалы гэкхо, а гэкхо ведут жёсткую кровавую войну со сворой мелеефатов. При этом корабли своры спокойно находятся на территории клоопов, получают доступ в док, обслуживание и ремонт. Я чего-то не понимаю в этой жизни? Что вообще происходит?
        Глава седьмая. Поиск точек соприкосновения
        Я приказал Пилоту Звездолёта не совершать необдуманных резких манёвров и встраиваться в общую очередь кораблей на вход в док космической станции.
        Фрегат «Паладин Тамара», назовите цель прибытия в систему Серпея!
        Сообщение на языке гэкхо пришло от диспетчеров космической станции, и одновременно оно же было продублировано со стороны грозной космической цитадели. Вроде простой стандартный запрос всем прибывающим звездолётам, вот только как на него отвечать в сложившихся условиях? Подозреваю, глупо заявлять местным службам, что мы прилетели искать помощи в войне против своры мелеефатов, а также налаживать торговые и военные связи между вассалами гэкхо. Судя по присутствующим в системе многочисленным боевым кораблям своры, о сотрудничестве с гэкхо тут лучше было лишний раз не вспоминать. Товаров на продажу у нас с собой нет, да и корабль однозначно боевой, так что сойти за мирного торговца не удастся. Но что тогда говорить?
        Моё внимание привлёк сидящий рядом Аналитик - герд Джарг надел на шею Универсальный Переводчик и активно размахивал всеми шестью конечностями.
        - Капитан. Очень высокая вероятность. Смена власти у клооп. Новый правитель разрывать вассальный договор с гэкхо. Война с гэкхо. Нашёл другой сюзерен. Считает более сильный. Свора мелеефатов. Хозяева. Происходить свержение шестнадцать-двадцать умми назад. Столько нужно семнадцатая флотилия свора прилёт из Даала где они быть. В док малые корабли не заходить. Ещё. Так что не больше время чем двадцать умми. Но старый правитель клооп жив. Не бывать сообщений его смерть. Ещё жив. Скоро казнить. Не в традиция клооп оставлять конкурент. За власть.
        Понятно… Точнее наоборот непонятно. Нужно ли нам при таком раскладе в док станции, если потом нас могут и не выпустить? Не захотят ли мелеефаты конфисковать мой звездолёт? Ведь помнится, один из влиятельных членов своры мелеефатов требовал от меня вернуть ранее принадлежавший ему фрегат-спарку.
        Фрегат «Паладин Тамара», назовите цель прибытия в систему Серпея!
        Повторный запрос. Медлить с ответом было нежелательно, поскольку после третьего запроса не отвечающий на вызовы диспетчеров корабль по принятым в галактике правилам объявлялся враждебным, со всеми вытекающими последствиями. Ну что же, очень надеюсь, что Джарг не ошибся в своих расчётах.
        - Говорит капитан фрегата «Паладин Тамара» кунг Комар. Цель прибытия - встреча с бывшим правителем Эдээа-У. Желаю поговорить с вашим бывшим королём, пока тот ещё жив. Личный вопрос. Никак не связан с политической ситуацией в Серпее и большой космической войной.
        Думаю, мне удалось удивить местных диспетчеров. Ответа от них не было весьма долго, минут семь как минимум, хотя обычно ответ приходил мгновенно.
        Известность повышена до 111.
        Похоже, сейчас местные службы активно искали во всевозможных источниках и досконально изучали доступную информацию про Слышащего кунг Комара. Кстати, о смене власти клоопы официально ещё не сообщали, так что пусть спецслужбы Серпеи и своры мелеефатов поломают головы, откуда я узнал о свержении старого монарха, и зачем он мне вдруг потребовался.
        Отказ. Свободный Капитан кунг Комар, назовите истинную причину прибытия в звёздную систему Серпея.
        Вот же упёртые… Но и я тоже решил демонстрировать принципиальность и не давать никаких других объяснений своему прибытию, кроме уже озвученного.
        - Повторяю. Единственная цель - успеть поговорить с бывшим королём Эдээа-У до его казни. Личная беседа. От него мне нужна информация о древних расах. Реликты, предтечи, механоиды. Эдээа-У обладает нужными знаниями. Эта информация весьма ценна и может помочь в борьбе против «композита».
        На этот раз ответ поступил гораздо быстрее, не прошло и минуты.
        Требуется уточнение. Планирует ли кунг Земли официальный визит к новому правителю Серпеи и обжитых колец королю Пееру-Ы Одиннадцатому?
        Хороший вопрос. Подозреваю, что новому правителю уже доложили о появлении моего звездолёта в его владениях, и монарх заинтересовался столь неожиданным гостем. Вот только нужна ли мне эта встреча? Да и как посмотрит правитель гэкхо кронг Давэеш-Пир на то, что я провожу закулисные переговоры с его врагами? Но отказаться означало проявить бестактность и оскорбить нового монарха клоопов. И кстати, клоопы только что официально подтвердили, что у них действительно произошла смена власти! Не зря я держу Аналитика в экипаже, герд Джарг отрабатывает свой хлеб сполна.
        - Да, встреча с королём Пееру-Ы Одиннадцатым мне интересна. Если, конечно, у столь занятого монарха найдётся на меня время. И если эту аудиенцию не придётся слишком долго ждать. Я прибыл в Серпею буквально на пару умми и не могу здесь дольше задерживаться.
        Передав такой ответ диспетчерам станции, я включил громкую связь по своему фрегату.
        - Аван Той, выйди в реальный мир и передай для гэкхо информацию о смене власти в Серпее и переходе клоопов в свору мелеефатов. Возможно, гэкхо ещё не в курсе. Герд Айни Ури-Миайуу и герд Ух-Мимиш, аналогичные поручения. Сообщите миелонцам и триллам о произошедшем.
        Я едва успел передать все распоряжения, как уже пришёл ответ от диспетчеров:
        Допуск на станцию разрешён. Восьмой док. Добро пожаловать на Серпею, Свободный Капитан кунг Комар!

* * *
        - Со мной во дворец правителя полетят лишь Переводчица герд Айни и герд Имран как пилот катера и телохранитель. Остальным свободное время. Выставить необходимую охрану у фрегата, но не более того. Наша задача всячески демонстрировать расслабленность и своим поведением подчёркивать, что мы не враги местным обитателям. Я перечислил каждому члену команды по пять тысяч кристаллов премиальных. Прошвырнитесь по магазинчикам в зоне космопорта, осмотрите достопримечательности, зайдите в бар и зону развлечений. В общем, отрывайтесь и отдыхайте. В политические, религиозные, исторические и прочие споры с представителями космических рас не вступать, держаться гордо и уверенно. Помните, что вы состоите в команде известного Свободного Капитана, что вы - лучшие из лучших, настоящая элита космоса. Вопросы есть?
        - Капитан, как насчёт гэкхо? - поинтересовался Суперкарго Аван Той. - Нам тоже можно выходить на станцию?
        - А почему нет? У нас нейтральный звездолёт, в войне мы не участвуем. Поэтому если встретите мелеефатов, не нужно выхватывать бластеры и устраивать перестрелку, просто пройдите мимо и не поддавайтесь на возможные провокации. Если всё же конфликт возникнет, вызывайте меня по рации. Дворец правителя расположен совсем рядом, на верхушке станции с освещённой стороны, пять минут полёта. Так что я быстро прилечу и разберусь.
        Авторитет повышен до 116!
        Команда верила в своего капитана и нисколько не сомневалась в моих способностях разобраться с любыми возможными неприятностями. Эх, мне бы их уверенность… Я демонстрировал команде железное спокойствие, хотя на душе скреблись кошки. О чём мне говорить с королём новых вассалов своры? Я вообще не видел точек соприкосновения интересов.
        Ко мне подошёл герд Имран в своём красном бронескафандре и, подняв лицевой щиток, отрапортовал:
        - Капитан, катер готов. Но подарок в багажное отделение не влез, пришлось ставить ящик на задние сиденья. Надеюсь, миелонка сумеет уместиться рядом. Иначе, боюсь, придётся герд Айни лезть в багажник…
        Я подошёл к небольшому катеру. Да, практически всё пространство сзади занимал большой пластиковый контейнер со специальным подарком для короля Пееру-Ы Одиннадцатого. Лететь на встречу с коронованной особой с пустыми руками было как-то неправильно, и потому нам пришлось в срочном порядке готовить соответствующий высокому титулу хозяина системы Серпея презент. Вот только места он занимал слишком уж много. Даже щупленькая невысокого роста миелонка не умещалась рядом на сиденье, особенно в скафандре. Везти подарок без упаковки? Не хотелось бы, поскольку в таком случае терялся бы весь эффект неожиданности.
        - Я полечу стоя! - успокоила меня миелонская девушка, но я решил иначе.
        - Сядешь мне на колени. И так вся галактика судачит о наших с тобой «близких отношениях», так что подкинем им новую пищу для поддержания этих сплетен.
        Катер поднялся, медленно тронулся с места и осторожно просочился через силовое поле, отделяющее наш док от вакуума длинного маневрового коридора. Место для моего фрегата «Паладин Тамара» диспетчеры клоопов предоставили очень почётное - большой ангар, в котором с лёгкостью разместились бы три таких звездолёта. А главное самое первое по восьмому маневровому туннелю, так что нашему фрегату не пришлось со скоростью улитки ползти по многокилометровой шахте за другими звездолётами.
        - Включи затемнение! - посоветовал я герд Имрану, и очень вовремя.
        Даже при максимальной тонировке бронестёкол свет голубой звезды Серпеи слепил глаза. Несмотря на всю свою обычную сдержанность, пилот катера матюгнулся, прикрыл глаза ладонью и пожаловался, что лететь придётся чуть ли не на ощупь. Тем не менее, герд Имран уверенно повернул летающую машину и направил вдоль корпуса космической станции, стараясь держаться в зоне искусственной гравитации и облетая все выпирающие элементы. Через три минуты мы уже видели сверкающую сферу силового поля на самом конце шпиля веретенообразной станции. Именно там на самом престижном месте и обитал новый монарх клоопов.
        Два местных перехватчика направились было нам наперерез, но повинуясь неслышимому приказу резко отвернули и дали нам дорогу. Катер на малой скорости просочился сквозь силовое поле и опустился на совершенно пустой стоянке флайеров.
        Нас встречали. Четвёрка бойцов мелеефатов в штурмовой броне окружила катер и, совершенно не скрываясь, просканировала каким-то похожим на фен для сушки волос прибором. Один из бойцов что-то прострекотал.
        - Нас просят оставить всё оружие в катере, - перевела герд Айни, снимая шлем и встряхивая гривой рыжих волос. - И задают вопрос, что такое большое мы привезли.
        - Скажи им, что это подарок правителю. А ещё скажи, что я должен оставить при себе Аннигилятор - это ритуальное оружие положено Слышащему по статусу, и я не могу пойти без обязательного элемента своего доспеха реликтов.
        На самом деле я просто не хотел оставлять своё бесценное оружие без присмотра, поскольку вовсе не был уверен в его сохранности. К тому же Аннигилятор служил своего рода гарантией, что мелеефаты, вздумай они проявить враждебность, не смогут захватить меня в плен. Точку респауна я на всякий случай пока что не менял, так что один выстрел себе в голову, и через пятнадцать минут окажусь в космопорте гэкхо на Земле.
        А ещё…
        Навык Сканирование повышен до восемьдесят второго уровня!
        - Айни, сообщи им, чтобы остальные встречающие нас бойцы проявились. Невежливо встречать статусного кунга в невидимости, тем более что я их всё равно прекрасно вижу. И пусть помогут нести подарок, он слишком тяжёлый, чтобы мой телохранитель тащил его в одиночку.
        Успешная проверка на Авторитет!
        Возникла заминка, но через пять секунд вокруг нас проявилось ещё десятка три восьминогих бойцов. Крупных, в искажающих свет маскировочных костюмах, с оружием наготове и ощутимо недовольных из-за того, что их вскрыли. Двое «пауков» послушно взяли ящик и потащили в указанном мной направлении.
        По белой посыпанной мелкими пористыми гранулами дорожке мы направились к центру этого необычного парка, густо засаженного одинаковыми невысокими и шипастыми зелёно-коричневыми деревцами с короткими словно подпиленными ветками. Видимо, местное искусство - выращивать растения, внешне весьма схожие с клоопами. Странное подозрение шевельнулось в моей голове, и я всмотрелся в эти растения повнимательнее. Да, точно. Это и были клоопы, но почему-то неактивные и словно спящие, их тут было несколько сотен, а может и тысяча.
        - Они убиты, но не совсем, - проговорила на русском моя миелонская спутница, видимо не желающая, чтобы мелеефаты нас поняли. - Удалены все мозговые узлы и органы чувств, оставлены лишь тела. Без разума тело не может принять осознанное решение выйти из игры, и вскоре в реальном мире игрок умирает. Здесь же тело остаётся в виде трофея, ублажающего взор победителя. При хорошем освещении и периодическом поливе в таком виде клоопы могут расти вечно. Это - прежние правители и видные политически лидеры, проигравшие в борьбе за власть.
        Жестоко, но такова уж цена поражения. А вот и единственный живой клооп в этом парке мертвецов - посреди неглубокого водоёма стоял зелёно-бурый корявый «кактус», длинные отростки-конечности которого не были подрезаны и шевелились. Он задумчиво рассматривал единственным чёрным глазом плавающий по поверхности воды большой круглый плотик, всю верхнюю поверхность которого занимал интерактивный экран с разноцветными маркерами. Красные нескольких оттенков, зелёные десятка разновидностей, несколько жёлтых, единственная оранжевая точка, многочисленные синие отметки. Они образовывали на экране бесчисленные круги и дуги вокруг яркого голубого центра. Карта звёздной системы Серпея?
        Я считал информацию о принимающем водные процедуры существе, хотя и так догадывался, кто передо мной.
        ЛЭНГ ПЕЕРУ-Ы. КЛООП. ФРАКЦИЯ «ТЁМНО-КРАСНЫЕ». АРИСТОКРАТ 189-ГО УРОВНЯ
        Просто лэнг? Не кронг своего народа, и даже не кунг? Я перевёл взгляд за круглый экран. Тёмно-красных меток было много, но они вовсе не доминировали и даже терялись на фоне более многочисленных синих или розовых. Если я правильно понял политическую ситуацию, положение у свергнувшего предыдущего короля нового правителя было достаточно шатким. А между тем король перевёл взгляд с интерактивной доски на меня и моих спутников. Подумав над возможными последствиями, я всё же не стал преклонять колено и ограничился вежливым поклоном. Имран и Айни повторили мои действия.
        Правитель что-то прогудел, какое-то длинное эмоциональное сообщение, и герд Айни тут же перевела на язык гэкхо:
        - Его величество король Пееру-Ы Одиннадцатый обратил внимание на офицерский доспех гэкхо у человеческого бойца, причём с наградной надписью от командующего Вторым Ударным Флотом кунг Вайд Шишиша. И задаёт вопрос, известны ли человеку кунг Комару способы убить представителя расы клоопов?
        Что? Он опасается меня и Имрана? Да, страх от правителя ощущался, причём сильнейший, на грани неконтролируемой паники. Думает, гэкхо прислали убийц отомстить за предательство и выход из подчинения? Хорошо бы, конечно, вот только после такого нападения живым нам из этого парка не выйти, а с фрегатом придётся распрощаться. А ещё я порадовался, что оставил своих Малых Охранных Дронов реликтов на фрегате, иначе короля вообще бы Кондратий хватил.
        - Ответь ему, что твой капитан пока что не задумывался над этим вопросом, потому как и необходимости не было. И заодно сразу спроси, кого нужно убить? Предупреди, что мои услуги стоят дорого. А если при этом придётся жертвовать нейтральным статусом, то ОЧЕНЬ дорого!
        По тому, как клооп зашевелился и моргнул единственным глазом ещё до переведённого моей спутницей ответа, стало понятно, что язык бывших сюзеренов ему хорошо знаком не только в письменном виде, и мой ответ короля сразу успокоил и даже позабавил. Но… что это? Голова на пару секунд стала тяжёлой.
        Навык Ментальная Сила повышен до сто двадцать девятого уровня!
        Кто-то из присутствующих попытался считать мои мысли? Едва ли сам монарх - клоопы как-то не славились псионическими способностями. Скорее всего один из бесчисленных приставленных к узурпатору телохранителей мелеефатов. Или даже несколько сразу. Я не смог скрыть усмешки, когда трое стоящих у края бассейна «пауков» пошатнулись, а у одного даже подкосились конечности, и он рухнул в воду, подняв тучу брызг. А нечего атаковать меня ментально, когда Интеллектом не выросли! С учётом двух надетых на пальцы Комара колец на Интеллект, эта характеристика у меня сейчас составляла сорок шесть. И если ни у кого из присутствующих тут мелеефатов нет хотя бы тридцати семи в Интеллекте, то нечего даже пытаться лезть в мои мысли!
        Навык Телекинез повышен до сто двадцать девятого уровня!
        Голова оглушенного мелеефата и большая часть тела находилась под водой, и пока потерявший сознание «паук» не захлебнулся, я магией поднял его и перетащил на берег. К мокрому сородичу тут же кинулся Медик приводить в чувство, но вот на остальных мелеефатов демонстрация ментальной силы произвела впечатление. Бойцы отступили на несколько шагов, некоторые спешно проглотили какие-то пилюли. Видимо, повысили сопротивляемость ментальным воздействиям - в мире мелеефатов, где каждый обладал псионическими способностями, такая предосторожность была вовсе не лишней.
        - Со своими политическими оппонентами я справлюсь и сам, или мне помогут мои новые друзья, - на чистом языке гэкхо проговорил Лэнг Пееру-Ы и указал рукой-отростком на восьминогих бойцов. - Но что вы принесли в коробке?
        Я попросил Имрана снять крышку и разобрать пластиковый контейнер. Взору всех присутствующих открылась большая спиралевидная белая ракушка, по поверхности которой золотой гравировкой сиял красивый орнамент надписи на языке клоопов:
        «Правителю Серпеи и обжитых колец от кунга Земли в знак уважения и как символ неизбежной будущей победы над Композитом»
        - Это панцирь сбитого мной пилота композита гукко-ваэ. Его перехватчик «Деро» имел неосторожность атаковать мой фрегат «Паладин Тамара». Думаю, с каждым умми войны с композитом таких трофеев будет становиться всё больше, но этот примечателен уже тем, что он самый первый, захваченный в ходе войны. Когда-нибудь этот панцирь займёт почётное место в будущем Музее Победы. Если, конечно, король Лэнг Пееру-Ы Одиннадцатый захочет его туда отдать, а не оставит себе как уникальный трофей, за который коллекционеры галактики будут готовы поубивать друг друга.
        На всякий случай я дополнил красивые слова псионикой, чтобы собеседник уж точно по достоинству оценил подарок и проникся духом исторического момента. Наверное, зря я переживал. Трофей и без того вызвал огромный интерес как короля клоопов, так и у приставленных к нему охранников (или надзирателей?) мелеефатов.
        Авторитет повышен до 117!
        Известность повышена до 112.
        - Панцирь неповреждённый! Как такое вообще возможно в космическом бою?!
        - Да, пришлось повозиться, - не стал я вдаваться в технические подробности захвата малого перехватчика и появления у меня этой большой ракушки. - Пробовал захватить пилота живьём, чтобы допросить. К сожалению, повреждения мягких тканей оказались слишком серьёзными, и пленник долго не протянул. Мой Медик вырезал тело для изучения, а его раковину я взял как трофей.
        Авторитет повышен до 118!
        - Что ж, я польщён. Подарок поистине королевский, он повысит мой статус в глазах других клоопов. Я не вижу препятствий для общения кунг Комара с предыдущим правителем. Эдээа-У действительно интересовался историей древних рас и собрал роскошную коллекцию артефактов. Вот только где он её спрятал, узнать не удалось. И если кунг Комар поможет выяснить это, я обещаю моему гостю любой предмет из коллекции моего предшественника.
        Один из мелеефатов за спиной монарха встрепенулся и недовольно что-то резко зачирикал, но король клоопов не отказался от своего решения.
        - Я всё-таки король, и такие мелочи не обязан согласовывать со сворой. Решение объявлено, и менять своё слово я не намерен! Вас проводят к пленённому Эдээа-У. Аудиенция закончена.
        Глава восьмая. Вересковый мёд
        - Капитан, что это вообще было? Мы теперь на стороне своры? - сопровождающий меня герд Имран воспользовался моментом, когда бойцы мелеефатов ушли вперёд по коридору разогнать собирающихся там клоопов, и задал мучавший его вопрос.
        Уже по самой постановке вопроса и по недовольному тону было видно, что такая позиция «политического флюгера» Имрану не нравится.
        - Наш капитан мудр и сохраняет нейтралитет, - проговорила рыженькая миелонка, вступившись за меня и ответив на слова Гладиатора.
        Сам я отвечать вслух не рискнул. Три минуты назад Телекинезом я снял с уха герд Айни непонятно когда прикреплённый туда миниатюрный «жучок» мелеефатского производства, ещё один обнаружил на подошве своего правого ботинка. Оба жучка я отключил с помощью навыка Управление Механизмами. И хотя повторное Сканирование других шпионских устройств не выявило, я всё же опасался незамеченных микрофонов в стенах коридоров или иных следящих за нами систем, так что передал ответ ментально, и для герд Айни в том числе.
        - Разве вы не обратили внимания, насколько новый правитель жалок, и как сильно он боится? Страх сковывал его разум и мешал рассуждать здраво, в каждом вошедшем Пееру-Ы видел своего потенциального убийцу. Пееру-Ы Одиннадцатый сделал ставку на новых сюзеренов, сверг старого правителя и… проиграл. Политическая ситуация за последние дни резко изменилась, на мелеефатов напал новый враг, и своре стало не до разборок в далёкой Серпее. И потому мятеж другие лидеры клоопов не поддержали. У Пееру-Ы Одиннадцатого нет поддержки среди клоопов, даже охрана у монарха сплошь состоит из мелеефатов. Единственное объяснение, почему другие более популярные среди клоопов лидеры ещё не свергли узурпатора и не превратили в очередное украшение парка - семнадцатая флотилия своры. Которая не будет находиться в системе Серпея вечно и однажды уйдёт. Вот тогда власть Пееру-Ы Одиннадцатого и закончится. Клоопы понимают это и просто выжидают, не связываясь с более многочисленными и сильными боевыми кораблями своры. И я очень рад, что на ценном подарке мы не стали гравировать имя Пееру-Ы Одиннадцатого, и теперь этот трофей
подойдёт для будущего правителя, с которым мы и будем строить отношения.
        Коридоры закончились, и скоростной лифт повёз нас на противоположный конец огромной станции. В кабине лифта было тесно из-за втиснувшейся в неё дюжины крупных мелеефатских бойцов. Они были напряжены и не выпускали из лап оружия, явно чувствуя себя неспокойно на оккупированной станции, да и моё присутствие заставляло мелеефатов нервничать. Они опасались ментальных воздействий со стороны Слышащего и глотали пилюли, но я вёл себя мирно, во время поездки в лифте изучая пришедшие на коммуникатор сообщения от герд Улине Тар.
        Моя компаньонка нашла несколько интересных в плане прибыли контрактов на доставку разных грузов и прислала мне для согласования. Один из контрактов я даже пометил как интересный и велел Торговке взять - срочная доставка оборудования для автоматических буровых станции в нейтральную систему GF-111K. Полтора миллионов кристаллов гэкхо за доставку с течение десяти умми. Не так уж много, но прелесть этой работы заключалась в том, что система GF-111K являлась соседней с системой Рорш, в которой томился в космической тюрьме принц Гуго - «воплощение вселенского зла». По крайней мере теперь наше появление в Рорш не вызовет большого удивления.
        Дверь лифта бесшумно отъехала в сторону, и мы вышли в достаточно слабо освещённый коридор. Свет был жизненно необходим клоопам, а потому условия тут для представителей этой расы были неприятными, и долго находиться тут обитатели станции не могли. Сканирование и изучение отобразившейся на мини-карте информации показало, что находимся мы на закрытом для посещения обычных граждан Серпеи тюремном уровне.
        Навык Сканирование повышен до восемьдесят третьего уровня!
        Навык Картография повышен до девяносто второго уровня!
        А ещё… Да вы задолбали, честное слово! Не знаю уж, как наши сопровождающие это проделали, но на мне, Имране и Айни обнаружилось сразу восемь микроскопического размера мелеефатских «жучков». Причём на этот раз снять шпионские устройства Телекинезом не получилось, они были намертво приклеены уже успевшим затвердеть составом.
        Не беда! Я тут же принялся выводить шпионские устройства из строя один за другим с помощью навыка Управление Механизмами. Вероятность успеха в каждом случае составляла девяносто восемь процентов, так что я без проблем справился.
        Навык Электроника повышен до сто четвёртого уровня!
        Навык Управление Механизмами повышен до сто семнадцатого уровня!
        Навык Обучение повышен до сорок восьмого уровня!
        Получен сто десятый уровень персонажа!
        Получено три свободных очка навыков!
        Неплохо! Приставленные к нам охранники, сами того не желая, помогли мне поднять уровень! После сотого уровня каждый новый давался всё труднее, и такие моменты уже начинаешь ценить. Я взбодрился и даже захотел слегка пошалить, а заодно показать себя. Выбрав одного из двенадцати конвоиров, эмоциональный фон которого несколько отличался, я повернулся в сторону этого крупного лимонно-жёлтого цвета мелеефата. Нет, мысли его я не считывал, но и без того мне было понятно, кто именно стоит за попытками шпионить за мной, так как кроме стандартной для остальных тревоги и настороженности от этого мелеефата веяло ещё растерянностью и страхом из-за ожидаемого наказания за проваленную работу.
        - Айни, вели этому Диверсанту 89-го уровня подойти ко мне!
        Мелеефат выслушал трель миелонской Переводчицы и послушно подошёл, проворно перебирая суставчатыми конечностями. Глядя ему в россыпь крупных фасеточных глаз на башке, я пригрозил мелеефату ментально:
        - Слушай меня предельно внимательно! Ещё раз попробуешь повесить на меня или моих спутников шпионские устройства, я не посмотрю, что ты мелкоуровневый и слабый. Вскрою твой доспех и каждую из твоих восьми лап запихну тебе в анус на всю длину. Ты всё понял?
        Я даже попытался произнести это вслух на родном для Диверсанта языке, хотя словарного запаса не хватало, да и многие высокочастотные звуки языка мелеефатов человеческая гортань не была приспособлена повторить. Но меня всё равно поняли, несмотря на косноязычность.
        Успешная проверка на Авторитет!
        - Я всё (непонятно, но по смыслу «понял», а точнее «поняла», как будто речь шла от лица женской особи), кунг Комар. И обещаю, что (непонятно) не повторится.
        Навык Космолингвистика повышен до сто двенадцатого уровня!
        - Вот и славно! Веди меня к пленнику.
        Лимонно-жёлтый мелеефат возглавил группу. Коридор становился всё темнее, даже человеку тут уже было непросто что-либо различать в сумерках, так что Имран включил фонарь на шлеме. Бесчисленные камеры. Охранные системы и боевые дроны в активном состоянии. Силовые поля… Наконец, наша процессия остановилась у непримечательной бронированной двери без надписей или номера, абсолютно такой же, как и сотня других до этого.
        Ключ-кристалл Диверсанта открыл её, и моему взору открылась небольшое тёмное помещение, в центре которой натужно гудело силовое поле, удерживающее узника. Точнее, сразу двух узников, оба были клоопами по расе.
        КРОНГ ЭДЭЭА-У. КЛООП. ФРАКЦИЯ «СВЕТЛО-ЗЕЛЁНЫЕ». УЧЁНЫЙ 265-ГО УРОВНЯ
        ГЕРД ЭДА-НО ЭДЭЭА. КЛООП. ФРАКЦИЯ «СВЕТЛО-ЗЕЛЁНЫЕ». ИСТОРИК 117-ГО УРОВНЯ
        Оба пленника были сильно обожжены, толстый и плотный поверхностный покров слез почти по всей поверхности тела, оголив розового цвета едва заметно пульсирующую плоть. Лишь небольшие обугленные бляшки бугристой «коры» сохранились на телах, но они практически не прикрывали обнажённую уязвимую плоть. К тому же у кронга были ампутированы все нижние и верхние конечности, в воздухе его удерживало силовое поле. Не оставалось никакого сомнения, что узников жестоко пытали, стараясь вызнать из них какую-то важную информацию. Версию про пытки подтверждал и присутствующий в камере мелеефатский Палач, он же наверняка и блокировал возможность выхода истязаемых из игры. Возможно именно для того, чтоб не демонстрировать посторонним тёмные стороны космической грызни за власть, новый король с такой неохотой пустил нас сюда.
        Тем не менее, оба пленника находились в сознании, и два чёрных глаза тут же сфокусировались на вошедших. А ещё я заметил, с какой жадностью сохранившиеся ошмётки обожжённого покрова обоих стали впитывать свет яркого фонаря Имрана и при этом прямо на глазах покрываться пенной слизью. Видимо, запустился процесс регенерации.
        - У нас четверть умми, после чего кронг Эдээа-У будет казнён, - перевела герд Айни трель Диверсанта, после чего все мелеефаты дружно покинули камеру, и дверь закрылась.

* * *
        Прежде чем начать разговор, я дождался перезагрузки умения Сканирование и внимательно осмотрел обстановку. Толстые металлические стены. Четыре микрофона и инфракрасная камера на потолке. На трёхногом столике разложены пыточные инструменты. Единственным источником света служил фонарь Имрана. Отключающего силовые поля устройства тут в камере не обнаружилось. Нам дали возможность поговорить, но не освободить узников.
        Я подошёл к искалеченному кронгу и, не стесняясь камеры, опустился на одно колено перед бывшим правителем. Пусть новый правитель бесится из-за того, что я проявил большее уважение к его предшественнику, меня возможная истерика этой мелеефатской марионетки не страшила.
        - Не в такой обстановке думал встретиться с вами, кронг Эдээа-У, но другой возможности поговорить уже не представится. Новые власти считают вас опасным, и мне было очень непросто добиться этой аудиенции.
        Пленник молчал, лишь внимательно рассматривал меня и моих спутников. От меня не укрылось, с каким интересом и явно со знанием дела клооп осмотрел мой доспех реликтов и древнее оружие. Не остался незамеченным и доспех Имрана с дарственной надписью командующего флота гэкхо. Хорошо, пусть увидит, что мы не имеем отношения к его мучителям. Я попросил герд Айни переводить мои слова на язык клоопов.
        - Меня направила сюда кунг Исса, Пожирательница планет с Бетельгейзе. Легендарная воительница назвала вас одним из самых авторитетных специалистов по истории древних рас. Понимаю, что обстановка совершенно не располагает, но мне крайне нужна информация о Пирамиде реликтов, древней войне и артефактах предтеч. Кунг Исса утверждала, что вы хорошо разбираетесь в этой теме и сможете помочь. К сожалению, мне нечего предложить взамен лично вам - я не могу дать вам свободу и не могу отсрочить казнь. Но эти сведения нужны всей нашей галактике в войне против вторгшихся орд «композита». Нужны моей планете Земля. Нужны клоопам, которыми вы руководили многие тонги. И нужны мне лично. Мне надо получить новый ранг в иерархии Пирамиды реликтов, это увеличит мои возможности и сильно поможет моему родному миру.
        Я не использовал псионику, поскольку прекрасно понимал, что проделать это незаметно в случае кронга с наверняка хорошим Интеллектом невозможно. Да и мелеефаты не смогли ничего выведать у пленника, а значит разум кронг Эдээа-У хорошо защищён от псионического воздействия. Признаться, я не очень-то рассчитывал на ответ, а потому даже удивился, когда искалеченный пленник заговорил. Ауни перевела его слова.
        - Ты зря стараешься, человек. Пирамида реликтов разрушена более десяти тысяч тонгов назад. Её не восстановить.
        И раз уж пошла беседа, я тут же поддержал разговор.
        - Пирамида - это не какой-то единственный материальный объект. Это огромная распределённая по Вселенной система узлов, хранящих знания древнего народа реликтов. Некоторые из этих узлов сохранились. Сохранились скрытые форпосты, сохранились мобильные лаборатории реликтов, сохранилось как минимум одно убежище с сотнями тысяч вирткапсул, в части из которых находятся живые представители древней расы. У меня в экипаже есть живой реликт, а корабли этой расы я видел своими собственными глазами. Пирамида ещё и государственный строй реликтов, со своими законами и правилами, уровнями допуска и обязанностями. Пирамида продолжает функционировать. Общение с Пирамидой сильно затруднено, но всё-таки возможно. Мне удавалось получать и отправлять сообщения, мне был присвоен определённый ранг и уровень допуска в Пирамиде.
        Известность повышена до 113.
        Авторитет повышен до 119!
        - Выходит, кунг Комар знает о реликтах больше, чем я сам. Чем же в таком случае я могу помочь человеку?
        - Любые сведения о ещё неразграбленных современными исследователями локациях. Любые ценные артефакты. Диски-носители информации. Устройства для их считывания. Любая информация, которая поможет продвинуться в изучении этой древней расы. Технологии реликтов, которые помогут отразить вторжение агрессоров из другой галактики.
        Пленённый кронг закрыл свой глаз и прогудел печально.
        - Ты понимаешь, человек, насколько сильно ты только что ухудшил моё положение и увеличил страдания? Ранее палачам от меня нужны были лишь сведения о моих сторонниках, ключи доступа к финансовым активам и местонахождение хранилища ценностей. Теперь же меня и моего ассистента будут пытать ещё более жестоко, чтобы выбить сведения о древних расах…
        - Я понимаю это и приношу свои извинения. Но всё же считаю, что такому признанному специалисту по истории древних рас будет досадно, если собранная им по крупицам бесценная информация бесцельно пропадёт и не пригодится потомкам. Что дело всей вашей жизни уйдёт впустую.
        Истерзанный кронг надолго замолчал. А потом неожиданно согласился помочь.
        - Я подскажу тебе, человек, где можно найти ответы. Но у меня будет обязательно условие. Возьми свой Аннигилятор и убей моего ассистента. Он мало что знает, но его всё равно пытают, чтобы доставить мне дополнительную боль. Мне тяжко наблюдать, как он страдает. Сделай это, и я помогу тебе!
        Я переключил своё внимание на скованного силовым полем Историка. За время беседы с кронгом он не произнёс ни звука, лишь безучастно взирал на происходящее. Я положил ладонь на рукоять Аннигилятора, но всё же не спешил идти на поводу у изувеченного правителя клоопов. Уж слишком складывающаяся ситуация напоминала мне одну поучительную историю…
        - Айни, переводи. У моего народа есть древняя легенда. Про то, как давным-давно в одной секретной лаборатории сумели создать чудесный эликсир, восстанавливающий силы, лечащий любые болезни и вызывающий состояние эйфории. Соседняя могущественная фракция прознала о том и атаковала лабораторию, убив всех сотрудников. В живых оставили лишь старого руководителя лаборатории и молодого лаборанта. Их обещали жестоко пытать, чтобы узнать формулу и технологию производства чудесного эликсира. Старый руководитель испугался пытки и согласился помочь врагам. Вот только попросил сперва убить неопытного лаборанта - мол, тот всё равно мало что знает, а руководителю стыдно становиться предателем на глазах у подчинённого, который проявил большее мужество. Молодого лаборанта связали и утопили в автоклаве. И тогда старик сообщил врагам, что всю жизнь прокачивал сопротивление боли и ментальным атакам, а потому его бесполезно пытать. А вот молодой был не столь подготовлен и мог раскрыть тайну, но теперь за сохранность информации старик спокоен. После чего руководитель лаборатории умер, так и не открыв секретную формулу
врагам.
        - Интересная история. Кунг Комар мудр и проницателен, и аналогия конечно напрашивается, - согласился бывший правитель. - Только мне больше нечего предложить человеку кроме уже сказанного. Нужна информация о реликтах - убейте ассистента!
        Ситуация выглядела тупиковой. Хотя… Мне показалось, или израненный кронг настойчиво на протяжении вот уже продолжительного времени вглядывался в щиток моего лицевого шлема, словно предлагая зрительный контакт? Я поднял забрало, открыв лицо, и всмотрелся в единственный чёрный-пречёрный глаз клоопа. На меня сразу же нахлынул поток чужих мыслей.
        - Ну наконец-то догадался! Да, человек, рассказанная тобой история поучительная, но есть одно важное отличие. Мне наоборот нужно спасти герд Эда-Но Эдээа, а не убить. Это мой последний ребёнок. Помоги мне! Мой наследник знает много о древних расах, почти столько же, сколько я сам, и поможет тебе в поисках. Кунг Комар, сделай вид, что ты мне поверил, и выстрели из Аннигилятора в герд Эда-Но Эдээа. Но не убивай окончательно! Пару раз в грудь, затем в нижние конечности, а верхний правый или левый отросток подбери и унеси с собой из этой камеры туда, где есть свет и вода. Ты легко найдёшь информацию, как восстановить тело клоопа в питательной среде. Наши с Эда-Но вирткапсулы разрушены, так что выйти из игры мой ребёнок не может, пока не сменит фракцию и не получит другую вирткапсулу. Помоги ему в этом! Его знания отплатят тебе сторицей, а фракция «Светло-Зелёных» поддержит тебя бойцами. Когда власть снова сменится, вся Серпея будет тебе благодарна. А пока что аванс…
        Непонятная смазанная картинка. Похоже, клооп пытался передать мне то, что видел своим глазом, вот только мозг человека не понимал визуальную информацию от существа с другим зрением.
        - Эх… Человек, без понимания точного места тебе будет трудновато понять. Ну ладно, тогда запоминай. Система Пми, территория миелонцев. Первая от звезды планета-карлик. Расплавленная поверхность, жёсткая радиация. Там на большой глубине под слоем поверхностной магмы есть какие-то подземные сооружения реликтов. Корабельный локатор их видит. Это неразграбленная сохранившаяся в хорошем состоянии база, как ты и просил. Вот только способа проникнуть туда я так и не нашёл. Возможно, Слышащий, у тебя получится лучше. Желаю удачи. Считай это предоплатой за спасение моего наследника.
        Глава девятая. Формация номер девять
        Охрана ворвалась в камеру с большим опозданием, когда я уже убрал Аннигилятор в специальный слот для основного оружия на доспехе и выслушал от пленённого кронга язвительное замечание о том, что кунг Комар повторил ту же самую ошибку, что и злодеи из рассказанной им легенды. Лимонно-жёлтого цвета мелеефат задумчиво осмотрел дыру в потолке на месте камеры слежения и зависшие в силовом поле оставшиеся от Историка ошмётки. Я несколько опасался, что мне начнут высказывать претензии за убийство клоопа, но этого не произошло. Мелеефатов интересовало совсем другое.
        - Не получилось вызнать информацию? - восьмилапый Диверсант продемонстрировал знание языка гэкхо.
        - Как видишь… Но попробовать всё равно стоило.
        Авторитет понижен до 118!
        Авторитет понижен до 117!
        Неприятно. Мелеефаты были сильно разочарованы, похоже ожидав от меня куда большего в деле выбивания ценных сведений из пленников. Но мне на их несбывшиеся надежды было плевать. Дело сделано, нужный отросток я вытащил Телекинезом и успел убрать в инвентарь. Я направился на выход из камеры, всем своим видом демонстрируя недовольство и раздражение. Тут собственно даже имитировать плохое настроение не пришлось - два подряд понижения параметра Авторитет меня действительно расстроили, поскольку этот параметр непросто прокачивать, а повышение навыка Ружья на одну единицу слабо компенсировало потери.
        Столпившиеся в дверях мелеефаты расступились, никто даже не пытался останавливать меня и моих спутников, и уж тем более не стал обыскивать. Уже в тюремном коридоре я развернулся и встретился взглядом с пленником.
        - Кронг Эдээа-У, признаю, что впечатлён вашим мужеством. Жаль, что нам не довелось повстречаться ранее в более благоприятной обстановке. Желаю вам лёгкой смерти. - Я переключил внимание на столпившихся вокруг мелеефатах. - Сопровождать меня не нужно, я сам вернусь на свой фрегат. Мой катер перегоните на стоянку возле восьмого дока. Не думаю, что монарх клоопов захочет меня снова видеть в своём дворце после случившегося.
        Успешная проверка на Авторитет!
        В компании своих спутников я прошёл затемнённым коридором и добрался до лифта.
        - Возвращаемся на корабль? - предположила герд Айни, но я отрицательно помотал головой.
        - Сперва ещё одно небольшое дельце. Мне нужно посетить посольство миелонцев. Сможешь узнать, где оно расположено тут на станции?
        Рыжая «кошечка» открыла свой коммуникатор и поискала нужную информацию.
        - Семьсот шестой этаж целиком отдан под посольства космических рас. Миелонское тоже там. Можно прямо на этом лифте доехать.
        Мы не стали терять времени и направились к цели. На семьсот шестом этаже мелеефатов не оказалось, да и вообще царила тишина - пустые коридоры, не видно было никого из местных обитателей или гостей станции. Через три минуты мы увидели огромные массивные двери с эмблемой Союза Миелонских Прайдов, охраняемые парой упакованных в штурмовую броню грозных миелонцев. Оба охранника тут же недвусмысленно направили на меня свои пехотные резонаторы.
        Навык Ощущение Опасности повышен до сто сорок четвёртого уровня!
        Эти двое на полном серьёзе собирались стрелять, если я пересеку нарисованную на металлическом полу ярко-жёлтую предупреждающую черту. Сомнений не осталось, сейчас во время оккупации системы мелеефатами и неопределённости с политикой новых властей Серпеи охрана посольства Союза Миелонский Прайдов получила приказ стрелять на поражение в любого инородца, кто попытается пройти на территорию без предварительной записи. Я остановился в шаге от черты и достал из инвентаря небольшую пластиковую коробочку, протянув её своей Переводчице.
        - Айни, иди внутрь одна, тебя охрана пропустит. Передай эту посылку послу или любому сотруднику дипмиссии высокого ранга. Тут кристалл-накопитель с зашифрованной информацией, файл нужно переслать по надёжным защищённым каналам кунг Кисси Мяу, это очень важно. Пароль для вскрытия архива мы сообщим в реальном мире. И сразу предупреди посольских сотрудников, что любая попытка вскрыть архив приведёт к безвозвратному уничтожению ценной информации, а провинившийся и вся его семья будут казнены Великой.
        Рыжая «кошечка» кивнула и безбоязненно прошла за черту. Миелонку охрана действительно пропустила, и моя спутница вскоре скрылась за бронированными дверями посольства. Мы же с Имраном в ожидании нашей Переводчицы побродили по пустым коридорам семьсот шестого этажа, но везде царило запустение, двери дипмиссий инопланетных рас были закрыты. Жизнь кипела лишь в крыле посольства своры мелеефатов, но нам туда было не нужно.
        Как вдруг активировались наушники в шлеме.
        - Капитан, у нас проблемы, - встревоженный голос принадлежал Космодесантнику Эдуарду Бойко. - Драка в баре «Голубое Сияние», наши крепко сцепились с экипажем другого звездолёта. Тини пырнули ножом. Баше Тушихх проломили голову.
        Судя по тому, как встрепенулся герд Имран, он тоже услышал это тревожное сообщение по рации.
        - Держитесь! Скоро буду! - пообещал я и бегом направился обратно к лифту, параллельно открывая карту станции. Имран поспешил за мной, не отставая ни на шаг.
        «Голубое Сияние»… Да, нашёлся такой ресторан возле самого космопорта. Одиннадцатый этаж. Далековато… Могу и не успеть помочь… С другой стороны, ну какой же тогда у меня «лучший из лучших экипаж», если неспособен постоять за себя в обычной кабацкой драке? Но на всякий случай я всё же связался с фрегатом и запросил поддержку, им до места схватки было гораздо ближе.

* * *
        Мы успели одновременно. Из открывшейся соседней кабины лифта вывалился огромный бронированный трилл герд Ух Мимиш в сопровождении Амати-Кусь Уршшш, Несущей Смерть, Несущего Смерть, Светланы Верещагиной и… герд Тои-Сан Ла-Варрез. У меня просто не было слов от возмущения.
        - Да вы охренели?! Совсем рехнулись маленькую девчонку брать в ресторанную драку!
        Но менять что-либо было поздно. Сверкающие яркими неоновыми огнями двери бара находились совсем рядом, и даже досюда до лифта доносились шум, крики и звуки борьбы. Мы поспешили вперёд, бесцеремонно расталкивая столпившихся возле «Голубого Сияния» зевак самых невероятных рас. Мешающий проходу застывший прямо в дверях огромный пузырь-сиан отлетел в сторону, откинутый моим Телекинезом, вакуоли, митохондрии и прочие органеллы его прозрачного тела заколыхались внутри. Запоздало я считал информацию, что это был Дипломат своей расы. Нехорошо получилось.
        Авторитет понижен до 116!
        Да, нужно будет потом извиниться. Но именно что потом, сейчас было не до того. Внутри ресторана царили хаос и разруха. Опрокинутые столы, разбитая посуда, пролитые на пол ароматные коктейли и растоптанная еда. Зажатые в углу большого зала, члены моего экипажа держали оборону. Ваша Тушихх с ножкой стола в огромных лапищах. Рядом с ним размахивал оторванной от какого-то мелеефата шипастой конечностью его брат Баша Тушихх, с окровавленной головой, но полный решимости сражаться. Их поддерживал миелонский Медик герд Мауу-Ла Мя-Сса, одна лапа которого безвольно свисала, и сильно избитый едва стоящий на лапах тучный Суперкарго Аван Той. Тини и других членов команды я не видел. Не видел и Эдуарда Бойко, который позвал меня на помощь.
        Противниками моих бойцов являлась большая группа из представителей множества рас. Гэкхо, клоопы, мелеефаты, миелонцы и даже люди. Разношёрстая толпа, объединяло которую разве что одинаковое название звездолёта «Удур Вайе» на скафандрах. Похоже, все они были из одного экипажа. Их было не менее сорока, и они наседали на моих друзей, давя числом и массой. Не знаю уж, из-за чего возник конфликт, да и совершенно неважно это было сейчас. Главным было срочно помочь своим!
        - Сарынь на кичку! - заорал я на весь зал, и мой усиленный микрофоном голос эхом отразился от стен. - В смысле, кто не участвует в драке, брысь из зала, пока вас не зашибли ненароком!
        Державшиеся из последних сил члены команды фрегата «Паладин Тамара» встрепенулись, их полные радости крики возвестили недругам, что капитан прибыл, и неприятности у тех только начались. Толпа отшатнулась и расступилась, многие поспешили на выход. Участники драки из экипажа «Удур Вайе» стали разворачиваться к новым прибывшим. Перешагивая через лежащие на полу стонущие и корчащиеся тела, мы поспешили к своим друзьям. Мне пришлось оглушить Псионикой двух самых непонятливых - крупного гэкхо и сильно пьяного человека, прежде чем мы соединились со своими.
        - Формация номер девять! Баша, Ваша, Аван Той и Ух-Мимиш, объединить щиты! Единый фронт! Стрелки позади. Имран подстраховывай стрелков. Нелетальное оружие! - предупредил я двух Ассасинов и перекинул Несущей Смерти свой Парализатор. - Медик, посмотри что с нашим Бардом - указал я на лежащего у стены Василия Филиппова. Мелкая, подкачивай меня! Вперёд!
        Мы двинулись на врага, растерянного и дезорганизованного. Действительно, трудно им было действовать скоординировано, когда сразу шестеро крупных гэкхо из их группы вдруг накинулись на товарищей, раздавая удары своими огромными кулачищами. Да, я выбрал именно гэкхо в качестве своих целей, поскольку представители этой расы славились огромной силой, но никогда не отличались хорошей защитой от ментальных атак.
        Навык Псионика повышен до сто тридцать третьего уровня!
        Навык Ментальная Сила повышен до сто тридцатого уровня!
        Трилл герд Ух-Мимиш отвешивал оплеухи, после которых не вставали даже клоопы. Да и Баша с Вашей не отставали от нашего «крокодила», орудуя своим тяжёлым оружием и раскидывая оппонентов. Парочку шустрых миелонцев я временно вывел из игры, навесив на них Дезориентацию. Оказавшегося передо мной шипастого клоопа отшвырнул к дальней стене Телекинезом, в полёте он даже повалил нескольких своих товарищей.
        Навык Телекинез повышен до шестьдесят второго уровня!
        Навык Мистицизм повышен до восемьдесят девятого уровня!
        - Капитан, я в группе! - тяжело поднявшийся из-под груды тел Эдуард Бойко, чьё лицо было разбито в кровь, а нос заметно скошен влево, присоединился к нашим «танкам», держа в руках непонятно где раздобытый тяжёлый металлический шест. - Объединил щиты с остальными!
        - Бард в строю! - сообщил Медик, убирая аптечку и доставая вместо неё стреляющий транквилизаторными иглами пистолет.
        Прилетевшая откуда-то тяжёлая столешница замерла в десяти сантиметрах от моей головы. Сработал установленный в моём доспехе Тахионный Искажатель! Я Телекинезом отправил её обратным маршрутом прямо в самую гущу противников. Хотел было сперва запустить её в двух стоящих чуть в стороне мелеефатов, посчитав самыми опасными, но эта парочка похоже просто наблюдала, не вмешиваясь в драку. Да и доспехи с эмблемами Семнадцатой Флотилии вовремя подсказали мне, что мелеефаты с других звездолётов и выступают тут в роли зрителей.
        Мы продолжили теснить оппонентов, шаг за шагом отвоёвывая пространство. Незнакомый миелонец замер с клинком возле меня, но отлетел от могучего удара в увешанное серёжками ухо от нашего бронированного Бортового Стрелка герд Ух Мимиша.
        Дезориентация! Дезориентация! Оказавшийся возле меня человек с «розочкой» из разбитой бутылки показался смутно знакомым, но я не успел толком его рассмотреть, поскольку его сняла Парализатором Несущая Смерть, а обездвиженное тело улетело от хука Имрана.
        - Василий Андреевич, баф на скорость и регенерацию на всех нас! Где Тини?
        - Герд Тини отправился на перерождение, - сообщил мне Медик, и моё лицо потемнело от гнева.
        Так они убивали членов моей команды? Не просто дрались, желая почесать кулаки и выпустить пар, а именно убивали? Этого прощать было никак нельзя!
        - Никакой жалости! Убиваем всех, кто ещё стоит на ногах!
        Засверкали лазерные вспышки. Выпущенный Магом-Псиоником огненный шар взорвался прямо в гуще врагов, раскидав их и подпалив. Последние из наших противников, а их к тому времени оставалось не более шести-семи, попадали на пол замертво, объятые пламенем. Через секунду сработала пожарная система, с потолка хлынула вода с пеной.
        ВНИМАНИЕ!!! ПРОТИВОПРАВНЫЕ ДЕЙСТВИЯ НА НЕЙТРАЛЬНОЙ СТАНЦИИ! РЕЙТИНГ ОПАСНОСТИ КАПИТАНА КОРАБЛЯ СВОБОДНОГО КАПИТАНА КУНГ КОМАРА ПОВЫШЕН ДО ВТОРОГО УРОВНЯ.
        Известность повышена до 114.
        Авторитет понижен до 115!
        Нехорошо… Особенно с файерболом перебор был, нужно будет потом поговорить с малявкой по поводу её опасных действий. В любом случае «картинку» местным информационным каналам мы выдали однозначную - Свободный Капитан кунг Комар и его команда устраивают пьяный дебош и громят ресторан «Голубое Сияние», калеча и убивая посетителей. Именно так ведь местные власти и представят всё произошедшее, если захотят давить на меня. Но иного пути я не видел - нельзя кому-либо давать безнаказанно убивать членов моей команды, тем более моего воспитанника. Я поднял глаза к потолку и осмотрелся, заодно проведя сканирование.
        Навык Управление Механизмами повышен до сто восемнадцатого уровня!
        Все видеокамеры в ресторанном зале разом вышли из строя. Нужно было, конечно, сразу это проделать, ещё при входе в зал, но лучше поздно, чем никогда. Стоя посреди заваленного живыми и мёртвыми телами покрытого пеной пространства, я обернулся к своим спутникам.
        - Кто зачинщик драки?
        - Зачинщик… эээ… - Баша Тушихх осмотрел зал и указал лапой на лежащее в «отключке» тело человека в скафандре, всё ещё сжимающего горлышко бутылки в руке. - Вон он! Денни Марко, ты его должен помнить. Летал с нами когда-то в экипаже. Он был пьян и несдержан на выражения. Допустил резкие слова насчёт тебя и Валери, да и про Айни тоже прозвучали обидные фразы, так что заслуженно получил от нашего Барда по роже. Тини попытался разнять людей, но Денни Марко пырнул миелонского подростка ножом. Ну и понеслось… Противников было слишком много. Мелеефаты и местные секьюрити пытались нас разнять, но у них не вышло.
        Денни Марко? Да, я его прекрасно помнил. Предыдущий ухажёр Валери, не сошедшийся с остальными характером и покинувший наш экипаж. Да, он действительно мог затаить обиду. Не ожидал его тут встретить.
        - Кто капитан этих отморозков? Найдите, где стоит его звездолёт. Мне очень хочется потолковать с ним и получить компенсацию за нападение на мою команду. Да и разгром тут тоже должен кто-то оплачивать, и мне не хочется, чтобы это были мы.
        Я действительно собирался направиться в док «Удур Вайе» и предъявить претензии, но появившиеся в большом количестве сотрудники правопорядка помешали этим планам. Пока не стало поздно, я сработал на опережение, «подсказав» клоопам правильное видение ситуации - на мою команду напали, убили члена моего экипажа, мы лишь защищались.
        Навык Псионика повышен до сто тридцать четвёртого уровня!
        Сработало! Клоопы стали «винтить» избитых членов команды «Удур Вайе», стягивая руки, лапы и конечности пластиковыми наручниками. Мне и членам моей команды претензий пока что не предъявляли, хотя непонятно было, надолго ли нас оставили в покое.
        - Уходим! - скомандовал я своим и сразу передал сообщение на фрегат готовиться к срочному вылету со станции.
        Но уйти спокойно нам не дали. Нет, клоопы пока не отошли от внушения и нас не останавливали. Но те самые мелеефаты из Семнадцатой Флотилии, что оставались в стороне и наблюдали за дракой, вдруг решительно перекрыли мне дорогу.
        - Свободный Капитан кунг Комар, просьба не оказывать сопротивление и пройти с нами. Вас желают видеть на флагмане. С собой настоятельно рекомендуем взять Переводчика. Катер отвезёт вас на линкор «Пикиуро».
        Глава десятая. Шахматная партия с кардиналом
        Спорить тут было бесполезно. Да, я не сдержался и «накосячил», превратив драку в баре в кровавую мясорубку, а потому реакция на инцидент захвативших систему Серпея мелеефатов была вполне ожидаемой. Серьёзного разговора с оккупационными властями было не избежать, но я всё же надеялся отстоять свою достаточно сильную позицию. Убит мой воспитанник, мои ребята находились в серьёзном меньшинстве и лишь защищались, это можно видеть в записях видеокамер, да и многочисленные свидетели тоже имеются. Совсем уж без последствий едва ли удастся вывернуться, но каких-то запредельно серьёзных санкций от мелеефатов я всё же не ждал.
        Я вызвал по рации Переводчицу герд Айни Ури-Миайуу к стоянке флайеров у «Голубого Сияния», остальных же членов команды отправил на фрегат. Разве что успел передать свёрток с отростком Историка клоопов нашему корабельному Медику, велев посадить в питательную среду под хорошим освещением. Ну и связался со своей компаньонкой и попросил герд Улине Тар извиниться за меня перед послом сианов, которого я неосторожно толкнул, и при необходимости выплатить компенсацию за нанесённую обиду. Да, ещё один мой «косяк», который нужно было исправить до того, как он перерастёт во что-то серьёзное.
        Большой десантный катер «Ришшш-10», в котором могло разместиться до полусотни Штурмовиков-мелеефатов в тяжёлых доспехах, был предоставлен лишь мне и миелонской Переводчице. Сопровождающие не полетели, пилотов на нём не было, аппарат двигался полностью автоматически. Я не стал сидеть сложа руки и прошёлся по катеру. Интересная машина, обтекаемой формы, способная садиться на планеты с плотной атмосферой и взлетать с них. С мощными энергетическими щитами в передней полусфере и даже несущая средства противоракетной обороны. С целым арсеналом стрелкового оружия и ящиками амуниции в нишах по обоим бортам, в том числе миниатюрным дроном-разведчиком и двумя роботами для разминирования. В грузовом отсеке сзади в сложенном состоянии находилась установка развёртывания мобильного щита, который должен был прикрывать зону высадки десанта. Эх, сюда бы Конструкторов Земли, они бы наверняка подчерпнули новые идеи для создаваемой ими техники.
        Навык Сканирование повышен до восемьдесят четвёртого уровня!
        К сожалению, пришлось ограничиться лишь навыком, без использования Сканера Изыскателя для получения подробной схемы летательного аппарата. Мелеефаты наверняка не одобрили бы такой технологический шпионаж, да и оказаться в космосе на обесточенном катере с отключившимися системами тоже стало бы не самым лучшим исходом полёта.
        Миелонка молча ходила за мной хвостиком, изо всех сил изображая безразличие к происходящему, хотя от меня не укрылся хищный блеск в глазах рыжей Переводчицы - наверняка мало кому из её сородичей удавалось вот так близко ознакомиться с современной военной техникой конкурирующей космической расы. Я давно знал, что герд Айни Ури-Миайуу тесно связана с миелонской разведкой, хотя и не является её кадровым сотрудником. Ценный информатор, входящий в ближний круг Свободного Капитана кунг Комара, присутствующий на переговорах с влиятельными игроками других рас и участвующий во всех затеваемых этим человеком авантюрах. К тому же имеющий каналы быстрой передачи информации кунг Кисси Мяу и пользующийся особой благосклонностью Великой.
        Я не видел в работе герд Айни на родное государство ничего зазорного. Обычное поведение патриотически настроенного гражданина, я и сам регулярно снабжал Землю новыми технологиями и информацией о происходящем в далёком космосе. К тому же я сотни раз считывал мысли Переводчицы и знал, насколько щепетильно относится она к моим личным интересам. Герд Айни никогда не стала бы передавать информацию, способную навредить её капитану. А ещё за эту деятельность моей хвостатой спутнице в реальном мире спецслужбами Союза Миелонских Прайдов была обещана личная безопасность, в том числе от всевозможных преступных группировок, космических пиратов и религиозных фанатиков, так и не забывших историю с убийством воплощения Великой первой самки Проповедницы лэнг Амиру У-Маяу.
        В общем, я смотрел на эту деятельность Переводчицы сквозь пальцы. Но когда увидел, что моя хвостатая подруга украдкой начала фотографировать десантный катер мелеефатов изнутри, я всё же остановил герд Айни и с помощью навыка Управление Механизмами отключил её камеру. Ментально напомнил спутнице, что мы нейтральная сторона, а эти кадры совершенно не стоят того, что мелеефаты могут обвинить нас в шпионаже и снова объявить врагами своры.
        - Прости, капитан, я забылась. Могла навредить тебе. Больше такого не повторится.
        Окончание полёта мы почувствовали по изменению тональности двигателей ещё до того, как магнитный манипулятор подхватил катер и затащил в ангар линкора. Двери бесшумно отъехали в сторону, и мы с герд Айни вышли в ярко освещённом огромном помещении, в котором уже стояло десятка три таких же десантных катеров «Ришшш-10».
        Нас встречали. Большая группа восьминогих бойцов окружила прибывший катер и замерла неподвижно, не доставая оружия. Вперёд двинулся руководитель группы - крупный мелеефат светло-серой масти.
        ГЕРД РУАЗЗЗ 1024-ЫЙ. МЕЛЕЕФАТ. ГНЕЗДО РЕНЕГАТОВ «КИКО-78». ПСИОНИК 142-ГО УРОВНЯ
        Гнездо ренегатов? Среди других окруживших катер бойцов я увидел ещё нескольких ренегатов из разных гнёзд. Насколько я знал, ренегаты отказывались участвовать в бесчисленных войнах своры мелеефатов за расширение территории и покорение иных рас. Но, по-видимому, принимали активное участие в войне с гэкхо, которая для мелеефатов была оборонительной.
        -????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????Псионик долго смотрел на меня россыпью чёрных глаз. Я внутренне напрягся, ожидая попытки считывания мыслей или иной псионической атаки, но мой навык Ментальная Защита молчал, как молчало и Ощущение Опасности. Возможно, наш встречающий запросил и получал от вышестоящего начальства распоряжения относительно нас. Наконец Псионик повернул голову к моей спутнице и застрекотал, герд Айни тут же перевела:
        - Герд Руаззз 1024-ый приветствует уважаемого кунга Комара на главном корабле Семнадцатой Флотилии и просит пройти за ним в зал дальней связи. Человека уже ждут.
        О как… Похоже, вызов на линкор своры вовсе не был связан с дракой в баре «Голубое Сияние». Просто кто-то из важных шишек своры мелеефатов пожелал побеседовать со мной. Что ж, похоже я очень скоро узнаю, почему с меня сняли статус врага, и зачем я понадобился своре.
        Бойцы расступились, и наш собеседник поспешил в ближайший коридор. Быстрым шагом я направился за шустро перебирающим конечности восьминогим Псиоником, стараясь сохранять достоинство и не бежать. А вот миелонке так и вовсе пришлось перейти на бег. К чему такая спешка?
        Наш проводник резко остановился и указал лапой на дверь.
        - Зал дальней связи. Поспешите. Важный собеседник не любит ждать и долготерпением не отличается.
        Дверь отъехала, открывая доступ в круглое помещение с зеркальными стенами. Мы с Айни прошли внутрь. Любопытно, никогда ранее мне не доводилось общаться по дальней связи в зеркальном зале в паре с кем-то, всегда в комнате я находился один. Точнее, из «Зала связи с Пирамидой» мобильной лаборатории реликтов я как-то вёл общение с реальным миром в компании членов команды, но там были несколько другие условия. Сейчас же отражение было весьма причудливым, я видел себя и миелонку одновременно со всех сторон, продублированных бесконечно много раз. Кстати, присутствие миелонки могло стать проблемой в случае общения с сильным псиоником. Мои-то мысли были неплохо защищены, а вот за сохранность сведений из головы своей спутницы я переживал. Лично я читал мысли рыжей Переводчицы с лёгкостью, словно открытую книгу. Наверное, сильный Псионик с хорошим Интеллектом мог проделывать это с такой же лёгкостью.
        Свет в комнате погас, и перед нами возникло светящееся голографическое изображение крупного мелеефата в чёрной матовой броне. Интересно, интересно… на нашем собеседнике был надет доспех Слышащего реликтов, переделанный для ношения представителем расы мелеефатов. А ещё моя спутница почему-то мгновенно рухнула ниц, опустившись на колени и низко склонив голову. Странно было видеть гордую миелонку в такой унизительной позе. Что происходит? Я не стал повторять её раболепный жест, но всё же опустился на одно колено и поклонился похоже важному представителю своры мелеефатов.
        - Ты знаешь, кто я? - не поднимая головы, перевела мне миелонка стрекотание мелеефата.
        Мне пришлось считать подсказку из мыслей спутницы.
        - Бессмертный кронг Лаа Уш-Вайззз, лидер своры мелеефатов, командующий самым сильным флотом галактики и возможно самое могущественное существо во Вселенной.
        Я изо всех сил постарался скрыть нахлынувшие эмоции. Вот это да! Нет, я ожидал, что поговорить со мной захотел кто-то важный в иерархии своры, но чтобы сам лидер мелеефатов?! А между тем собеседник выслушал переведённый герд Айни ответ и прострекотал.
        - Крупного, но не самого сильного флота. Королевский флот триллов не уступает моему в боевой мощи. Флот далёких эльвинов также силён. И есть ещё как минимум два других флота, соизмеримых моему по силе. Я говорю про «композит» и флот людей. Именно об этом я и хотел поговорить с тобой, человек.
        Кто такие эльвины, я понятия не имел. Триллы понятно, «композит» тоже. Но вот то, что у людей где-то есть могучий космический флот, стало для меня большим открытием.
        - Для начала я хотел бы поговорить про возникший словно ниоткуда «композит», разрушивший мою столицу и распространяющийся по моим территориям быстрее скорости света. Мне известно, что вторжение было спровоцировано тобой. Полагаю также, что ты многое знаешь про этих захватчиков. Какими силами располагает враг из другой галактики? Кто заказчик вторжения? Ответь честно, человек, и тебя мой гнев не заденет. Обещаю!
        Навык Ощущение Опасности повышен до сто сорок пятого уровня!
        Я чувствовал, что кронг своры мелеефатов с удовольствием уничтожил бы меня, но что-то его сдерживало. Зачем-то я был ему нужен. Или моё уничтожение привело бы к политическим последствиям, которых лидер своры хотел бы избежать. Но промолчать тут не получилось бы. Пришлось отвечать, осторожно подбирая слова.
        - Вторжение «композита» произошло с ведома сюзеренов моего народа, лидер гэкхо кронг Давэеш-Пир полностью одобрил этот ход.
        - Значит, всё же гэкхо… - кронг Лаа аж зашипел от переполняющей его ярости. - Мои советники рассматривали этот вариант, хотя обычно гэкхо действуют более прямолинейно.
        Я не стал уточнять, что последовательность событий была несколько иной, и что информировал лидера сюзеренов я уже постфактум. Прекрасно понимал, что признаться в этом - значит подписать себе смертный приговор. И поспешил продолжить.
        - Из мыслей пойманного живьём пилота перехватчика «Деро» я считал, что «композит ваэ-гукко» очень давно, более двухсот тонгов, готовился к этой «Последней Войне». Что они ждали повода покончить «с древним врагом», и что к вторжению в нашу галактику подготовлены двенадцать тысяч флотилий, в сумме более полумиллиона звездолётов.
        - Полмиллиона??? - лидер своры был шокирован и не скрывал этого. По-видимому, его источники сообщали о куда меньших силах противника.
        Собеседник надолго замолчал, переваривая новую информацию. Затем проговорил, не скрывая раздражения.
        - Глупые гэкхо! Неужели они не понимали, с какой силой играют? Моему флоту, как бы он ни спешил к месту событий, потребуется ещё двадцать восемь стандартных суток. К тому времени, учитывая мощь «композита» и скорость их распространения, падут сотни обитаемых звёздных систем. В зоне поражения окажется Урми - историческая столица Союза Миелонских Прайдов, и Шихарса - прародина самих гэкхо. Неужели гэкхо надеются совладать с той силой, которую сами выпустили?!
        Навык Ощущение Опасности повышен до сто сорок шестого уровня!
        Навык Космолингвистика повышен до сто тринадцатого уровня!
        Меня аж трясло, сердце тревожно колотилось в груди, как будто от предвидения смертельной опасности. Кажется, могущественный собеседник с трудом сдерживался, чтобы не сорвать своей гнев на первом подвернувшемся ему под лапы, тем более виновнике всех описанных им тревожных событий. Моё состояние не прошло незамеченным для кронга.
        - Чувствую твой страх, человек. Не бойся. Ты дал честный ответ, и я обещал пощадить тебя. Я всегда держу своё слово. К тому же твоя безопасность гарантирована кунг Кисси Мяу, а война с Союзом Миелонских Прайдов в мои планы в настоящее время не входит.
        Всё забавнее и забавнее… Кунг Кисси Мяу гарантировала мою безопасность? Интересно, а когда именно? И почему мне об этом никто раньше не сказал? А между тем кронг Лаа продолжил:
        - Свора мелеефатов сильна и способна справиться с «композитом». Но большая космическая политика - это не игра один на один, всегда нужно учитывать других игроков. Триллы подозрительно активизировались и объявили всеобщую мобилизацию, хотя их территориям «композит» пока что не угрожает. Миелонцы воодушевились после недавнего успеха и не прочь урвать новые куски в ожидаемом хаосе. Но больше всего меня смущает нерешённый конфликт с расой людей. У далёкой «Империи», как они себя называют, оказался на удивление сильный флот, а война на два фронта, не считая десятка мелких конфликтов, вовсе не та ситуация, в которой свора мелеефатов хотела бы находиться. И потому для тебя, человека по расе, у меня имеется особое поручение. Передай своим сородичам моё предложение мира. Сумеешь остановить войну, можешь рассчитывать на щедрую награду и мою благосклонность. А если Император Георг Первый согласится поддержать мой флот в войне против захватчиков из другой галактики, я официально гарантирую, что свора мелеефатов вычеркнет твою родную планету Земля из своих целей. Так что скажешь, человек? Возьмёшься ты за это
задание?
        Вот это да! Главный враг, которого больше всего стоило опасаться моей родной планете, предлагает вариант избежать конфронтации. Миллиарды людей смогут сохранить свои жизни. Такими историческими шансами не разбрасываются. Я не колеблясь тут же дал своё согласие.
        Авторитет повышен до 116!
        - Вот и отлично! Все подробности узнаешь у моих советников. Удачи тебе, человек, она тебе обязательно понадобится. Аудиенция закончена.
        Голографическое изображение исчезло, в зале включился свет. И я вдруг понял, что стою весь мокрый от пота, а руки у меня трясутся. Да, напряжение во время этой недолгой беседы было колоссальным. Наверное, так чувствовал себя Д’Артаньян после шахматной партии с кардиналом Ришелье. Вот только в отличие от знаменитого мушкетёра я всё же принял предложение сыграть за другую сторону. Хорошо это или плохо, сказать сейчас было трудно. Бойцы Армии Земли, сражающиеся сейчас против мелеефатов, наверняка не одобрят такой мой выбор.
        Но время покажет.
        Глава одиннадцатая. С едой не разговаривают
        - Айни, об этой аудиенции не рассказывать никому! Даже моей компаньонке герд Улине Тар незачем пока что это знать. Официальная версия - мелеефаты вызвали нас на ковёр, чтобы хорошенько пропесочить за драку в баре.
        Рыжая миелонка понятливо кивнула, но потом вдруг встрепенулась и с тревогой посмотрела на меня.
        - Мой капитан, но как же сведения об угрозе звёздным системам гэкхо и миелонцев? Звёздный Город вскоре будет атакован «композитом». Разумно ли скрывать от моего народа сведения об этой угрозе?
        - Мне показалось, что кронг Лаа Уш-Вайззз намеренно нагнетал панику и специально произнёс фразу про угрозу столицам гэкхо и миелонцев, чтобы через нас заручиться поддержкой этих рас в войне с композитом. Не мог столь опытный и мудрый политик упустить такой удобный шанс переключить внимание двух великих космических рас на противника своры мелеефатов. Впрочем… - я припомнил слова моего Первого Советника Мага-Прорицателя герд Мак-Пеу Ун-Роя о том, что вероятность войны миелонцев с гэкхо растёт, а вместе с этим ухудшается и ситуация для моей родной планеты Земля. - Да, согласен. Нужно сообщить об этой угрозе кунг Кисси Мяу. Командующая Четвёртым Флотом лучше нас ориентируется в военной обстановке и при необходимости примет меры, чтобы Союз Миелонских Прайдов не был застигнут врасплох. Заодно передашь Великой пароль для вскрытия отправленного ей архива.
        Я считал в мыслях хвостатой девушки одобрение моих действий. Даже не просто «одобрение», а ПОЛНОЕ ОДОБРЕНИЕ, переходящее в безграничное обожание. Верность капитану была абсолютной. Миелонская красавица готова была выполнить любой мой приказ и даже умереть за меня, причём в буквальном смысле, и не только в игровом мире. Признаться, мне даже стало несколько неловко. Я вовсе не был святым и не заслуживал такого слепого обожания своей помощницы.
        Вместе с Переводчицей я вышел из зала дальней связи в поисках тех самых «советников», про которых говорил кронг Лаа, и которые должны были сообщить все детали предстоящей дипломатической миссии. Собственно, искать их даже не пришлось. Уже знакомый мне мелеефатский Псионик и бритая наголо высокорослая человеческая девушка в чёрной униформе с эмблемой Семнадцатой Флотилии уже поджидали меня неподалёку в коридоре. Человек на линкоре своры мелеефатов? Конечно, я заинтересовался и считал информацию о ней.
        ГЕРД РУАНА ЛОКИ. ЧЕЛОВЕК. СИНДИКАТ АР (ВТОРОЙ НАБОР). ПСИХОЛОГ 162-ГО УРОВНЯ
        А ещё по выходу из экранированного от внешнего мира помещения я получил сразу три сообщения от моей компаньонки герд Улине Тар:
        #1. Капитан, конфликт с послом сианов улажен. На условиях, что кунг Комар в ближайшее время посетит родной мир сианов с официальным визитом для налаживания связей.
        Авторитет повышен до 117!
        Известность повышена до 116.
        #2. Тини возродился возле фрегата. Получил от герд Тыо-Пана взыскание за проявленную беспечность и отправлен на усиленные тренировки.
        #3. Приходил капитан большого контейнеровоза «Удур Вайе», человек по расе, из Синдиката Гильвары. Пытался качать права, грубил, требовал компенсации за нападение на его экипаж. Грозил судом и бравировал своими связями с новыми властями Серпеи. Несущий Смерть и Эдуард Бойко спустили этого нахала кувырком с трапа.
        Последнее сообщение было тревожным. Не то, чтобы я опасался агрессивных действий со стороны потерявшего всякие берега мирного грузоперевозчика, но портить и без того не самые простые отношения с новым правителем Серпеи королём Пееру-Ы Одиннадцатым не хотелось. И, раз уж мой воспитанник возродился и снова находился с экипажем, я передал приказ на фрегат «Паладин Тамара» покинуть станцию и ждать меня в ближайшем космосе. После чего направился к двум поджидающим меня советникам.
        Коротким кивком поприветствовал девушку-психолога, и она тут же протянула мне кристалл-накопитель. При этом девушка словно прилипла взглядом к моему лицу. Опять мои синие светящиеся глаза? Я знал, что они могут смущать и даже пугать людей, увидевших меня впервые. Впрочем, заминка длилась недолго, после чего Психолог словно очнулась от наваждения, собравшись с мыслями и начав свою речь. Говорила герд Руана на языке своры, причём бегло, так что мне потребовался перевод.
        - Кунг Комар, информация о контактах с «Империей» подготовлена, - перевела мне герд Айни быстрое щёлканье языком и стрекотание человеческой девушки. - Хронология встреч, исследованная разведкой звёздная карта территории «Империи», схема маяков, видеозаписи боёв и краткие сводки, работа отдела переводчиков по расшифровке перехваченных сообщений. Для более подробной беседы прошу пройти за нами в комнату переговоров.
        Оба советника развернулись и направились по коридору. Прежде чем убрать кристалл в инвентарь, я всё же просканировал подозрительный предмет. Нет, всё чисто. Действительно просто информационный кристалл, без «жучков», взрывчатки и прочих неприятных неожиданностей.
        - Схема маяков? - переспросил я, услышав незнакомый термин.
        - Да, кунг, - не оборачиваясь, на ходу ответила герд Руана. - Звездолёты «Империи» используют для быстрого перемещения установленные в точках слабины пространства стационарные маяки. Это позволяет существенно увеличить дальность гиперпространственных прыжков и в десятки раз сократить время переходов между звёздными системами. Маяки также экономят энергию, необходимую для активации гиперпространственного туннеля. Весьма полезная технология, уже изученная учёными своры. По приказу непревзойдённого кронг Лаа Уш-Вайззза полтора тонга назад было начато строительство двух цепочек маяков на территориях своры, предназначенных только для военных кораблей. Это позволило существенно сократить время перелётов флотов своры. Так, путь от центральных систем до Скопления Айсар занимает уже не полтора тонга, как раньше, а в тридцать раз меньшее время. Но с вторжением «композита» большая часть маяков была отключена, чтобы ими не смог воспользоваться враг.
        Наши проводники остановились у одной из дверей, и Психолог своей карточкой разблокировала замок. Жестом пригласила меня с Айни заходить, и сама также прошла внутрь небольшой комнатки с тремя удобными мягкими креслами, мелеефат же остался снаружи. Едва двери закрылись, молодая женщина добавила яркости лампам на потолке, заняла дальнее кресло и развернула его так, чтобы видеть одновременно меня и миелонку.
        - Кунг Комар, я уполномочена ответить на любые вопросы, касающиеся дипломатической миссии. Я дважды была в Скоплении Айсар. Во время второго и третьего соприкосновения мне было поручено наладить контакт с представителями Империи. К сожалению, сделать это не удалось. Тем не менее, я готова рассказать обо всём, что видела своими глазами, и что мне удалось узнать.
        Говорила она по-прежнему на языке мелеефатов, и именно это спровоцировало мой первый вопрос.
        - Мне достаточно легко удаётся учить языки других рас. Я свободно владею языками гэкхо и миелонцев, могу вести разговор с реликтами, немного понимаю язык триллов и даже способен произнести несколько фраз на их языке. Но вот подражать высокочастотным звукам мелеефатов не могу. Признаться, я даже думал, что человеку это не под силу. Как у тебя это получается?
        - Хирургическая операция на голосовых связках, - указала Руана на едва заметный тонкий белый шрам на своём горле. - Ещё в младенчестве делается каждому ребёнку в нашей колонии, чтобы он смог овладеть принятым в своре языком. Язык мелеефатов - единственный допустимый в Синдикате Ар, использование других языков строго запрещено.
        Понятно… Идти на такие манипуляции со своими голосовыми связками я не был готов. Что ж, придётся и дальше во всех беседах с представителями своры использовать Переводчицу. Я попросил герд Руану вкратце, не вдаваясь в детали, рассказать о первых трёх «соприкосновениях», как она сама выразилась, с человеческой Империей. Скорее всего, вся эта информация имелась на выданном мне кристалле-накопителе, так что я собирался в свободное время изучить её. Но сейчас меня интересовала краткая выжимка.
        Психолог с готовностью принялась отвечать.
        - Первый контакт. Примерно три тонга назад. Двести одиннадцатая разведывательная флотилия обнаружила необычную аномалию. Гиперпространственный маяк, как потом выяснилось. Корабли пришли в систему Скопление Айсар. Маяк изучили, но кроме самого маяка там ничего интересного не нашли, зато из системы были видны сразу три других маяка. Флотилия пошла дальше и встретилась с крупным флотом звездолётов неизвестной расы. Около трёхсот кораблей противника во главе с огромным флагманом. Вот он.
        Герд Руана активировал наладонник, и на возникшем посреди комнаты трёхмерном голографическом экране появились кадры, снятые похоже с очень далёкого расстояния. Корабли малых классов едва угадывались, лишь медленно перемещающиеся тёмные точки. Зато впечатлял тёмный гигант - огромный корабль в виде плоского диска или скорее шайбы. Понять без масштаба его линейные размеры было невозможно, но звездолёт был огромным, вне всякого сомнения.
        - Корабли своры сразу же попали под сильное псионическое воздействие. Оно вызывало состояние паники и ощущение безнадёжности, справиться с которым смогли лишь немногие капитаны. Одновременно с этим вражеский флот атаковал, с лёгкостью уничтожив беспомощные корабли разведывательной флотилии. Ушли очень немногие, в основном фрегаты-невидимки. На этом первый контакт закончился, и свора мелеефатов стала готовиться к встрече с обнаруженным космическим соседом.
        Психолог отключила картинку, закинула ногу за ногу и продолжила свой рассказ.
        - Ко второму соприкосновению готовились серьёзно. Три тысячи кораблей, среди них полторы сотни крейсеров и сразу пять линкоров. Предполагалось, что этой силы хватит для подавления любого сопротивления и покорения новой расы. Я попала на один из малых кораблей отправившегося на войну флота. Мне отводилась роль общения с пленными, это было моим первым серьёзным заданием. Командование изучило материалы первой экспедиции, и потому все экипажи проходили усиленную подготовку по сопротивлению ментальным атакам. Нас упорно тренировали сопротивляться внушениям, уметь отличать галлюцинации и наведённые образы от реальности, заставляли горстями жрать таблетки. Сколько времени прошло, а до сих пор помню тот мерзкий вкус во рту…
        Скорее всего, герд Руана говорила о тех пилюлях, что в моём присутствии глотали бойцы своры. Я попросил Психолога сделать паузу в повествовании и подробнее рассказать о тех таблетках.
        - Да вот они, - протянула мне девушка блистер с голубыми пилюлями. - Входят в стандартный армейский набор бойцов своры мелеефатов. Дают базовое сопротивление псионике и на треть повышают навык Ментальная Сила, у кого он имеется. Но таблетки не пригодились. Никакого ментального воздействия не было. Сразу после выхода у варп-маяка Скопления Айсар наш флот был атакован стелс-бомберами противника. Ядерные и гравитационные бомбы легли очень точно. Мы даже не успели ничего понять, как потеряли две трети кораблей в первые мгновения боя. Мой фрегат также был уничтожен в числе сотен других, в спасательной капсуле успели укрыться лишь двое. Мне очень повезло, что капсулу успели подобрать до появления основных сил противника, потому как потом стало уже не до спасения выживших. Но я уцелела в первой фазе боя и видела дальнейшие события своими собственными глазами. Мои наблюдения легли в основу отчёта о событиях в системе Скопление Айсар, который переслали командующему Первым Флотом непревзойдённому кронгу Лаа. Так я была отмечена лидером своры мелеефатов как ценный сотрудник, и мне было дано разрешение
заводить детей.
        Навык Космолингвистика повышен до сто четырнадцатого уровня!
        Конечно, мне резанула слух фраза о том, что людям Синдиката Ар нужно согласовывать деторождение с хозяевами-мелеефатами. Но я не стал прерывать рассказчицу и продолжил внимательно слушать.
        - Прибывших звездолётов «Империи» было не так уж много, порядка трёхсот. Тяжёлых по классу среди них не было, лишь лёгкие крейсера, фрегаты и перехватчики. Но эти звездолёты сильно отличались от тех, что были замечены при первом контакте. То, что происходило дальше, трудно назвать боем. Противник активно перемещался и с лёгкостью умелого мясника разделывал наш флот, уничтожая все отбившиеся от основной группы корабли. Попытки же встать в плотную группу приводили к новым ударам стелс-бомберов по ядру флота. Все попытки связаться с кораблями «Империи» и провести переговоры оказались безрезультатными. Всё было кончено в четверть умми. Не ушёл никто. Мой новый корабль также был уничтожен, возродилась я уже далеко от места событий…
        Говорила герд Руана очень эмоционально. Активно жестикулировала, тяжело вздыхала, умело играла голосом и мимикой, делала паузы строго отмеренной длины в нужных местах повествования. Это заставляло слушателей сопереживать рассказчику. Я невольно залюбовался умелой работой мастера риторики, да и сам рассказ меня затянул. К тому же и сама девушка была очень даже ничего… Не думал, что мне могут понравиться лысые женщины, но Руана Локи была похоже исключением.
        Навык Ментальная Сила повышен до сто тридцать первого уровня!
        Встрепенувшись словно от наваждения, я внутренне насторожился и ощетинился как ёж. И даже проверил, не задействована ли тут псионика. Нет, магического воздействия со стороны герд Руаны не было. Просто умелая игра голосом, профессионально поставленный свет, выгодно подчёркивающий красивые черты лица, и выверенные движения охотящейся умелой хищницы. Но не только это. Я едва сдержал улыбку, когда посмотрел на показания встроенного в древний доспех газового анализатора. Вот оно что! Следы вызывающего расслабленное состояние наркотического газа, такой применяют миелонцы в своих казино, чтобы посетители были более раскрепощёнными. А ещё феромоны. Психолог хорошо подготовилась к этой встрече и очень старалась мне понравиться. Зачем-то я был ей нужен. Интересно, зачем?
        Но вот попытка прикоснуться к мыслям девушки тут же вызвала её ответную реакцию.
        - Не нужно этого делать, кунг Комар! Я хорошо защищена от ментального воздействия, к тому же сейчас под таблетками. Да и зачем читать мои мысли? Я и так честно отвечу на любой ваш вопрос.
        - На любой? Хорошо, тогда ответь, зачем всё это, - сделал я рукой широкий жест, указывая на комнату. - Наркотики в воздухе, другие химические препараты.
        После этих слов моя Переводчица герд Айни тут же надела шлем и включила фильтрацию воздуха. Я пока не повторял действий миелонки, хотя тоже готов был в любой момент защититься от внешнего воздействия и чар собеседницы, опустив зеркальный лицевой щиток шлема скафандра.
        - Это? - если герд Руана и смутилась, то внешне это никак не проявилось. - Мне было приказано лично присутствовать при переговорах с «Империей», а сделать это возможно, лишь попав к вам в экипаж. Что очень трудно осуществить без подобных маленьких хитростей, поскольку Свободный Капитан кунг Комар, при всей своей нейтральности, не берёт в команду представителей своры мелеефатов. Что весьма странно, поскольку с него снят статус врага своры и дана полная свобода действий.
        - А зачем ты мне нужна на фрегате? Экипаж полностью укомплектован, в текущем составе нет внутренних конфликтов, и команда подчиняется капитану, а не внешним кураторам. Твоё появление нарушит гармонию. Да и зачем мне сторонний наблюдатель, ведущий свою собственную игру и раскрывающий наши секреты наружу? К тому же языком общения на фрегате принят язык гэкхо, а ты им не владеешь.
        - Это не совсем так, кунг Комар. Я понимаю язык гэкхо, хотя и не общаюсь на нём. Но это не главное моё достоинство, конечно. Я опытный Психолог и могу подобрать ключи для общения с любым игроком, независимо от его расы. Конфликтов из-за меня не будет. А ещё я - ваш пропуск в любые звёздные системы и на любые объекты своры мелеефатов. Люди колонии Синдикат Ар заслужили доверие своры и почти приравнены в правах с мелеефатами, к тому же я - доверенное лицо блистательного кронга Лаа. Вам будет доступен ремонт и модернизация корабля на военных объектах, док на кораблях-матках и даже быстрое перемещение через маяки своры мелеефатов. Открыт доступ к рынку самого современного оборудования и базе военных контрактов. А также содействие местных властей в тысячах звёздных систем нашей галактики. Будь я в вашем экипаже, кунг Комар, в ресторане системы Серпея никто бы даже не посмел смотреть косо на членов вашей команды.
        Говорила герд Руана складно. Хотя маяки своры интересовали меня мало, как и помощь в разрешении конфликтов с властями. Самое современное оборудование? Интересно, конечно, вот только и стоимость новинок, полагаю, была заоблачной. Не с моими нынешними финансами. Но было в словах Психолога совсем другое, что действительно меня заинтересовало. Доступ на закрытые объекты своры. Похоже, я нашёл тот ключик, который открывал для меня космическую тюрьму с «воплощением абсолютного зла». Как только Руана упомянула эту возможность, я для себя сразу же решил судьбу девушки. Вот только, боюсь, мои планы бы ей не понравились.
        - Я подумаю, - не стал торопиться с ответом. - Сперва жду продолжение рассказа. Из каких фактов был сделан вывод, что в далёкой системе Скопление Айсар свора сражалась именно с людьми?
        Похоже, собеседница ожидала большего в ответ на расписанные преимущества её включения в экипаж. Герд Руана с трудом сохранила улыбку и не дала выражению досады проявиться на лице. Но Психолог всё же справилась с эмоциями и продолжила рассказ.
        - После боя противник подобрал в космосе спасательные капсулы. Согласно инструкциям, при угрозе попадания в плен бойцы своры убивали себя, чтобы возродиться в безопасном месте. Но некоторые, держа наготове яд, всё же не спешили умирать и пытались узнать побольше о враге. Как правило, спасательные капсулы вскрывали крупные шестиногие существа. Сильные, быстрые, покрытые крепкой природной бронёй, как и сами мелеефаты. С двумя огромными фасеточными глазами по бокам головы. С длинными и острыми передними конечностями, которые эти твари немедленно пускали в ход при малейшей попытке сопротивления. Но псионики своры всё же считали в мыслях шестиногих существ, что те лишь послушные пешки своих командиров - людей по расе. Были даже считаны некоторые имена капитанов и командиров. В том числе имя той человеческой женщины, что командовала флотом Империи в битве. Адмирал Николь тон Савойя. «Герой войны с чужими», «преподаватель тактики генерального штаба», «злющая сука», «лучшая гончая Императора», «любимица Георга Первого» и другие хвалебные эпитеты.
        Злющая сука? - встрепенулся я. Едва ли такую характеристику можно было назвать лестной для женщины-командира. А ещё меня заинтересовала этимология этого слова. Ведь сука - это самка собаки. Да и слово «гончая» тоже обычно применяется к собакам. Откуда мелеефатам известны животные Земли? Хотя… у Мастера Зверей Валери с далёкой карантинной планеты с собой была зверюга, весьма схожая с пантерой. Возможно, и собаки тоже существовали где-то ещё во Вселенной.
        Хотя существовали более важные сейчас вопросы. Я выбросил из головы всякую чушь про космических собак и попросил рассказать о третьем «соприкосновении».
        - Третье соприкосновение… - с готовностью принялась рассказывать герд Руана Локи. - Случившееся в системе Скопление Айсар во время второго соприкосновения было засекречено, поскольку такой разгром мог повредить авторитету своры на политической арене. Но разбор командованием своры мелеефатов проводился самый серьёзный, и выводы были сделаны. Для расправы с обнаглевшим соседом была направлена почти треть Первого Флота, восемь тысяч звездолётов. К сожалению, система маяков ещё не была построена, так что кронг Лаа с ядром Первого Флота не смог участвовать в операции, но и без лучшего Стратега своры мелеефатов опытных адмиралов хватало. Тут уж ни о какой недооценке врага не было и речи. На этот раз прошла глубокая разведка территорий Империи, и были бесконечные тренировки. Флот в полной боеготовности прибыл в Скопление Айсар и… простоял там одиннадцать дней, не решаясь двигаться дальше. Разведка постоянно сообщала о перемещениях кораблей противника, были замечены сразу три флота, так что появления врага ждали и готовили ему сюрпризы, размещая тысячи космических мин на всех возможных направлениях атаки.
Но…
        Психолог грустно покачала головой, и я сразу понял, что третье «соприкосновение» также закончилось для своры печально.
        - Прямо в центре системы открылся новый маяк, и на него вышел флот «Империи» из семи сотен кораблей. Опять лишь лёгкий состав из быстрых звездолётов, догнать которые было непростой задачей. Началась долгая карусель. Короткие стычки, в которых наш флот терял несколько кораблей, и снова разрыв дистанции. И так много-много раз. С противником пытались связаться и поговорить, предлагали им сдаться и обещали сохранить жизни. И один раз ответ даже был получен. Вот это сообщение.
        Психолог снова активировала коммуникатор, вызывая голографическую картинку. Крупное существо, напоминающее богомола, прочирикало краткую трель. Сидящая рядом со мной герд Айни удивлённо проговорила:
        - Это язык мелеефатов, пусть и с сильным необычным акцентом. В сообщении говорится «С едой не разговаривают. Её едят».
        - Да, такой ответ поставил наших адмиралов в тупик. Они-то предполагали, что доминируют на поле боя и вот-вот раздавят юркого противника, но враг похоже даже не воспринимал флот своры всерьёз, играя в догонялки и понемногу сокращая численность наших кораблей.
        Стоп! Я попросил снова отмотать изображение и прокрутить с самого начала, а потом поставить на паузу. Я видел уже таких существ! В том странном «пророческом» сне, которым поделилась со мной герд Соя-Тан, таких «богомолов» стояло много по периметру большого зала. Так это телохранители Императора!
        - Что-то не так? - заинтересовалась герд Руана Локи, но я отрицательно помотал головой и попросил продолжить рассказ.
        - В какой-то момент показалось, что противник ошибся и подставился, наш флот всеми лапами вцепился в добычу, но… это была западня. Сперва прошла атака стелс-бомберов, и мы потеряли множество малых кораблей. А затем прямо из ниоткуда на поле боя пришёл НАСТОЯЩИЙ ФЛОТ ИМПЕРИИ, а не та приманка, которая развлекала нас и тянула время. Что удивительно, разведка этот флот полностью прошляпила, все последние дни наблюдая за отвлекающими внимание малыми флотилиями и не заметив основной армады. Врагов пришло очень много, порядка двадцати тысяч звездолётов. И это был именно что ТЯЖЁЛЫЙ ФЛОТ. Два колоссальных размеров чёрных корабля-матки, огромный разрушитель, четыре десятка кэриеров, три сотни линкоров и до двух тысяч крейсеров. Противник выпустил более миллиона боевых дронов, зафиксировал все наши тяжёлые корабли стазисными сетками и заблокировав гиперпространственные двигатели, вывел из строя системы прицеливания средствами РЭБ, и началось избиение… Восемь тысяч звездолётов своры были уничтожены словно мишени в тире, враг в ходе сражения потерял лишь тридцать четыре корабля малых классов. По приказу
кронга Лаа все старшие командиры, руководившие третьим «соприкосновением», были казнены за некомпетентность, а направление экспансии в сторону «Империи» было объявлено запретным для своры мелеефатов…
        Бритоголовая девушка помолчала, а потом закончила рассказ.
        - Свора мелеефатов обладает поистине безграничным промышленным потенциалом, и все понесённые потери были вскоре восстановлены. Первый Флот был даже усилен и полностью модернизирован. Но четвёртого «соприкосновения» не последовало. Хотя непревзойдённый Стратег кронг Лаа Уш-Вайззз и повёл сам лично Первый Флот в полном составе в сторону маяка Скопление Айсар, а устоять против такой силы не способен никто в галактике, но случившиеся политические события изменили планы мудрого руководителя своры. К тому же разведка донесла, что внезапной атаки не получится - основной флот Империи находился в полной готовности и ждал вторжения, а фрегаты людей замечены были даже в граничных системах своры. И потому бесподобный не допускающий ошибок кронг Лаа принял решение поберечь силы и заключить мир с Георгом Первым.
        Понятно… Мне и самому стало интересно взглянуть на силу, заставившую свору мелеефатов поджать хвост и отступить. Такой могучий союзник Земле бы очень пригодился. Я задумчиво посмотрел на ждущую моего ответа девушку-психолога, ещё раз всё мысленно взвесил и огласил решение.
        - У меня будет два условия. Первое и обязательное: о моей беседе с лидером своры мелеефатов не должен знать никто из членов экипажа. Проболтаешься - отправишься учиться дышать вакуумом. Второе: ты не будешь скулить и постоянно подстёгивать меня с выполнением дипломатической миссии. Я не могу прямо сейчас отправиться в Скопление Айсар. Мне нужно завершить срочные дела и дождаться возвращения своего болтающегося по Вселенной «транспорта». В любом случае так выйдет гораздо быстрее, чем лететь своим ходом цепочкой маяков, тем более что часть маяков отключена. Если такие условия тебя устраивают, можешь идти собирать личные вещи, встретимся на фрегате «Паладин Тамара».
        - У меня нет личных вещей. Так что я готова к полёту, капитан!
        Глава двенадцатая. Срочная доставка
        - Я ей не доверяю! - шепнула мне миелонка, как только герд Руана Локи попросила нас немного подождать и отошла вперёд договориться с охранниками ангара катеров.
        - Я тоже. Эта женщина фанатично предана своре, и все её действия направлены на помощь своим хозяевам. Но пока что герд Руана нам нужна, и плюсы от её присутствия перевешивают минусы. В любом случае будем за ней присматривать.
        Наша провожатая вернулась несколько расстроенная с сообщением, что нужен совсем другой ангар, поскольку именно туда мелеефаты перегнали катер с «Паладина Тамары», который и должен будет доставить нашу группу на фрегат. Вот только добираться туда придётся через весь многокилометровой длины линкор.
        - Цените уровень доверия, кунг Комар. Для прохода во внутренние помещения флагмана нужен уровень допуска Ро-III, не у каждого офицера космофлота своры такой есть. Но вас с миелонкой пропустят.
        С этими словами Психолог достала из инвентаря и нацепила на правый рукав лёгкого скафандра жёлто-красную ленту с россыпью мелких красных кристалликов на ней, образующих непонятный сложный иероглиф. Глаза миелонки расширились от удивления, и на мой невысказанный вслух вопрос Переводчица пояснила.
        - Это знак «Комишо», он полагается офицерам разведки или дипломатического корпуса высокого ранга вассальных рас своры мелеефатов. Не совсем точная аналогия, но примерно соответствует чину полковника в принятых на Земле воинских званиях. Но если я правильно помню связанные с ношением знака «Комишо» ограничениями, герд Руана не имеет права носить и использовать оружие. Вообще никакое. Даже обычный нож. И не может отдавать приказы бойцам. Только наблюдать и передавать информацию наверх тем аналитикам, которые уполномочены её обрабатывать.
        - Да, это так, - трелью на языке своры герд Руана продемонстрировала, что и миелонский язык ей также знаком. - Я лишь наблюдатель, а не боец и не командир. Но наблюдатель действительно высокого ранга. Если говорить начистоту, то во всей Семнадцатой Флотилии по пальцам одной руки можно пересчитать мелеефатов, превосходящих меня по званию. Остальные обязаны даже ценой своей жизни защищать меня и всячески содействовать во всех вопросах. Вот, кстати, и запрошенная мной поддержка.
        Топать на своих двоих по бесконечным коридорам военного корабля не пришлось. Восьминогий боец пригнал к нам лёгкий флайер, рассчитанный для двух мелеефатов. Или на двух людей и одну миелонку. Мы с герд Айни заняли второй ряд, герд Руана же села на место водителя, ввела на пульте флайера конечную точку маршрута и откинулась на спинку, предоставив автоматике самой вести летающую машину. Флайер рванул с места со скоростью гоночного болида, меня вдавило в кресло. Замелькали коридоры и залы, бронированные переборки автоматически открывались перед нами буквально в последние доли секунды перед столкновением. Мелькали едва успевшие шарахнуться в сторону восьминогие бойцы, свет сменял тьму, залы, коридоры, ангары десантной бронетехники, снова коридоры…
        Навык Картография повышен до девяносто третьего уровня!
        Навык Зоркий Глаз повышен до сто тринадцатого уровня!
        Мне пришлось обеими руками схватиться за поручни, чтобы не вылететь на виражах. Миелонка тоже чувствовала себя неуютно и вцепилась в меня, стиснув зубы до хруста, чтобы ненароком не заверещать и не уронить свой Авторитет при посторонней. Подозреваю, что такая скорость летательного аппарата была выбрана герд Руаной специально, с целью не дать чужакам увидеть что-либо ценное или даже секретное на флагмане флотилии. В таких условиях недавние слова Психолога про «оказанное мне доверие» казались не совсем уместными. Но зато уже через полторы минуты флайер резко затормозил и тихо опустился на пол в двух метрах от хорошо знакомого мне катера с «Паладина Тамары».
        Мы пересели, и дальше я повёл уже сам, благо силовое поле ангара челноков отключилось, а характерные очертания фрегата-спарки невозможно было спутать ни с чем даже с большого расстояния. Несколько странно было видеть, что возле моего фрегата накручивали витки перехватчики клоопов. Но агрессивных действий они не проявляли, лишь демонстрировали присутствие, так что я решил их попросту игнорировать.
        Навык Управление Механизмами повышен до сто девятнадцатого уровня!
        Навык Телекинез повышен до шестьдесят третьего уровня!
        Я тоже не притрагивался к штурвалу и, кажется, герд Руана даже не поняла, что управляет катером вовсе не автоматика. Уже через три минуты наш летательный аппарат подошёл к фрегату и был подцеплен гравитационным захватом. Встречавший нас Суперкарго гэкхо Аван Той аж застыл с открытым ртом, увидев на борту представительницу своры мелеефатов. Чтобы не объяснять каждому члену команды по-отдельности, я активировал громкую связь.
        - Внимание, экипаж! У нас пассажир! Герд Руана Локи, Психолог по классу и наблюдатель от своры мелеефатов. Её присутствие на борту важно для подтверждения нашей нейтральности, к тому же герд Руана помогла уладить вопросы, связанные с событиями на станции. С нами наблюдатель побудет пару-тройку рейсов. Статус «гость капитана». Герд Руана понимает язык гэкхо и миелонцев, но оставляет за собой право не отвечать на этих языках. Работой её не загружать, накормить, обеспечить заселение. Тини, воровские навыки на ней не тренировать! Всё равно ничего ценного у гостьи нет, я проверил сканированием. Мелкая, в мыслях гостьи не копаться! Других ограничений нет, с гостьей можно и даже нужно общаться. Рассчитываю на ваше доброе к ней отношение.
        Насколько я понял, бегло считав эмоциональный фон членов команды, негатива такое сообщение не вызвало. Психолог же что-то произнесла, и герд Айни тут же перевела.
        - Герд Руана говорит, что её можно привлекать к работам. Да и вообще она бы хотела войти в состав экипажа, с официально заключённым контрактом на три или пять полётов.
        - Отказ. У меня собрались лучшие из лучших, и право войти в состав «команды Комара» ещё нужно заслужить.
        Я передал гостью на попечение подошедшей помощнице герд Улине Тар, после чего выслушал доклад Суперкарго Аван Тоя о том, что контейнеры для срочной доставки размещены в грузовом отсеке, отцентрированы и надёжно закреплены.
        - Капитан, поверь моему опыту, это какие-то беспредельщики или контрабандисты, - проговорил Суперкарго негромко, активируя планшет и тыча когтем в строки. - В грузовой ведомости указаны две автоматические фабрики, а по факту установка вертикального разрыва пластов, глубинные роботы-сапёры и взрывчатки на несколько мегатонн . Никто из настоящих хозяев месторождения не станет так добывать ценные ресурсы. Только беспредельщики, которые хотят быстро сорвать куш и слинять до появления настоящих хозяев.
        - Вот именно что их цель - сработать максимально быстро и собрать всё, что успеют погрузить. Система GF-111K со дня на день попадёт в зону военных действий с композитом, и все оставшиеся в недрах ценности достанутся уже захватчикам из другой галактики. Вот потому владельцы месторождения и спешат. И мы тоже спешим сдать груз, а затем успеть убраться из опасной зоны.
        Тучный Суперкарго задумчиво почесал затылок. Такой вариант ему в голову действительно не приходил. Я же одобряюще похлопал гэкхо по плечу и направился на капитанский мостик. Меня интересовали перехватчики клоопов, демонстрирующие повышенное внимание к моему звездолёту. Навигатор Аюх пояснил происходящее:
        - Капитан Комар, от диспетчеров станции пришло сообщение. От нас требуют снова войти в док. Капитан контейнеровоза «Удур Вайе» подал на нас в суд из-за событий в ресторане «Голубое Светило». Слушания назначены на послезавтра, и местные власти требуют личного присутствия Свободного Капитана кунг Комара. Даже послали перехватчики, чтобы ответчик не вздумал удрать и уклониться от судебного заседания.
        Да они совсем охренели?! У меня контракт на срочную доставку оборудования для буровых, и через десять умми я должен быть в системе GF-111K, чтобы не попасть в «чёрный список» ненадёжных исполнителей! Похоже, прямо сейчас и узнаю, чего стоят слова наблюдательницы своры о её высоком статусе и больших возможностях…
        - Разве мы обязаны потакать прихотям всяких посторонних? Аюх, ты же уже рассчитал маршрут до цели?
        - Конечно, капитан. Далековато, правда, восемь умми полёта. Но успеваем к сроку.
        - Вот и отлично! Дмитрий Желтов, курс на систему GF-111K. Разгон перед гиперпространственным прыжком. - Я снова включил громкую связь. - Бортовые Стрелки, к орудиям! Взять на прицел перехватчики клоопов. Огонь не открывать, просто демонстрировать готовность к бою.
        После этого я активировал систему связи и объявил диспетчерам и всем остальным, наблюдающим за моим звездолётом.
        - Говорит Свободный Капитан кунг Комар. На команду идти в док ответ отрицательный. Выполняю задание находящегося на борту представителя кронга Лаа. Капитану контейнеровоза «Удур Вайе» прошу передать «иди ты на хер» и совет никогда не попадаться мне на звёздных трассах.
        Мой фрегат пришёл в движение, работая маневровыми двигателями и разворачиваясь в сторону далёкой системы GF-111K. Следом включился маршевый двигатель. Любому наблюдателю уже стало бы понятно, что фрегат «Паладин Тамара» действительно не собирается выполнять распоряжения клоопов-диспетчеров и направляется вовсе не в сторону ближайшей космической станции. Я сидел в полной готовности, в любой момент ожидая агрессивных действий со стороны клоопских перехватчиков и собираясь в этом случае сразу же применить боевую электронику фрегата и отдать команду Бортовым Стрелкам на уничтожение врагов. Однако время шло, но ни один из четырёх перехватчиков так и не активировал стазисную сетку или дизраптор, никто даже не попытался навести на мой корабль свои пушки. Нас действительно отпускали. И это было странно, поскольку проявленное чужим звездолётом и оставшееся безнаказанным демонстративное непослушание однозначно должно было уронить Авторитет местных властей.
        ВНИМАНИЕ!!! НЕВЫПОЛНЕНИЕ ТРЕБОВАНИЙ ВЛАСТЕЙ! РЕЙТИНГ ОПАСНОСТИ КАПИТАНА КОРАБЛЯ СВОБОДНОГО КАПИТАНА КУНГ КОМАРА ПОВЫШЕН ДО ТРЕТЬЕГО УРОВНЯ.
        ВНИМАНИЕ!!! ВЛАСТЯМИ ЗВЁЗДНОЙ СИСТЕМЫ СЕРПЕЯ СВОБОДНЫЙ КАПИТАН КУНГ КОМАР ОБЪЯВЛЕН ПЕРСОНОЙ НОН-ГРАТА. ВАМ ДАЁТСЯ ДВА УММИ НА ТО, ЧТОБЫ ПОКИНУТЬ ЗВЁЗДНУЮ СИСТЕМУ СЕРПЕЯ.
        ВНИМАНИЕ!!! ЗА ГОЛОВУ СВОБОДНОГО КАПИТАНА КУНГ КОМАРА НАЗНАЧЕНА НАГРАДА В ДВА МИЛЛИОНА КРИСТАЛЛОВ ГЭКХО.
        Известность повышена до 117.
        Известность повышена до 118.
        Похоже, это всё, на что были способны мои недруги - беситься от бессильной злобы и вредить мне таким вот способом. Два миллиона кристаллов? Дёшево же они ценят меня! Да и статус «персоны нон-грата», подозреваю, уйдёт сразу же после смены власти у клоопов. В любом случае мне тут больше нечего было делать.
        - Уходим в прыжок! - скомандовал я, и в ту же секунду звёзды сместились, космос свернулся в яркий туннель.
        Новые власти Серпеи действительно не решились связываться с наблюдателем своры мелеефатов и кусать руку, которая их кормит и охраняет. Лишь демонстративно показали своё недовольство мной, но мне от их негодования было ни холодно ни жарко.

* * *
        Я обедал в кают-компании фрегата за одним столиком с Бардом Василием Андреевичем Филипповым и Пилотом Звездолёта Дмитрием Желтовым. Сегодня Повара-Ассасина потянуло на эксперименты, и Амати-Кусь Уршшш приготовила «земные деликатесы», как с нескрываемой гордостью сообщила мне, накрывая на стол. Я поблагодарил шестилапую девушку за заботу, хотя что-то с трудом угадывал в ворохе политых клейким прозрачным соусом фиолетовых водорослей или в запечённом полуметровом трилобите какое-либо сходство с известными мне блюдами родной планеты. Но всё оказалось съедобно и даже на удивление вкусно, причём миелонцы с гэкхо за соседними столиками также уплетали «земные деликатесы» за обе щёки и хвалили стряпню Амати-Кусь.
        - Ну, мужики, давайте по чуть-чуть для восстановления нервов после Серпеи, - Бард достал из своего инвентаря бутылку «приготовленной по исконным технологиям» и разлил по пятьдесят граммов.
        Я не возражал, да и Пилот Звездолёта тоже уже сменился после вахты и мог себе позволить слегка расслабиться.
        - Слышал, Комар, наших всё-таки кинули на комету Ун-Тау, как ты и говорил, - поделился Василий Филиппов новостями из-под «Купола». - Умми назад высадка прошла. Если то вообще можно назвать «высадкой», скорее там уместен термин «крушение» или «катастрофа». Один большой десантный корабль гэкхо система противокосмической обороны мелеефатов ещё на подлёте вдребезги разнесла, два других плюхнулись на поверхность кометы без щитов и объятые пламенем, так что взлететь обратно вряд ли уже смогут. Десант выгрузился в условиях жёсткого обстрела и ценой огромных потерь пробился к многоэтажному подземному комплексу. Вроде говорят, какое-то важное святилище пауков.
        - Ещё бы не важное! - фыркнул я насмешливо, поражаясь неосведомлённости участников операции. - Место зарождения жизни во Вселенной. По крайней мере, к такому выводу несколько столетий назад пришли учёные мелеефатов. Для ренегатов многих гнёзд вырубленный во льдах кометы Ун-Тау храм - главная святыня. К тому же там место силы, где на Псиоников находит озарение, и просыпаются ранее скрытые возможности разума. Все политические лидеры мелеефатов в обязательном порядке посещают храм на Ун-Тау, без такого паломничества лидер считается «неполноценным». Так что за эту святыню свора будет биться отчаянно, не щадя ни себя, ни врагов.
        Я подставил свой стакан разливающему вторую порцию военному.
        - Да, похоже на то, - продолжил Василий Андреевич. - Говорят, там сущий ад творится. Всё кишмя кишит пауками, бойцы Армии Земли ценой сотен и тысяч жизней оплачивают каждый захваченный коридор. Одно хорошо - тяжёлое вооружение и ядерные боеприпасы мелеефаты в святилище не используют. Но и без этого наши мрут словно мухи. Любая дыра в скафандре и всё, отправляйся на респ. Хорошо, если двое суток десант сможет удерживать позиции. А возродившихся гэкхо снова комплектуют в отряды и готовят на отправку туда же на ледяную комету.
        - Да, жёстко… Но насколько понимаю, задача Армии Земли не захватить святыню, это едва ли возможно, но оттянуть на себе внимание крупных сил своры. Чтобы развязать сюзеренам лапы для настоящей атаки в других звёздных системах.
        - Это так, капитан. Но всё равно неприятно, что людям отвели роль пушечного мяса… - Бард резко замолчал, поскольку к нашему столику с подносом в руках подошла герд Руана Локи.
        За соседними столиками имелось немало свободных мест, но наблюдательница своры предпочла именно наш и, не спрашивая разрешения, подсела к нам троим. Мы подвинулись, предоставляя даме место.
        - Капитан Комар, у тебя на корабле вкусно кормят. Не сравнить с пресными пайками на звездолётах своры.
        Я с трудом подтянул отвисшую от удивления челюсть. Представительница своры заговорила на языке гэкхо?! Хотя… Что ей оставалось? Переводчица герд Айни вышла сейчас в реальный мир, а другие члены экипажа не поняли бы свисты и трели нашей гостьи. Видя наше изумление, Психолог рассмеялась.
        - Не нужно таких удивлённых физиономий. Мне вовсе не запрещено использовать другие языки для общения. Это как человеку никто не запрещает встать на четвереньки и ползать, но удобнее всё-таки ходить вертикально на двух ногах. Вот и мне удобнее говорить на самом распространённом языке галактики, тем более для меня он родной, но нужно же было как-то прорвать языковую изоляцию. И раз уж разговор завязался, плесните и мне того же, что сами пьёте! - герд Руана одним большим глотком выпила свой компот и придвинула опустевший стакан Василию Филиппову.
        Бард в сомнениях посмотрел на меня, ожидая решения капитана. Но я лишь растерянно пожал плечами. Как бы потом не возникло претензий, что мы спаиваем наблюдателя. Хотя герд Руана взрослая женщина, и не отказывать же, раз гостья просит. Василий Андреевич с точностью до капли, словно из бюретки в химической лаборатории, разлил остатки водки поровну в четыре ёмкости.
        - За встречу разных ветвей человечества! - сразу оживился при появлении гостьи Пилот Звездолёта и даже встал, провозглашая тост. - Пусть эта встреча принесёт пользу и новые знания нашим народам!
        Мы выпили. Герд Руана попыталась также осушить стакан до дна, но поперхнулась и закашлялась, на глазах девушки показались слёзы. Откашлявшись, бритоголовая Психолог извинилась.
        - Я пила раньше алкоголь. Два раза. Но то были сладкие миелонские коктейли. Не ожидала, что напиток настолько крепкий… Ещё раз извините.
        - Разве мелеефаты не употребляют алкоголь? Я много раз на разных космических станциях видел представителей этой расы в барах.
        - Кунг Комар, наверное, то были гражданские. У военных своры алкоголь не принят, как и другие стимуляторы. К тому же я человек по расе, и мне приходится быть даже более «правильным мелеефатом», чем они сами. Такова уж цена встраивания людей в более многочисленное и сильное общество.
        Какое-то время мы молчали, неторопливо поглощая содержимое тарелок и отдавая должное мастерству повара. Но потом Дмитрий Желтов поинтересовался:
        - Руана, а в чём заключается твоя роль на кораблях своры? Оружие ты не носишь, в боевых операциях видимо не участвуешь. Особый отдел? Выявление неблагонадёжных и потенциальных предателей?
        - Вовсе нет, - весело рассмеялась девушка. - Не нужно рассматривать меня как некий элемент карательной системы. Я Психолог, моя задача помогать бойцам вернуть веру в правильность пути. Отвечать на вопросы, снимать раздражение и предотвращать конфликты, неизбежно возникающее при скученности на звездолётах и долгих космических перелётах. Но прежде всего я наблюдатель. Я подмечаю интересные детали, какие-то странности и отклонения от некой принятой «нормы», выявляю потенциально способных игроков, которые при должном толчке или дополнительном обучении могут вырасти в умениях или ранге и приносить большую пользу своре. Наблюдатель на звездолёте воспринимается позитивно, поскольку рядовые бойцы и командиры видят в его присутствии шанс показать себя и продвинуться по службе.
        - Подозреваю, у нас на фрегате ты увидела массу «отклонений» от принятых на звездолётах своры шаблонов, - засмеялся Бард.
        - Это так, - не стала скрывать Психолог. - Всё здесь не по шаблону. Я вижу множество странностей и загадок, которые ставят меня в тупик. Представители множества рас собрались в одном месте, но конфликтов в экипаже нет. Такое увидишь нечасто. Ещё я видела сразу двух ремонтных ботов механоидов. Такие механизмы редки и самовольны, и сразу два собрались на малом корабле? Странно. Затем НПС-существо на боевом корабле. Это вообще большая редкость. Как и Джарг. Представители этой расы обычно работают в крупных аналитических центрах, а не странствуют по галактике в экипажах Свободных Капитанов. Ещё меня поразил миелонский подросток. Тини, кажется, его зовут. У его расы принято все важные события жизни показывать на голове в виде прицепленных трофеев и украшений…
        Я резко навострил уши, поскольку мало знал об этой традиции миелонцев. Хотя действительно, у каждого миелонца в моём экипаже на шлеме и мохнатых ушах имелась целая коллекция трофеев и всевозможных украшений. У воришки Тини, и нашего Медика, даже у Инженера поражало обилие цепочек и серёжек. Да и у Переводчицы герд Айни тоже. Любопытно бы узнать, что хочет таким образом рассказать своим соплеменникам моя хвостатая помощница. А между тем наблюдатель продолжала.
        - Так вот у маленького воришки на левом ухе три серёжки с эмблемой Великой Проповедницы. Такие лично вручает лэнг Амиру после своих проповедей, причём мало кому из многотысячной толпы паломников удаётся попасть в число счастливчиков. И потому я теряюсь в догадках. Неужели Тини путешествовал по галактике вслед за Проповедницей и трижды попал в число избранных? Странно, подросток вроде не отличается религиозностью…
        Разговор свернул на скользкую тропу. Ещё немного, и герд Руана догадается, что Тини близко связан с воплощением Великой Первой Самки и работает на неё. Если уже не пришла к такому выводу. К счастью, нашу гостью отвлёк Бард.
        - А можешь сказать что-нибудь, например, про меня?
        Девушка окинула немолодого собеседника долгим взглядом и начала осторожно подбирать слова.
        - Военное прошлое бросается в глаза, этого не скрыть. Как и то, что капитан корабля относится к тебе с большим уважением. Бывший военный высокого ранга. Хотя нет… - не знаю уж, какие эмоции на лице Барда считала наблюдатель, но она сразу поправилась. - Действующий военный. Который гордится не только своим героическим прошлым, но и настоящим. Думаю, тоже наблюдатель, как и я, но уже от военного командования Земли. Причём недавно, буквально на днях, получил повышение в звании.
        Василий Андреевич несколько раз одобрительно хлопнул в ладоши.
        - В точку! Позавчера присвоили очередное звание «полковник».
        О как! Почему я, капитан звездолёта, должен узнавать такие новости последним? Интересно, что такого ценного сообщил член моего экипажа кураторам проекта «Купол», что заслужил повышение в звании?
        - Получается, ты знаешь о нас всех больше, чем мы о тебе, - комментарий принадлежал нашему Пилоту Звездолёта. - Не расскажешь о себе? А то мы никогда раньше не встречали людей из Синдиката Ар и вообще ничего не знаем о вас.
        Я тоже с удовольствием бы послушал, но появившаяся в дверях кают-компании герд Айни нашла меня взглядом и жестом поманила к себе. Что-то случилось? Я извинился и встал из-за стола.
        - Мой капитан, кунг Кисси Мяу просит тебя выйти в реальный мир. Великая просила передать, что в восторге от подарка, и что она высоко оценила переданную информацию о силах и продвижении «композита». Её Четвёртый Флот завтра отбывает с Касти-Утш III. И потому кунг Кисси приглашает тебя на «дружеский вечер в узкой компании», как она сама выразилась. Через четверть умми в твоём гостиничном номере.
        Признаться, я даже растерялся. Выходить из игры в «красной» зоне? Инструкции по безопасности категорически не одобряли это. Но и отказать в такой ситуации было совершенно невозможно. Словно чувствуя мои сомнения, рыжая Переводчица добавила.
        - Кунг Кисси обещает, что трудные вопросы вроде прав на твою родную планету или ситуации с мобильной лабораторией затрагиваться не будут. Просто дружеский ужин. А ещё тебя ждёт особый подарок!
        Глава тринадцатая. Специальный подарок
        Времени для организации встречи столь высокой гостьи было в обрез, так что мы с герд Айни спешили. Алкоголь, напитки и всевозможные фрукты заказали со срочной доставкой прямо в номер. От идеи моей хвостатой помощницы заказать и готовую еду из ресторана я отказался, посчитав такое решение обыденным и неинтересным. Вместо этого купил свежего мяса, наиболее похожего на земную баранину, маринады и специи к нему, а также электрогриль. Сам нарезал и замариновал, пока Айни встречала курьера и накрывала стол на четыре персоны.
        К тому моменту, когда раздалась трель дверного звонка, кроме основного блюда всё остальное было уже готово. Я вытер руки, снял фартук и сам пошёл встречать кунг Кисси Мяу. В гостиничном коридоре оказалось не протолкнуться от бойцов Первого Прайда, все как один высокорослые крепкие «котяры» в белой штурмовой броне и с оружием наизготовку. На фоне своих телохранителей Кисси смотрелась маленькой и хрупкой, хотя рост командующей был выше среднего для миелонки, лишь на полголовы ниже меня. Но, что меня удивило, Великая пришла одна, без своего жениха герд Лекку. В коротком белоснежном платьице и искрящейся белой полумаске, скрывающей тёмные пятна на её мордашке, в лёгких сандалиях и с небольшой сумочкой через плечо.
        Я поздоровался с правительницей миелонцев и поцеловал пушистую белую лапку с наманикюренными коготками. По тому, как дёрнулись было телохранители, и как расширились от удивления зрачки «кошечки», запоздало сообразил, что такой жест внимания представителям далёкой космической расы оказался незнаком. Впрочем, Кисси отреагировала позитивно и улыбнулась, показав острые зубки.
        - У людей нет ядовитого укуса, так что расслабьтесь, - проговорила она своим охранникам и прошла в гостеприимно распахнутые перед ней двери.
        - Твой жених не придёт? - поинтересовался я, впустив гостью и заперев дверь.
        - Герд Лекку наказан и временно понижен в статусе до ухажёра первого круга. Он стал слишком предсказуемым и неинтересным. Мне с ним скучно. Так что пусть подумает над тем, как снова выделиться из толпы других ухажёров и проявить себя.
        Гостья прошла в зал, осмотрелась и с усмешкой считала так и оставшиеся на столешнице сделанные ей самой, Валери и Айни надписи. Ни у кого из уборщиц не поднялась рука стереть эти написанные маркером сообщения.
        - Какой забавный артефакт получается! Когда-нибудь этот столик попадёт в музей, и потомки будут судить о наших деяниях по этим надписям.
        Кунг Кисси уселась в глубокое кресло и с благосклонностью приняла из лап Айни бокал с пузырящимся коктейлем. Сняла маску, но прежде чем отпить, проговорила:
        - Завтра по решению Совета Правителей Союза Миелонских Прайдов мой флот улетает на границу встречать расползающиеся по галактике звездолёты «композита». Так что в следующий раз, кунг Комар, встретимся мы очень нескоро. Если такой встрече вообще суждено состояться. Композит очень силён и смертельно опасен, к тому же вторгшихся в нашу галактику звездолётов оказалось гораздо больше, чем предполагалось изначально. Враг захватывает у своры мелеефатов систему за системой, и такими темпами через восемь дней дойдёт до миелонской границы. А через одиннадцать, если захватчиков не остановить, звездолёты «композита» будут уже в системе Урми бомбить Звёздный Город как в виртуальном мире, так и в реале. В сегодняшнем обращении к нации я пообещала перенести свою вирткапсулу в столицу и поклялась разделить одну судьбу с миллиардами своих подданых. Победа или смерть. Отступать я не стану.
        Айни опустилась на колени перед Великой и произнесла с тревогой в голосе:
        - Моя госпожа, но зачем рисковать собой? Неужели в Союзе Миелонский Прайдов не нашлось других защитников?
        - Я сама попросила Совет направить именно меня. Видишь ли, - кунг Кисси ласково потрепала рыжие волосы на голове своей подданной. - Быть правителем это не только почёт и уважение. Не только роскошь и множество слуг, ловящих каждый твой жест. Это огромная ответственность за жизни двухсот сорока миллиардов граждан. И я как наиболее сильный Стратег среди других командующих флотами посчитала, что шансов справиться у меня больше, чем у кого-либо другого. Так что, друзья, - кунг Кисси подняла бокал, - давайте выпьем за силу орудий и за военную удачу. Чувствую, и то, и другое мне вскоре очень понадобится!
        Мы осушили бокалы до дна, но Кисси осталась недовольна и протянула опустевший сосуд Айни.
        - Налей ещё! И чего-нибудь покрепче. Сегодня, возможно, последний мой спокойный вечер. И потому я хочу оторваться, как никогда в жизни!
        Того ядрёного пойла, что по просьбе правительницы соорудила Айни, я не смог осилить и, едва пригубив, отставил бокал. «Ёрш» из пива с водкой в сравнении с этим срывающим крышу напитком казался лёгким аперитивом. Я бы наверное свалился замертво, если бы выпил всё. Но обе миелонки допили до дна, хотя глаза девушек заблестели, а раздавшийся глуповатый смех обеих показал, что алкоголь на представительниц космической расы всё же подействовал.
        - Люди, что с них взять… - эта фраза Айни вызвала новую волну смеха обеих.
        Пока я ставил первую порцию стейков в гриль, Великая скинула сандалии, залезла на стол и заклеила пластырем противопожарный датчик дыма со словами «чтобы ничто не мешало нам оттягиваться». После чего достала из сумочки курительные стики и предложила один Переводчице. Развалившись на диване в обнимку, обе миелонки принялась дымить. Предлагали и мне, но я помнил свой предыдущий печальный опыт, когда меня без чувств унесли с устроенной кунг Кисси вечеринки, а также слова Медика герд Мауу-Ла Мя-Сса о том, что для человека такая курительная смесь смертельна.
        - Я очень довольна твоим подарком! - вдруг заговорила Великая, когда я снова вернулся за столик. - Отправила расшифрованные данные главе учёных, и он подтвердил, что по чертежам возможно собрать такой же мгновенно перемещающийся по Вселенной аппарат. Но это займёт время. Пол тонга. Возможно чуть больше. Так что в войне с «композитом» новые технологии не помогут. Всё кончится быстрее, так или иначе. Но скажи, кунг Комар, ты ведь шустрый пройдоха и наверняка отправил такие же технологии гэкхо, триллам, мелеефатам и всем остальным?
        - Только гэкхо, - признался я, поскольку врать настолько опытной Ищущей Правду не получилось бы. - Кронг Давэеш-Пир был очень настойчив, а моя раса - вассалы гэкхо и сильно зависит от сюзеренов. Получил в награду ещё один генератор щита для моей родной планеты.
        - Генератор планетарного щита не обещаю, они сейчас в большом дефиците, - командующая Четвёртым Флотом выпустила в потолок густую струю дыма и вдруг посмотрела мне прямо в глаза, причём ни малейших признаков опьянения у собеседницы я не заметил, Великая была сосредоточена и максимально серьёзна. - Но возможно я вскоре умру, и не хочу оставаться в долгу перед другом. Ты сейчас нуждаешься в деньгах. Так что будут тебе деньги. Десять миллионов крипто. Надеюсь, этой суммы достаточно, чтобы ты не посчитал меня менее щедрой, чем правителя гэкхо.
        Ох… Я не понял, откуда миелонка узнала про мои проблемы с финансами. Моя компаньонка поделилась этой проблемой с лучшей подругой, а Айни транслировала информацию своей покровительнице? Или Великая способна считывать мои мысли? Помнится, раньше она такое проделывала с лёгкостью, хотя с тех пор я набрался опыта и прокачал умения ментальной защиты. В любом случае с подарком кунг Кисси Мяу угадала - десять миллионов крипто не только закрывали все текущие долги, а ещё и оставляли солидный запас для дальнейшего развития моей фракции «Реликт». Честно, не ожидал такой щедрости. Я взял со столика бокал с ядрёным пойлом и сделал ещё один глоток. Голова закружилась, так что пришлось срочно запивать соком и заедать фруктами. Чуть отпустило. А между тем кунг Кисси продолжила, внимательно наблюдая за моей реакцией.
        - Можешь передать правителю сюзеренов, что он может расслабиться. Союз Миелонских Прайдов не нападёт на гэкхо, хотя не скрою, такие планы имелись. Кронг Лаа предложил… неважно что, тебе это знать вовсе необязательно, но Совет Правителей согласился, и мы выступим союзниками мелеефатов в войне с «композитом». Только с «композитом», не с гэкхо и не на других фронтах своры. С далёкими людьми «Империи» воевать мы точно не станем. Но хватит о политике. Наполняйте бокалы! Включайте музыку! Продолжим вечеринку!
        Что ж, в этом наши помыслы полностью совпадали. Я только что решил важнейшую проблему, о которой предупреждал меня Маг-Прорицатель герд Мак-Пеу Ун-Рой - избежал войны гэкхо с миелонцами и таким образом убрал самую худшую из всех линий вероятного будущего Земли. К тому же решил финансовые вопросы фракции «Реликт», тяготившие меня последние дни. А потому имел полное право отдохнуть от забот и полностью окунуться в атмосферу праздника!

* * *
        Дальнейшие события помню смутно. Всё было словно в тумане, причём как в прямом, так и в переносном смысле. Возможно алкоголь действовал, а может и дурманящий дым, расползшийся по всем комнатам гостиничного номера и делающий далёкие предметы размытыми. Причём с каждым прошедшим часом буйного празднования всё менее отчётливые и обрывочные у меня оставались воспоминания о происходившем. Точно помню, что мы танцевали под музыку. Сперва я с Айни, потом моей партнёршей по танцу стала Великая.
        Затем я поставил вторую порцию стейков, поскольку первая закончилась за пару минут. И пока мясо готовилось, мы играли в предложенную кунг Кисси азартную игру - что-то вроде электронной рулетки, сектора которой показывали, кто и сколько проиграл золотистых фишек. Сперва играли просто так, затем… на раздевание. Не знаю уж, зачем я вообще согласился, но у меня всё же хватило благоразумия остановиться, когда на белоснежной миелонке остались лишь трусики, а рыжая не могла похвастаться и этим. Мне везло больше.
        Подвыпившая кунг Кисси обиделась на прекращение игры и швырнула в меня диванную подушку. Я ответил тем же, после чего разгорелась настоящая война подушками, причём обе девушки выступили против меня сообща. Мне пришлось несладко, юркие хвостатые красавицы зажали меня в угол и повалили на пол, даже владение телекинезом и швыряние в оппоненток мягкими предметами не очень-то помогало. Но тут я выяснил, что Великая ужасно боится щекотки, да и Айни перешла на мою сторону, так что «команда Комара» одержала безоговорочную победу.
        Затем мы… красили шерсть на мордашке Великой перекисью водорода. Зачем? На трезвую голову объяснить едва ли возможно. Лично мне эта тёмная «маска» на фоне светлой шерсти нравилась, она придавал Кисси особый шарм. Но разоткровенничавшаяся миелонка вдруг призналась, что с детства ужасно стеснялась чёрных пятен на голове - не будь их, и Кисси Мяу признали бы воплощением Великой Первой Самки миелонской расы, со всеми полагающимися почестями. Перекись обнаружилась в аптечке в шкафу, так что мы решили исправить этот «недостаток», и «новое воплощение первой самки» вскоре было создано.
        Затем мы ещё что-то пили, и миелонки снова курили. А потом мы вместе с Айни в четыре руки делали командующей массаж спины - Великая ушиблась или потянула мышцу во время боя на подушках. Переусердствовали, или может «пациентка массажного салона» сумела считать невольно проскользнувшие у меня в голове шальные мысли, но случилось досадное недоразумение - температура тела кунг Кисси поднялась, и миелонка вошла в эротический транс. Этот момент я помню достаточно отчётливо, поскольку очень смутился и испугался возможных последствий, да и Айни тоже едва не умерла от страха. Но пришедшая вскоре в себя правительница лишь посмеялась над нашим смущением и, выйдя в коридор в одних трусиках, приказала бойцам Первого Прайда позвать своего жениха герд Лекку, а заодно принести заготовленный «специальный подарок».
        Вскоре принесли тяжёлый металлический ящик, абсолютно такой же, какой моя команда нашла в кладе пиратского капитана. Я прекрасно знал, что находится внутри, и помню, что сильно возмутился - мол, один раз я уже отказался от такого «подарка», и сейчас даже на нетрезвую голову всё равно не стану менять свою расу. На что получил странный ответ, что «это не для меня». Наверное, нужно было уже тогда догадаться, но на меня напала какая-то странная апатия, мысли едва-едва шевелились в голове, так что я просто успокоился на том факте, что никто не собирается насильно делать из меня миелонца.
        Праздник вроде продолжился, хотя уверенности у меня уже ни в чём не осталось. Вроде как мы развернули тяжёлый диван, и я с двумя хвостатыми красавицами в обнимку смотрел рассвет на планете Касти-Утш III через панорамное окно космической станции, а грозный Бретёр герд Лекку готовил для нас мясо. Но в какой-то момент я совсем «отключился» и даже не помню, как добрался до кровати в спальне. Сквозь сон вроде слышал, что играла музыка, и праздник продолжался без моего непосредственного участия.
        Но вот пробуждение вышло незабываемым. Голова трещала, мне было плохо. Воспоминания о вчерашней вечеринке казались полным бредом - ну не могла правительница великой космической расы настолько раскрепощённо вести себя и отрываться в моём присутствии, словно простая студентка института. Наверное, я просто слишком много выпил… Да, тяжелейшее похмелье подтверждало именно этот вариант. Трудно было пошевелить даже пальцем. Ни за что в таком состоянии не стал бы вставать, но ужасно хотелось в туалет. Я с огромным трудом разлепил веки… и моментально проснулся, поскольку на кровати рядом со мной спала обнажённая незнакомая девушка! Её огненно-рыжие длинные волосы разметались по подушке, одна нога свисала с кровати. И, что самое удивительное, моя соседка была человеком по расе! На миелонской станции!!!
        Уже догадываясь, что случилось вчера, но ещё не веря в реальность происходящего, я на шатающихся ногах вышел из спальни в большой зал. Да… алкогольный бред и все связанные с ним фантазии оказались явью. Разгром в холле был знатным. Разбросанная одежда на полу в лужах вина, стопки грязных тарелок на столе, трусики Кисси на дверной ручке в туалет. Сама Великая обнаружилась спящей на диване в обнимку со своим женихом. Но самое главное - ящик с камнями предтеч был открыт! Мне всё это не причудилось! «Специальный подарок» действительно имел место!
        Айни Ури-Миайуу сменила расу. И мне теперь нужно было осмыслить, к каким последствиям этот поступок моей подруги приведёт.
        Глава четырнадцатая. Непредвиденные обстоятельства
        Фрегат по-прежнему находился в гиперпространственном прыжке, полёт проходил в автоматическом режиме, и присутствие дежурного на мостике было скорее данью традициям, чем необходимостью. Но я всё равно направился на мостик проведать вахтенного, поскольку на звездолёте было «ночное» время, и остальные члены команды отдыхали в своих каютах. Кроме ещё Инженера - судя по результату сканирования, миелонец Орун Ва-Март был чем-то занят в помещении правой силовой установки моего фрегата-спарки, и помогали ему сразу два ремонтных бота Кирсана, отвлекать их от работы я не стал.
        - Что случилось за время моего отсутствия? - поинтересовался я у второго Пилота Сан-Дун Таки-Бу, одиноко скучающего на вахте.
        - Всё до возмутительного спокойно, соправитель Комар Ла-Фин. Единственный имевший место инцидент - три часа назад гостья капитана пыталась пройти на мостик, не имея допуска в это помещение, но я герд Руану Локи не пустил.
        Наблюдательнице своры что-то понадобилось здесь? Шпионила и пыталась что-то вызнать про ТТХ фрегата, текущий маршрут и наши предыдущие полёты? Или девушка просто заскучала в ночное время и захотела поговорить с единственным бодрствующим членом команды? В любом случае стоило проверить. Я сел на своё рабочее место и вызвал записи с камер наблюдения. Посмотрим… Судя по всему, моя гостья развила бурную деятельность и ни минуты не сидела спокойно. Обследовала все помещения фрегата, поговорила со всеми членами команды и даже долго пыталась расшевелить упорно её игнорировавшего реликта. Ремонтные боты также не избежали повышенного внимания наблюдательницы - герд Руана долго преследовала белого Кирсана по всем помещениям звездолёта, пока плоская металлическая многоножка не скрылась от неё в узкой щели вентиляции, куда человеческая девушка пролезть не могла.
        В комнату Медика гостья тоже заходила, и посаженный в грунт в прозрачном автоклаве отросток клоопа вызвал повышенный интерес наблюдательницы, она даже его сфотографировала. Настойчиво стучала в дверь моей каюты, но я находился в реале и, естественно, не открыл. Потом долго слушала выступление Барда в кают-компании и много общалась с Василием Андреевичем. Психолог даже предложила опытному военному пройти анкетирование и развернула перед Бардом голографический экран. Заметно обрадовалась при виде результатов теста и переписала результаты в свой наладонник.
        С наступлением отбоя, когда члены экипажа разбрелись по своим каютам отдыхать, герд Руана ложиться не стала и продолжала обход фрегата. Посетила камбуз, где помогла маленькой волшебнице ставить тарелки в посудомойку. В одиночестве где-то с час позанималась в тренажёрном зале, предпочтя велотренажёр и беговую дорожку, потом направилась в душевую. Там камер не было по этическим соображениям, так что я промотал время. Затем наблюдательница своры снова предприняла попытку поймать ремонтного бота, но также безрезультатно - все три Кирсана, едва заметив бритоголовую человеческую женщину, сразу же разбегались и прятались. Действительно подолбилась в закрытую дверь на капитанский мостик, и лишь после отказа впустить её направилась в выделенную ей каюту. Но и сейчас не спала, в отличие от своих соседок по комнате Несущей Смерть, Сан-Сано и Светланы Верещагиной. Сидела на кровати в тёмной каюте и тупо смотрела в стену. Почему она не спит?
        Я мысленно послал гостье сообщение, что жду её в кают-компании, и сам тоже направился туда.
        - С возвращением, Свободный Капитан кунг Комар! - бритоголовая девушка откровенно обрадовалась возможности поговорить с кем-то и с готовностью заняла соседнее кресло.
        - Ты на ногах уже пять умми. Скажи, почему ты не спишь? - не стал я ходить вокруг да около и сразу задал прямой вопрос.
        - Привыкла на кораблях своры к другой продолжительности дня, и пока что не устала. К тому же сказывается побочный эффект принятых пилюль. Мозг работает в активном режиме, перевозбуждённое состояние, всплеск адреналина, всё равно не смогу уснуть.
        - Обратилась бы к Медику, герд Мауу-Ла Мя-Сса дал бы снотворное.
        Но Психолог лишь отмахнулась от такого предложения, заверив меня, что ей хватит заряда бодрости ещё на полноценный суточный цикл.
        - Но раз уж капитан вернулся, могу я задать несколько вопросов?
        - Валяй, - разрешил я, и собеседница сразу же воодушевилась.
        - Я пообщалась со всеми членами экипажа, но так и не поняла, кто на корабле морф, - призналась герд Руана. - Может, сам подскажешь? А то я уже голову себе сломала.
        - С чего ты решила, что морф скрывается на моём фрегате?
        Я-то чётко знал, что морфов среди членов моей команды нет, но не спешил делиться этой информацией с наблюдательницей.
        - Ну а как же иначе?! - с энтузиазмом бросилась доказывать свою теорию собеседница. - Не раз за последнее время словно по волшебству рядом с кунг Комаром возникал морф, хотя эти опасные хищники почти истреблены и очень-очень редки. Ну раз случайно встретился, пускай даже два… Но три и чаще? По законам статистики такого попросту не может быть, если только морф не скрывается под личиной одного из близких знакомых капитана. Главным подозреваемым у меня был реликт герд Урге Пу-Пу Урге - возник из ниоткуда, ни с кем не общается, лишь просит, чтобы его оставили в покое. Подозрительно, правда ведь? Кто может подтвердить, что это действительно представитель считавшейся вымершей расы, а не коварный хищник, принявший такой облик?
        - Интересная теория, - согласился я, с благодарностью принимая из многочисленных лапок белого Кирсана бумажный стаканчик с приготовленным ремонтным ботом для капитана кофе, - вот только не выдерживает простой проверки. Мелеефат Ииззз 777-ой, ранее бывший в моей команде, своими многочисленными глазами видел и наверняка сообщил своре, где и как мы нашли реликта. Ииззз 777-ой даже пожертвовал жизнью в игре, чтобы спасти представителя древней расы.
        - Да? Мне эта информация была ранее не известна. В любом случае реликт вышел из игры, искажающей реальность, так что морфом быть не может по определению. Как и Переводчица герд Айни, хотя она у меня была второй подозреваемой. Уж слишком часто морф являлся в её обличии.
        Я не сдержал улыбки, представив глаза Психолога после возвращения сменившей расу Переводчицы герд Айни. Какое будет «железное доказательство» её природы способного менять облик существа! Человеческую девушку я оставил в номере отсыпаться и вернулся в игру пока что один. Кто-то может сказать «сдрейфил». Пусть так. Но я действительно пока что был не готов к серьёзному разговору со своей подругой.
        Герд Руана с некоторым удивлением и даже тревогой приняла стаканчик кофе из металлических лапок Кирсана. С осторожностью понюхала содержимое и, указав пальцем на многоножку, выразительно посмотрела на меня в ожидании комментариев.
        - Это Кирсан, самообучающийся ремонтный бот механоидов. Живёт более десяти тысяч тонгов, многое за это время повидал и, если дать ему в лапки Универсальный Переводчик, может рассказывать интересные истории из прошлого. Но это случается нечасто, обычно он молчалив. Кстати, оплавленная дыра в его срединном сегменте - недавнее боевое ранение, когда мой экипаж пытался живьём взять пилота композита ваэ-гукко. Ремонтный бот этой отметиной очень гордится, как и своей нестандартной окраской. На мой взгляд, белый Кирсан - самый смышлёный из трёх на моём фрегате. И он недавно подметил, что после истечении тёмного времени люди из экипажа медленно ползут к установленной на звездолёте кофе-машине, после чего оживляются и приступают к своей обычной дневной активности. Из чего ремонтный бот сделал вывод, что людям поутру нужно восполняться энергией, и для этой цели они используют чёрную горячую жидкость. Если других работ на звездолёте нет, Кирсан «чинит» людей, помогая им войти в нормальное состояние.
        Психолог осторожно отхлебнула кофе, посмаковала вкус и отставила стаканчик на стол.
        - Наркотический стимулятор растительного происхождения. Мне не нужно, у меня другие способы сохранять активность. Но, капитан Комар, у меня имеется ещё пара вопросов. Прежде всего насчёт клоопа. Он из «зелёного» клана. Я так понимаю, это Историк, которого Свободный Капитан таким образом спасает. Не боишься осложнений с властями Серпеи? Да и мелеефаты будут не рады такому недружественному шагу.
        - На новые власти Серпеи мне плевать, тем более что они объявили меня нежелательным элементом. Но вот содержащиеся в голове Историка сведения о древних расах меня очень интересуют, и я пожелал таким образом получить нужную мне информацию, пусть даже бывший монарх и не стал помогать мне в этом вопросе. Что же до своры мелеефатов… - я посчитал момент подходящим, чтобы начать разыгрывать свой следующий ход. - Я готов доказать твоим хозяевам свою полезность. Сейчас мы летим в GF-111K, это ничейная система. Но соседние с ней принадлежат своре мелеефатов и, насколько понимаю, все их обитатели погибнут в ближайшие два-три дня, поскольку боевые звездолёты задействованы в сражениях, а Свободные Капитаны бегут подальше от войны, и никто эвакуацией жителей от наступающего «композита» не занимается. Я мог бы помочь своре и заняться эвакуацией. Что скажешь, годится такой шаг в качестве подтверждения добрых отношений с твоими хозяевами?
        - Несомненно, - воодушевилась Психолог. - Очень правильный шаг с твоей стороны, кунг Комар! Я помогу договориться, если в этом возникнет необходимость. И разреши сразу второй вопрос, на этот раз личного характера. На твоём фрегате есть НПС-ювелир, которая делает повышающие характеристики предметы. Похожая на человека, но всё же не человек. Кстати, ты в курсе, что она ждёт ребёнка, и Пулемётчик с Космодесантником вчера на повышенных тонах выясняли, кто отец? Впрочем, неважно. Вопрос в другом. Все члены экипажа носят сделанные ей кольца, и это им очень помогает. Я узнавала, продаёт Ювелир такие кольца на +2 к любой характеристике через Торговку герд Улине Тар по десять тысяч крипто за штуку. Для членов команды в пять раз дешевле. У меня есть две тысячи крипто, хватает на одно кольцо, но Торговка отказалась мне продавать по сниженной цене. Сказала, что я - не член команды, и скидка мне не положена. Можешь посодействовать в этом вопросе? Или хотя бы скажи, что мне сделать, чтобы временно получить статус члена экипажа?
        Всего-то? Как мало же ей оказалось нужно для счастья. Я хотел было ответить, что поговорю со своей компаньонкой, но тут в общий зал вышла заспанная зевающая на ходу маленькая волшебница герд Соя-Тан Ла-Варрез, идущая на камбуз помогать Повару-Ассасину готовить завтрак экипажу. И у меня появилась идея получше. Я подозвал Мага-Псионика и указал на неё Психологу.
        - Хочешь сделать что-то полезное? Вот он твой шанс помочь, да и общей миссии это будет на пользу. Видишь ли, так уж вышло, что я знаю, с чего начнётся мой визит к императору Георгу Первому - на мою спутницу герд Сою-Тан прямо в тронном зале нападёт какая-то ненормальная волшебница и на полном серьёзе попытается убить девочку. А потому за оставшиеся дни малышку нужно «подкачать» во владении магией. Я в качестве спарринг-партнёра не подхожу, слишком высокий показатель Интеллекта, у неё нулевой шанс что-либо сделать со мной. А большинство членов экипажа не походят для этой роли наоборот потому, что Соя-Тан со стопроцентной вероятностью берёт их разумы под контроль. Ты же идеальный партнёр! Во-первых, со статусом «герд» и повышенными характеристиками, с высоким показателем Интеллект. Во-вторых, тебя тренировали сопротивляться ментальным атакам, и у тебя соответствующий навык хорошо прокачан. Ну и таблетки можешь принять в крайнем случае. Поможешь обучить Со-Тан - получишь повышающее характеристики кольцо, и даже два. Причём тебе даже не придётся тратить свои деньги, я сам их тебе куплю. Что скажешь?
        Психолог ненадолго задумалась, а потом согласилась.
        - На +2 к Восприятию и на +2 к Телосложению, - объявила герд Руана Локи свои условия. - И только ментальная магия! А то я знаю, что малышка ещё и огнём умеет швыряться! Не хочется отправляться на точку респауна или ходить с обугленной физиономией.
        Я кивнул и повернулся к внимательно прислушивающейся к нашим переговорам маленькой волшебнице.
        - Сообщи Амати-Кусь Уршшш, что сегодня и завтра ей придётся обходиться без твоей помощи на кухне. А потом бегом в тренировочный зал, и не халтурить! Я сам лично проверю, чему ты научишься. Затем поработаем в связке, но только на этот раз я тебя буду подкачивать маной!

* * *
        Герд Айни Ури-Миайуу вернулась в игру лишь часов через семь. Я предполагал, что её появление вызовет сильнейшее удивление и растерянность членов команды, но… по факту удивились лишь я и сама Айни. Переводчица вернулась в игру такой же рыжей хвостатой миелонкой, какой и выходила. Вообще никаких изменений в её облике я не видел. Как так?! Она же сменила расу!
        - Ты пропустила тренировку, о которой я заранее всех информировал! - накинулся на мою пушистую помощницу недовольный руководитель абордажной команды герд Тыо-Пан. - Мы не смогли некоторые формации и техники сегодня отработать, потому как ты должна была в них участвовать!
        Растерянная миелонка лишь виновато опустила мордашку в пол и хлопала глазами, так что пришлось мне вступаться за свою персональную помощницу.
        - Не шуми! Была уважительная причина. Герд Айни по моему приказу выполняла очень важную дипломатическую миссию - помогала избежать большой войны между гэкхо и миелонцами. Это и в наших с тобой интересах, Тыо-Пан, поскольку планета Земля входила в список целей для атаки миелонского флота. Ну что, Четвёртый Флот покинул Касти-Утш III?
        - Да, капитан Комар, - миелонка с достоинством поклонилась. - Кунг Кисси Мяу увела свой флот к границе с мелеефатами, как и обещала тебе. Войны с гэкхо не будет.
        Авторитет повышен до 118!
        Сказанное сразу же изменило отношение собравшихся к хвостатой «прогульщице». Переводчицу поздравляли, одобрительно хлопали по плечам, пытались вызнать подробности дипломатической миссии. Я попросил Суперкарго Аван Тоя выйти в реальный мир и передать для военных гэкхо сообщение, что данное мне кронг Давэеш-Пиром поручение успешно выполнено, и Союз Миелонских Прайдов отказался от своих агрессивных намерений по отношению к гэкхо. Эту же новость Космодесантника Эдуарда Бойко попросил сообщить под «Купол», чтобы информацию передали наместнику гэкхо герд Коста Дыхшу.
        - А тебя, Айни, минут через десять попрошу зайти в капитанскую каюту. Я как раз уже закончу тренировки с мелкой, расскажешь подробности.
        Хотя едва ли моё участие в занятиях герд Тои-Сан и герд Руаны Локи можно было назвать полноценной тренировкой - я лишь подкачивал маленькую волшебницу маной и иногда давал девчонке кое-какие советы. При этом сидел на лавке в уголке зала и изучал пространный отчёт моего Инженера Орун Ва-Марта. Правая силовая установка фрегата стала по непонятным причинам периодически сбоить и теряла в мощности процентов на двенадцать-четырнадцать, что было и само по себе неприятным, а в случае двух синхронизированных силовых установок «спарки» и вовсе опасным. Именно выявлением причины сбоя и занимался мой главный Инженер в компании своей помощницы Сан-Сано и ремонтных ботов. Выводы были неутешительными - в лучшем случае «полетел» предохранитель одного из энергетических контуров. В худшем ремонта требовали накопитель энергии или приводы гиперпространственного двигателя. В любом случае устранить поломку в полёте было невозможно - требовалось разбирать звездолёт в нормальном оборудованном для таких работ ремонтном доке.
        Навык Мистицизм повышен до девяносто второго уровня!
        Навык Псионика повышен до сто тридцать пятого уровня!
        Ко мне подошла взмокшая от пота, очень уставшая, но довольно улыбающаяся Маг-Псионик герд Соя-Тан Ла-Варрез.
        - Соправитель Комар Ла-Фин, мы закончили тренировку! - сообщила малявка с явной гордостью. - Пару раз я Психолога даже «пробила», хотя это было и непросто.
        Убедившись, что наблюдательница своры вышла из тренировочного зала и не подслушивает, маленькая волшебница едва слышно продолжила:
        - Если хотите, могу пересказать, что герд Руана думает о нас, всей этой миссии и конкретно о вас, капитан.
        - Там что-то важное? - уточнил я, но получил отрицательный ответ.
        - Нет, ерунда. Пока сумела понять лишь обрывки мыслей. В основном там тоска по родной колонии Ар и злость оттого, что теряет время, развлекая меня-малявку, а не летит куда-то далеко выполнять порученное ей важное задание. Ещё заинтересованность Бардом полковником Филипповым. Из всех членов команды она лишь полковника считает достойным общаться с собой, восхищается его способностями и недоумевает, почему Василий Андреевич Филиппов простой игрок, а не возглавляет всю нашу группу. В своре мелеефатов ему бы предложили командирскую должность. Остальных герд Руана терпит через силу, а Джарга вообще побаивается и старается с ним не пересекаться. Даже вас, соправитель Комар Ла-Фин, считает лишь выскочкой, хотя опасным и возможно полезным. Большего, к сожалению, считать не смогла - герд Руана очень хорошо прячет свои мысли и эмоции.
        А молодец малявка! Явно очень старалась сегодня. Три уровня подняла за эту тренировку. Я ласково потрепал ребёнка по волосам и обрадовал юную волшебницу:
        - Завтра будешь работать с кольцами на +2 к Интеллекту. Я заказал их для тебя у НПС-дриады, и Нефертити уже над ними работает.
        - Круто! - засмеялась от радости и даже захлопала в ладоши герд Соя-Тан. - Уж завтра я покажу, на что способна! Тогда завтра с меня полный отчёт о том, что скрывает наблюдательница своры!
        Я хотел было ответить, что негоже подвергать нашу гостью таким испытаниям и пытаться докапываться до её сокровенных мыслей, но выскочившее перед глазами сообщение отвлекло меня.
        ВНИМАНИЕ!!! ЛИДЕР ФРАКЦИИ «HUMAN-23» ЛЭНГ АКАДЕМИК ВИНОГРАДОВ ПРЕДЛАГАЕТ ОБЪЕДИНЕНИЕ С ФРАКЦИЕЙ «РЕЛИКТ» НА СЛЕДУЮЩИХ УСЛОВИЯХ: ФРАКЦИЯ «HUMAN-23» В ПОЛНОМ СОСТАВЕ ВЛИВАЕТСЯ В СОСТАВ ФРАКЦИИ «РЕЛИКТ». ВЫ СОГЛАСНЫ НА ЭТО ПРЕДЛОЖЕНИЕ? (ДА/НЕТ)
        Очень странно. Ещё совсем недавно «запасная» российская фракция и слушать не хотела об объединении и, более того, даже не стала общаться с моим Дипломатом лэнг Томасом Мюллером. Ввиду своей немногочисленности эта фракция даже была освобождена от призыва части игроков в Армию Земли. Насколько я знал, занималась фракция H23 коммерческими услугами для «очень непростых» граждан - доставкой сильнодействующих лекарств из далёкого космоса (в том числе для лечения рака), введением в игру членов правительства и прочих облечённых властью и деньгами людей, а также ускоренной их прокачкой. Должно было случиться нечто из ряда вон выходящее, чтобы фракция отказалась от самостоятельной игры и согласилась на поглощение. И потому, не обладая пока что всей информацией, я торопиться с выбором не стал и направился в свою каюту.
        Герд Айни поджидала меня в коридоре, хотя прав ей вполне хватало разблокировать дверь в капитанскую каюту. Едва мы остались наедине, я потребовал от хвостатой помощницы объяснений.
        - Сама в шоке… - призналась Айни. - Когда я проглотила камушек, перед глазами прямо в реальном мире открылся редактор персонажа - абсолютно такой же, какой был при моём первом входе в игру, искажающую реальность. Менять характеристики и возраст оказалось нельзя, как нельзя было и сменить мой 111-ый уровень на более серьёзный. Но зато возможных для выбора рас были тысячи! Я едва нашла в этом бесконечном списке людей, причём вариантов тоже оказалось немало. Были даже с крыльями за спиной, я про таких и не слышала никогда. Едва не выбрала подрасу людей с Тайлакса, так как помнила, как тебе нравилась Валери-Урла с её огромными глазами. Но всё же выбрала другой тип. Больше ничего менять не стала, всё остальное оставила как есть. Даже игровой класс оставила, хотя вот его-то можно было сменить. Но решила, что Переводчица тебе нужна больше, чем ещё один Боец или Инженер.
        Я подтверждающе кивнул, и хвостатая девушка продолжила.
        - А потом… мне стало дурно - всё-таки у людей другой метаболизм, и принятого алкоголя было слишком много. Я упала на пол. Когда проснулась на кровати в спальне, в гостиничном номере уже не было никого. Ты ушёл, Кисси Мяу с женихом тоже, лишь робот-уборщик трудился в большой комнате, убирая следы разгульной вечеринки. Едва влезла в свои шорты, а ботинки так вообще пришлось оставить и идти босиком. Пару раз едва не упала с непривычки - как вы, люди, вообще ходите без хвоста? Походила по номеру, привыкая к новому телу. Прочла новые оставленные на столе сообщения, приняла средства от похмелья и поспешила в игру. И вот я здесь, но почему-то снова миелонка.
        - Видимо, созданные предтечами камни работают не совсем корректно и не зря считаются «запрещёнными» артефактами, - предположил я, поскольку других объяснений на ум не пришло. - Они изменили твоё тело, но не повлияли на виртуальный аватар, который хранился в памяти игры. Кстати… - вдруг осенило меня. - Из случившегося можно сделать важный вывод, что наша реальность - тоже один из виртуальных миров, и в нём действуют некоторые законы игры.
        - Похоже, что так. И вообще существует теория, что мир этой игры и есть основной, а все остальные - лишь проекции. - Айни подняла мордашку, посмотрела мне прямо в глаза и робко спросила. - Но скажи, кунг Комар, тебе понравился мой новый облик? Или… я что-то сделала не так? Я ведь мало что понимаю в красоте по человеческим понятиям.
        - Очень понравился! - успокоил я свою подругу и даже обнял хвостатую девушку, она нисколько не возражала. - И можешь поверить, я высоко оценил твой шаг. Рыжая, обещаю, у нас будет ещё много времени пообщаться в реальном мире…
        Стук в дверь прервал наш разговор. Пришлось открывать. На пороге стоял взволнованный Космодесантник.
        - Капитан, там такое дело… Я говорил с лэнг Тарасовым, и он просил передать тебе, что получена просьба о помощи от фракции Human-23 и одновременно от фракции Human-2, это Великобритания.
        Что? Сразу от двух фракций? И конечно я обратил внимание, что Эдуард упомянул фракцию H23, которая буквально несколько минут назад захотела влиться в более крупную фракцию «Реликт». Видимо, обстоятельства действительно прижали.
        - Тарасов был очень зол и не стеснялся в выражениях. Если убрать весь мат, то ситуация такова. Один проживающий в Лондоне сын российского олигарха вошёл в игру, искажающую реальность, и стал членом английской фракции H2. После чего сумел ввести в игру столько ценностей, что хватило на покупку собственного звездолёта - старенькой яхты типа «Оми-Чи». Без вооружения, движок допотопный, ты бы на такое разваливающееся корыто даже не посмотрел. А этот мажор набрал команду из своих знакомых, большинство из которых также проживающие в Великобритании сынки наших политиков и олигархов. Хотя с ними ещё были парень и две девушки из Великобритании, тоже детки очень «непростых» родителей. И эта компания нагрузилась бухлом и ценностями на продажу, наняла первого попавшегося Пилота и нескольких Телохранителей из числа ошивающихся в космопорте гэкхо и отправилась «покорять космос». Сперва полетели на Поко-Поко - это нейтральная станция, одно из любимых мест контрабандистов всех видов. Там представители «золотой молодёжи» отдыхали, спускали деньги в казино, выходили в реал и хвастались знакомым, как круто они
отрываются на космической станции, и какие там «срывающие башни курева».
        - Поко-Поко? - удивился я, услышав название одной из пользующихся весьма дурной репутацией станций. - Они бы ещё на Меду-Ро IV прямиком направились, если уж так хотели найти приключений на свои задницы…
        - Да, приключения они нашли, - согласился Космодесантник. - Дальнейший их маршрут неизвестен. Из игры не выходили три дня. А два часа назад из вирт-капсулы вылезла девчонка-англичанка и в истерике сообщила, что их группу захватили в плен какие-то отморозки. Магическим внушением заставили всех, кроме неё, сменить точки выхода из игры. И угрожают убивать по одному, если богатые родители не выплатят выкуп за своих неразумных детишек. Одного российского парня уже убили.
        - Ну а я-то причём? Они сами старательно искали неприятности, и нашли в итоге. Вот пусть их богатые родители и спасают своих чад. Вымогатели ведь наверняка назвали цену?
        - Назвали, - подтвердил Эдуард и почему-то нервно сглотнул, прежде чем продолжил, - им нужна мобильная лаборатория реликтов!
        Глава пятнадцатая. Я. Доверяю. Капитан
        Идиотов было не жаль. Они сами сделали всё возможное, чтобы попасть в такую тяжёлую ситуацию, и винить в случившемся могли только себя. Это всё равно что сунуть руку в клетку к дикому льву, невзирая на очевидную опасность такого действия, а потом орать от боли и жаловаться, что зверь оставил тебя с окровавленной культёй. Вины зверя в подобном происшествии как раз не было никакой. А потому, вот честно, даже если бы похитители перестреляли или даже сожрали заживо всех заложников, ни одна слезинка не появилась бы у меня на глазах.
        Но эти попавшие в беду идиоты были людьми с Земли, и я был их кунгом в этой большой игре. И именно на меня смотрели бы косо, если бы я проигнорировал сообщение о попавших в беду людях земных фракций. Не выручил или хотя бы не отомстил. К тому же я действительно оказывался единственным, кто имел хоть какие-то шансы помочь. У меня имелась и лаборатория реликтов, которую требовали шантажисты, и звездолёт, который мог доставить меня с командой отборных бойцов куда угодно.
        Была и ещё одна причина относиться к данному событию предельно серьёзно. Звездолётов с Земли со временем будет становиться всё больше и больше, а потому нужно было раз и навсегда показать всем космическим преступным группировкам, что нападать на людей Земли нельзя. Показать предельно доходчиво и максимально жестоко, чтобы выбить из голов преступников даже саму мысль о таких нападениях. А выживут ли эти заложники или нет, было уже второстепенным вопросом. Хорошо, если выживут. Если же нет, их смерть послужит уроком другим представителям «золотой молодёжи». Да, это жестоко. Но только как должен был мыслить и поступать настоящий кунг.
        Именно такую позицию я и изложил членам своего отряда. Да, мы обязательно вмешаемся, найдём и покараем похитителей. Но отдавать лабораторию ни при каких обстоятельствах не станем, тем более, что это не так-то просто сделать. Лаборатория реликтов сейчас совершает случайные нуль-переходы по Вселенной и будет появляться в определённых местах, которые знаю лишь я, на весьма короткие промежутки времени. Следующий такой контакт запланирован через семнадцать умми. Мы, конечно, постараемся прибыть в нужное место и перехватить сложную технику реликтов, вот только не факт, что лаборатория станет слушать меня и позволит фрегату «Паладин Тамара» войти под маскировочное поле. В Солнечной Системе управляемая искусственным интеллектом древняя лаборатория хоть и прибыла на оговорённое место, и даже ответила на мой сигнал, вот только подбирать наш звездолёт не захотела, а потому нам пришлось перемещаться по галактике своим ходом.
        Конечно, истинная ситуация была не совсем такой, какой я её описывал членам экипажа. Но такая картина с «самовольной лабораторией» была для меня очень выгодной, поскольку существенно снижала степень давления на меня великих космических рас. Единственный же член команды, который мог разоблачить мою ложь - реликт герд Урге Пу-Пу Урге, снова отсутствовал, пропадая в реальном мире и занимаясь делами «Убежища Сям тро VII». У остальных же членов команды не было никаких оснований сомневаться в словах своего капитана, тем более что я щедро подпитывал сказанное псионическим внушением.
        Навык Псионика повышен до сто тридцать шестого уровня!
        Навык Ментальная Сила повышен до сто тридцать второго уровня!
        Навык Мистицизм повышен до девяносто третьего уровня!
        Да, подошёл я к обращению к команде со всей серьёзностью, и выложился по максимуму, даже Очки Магии сжёг в ноль. Но зато и результат был виден даже безо всякой магии - все до единого члены команды одобрили мою позицию, и даже присутствовавшая на собрании экипажа наблюдательница своры попала под моё внушение и готова была по первому приказу кунг Комара лететь и спасать попавших в беду заложников. Ещё бы! Люди попали в беду, и она, тоже человек по расе, не могла остаться в стороне! Причём герд Руана даже не поняла, что я пробил её защиту, и полагала такие мысли своими собственными.
        По моей просьбе Космодесантник рассказал остальным членам экипажа все известные детали происшествия, хотя их оказалось совсем немного:
        - Сообщившая о похищении девушка сильно напугана, к тому же в момент нападения она находилась в наркотическом и алкогольном опьянении, да и мозги ей похоже профессионально обработали псионикой. А потому полезной в поиске злоумышленников информации заложница сообщила крайне мало. Она даже не уверена, где именно находилась в момент нападения - на космической яхте, на станции Поко-Поко или в каком другом месте. Помнит, и то нечётко, что появившиеся возле неё быстрые тёмные фигуры повалили её на пол и вкололи что-то, отчего она выключилась. Очнулась в помещении с очень тусклым светом, связанная по рукам и ногам. Рядом на полу оказалось много крови, и валялся труп одного из знакомых ей парней, его располовинили ударом острого клинка. Остальных друзей заложница не видела и не знает, что с ними. Сказала, что гравитация в том месте пониженная. А потому можно предположить, что людей увезли со станции Поко-Поко, хотя это неточно. Общались с ней только ментально, никого из нападавших она не видела, а потому даже не может сказать, кто по расе похитители.
        - Быстрые фигуры… использование клинков… похоже на работу миелонцев. Какая-то пиратская банда, их немало ошивается на Поко-Поко, - предположил герд Тини, но я не был с ним согласен.
        Не исключено, что разрезанный труп показали заложнице специально, чтобы наше внимание переключилось именно на миелонцев, поскольку такой вариант действительно напрашивался. Но клинки применяли и Гладиаторы людей, да и вообще кто угодно мог использовать холодное оружие для казни пленника. К тому же пиратские кланы миелонцев, если не совсем уж отморозки, поостереглись бы связываться с людьми Земли, поскольку кунг Кисси Мяу покровительствовала кунгу Земли, и это знали все миелонцы.
        - Навигатор, мне нужна полная информация о станции Поко-Поко. Амати-Кусь Уршшш, с тебя выйти в реальный мир и деликатно поинтересоваться в «Улье Тинтары», не их ли лап дело. Тини, с тебя задать тот же вопрос твоим прежним дружкам с Меду-Ро IV. Маловероятно, всё-таки не их стиль, но спросить нужно. Герд Улине Тар, свяжись с мужем и выясни, кто те Пилот и Телохранители, которых в космопорте наняли люди. Остальные возвращаются к обычным делам, но из игры не выходят. У нас через половину умми выгрузка товара по срочному контракту, после чего сообщу, куда наш фрегат двинется дальше.

* * *
        На этот раз в своей каюте я собрал только триллов из экипажа - Повара-Ассасина Амати-Кусь Урш и бортового стрелка герд Ух-Мимиша. В каюте в присутствии двух крупных «космических крокодилов» сразу стало тесно, так что я сдвинул столик в самый угол и с ногами взобрался на диван, чтобы освободить немного места и дать Бортовому Стрелку растянуться во всю длину. Язык триллов пока что я понимал с огромным трудом, а девушка-трилл едва-едва говорила на языке гэкхо, но всё же приглашать Переводчицу не стал, поскольку обсуждаемая тема была для герд Айни весьма болезненной. На всякий случай, если возникнут непреодолимые сложности в понимании, одолжил у Джарга Универсальный Переводчик. Но всё же надеялся, что прибор мне не понадобится, поскольку я мог воспользоваться псионикой для передачи сообщений, да и Бортовой Стрелок мог помочь в переводе непонятных фраз.
        Прежде всего, выслушал заверения Амати-Кусь, что «Улей Тинтары» непричастен к нападению на людей Земли на Поко-Поко и вообще пока что не в курсе данного происшествия. Более того, «космические мафиози» заверили мою спутницу, что не стали бы вставлять палки в колёса Свободному Капитану кунг Комару, пока тот занят выполнением ответственной работы на них.
        Не всё я понял в словах девушки-трилла, так что герд Ух-Мимиш переводил трудные места. В какой-то момент Бортовой Стрелок встрепенулся и поинтересовался, что вообще связывает его капитана с имеющим весьма неоднозначную репутацию «Ульем Тинтары»? Прежде чем отвечать на этот вопрос, я попросил обоих членов экипажа ответить, только максимально откровенно, что они думают по поводу члена королевской династии Пар-Поре принце Гуго?
        - Принц Гуго национальный герой! - загудела молодая самка. - Принц ставил целью вернуть славу и древние традиции народности триллов, старался расшевелить закостенелую переставшую соответствовать современным реалиям политическую систему и снять внутренние противоречия между триллами разных мастей. Гуго Пар-Поре настолько яркая и сильная личность, что мог вывести королевство триллов на совершенно новый уровень присутствия в галактике. Другие космические расы увидели в нём угрозу и подлость поймали принца Гуго. Говорят, что он убит. Или заточён где-то на окраине космоса. Но его дело живёт, и у принца до сих пор очень много сторонников! Я одна из них!
        Навык Космолингвистика повышен до сто пятнадцатого уровня!
        Навык Обучение повышен до пятидесятого уровня!
        Получен сто одиннадцатый уровень персонажа!
        Получено три свободных очка навыков (суммарно накоплено шесть очков)
        Приятно, чёрт побери! Каждый новый уровень давался моему персонажу всё труднее, несмотря на постепенную прокачку навыка Обучение, и мне даже становилось страшно от мысли, насколько трудно было бы двигаться дальше в развитии, не возьми я этот весьма полезный навык.
        Отметив для себя, что молоденькая Повар-Ассасин является ярой сторонницей принца Гуго, я попросил высказаться и герд Ух Мимиша. Бортовой Стрелок оказался более осторожен в высказываниях.
        - Капитан, не обижайся, но ты человек, а потому видишь ситуацию с Теологом герд Гуго Пар-Поре как бы «извне», не так как оценивают его роль в современной истории триллы. Я много времени провёл в космосе, общаясь с гэкхо, сианами и миелонцами. И прекрасно понимаю, что представители других рас могут ненавидеть принца Гуго Пар-Поре за те жуткие деяния, которые ему приписывают…
        - Но это всё неправда! - возмутилась и перебила рассказчика Амати-Кусь. - Это всё наветы политических противников принца Гуго, которые не хотели возвышения столь сильного лидера и старались подобными выдуманными страшилками снизить ему показатель Авторитет, чтобы не дать ему получить новый ранг «лэнг», а затем «кунг» и «кронг».
        Интересная версия. Признаться, я и сам удивлялся, почему столь известный в галактике персонаж до сих пор числился «гердом», а не получил более высокий статус. Оказывается, ситуация была схожей с моей Переводчицей герд Ани Ури-Миайуу, у которой Известности хватило бы на пятерых, но вот Авторитет был полностью «убит» после трансляции на всю галактику покушения на воплощение Великой Первой Самки и балансировал где-то на уровне минус двухсот.
        Спорить с фанатичной сторонницей «воплощения вселенского зла» опытный Бортовой Стрелок не стал. Лишь поинтересовался у меня, к чему были все эти вопросы о члене королевской семьи Пар-Поре.
        - Я скажу. Но с вас обоих обязательство хранить молчание, поскольку тема строжайше секретная. «Композит» быстро наступает, и потому идёт спешная эвакуация из всех находящихся под угрозой захвата звёздных систем. Весьма вероятно, что очень скоро наш фрегат «Паладин Тамара» будет задействован в перевозке особо опасных преступников из одной секретной космической тюрьмы. В которой среди других узников числится и один известный вам трилл, которого правительства сразу нескольких космических рас обвиняли в жутких преступлениях и приговорили к пожизненному заключению. И потому мне важно знать, как вы себя поведёте, если на борту моего фрегата будет находиться принц Гуго. Не возникнет ли проблем с вами, друзья?
        Оба трилла ошарашенно молчали и переглядывались между собой. Первым заговорил Бортовой Стрелок.
        - Со мной проблем не будет, капитан Комар. Я не вхожу ни в число сторонников этого Теолога, ни в число его противников. Для меня принц Гуго - такой же заключённый, как и остальные.
        - Капитан, моя верность вам бесконечна. Вы мой хозяин и вправе отдавать мне любые приказы. Но в случае возможной конфронтации моего хозяина с членом королевской семьи Пар-Поре я убью себя, поскольку не вправе выступить ни на чьей стороне.
        Я активно использовал псионику, когда выслушивал ответы членов команды. Оба не врали и действительно высказали свои мысли.
        - Что ж, этого достаточно, и большего от вас и не прошу. Ещё раз напоминаю, что разговор был конфиденциальным, и остальным членам команды, а тем более посторонним, знать об этом не нужно. Разговор окончен, возвращайтесь к своим обычным делам.
        Триллы синхронно поклонились и покинули капитанскую каюту. Я повертел в руках так и не использованный Универсальный Переводчик и пошёл относить это устройство Джаргу в его каюту. Аналитик находился один и встретил меня странным шипением, я не сразу сообразил, что герд Уии-Оее-Аыы-Ыяё просит закрыть дверь, чтобы поговорить тихо без лишних свидетелей. Едва я запер двери, Джарг нацепил Универсальный Переводчик и проговорил:
        - Капитан. Сложный Расчёт. Я закончил. Скажи. Когда Джарг должен. Убить наблюдатель. От свора.
        Признаться, я так и сел на койку, поскольку никому даже близко не сообщал о своих планах относительно герд Руаны Локи, но именно такие мысли у меня действительно имелись. Ни в коем случае нельзя было допустить, чтобы наблюдательница своры видела, как мы помогаем «воплощению вселенского зла» сбежать из тюрьмы, куда его с таким трудом упекли. Это грозило настолько серьёзными последствиями, что мне становилось даже страшно. Как минимум возвращение статуса врага своры, а то и прямое объявление войны Земле. И уж точно на поручении кронг Лаа можно было ставить крест, и никакой награды за успешное выполнение дипломатической миссии (а там, напомню, моей родной планете была обещана неприкосновенность) я не получу.
        Отрицать я не стал. Лишь попросил Аналитика объяснить, как он пришёл к таким выводам, и почему именно он должен убить наблюдательницу.
        - Странный контракт. Невыгодно. Потеря времени много. Мало доход. Значит деньги. Не главное. Важна система. GF-111K. Думай сильно. Ничего нет. Значит соседняя. Смотреть карта. Нет ничего. Полный карта. В компьютер Навигатор Аюх. Рорш. Тюрьма. Много злой уголовник. Вспоминай. Капитан уходить говорить. Триллы. Улей Тинтара. Думай. Принц трилл. Побег. Нельзя мелеефаты знать. Герд Руана. Болтать. Устранить обязательно. Капитан нельзя. Скандал. Очень плохо. Джарг можно. Джарг репутация плохой. Несдержан. Злость. Эмоции. Взрыв. Бывает. Иногда. Несчастный случай. Никто не виноват.
        Мне всё стало понятно. И я даже готов был согласиться, что Джарг - идеальный исполнитель «несчастного случая» с пытливой и пристающей с расспросами к членам команды Наблюдательницей. Никто не удивится, поскольку представители расы джаргов действительно были известны способностью взрываться в стрессовой ситуации, убивая всё вокруг.
        Я протянул руку и осторожно провёл ладонью по колючкам космического «броненосца».
        - Ты действительно гений! Самоподрыв совершишь после того, как мы возьмём на борт принца Гуго и отстыкуемся от космической тюрьмы, но ещё до того, как встретимся с мобильной лабораторией. И сразу скажи, где мне потом тебя подобрать? Ты действительно великолепный Аналитик и моя палочка-выручалочка, мне бы не хотелось тебя терять.
        - Джарг оставайся. Точка. Воскрешение. На фрегат. Рискованно. Не положено. Но немного можно. Я доверять. Мой. Капитан.
        Глава шестнадцатая. Астероидное поле
        Фрегат «Паладин Тамара» замер в космосе в пятидесяти тысячах километров от края астероидного поля. На большом экране во всех подробностях можно было рассмотреть застывший меж астероидами километровой длины звездолёт «Ови-Уро VII» - совместная разработка миелонских и трилловских конструкторов, гигантский космический завод по переработке ценных минералов. Облепленный десятками автоматических мобильных фабрик, доставляющих концентрат на корабль, и способный загрузить в своё чрево до тридцати миллионов кубометров породы. Насколько я успел выяснить, в галактике было построено лишь семь звездолётов данного типа, четыре из которых принадлежали королевской династии Пар-Поре. Владельцев ещё трёх я выяснить не смог, поскольку данные оказались засекречены, но явно то были ОЧЕНЬ непростые игроки.
        Который из семи гигантов находился перед нами, я так и не понял. Ни номера, ни названия корабля. А то, что оплату за контракт обещали в кристаллах гэкхо, да и общение шло на языке этой расы, лишь нагоняло тумана.
        - Капитан, заказчик просит произвести выгрузку контейнеров прямо тут в космосе, - сообщила ведущая переговоры с покупателями герд Улине Тар.
        Я нисколько не возражал. Так нам было даже удобнее, не нужно тратить время на стыковку с космическим заводом.
        - Скрытничают, не хотят показывать нам астероид, который их заинтересовал, и который собираются взорвать привезёнными ядерными зарядами, - усмехнулся Дмитрий Желтов.
        Да, было похоже именно на то. Хотя… наивные они, конечно. Я включил сканирующую аппаратуру «Паладина Тамары» и запустил компьютерную обработку ближайших астероидов. Количество отметок зашкаливало, но я убрал фильтром всю мелочь, оставив только крупные объекты с линейными размерами больше трёхсот метров - на более мелкие заказчики срочной доставки не стали бы тратить столько килотонн взрывчатки, а может и просто втянули бы небольшой астероид целиком внутрь для дальнейшей переработки. Вот, стало намного понятнее. В радиусе двух миллионов километров в списке интересных осталось лишь полтора десятка природных объектов. Теперь меня интересовали данные по их средней плотности и составу.
        Навык Управление Механизмами повышен до сто двадцатого уровня!
        Навык Сканирование повышен до восемьдесят пятого уровня!
        Навык Минералогия повышен до шестьдесят второго уровня!
        - Вот он, - отметил я маркером корявую глыбу массой в восемнадцать миллиардов тонн, медленно дрейфующую в космосе. - Ядро из рутения и палладия. Сто сорок тысяч тонн потенциально извлекаемых ценностей, если заняться добычей по всем правилам и вести работу пару тонгов. А так взорвут, урвут по-быстрому тысячу-другую тонн драгоценного металла и уберутся подальше от флота наступающего «композита».
        - Две тысячи тонн палладия с рутением тоже отличный куш, - задумчиво проговорил Дмитрий Желтов, приблизив на мониторе изображение «корабля-матки» и с интересом изучая четыре пристыкованных к нему перехватчика, а также две тяжёлые лазерные батареи. - Но особенно интересно бы заглянуть сюда через пару дней, когда шахтёры уже загрузят добычу и переплавят руду в металл…
        - Что я слышу? - усмехнулся я весело, разворачивая крутящееся кресло в сторону Пилота Звездолёта, поскольку не ожидал услышать от примерного выпускника Военно-Космической Академии настолько провокационно-криминальных идей. - Дмитрий, твоя идея конечно заманчивая, вот только, подозреваю, через два дня тут от охраны будет не протолкнуться. Да и не успеют они за два дня всё переплавить, лишь перегрузят куски астероида в недра своего громадного корабля и уберутся подальше от войны. К тому же посмотри на это, - я указал на трилловский иероглиф «Казнь» на борту гигантского звездолёта. - Не знаю, королевской ли династии принадлежит этот красавец, но «крыша» у космических старателей очень серьёзная. Найдут в любой точке галактики.
        - Да я и не предлагал напасть, мы ж не пираты какие-то… - смутился Пилот Звездолёта, а потом уже заметно тише добавил, что искушение конечно имелось. Потенциально фрегат «Паладин Тамара» вполне мог справиться с четырьмя перехватчиками, да и батареи летающего завода контролировали не все сектора, их вполне можно было обойти. Но настолько крупную добычу мы бы увезти не смогли и столкнулись бы с той же проблемой, что и самый успешный пират в истории нашего человечества англичанин Фрэнсис Дрейк, вынужденный выкидывать за борт десятки тонн серебряных слитков, поскольку его корабль просел ниже ватерлинии и не мог продолжать плавание.
        Но я не ответил, поскольку моим вниманием полностью завладел другой астероид. Громадный, неровной формы. Километра два в длину и до километра в самом широком месте. Компьютер определил его массу в одиннадцать миллиардов тонн, но что самое удивительное, почти пятнадцать процентов этой массы составлял тантал. Не самый редкий и уж точно не относящийся к дорогостоящим и тем более драгоценным, но всё же не настолько уж часто встречающийся в космосе металл. В обычных астероидах, даже металлических, тантал практически не содержался. Тут же я видел более полутора миллиардов тонн тантала разом. Я не слышал, чтобы этот металл широко применялся в космической промышленности, так что этот гигант полностью закрывал потребности в тантале на сотни лет производства.
        Навык Электроника повышен до сто шестого уровня!
        Навык Минералогия повышен до шестьдесят третьего уровня!
        - Капитан, груз сброшен! - отрапортовал по внутренней связи Суперкарго, и почти сразу пришло сообщение от Торговки, что оплата от заказчика поступила.
        Всё, больше нам тут делать было нечего.
        - Аюх, запиши координаты этого места. Может, выпадет в будущем случай взглянуть, останется ли что ценное после этих вандалов с «Ови-Уро VII». Да и возможно крупное месторождение тантала удастся куда-нибудь пристроить. Сделал? Тогда расчёт курса на звёздную систему Рорш. Координаты точки у тебя должны быть записаны, я давал их тебе ранее.

* * *
        Я обедал в компании наблюдательницы своры герд Руаны Локи. Психолог только что закончила вторую тренировку с моей подопечной герд Соей-Тан и на этот раз взмокла даже сильнее маленькой магички. Насколько я понял, «живой мишени» пришлось очень несладко, и ментальная защита наблюдательницы трещала по швам, даже пилюли не всегда спасали.
        - Девочка делает успехи, её навыки быстро растут, и псионические атаки стали гораздо опаснее. К тому же с кольцами на Интеллект волшебница стала способна на более изощрённые действия.
        - Кстати насчёт колец, - вспомнил я и выложил на стол обещанную награду. - Нефертити закончила свою работу, так что получай заказанное. Но я бы попросил тебе провести с малышкой ещё пару тренировок. Об оплате договоримся чуть позже.
        Моя собеседница кивнула и вдруг поинтересовалась, почему реликта Герд Урге Пу-Пу Урге нет на моём корабле уже семь умми? Его игровой аватар неподвижно сидит в каюте, но неактивен, поскольку игрок вышел в реальный мир. Не слишком ли большие вольности позволяет капитан этому члену команды?
        Хороший вопрос… Признаться, я и сам уже беспокоился, поскольку такое долгое отсутствие было для Техника нехарактерным. Герд Урге Пу-Пу Урге пропадал в реальном мире уже почти двое суток. Не случилось ли с ним чего? Но я всё же заверил наблюдательницу, что всё в порядке, Техник вскоре вернётся, и она сможет с ним пообщаться.
        Психолог вполне удовлетворилась таким ответом, но затем резко сменила тему и поинтересовалась результатами посещения системы GF-111K. Уж слишком быстро мы её покинули. Что-то пошло не по плану?
        Что это - простое любопытство? Или хозяева моей гостьи требуют от Психолога контролировать каждый наш шаг? Я насторожился, но всё же не нашёл ничего плохого в том, чтобы рассказать правду.
        - Нет, всё прошло гладко. Груз отдали, оплату получили. И не стали своим присутствием смущать заказчиков и мешать им добывать платиноиды. Хотя местечко интересное. Много рутения, палладия, золото тоже имеется, а уж тантала вообще на сотню тонгов разработки хватит.
        - Тантала? - почему-то встрепенулась собеседница. - Кстати, вспомнила насчёт тантала… Кунг Комар, я не рассказывала ранее, посчитав несущественным, но один необычный момент заинтересовал командиров своры после первых трёх встреч с кораблями Империи. Дело в том, что корпуса всех звездолётов Империи, от малых до самых огромных, были сделаны из специального весьма непростого в изготовлении танталового сплава. Этот вопрос даже поднимался на совещаниях - мол, зачем людям такие сложности? Не проще ли использовать более распространённые металлы?
        - Да? И мелеефаты пришли к каким-то выводам? - заинтересовался я, и герд Руана кивнула.
        - Учёные своры воссоздали такой сплав и изучили его. Скорее всего, именно этот сплав на основе тантала был выбран людьми из-за своих необычных свойств - у него нулевая магнитострикция и одновременно с этим удивительно малый коэффициент теплового расширения. Корпус звездолёта, выполненный из такого сплава, не подвергается серьёзным механическим воздействиям при попадании боевого лазера или воздействии электромагнитного оружия, что конечно повышает живучесть в космическом сражении. А ещё не происходит деформации при движении в слоях пространства с крайне переменчивым магнитным полем и огромными перепадами температур. Ты ведь наверняка знаешь, капитан Комар, что звёзды и другие массивные объекты проявляют себя в других слоях пространства и создают в «гипере» обширные области, которые смертельны для полётов, а потому их приходится огибать при построении безопасного маршрута. А вот звездолёты Империи способны использовать любые гиперпространственные туннели, и не только привычные нам безопасные. Это позволяет кораблям Империи перемещаться меж далёкими звёздными системами намного быстрее кораблей своры,
поскольку они используют более «короткие» пути, перемещение по которым разрушило бы обычный звездолёт из-за возникающих сильнейших деформаций.
        Интересная информация. И что же получается, если изготовить привычные нам звездолёты из того чудо-сплава, мы тоже станем способны перемещаться по космосу быстрее? Но ответа на этот вопрос наблюдательница своры не знала. Сказала лишь, что на этом пути существует множество технологических проблем, да и стоимость звездолётов в таком случае возрастает как минимум на порядок.
        - Но ведь корабли «композита» не используют специальный танталовый сплав, тем не менее перемещаются меж звёздными системами поразительно быстро.
        Наблюдательница лишь пожала плечами.
        - Нужно отметить, что новый враг обладает гораздо более совершенными технологиями, чем известные нам великие космические расы. Мы многие про «композит» пока что не знаем. Как они способны глушить связь и в игре, и в реальном мире? Как малые корабли способны нести настолько мощные орудия, откуда берут достаточно энергии для их работы? Как «композит» способен определять использование дальней связи в соседних звёздных системах, и каким образом настолько быстро и точно присылает свои флотилии к нашим командным кораблям, с которых велась такая связь? Пока мы не поймём это, координация действий между флотами будет сильно затруднена.
        Композит способен вычислять координаты, откуда велась дальняя связь? Интересная информация. Хотя… я ведь и сам с этим сталкивался в другой галактике. Стоило мне воспользоваться дальней связью, как житья не стало от звездолётов композита. Лишь отличное маскировочное поле мобильной лаборатории реликтов позволило моему фрегату уцелеть. Об этом стоило подумать…
        - Понятно… - я посчитал момент удобным, чтобы сменить тему и задать вопрос насчёт Барда Василия Филиппова. Что наблюдательница в нём такого нашла, что увивается вокруг немолодого члена команды и проводит тестирование за тестированием?
        - Я выполняю свою обычную роль, выявляя талантливых и перспективных игроков. А Василий Андреевич очень талантлив. Он прошёл тесты на выявление игроков со стратегическим мышлением, показав почти максимальный результат. У него бесспорный талант командира и большой опыт планирования и проведения боевых операций на своей родной планете. Уже сейчас Василий Андреевич способен руководить десантным корпусом в тридцать тысяч бойцов и самостоятельно планировать операции по захвату хорошо защищённых объектов. Таких как планетоиды, космические станции и города-мегаполисы. При этом он даже не «герд» по рангу. На что же он будет способен, если прокачать его в статусе до «герда», а тем более «лэнга»?! Я подала запрос Аналитикам и получила разрешение пригласить этого человека работать на свору мелеефатов. Полковнику Филиппову будет гарантирована неприкосновенность, быстрая прокачка в уровнях и навыках, а также высокая оплата и самые лучшие бытовые условия. Бард обещал подумать. Видимо, сейчас Василий Андреевич консультируется со своим командованием. Уверена, он сделает правильный выбор - всяко моё предложение
лучше и интереснее для него, чем прозябать музыкантом и развлекать команду на небольшом звездолёте.
        Вот оно как… Насколько же наблюдательница невысокого мнения обо мне как капитане и всём «Отряде Комара». И конечно я обратил внимание, что Бард не стал информировать капитана о таком поступившем необычном предложении. Видимо, для себя Василий Филиппов уже всё решил, и хотел поставить меня уже перед свершившимся фактом.
        - А ничего, что люди Земли воюют сейчас с мелеефатами? Не придётся ли новому командиру своры воевать против своих соотечественников?
        - Высадка десанта на комете Ун-Тау - вынужденная для людей операция. Это была воля сюзеренов, у людей же там нет каких-то глобальных целей. К тому же, насколько знаю, высадка потерпела сокрушительную неудачу, и остатки десанта заблокированы в глубинах ледяной кометы без какой-либо возможности продолжить наступление или эвакуироваться. Уверена, через день-два оставшиеся очаги сопротивления будут подавлены, последние десантники будут перебиты, и люди освободятся от своих обязательств перед гэкхо.
        Навык Ментальная Сила повышен до сто тридцать третьего уровня!
        Говорила Психолог с такой убеждённостью в голосе, что я почти-почти купился. Да, я слышал из других источников, что положение высадившегося десанта тяжёлое, что имелись большие потери, и людей якобы перебьют через полдня-день. Но с тех пор прошло уже более двух суток, а десант ещё вполне успешно держался. Более того, люди вовсе не стремились отступать, а наоборот пробивались всё глубже в помещения ледяного храма, и видимо у руководившего операцией генерала Уй-Така имелись на то свои причины. По моим собственным оценкам, в способностях Стратега правитель Второй Директории как минимум не уступал Василию Филиппову, а скорее даже превосходил его. К тому же генерал Уй-Така уже достиг статуса лэнг, что тоже давало ему большие преимущества в сравнении с находящимся у меня на борту Бардом. Так что с десантом людей в своём святилище мелеефаты ещё хлебнут неприятностей, я в этим не сомневался. Но не стал делиться своими мыслями я наблюдательницей - пусть и дальше считает, что людей на Ун-Ту можно списывать со счетов.
        А между тем Психолог воспользовалась возникшей паузой в разговоре и сменила тему, задав уже набивший мне оскомину вопрос про синие светящиеся глаза - мои и маленькой волшебницы герд Сои-Тан. По словам наблюдательницы, ещё в Серпее она обратила на них внимание и запросила всю имеющуюся информацию по такой необычной мутации людей, но ответа от руководства до сих пор не получила. Что было весьма странным, поскольку Аналитики своры обычно быстро присылали исчерпывающие ответы на все поступающие запросы.
        - Видимо, выборка пока что слишком небольшая у мелеефатов - я и мелкая волшебница, и потому сказать что-либо конкретное твои хозяева не могут. Но я подскажу тебе, что сияющие глаза - очень характерный знак, указывающий на прирождённые способности человека к магии. Только такие люди в редакторе при создании персонажа видят светящиеся варианты глаз - синих, зелёных, оранжевых и красных - и способны их выбрать. После чего и в реальном мире происходят такие изменения с телом.
        - Интересно, интересно… - герд Руана занесла эту информацию в свой наладонник. - Можно будет проверить это на выборке людей из вассальных колоний, в которых сильны магические традиции.
        Наблюдательница хотела ещё что-то спросить, но раздавшийся по громкой связи голос Пилота Сан-Дуна Таки-Бу сообщил, что через минуту мы прибываем в звёздную систему Рорш.
        - Вот и настало время показать твою влиятельность у своры мелеефатов и договориться с местным руководством. Помнится, недавно ты стремилась попасть на мостик моего звездолёта. Что ж, прошу следовать за мной, и ты сможешь увидеть всё своими глазами.
        Глава семнадцатая. Космическая тюрьма
        Переговоры выходили очень трудными. Связи с центральными системами своры мелеефатов не было, в том числе в реальном мире, так что о тяжёлом положении на фронте войны с «композитом» начальник тюрьмы герд Авушшш ничего не знал. Как не знал и того, что я исключён из списка врагов своры, у него на этот счёт были устаревшие данные. И хотя герд Руана демонстрировала упёртому вояке по монитору свои цветные повязки и заверяла, что кунг Комар работает на лидера своры мелеефатов кронг Лаа Уш-Вайззза, связаться с вышестоящим начальством и проверить полномочия наблюдательницы начальник тюрьмы не мог, а брать на себя ответственность за экстренную эвакуацию персонала тюрьмы не желал.
        Хорошо хоть мелеефаты не стреляли по нам. Да ещё повезло, что все звездолёты с находившейся в этой же системе военной базы отбыли в Тронный Мир ещё в самый первый день вторжения «композита» и не помешали моим планам. Поскольку флотилия не вернулась, и не прибыло ей никакой замены, я предположил, что ушедшие в помощь защитникам столицы звездолёты были уничтожены в числе тысяч других вторгшимися в нашу галактику опасными агрессорами. А на фоне творящегося хаоса и всеобщей паники про секретную тюрьму то ли забыли, то ли попросту не было возможности прислать сюда звездолёты, поскольку корабли были нужнее в других точках галактики. Но если бы оставались другие способы эвакуации, кроме моего фрегата, переговоры бы точно закончились ничем. А так зерно сомнения у мелеефатских охранников тюрьмы нам с герд Руаной Локи всё же удалось зародить, и начальник колонии продолжал переговоры, а не посылал нас куда подальше.
        Но согласование шло очень медленно, и даже уже вроде достигнутые договорённости герд Авушшш вдруг начинал отрицать, и приходилось всё начинать по новой… В какой-то момент мне всё это надоело, и я сообщил наблюдательнице, что не намерен больше терять время тут в системе Рорш и улетаю. Я действительно изо всех сил старался демонстрировать, что оказался тут случайно, и эвакуация мелеефатского гарнизона из оказавшейся под угрозой звёздной системы - лишь спонтанный жест доброй воли, и ничего более. Не хотят спасаться - их проблема, в таком случае я умываю руки.
        Навык Псионика повышен до сто тридцать седьмого уровня!
        - Погоди, кунг Комар! - заволновалась Психолог. - Дай мне катер и четверть умми времени. Я поговорю с глазу на глаз с начальником тюрьмы герд Авушшшем и попробую убедить его.
        - Хорошо. Но только четверть умми.
        Наблюдательница управилась гораздо быстрее. Не прошло и получаса, как на фрегат поступил вызов со стороны космической тюрьмы. Довольная герд Руана Локи сообщила на языке своры, и герд Айни для меня тут же перевела:
        - Я смогла убедить мелеефатов. Готовьте стыковочный узел. Нужно будет вскоре подцепить к фрегату «Паладин Тамара» отсоединённый от основной станции небольшой автономный модуль и отбуксировать его в ближайшую безопасную систему своры мелеефатов, это Миш-Мо, до неё примерно пять умми полёта. Свою станцию мелеефаты сейчас минируют и взорвут сразу же, как только все бойцы пройдут в готовящийся к отстыковке сегмент. Тут «зелёная» зона, так что все мелеефаты кроме начальника и пары-тройки его Телохранителей выйдут в реальный мир. Сам же герд Авушшш будет лично следить за сохранностью особого груза. Остальные охранники вернутся в игру через пять умми, когда их автономный модуль будет уже находиться в безопасности на Миш-Мо.
        - Что в этом «особом грузе»? - полюбопытствовал я, хотя конечно же догадывался, о чём, точнее о ком идёт речь.
        Слова наблюдательницы своры лишь подкрепили мои предположения:
        - Это секретная информация, капитан Комар. Игрокам без уровня допуска Ро-VI знать не положено. И поверь моим словам, в твоих же интересах НЕ ЗНАТЬ, что вывозится с этой станции.
        Спорить я не стал. И конечно обратил внимание на то, что у герд Руаны Локи имелся как минимум уровень допуска Ро-VI - почти максимальный, если я правильно понимал мелеефатскую систему из восьми уровней доверия к представителям вассальным рас. А ещё я восхитился изобретательности самих мелеефатов - полсотни бойцов, а именно столько состояло в гарнизоне космической тюрьме, малыми группами по очереди заходили в «зелёную» зону небольшого модуля, готовящегося к отстыковке, и выходили из игры. Их аватары исчезали через тридцать секунд, что освобождало место для следующей партии бойцов. Входить обратно в игру они, видимо, тоже станут в строгом порядке, чтобы не раздавить друг друга в тесном помещении. Конечно, всё это требовало отменной согласованности, но зато таким образом можно было перевозить даже очень большие отряды с использованием кораблей даже малых классов.
        Я приказал по громкой связи Суперкарго готовить стыковочный узел и ждать возвращения нашего катера. Сам же сильно расстроился. Чёрт! Всё складывалось не совсем так, как я планировал. Осторожный и недоверчивый начальник тюрьмы решил лично сопровождать ценного пленника из королевской династии Пар-Поре, за которого видимо отвечал головой. Да ещё и нескольких опытных Телохранителей оставил при себе… Не то, чтобы это полностью ломало мои планы, но придётся мне теперь сильно постараться. И лишь бы удалось пробить ментальную защиту начальника тюрьмы, тогда с его охранниками связываться не придётся.
        Я выпил восстанавливающий Очки Магии коктейль и мысленно связался с работающей на кухне герд Соей-Тан Ла-Варрез, приказав девчонке готовиться подпитывать меня маной. Также обернулся к сидящему в соседнем кресле Аналитику и незаметно для остальных находящихся на капитанском мостике кивнул ему. Герд Джарг всё понял без слов и поспешил на выход в коридор. Катер с вернувшейся наблюдательницей уже был подхвачен магнитным захватом, так что скоро герд Руана окажется внутри фрегата. Надеюсь, Джарг провернёт всё аккуратно, и другие члены команды не пострадают…
        Затем я откинулся на спинку кресла и стал следить за тем, как от находящейся всего в полутора сотнях метров от моего фрегата небольшой космической станции готовился отстыковаться и проверял сейчас маневровые двигатели цилиндрический модуль. Совсем небольшой - метров семи в длину и радиусом метра два, это была скорее спасательная капсула, а не полноценный корабль. Перемещаться между звёздами такой модуль не мог, да и в пределах-то одной системы едва мог передвигаться, но вполне позволял в случае крушения или другого чрезвычайного происшествия выжить нескольким членам команды и дождаться помощи.
        Всё, они были готовы к старту. Но взрывать оставленную станцию герд Авушшш не станет, пока автономный модуль ещё пристыкован и находится в опасной зоне. А значит пора мне действовать! Я закрыл глаза и сосредоточился.
        Навык Управление Механизмами повышен до сто двадцать первого уровня!
        Есть! Стыковочный механизм заклинило. Да, не время пока вам улетать со станции. И кто тут у нас попался? Почти сразу я почувствовал четыре разума внутри автономного модуля. Не ошибиться бы, кто из них кто… Разум принца Гуго Пар-Поре меня не интересовал, как и мысли двух мелеефатских Телохранителей. А вот начальника тюрьмы я очень хотел взять под полный ментальный контроль. Начали!!!
        Навык Псионика повышен до сто тридцать восьмого уровня!
        Навык Ментальная Сила повышен до сто тридцать четвёртого уровня!
        Удивительно легко получилось, я ожидал куда более сильного сопротивления. Сейчас я наблюдал мир многочисленными глазами одного из «пауков». Непривычно было видеть всё вокруг разом, словно на камере панорамного обзора, но я всё же сориентировался. Похоже, я ошибся с выбором жертвы. Начальник тюрьмы находился рядом с подконтрольным мне «пауком», он держал в лапах дистанционный пульт и поглядывал в иллюминатор. Рядом с начальником стояло ещё два крупных «паука», оба при оружии и настороже. Один из них тыкал шипастой лапой в кнопки на двери и нервно дёргал рычаг-бегунок, пытаясь разобраться в причине задержки с расстыковкой.
        Получается, трилловского пленника в автономном модуле нет?! Четыре сознания, и все из них мелеефаты? Хотя… вот этот лежащий на полу длинный пятиметровой длины металлический контейнер, едва втиснутый в небольшую спасательную капсулу, вполне мог вместить крупного самца-трилла. Сейчас внутри контейнера никого не было, я бы почувствовал ещё один активный разум. Принц оглушён? Под наркотиками? Или «воплощение вселенского зла» заставили выйти из игры в реал, чтобы меньше возникало проблем при транспортировке столь опасного узника? Любой из этих вариантов меня вполне устраивал, лишь бы только принца не оставили на погибающей станции.
        Вторая попытка. Я попробовал взять под контроль начальника тюрьмы. На этот раз всё оказалось гораздо труднее, я ощутил сильное сопротивление, словно приходилось продавливать своё тело сквозь тягучее плотное вещество. Крепка же защита у герд Авушшша! И, похоже, он ещё и таблеток принял для усиления ментальной защиты. Я отпустил контролируемого охранника и все силы сконцентрировал на новой цели.
        - Герд Соя-Тан, помогай! - приказал я маленькой волшебнице, и сразу ощутил прилив сил.
        Быстро истощавшиеся Очки Магии начали вновь восполняться, да и ментальная мощь также увеличилась. Я чувствовал, что у меня получается, и противник слабеет. Ну, ещё немного… Последний рывок, продавливаем… Есть! Получилось!
        Навык Псионика повышен до сто тридцать девятого уровня!
        Навык Мистицизм повышен до девяносто четвёртого уровня!
        Теперь начальник секретной тюрьмы находился под моим полным ментальным контролем и стал послушной марионеткой. Хотя нужно отдать ему должное - герд Авушшш оказался самым сильным из противников, с которым мне пока что удалось справиться. Вот только в данном случае, в отличие от атаки рядового бойца мелеефатов, скрыть своё воздействие не получилось. Когда герд Авушшш придёт в себя, он неизбежно будет помнить, что был атакован псионикой, и растрезвонит об этом своре мелеефатов. Допустить этого было никак нельзя - моё участие в операции по освобождению «вселенского зла» должно остаться тайной для своры мелеефатов. И потому, к сожалению, участь «статусного» мелеефата с этой самой минуты была предрешена - когда на кону стояла безопасность всей моей родной планеты, нельзя было оставлять опасного свидетеля в живых и приходилось действовать жёстко. Но вот троих рядовых охранников я решил пощадить.
        Я отдал мысленный приказ, и герд Авушшш прострекотал своим Телохранителям:
        - Бойцы, необходимость в вашем присутствии отпала. Приказываю всем выйти в реал и зайти обратно через пять с половиной умми. Выполняйте!
        Все трое мелеефатов послушно выполнили приказ грозного начальника. В том числе и тот боец, через которого я «подсматривал» вначале. Моего ментального присутствия этот рядовой Телохранитель даже не почувствовал, так что пусть живёт. Сам же начальник тюрьмы с пультом в руках развернулся, без проблем разблокировал шлюзовые двери и зашагал обратно на станцию. Перед этим я считал его мысли и убедился, что в металлическом контейнере действительно находится герд Гуго Пар-Поре. Только сейчас принц был временно «вырублен» нейротоксином, поскольку со своей громадной физической силой крупный трилл вполне был способен разорвать оковы, разломать оболочку и накинуться на конвоиров.
        Повинуясь моей команде, автономный модуль самостоятельно закрылся, отстыковался от станции и направился в космос навстречу фрегату «Паладин Тамара».
        Навык Управление Механизмами повышен до сто двадцать второго уровня!
        Навык Телекинез повышен до шестьдесят четвёртого уровня!
        Навык Электроника повышен до сто седьмого уровня!
        В этот момент я услышал сильный грохот со стороны коридора. Навигатор, Переводчица и Пилот Звездолёта тоже его услышали и повернулись к двери, на лицах членов команды застыло выражение сильнейшей растерянности.
        - Что происходит? - слышались возгласы по рации множества голосов.
        Я же, считав сперва информацию с капитанского планшета и убедившись, что серьёзных разрушений не случилось, переключился на камеру слежения, к счастью уцелевшую при подрыве Джарга, и осмотрел место происшествия. Кровища на полу и стенах, изрешечённое острыми шипами тело мёртвой бритоголовой женщины… Джарг свою задачу выполнил.
        Я включил громкую связь и сделал объявление для команды:
        - Наша гостья чем-то неосторожно рассердила Аналитика, и джарг непроизвольно взорвался. Оба игрока отправились на перерождение. Досадный инцидент. И очень несвоевременный, поскольку герд Руана требовалась для переговоров с местным гарнизоном мелеефатов, да и вообще у меня имелось множество других планов с её участием. Но я потом извинюсь перед наблюдательницей своры и постараюсь загладить этот неприятный момент. Сейчас же, герд Тыо-Пан, назначь группу бойцов убрать последствия взрыва. Только пусть будут осторожны и используют скафандры - шипы джарга ядовиты, к тому же в воздухе могут находиться ядовитые испарения. Остальным возвращаться к работе. Пилот и Суперкарго, обеспечьте стыковку с нашим кораблём отлетающего от космической станции модуля.
        Я прислушался к эмоциональному фону членов команды. Всё в порядке. Лишь находящаяся возле меня герд Айни сопоставила известные ей факты и поняла, что случилось, а потому смотрела на меня с немым укором. Да и маленькая герд Соя-Тан что-то заподозрила. Остальных же объяснения капитана вполне удовлетворили. Да, все сожалели, что такое случилось, но в большинстве своём полагали виновницей инцидента саму наблюдательницу - мол, нечего приставать с несвоевременными и надоедливыми вопросами к славящемуся своей способностью взрываться представителю расы джаргов. К тому же я почувствовал, что многие члены команды даже вздохнули с облегчением, поскольку присутствие стороннего наблюдателя их тяготило. Никто бы из них не признался в этом вслух, но отношение к представительнице своры всё равно оставалось настороженным, «своей» на нашем фрегате герд Руана Локи не стала.
        - Стыковка успешна! - сообщил мне Пилот Звездолёта Дмитрий Желтов.
        - Отлично. Курс восемнадцать-четыре-три. Отходим от заминированной станции в направлении второй планеты.
        - Капитан, мы даже не попытаемся спасти находящихся в космической тюрьме узников? - вопрос был задан на языке магократического мира, который не понимал никто из находящихся на мостике, и принадлежал Переводчице герд Айни Ури-Миайуу.
        Я посмотрел в глаза рыжей кошечке, поколебался пару секунд, но всё же отдал ментальный приказ. Начальник тюрьмы перенёс точку возрождения на подготовленную к взрыву станцию (не знаю, где она у него находилось раньше, но так было надёжнее), активировал пульт, и космическая станция исчезла в ярко-белой вспышке.
        Получен сто двенадцатый уровень персонажа!
        Получено три свободных очка навыка (суммарно накоплено девять очков)
        Получен сто тринадцатый уровень персонажа!
        Получено три свободных очка навыка (суммарно накоплено двенадцать очков)
        Получен сто четырнадцатый уровень персонажа!
        Получено три свободных очка навыка (суммарно накоплено пятнадцать очков)
        Получен сто пятнадцатый уровень персонажа!
        Получено три свободных очка навыка (суммарно накоплено восемнадцать очков)
        Меня качнуло, мир на пару секунд поплыл перед глазами. Пять уровней сразу! У моего Комара никогда такого раньше не было, и я оказался совершенно не готов к настолько сильному и, чего уж скрывать, очень приятному эффекту. Одномоментно выросли и Очки Жизни, и Очки Магии, и Очки Выносливости, а главное меня просто захлестнула волной эйфории и прилива сил. Эффект был настолько потрясающий, что я едва сдержался, чтобы не закричать от переполняющего меня перевозбуждения. И даже одёрнул себя - множество заключённых космической тюрьмы только что погибло, раз опыта хватило на пятерной левелап. Нельзя повторять такое, иначе недолго встать на путь террориста, убивающего ради таких положительных ощущений.
        С трудом отдышавшись, я обнаружил стоящую рядом миелонку, с осуждением смотрящую на меня. Похоже, только герд Айни из всех присутствующих на мостике заметила уровней капитана. Я поскорее надел нуль-кольцо, чтобы другие члены экипажа не соотнесли моё повышение с уничтожением космической станции. Переводчице же пояснил свои действия:
        - Извини, Айни, но я не мог рисковать. Миссия строго секретная, и ты сама помнишь слова Аналитика «Улья Тинтары», что наши головы полетят с плеч, если произойдёт утечка информации. Будь там простые мирные граждане, я бы ещё подумал. Но моя собственная жизнь, жизни тебя и Имрана стоят для меня несоизмеримо больше, чем жизни сотни космических негодяев, осуждённых за свои тяжкие преступления. Считай, что я сделал наш мир немного чище…
        Авторитет понижен до 117!
        Вслух миелонка ничего не сказала, но с недовольным выражением мордашки развернулась и вышла в коридор. Кажется, её лояльность капитану только что серьёзно пошатнулась. Признаться, мне и самому всё происходящее совершенно не нравилось. Мне было мерзко от того, что пришлось убивать, но способов выполнить «миссию эпической сложности» для космических мафиози, не замарав при этом руки в крови, я не видел…
        - Капитан, маленькая магичка герд Соя-Тан Ла-Варрез внезапно потеряла сознание! Остановка сердца! Провожу реанимационные действия! - раздавшийся в наушниках встревоженный голос принадлежал нашему Медику герд Мауу-Ла Мя-Сса.
        Похоже, ментально помогавшую мне герд Сою-Тан тоже «накрыло» из-за внезапно нахлынувшего полученного персонажем опыта, и переварить столь резкое изменение состояния оказалось непросто. А поскольку уровень у девчонки был значительно ниже моего, разделённого опыта ей наверняка хватило на ещё более множественный «левелап». Даже сердце не выдержало. Надеюсь, удастся спасти девочку, и не придётся отправляться за ней к её точке возрождения. За этими тягостными мыслями я едва не упустил нужный момент.
        - Дмитрий, тормози! - прокричал я. - Стоп! Теперь самый малый вперёд и маневровыми чуть влево. Да, так.
        Наш корабль медленно вполз под маскировочное поле мобильной лаборатории реликтов. Искусственный интеллект древней станции с готовностью отозвался на мой запрос. Станция была полна энергией и готова к мгновенному перемещению.
        - Аюх, подыщи мне самую дальнюю звёздную систему триллов, на самом краю изученного космоса. Чтоб лететь туда обычным звездолётам тонг, а желательно и того больше. Но только спокойную, чтобы там не было пиратов-беспредельщиков и политического хаоса.
        Да, я хотел поскорее закрыть тяготившее меня задание «Улья Тинтары», но при этом выпустить опасное «воплощение вселенского зла» где-нибудь на самой окраине изученного космоса, где от принца Гуго не будет большого вреда, и откуда Теологу триллов потребуются годы, чтобы добраться до более обжитых систем своего огромного государства. В условиях, которые озвучили мне «космические мафиози», ничего не говорилось о том, что точка высадки обязательно должна быть удобной для принца, так что пусть помучается с возвращением!
        Аюх хоть и удивился такому поручению капитана, но всё же задавать вопросы не стал и углубился в изучение звёздной карты.
        - Система GG-666, - предложил Навигатор через минуту и указал на красную звёздочку где-то невообразимо далеко от нашего текущего местоположения. Мне на своём мониторе даже пришлось уменьшать масштаб и откручивать несколько экранов, чтобы увидеть указанную систему. - Суверенитет над ней получен триллами всего пол тонга назад. Судя по данным атласа, там пустынная планета, на которой только-только начато терраформирование, и крохотная колония шахтёров на её спутнике. Своим ходом фрегату «Паладин Тамара» пришлось бы лететь туда два тонга.
        - То, что надо! Рассчитай координаты, а я сам переведу их в принятый у реликтов формат. Но пока мне нужно в Зал Связи с Пирамидой. Хочу воспользоваться дальней связью, чтобы проверить одну теорию. Со мной на катере в лабораторию полетят Орун Ва-Март и герд Имран, остальным боевая готовность! Бортовым Стрелкам приготовиться! Вполне возможно появление звездолётов композита!
        Глава восемнадцатая. Разговор по душам
        По-хорошему, нужно было брать с собой Техника реликтов, он бы помог с настройками дальней связи, да и с другими сложными системами древней станции. Но герд Урге Пу-Пу Урге до сих пор не появился в игре, что было с его стороны уже откровенным свинством. Какие бы заботы ни требовали внимания Техника в «Убежище Сям тро VII», он всё-таки состоял в моей команде и должен был принимать участие в жизни корабля. А потому я собирался очень серьёзно поговорить с реликтом, как только он объявится.
        Едва наш катер покинул ангар фрегата, сидящий на пилотском сиденье обычно молчаливый герд Имран вдруг обратился ко мне:
        - Комар, ты когда-то предлагал игрокам фракции «Реликт» сменить точку выхода в реальный мир. Это предложение до сих пор актуально?
        Признаться, я весьма удивился такому вопросу, но конечно подтвердил, что предложение до сих пор остаётся в силе.
        - Неуютно стало под «Куполом», - признался дагестанский атлет. - То завербовать пытаются, чтобы я шпионил за тобой и сообщал обо всех действиях «Отряда Комара». То неуклюже пытаются мне девок распутных подсунуть, в своём собственном номере не могу нормально отдохнуть. Двух обнаглевших шмар пришлось недавно чуть не пинками выгонять, по-хорошему совсем не понимали. А вчера вообще какие-то посторонние люди, не из числа игроков фракции Human-3, пытались «наезжать» на меня и давить, чтобы я повлиял на своего капитана и отправил тебя спасать людей на Поко-Поко.
        - Кто такие, ты выяснил? - встревожился я, и Гладиатор кивнул.
        - Посланные родителями тех «мажоров» подручные. Сперва деньги мне предлагали, целый набитый купюрами дипломат, а когда я отказался, принялись угрожать. Я точно знаю, что и к Дмитрию Желтову эти подозрительные типы подходили, и к Светке Верещагиной. Не понимаю, как их вообще пропустили на режимный объект. Я пожаловался на них лэнг Тарасову, но лидер фракции H3 отказался выгонять посторонних со своей территории. А потом и вовсе заявил, что «Комар слишком быстро взлетел и оттого зазнался, к нему самому и возглавляемой им фракции много вопросов. Так что пусть поработает на благо соотечественников и решит проблему с заложниками, покажет что он настоящий кунг Земли». Похоже, на Тарасова самого давят, причём кто-то, стоящий даже выше кураторов проекта «Купол».
        Мда… Слишком быстро взлетел… Что это - банальная зависть или констатация факта, что российская фракция и её кураторы упустили рычаги влияния на меня? Способов давления на меня у руководства фракции Human-3 не осталось - я не зависел от них ни финансово, ни политически, да и реальное тело укрыл на далёкой миелонской станции Касти-Утш III. Но вот мои друзья остались в этом плане очень уязвимы. Конечно же, я пообещал помочь Имрану, да и остальным моим друзьям, оказавшимся в ситуации внешнего давления и угроз.
        Предложил на выбор несколько мест переноса вирткапсулы: миелонскую космическую станцию Касти-Утш III, немецкий город Дюссельдорф, столицу Первой Директории мегаполис Па-лин-ту, канадскую военную базу в провинции Нью-Брансуик. Город Новосибирск, где находились «кукурузины» бывшей фракции Human-25, предлагать не стал, поскольку проблему такой перенос не решал, хотя и те «кукурузины» я также мог в настройках выбирать. Естественно, отпадало и «Убежище Сям тро VII», по крайней мере пока не прояснится ситуация с пропавшим Техником, и не решится проблема обитающих там хищных тварей.
        - Первую Директорию, - выбрал герд Имран. - Там и ребята с «Второго Легиона» помогут мне освоиться, да и герд Тыо-Пан с Сан-Дуном. Сан-Сано тоже приглашала меня посетить магократический мир…
        При последних словах Гладиатор почему-то сильно смутился, что не прошло для меня незамеченным.
        - Сан-Сано? Мне казалось, что ты больше со Светланой Верещагиной общаешься.
        - Светка - мой хороший друг, с ней можно на любые темы говорить, всегда тебя выслушает и поддержит советом. Да и спарринг-партнёр на арене она отличный, в поединках один-на-один всех наших миелонцев и даже руководителя абордажной команды уделывает. Девчонка она также видная, фигуристая и весьма симпатичная… Вот только замуж Светка вышла за Дениса Тормашёва - старшего Инженера с «Прометея», с которым мы вместе в игру входили. Две недели назад они расписались в ЗАГСе, всё по закону как положено.
        Имран тяжело вздохнул. Катер давно уже пристыковался к древней лаборатории, и миелонский Инженер ушёл вперёд проверять работу систем станции. Но я пока не покидал летающую машину, чтобы не прерывать возникший настолько редкий разговор по душам со своим телохранителем.
        Имран же, воспользовавшись тем, что мы остались наедине, поделился своими планами:
        - Комар, я загадал для себя, что если история с опасной работой на космических мафиози из «Улья Тинтары» закончится благополучно, то сделаю Сан-Сано официальное предложение. Нравится она мне. Даже когда стоит в заляпанном солидолом комбинезоне, всё равно она в сто раз женственнее любых модных красавиц с раздутыми от силикона губами. Маленькая, хрупкая, скромная. Такую хочется защищать и быть для неё надёжной опорой. Я лишь один раз разговаривал с Сан-Сано на эту тему, но уже тогда для себя всё решил. Эх, жила бы Сан-Сано в нашем мире, съездил бы с ней в Дагестан познакомил со своими родителями. Показал бы ей Дербент, свозил бы в крепость Нарын-Кала. Археологи говорят, что этой старинной крепости восемь тысяч лет, а то и все тридцать тысяч! Представь, Комар, она может быть старше египетских пирамид! Эта крепость на берегу Каспия уже стояла, когда Земля ещё не разделилась на привычный нам и альтернативный магический мир. Как бы я хотел сводить Сан-Сано туда на экскурсию! Но придётся мне самому отправлять в мир, где живёт моя избранница…
        Поскольку Имран замолчал в глубокой задумчивости, я похлопал друга плечу и постарался ободрить.
        - Миссия для «Улья Тинтары» близка к завершению, и принц Гуго уже на борту нашего фрегата «Паладин Тамара». Но вот избежать огласки тут никак не получается, а жители галактики моментально сообразят, кто выпустил в большой мир это жуткое воплощение Джека-Потрошителя, Фреди Крюгера и Джокера в одном флаконе. Как бы мне тогда из-за понижения Авторитета до «лэнга» или даже «герда» не откатиться, а то и вовсе попасть в список преступников, которым запрещён доступ на во все приличные звёздные системы. Не смертельно, конечно, но ничего приятного в таком развитии ситуации не вижу. А потому буду действовать по-другому.
        Герд Имран вопросительно посмотрел на меня и сделал выразительный жест, словно перерезая горло противнику. Видимо, предлагал вариант по-тихому прикопать «воплощение вселенского зла» на каком-нибудь далёком астероиде, а нашим нанимателям сообщить, что освободить кровавого принца не получилось. Я криво усмехнулся.
        - Хорошо бы… Вот только герд Гуго Пар-Поре королевских кровей, и мстить за него будет не только «Улей Тинтары», но и вся правящая династия триллов. Мало нам всем не покажется, да и нашей Земле тоже…
        - А что, есть идея получше, командир? - встрепенулся Гладиатор.
        - В том-то и дело, что есть. Но для этого мне нужно сперва проверить возможность общения по дальней связи из соседних с «композитом» звёздных систем. Вот что, Имран… Выйди ещё разок под «Купол». Игорь Тарасов хотел со мной поговорить? Хорошо, сообщи ему, что я готов с ним пообщаться. У фракции Human-3 имеется прибор, показывающий параметры точки для организации соединения по дальней связи. Запомни эти числа и передай сюда. А мы тут пока с Орун Ва-Мартом оборудование подготовим.

* * *
        Общение с искусственным интеллектом древней лаборатории проходило на этот раз в мирной, и я бы даже сказал дружеской и доверительной обстановке. В моих полномочиях управляющая сложным оборудованием лаборатории компьютерная программа уже нисколько не сомневалась, да и в условиях невозможности связи с Пирамидой признала меня - Слышащего и действующего лидера фракции «Реликт» - наиболее авторитетным из всех возможных игроков в иерархии древней расы.
        Искусственному интеллекту критически не хватало знаний о современном мире, и я охотно делился информацией, заодно проставляя реперные точки и приоритеты. Мы слабы. Враги сильны и многочисленны. Прямая конфронтация с современными великими космическими расами - смерть для нас. И потому нужно действовать аккуратно и даже деликатно, показывая остальным нашу полезность, но в то же время не давая повода для агрессивных действий против нас. Восстановление былой мощи и поиск политических союзников - наша первоочерёдная и основная задача. Также необходимо заключение мира в затянувшейся войне с предтечами, оказавшимися в схожей с реликтами ситуации.
        Возражений не было, предложенная мной программа действий искусственный интеллект полностью устраивала.
        Навык Космолингвистика повышен до сто шестнадцатого уровня!
        Навык Электроника повышен до сто восьмого уровня!
        Навык Обучение повышен до пятьдесят первого уровня!
        Поскольку общаться с невидимым окружающим тебя со всех сторон собеседником было не слишком удобно, я предложил искусственному интеллекту «проявить» себя в виде голограммы. Эта идея компьютерному разуму понравилась, и вскоре рядом со мной проявился светящийся полупрозрачный реликт. И хотя отдалённое сходство с Техником герд Урге Пу-Пу Урге наблюдалось - два круглых сферических глаза по бокам сплюснутой башки, шесть суставчатых конечностей на головогруди и волочащееся позади огромное брюшко - всё же внешний вид данной особи сильно отличался от привычного мне облика реликтов. Втрое большая в сравнении с Техником голова, глаза заметно меньше, да и конечности явно коротковаты - при всём желании такое существо не дотянулось бы даже до середины своего непропорционально длинного брюшка, да и ходить вряд ли могло. У меня при виде этого реликта почему-то сразу возникла ассоциация с муравьиной маткой, которая также не могла обслуживать себя самостоятельно.
        - Это мой создатель. Творящий. Его звали Паа Ум-Ум Паа, - с готовностью пояснил мне компьютерный разум.
        Он вообще сегодня был очень покладистым и старался во всём быть мне полезным, помогая и подсказывая, а также с готовностью отвечая на все задаваемые вопросы. С видимым собеседником общение пошло проще, поскольку кроме голоса я теперь видел и жесты, и даже какие-то эмоции, которые также несли полезную информацию и помогали в разговоре.
        К сожалению, про какие-либо дипломатические каналы связи с предтечами искусственный интеллект лаборатории ничего не знал, но зато заметил, что дипломатические акции от представителя реликтов уровня ниже иерарха даже не будут рассмотрены всерьёз. А потому для достижения мира с предтечами мне, как минимум, нужно найти в галактике живого реликта с таким рангом. Как максимум, самому становиться иерархом. Задача сложная и долгая, но в условиях крайней малочисленности сохранившихся реликтов всё же достижимая. И самый напрашивающийся путь - продолжать снабжать сохранившиеся узлы Пирамиды информацией о современном мире, повышая таким образом свою ценность и влиятельность.
        Успешная отправка мной пакетов с информацией для Пирамиды свидетельствовала о том, что эти данные где-то обрабатываются, а значит распределённая по Вселенной система всё же работает, хоть и в аварийном нестабильном режиме. И если я и дальше буду продолжать пополнять знания Пирамиды, а мой вклад в общий поток информации будет по-прежнему высок, однажды мой ранг будет повышен, а класс Слышащий сменится на более высокий. Сколько на это потребуется времени? Программа этого не знала. Возможно, тонг. Может десять или сто тонгов. Но однажды моя работа будет вознаграждена.
        Признаться, такой ответ меня совершенно не удовлетворил. Ждать долгие годы я не мог, да и человеческая жизнь могла закончиться быстрее, чем я получу ощутимую отдачу от своей деятельности. И потому я поинтересовался другими способами повышения своего влияния в Пирамиде.
        - Поскольку идёт война, будет цениться уничтожение звездолётов и автоматических охотников предтеч, разрушение форпостов противника, да и любые военные победы. Ещё можно восстанавливать разрушенные и включать в активную работу спящие узлы Пирамиды, такие действия будут оценены очень высоко, - предложил мне полупрозрачный собеседник.
        Связываться с кораблями-симбионтами я не хотел, хотя и знал где их можно найти. Но вот восстановление узлов Пирамиды… Интересно, даже очень интересно! Там и ценными артефактами можно будет разжиться, и новую информацию получить о реликтах. Вот только собеседник не знал ничего о других сохранившихся в исправном или хотя бы неактивном состоянии узлах Пирамиды. Про «Убежище Сям тро VII» искусственный интеллект слышал, но не знал ничего о его текущих координатах ни в реальном мире, ни в игре. Также не смог помочь с описанием обитающих в том убежище «хищных инвар» - такая информация в его базе знаний почему-то отсутствовала. Жаль. Я сменил тему беседы.
        Теперь меня интересовал вопрос защищённости мобильной лаборатории и наличие у неё систем вооружения. При первой встрече, помнится, станция грозила моему фрегату уничтожением, если срочно не дам исчерпывающий ответ, кто я такой и по какому праву врываюсь в секретную мобильную лабораторию реликтов. Что это было - блеф, попытка взять меня на испуг? Или действительно лаборатория оснащена вооружением, способным с лёгкостью уничтожить звездолёт класса «фрегат»? Хорошо бы второй вариант, вот только ни я сам, ни два моих Инженера ничего подобного в мобильной лаборатории не обнаружили. Да и обслуживающий лабораторию Техник герд Урге Пу-Пу Урге ничего не сообщил мне о боевых возможностях вверенной ему лаборатории.
        - Слышащий, тут всё-таки научный центр, а не военный форпост, и серьёзного вооружения станция не несёт. Но лаборатория вовсе не беззащитна. Искажающий экран способен поглощать урон, да и многие виды вооружения неспособны нанести вред цели, которую не видят. Я проанализировал данные о текущем вооружении твоего фрегата. Лазерные пушки не нанесут вреда лаборатории, лучи будут отклонены. Бесполезен и стоящий на вооружении твоего фрегата квадрупольный дестабилизатор - он не сможет сфокусировать потоки энергии на точке и запустить процесс уничтожения материи. Гравитационные и ядерные бомбы представляют опасность, но лаборатория успеет уйти за пределы зоны поражения. Так что если современные звездолёты обладают только таким оружием, они не представляют серьёзной опасности для лаборатории реликтов.
        - А что насчёт пространственного резака механоидов? - заинтересовался я. - Знакомо тебе такое оружие? Насколько понимаю, он вырезает пространство космоса, и маскировочный экран тут никак не поможет спастись. И кстати, возможно ли установить пространственный резак сюда в лабораторию?
        - Да, такое оружие расы механоидов мне известно. Опасное, представляющее серьёзную угрозу для лаборатории, - согласился искусственный интеллект. - Если обладающий таким вооружением противник будет примерно представлять, куда стрелять, он действительно способен уничтожить мобильную лабораторию. Что же касательно второго твоего вопроса, Слышащий, то установить можно, вот только мощности реактора будет хватать или на поддержку защитного экрана и системы быстрого перемещения, или на работу пространственного резака. Расчёт показывает, что после выстрела достаточно продолжительное время станция будет уязвима и беспомощна. Я не могу такого допустить, это противоречит основополагающим протоколам безопасности. Выживание данной станции критически важно в условиях нехватки активных узлов Пирамиды и является приоритетной задачей.
        Понятно… То есть установить пространственный резак получится, хотя перед его активацией мне придётся снова отключать искусственный интеллект лаборатории, поскольку он будет препятствовать использованию настолько энергоёмкого оружия. Делиться своими мыслями с компьютерным разумом я не стал, да и вопрос был пока что чисто теоретическим, поскольку пространственный резак остался на Земле. Я поинтересовался имеющимися наступательными системами.
        - Есть система электромагнитного импульса, повреждающая вражеские корабли и сжигающая электронику. Ещё можно воспользоваться системой мгновенного перемещения, при этом прихватив приблизившиеся к лаборатории звездолёты небольшой массы. Если они будут находиться за пределами искажающего экрана, то при переносе получат серьёзные повреждения, несовместимые с дальнейшим полноценным функционированием. И есть ещё охранные дроны.
        Про дронов я знал. Малые и так уже управлялись мной. Из двух же больших один находился в нерабочем состоянии, и починить его не смогли даже ремонтные боты механоидов. Второй также был повреждён и к тому же мне не принадлежал. Жаль. Получается, рассчитывать в бою можно было только на импульсную систему, а ещё при бегстве с поля боя попытаться повредить находящиеся поблизости вражеские корабли малых классов. Негусто, прямо скажем…
        Занятный и полезный разговор с искусственным интеллектом пришлось прервать, поскольку в игру вернулся герд Имран. И пока не забыл, Гладиатор тут же выпалил несколько чисел. Я включил свой наладонник, записал сообщённые координаты и перевёл данные в принятую у реликтов систему исчислений.
        - Сейчас я пройду в Зал Связи с Пирамидой и начну сеанс дальней связи, - предупредил я компьютерную программу. - Вот только есть высокая вероятность того, что долго разговаривать с удалёнными собеседником не получится, поскольку появятся враждебные нам корабли «реликтов». Ты такие уже видел в другой галактике. Если такое произойдёт, немедленно прерывай сеанс связи! И будь готов по моей команде мгновенно отпрыгнуть на координаты, которые сейчас вводит в навигационную систему миелонский Инженер.
        - Сделаю, Слышащий! Безопасность прежде всего. Станция будет готова с мгновенному перемещению.
        Глава девятнадцатая. И снова кураторы
        Вообще-то я предполагал, что лидер фракции Human-3 лэнг Игорь Тарасов будет находиться под «Куполом» в реальном мире или на территории одной из нод своей фракции, ну или как альтернативный вариант в космопорте гэкхо. А потому сильно удивился, увидев знакомый мне зал совещаний с кураторами проекта на секретном военном объекте «Онега-3». Вот только на сей раз половину мест в зале занимали почему-то не военные специалисты и представители других силовых ведомств, а непонятные гражданские. Пузатые немолодые мужчины, некоторые в стильных костюмах, другие же вообще в футболках и джинсах. Увидел я и множество женщин от молодого до совсем преклонного возраста, одна из них и вовсе находилась на сцене с микрофоном в руке и похоже собиралась вести со мной беседу.
        - Кирилл Комаров, я как представитель собравшейся общественности требую от тебя немедленно заняться освобож…
        Она не закончила фразу и затем лишь растерянно шевелила безмолвными губами, пытаясь выдавить из себя хотя бы звук. Ни поздороваться, ни назвать себя она не удосужилась, сразу перешла в атаку, за что и получила. К тому же требовать от меня она что-то собралась. Ага, спешу и падаю! Во всей галактике лишь два существа обладали правом требовать от меня - официальный хозяин Земли кунг Вайд Шишиш и его начальник правитель великой космической расы гэкхо кронг Давэеш-Пир. Ни на одного из этих влиятельных гэкхо скандальная тётка с растрёпанными волосами похожа не была.
        Конфуз выступавшей вызвал оживление и шум в зале. На сцену выбежал немолодой мужчина со значком «Совет Федерации Федерального Собрания» на дорогом тёмно-синем костюме от кутюрье. Он отобрал микрофон у всё также молча разевающей рот скандалистки и хотел было сам произнести что-то гневное. Я не дал ему возможности оскорбить меня и уронить мне Авторитет. По моей ментальной команде сенатор передал микрофон стоящему рядом на сцене лидеру фракции Human-3 Игорю Тарасову, принял упор лёжа и стал отжиматься. С кряхтением, натужно, но этому жиртресту были даже полезны физические нагрузки.
        Я же в это время поискал глазами знакомого мне спикера, который обычно вёл все совещания.
        - Майор Кудрявцев, почему посторонние на режимном объекте?!
        Растерявшийся военный проблеял в ответ что-то невнятное, вроде как «не в его компетенции выставить из зала столь важных персон», на что я гневно сверкнул синими полыхающими глазами.
        - Майор Кудрявцев, вы забыли присягу, устав, офицерскую честь и должностные инструкции? С каких это пор гражданские могут свободно разгуливать по российскому секретному объекту просто потому, что они «важные персоны»? Проживай вы в Первой Директории, в эту самую секунду вы бы умерли. А так я дам вам три минуты на то, чтобы вы выполнили свой долг и очистили зал от посторонних. Не уложитесь в срок хотя бы на секунду, ваше сердце остановится. Отсчёт пошёл!
        Кудрявцев мгновенно вскочил и сразу включился в активную работу - вызвал охрану, да и сам лично тоже кинулся выставлять посторонних из зала. Вот что значит правильная мотивация! Причём я заметил, что многие из сидевших в зале военных активно помогали майору, а с самыми упёртыми и непослушными из посторонних не церемонились, раздавая им пинки и заламывая руки за спину.
        - Да как вы смеете?! - верещала истеричная немолодая женщина. - Да я вас всех раздавлю! Вы хоть знаете, кто я?!
        - Знаем, - спокойным голосом за всех сразу ответил я. - Коррумпированная чиновница, глава департамента земельных отношений Московской Области. *
        * Примечание автора. Такой структуры в реальности не существует. Но тут всё же фантастика, а любые возможные совпадения случайны.
        Я вчитался в мысли этой возмущённо упирающейся не дающей себя вывести из зала дамы и продолжил:
        - А ещё ты член преступной группировки из московских и подмосковных чиновников, организовавших крупнейшую аферу с землёй в истории человечества под названием «Новая Москва». Вы умышленно разорили колхозы и фермерские хозяйства, замучив их бесконечными проверками и штрафами. На закрытых аукционах «только для своих» вы скупили за бесценок обширные территории, тысячи квадратных километров земли от МКАД и до Калужской области, оформив эти участки как бросовые и неиспользуемые. Затем твои подельники провели закон о расширении границ Москвы, «по случайному стечению обстоятельств» совпавшему с принадлежащей вам землёй. А потом именно ты росчерком пера перевела принадлежащие вам земли в категорию для жилой застройки в столице, что повысило их стоимость как минимум в шестьсот тысяч раз!!! Все члены вашей банды стали богатейшими людьми страны. Что там олигархи от «нефтянки» и металлургии, когда вы мошенническим путём получили земель на триллионы!
        Обвинения были очень серьёзными, и шум в зале сразу стих. Даже занятые выведением из зала посторонних, да и сами посторонние тоже, удивлённо застыли и смотрели то на меня, то на продажную чиновницу.
        - Откуда тебе всё это известно, Комар? - уточнил один из кураторов фракции H3. - Ты собирал информацию об этой чиновнице?
        - Нет, я впервые вижу эту женщину и до сегодняшнего дня даже не подозревал о её существовании. Все сведения я прямо сейчас считал из её мыслей.
        - Ты труп! - в наступившей тишине пообещала мне эта дама. - Малолетний сопляк, ты даже не представляешь, какие силы стоят за мной! Ни прокуратура, ни даже сам президент не могут нам ничего сделать!
        Я сперва было испуганно дёрнулся - в игре при такой открытой угрозе и хамстве прямо в лицо у статусного игрока обычно серьёзно падает показатель Авторитет. И если бы после её слов показатель моего Авторитета действительно снизился хотя бы на единицу, я бы её убил. Но женщине повезло - понижения не произошло, а её угрозы на самом деле меня нисколько не испугали. Какой бы богатой эта мошенница ни была, руки у неё были коротковаты достать меня в космосе. И потому я продолжил озвучивать информацию из мыслей этой чиновницы.
        - Сейчас вы с мужем скупаете недвижимость в городах Великобритании целыми кварталами, собираясь свалить туда в ближайшие месяцы. А твой отправленный учиться в Оксфорд сыночек, ошалевший от обилия лёгких денег, купил собственный звездолёт в игре, искажающей реальность, и в компании таких же оболтусов отправился тусоваться в космос, где и влип в неприятности.
        Ответить мне женщина не успела, поскольку охрана весьма бесцеремонно вытолкала её за дверь. Последним увели «физкультурника» сенатора, раскрасневшегося и пытающегося отдышаться. Я посмотрел на таймер. Две с половиной минуты. Майор уложился в срок.
        - Комар, ты чего?! - вступил в беседу лэнг Тарасов. - Словно с цепи сегодня сорвался! Ты сам на себя не похож.
        Я обратил свой взор на старого знакомого. По впавшим глазам и уставшему виду руководителя фракции стало понятно, что и ему нервы уже изрядно потрепали эти «представители гражданской общественности».
        - А как ты сам думаешь? Меня сдёрнули с передовой войны с «композитом», где только что у меня на глазах навсегда погибли сотни игроков, и где каждую минуту мой звездолёт может быть атакован опасными захватчиками из другой галактики. Сказали, что есть важный разговор с руководителем фракции Human-3, нужно срочно обсудить отношения между соседями и устранить острые углы. Я бросил все дела и явился на встречу. Но что вижу? Вместо разговора по теме меня тут встречает стадо пробравшихся на военный объект коррумпированных чиновников, да ещё и пытается от меня что-то требовать!
        Лэнг Тарасов не ответил, вместо него слово взял один из кураторов в гражданской одежде - тот самый, что спрашивал меня про источник информации об афере с землёй.
        - Кирилл, обещаю, моё ведомство займётся проверкой озвученных тобой фактов. Но если отбросить эмоции и негатив по отношению к некоторым личностям, что тебе известно о происшествии на Поко-Поко? В беду ведь попали граждане нашей страны, и реагировать как-то надо. Какие действия ты собираешься предпринять в связи со сложившейся кризисной ситуацией? И какая возможная помощь нужна с нашей стороны?
        Но заданные конкретные вопросы я постарался ответить максимально развёрнуто, хотя сразу предупредил всех собравшихся в зале, что разговор может в любую секунду прерваться, если поблизости от моего фрегата появятся звездолёты противника.
        - Я уже выяснил, что к происшествию не имеют отношения ни крупнейший преступный синдикат галактики, ни миелонские пиратские прайды. Даже прайд «Косматой Тьмы», с которым у меня напряжённые отношения, и то заверил, что не стоит за похищением людей на Поко-Поко. Требование мобильной лаборатории реликтов и ничего другого в качестве выкупа заставляет сильно задуматься. Преступники не могут не понимать, что я не отдам единственный козырь человечества Земли, а значит сам выкуп преступников не интересует, и их цель совершенно в другом. Тогда чего они добиваются? Напрашивается вариант, что истинная цель - уронить Авторитет кунга Земли, как неспособного защитить своих граждан, чтобы расчистить дорогу другому лидеру. В таком случае за похищением стоит кто-то из руководителей крупнейших земных фракций нашего или магократического мира. Не стоит отбрасывать и вариант, что всё это похищение - лишь инсценировка, и вся эта разгульная компания мажоров просто прячется и не выходит на связь.
        - Но как? Девушка своими глазами видела труп одного из своих друзей!
        - И что с того? Погибший в игре уже давно мог возродиться, так что его окровавленное тело - вовсе не доказательство похищения и убийства. Обратите внимание, погибший игрок не вышел из своей вирткапсулы в реальном мире в Великобритании, что возможно только в двух случаях: либо он успел сменить фракцию, либо руководство фракции Human-2 что-то темнит и недоговаривает.
        При моих последних словах лэнг Игорь Тарасов резко встрепенулся и высказал свои мысли:
        - А что, интересное предположение! Англичане могут запросто стрясти с родителей «русских мажоров» десятки миллиардов фунтов! От такого искушения им трудно отказаться!
        Но я лишь покачал головой, умерив его энтузиазм:
        - Обман рано или поздно вскроется, и скандал выйдет такой, что мало не покажется. Так что предположу всё же первый вариант, поскольку прошедшего времени вполне хватало на то, чтобы игроки успели сменить точки привязки. Тут хорошо бы, конечно, выяснить название новой фракции, в которую перешли «мажоры», это дало бы ниточку, за которую можно потянуть и распутать весь клубок. Для этого заложнице нужно увидеться в игре с кем-то из своих друзей. Ещё можно попытаться выяснить судьбу купленного звездолёта, старенькой космической яхты типа «Оми-Чи». Я уже знаю, что на Поко-Поко этого корабля сейчас нет. Но космическая яхта - не иголка в стоге сена, и она рано или поздно проявит себя, тем более что с её малой скоростью улететь далеко она не могла. Но поскольку этой информации пока нет, я пошёл другим путём и постарался выяснить информацию о тех гэкхо, которых наняла «золотая молодежь» в космопорте…
        - Да? И удалось что-то разузнать? - оживился и впервые вступил в беседу академик Виноградов, руководитель фракции Human-23. - Мне руководство космопорта отказалось выдавать эту информацию, сославшись на конфиденциальность личных дел космолётчиков. А когда я рассказал о попавших в беду людях, апеллировал к совести и умолял помочь, гэкхо просто вышвырнули меня из диспетчерской вышки. В буквальном смысле. У меня Авторитет даже упал на четыре пункта…
        Лэнг Академик Виноградов тяжело вздохнул и развёл руками - мол, он пытался помочь, но ничего не вышло. Я же с трудом скрыл усмешку. Занятная наверное была картина в космопорте и очень характерно показывающая, насколько же слаб руководитель фракции Human-23 в космической дипломатии. С сюзеренами общаться подобным образом никак нельзя. Если человек начнёт перед ними заискивать и лебезить, гэкхо станут лишь презирать его за слабость и однозначно не помогут. Нужно было предложить в обмен за информацию какую-либо услугу, или сослаться на влиятельного общего знакомого - к примеру, на наместника герд Коста Дыхша и хотя бы на меня. И всё, работники космопорта сразу умерили бы свою спесь и помогли как миленькие! Но я не стал комментировать свои мысли по поводу ошибок в поведении немолодого академика, просто ответил на его вопрос.
        - Двое из этих гэкхо мне знакомы, они когда-то летали вместе со мной на челноке «Шиамиру» под командованием капитана Ураз-Тухша. Это тоже наводит на определённые мысли, хотя говорить о конкретных выводах пока что преждевременно. В любом случае расследование идёт, к нему уже подключились спецслужбы гэкхо, миелонцев и триллов. Даже наблюдательница от своры мелеефатов заинтересовалась происшествием и обещала помочь, задействовав возможности своры. Если понадобится, я и сам прибуду на Поко-Поко. Но тогда уже не поздоровится владельцам космической станции, поскольку прибуду я не один, а с группой силовой поддержки, и в поисках улик переверну там всё вверх дном!
        Авторитет повышен до 118!
        Авторитет повышен до 119!
        Ух ты! Я общаюсь с людьми из реального мира, а игровые функции нормально работают - моя Псионика никуда не делась, да и показатель Авторитет зависит от происходящего. Хотя чему удивляться, когда некоторые из присутствующих в зале (к примеру стоящий на сцене лэнг Игорь Тарасов или тот же глава фракции Human-23 лэнг Академик Виноградов) имеют персонажей в игре, и от их отношения к Комару зависит показатель моего Авторитета.
        Кстати, по поводу силового решения я вовсе не блефовал и не преувеличивал. Лидер гэкхо кронг Давэеш-Пир обещал мне награду за помощь в разрешении дипломатического кризиса с миелонцами, и уж в такой мелочи как отправка пары сотен громил на Поко-Поко точно не откажет. Да и кунг Кисси Мяу тоже возможно захочет разобраться, кто же так искусно подставляет миелонцев, демонстрируя разрубленный клинками человеческий труп. Холодное оружие - своего рода «визитная карточка» миелонской расы, это знают все в галактике. Но даже если Великая и не захочет вмешиваться, у меня самого хватало средств нанять отряд из сотен отъявленных головорезов, которые за несколько миллионов кристаллов устроят на Поко-Поко настоящий ад, объясняя пиратам и контрабандистам, что людей Земли трогать нельзя!

* * *
        Поскольку исчерпывающий ответ на вопрос про Поко-Поко был кураторами получен, я предложил перейти к главной теме, ради которой я собственно и явился на это собрание. Какие претензии возникли у фракции Human-3 к «Реликту»?
        Вот тут уже слово взял глава фракции лэнг Игорь Тарасов.
        - Комар, основных вопроса два. Первый территориальный. Мои люди согласно давным-давно разработанному и утверждённому плану экспансии перешли перевалы южнее Жёлтых Гор с целью основать форт на территориях кентавров. Но с удивлением выяснили, что та нода уже занята фракцией «Реликт» и, более того, там уже клайм второго уровня! Причём соседние ноды также уже заняты твоей фракцией! Как так? Ты же ещё в бытность во фракции Human-3 слышал про то, что мы претендуем на те южные территории. Я точно помню, что ты присутствовал на том собрании полтора или два месяца назад, когда обсуждались планы развития!
        Вот честно, я не знал, смеяться мне или плакать от таких нелепых претензий. Они что, только сейчас узнали, что весь южный полуостров, все двадцать шесть игровых нод, заняты моей фракцией «Реликт»? Не заметили, что тысячи НПС-кентавров, минотавров и дриад вот уже три недели как трудятся в тех заболоченных тропических лесах, строя дороги, форты, аэродром для тяжёлых антигравов, город Филироград (по имени правительницы кентавров), металлургический завод и многочисленные элементы инфраструктуры? Да чем тогда вообще занимались разведка фракции H3, раз проспала всё это?
        Нет, смеяться над неосведомлённостью соседей я не стал. И начал свой ответ, зайдя издалека.
        - Когда я только-только вошёл в игру, искажающую реальность, у фракции Human-3 имелось пять игровых нод. Сейчас девять, и вы задумались над созданием десятой. Правильно? Я ничего не путаю?
        Лэнг Игорь Тарасов осторожно кивнул, не понимая ещё, к чему я привожу эту всем известную информацию. Я же продолжил.
        - Хорошо. При таких темпах развития и при условии, что не встретится неожиданных препятствий вроде непреодолимого природного ландшафта, опасных НПС вроде тех морских тварей, и не будет пограничных конфликтов с другими соседями, через полтора года у фракции H3 будет порядка тридцати игровых нод, что составляет один процент от всех доступных для захвата гексагонов виртуальной планеты. А теперь вопрос ко всем находящимся в зале. Вы понимаете, что случится через семнадцать месяцев? Если одна из самых успешных фракций нашей версии Земли к моменту синхронизации реальностей будет контролировать лишь один процент игровых нод? Это притом, что для гарантированного сохранения нашего мира нужно держать клайм более чем на пятидесяти процентах территории виртуальной планеты.
        - При идеальном раскладе будет не тридцать нод, а раза в полтора больше, - в наступившей после моих слов тишине раздалась одиночная реплика из зала. - К тому же фракция Human-3 далеко не единственная, представляющая наш мир, так что шансы есть.
        Я покачал головой, не скрывая своего скептицизма.
        - Вы забываете про магократический мир. Их фракции тоже многочисленны и быстро развиваются, да и разобщенности там гораздо меньше, чем у нас. Пока что, насколько знаю, альтернативный мир лидирует в гонке за выживание, причём с каждой неделей наращивает своё преимущество. Про мою фракцию «Реликт» я пока не говорю, это вообще отдельная серьёзная тема для обсуждения.
        - Кирилл, соглашусь, темпы роста недостаточны, - снова заговорил глава фракции Human-3. - И в этом как раз состоит вторая проблема, которую я хотел обсудить с тобой. Комар, нам серьёзно не хватает игроков для полноценной работы во многих проектах, и при этом мы фактически упёрлись в лимит количества «кукурузин» под «Куполом». Этих высоченных башен уже построено пятьдесят четыре, и для размещения новых нужно сносить другие сооружения. Футбольное поле уже убрали, как и теннисный корт. На очереди макет «лабиринта», а потом видимо и до жилых зданий дело дойдёт.
        О как… Неожиданная проблема. Признаться, я даже не подозревал, что такой казус может возникнуть при развитии фракции. А между тем Тарасов пустился в объяснения:
        - Когда создавали «Купол» для исследования игры, искажающей реальность, приоритетом являлась секретность и безопасность этого объекта. А потому базу сделали подземной, ведь тогда казалось, что места более чем достаточно для всех возможных потребностей. Никто ведь и не подозревал, что в будущем потребуется вводить в игру сотни и тысячи людей. Короче, строительство новых «кукурузин» пока под вопросом, а в имеющихся закончились свободные вирткапсулы. При этом восемьсот семьдесят вирткапсул занимают игроки, перешедшие в твою фракцию «Реликт». Я предлагаю перевести их всех в Новосибирск, где для бывшей фракции H25 тоже были построены «кукурузины» и всё необходимое как для работы, так и для полноценного отдыха.
        Новосибирск? В принципе, я не возражал. При необходимости вообще можно было перенести этих людей в Первую Директорию магократического мира, вот только не всем бы там было комфортно - всё-таки незнакомый язык, совершенно другие культура и законы. Но сперва я всё же поинтересовался, почему кураторы и главы российских фракций не хотят пойти самым напрашивающимся путём - «поглотить» фракцию Human-23 более крупной Human-3? Это делается элементарно прямо в игре в настройках управления фракциями, после чего все «кукурузины» поглощённой фракции становятся возможными для выбора.
        - Не хотелось бы «смешивать» игроков из двух настолько разных по своей направленности фракций, чего не избежать при полноценном слиянии, - скривился Игорь Тарасов. - Всё-таки в Human-23 собралось немало… как бы сказать поделикатнее… весьма непростых людей. Они ценят определённый комфорт, да и частенько бывают заняты в реальном мире, появляясь в игре лишь от случая к случаю. Рассчитывать на их полноценное участие в жизни фракции не приходится, да и самим игрокам будет некомфортно пересекаться с простыми гражданами, к тому же небезопасно это.
        - Да, я понял. И соглашусь, что существуют определённые протоколы насчёт охраны высших государственных лиц, соблюдать которые не всегда получится. Не понимаю лишь, почему тогда поступило предложение о поглощении H23 фракцией «Реликт»? Филонить в моей фракции не получится. Любой игрок полноценно вкалывает по своей игровой специальности, либо идёт с вещами на выход - мне балласт не нужен. У меня даже благородные принцессы работают наравне с остальными!
        Академик Виноградов смутился и, на пару секунд обернувшись к залу словно в поисках поддержки, пояснил:
        - Видишь ли, Кирилл… Мы тут посчитали, что с намного большей вероятностью ты придёшь на выручку людям на Поко-Поко, если часть из заложников будет из твоей собственной фракции. Но игровая фракция у них уже сменилась… так что согласен, выходит неуместно… Я отзову это дипломатическое предложение.
        Понятно. Я не стал дожидаться, пока лэнг Академик Виноградов доберётся до своей вирткапсулы, и выбрал вариант «отклонить» в ответ на поступившее дипломатическое предложение о поглощении. Затем сообщил собравшимся, что мои помощники и администраторы поговорят с проживающими под «Куполом» членами фракции «Реликт» и предложат выбрать другие точки выхода в реальный мир. И кстати, получалось, что проблема, на которую сетовал Имран, решалась сама собой. Игроки фракции «Реликт» централизованно будут перемещены из-под Купола в другие места по их собственному выбору.
        Я воодушевился и снова взял инициативу в разговоре.
        - Предлагаю вернуться к теме пограничного спора и экспансии в пустые игровые ноды. Моя фракция «Реликт» вовсе не враг фракции Human-3 и не претендует на чужие территории. Но как верно заметил Игорь Тарасов, с момента обсуждения планов развития прошло более полутора месяцев, и с тех пор многое поменялось. Возникла независимая фракция «Реликт», объединяющая игроков двух альтернативных миров. Сперва моя фракция была представлена лишь на единственном острове посреди залива. Но быстро получила ноды по обоим берегам, потом вокруг космопорта гэкхо и на северо-западе от него вплоть до китайских территорий, а также южнее и севернее территорий фракции H3, а затем и на другой оконечности малого материка, и на большом материке. Кроме продолжения экспансии по уже существующим направлениям в ближайших планах моей фракции высадка с моря по всей южной прибрежной полосе нашего континента и занятие семнадцати нод до территорий фракции «Ла-Шин».
        Я сделал небольшую паузу, позволяя слушателям переварить и осознать сказанное, после чего продолжил.
        - Времени до синхронизации пространства остаётся всё меньше, а поставленная нами цель очень важна: спасти оба параллельных мира, в которых проживает порядка семнадцати миллиардов людей. Поэтому мы спешим. Развиваемся максимально быстро и осваиваем всё, до чего можем дотянуться, даже те ноды, которые по каким-то причинам не взяли себе соседи. Да, мы первыми успели взять ноду южнее Жёлтых Гор. Кстати, она получила название Змеиный Рай, сами понимаете по какой причине. В качестве же компенсации за доставленное неудобство я предлагаю фракции Human-3 миллион кристаллов.
        Я увидел, как удивлённо взлетели брови Игоря Тарасова - на столь щедрую денежную компенсацию он похоже и не рассчитывал. Фактически моментально я получил заверение главы фракции Human-3, что пограничный инцидент исчерпан, и у его фракции никаких претензий к «Реликту» не осталось.
        - Вот и хорошо. Деньги вам понадобятся для экспансии на восток за болотные ноды, мы специально оставили вам коридор для развития. Ещё раз хочу напомнить, что мы вам не враги, и расширение территорий фракции Human-3 нам тоже на руку, поскольку наши фракции находятся в военно-политическом альянсе, и ваши ноды также зачтутся к моменту истечения обратного отсчёта.
        - Комар, и сколько же территорий находится под контролем твоей фракции на текущий момент?
        Вопрос принадлежал тому куратору, который пообещал мне разобраться с обнаглевшими чиновниками. В принципе, я мог и не отвечать, поскольку такая информация относилась к секретной. Но решил сказать правду, чтобы показать истинное положение дел в виртуальной политике.
        Я открыл вкладку управления фракцией и зачитал информацию вслух для всех собравшихся:
        - На сегодняшний день у фракции «Реликт» сорок одна нода первого уровня, тридцать четыре второго, одиннадцать третьего, три четвёртого, две пятого и одна шестого. Всего девяносто два гексагона с максимальным лимитом игроков шестьдесят три тысячи триста тридцать шесть. Число собственных и арендуемых вирткапсул фракции «Реликт»… - я переключился на другую вкладку игрового меню и озвучил данные, - четыреста одиннадцать тысяч пятьсот тридцать. Так что возможности для введения резервов в игру, искажающую реальность, у моей фракции весьма и весьма обширные.
        При этом я не стал уточнять, что львиная доля вирткапсул находилась в «Убежище Сям тро VII» и была пока недоступна для нормального использования. В любом случае на реакцию собравшихся стоило посмотреть! Даже взорвавшаяся бомба произвела бы меньший эффект, чем озвученная мной информация!
        - Вот мы все и получили исчерпывающий ответ на часто задаваемый в этих стенах вопрос, в чём принципиальное отличие «кунга» от «лэнгов» и других лидеров фракций… - проговорил Игорь Тарасов.
        Авторитет повышен до 120!
        Авторитет повышен до 121!
        Авторитет повышен до 122!
        К сожалению, насладиться моментом триумфа мне не дали. Зал совещаний с кураторами внезапно исчез, я снова стоял в центре Зала Связи с Пирамидой.
        - Корабли «композита» появились в системе Рорш? - с волнением спросил я у находящегося поблизости миелонского Инженера Орун Ва-Марта.
        - Нет, капитан Комар. Это я экстренно прервал сеанс дальней связи, потому что с фрегата «Паладин Тамара» поступил сигнал тревоги. Герд Айни Ури-Миайуу просила срочно тебе передать, что «ты сам знаешь кто» пришёл в себя, порвал все путы, разломал ящик и сейчас крушит спасательный модуль.
        Глава двадцатая. Знакомство со вселенским злом
        - Какова обстановка? - едва очутившись на фрегате, поинтересовался я у своей хвостатой миелонской помощницы.
        - Команда встревожена и ждёт объяснений, - срывающимся от волнения голосом на бегу сообщила герд Айни, и я обратил внимание на дрожащий хвост и поджатые ушки моей Переводчицы. Айни была напугана, причём боялась очень сильно, на грани неконтролируемой паники. - Герд Улине Тар приказала не открывать шлюз и ждать возвращения капитана. Возродившийся Аналитик герд Джарг тоже посоветовал не предпринимать никаких действий без ведома кунг Комара.
        Мудрое решение! Не хватало ещё, чтобы мои бойцы убили с таким трудом добытого пленника, или герд Гуго покалечил кого-либо из моего экипажа. Стук и тяжёлые удары в переборки я расслышал ещё издалека, а при приближении к стыковочному отсеку даже почувствовал вибрацию звездолёта. Огромный могучий трилл бесился, бился в стенки и крушил всё вокруг. А ещё… трудно описать словами появившееся неприятное ощущение, но это были словно набегающие раз в две секунды волны липкого беспричинного страха, причём интенсивность воздействия быстро возрастала по мере моего приближения к месту событий.
        Навык Ментальная Сила повышен до сто тридцать пятого уровня!
        Навык Ощущение Опасности повышен до сто сорок восьмого уровня!
        Действительно, проблема. Если даже мне было некомфортно от настолько мощного псионического давления, чего уж тогда говорить про остальных членов экипажа, не обладающих моей псионической защитой? Да ещё и отчётливо сработал навык Ощущение Опасности. И это было странно. Что может один безоружный узник против двух дюжин моих головорезов, умениями и боевыми способностями которых я весьма гордился? Ладно, на месте разберусь.
        В узком коридоре столпились бойцы абордажной команды в полной броне и с оружием наизготовку, да и вообще половина членов экипажа тоже находилась тут. Люди, миелонцы и гэкхо были напуганы, а потому старались держаться вместе. Моё появление было встречено всеми с явным облегчением. Экипаж верил в способности капитана справиться с любыми неприятностями.
        - Капитан Комар, непонятная угроза со стороны спасательного модуля! - чётко по-военному отрапортовал герд Тыо-Пан. - Кто-то большой и тяжёлый пытается пробиться на наш фрегат. А ещё он обладает магией и воздействует на разум! Наблюдаемые эффекты: страх, беспричинная паника, желание всё бросить и убежать, выйти из игры. Но мои бойцы пока держатся.
        Словно в ответ на слова Штурмовика корабль затрясся от могучего удара с той стороны в шлюзовые двери, и новая волна жуткого страха прокатилась по звездолёту. Я увидел как побледнели лица людей, как сбежавшая из ювелирной мастерской НПС-Дриада прижалась к своему мужу Кислому в поисках спасения и поддержки. Тем не менее никто не побежал и не бросил оружие.
        Нарочито бодрым голосом я пообещал разобраться, активировал пиктограмму Сканирования и… честно говоря даже сам маленько струхнул, когда на мини-карте отобразился наш противник: трилл, Теолог 370-го уровня!!! Что??? Никто меня не предупреждал, что у кровавого принца Гуго настолько высоченный уровень! И как нам теперь справляться с этим освободившимся монстром? Тем не менее я не выдал своей растерянности и приказал команде сменить оружие на нелетальное. А заодно отогнал подальше двух примчавшихся к месту событий малых охранных дронов реликтов - не хватало ещё убить ненароком представителя королевской семьи триллов.
        - Василий Андреевич, бонус на скорость и храбрость! Пятая формация! «Танки» объединяют щиты! Со мной пойдут самые крупные и физически крепкие: Тайк Рех, Баша и Ваша, Тыо-Пан, а ещё Эдуард Бойко. Названой пятёрке приготовиться, через минуту я открою двери. Прямо сейчас примите эликсиры силы и регенерации. Повторяю, оружие только нелетальное: шокеры, дубины и Парализаторы. Герд Айни… - я поискал взглядом испуганно жмущуюся за спинами остальных миелонскую Переводчицу, - ты тоже будешь мне нужна, чтобы переводить. Остальные члены команды, отходите и не вмешивайтесь, мы сами справимся! Я знаю, кто наш враг, и что с ним нужно делать! Так что возвращайтесь к обычной работе или ждите в кают-компании.
        Навык Псионика повышен до сто сорокового уровня!
        Да, я умышленно не стал брать в штурмовую группу трилла герд Ух-Мимиша, хотя он был самым сильным, тяжёлым и живучим из всех моих бойцов. Посчитал, что нечего портить жизнь моему Бортовому Стрелку - ему ещё существовать обществе триллов, где каждый второй представитель его расы просто боготворит мятежного принца Гуго и будет люто ненавидеть тех, кто ему противостоял. Девушку-трилла я по той же причине постарался убрать подальше.
        ВНИМАНИЕ! Получен иммунитет к страху! Время эффекта 230 секунд.
        О! Сразу стало легче! Василий Андреевич Филиппов наглядно продемонстрировал, насколько полезен бывает умелый Бард в команде. Не знаю, получили ли остальные члены штурмовой группы полный иммунитет и просто подняли резисты от ментальных атак, но бойцы сразу воспряли духом и уже даже с нетерпением поглядывали на запертый люк, сгорая от желания поскорее разобраться с проблемой.
        Эх, теперь бы мне самому понять, что вообще можно сделать с существом такой огромной ментальной силы… Я выпил восстанавливающий ману коктейль, а затем поглядел на мини-карту в поисках отметки Мага-Псионика, напарница мне сейчас была бы очень кстати. Маленькая волшебница герд Соя-Тан Ла-Варрез обнаружилась в лазарете, с девчонкой работал миелонский Медик. Кстати, девяносто третий уровень уже у Сои-Тан! Быстро же она прогрессирует. Но Маг-Псионик почему-то не ответила на моё ментальное сообщение. Я повторил запрос, но снова впустую. Спросил у Медика и получил ответ, что человеческая девочка сейчас погружена в лечебный сон. Жаль. В одиночку противостоять ментальной мощи высокоуровневого врага мне будет непросто. И, кстати…
        Я срочно распределил накопившиеся свободные очки навыков. Сразу пятнадцать из восемнадцати имеющихся в умение Ментальная Сила, повышая этот навык до сто пятидесятого уровня. И сразу же выбрал вторую специализацию, открывшуюся на сто пятидесятом уровне навыка: усиление псионической защиты на 20%. Теперь будет несколько проще. Но всё равно у меня не было уверенности, что смогу противостоять жуткому Теологу, уж слишком превосходил он меня в уровне и навыках. Как же сопротивляться насылаемой им жути?
        В голове невольно всплыла фраза, которую я давным-давно слышал от бойцов фракции Human-3: «Когда приходит Тамара, ужас отступает». Да, герд Тамара с её способностью ставить членам отряда непробиваемую защиту от псионики сейчас бы очень помогла. Вот только погибла моя храбрая подруга в далёком и чужом для неё магократическом мире, бойцы Второго Легиона уже подтвердили эту информацию. Останки девушки сейчас находились в Па-лин-ту, столице Первой Директории, и ждали достойного погребения. Я приказал не спешить с этим - о гибели герд Тамары и месте проведения траурной церемонии я собирался сообщить в своём обращении к нации.
        А потому приходилось обходиться без выставляемой Паладином защиты. Я достал таблетки, подаренные мне наблюдательницей своры. В блистере оказалось шесть голубых пилюль. Одну выпил сам, ещё одну выдал всё ещё дрожащей словно осиновый лист Переводчице. Оставшиеся четыре распределил между «танками». Ваше Тушихху, к сожалению, не хватило.
        ВНИМАНИЕ! Повышено на 50% сопротивление псионическому урону. Время эффекта 43 минуты.
        Я закончил приготовления, распределив три оставшихся свободных очка навыков в Псионику, повышая это атакующее умение до сто сорок второго уровня.
        - Капитан, ты говорил, что знаешь, кто там за дверью. Расскажешь нам? - поинтересовался огромный и внушительный в штурмовой броне Тайк Рех.
        Я показал всему отряду видимый маркер цели. Наш противник стоял прямо за дверью и похоже уже знал о готовящейся атаке.
        Навык Целеуказание повышен до семьдесят четвёртого уровня!
        - Да, уже знаю. Там опасный преступник, которого мелеефаты держали взаперти почти двадцать три тонга. Убивать его было ни в коем случае нельзя - он из королевской династии триллов, а потому убийство грозило серьёзнейшими дипломатическими последствиями. Поэтому вместо справедливой казни за свои тяжкие преступления злодей был приговорён к пожизненному заключению. И сейчас это чудовище охранники тюрьмы всучили нам. А чтобы мы не отказались и не смогли вернуть его обратно в камеру, взорвали космическую тюрьму к чертям собачьим.
        - Из королевской династии Пар-Поре… - прогудел Ваша Тушихх и попытался задумчиво почесать бронированной перчаткой закованную в металлический шлем голову. - Уж не сам ли…
        Большой и сильный гэкхо всё же не посмел произнести вслух имя мятежного принца. Возможно, тоже верил в россказни, что каждое произнесение имени принца Гуго приближает день возвращения этого ужаса галактики.
        - Да, он самый… - проговорила миелонка обречённо. - Так что все мы уже трупы. Принц никого не оставляет в живых. Никогда.
        Я поспешил вмешаться, чтобы уныние Переводчицы не передалось остальным. Эх, не хотелось тратить столь нужные Очки Магии на воодушевление команды, но без этого похоже было не обойтись.
        - Итак, слушайте план действий. Я открываю люк и захожу первым. Возможно, удастся решить дело путём переговоров. Нам ведь нужно лишь доставить принца Гуго до места назначения, и на этом наша миссия заканчивается, а драться с Теологом необязательно. Но если крупный трилл нападёт на меня, вы врываетесь следом, стараетесь всей массой оттеснить его к стене и повалить на пол, а затем скрутить. Бить трилла в случае проявления агрессии не только можно, но даже нужно. Только не переусердствуйте! Напоминаю, что убивать это «воплощение вселенского зла» нельзя! Он нужен живым!
        Все бойцы подтвердили, что поняли задачу. Лишь миелонка по-прежнему колебалась.
        - Капитан Комар, а зачем нам вообще открывать люк? Почему просто не доставить спасательный модуль с этим чудовищем куда следует, а там отцепить и поскорее убраться подальше?
        Высказанная герд Айни Ури-Миайуу идея сразу же понравилась бойцам, но я выступил против.
        - По моим данным, - я указал на капитанский планшет, на котором мигало аварийное сообщение, - этот безумный трилл уже повредил корпус спасательного модуля, там разгерметизация. Сейчас жизни принца Гуго ничего не угрожает, поскольку пространство внутри защитного экрана лаборатории реликтов заполнено пригодным для дыхания воздухом. Но с лабораторией мы не можем ни пристыковаться, ни сесть на планету. А стоит нашему фрегату выйти из-под защитного экрана, воздух из спасательной капсулы вытечет, ценный пленник задохнётся, а нас обвинят в убийстве члена королевской семьи Пар-Поре. Поэтому вперёд, действуем!
        Пока решимость не прошла, я повернул задвижку, резко распахнул люк и шагнул вперёд.

* * *
        В спасательном модуле оказались разбиты все приборы освещения, темноту рассеивал лишь мой фонарь на шлеме и фонари сгрудившихся в дверях бойцов штурмовой группы. Ох… Внезапно возникшие из полутьмы страшные зубы раззявленной пасти огромного трилла замерли в нескольких сантиметрах от моей головы. Сработал Тахионный Искажатель! Секундной задержки времени мне хватило, чтобы уклониться и отшвырнуть противника Телекинезом. Хотя как «отшвырнуть»… цель оказалась слишком тяжёлой, чтобы далеко отбросить её, мне удалось лишь сместить трилла сантиметров на тридцать назад. С лязгом захлопнувшегося капкана жуткие челюсти сомкнулись впустую на том месте, где ещё полсекунды назад находилась моя голова.
        ГЕРД ГУГО ПАР-ПОРЕ. ТРИЛЛ. ПОДРАСА РОЗОВЫХ ТРИЛЛОВ. ФРАКЦИЯ «ИСТИННЫЕ ЦЕННОСТИ». ТЕОЛОГ 370-ГО УРОВНЯ
        ВНИМАНИЕ!!! Принц герд Гуго Пар-Поре присутствует в списке космических преступников. Рейтинг опасности 15 (максимальный)
        ВНИМАНИЕ!!! За голову герд Гуго Пар-Поре назначена награда в триста семь миллионов сто двадцать тысяч драгоценных кристаллов гэкхо.
        «Воплощение вселенского зла» оказался длинным шестилапым «крокодилом» бледно-розовой масти, с белёсым пузом цвета дохлой рыбы. Обе верхние лапы и мощные челюсти трилла были разбиты в кровь - видимо, поранил себя, когда крушил тут всё и разрывал тонкие стенки корпуса спасательной капсулы. А ещё меня поразили глаза - красно-оранжевые, они светились в темноте двумя пугающими огоньками.
        Навык Ощущение Опасности повышен до сто сорок девятого уровня!
        Снова задержка времени. Когтистая лапа, которой принц Гуго попытался сграбастать меня, остановилась возле моего туловища. Я отпрыгнул назад, параллельно с этим выстрелив практически в упор из Парализатора. Зелёный шарик парализующей смеси липкой кляксой размазался по бронированной светлой шкуре на груди трилла, не причинив «космическому крокодилу» никакого вреда.
        Навык Ружья повышен до семидесятого уровня!
        Навык Меткость повышен до пятьдесят пятого уровня!
        И мне снова пришлось уклоняться и разрывать дистанцию, на этот раз уходить в кувырок подальше от тяжёлого и длинного хвоста, которым трилл попытался подсечь мне ноги. Переговоры явно провалились, даже не начавшись. Оставался план «Б» - победить это чудовище и при этом постараться его не убить.
        Выстрел из Парализатора с полутора метров. Ещё один, и ещё! Все три шарика ушли в «молоко» - мой противник продемонстрировал удивительную проворность, успев среагировать и убрать своё пятиметровое толстое тело с траектории полёта снарядов. В громогласном рёве, который издал трилл, послышалось торжество и самодовольство. Принц Гуго похоже наслаждался битвой и был уверен в победе. Последний выпущенный снаряд из обоймы Парализатора также прошёл мимо.
        Навык Ментальная Сила повышен до сто пятьдесят первого уровня!
        Ох… Псионический удар оказался слишком силён даже для моей далеко не самой слабой ментальной защиты. Я слегка «поплыл» и потому пропустил следующую атаку, даже подаренная Тахионным Искажателем секунда не выручила - когтистая лапа ударила меня прямо в грудь, одновременно полыхнуло огнём и разрядом электричества. Ой!
        Навык Средняя Броня повышен до сто пятого уровня!
        Я отлетел и ударился спиной в стенку. Больно! От семнадцати с лишним тысяч единиц энергетического щита брони Слышащего осталось менее девяти тысяч. Хуже того, часть урона всё же прошла по персонажу, и я потерял почти тысячу хитпоинтов - от двух тысяч семисот Очков Здоровья осталось тысяча семьсот тридцать. Несмотря на падение и боль, я не удержался от злорадной усмешки, увидев выражение крайней растерянности на морде злодея. Он применил по мне свою «ульту», разрядив очень долго перезаряжающееся боевое умение, а цель имела наглость остаться живой! Да и в псионическую атаку принц Гуго тоже серьёзно вложился, потратив солидную долю Очков Магии, а эффект оказался столь ничтожным и не обездвижил меня. Всё-таки сказывалось преимущество в количестве вложенных в Интеллект очков, и герд при любых условиях проигрывал в этом показателе кунгу.
        - Ин Пшшш Хоо Ва! - ругнулся мой противник, похоже не веря своим глазам.
        - Да, да, не сработало. Интеллектом подрасти сперва, - ответил я весело, уже поднявшись и полностью готовый к отражению новых атак.
        И они не заставили себя ждать. Но на этот раз я оказался готов и уклонился от бесхитростного тычка когтистой лапой в грудь и последовавшей затем попытки откусить мне голову. Я пытался атаковать и сам, но почему-то не сработало. Эффекта от наложенной на принца Дезориентации я что-то не заметил, а псионическая защита у моего противника была просто непробиваемая.
        Но где же моя группа поддержки? И как раз в этот момент бойцы, в тяжёлых и неповоротливых экзоскелетах по одному протиснувшиеся в двери, атаковали всей группой, с рёвом кинувшись вперёд. Я снова применил Дезориентацию и попытался взять разум герд Гуго Пар-Поре под контроль - пусть и безрезультатно, но зато отвлёк своим действием внимание принца от новых появившихся на месте схватки участников. Пятеро бойцов штурмовой группы навалились разом, сбив трилла с ног и придавив к стене. Каким бы сильным ни был «статусный» трилл, но навалившиеся на него почти две тонны металла и плоти он одолеть не смог.
        Хотя герд Гуго не сдался и пытался вырываться. Ваша Тушихх завыл дурным голосом и упал, когда удар тяжёлого хвоста пришёлся по его ногам. Кажется, у гэкхо оказались сломаны обе ноги. Но это было последнее, что успел сделать наш противник. Под градом сыплющихся на него ударов шокерами и дубинками герд Гуго обмяк и затих. Через полминуты все лапы «вселенского зла» были надёжно связаны крепким металлическими тросом и плотно примотаны к туловищу, а я для верности ещё и разрядил новую вставленную в Парализатор обойму прямо в приоткрытую пасть «крокодилу».
        Все пять шариков лопнули, залив пасть «крокодила» липкой парализующей дрянью, но даже это принца Гуго не вырубило, и он остался в сознании. Сверкая своими страшными оранжевыми глазами, он прогудел грозно:
        - Два человека. Три гэкхо. Одна миелонка. Я вас всех запомнил, - эту глухо выдавленную сквозь стянутые тросом челюсти я понял и сам, ещё до того как герд Айни её перевела. - Вы все умрёте жуткой смертью, я вам это обещаю! Я - само зло и не прощаю обидчиков!
        Известность повышена до 119.
        Впервые игровое сообщение о росте Известности меня не порадовало. Мелькнула даже трусливая мысль, что нужно было надеть Нуль-Кольцо, чтобы грозный противник не считал данные о моём персонаже и не смог отомстить. Хотя герд Гуго всё равно бы легко вычислил меня по именам других участников схватки, да и едва ли в галактике есть ещё один человек в столь примечательной броне Слышащего. Так что всё, приплыли, я был приговорён к смерти.
        И такая в этот момент меня охватила злость, что я не удержался и с силой пнул связанного монстра по морде.
        - Человек, я сделаю из твоего черепа бокал, - поморщившись от боли, пообещал мне жуткий трилл. - Гэкхо растворю в кислоте, они будут умирать долго, так что помучаются перед смертью. Миелонку убью последней, после того как вдоволь с ней наиграюсь. Мне так нравится её страх, он меня возбуждает. Я вообще люблю убивать миелонцев, эти мелкие пушистые твари так забавно просят о пощаде и унижаются перед смертью. Да, да, трепещи, хвостатая! А если обмочишься от страха, я тебя может даже пощажу.
        Герд Айни действительно смотрела на связанного трилла широко раскрытыми от ужаса глазами, тряслась от страха и едва не падала в обморок. На секунду мне даже показалось, что миелонка согласится на столь унизительное предложение врага. Поэтому я повернул мордашку Переводчицы в свою сторону и посмотрел герд Айни прямо в глаза.
        - Успокойся, он больше не опасен. А хочешь, я выдам тебе амулет, защищающий от страха?
        Мне пришлось повторить эту фразу дважды, прежде чем Айни меня услышала и кивнула.
        - Эдуард, дай-ка мне свой топор! - потребовал я, и Космодесантник протянул запрошенное.
        Я подошёл к морде «крокодила» и обухом полученного оружия в несколько расчётливых ударов выбил длинный передний клык с верхней челюсти. Рассмотрел окровавленный тридцатисантиметровой длины изогнутый зуб.
        КЛЫК ГЕРД ГУГО ПАР-ПОРЕ, ТЕОЛОГА 370-ГО УРОВНЯ (ТРОФЕЙ)
        - Ценная вещь! И продать можно дорого, и наша дриада Нефертити может сделать из него отличный амулет против страха! Пожалуй, и для себя тоже возьму ещё один.
        Не обращая внимания на болезненное поскуливание связанного «крокодила», я выбил топором и второй клык, убрав к себе в инвентарь. Связанный пленник стонал от боли и растерял как минимум половину своей боевитости. Аура страха тоже пропала. Я увидел, как встрепенулись бойцы штурмового отряда, словно скинув наваждение и узрев вместо жуткого смертельно опасного чудовища лишь рыдающего трилла, умоляющего не калечить его.
        Внимание! Рейтинг опасности герд Гуго понижен до четырнадцатого!
        Жуткий монстр, терроризировавший галактику и жестоко глумившийся над беспомощными пленниками, сам оказался крайне восприимчив к боли. Не знаю, мне никогда не выбивали зубы, но всё же кажется в такой ситуации я бы не стал унижаться на глазах врагов. И это отметил не только я, но другие присутствующие рядом игроки.
        Сидящий на полу Ваша Тушихх, сделавший себе инъекцию обезболивающего шприцем из аптечки, неожиданно голос подал:
        - Капитан, я тоже такой хочу! Я заслужил такой трофей как память о встрече с легендарным древним злом!
        Его брат Баша тоже поддержал эту идею, а после него и трое других членов штурмового отряда тоже захотели заполучить трофеи с поверженного принца. Герд Гуго уже растерял всю свою спесь и просто скулил в голос, умоляя его отпустить. Я осмотрел щербатую пасть опасного существа и прокомментировал для своих бойцов:
        - Клыки кончились. Могу просто зубы выбить. Или когти отрубить. Или может кто хочет пенис этого трилла? А что, отличный выйдет подарок возлюбленной. Или опять же амулет можно сделать, поднимающий мужскую силу!
        - Не надо, прошу… - заскулил герд Гуго, но я его не слушал, продолжая запугивать и расписывать перспективы.
        - А вообще нужно пригласить сюда остальную команду. Разберём «вселенское зло» на запчасти! Шесть лап, зубы, да и шкура на что-нибудь сгодится. А потом и самого грохнем ради награды и опыта! А чего с ним теперь церемониться, раз он обещает нас всех казнить? Мы к нему, можно сказать, со всей душой спасать из тюрьмы прилетели, а в ответ такая чёрная неблагодарность.
        - Спасать? Человек, а ты вообще кто? И почему ты меня совсем не боишься? - прогудел удивлённый шестилапый «крокодил».
        - Я? Как ты можешь меня не знать? Ах да, ты же в тюрьме провёл последние восемьдесят лет и отстал от жизни. Ну тогда знай, я твой сменщик, новое зло. Более злое, чем ты сам. Да и в команде у меня подобрались те ещё отморозки. Моя бывшая подруга взорвала весь правящей совет планеты, уничтожив всех властителей разом и расчистив путь для меня. Вот эта миелонка, которую ты пугал, известна на всю галактику тем, что прилюдно выпотрошила Великую Проповедницу своей расы прямо во время прямой трансляции проповеди на миллиарды граждан Союза Миелонских Прайдов. Ещё со мной иногда летает кунг Иссса, легендарная Пожирательница планет с Бетельгейзе, ты её наверняка знаешь. И морф Ваа, устроившая ту самую попытку переворота в своре мелеефатов, самый кровавый «ивент» в истории нашей галактики. А сам я вызвал вторжение «композита» из другой галактики и уничтожил столицу своры мелеефатов! Сейчас я прилетел вызволить тебя из тюрьмы, но после слов о бокале из моего черепа могу передумать и наоборот прикопать тебя на отдалённом астероиде ради опыта и награды. Моё решение зависит от твоего поведения.
        Известность повышена до 120.
        Авторитет повышен до 123!
        Навык Псионика повышен до сто сорок третьего уровня!
        Кто-то может сказать, что я сошёл с ума и играл с огнём, дразня и запугивая «воплощение вселенского зла», но я не видел другого выхода. Меня приговорили к смерти. Сомнений не было, что если принца просто отпустить, он приложит все свои силы, чтобы найти меня и моих спутников. А так был шанс изменить судьбу… Да, сработало! Ещё до того, как принц Гуго ответил, я уже понял из его изменившегося эмоционального фона, что последует предложение мира.
        - Человек, я готов сделать для тебя и твоей команды исключение. Я не знал всей картины и допустил ошибку. Приношу извинение за свои резкие слова и обещаю вас не преследовать в будущем, если вы меня не станете дальше калечить и просто отпустите. А когда я стану правителем триллов, у меня найдётся для твоей команды высокооплачиваемая работа как раз по вашему профилю.
        Я сделал вид, что задумался, и ответил лишь через полминуты, заставив принца изрядно понервничать.
        - Ладно, герд Гуго, договорились. Но на всякий случай до окончания полёта я подвешу тебя гравитационным погрузчиком неподалёку от моего звездолёта, чтобы ты не смог и дальше ломать мой корабль. Не переживай, тут вокруг пригодный для дыхания воздух, так что ты не задохнёшься. Только не советую выходить из игры - та станция, где расположено твоё тело, в реальном мире вот-вот будет уничтожена. Но где-то через три умми я высажу тебя на территориях триллов у сообщу в «Улей Тинтары», чтобы тебя подобрали.
        После этого я обернулся к бойцам штурмового отряда и огорчённо развёл руками.
        - К сожалению, трофеев больше не будет. Кто не получил, компенсирую деньгами.
        Глава двадцать первая. Карты вскрыты
        Звездолёты «композита» прибыли в систему Рорш только минут через сорок, когда мы уже развернули гравитационный погрузчик и подвесили «воплощение вселенского зла» посреди маскировочного поля космической станции. Смотрелся болтающийся в воздухе дрыгающий лапами розовый крокодил настолько нелепо и потешно, что я даже попросил членов команды перестать ржать над представителем королевской династии и прекратить видеосъёмку. Любой «статусный» игрок весьма чувствительно относился к падению показателя Авторитет, и злить злопамятного принца лишний раз не стоило.
        Я даже вместе с герд Айни уже сходил в ювелирную мастерскую Нефертити и передал НПС-Дриаде два выбитых с «крокодила» тридцатисантиметровых клыка. Кровь с них я уже отмыл и предложил быстро прогрессирующей в навыках НПС-девушке сделать из этих редких трофеев кулоны на шею, с наложенным заклинанием защиты от страха. Но ювелир покрутила в руках клыки и выдвинула альтернативное предложение:
        - Капитан, можно и кулоны, конечно. Но более эффективно сделать из этих длинных зубов парные клинки. В таком случае кроме наложенного на каждый нож заклятья появится и бонус комплекта, а им как раз могу сделать иммунитет к страху. Я уже научилась делать красивое, а главное очень эффективное холодное оружие, а тут ещё исходный материал взят с существа 370-го уровня, так что модификатор урона выйдет просто сумасшедшим. Должен получиться настоящий шедевр: оружие, которым можно сокрушить даже богов. Да я просто сгораю от нетерпения приступить к работе! И никакой оплаты в данном случае не нужно, мне самой интересно посмотреть, что получится.
        - Хорошо, делай парные клинки. И давай в таком случае нанесём золотистую гравировку миелонскими иероглифами по поверхности кости. Айни запиши для дриады на чём-нибудь, чтобы Ювелир могла перенести слова на оружие. Вот такой текст: «Я не должен бояться. Страх - убийца разума. Страх - это малая смерть, влекущая за собой полное уничтожение. Я встречусь лицом к лицу со своим страхом. Я позволю ему пройти через меня и сквозь меня. И когда он уйдет, я обращу внутренний взор на его путь. Там, где был страх, не останется ничего».
        Миелонка записала слова на экране планшете и удивлённо посмотрела на меня.
        - Сильный текст. Это какое-то заклятие твоего народа?
        - Можно сказать и так. Это литания против страха. Была создана известным писателем-фантастом Фрэнком Хербертом, и миллионы людей с тех пор используют эти слова, чтобы преодолеть страх. И если действительно правда, что в игре, искажающей реальность, воплощается всё, во что верит множество разумных существ, то возможно где-то в бескрайней виртуальной Вселенной уже появились песчаная планета Дюна с гигантскими червями, и другие созданные известными писателями миры. Кстати, эти парные клинки я дарю тебе. Мне показалось, что сегодня я несколько раз сильно разочаровал тебя. Так что пусть это будет моим извинением.
        Айни потупила взор.
        - Нет, капитан Комар, не разочаровал. Скорее испугал. Сегодня ты слишком много убивал. Расчётливо и безжалостно. И даже получал от этого удовольствие. А потом ещё слова про новое воплощение зла, ещё более жуткое и жестокое. Конечно это было сказано мерзкому принцу Гуго, чтобы перехватить инициативу в разговоре, но мне показалось…
        Рыжая симпатичная миелонка не договорила, кинулась ко мне и плотно прижалась, в её глазах заблестели слезинки. Я обнял хвостатую девушку и постарался успокоить, но Айни наоборот разревелась.
        - Капитан, не нужно становиться злым. Я конечно в любом случае пойду за тобой до конца, но всё же прошу…
        Наш разговор прервал прокатившийся по коридорам звездолёта голос Дмитрия Желтова:
        - Боевая тревога! Корабли противника в двух с половиной миллионах километров от нас!
        Уже через полминуты я занял место за своим рабочим пультом. Молча кивнул возродившемуся и тоже уже сидящему на своём месте шипастому Аналитику, не став вслух комментировать удачно проведённую им операцию по устранению наблюдательницы своры.
        - Долго же они летели. И далековато что-то вышли, - заметил Навигатор Аюх, разворачивая звёздную карту и пытаясь определить вектор прибытия. - По всему выходит, из ничейной системы HU-786. Может, не про наши души? Просто залётные? Как думаешь, капитан?
        - Сложно сказать, - пожал я плечами. - Мелеефаты предупреждали, что на каждое использование дальней связи в ближайших системах «композит» оперативно реагирует и высылает ударные группы. Но тут пришло лишь три малых корабля, да и появились они непонятно где…
        - Может, у нас более продвинутая аппаратура связи, и «композиту» труднее просчитать координаты? - версия казалась весьма правдоподобной и принадлежала второму Пилоту Сан-Дуну Таки-Бу. - Хотя разлетающиеся обломки космической станции их явно заинтересовали. Разворачиваются к нам. Набирают скорость.
        - Ничего себе ускорение у перехватчиков «Деро»… Впечатляет… - Дмитрий Желтов смотрел на показатели лидара и не мог поверить своим глазам. - Перегрузки под сто тридцать G. Ничто живое не способно выжить в таких условиях. Капитан, нам на фрегат нужны такие же гравикомпенсаторы! Мы бы тогда стали неуловимыми!
        - У нас есть образец, но Орун Ва-Март пока не разобрался в сложной технологии. Да и на фрегат нужно несколько таких, а добыть их можно только в бою. - Я включил громкую связь и объявил. - Боевая тревога! Бортовым Стрелкам приготовиться. Стрелять только по команде и по той цели, которую укажу. Как подойдут в зону поражения, наложу на неё стазисную сетку и подсвечу.
        Три звездолёта быстро приближались, с каждой секундой разгоняясь всё сильнее. Два миллиона километров весьма солидная дистанция, но компьютер показывал, что преодолеть её три перехватчика «Деро» смогут минут за восемь.
        И тут на экране моего шлема отобразилась надпись на языке реликтов.
        - Слышащий, опасная ситуация. Рекомендуется воспользоваться мгновенным перемещением и покинуть поле боя.
        Я понял, что сообщение пришло от искусственного интеллекта станции, который тоже видел приближающиеся перехватчики «композита». Уходить? Зачем? Я постарался успокоить компьютерную программу и сообщил, что прекрасно вижу врага, но рассчитываю на победу. Три малых перехватчика «Деро» - не тот противник, от которого стоило бежать.
        - Мой детектор масс фиксирует перемещение множества небольших объектов. Оптического контакта с ними нет, но их порядка семидесяти. Они со всех сторон. Выстроились в сферу радиусом тринадцать лекк, внутри которой наша мобильная лаборатория. Сфера постепенно сжимается. Существует вероятность применения оборудования, вырезающего область пространства.
        Что? Те три перехватчика - лишь приманка, отвлекающая наше внимание, а настоящая опасность подкрадывается в невидимости? И, кстати, «лекк» это сколько в километрах? Обычно игровая система автоматически переводила принятые у других рас величины в удобные игроку, но в этом случае перерасчёта не произошло. Так что я не понял, находятся ли враги в тысячах или даже миллионах километрах от нас или уже совсем рядом. Уточнить про «лекк» у охранной программы? Вот только не вызовет ли такой вопрос новый всплеск недоверия ко мне, если это вообще базовое понятие, знать которое обязан каждый реликт?
        В любом случае над предложением защитной программы станции стоило серьёзно подумать. Не пора ли действительно делать ноги? Одно дело бой с тремя малыми перехватчиками «Деро», которые не обладают способным навредить нам оружием, и совсем другое сражение с семью десятками неизвестных звездолётов-невидимок.
        Навык Ощущение Опасности повышен до сто пятидесятого уровня!
        Внимание!!! Возможен выбор второй специализации к навыку Ощущение Опасности.
        Выскочившее перед глазами игровое сообщение заставило меня принять решение.
        - Уходим!
        Картинка на обзорном экране мгновенно сменилась. Исчезли обломки станции. Изменилось расположение звёзд. В паре тысяч километров от нашего фрегата находилась оранжево-красная планета. Совсем рядом с моим фрегатом в космосе плавали какие-то оплавленные обломки или астероиды. К сожалению, бегущий перед глазами поток системных сообщений заслонял обзор и мешал идентификации близких объектов.
        Навык Управление Механизмами повышен до сто двадцать третьего уровня!
        Навык Картография повышен до девяносто четвёртого уровня!
        Навык Зоркий Глаз повышен до четырнадцатого уровня!
        Получен сто семнадцатый уровень персонажа!
        Получено три свободных очка навыков (суммарно накоплено шесть очков)
        Получен сто восемнадцатый уровень персонажа!
        Получено три свободных очка навыков (суммарно накоплено девять очков)
        Получен сто девятнадцатый уровень персонажа!
        Получено три свободных очка навыков (суммарно накоплено двенадцать очков)
        Три уровня сразу? Но за что?! И тут, когда смахнул с экрана несвоевременно выскочившие столбцы иероглифов, я наконец-то опознал обломки. Это были вовсе не астероиды, как я первоначально предположил. Четыре искорёженных смятых в металлические капли звездолёта, каждый из которых когда-то размерами не уступал моей «спарке». До ближайшего было всего метров восемьсот. Близко же они подкрались! Но какими бы совершенными у звездолётов «композита» ни были технологии компенсации гравитационных перегрузок, мгновенное перемещение на восемь парсеков они не пересилили.
        - Где это мы? - мохнатый Навигатор удивлённо всматривался в мерцающий экран и даже раздражённо стукнул огромным кулаком по приборной панели.
        - Это ты должен мне сообщать, а не я тебе. Но вообще-то прыгали в систему GG-666, ты сам давал её координаты.
        В этот момент навигационная система «прочухалась» и подтвердила, что фрегат действительно находится в звёздной системе GG-666. Фактически на фронтире космоса, в последней заселённой триллами системе, дальше шли лишь нейтральные или вообще неисследованные системы.
        - То, что надо! - обрадовался я. - Аюх, свяжись с местными шахтёрами, они работают где-то на лунах этой планеты. Пусть укажут место посадки, а лучше вообще вышлют челнок за своим принцем.
        Сам же я направился в каюту к своей компаньонке герд Улине Тар. Женщина гэкхо в прошлом не раз снимала ролики для новостных каналов, поднимая показатель своей Известности и даже неплохо зарабатывая на продаже интересных видеоматериалов. Что ж, сейчас у меня имелся для Торговки материал, который не просто вызовет интерес зрителей по всей галактике, но всколыхнёт живейшее обсуждение - «воплощение вселенского зла» объявилось после двадцати трёх тонгов небытия и находится на фрегате кунг Комара! Да, я решил не темнить и пытаться скрывать своё участие в деле освобождения кровавого принца, а наоборот первым озвучить эту новость на всю галактику. И заодно расставить в подаче информации правильные акценты, чтобы избежать или хотя бы снизить эффект вполне ожидаемой негативной реакции, который грозил мне существенным падением Авторитета.

* * *
        - Не слишком ли резкая концовка получается? - уточнила Улине Тар после того, как записала моё обращение и заодно отсняла кадры с герд Гуго, подтверждающие мои слова. - Комар, ты обращаешься к лидерам великих космических рас и сообщаешь, что два умми ждёшь их решения, а в случае отсутствия реакции действовать собираешься по своему усмотрению.
        - Как раз то, что нужно. Хочу разделить ответственность с политическими лидерами. Пусть правители отдуваются перед своими подданными за принятое решение, каким бы они ни было. А с меня спрос невелик - я лишь посредник-исполнитель.
        Я действительно преподносил случившееся в выгодном мне ключе - мол, занимался эвакуацией всеми забытых игроков из систем, находящихся под угрозой вторжения «композита». В системе Рорш мной был взят на борт персонал небольшой космической станции. Вот только эвакуировались сотрудники не одни, а прихватили с собой в отправленный к моему звездолёту модуль некий «секретный груз», о чём честно предупредили меня. Я особо не удивился - ну прихватили и прихватили, ничего необычного. Там вполне могли находиться накопители с секретной информацией или даже космовалюта в наличном виде, в любом случае это не моё дело. Но вот дальше начали происходить странности. Во-первых, ведший со мной переговоры начальник станции в последний момент решил спасти лишь своих подчинённых, а сам пожелал остаться. И, едва спасательная капсула отошла на безопасное расстояние, взорвал космическую станцию вместе с собой.
        Затем мой экипаж обратил внимание на стуки и шум в пристыкованном модуле. Когда же мы открыли люк, желая разобраться в причине странных звуков, на меня и членов моей команды набросился высокоуровневый трилл. Искалечил члена моей команды, да и вообще вёл себя агрессивно. Угрожал, хамил, пытался меня убить. Этим дебоширом оказался член королевской семь Пар-Поре герд Гуго, отбывавший пожизненный срок на той неприметной станции в звёздной системе Рорш. Именно принц и был тем самым «секретным грузом». С большим трудом мы скрутили смутьяна. И едва успели унести ноги, поскольку звездолёты «композита» действительно прибыли в систему Рорш.
        Сейчас я нахожусь в безопасном месте и стою перед непростым выбором: что мне делать с принцем Гуго? Не я его приговаривал к пожизненному заключению двадцать три тонга назад. Да и не мне вообще судить, насколько правдивы рассказы о его давних злодеяниях, поскольку это происходило давно по человеческим меркам, я ещё тогда даже не родился. Возить с собой этого опасного «пассажира» я не собираюсь. А потому спрашиваю совета у правителей великих космических рас, что делать с представителем королевской династии Пар-Поре. Передать местным властям? Или казнить? И обещаю поступить именно так, как решит большинство голосов.
        Я очень тщательно продумал слова, так чтобы любая проверка самыми лучшими Ищущими Правду показала, что все всё сказанное мной чистая правда. А раз так, какой с кунг Комара спрос? Я поступал благородно, спасая обречённых игроков, и не моя вина в том, что в системе Рорш оказалась секретная тюрьма для особо опасных преступников. Решать судьбу кровавого принца я тоже не собирался, перекладывая эту ответственность на других. Когда герд Гуго освободится, пострадает вовсе не мой Авторитет.
        При этом я, естественно, рассчитывал на ответ «передать местным властям», который был равнозначен решению отпустить преступника, поскольку тут находилась территория триллов, а большинство представителей этой расы боготворило мятежного принца. Ответа же «казнить», который ставил бы крест на «миссии эпической сложности» я совершенно не опасался. Гэкхо не станут портить и без того непростые отношения с триллами, так что кронг Давэеш-Пир прикажет отпустить пленника. Миелонцам тоже не до старых полузабытых страшилок про «вселенское зло», когда под угрозой вторжения столица Союза Миелонских Прайдов, и военный союз с триллами нужен как воздух. Не знаю уж кунг Кисси Мяу лично, или совет правителей, но миелонцы точно решать передать преступника местным властям. Про триллов и говорить нечего - королевская династия Пар-Поре сама и заказывала освобождение своего родственника, так что будет рада счастливому завершению этой истории. Решение лидера мелеефатов кронга Лаа я вот так сходу предсказать не мог, хотя своре тоже сейчас приходилось тяжело, и конфликт с сильной расой триллов им вроде как не с руки. Но
даже если кронг Лаа и проголосует за казнь, один голос против трёх ничего не решал.
        Глава двадцать вторая. Космические беженцы
        Проснулся я в прекрасном настроении в собственной каюте и первым делом изучил показатели своего Комара. Я по-прежнему кунг. Фух, от сердца сразу отлегло. Авторитет хоть и просел на три единицы до сто двадцати, но это было несущественно, я опасался куда худших последствий от всей этой неприятной и скользкой истории со «вселенским злом». Зато показатель Известности вырос сразу на семь пунктов! Я не ошибся, новость о появлении принца Гуго действительно вызвала большой интерес у жителей галактики, и сообщивший о возвращении кровавого принца Свободный Капитан кунг Комар значительно повысил свою узнаваемость.
        Я осмотрел характеристики и навыки. В целом вырисовывался очень даже неплохой и на многое способный персонаж:
        КУНГ КОМАР. ЧЕЛОВЕК. ФРАКЦИЯ РЕЛИКТ.
        Слышащий 119-го уровня
        ХАРАКТЕРИСТИКИ ПЕРСОНАЖА:
        Сила 14
        Ловкость 18
        Интеллект 39+7
        Восприятие 35+2
        Телосложение 18
        Модификатор удачи +3
        Дронов в управлении 3 из 3
        ПАРАМЕТРЫ ПЕРСОНАЖА:
        Очков здоровья 2786 из 2786
        Очков выносливости 1986 из 1986
        Очков магии 3716 из 3716
        Переносимый груз 28кг
        Известность 126
        Авторитет 120
        НАВЫКИ ПЕРСОНАЖА:
        Электроника 108 * Взята первая специализация
        Сканирование 86
        Картография 94
        Космолингвистика 117 * Взята первая специализация
        Ружья 70
        Минералогия 61
        Средняя броня 106 * Взята первая специализация
        Зоркий глаз 115 * Взята первая специализация
        Меткость 57
        Целеуказание 74
        Ощущение опасности 150 * Взята первая специализация
        Внимание!!! Возможен выбор второй специализации к навыку
        Псионика 143 * Взята первая специализация
        Ментальная сила 150 * Взята первая специализация * Взята вторая специализация
        Управление механизмами 123 * Взята первая специализация
        Мистицизм 95
        Телекинез 64
        Обучение 53
        Дезориентация 43
        ВНИМАНИЕ!!! ИМЕЕТСЯ ДВЕНАДЦАТЬ НЕРАСПРЕДЕЛЁННЫХ ОЧКОВ НАВЫКОВ
        Двенадцать свободных очков стоило скорее вложить, поскольку первые из них были получены почти сутки назад и вскоре уже могли «сгореть» в случае внезапной смерти. Что усилить? Конечно, Псионику - это первоочередной мой навык, моё основное оружие и рабочий инструмент. Поэтому сразу шесть очков вложил в Псионику, повысив умение до сто пятидесятого уровня. После выскочившего предложения выбора второй специализации к навыку я даже не задумывался, поскольку давно для себя уже всё решил - конечно же умение работать в «ментальной связке»! Теперь герд Соя-Тан Ла-Варрез будет способна полноценно участвовать в моих атаках, да и я тоже смогу поддерживать маленькую волшебницу своей силой. Если же удастся отыскать и вернуть Мастера Зверей Валери, которая также обладала навыком Псионика выше сотого уровня и специализацией к нему «ментальная связка», наша тройка магов и вовсе станет несокрушимой. Пожалуй, даже с иерархом реликтов тогда уже можно будет попробовать потягаться.
        Затем я вложил пять свободных очков в навык Мистицизм, повысив это умение до сотого уровня. Первую специализацию к навыку Мистицизм я тоже давно присмотрел: увеличение максимального количества Очков Магии на 20 процентов. Объём маны сразу же вырос до 4586 очков. Отлично! Да я теперь просто чудовище по части магии! Мало кто из магов мог похвастаться такими резервами Очков Магии, а в противостоянии волшебников именно запас маны зачастую решал исход сражения. Ну и два оставшихся очка вложил в Картографию - навык очень полезный, вот только прокачивался он в последнее время как-то слишком медленно, я уже устал ждать возможности выбора специализации, хотя там были очень даже интересные варианты.
        А вот вторую специализацию к навыку Ощущение Опасности я выбирал долго. Всё казалось нужным. И конкретизация угрозы, и увеличение времени предупреждения, и автоматическая реакция персонажа для возможности устранения угрозы смерти. Я остановил свой выбор на увеличении времени - лишние пара секунд на подготовку всегда пригодятся!
        Закрыв вкладку с характеристиками, я активировал умение Сканирование и осмотрел отобразившиеся на мини-карте результаты. На фрегате «Паладин Тамара» всё было спокойно. Болтающегося под маскировочным щитом герд Гуго уже убрали, как и свернули уже гравитационный погрузчик. Реликта по-прежнему на борту не было, я уже не сомневался, что с герд Урге Пу-Пу Урге в реальном мире что-то случилось. Время пребывания в реальном мире у него истекало, и если Техник реликтов не объявится в ближайшие пару-тройку суток, придётся официально объявлять его погибшим.
        На мостике дежурил Дмитрий Желтов. Бойцы абордажной команды активно тренировались в спортзале. Оба Инженера находились в мобильной лаборатории реликтов и разбирали неработающего большого охранного дрона реликтов, в работе им помогал один из Кирсанов. Маленькая волшебница герд Соя-Тан трудилась на камбузе вместе с Поваром-Ассасином Амати-Кусь, готовя команде звездолёта обед. Медик герд Мауу-Ла Мя-Сса принимал у себя в медцентре пациента Вашу Тушихха, похоже делал громадному гэкхо инъекции лечебных нанитов для скорейшего заживления костей обеих ног. Дриада Нефертити уединилась в своей мастерской со вторым Пилотом Сан-Дуном, пока муж Кислый занимался вместе с остальными бойцами в тренажёрном зале. Непорядок, конечно. Хотя иного поведения едва ли можно было ожидать от любвеобильной провокационно-полураздетой НПС-дриады, черпающей силы и вдохновение от заинтересованных взглядов и мужского внимания.
        Подсматривать за эротическим шоу я не стал, свернул мини-карту и переключился на вкладку финансов. С герд Улине Тар я уже рассчитался, как и со многими поставщиками, но теперь мне нужно было понять, сколько же смогу выделить своему Первому Советнику герд Мак-Пеу Ун-Рою на развитие фракции «Реликт». Взглянул на баланс счёта, и брови у меня полезли на лоб! За последние два умми кроме списания десяти крипто «за обслуживание мультивалютного счёта» произошло два огромных поступления средств. Сто пятьдесят миллионов кристаллов от «Улья Тинтары» с припиской «За отлично выполненное задание. Готовы предложить кунг Комару новую работу». Тут меня даже передёрнуло - нет, хватит, никаких больше контактов с космическими мафиози! Вторая сумма поступила из системы Шихарса, родного мира расы гэкхо. Сорок пять миллионов кристаллов - именно в такую сумму, видимо, правитель гэкхо кронг Давэеш-Пир оценил разрешение конфликта с миелонской расой.
        Я смотрел на положительный баланс в двести тридцать семь миллионов, и от волнения у меня даже сердце готово было выпрыгнуть из грудной клетки. Такие деньжищи! Это же линкор с полным вооружением для Земли, или сразу три штурмовых крейсера! Хотя… хоть космический флот моей родине и был необходим, важнее было обеспечить защиту самой планеты Земля. Имеющейся суммы вполне хватало на покупку трёх генераторов защитного поля, ещё и остаться должно было миллионов двенадцать кристаллов. Для включения планетарного щита нужно было как минимум восемь генераторов, для полноценной же устойчивой защиты требовалось двенадцать. Вместе с тремя возможными для покупки выходило уже девять. Прекрасная новость! Если эти девять генераторов будут построены в срок, с наскока мою родную планету будет уже не взять. Даже линкорам противника потребуется несколько суток на то, чтобы уничтожить планетарный щит. За это время помощь от сюзеренов могла успеть подойти.
        Да, решено, трачу деньги на покупку трёх генераторов планетарного защитного поля. Теперь нужно было договориться о покупке и доставке всего необходимого, и я по громкой связи вызвал свою компаньонку герд Улине Тар. Торговка явилась в отличном расположении духа, даже напевала себе что-то под нос, но первым в приоткрытую дверь влетел Пулемётчик Тимка-Ву. Разгорячённый после тренировок в тренажёрном зале, он со всех ног примчался, едва услышал о появлении капитана на корабле. Извинившись перед Улине Тар, Тимка-Ву первым вошёл в каюту, а затем ещё и закрыл двери перед опешившей от происходящего первой помощницей капитана. Такое поведение было крайне нехарактерным для крупного и мускулистого, но достаточно застенчивого в общении с другими членами команды представителя магократического мира. Должно было произойти нечто из ряда вон выходящее, чтобы Тимка-Ву так спешил поговорить со мной.
        Почтительно опустившись на одно колено перед магом-правителем, житель магократического мира доложил:
        - Соправитель Комар Ла-Фин, генерал Уй-Така просил передать для вас срочное сообщение. Ситуация на комете Ун-Тау критическая. Обещанного гэкхо подкрепления нет уже которые сутки. Последние восемьсот бойцов Армии Земли ведут неравный бой против семидесяти тысяч охранников подлёдного храма. Правитель Второй Директории клянётся, что делает всё возможное и невозможное, но сообщает, что не сможет удерживать позиции более двух умми. После чего последние бойцы Армии Земли падут, и десантная операция закончится полнейшим провалом. Генерал просит у кунга Земли помощи, причём срочной!
        После этих слов Тимка-Ву выпрямился, открыл двери, ещё раз извинился перед герд Улине-Тар и поспешил вернуться к занятиям с другими бойцами абордажной команды. Моя компаньонка проводила члена команды удивлённым взглядом, после чего прошла в капитанскую каюту и уселась в кресло. Не спрашивая моего разрешения, сама плеснула себе апельсинового сока в свою двухлитровую кружку, которую так и не забрала с прошлого своего визита в мою каюту. И проговорила с удовлетворением в голосе.
        - Капитан Комар, всё прошло лучше некуда! Все лидеры великих космических рас единогласно проголосовали за то, что принца Гуго нужно передать местным властям. За герд Гуго уже прибыл катер с планеты, и мы избавились от этого опасного пассажира. У меня рост Известности случился сразу на три единицы, и даже Авторитет повысился до сорока! Так глядишь и до «лэнга» однажды дорасту! Признаться, о таком я даже и не мечтала!
        Я не стал огорчать свою подругу и сообщать, что новый ранг ей не светит до тех пор, пока она состоит в моей фракции «Реликт», поскольку во фракции имеется игрок с намного большими показателями Известности и Авторитета. Вместо этого поинтересовался новостями. Женщина с готовностью принялась рассказывать.
        - Основная новость, которую транслируют по всем информационным каналам: мелеефаты потерпели сокрушительный разгром в системе Апри-У, «композит» просто стёр их Восьмой Флот вместе с Четвёртым. Потери своры составили более шести тысяч звездолётов, причём были уничтожены все линкоры и планетарные разрушители. В новостях говорят, что кронг Лаа приказал казнить адмиралов за этот провал. А самое важное, у своры не осталось в центральных системах крупных флотов, которые могли бы остановить наступление «композита». Второй Флот сильно потрёпан, Третий отступил без боя, бросив на произвол судьбы миллиарды мелеефатов. И пока основная армада своры мелеефатов во главе с самим кронгом Лаа не вернётся с окраин космоса, звёздные системы своры мелеефатов попросту некому защищать! Композит занимает систему за системой, не встречая серьёзного сопротивления. В новостях из своры мелеефатов царит паника, все кто может, пытаются любыми способами эвакуироваться подальше от войны.
        Информация была очень тревожной. Мелеефаты терпели поражение за поражением, сдавая захватчикам из другой галактики свои густонаселённые и промышленно развитые звёздные системы. Да ещё и потеряли значительную часть своего боевого флота и полностью отдали инициативу врагу. Если триллы не вступят в войну, я не видел силы, способной остановить «композит».
        - А не хотят ли мелеефаты в таких условиях заключить мир с гэкхо? - поинтересовался я, но Торговка ответила отрицательно.
        - Не слышала о предложении мира. Наоборот, на фронте прошли серьёзные бои, и Третий Ударный флот кунг Вайд Шишиша оттеснил Пятый Флот своры, начав осаду планет в звёздной системе Риа. Потери с обеих сторон были весьма существенными, так что кунг Вайд Шишиш ограничился лишь осадой Риа, не став двигать корабли дальше. Не мне конечно судить, но контрнаступление моей расы похоже застопорилось. К тому же правитель гэкхо кронг Давэеш-Пир перебрасывает все силы в системы, наиболее близкие к наступающему «композиту», и кунг Вайд Шишиш едва ли получит подкрепление для своего флота.
        - Логичным было бы в таких условиях заключить перемирие и объединиться против общего врага из другой галактики, - предположил я.
        На что Торговка ответила, что такого не будет. Кунг Вайд Шишиш отличается изрядной «упёртостью» и будет продолжать войну, пока перевес на фронте на его стороне, и под его командованием остаётся достаточно боевых звездолётов. Потому как потерять половину флота и не получить ничего взамен для его карьеры военного смерти подобно.
        - Есть ещё сразу три новости, капитан. Помнишь, мой родственник обещал выяснить, куда улетела твоя подружка Валери-Урла? Так вот, я получила от него сообщение, что девушку и её пантеру видели в космопорте планеты Шихарса. Валери там взяла билет до Понти IV, это космическая станция в граничной с Синдикатом Гильвары звёздной системе. Пассажирский лайнер с твоей знакомой прибудет в Понти IV через трое суток.
        Весьма интересная новость, и я поблагодарил Улине за информацию. Похоже, Валери-Урла возвращалась на родину на карантинную планету системы Дзета Жнеца, ну или куда-то в тот район галактики. Перехватить и вернуть внезапно сбежавшую из команды Валери мне бы очень хотелось. Тайликанка очень нужна мне была как опытный псионик с уникальными способностями, и я очень рассчитывал на её поддержку. Ну и, чего скрывать, как симпатичная подруга она мне тоже была нужна. Хотя в свете последних событий с Айни я, признаться, не очень-то представлял, как эти девушки смогут ужиться.
        - Ещё генерал лэнг Уй-Така искал возможности поговорить с тобой. Передал, что это важно.
        Я кивнул и подтвердил, что Тимка-Ву уже сообщил мне эту новость.
        - Так вот чего он примчался словно ошпаренный! - весело загудела женщина гэкхо и плеснула себе ещё сока из кувшина. - Ну и последняя новость, капитан Комар. Мой муж прислал сообщение, что казнён ещё один из людей-заложников, захваченных на Поко-Поко. Это сказала та самая девушка, через которую похитители ведут переговоры. Труп она своими глазами не видела, но эту информацию ей сообщили друзья из числа заложников, с которыми похитители девушке разрешили увидеться. И кстати информация к размышлению - все похищенные люди находятся в клане «При-7865».
        Я встрепенулся - наконец-то появилась ниточка, которая может прояснить всю эту запутанную ситуацию с захватом заложников на Поко-Поко.
        - Выяснила, что это за клан?
        - Конечно. Глава неизвестен, как и численность, но клан создан буквально на днях. Офис зарегистрирован на станции Поко-Поко. Род деятельности прописан как «сдача вирткапсул в аренду». И я так понимаю, что без ведома администрации станции провернуть такое невозможно. В их собственности находятся все помещения и вирткапсулы станции, и абы с кем они не стали бы подписывать договор. Однозначно владельцы Поко-Поко знакомы с похитителями людей.
        Я нехорошо сузил глаза. Если владельцы пиратской станции стоят за похищением людей Земли, они страшно пожалеют об этом!
        - Улине, требуется твоя помощь. Скажи, есть же наверняка у гэкхо кланы наёмников, выполняющих грязную работу? Мне нужна проверенная группа с серьёзной репутацией, имеющая хотя бы двести хорошо подготовленных бойцов. Готов оплатить контракт с ними.
        Улине ненадолго задумалась, затем осторожно ответила.
        - Кланы наёмников у гэкхо конечно есть. Но двести бойцов, пусть даже самых высокоуровневых, не захватят космическую станцию. Там тысячи охранников, боевые роботы и защитные системы, да и базирующиеся на Поко-Поко многочисленные пираты и контрабандисты тоже встанут на защиту владельцев станции.
        - Я и не требую от группы наёмников захватить станцию. Их задача всего лишь хотя бы на четверть умми внести хаос в работу диспетчеров и позволить пристыковаться к Поко-Поко десантным кораблям. Остальную работу сделают люди. Как думаешь, пятидесяти тысяч отборных бойцов хватит?
        - Как понимаю, ты говоришь про Армию Земли. Вот только разрешит ли кунг Вайд Шишиш убрать с фронта подчиняющуюся ему армию? Я что-то сомневаюсь. Люди сдерживают в Ун-Тау крупные силы мелеефатов, что позволяет флоту гэкхо чувствовать себя более свободно.
        - Кунг послал людей на убой в качестве «пушечного мяса». Обещал поддержку и регулярный подвоз подкреплений, но бросил без снабжения и пополнения. Через два умми, если срочно не вмешаться, всё будет кончено. И едва ли провальная десантная операция поднимет Авторитет кунг Вайд Шишишу. Так что я поговорю с командующим флотом. Возможно, удастся его переубедить. Особенно если мелеефаты пообещают направить высвободившиеся силы на войну с «композитом», а не против гэкхо.
        Я хотел подробнее рассказать компаньонке о своём предложении, но выскочившее игровое сообщение отвлекло моё внимание.
        ВНИМАНИЕ!!! ЛИДЕР КЛАНА ТУШ-ЛАЙМЕ ЛЭНГ ТОРИШ-ХЕ ПРЕДЛАГАЕТ ОБЪЕДИНЕНИЕ С ФРАКЦИЕЙ «РЕЛИКТ» НА СЛЕДУЮЩИХ УСЛОВИЯХ: КЛАН ТУШ-ЛАЙМЕ В ПОЛНОМ СОСТАВЕ ВЛИВАЕТСЯ В СОСТАВ ФРАКЦИИ «РЕЛИКТ», «РЕЛИКТ» ПРЕДОСТАВЛЯЕТ ТЕРРИТОРИИ ДЛЯ ПЕРЕСЕЛЕНИЯ ЧЛЕНОВ КЛАНА. ВЫ СОГЛАСНЫ НА ЭТО ПРЕДЛОЖЕНИЕ? (ДА/НЕТ)
        Туш-Лайме? Судя по названию клана, это были какие-то гэкхо. Я поинтересовался у герд Улине-Тар, что ей известно о клане с таким названием. Женщина гэкхо задумалась, даже включила наладонник и поискала информацию.
        - Небольшой клан звёздных торговцев, скорее даже грузоперевозчиков. Много тонгов назад после предпоследней войны со сворой оказались в зоне оккупации мелеефатов. Не стали бросать своё имущество и приносящий неплохие доходы бизнес, отказались перебираться на территорию гэкхо. Вместо это приняли новые порядки и продолжили свою деятельность уже как составная часть своры. В справочнике указано, что численность клана Туш-Лайме чуть больше семи тысяч гэкхо. Во владении три космических контейнеровоза и пять фрегатов сопровождения. А к чему был задан этот вопрос, Комар?
        - Эти гэкхо просятся в состав моей фракции «Реликт» и ищут спокойное место. Видимо, прижали их мелеефаты во время войны с гэкхо, подозревают в сотрудничестве с врагом и не дают работать. А может даже попробовали экспроприировать звездолёты - сама же сказала, что в своре царит паника, и мелеефаты любыми способами ищут возможности улететь подальше от наступающего «композита». Контейнеровозы торговцев в случае необходимости возможно использовать и для эвакуации гражданского населения, да и военным своры нужно обеспечивать снабжение, так что желание отобрать эти корабли у гэкхо вполне объяснимо.
        - Похоже на правду. Я слышала, что свора скупает и даже отбирает силой гражданские корабли для нужд своих военных. Странно только, что клан Туш-Ламе не пробует договориться с гэкхо о возвращении. Опасаются, что им будут не рады после того, как они предали родину и согласились работать на врага? Видят в тебе более спокойного и успешного покровителя? Но ты что решишь, капитан?
        Я думал совсем недолго и криво усмехнулся, определившись с выбором:
        - Мне их давнее решение бросить гэкхо и вступить в свору, признаться, до лампочки. А вот семь тысяч игроков фракции нужны. Да и три космических грузовика, которые смогу использовать в своих интересах, очень даже пригодятся! Особенно это будет актуально, если кунг Вайд Шишиш откажется предоставлять свои десантные корабли для Армии Земли. Так что беру этих беженцев под своё крыло!
        Глава двадцать третья. Комета Ун-Тау
        Общаться со мной по дальней связи кунг Вайд-Шишиш не пожелал, хотя я передал предложение о срочных переговорах через выходившего в реальный мир Суперкарго Аван Тоя. Видимо командующий Третьим Ударным флотом догадывался, что разговор зайдёт о судьбе десанта Армии Земли, а помочь попавшим в беду людям влиятельный гэкхо не мог. Или не хотел. Что ж, руки у меня теперь были развязаны, и я решил разобраться в ситуации сам, без оглядки на показавших свою бесполезность сюзеренов. Да, такое самоволие могло не понравиться гэкхо, но я всегда мог сослаться на то, что предлагал сюзеренам скоординированные действия, но меня не стали даже слушать.
        Мобильная лаборатория совершила нуль-переход и вышла в трёхстах километров от поверхности ледяной кометы. Мда… Сразу стало понятно, что дело дрянь, и без больших потерь к ледяной комете кораблям Третьего Ударного флота не пробиться. Космическую оборону святилища держали почти семь сотен кораблей мелеефатов. Преимущественно модульные фрегаты «Толили-Ух Х» в различных конфигурациях, а также кластеры, собранные из этих кораблей. Хотя присутствовали в большом количестве и мелеефатские перехватчики, и даже пять штурмовых крейсеров «Мирошшш-пах II». Я невольно поморщился, вспомнив с какой лёгкостью один такой крейсер разнёс мою «спарку» в звёздной системе H9045/WE. Спаслись мы тогда просто чудом. А тут сразу пять таких опасных кораблей с огромной огневой мощью. Наверняка какой-то из этой пятёрки крейсеров являлся флагманом всей этой эскадры, вот только понять бы какой именно…
        Хотя я нашёл и положительные моменты в присутствии в Ун-Тау настолько серьёзных сил мелеефатов. Эти семь сотен звездолётов наверняка требовались на фронте войны с «композитом», и капитанов собравшейся тут флотилии наверняка раздражало то, что они которые уже сутки простаивают без дела, а не защищают свой народ, храбро сражаясь с захватчиками из другой галактики. Этим можно было попробовать воспользоваться в переговорах.
        Но в дополнение к этой флотилии у святилища хватало и наземной защиты. Я видел через сильную оптику башни тяжёлых батарей, а также многочисленные пусковые ракетные установки. Да и целые стаи перемещающихся по поверхности ледяной кометы боевых роботов тоже не внушали оптимизма. Кстати, количество обломков звездолётов на поверхности кометы Ун-Тау поражало воображение. И свежие остовы десантных кораблей и звездолётов поддержки Третьего Ударного флота гэкхо, их выдавали пятна чёрной копоти на белом льду. И слегка припорошённые льдом многочисленные обломки мелеефатских и миелонских кораблей - свидетельства недавних жестоких боёв, когда Союзу Миелонских Прайдов всё же удалось захватить Ун-Тау. И совсем уж старые вросшие в лёд самые невероятные остовы звездолётов предыдущих конфликтов. Похоже, сражения за святилище велись регулярно.
        Навык Картография повышен до девяносто седьмого уровня!
        Навык Зоркий Глаз повышен до сто шестнадцатого уровня!
        - Капитан, вот этот перехватчик «Акати У» находится опасно близко от нас, - почему-то полушёпотом, словно наши разговоры на мостике могли быть подслушаны противником, сообщил Дмитрий Желтов и указал на небольшой кораблик всего в четырехстах метрах от нашего фрегата. - Может, прикажешь Бортовым Стрелкам «сбрить» его, пока он нас случайно не вскрыл?
        - Нет, не хочу выдавать наше местонахождение. Сейчас разберусь с ним сам по-тихому, - пообещал я и закрыл глаза.
        Подобное я уже проделывал пару раз ранее. Пилот перехватчика даже не успел испугаться, как его разум уже находился полностью под моим контролем. Согласно отданному неслышному приказу, Пилот включил маневровые двигатели, а затем и маршевый на полную скорость, направив свой небольшой звездолёт вертикально к поверхности ледяной кометы. В общем канале флотилии успела прозвучать его прощальная фраза: «Как же мне надоело терять тут время, когда мои дети находятся в опасности и могут погибнуть!», после чего на комете Ун-Тау расцвёл огненный цветок взрыва. Ещё один обломок звездолёта добавился к целой коллекции других…
        Навык Псионика повышен до сто пятьдесят первого уровня!
        Навык Управление Механизмами повышен до сто двадцать четвёртого уровня!
        Неплохо получилось! Но пожалуй нужно было повторить этот фокус, поскольку с другой стороны мелеефатский фрегат «Толили-Ух Х» в конфигурации «рейдер» тоже находился слишком близко от нас и представлял угрозу. Вот только экипажа на фрегате находилось куда больше, чем в небольшом перехватчике, и потому я боялся ошибиться и выдать себя.
        - Мелкая, помогай! - приказал я, и герд Соя-Тан Ла-Варрез с готовностью присоединилась к атаке.
        Вот он! Я определил Пилота, он был раздражён и напряжён, прислушиваясь к интенсивным переговорам между кораблями флотилии. Вот только проблема заключалась в том, что Пилот был не один, а рядом с ним в кабине находился другой мелеефат. То ли Навигатор, то ли второй Пилот, признаться, я не понял. Но он мог взять управление на себя и помешать моим планам.
        - Мелкая, я беру под контроль Пилота и блокирую двери, а на тебе тогда вот этот, - я мысленно передал «слепок» разума нужной цели. - Выруби его без всяких премудростей или держи под контролем. Готова? Начали!
        Фрегат «Толили-Ух Х» пришёл в движение и, закрутившись вокруг продольной оси, со всё возрастающей скоростью направился к поверхности. Нам попытались помешать. На странно себя ведущий фрегат другие корабли своры наложили стазисную сетку, а затем ещё две, но это лишь отсрочило на пару секунд неизбежный финал. Полыхнуло знатно!
        Навык Ментальная Сила повышен до сто пятьдесят первого уровня!
        Навык Целеуказание повышен до семьдесят пятого уровня!
        Навык Управление Механизмами повышен до сто двадцать пятого уровня!
        Навык Телекинез повышен до шестьдесят пятого уровня!
        Получен сто двадцатый уровень персонажа!
        Получено три свободных очка навыков.
        Хорошо получилось, но пожалуй хватит. Другие звездолёты находились куда дальше, и гарантировать успех ментальной атаки я не мог. К тому же после странной гибели двух кораблей остальные были предупреждены и внимательно следили друг за другом.
        Я поднял голову… и даже растерялся, увидев обращённые на меня совершенно дикие расширенные от испуга глаза двух пилотов и Навигатора. Даже шипастый Джарг и то смотрел на капитана как-то испуганно. Да, продемонстрированное мной выходило далеко за рамки возможностей обычного человека. Но разве это повод меня пугаться? Я постарался скорее развеять напряженное молчание.
        - Аюх, готовь систему связи. Настройки канала Армии Земли высылаю, как и ключи шифрования.
        Конечно, использовали мы не обычную рацию - её сигнал слишком легко засечь. Система защищённой связи на основе квантовой запутанности, технологию которой подарили мне когда-то прелаты Тайлакса, уже была понята и успешно внедрялась в земных фракциях. Отследить источник сигнала было невозможно.
        - Говорит кунг Комар. Прибыл в систему Ун-Тау. Генерал Уй-Така, доложи обстановку.
        Несколько секунд ответом мне служило лишь молчание, затем прошёл сигнал, что сообщение принято. И через секунду послышался знакомый голос.
        - Говорит Стрелок-Убивашка. Генерал Уй-Така тяжело ранен, все старшие офицеры убиты, так что я принял командование на себя. У меня осталось четыреста шестьдесят бойцов. «Первый Легион», японцы, немцы, а также сто тридцать выживших из магократических фракций. Сформировал из них три сводных отряда, удерживаем шесть залов на восьмом подземном уровне. Тяжёлой техники не осталось, патроны на исходе, кислорода хорошо если на пять часов хватит. Так что вытаскивай нас, Комар! Ты же у нас известный специалист по чудесам!
        Авторитет повышен до сто двадцать первого уровня!
        Понятно. Ситуация действительно была критическая, даже хуже той, которую я ожидал обнаружить. Я велел бойцам держаться и по моему сигналу пробиваться к поверхности. Пока же приказал Бортовым Стрелкам взять на прицел лазерных орудий два ближайших перехватчика, а квадрупольный дестабилизатор навести на штурмовой крейсер. Насколько я понимал, никакие энергетические щиты и броня не помогут крейсеру, если удастся сфокусировать потоки на корпус и запустить процесс разрушения материи. Но с атакой я всё же решил повременить и попытаться уладить дело путём переговоров.
        На мой ментальный вызов вскоре ответил один из командиров флотилии мелеефатов.
        - Кунг Земли? Я командующий семьдесят второй флотилией лэнг Оваз Ушш. Признаться, давно тебя ждал. И даже недоумевал, что же ты так медлишь с появлением. Пришёл оформить капитуляцию и спасти своих солдат?
        - Капитуляцию? Не смеши мои тапочки! Я прилетел заключить мир, который устроил бы обе стороны.
        - О чём можно говорить, если одна сторона способна полностью уничтожить другую? На моей стороне колоссальное преимуществе в численности и огневой мощи. И флот, который полностью контролирует ближайший космос. Так что меня устроит только полная капитуляция вторгшихся на запретную территорию людишек. Не хотят позорного плена? Могут застрелиться и возродиться далеко отсюда. В любом случае вы проиграли. Наше святилище вам не взять!
        Я чувствовал эмоциональный фон ментального собеседника. Самодовольство. Презрение к слабому противнику. Ощущение полного превосходства. Кстати, весьма сильным лэнг Оваз Ушш оказался псиоником, даже на фоне остальных способных к ментальным воздействиям представителей расы мелеефатов. Но он сам подсказал мне, что нужно делать, чтобы с тобой считались. Если одна сторона способна уничтожить другую? Ну что же, попробую его удивить.
        - Аюх, мне нужны координаты другой точки поблизости отсюда. Желательно даже с другой стороны кометы. На всякий случай, если мы неосторожно проявим себя.
        Навигатор застучал когтями по приборной панели и уже секунд через десять предоставил набор чисел. Я запустил программу обработки для перевода в принятую у реликтов систему координат. Затем связался с искусственным интеллектом станции и приказал готовиться к перемещению в указанную точку.
        - Бортовым стрелкам приготовиться! Атакуем одновременно квадрупольным дестабилизатором крейсер, подсветил его, и лазерными пушками вот этот перехватчик. Огонь!
        Через секунду после залпа наша лаборатория уже находилась в другой точке, откуда я с большим удовольствием наблюдал разлетающиеся обломки обоих указанных в качестве мишеней звездолётов.
        Навык Целеуказание повышен до семьдесят шестого уровня!
        Навык Целеуказание повышен до семьдесят седьмого уровня!
        Навык Электроника повышен до сто девятого уровня!
        Получен сто двадцать первый уровень персонажа!
        Получено три свободных очка навыков (суммарно накоплено шесть очков).
        - Лэнг Оваз Ушш, ты там жив ещё? Укажи свой крейсер, его я уничтожу последним. Ты успеешь насладиться зрелищем, как один за другим бесславно гибнут звездолёты твоей флотилии. А ведь они вполне могли пригодиться своре и храбро биться на фронте войны с «композитом».
        Мелеефат не ответил, хотя я чувствовал, что он меня слышит. И кстати, сразу несколько быстрых звездолётов направились к точке, где мы только что находились. Вычислили-таки, откуда были произведены выстрелы. Я приказал подготовить новую точку для прыжка.
        - Герд Ух-Мимиш, оружие перезарядилось? - спросил я по громкой связи и получил ответ Бортового Стрелка, что пока ещё нет, и энергия для следующего выстрела квадрупольного дестабилизатора накопится только через сорок секунд. - Хорошо, подождём. Пока что наведи прицел вот на эту наземную батарею тяжёлых лазеров. Тайк Рех, с тебя вот этот перехватчик. Он что-то тупит и висит в космосе неподвижно, так что представляет из себя отличную мишень.
        Через сорок секунд наземной батареи не стало, как и перехватчика мелеефатов.
        Навык Целеуказание повышен до семьдесят восьмого уровня!
        Уже с новой позиции я указал Бортовым Стрелкам следующие цели. Но прежде всё же попробовал снова поговорить с командующим мелеефатов.
        - Лэнг Оваз Ушш, напомни, что ты там говорил? Если одна сторона способна уничтожить другую? Так вот, я могу долго развлекаться, уничтожая твои звездолёты и наземные защитные системы. Но всё же хочу вернуться к началу нашего разговора. Поговорим о мире?
        Ответа не было очень долго, так что мои Бортовые Стрелки снова отработали на «отлично». И только после этого я получил ментальное сообщение от командующего флотилией.
        - Твои условия, кунг Комар?
        - Вот с этого и нужно было начинать. Итак, во-первых, мне нужны десантные корабли забрать людей с кометы. Я вижу парочку в твоём флоте, их вполне хватит. Не подумай дурного, забираю звездолёты не насовсем и сразу же после выгрузки бойцов верну. Во-вторых, я сам желаю спуститься на комету Ун-Тау и посетить великое святилище. И в-третьих, у меня тут с собой сорок мелеефатов, которых я спас с обречённой станции. Я обещал доставить их в безопасное место куда-нибудь на территорию своры, и комета Ун-Тау подходит для этого как нельзя кстати. Заодно и храм возникновения жизни смогут посетить, такая возможность не каждому мелеефату выпадает. Это всё, других условий у меня нет. Разве что совет: свяжись с командующими других флотов своры. Твои семь сотен кораблей могут помочь им в борьбе с «композитом». Незачем без толку пропадать такой мощи, когда у своры сейчас до подхода Первого Флота кронга Лаа каждый звездолёт на счету.
        Ответа не было достаточно долго. Думаю, лэнг Оваз Ушш снова и снова проверял мои слова и не мог поверить, что настолько легко отделался. Наконец, командующий дал ответ:
        - Кунг Комар, я согласен на такие условия. Но только давай договоримся на будущее. Когда ты в следующий раз захочешь помолиться в великом храме зарождения жизни, не нужно предварительно присылать тысячи бойцов-людей. Просто прилетай без всяких сложностей, и охрана пропустит тебя в святилище.
        Глава двадцать четвёртая. Святилище
        Посадочная площадка находилась с обратной от местного светила стороне ядра кометы, но была расчищена от льда и обломков и ярко освещена прожекторами, так что никаких проблем у Пилота Звездолёта и его напарника не возникло. Дмитрий Желтов и Сан-Дун пригасили скорость, развернули фрегат-спарку на сто восемьдесят градусов и ювелирно поставили в самом центре отмеченного посадочными огнями круга.
        Нас встречали. Триста пятьдесят бойцов - всё, что осталось от Армии Земли после почти шести суток непрерывных боёв - парадными рядами выстроились по периметру. На почтительном расстоянии, более чем в полукилометре от людей, виднелись многочисленные защитники храма. Но провокаций и вероломного нападения от мелеефатских бойцов я не ждал. Происходи дело в моём реальном мире, тогда да, некоторые земные командиры и лидеры не удержались бы от искушения уничтожить врагов, представляющих идеальные мишени на открытой хорошо освещённой площадке. Но мелеефаты соблюдали договоры, в этом великой космической расе было не отказать, и потому лишь наблюдали издалека за прибытием кунга Земли.
        В сопровождении герд Имрана и герд Тыо-Пана я сошёл с трапа и остановился перед застывшими по стойке «смирно» лучшими представителями человеческой расы. Да, сегодня в вышедшей вместе со мной из звездолёта группе были только люди. Да простят меня Улине Тар, Тини, Айни и все остальные представители инопланетных рас в моём экипаже, но сегодня был не их день.
        Датчик давления у меня на скафандре показал удивительные для не настолько уж крупного космического объекта двадцать тысяч Паскалей - почти одну пятую от земной нормы. Вот только температура минус сто тридцать градусов Цельсия и лишь три процента кислорода в воздухе отвергали даже саму мысль снять шлем скафандра. Зато звук в местной атмосфере распространялся, и этим можно было пользоваться.
        Усилив громкость микрофона до максимума, я произнёс торжественным голосом:
        - Храбрецы! Поздравляю с первой победой! И пусть далась она большой кровью, важность этой победы трудно переоценить. Наша Земля дебютировала в большой космической политике и выступила более чем достойно, заставив считаться с нами и нашими интересами. Как кунг Земли я горжусь, что на нашей планете рождаются настолько достойные представители человеческой расы. Вы не дрогнули перед лицом смерти, не отступили и не сдались, хотя противник был силён и превосходил вас по численности. Вы выстояли и по праву заслужили этот триумф!
        Кто-то может возразить, что достигнутые с лэнг Оваз Ушшем договорённости едва ли можно было назвать победой. Скорее «ничья» - стороны остались на своих первоначальных позициях и договорились разойтись. Но я всё же считал это победой. Армия Земли показала свою состоятельность и закрыла свой вассальный долг перед сюзеренами. Никто - ни кунг Вайд Шишиш, ни даже кронг Давэеш-Пир - не смогут упрекнуть людей, что они отлынивали от войны или плохо сражались. Сражались, и ещё как! Зубами удерживали каждый метр коридоров, и даже при соотношении сил один к двумстам продолжали защищать позиции. К тому же мы выторговали звездолёты для переброски в любую указанную точку галактики, да и никто не запрещал людям собрать в изобилии разбросанные на поле боя трофеи. Да и право посещения священного храма тоже можно было считать плюсом. Так что это была не ничья, и уж тем более не поражение, а именно что победа!
        По мере того, как говорил, я чувствовал, как изменяется эмоциональный фон собравшихся. Ещё пару минут назад передо мной стояли смертельно измотанные едва держащиеся на ногах люди. Их выдернули прямо с боевых позиций, где солдаты Армии Земли из последних сил держали оборону, уже не надеясь на спасение. И хотя командиры заверили подчинённых, что противник стрелять не будет, и многодневный кошмар закончился, лишь после моих слов до бойцов стало доходить, что они не просто дожили до конца сражения, но победили! Я чувствовал, как отступала обречённость, проходили усталость и боль, исчезало отупение от всех принятых за последние дни препаратов против сна и страха. Видел, как гордо выпрямлялась осанка выстроившихся бойцов. Как на лицах собравшихся одна за другой зажигались улыбки, а у некоторых даже проступали слёзы радости.
        Навык Псионика повышен до сто пятьдесят второго уровня!
        Навык Ментальная Сила повышен до сто пятьдесят второго уровня!
        Навык Мистицизм повышен до сто первого уровня!
        Да, без Псионики тут было не обойтись. И не столько даже ради донесения до бойцов какого-то магического внушения, а скорее из практических соображений. Мы обсуждали этот момент с командой ещё на звездолёте, долго спорили и сошлись во мнении, что не сможем обеспечить синхронные переводы на понимаемые бойцами Армии Земли языки. Поэтому говорил я на своём родном русском, но настолько щедро вливал ману в одновременно транслируемое для бойцов ментальное сообщение, что понимали меня наверняка все.
        - У людей Земли пока ещё нет медали или знака отличия за успешно проведённые космические операции, но эту досадную оплошность я, кунг Земли, обещаю решить в самое ближайшее время. Все пятьдесят тысяч бойцов получат памятную награду. Кроме того, все выжившее лично от меня получат также специальную премию в три тысячи драгоценных кристаллов гэкхо.
        Авторитет повышен до 122!
        Авторитет повышен до 123!
        Я слегка сбился, поскольку не ожидал настолько сильной отдачи от сказанных слов. Но быстро собрался и продолжил.
        - Сейчас совершат посадку звездолёты, который доставят вас на безопасную станцию. Отдыхайте, залечивайте раны, веселитесь, кутите и празднуйте победу. И готовьтесь к новой боевой операции, потому как работа для Армии Земли вскоре найдётся. Настало время человечеству Земли проявить себя уже не в войне за сюзеренов, а в работе на благо нашей с вами родной планеты! И пусть Вселенная содрогнётся от топота ваших сапог!

* * *
        Сопровождать меня в подлёдный храм вызвались лишь герд Айни, герд Имран и герд Соя-Тан, и то маленькую волшебницу пришлось долго уговаривать и чуть ли не тащить силой. Лишь слова про то, что это - уникальное место, где обладающие магическим даром игроки могут усилить свои способности, убедили юную чародейку пойти со мной. Остальные члены экипажа дружно отказались. Более того, некоторые признались, что сам жутковатый вид ледяной кометы давит на них и гонит обратно на звездолёт. Странно, сам я наоборот чувствовал огромный прилив сил, ноги словно сами тащили меня ко входу в ледяной храм.
        «Экскурсоводом» вызвался поработать сам лэнг Оваз Ушш. Кстати, я ошибся. Командующий флотилией во время краткой перестрелки в космосе находился вовсе не на одном из крейсеров, а вместе с большой группой восьминогих Штурмовиков готовился к последней и решительной атаке на позиции людей. И сейчас этот крупный мелеефат в тяжёлой штурмовой броне встречал меня у сильно пострадавшего во время недавних боёв входа в подлёдное святилище. Он уважительно поклонился, опустив головогрудь, после чего сразу четырьмя лапами указал на проём в ледяной горе.
        - Кунг Комар, прошу следовать за мной. Паломники обычно посещают три места в храме зарождения жизни. Прежде всего, главную святыню - ледяную пещеру, которая и является местом возникновения жизни во Вселенной. А также Зал Предвидения и Зал Страха. Некоторые осмеливаются спуститься глубже в Зал Смерти, где на посетителей снисходит озарение, и они могут узреть момент своей смерти в будущем. Но этот зал не пользуется популярностью у паломников и не входит в список обязательных для посещения.
        Навык Космолингвистика повышен до сто восемнадцатого уровня!
        Герд Айни перевела стрекотание мелеефата, хотя примерно треть содержания я понял и сам.
        - Честно говоря, я тоже не стремлюсь увидеть обстоятельства своей смерти. Такое знание принесёт лишь расстройство, но никак не добавит сил на выполнение всего того, чего ты задумал добиться в этой жизни.
        - Понимаю, кунг Комар. Я тоже никогда не посещал это мрачное место в глубинах ледяного храма. За его сохранностью следят лишь роботы, а также те немногие представители мелеефатской расы, кто начисто лишён псионических способностей. Но даже для них это тяжкое испытание. Поломки техники в Зале Смерти происходят на порядок чаще, а живые существа сходят с ума, если слишком долго находятся в мрачных глубинах ледяной кометы.
        За разговорами мы вошли в длинный коридор, сильно замусоренный обломками боевой техники людей и мелеефатов. В каких-то местах завалы из металлических искорёженных обломков достигали даже высокого ледяного потолка. Я увидел пять разорванных в клочья «Пересветов» с эмблемами «Первого Легиона» фракции Human-3 на бортах. Вместо стандартных дизелей на этих машинах были установлены электромоторы, а спереди на корпус приварены дополнительные бронепластины. К сожалению, даже дополнительная защита всё равно не спасла технику от уничтожения.
        Видел множество боевых роботов японского и китайского производства, гильзами от их скорострельных пушек и крупнокалиберных пулемётов обильно был усыпан пол. Видел установленные на стенах и потолке неактивные сейчас турели с надписями на английском. В одном месте возле капонира с тяжёлым танком «Сио-ту-кати» моей фракции «Реликт» на ледяной стене люминесцирующей лимонно-жёлтой краской была сделана неровная надпись на немецком: «Wir sterben, aber wir geben nicht auf!» (Умираем, но не сдаёмся!).
        Навык Зоркий Глаз повышен до сто семнадцатого уровня!
        Навык Космолингвистика повышен до сто девятнадцатого уровня!
        Где-то через полкилометра нам пришлось сворачивать из основного коридора и пользоваться вырезанным во льду обходным туннелем, поскольку пути дальше не было - сплошное месиво разбитой техники, частей бронескафандров и мотков колючей проволоки. Возле самой ведущей в глубины храма лестницы я обнаружил ещё два «Сио-ту-кати», хотя опознать танки фракции «Реликт» в этих оплавленных глыбах было совсем непросто. Один из тяжёлых танков раздавил мелеефатского огромного шагающего робота, да так и застыл на поверженном враге с гордо задранным вверх орудием.
        Ремонтные работы тут возле лестницы уже велись - сотни восьминогих существ исправляли нанесённые войной разрушения, восстанавливали ледяные барельефы на стенах и убирали рассыпанные по полу гильзы от стрелкового оружия.
        - Нам туда! - указал наш проводник на косо уходящий вниз вырубленный во льду прямой коридор. - Обратите внимание, как по мере нашего приближения к пещере будет подниматься температура.
        Я и сам уже это заметил. Уже тут возле лестницы температура была лишь минус восемнадцать, а впереди явственно слышалось журчание воды. И это при минус ста тридцати на поверхности!
        Открывшаяся через минуту перед глазами картина поражала своей неестественностью. Никакого искусственного освещения в пещере я не обнаружил, тем не менее тут было светло. Возможно, свет яркой звезды пробивался через прозрачные своды, или причиной служили фосфоресцирующие от колоний плесени стены ледяной пещеры, но я даже выключил фонарь, чтобы насладиться удивительным зрелищем. С ледяного потолка капало и даже лилось ручьями в озеро с жидкой прозрачной водой, в которой мельтешили в обилии проживающие там небольшие существа. Зелёные и красные водоросли на мелководье. И даже зелень на берегу у самой воды - странные сферической формы пористые растения, которыми поросли камни. Температура в пещере была плюс семь, а ещё дозиметр на моём рукаве стал интенсивно пощёлкивать - где-то поблизости находился источник повышенной радиации.
        Моё внимание к дозиметру не укрылось от сопровождавшего мою группу мелеефата. Лэнг Оваз Ушш указал суставчатой лапой на озеро.
        - Там в глубине лежит каменно-металлический астероид с высоким содержанием кремния, железа, урана и трансурановых элементов. Он упал на комету Ун-Тау около миллиарда тонгов назад и послужил причиной всей этой природной аномалии.
        - Невероятное зрелище! - восхитился я. - Действительно уникальное место, настоящее чудо Вселенной. Могу я воспользоваться сканирующим устройством Изыскателя, чтобы запечатлеть все эти чудеса? Возможно, удастся приблизиться к разгадке главной тайны Вселенной - какие условия необходимы для зарождения жизни?
        - Да, конечно. Хотя учёные мелеефатов провели все возможные исследования, пытаясь понять и воссоздать эти условия. Но у них не удалось повторить чудо. Органические молекулы и даже спонтанно возникающие при жёстком радиоактивном облучении аминокислоты и кремний-органика не собираются в нечто более сложное, способное жить и воспроизводить себе подобных. Должно было случиться чудо, и оно произошло именно здесь на Ун-Тау.
        Тем не менее, я достал металлическую треногу и подготовил Сканнер Изыскателя. Предупредил остальных отойти на безопасное расстояние, выставил бегунки настоек на максимальное обнаружение органики и определение источников радиоактивного излучения. После чего развёл «лапки» геологического анализатора и воткнул в пол.
        Навык Сканирование повышен до восемьдесят седьмого уровня!
        Навык Картография повышен до девяносто восьмого уровня!
        Навык Минералогия повышен до шестьдесят второго уровня!
        Навык Минералогия повышен до шестьдесят третьего уровня!
        Ничего не изменилось. В пещере по-прежнему было светло, а у поверхности воды мельтешили мелкие похожие на плоских червячков существа. На экране сканнера получилось хорошо рассмотреть под слоем воды на глубине семидесяти метров крупный камень неровной формы размерами где-то пятнадцать метров по самой длинной оси и шириной от восьми до одиннадцати метров. Прибор показывал его сильную радиоактивность и состав. Кремний, железо, магний, уран, плутоний, марганец и стронций. Но не более того. Таких астероидов, как каменных, так и металлических, во льду кометы отобразилось немало. И в чём уникальность именно этого, понять было невозможность.
        Я попросил разрешения у лэнг Оваз Ушша провести потом ещё три подобных сканирования с разных точек поверхности кометы, и получил согласие. Хотя признаться, меня в данном случае интересовала даже не столько сама пещера, хотя сомнений не осталось, это действительно был уникальный природный объект, а разбросанные по всей комете обломки сотен звездолётов и боевой техники. Заполучить их чертежи было бы очень даже интересно и полезно.
        Но тут моё внимание привлекло странное поведение малышки герд Сои-Тан Ла-Варрез. Девчонка вдруг застонала и рухнула на колени. Айни и Имран бросились было помогать ей, но лэнг Оваз Ушш остановил моих друзей.
        - Не нужно вмешиваться! На вашу подругу нашло озарение. Видение важного момента будущего или новые знания. Это великий дар, который случается с верующими в храме Ун-Тау, и не лишайте вашу спутницу уникального подарка от самой Вселенной!
        И в этот миг меня самого «накрыло». Мир вокруг исчез, пропал ледяной храм и озеро, пропали лица моих друзей…
        Вокруг были лишь тьма и ужас. А ещё боль. Я был тяжело ранен и истекал кровью. Густой и почему-то оранжевой. Она выплёскивалась из меня при каждом ударе обоих сердец. Хотя не совсем уж тьма была вокруг. Просто тёмные коридоры в совершенно незнакомом месте. Залитые водой, опасные и тёмные. Но впереди виднелся свет. Мне нужно было спешить туда и тащить своё разорванное брюшко, из которого вываливались внутренности. А позади слышался жуткий визг и шлёпанье по мокрому затопленному водой полу. Меня быстро настигали. До вирт-капсулы уже было не успеть. Хищники догонят и разорвут меня раньше. И тогда я свернул направо, в боковое ответвление коридора. Я знал, что там тупик. Но там была надёжная и прочная металлическая дверь, которую можно открыть и спрятаться внутри. А ещё там за дверью хранилось оружие. Я представил его. Сотни и тысячи Аннигиляторов на стеллажах вдоль стен. Этим оружием можно будет воспользоваться, чтобы убить врагов.
        Я дополз до двери и протянул семипалую конечность к настенной панели. Код ##12099, я знал его. И даже успел набрать первые символы, как вдруг пришла новая боль. Меня схватили зубами за и без того искалеченное брюшко и потащили от двери. Я вцепился всеми пальцами в настенную скобу, но сил не хватило. Рука соскользнула, и меня быстро потащили в темноту. Из последних сил отстегнул с пояса почти разряженный Аннигилятор, его заряда хватало на один-единственный выстрел. Развернулся в сторону схватившей меня инвары. Это была страшная огромная тварь со множеством когтистых конечностей и плавников. Я направил на неё оружие, но заметил ещё двух спешащих к месту пиршества инвар. Это был конец. Я не стал стрелять в удерживающую меня тварь. Вместо этого приставил оружие к своей голове. Последним моим предсмертным желанием, острым и совершенно несбыточным, было то, чтобы человек кунг Комар узнал о моей судьбе. И прислал мне замену в «Убежище Сям тро VII». После чего боль пропала, и наступила темнота…
        Глава двадцать пятая. Зал Предвидения
        - Комар, с тобой всё в порядке? - меня тормошил встревоженный Имран, да и Айни тоже сидела рядом на влажных покрытых зелёно-бурым мхом камнях и с огромным беспокойством всматривалась в моё лицо, плохо различимое из-за зеркального щитка шлема.
        Я хотел успокоить друзей, но так и замер с приоткрытым ртом, увидев нечто невероятное. Яркие нити со всех сторон стекались в эту пещеру, пронзая ледяные стены и исчезая в глубине озера. Потоки какой-то энергии? Или я вижу потоки маны? Но как я раньше их не замечал? Однако стоило мне заострить на этих нитях внимание, как они бесследно исчезли. Я мотнул головой, прогоняя наваждение.
        ПОЛУЧЕНО БЛАГОСЛОВЕНИЕ НЕИЗВЕСТНОЙ ПРИРОДЫ. СИЛА ВСЕХ ПСИОНИЧЕСКИХ НАВЫКОВ УВЕЛИЧЕНА НА СЕМЬ ПРОЦЕНТОВ. СРОК ЭФФЕКТА 10 ТОНГОВ ЛИБО ДО ПЕРВОЙ СМЕРТИ ПЕРСОНАЖА.
        ВНИМАНИЕ!!! У ВАШЕГО ПЕРСОНАЖА НЕДОСТАТОЧНА ХАРАКТЕРИСТИКА ИНТЕЛЛЕКТ ДЛЯ ПОНИМАНИЯ ПРОИСХОДЯЩИХ ПРОЦЕССОВ.
        Что? Эффективный Интеллект у моего Комара сорок шесть! Мало кто из ныне живущих может похвастаться настолько высоченным показателем Интеллекта. И этого всё равно недостаточно для понимания? Но сколько тогда нужно?!
        Я привстал и успокоил своих друзей, что со мной уже всё в порядке. И сразу же поделился печальной новостью, что член нашей команды герд Урге Пу-Пу Урге погиб в реальном мире в далёком «Убежище Сям тро VII» и в игру больше не зайдёт. Мы потеряли последнего представителя древней расы реликтов. В случившемся была и наша общая вина. Экипаж «Паладина Тамары» так и не стал для герд Урге Пу-Пу Урге новой семьёй. Возможно, будь мы с реликтом подружелюбнее и понапористей, проводи мы с ним больше времени и сумей вывести из тяжёлой хандры, Техник не стал бы с риском для жизни лезть в опасные затопленные коридоры убежища, пытаясь починить вышедшее из строя оборудование и вернуть к жизни своих спящих тысячелетним сном сородичей.
        Все мои спутники понуро опустили головы, соглашаясь со мной.
        - В последние секунды жизни герд Урге Пу-Пу Урге вспоминал меня. И просил направить ему смену, которая сумеет восстановить системы древнего убежища. Для него самого и для всей расы реликтов это очень важно.
        Миелонка герд Айни шагнула так, чтобы находиться прямо передо мной и, глядя мне в глаза, произнесла:
        - Капитан Комар, прошу, пообещай мне, что ты сам туда не полезешь! Я хорошо знаю тебя и твоё безрассудство, а потому очень переживаю, что ты можешь пойти на рискованный шаг. Хватит и одной уже случившейся смерти в том опасном так называемом «убежище»!
        В глазах моей подруги читалась такая мольба и искренняя забота обо мне, что я едва не согласился. Но всё же не стал связывать себя жёстким обещанием, вместо этого попытался укрыться за пеленой слов. Сказал, что убежище реликтов меня, вне всякого сомнения, интересует. К тому же никто другой не сможет общаться с искусственным интеллектом убежища и не разберётся со сложными механизмами. Но если я и перенесу своё физическое тело в «Убежище Сям тро VII», то только после того, как отряд штурмовиков зачистит древние коридоры от обитающих там опасных тварей. Вот только «Убежище Сям тро VII» расположено в реальном мире, так что с отправкой туда группы бойцов в броне и с оружием существует определённая сложность…
        Это было не совсем то, чего требовала от меня хвостатая подруга, но всё же большую часть тревоги у миелонки удалось снять. К тому же нашим вниманием всецело завладела герд Соя-Тан, уже тоже пришедшая в себя и заявившая во всеуслышание:
        - Соправитель Комар, я знаю, что произошло во Дворце правящего Совета Магов-Правителей! Герд Тамара не виновата! Её вообще не было в зале в момент взрыва. С ней был крупный седой мужчина из твоего мира. Он отобрал у Тамары пульт, активирующий заложенную в зале взрывчатку, и вытолкал девушку-паладина за дверь со словами, что его дочь ещё слишком молода, чтобы умирать. А он уже своё пожил и потому возьмёт эту ношу на себя. Тамара какое-то время долбилась в запертую стариком резную дверь и требовала её впустить, а потом бросилась к выходу из дворца. И тогда произошёл взрыв. Тот старик убил всех магов! А взрывчатку в зале заложили по приказу твоей супруги герд Минн-О Ла-Фин и Мага-Прорицателя герд Мак-Пеу Ун-Роя!
        Я прижал к себе перевозбуждённую из-за внезапно нахлынувших знаний девчонку и постарался успокоить.
        - Да, знаю. Минн-О рассказала мне о случившемся во дворце. Только вот действовала она по совету Мага-Прорицателя и до последнего была уверена, что они лишь попугают Правящий Совет, и этим всё ограничится. Надавят на Магов-Правителей и заставят их принять нужное решение при голосовании. Поверь, Минн-О Ла-Фин никогда бы не пошла на такое, если бы знала, чем всё обернётся. Это правда, я проверял её мысли. Кстати, того седого старика звали Роман Павлович. Тамара действительно его приёмная дочь, и он любил её больше жизни…
        - Соправитель Комар Ла-Фин, - вдруг перешла на шёпот маленькая волшебница. - А ты в курсе, что твоя супруга - абсолютная «пустышка»? У герд Минн-О Ла-Фин нет ни толики магических способностей, вся её мана на самом деле принадлежит будущему ребёнку. Это сказала герд Тамара.
        - Герд Тамара могла и ошибиться… Хотя знаешь, это неважно. Тебе, жительнице магократического мира, этого не понять, но моя любовь к Минн-О Ла-Фин никак не зависит от того, есть ли у неё магические способности или нет. А то, что мой будущий ребёнок очень сильный волшебник, я знаю и без герд Тамары.
        - Вижу, что двое уже получили подарки от Вселенной, и вы потрясены, - обратил на себя внимание наблюдавший за нашим общением лэнг Оваз Ушш. - Люди, желаете идти дальше в глубины ледяного храма, или вам нужно время осмыслить полученную информацию, и вы возвращаетесь к звездолёту? В Зале Предвидения и Зале Страха на паломников могут нахлынуть новые видения и новые знания, но редко когда они бывают приятными и простыми для понимания.
        Едва выслушав перевод от герд Айни, мы с герд Соей-Тан переглянулись и ответили синхронно.
        - Идём дальше!

* * *
        Зал Предвидения оказался совсем не похож на пещеру зарождения жизни и представлял из себя просторную круглую комнату на десятом подлёдном этаже. Все стены тут были изукрашены причудливой резьбой по льду - звёздная карта, какой она видится с комету Ун-Тау, росчерки траекторий планет и каких-то странных объектов, на фоне всего этого обширные куски текстов на языке мелеефатов. Герд Айни подсказала, что перед нами фрагменты из священных писаний, которые чтут в гнёздах ренегатов. В большинстве своём на стенах приведены предсказания, которые лидеры гнёзд ренегатов получили прямо тут, в этом самом зале.
        Но главной достопримечательностью Зала Предвидения являлась не роспись на стенах, а серебристого цвета металлическая колонна, установленная строго вертикально в центре помещения и освещаемая яркими прожекторами. Я подошёл ближе и сместился чуть в сторону, поскольку яркий свет слепил глаза даже сквозь затемнённый щиток шлема. И даже не сразу поверил в то, что вижу. На поверхности колонны были вырезаны символы языка реликтов! Я обошёл колонну кругом, считывая сообщение.
        Лэнг Оваз Ушш следовал рядом со мной и зачем-то полез со своими комментариями.
        - Человек, эта колонна уже находилась тут вмороженная в лёд, когда комета Ун-Тау была обнаружена и исследована экспедицией мелеефатов сто восемьдесят тонгов назад. На ней приведён язык древней давно вымершей расы. Текст лишь частично расшифрован учёными и историками своры мелеефатов. Там что-то про божественную энергию и схождение благодати, имя высшего существа, которому они поклонялись, а ещё какие-то числа. Скорее всего, фрагмент священного текста древней расы и номер страницы писания.
        - Вовсе нет, - покачал я головой, весьма удивлённый той нелепицей, что мне сейчас озвучил высокопоставленный мелеефат. - Тут сказано: « Место фокусировки природной хроно-энергии, преломлённой на три потока упавшим на комету металлическим астероидом. Интенсивность в эпицентре сто две единицы. Транслятор энергии для накачки Пирамиды установлен по указанию иерарха Пожирателя кунг Арти-Но-Но-Арти командой Слышащего герд Пори-Ун-Ун-Пори ». И дальше дата установки колонны. Точнее, ретранслятора, который перенаправлял поток хроно-энергии, чем бы она ни была, куда-то далеко в один из информационных узлов Пирамиды реликтов.
        Навык Космолингвистика повышен до сто двадцатого уровня!
        Я задумался, соотнёс с текущим годом по исчислению реликтов и сообщил, что установка колонны произошла сорок восемь тысяч тонгов назад, ещё до начала Великой Войны между древними расами.
        Навык Сканирование повышен до восемьдесят восьмого уровня!
        Внутри колонна представляла из себя сложный прибор, вот только, к сожалению, в настоящее время неактивный. Нашедшие древний артефакт реликтов мелеефаты повредили хрупкое оборудование, к тому же сместили колонну с места фокусировки энергии и изменили её положение в пространстве. Возможно, с помощью ремонтных ботов Кирсанов мне и удалось бы восстановить работу ретранслятора, вот только едва ли узел Пирамиды, в который перенаправлялась энергия, сохранился до настоящего времени. К тому же я прекрасно понимал, что мелеефаты не разрешат постороннему хозяйничать в их святилище, выламывать изо льда и вскрывать служащую объектом паломничества колонну, и переставлять её по-другому.
        - Кунг Комар, - обратился ко мне наш экскурсовод, и в его голосе впервые послышались заинтересованность и даже уважение. - Свора мелеефатов нашла в космосе несколько таких артефактов. По большей части они были демонтированы и вывезены в Харшшш-О, так что сейчас во время войны недоступны. Но у меня имеются их рисунки. Если уж ты понимаешь язык вымершей расы, может поможешь с расшифровкой написанного на этих стелах и колоннах?
        Авторитет повышен до 124!
        - Да без проблем, присылай. Только заодно хорошо бы указать, в каких местах эти артефакты были обнаружены…
        Я оборвался на полуслове, поскольку в этот момент «накрыло» герд Имрана. Мой Телохранитель вдруг застонал и рухнул на пол. Он же не маг! Или откровения тут случаются не только с игроками, обладающими магическим даром? Но когда я сделал шаг к своему товарищу, желая помочь другу, мир перед глазами у меня слова поплыл.
        Место оказалось знакомым. Космодром гэкхо, башня диспетчеров. Я находился в операционном зале и с тревогой в компании многочисленных людей и гэкхо всматривался в экраны локаторов, на которых отображались сотни и тысячи прибывших в Солнечную Систему звездолётов. На фоне многочисленных кораблей малых классов выделялись гигантские силуэты линкоров, и даже несколько звездолётов ещё более крупного размера. Вторжение всё-таки началось! Я перевёл взгляд на другой экран, на котором транслировался вид на Землю с одного из запущенных разведывательных спутников. Голубая планета была надёжно закрыта сверкающим энергетическим щитом. Я всё-таки сделал это!
        УСИЛЕНО БЛАГОСЛОВЕНИЕ НЕИЗВЕСТНОЙ ПРИРОДЫ. СИЛА ВСЕХ ПСИОНИЧЕСКИХ НАВЫКОВ УВЕЛИЧЕНА НА ЧЕТЫРНАДЦАТЬ ПРОЦЕНТОВ. СРОК ЭФФЕКТА 10 ТОНГОВ ЛИБО ДО ПЕРВОЙ СМЕРТИ ПЕРСОНАЖА.
        ВНИМАНИЕ!!! У ВАШЕГО ПЕРСОНАЖА НЕДОСТАТОЧНА ХАРАКТЕРИСТИКА ИНТЕЛЛЕКТ ДЛЯ ПОНИМАНИЯ ПРОИСХОДЯЩИХ ПРОЦЕССОВ.
        Я открыл глаза и снова разглядел светящуюся нить потока какой-то энергии. На этот раз она была более яркой и проходила косой чертой прямо сквозь ледяной потолок, обрываясь и рассыпаясь искрами метрах в семи от неправильно установленной металлической колонны. Шла эта нить, похоже, со стороны зала зарождения жизни, или скорее с лежащего на дне озера астероида. Как и в прошлый раз, стоило мне лишь моргнуть и потерять концентрацию, как видение исчезло.
        Я мотнул головой, обернулся и встретился взглядом с Имраном. Гладиатор сидел на ледяном полу и совершенно дикими ненормальными глазами смотрел на меня. Дагестанец пробормотал что-то невнятное, но я не понял. Похоже, сказано было даже не на русском. Но вот Имран нервно сглотнул и повторил уже специально для меня.
        - Комар, у меня будет четырнадцать детей! Пять сыновей и девять дочерей. Вах! Я видел их уже взрослыми, мы все вместе стояли на обзорной вышке небоскрёба в Па-лин-ту. Старший был в военной форме, весь в орденах и с эполетами адмирала космофлота. Нет, ты только представь, Комар, четырнадцать детей! Похоже, это главное достижение моей жизни!
        Стоящая рядом миелонка герд Айни не удержалась от ехидного комментария.
        - Насколько я знаю биологию людей, это скорее достижение твоей супруги. Твоё-то дело нехитрое.
        Но Имран лишь беззлобно отмахнулся от этой подначки хвостатой Переводчицы.
        - Ты не понимаешь, рыжая. Большая семья - это такая гордость для родителей! Жаль, дед мой не дожил, он бы гордился мной.
        Мы оба встали и посмотрели на своих спутниц. Выждали с минуту, но ни на герд Сою-Тан, ни на герд Айни никакие видения в этом необычном месте не нахлынули. И если миелонку это совершенно не волновало, Переводчица вообще не ждала от себя каких-то пророчеств и даже не очень-то верила во все эти «глупые предсказания», то вот маленькую волшебницу это явно задевало. Малявка несколько раз обошла кругом металлическую колонну, специально раза три прошлась по тому месту, где видения посетили Имрана, но ничего не случилось.
        - Чего время зря терять? Идём в следующий зал! - заявила герд Соя-Тан Ла-Варрез и первая зашагала к выходу из Зала Предвидения.
        Глава двадцать шестая. Зал Страха
        Сюда война уже не докатилась. Не было следов боёв, расположенные за силовым полем сотни комнат для проживания обслуги и защитников храма сохранились нетронутыми. Мастерские, склады, фермы по выращиванию всевозможных растений и разведению каких-то мелких похожих на опарыша личинок, которые шли на корм более крупным домашним животным. Жилые корпуса, электростанция, зал для общих собраний, зал дальней связи, стрельбище и арена для тренировок. Настоящий подлёдный город с производством всего необходимого. Причём тут была создана пригодная для дыхания атмосфера, выравнена гравитация, и была «зелёная» зона. Подозреваю, именно возможность возрождения обеспечивала защитникам ледяного храма подавляющее преимущество перед любыми вторгшимися на Ун-Тау захватчиками. Конечно, это было опасно и превращалось в смертельную ловушку, если атакующим всё же удастся захватить подлёдный город, но тем яростнее мелеефаты должны были защищать свой храм.
        - Все проживающие тут отреклись от прошлой жизни и посвятили себя Ун-Тау, - объяснил нам восьмилапый «экскурсовод», указывая конечностями на многочисленных снующих повсюду сородичей. - Щедрые пожертвования от паломников и гнёзд ренегатов позволяют содержать это поселение, и мы не испытываем потребности ни в чём. Та флотилия звездолётов, которую вы видели в космосе, также была куплена на пожертвования храму и принадлежит Ун-Тау.
        Мы прошли громадную мастерскую, или скорее даже полноценный завод, в котором команды Механиков трудились над восстановлением разбитой техники. Мелеефаты провожали нашу группу удивлёнными взглядами - явно представителей расы людей в этом месте видели нечасто, если вообще хоть раз видели, - но никто и не думал останавливать нас.
        Известность повышена до 127.
        В какой-то момент наш провожатый замедлил шаг, прижал суставчатую лапу к шлему и повернул подвижные глаза в мою сторону.
        - Кунг Комар, поступило сообщение от некой герд Руаны Локи. Она представляет свору мелеефатов, хотя и человек по расе. Ты знаешь такую?
        Я подтвердил, что знаком с представительницей кронга Лаа, и сразу поинтересовался, чего хочет эта женщина?
        - Она просит кунг Комара подождать её на комете Ун-Тау и заверяет, что успеет прибыть сюда за пять умми.
        Вот же чёрт! Я-то надеялся, что мне удалось избавиться от общества этой прилипчивой наблюдательницы. Сказать ей, что у меня нет времени, и я срочно куда-то спешу? Так ведь герд Руана Локи легко проверит мои слова, к тому же такое моё поведение будет выглядеть сильно подозрительным, особенно после «случайной» смерти женщина-психолога на борту моего фрегата. Ссориться сейчас с мелеефатами и срывать заключённые с защитниками храма договорённости было совсем не с руки. Особенно в момент, когда мой фрегат «Паладин Тамара» стоит на Ун-Тау и уязвим, а я сам нахожусь на территории потенциального противника. Пришлось пообещать, что я дождусь наблюдательницу кронга Лаа.
        В случившемся я нашёл и положительные моменты. Будет достаточно времени бойцам Армии Земли подобрать свою разбитую технику, а мне изучить обломки разбросанных по комете звездолётов. К тому же я давно планировал обратиться с большой речью к жителям магократического мира, а лучшей площадки для этого, чем место первого триумфа Армии Земли, трудно было даже представить. Пусть все видят, что кунг Земли находится вместе со своей армией и принимает самое активное участие в происходящем.
        Мы прошли сквозь защитное поле, и «зелёная зона» сразу закончилась. Снова начались прорубленные во льду коридоры, затем был спуск ещё глубже. Никакого освещения тут не имелось, так что что все члены группы включили фонари. Но вот вдали показалось голубоватое свечение, и вскоре мы подошли к фосфоресцирующей надписи на ледяной стене.
        - Тут сказано: «Запрещается отделяться от группы. Оружие разрядить, поставить на предохранитель и убрать в инвентарь. Смертельно опасно!», - перевела герд Айни.
        Увидев наш интерес к предупреждающей надписи, проводник пояснил:
        - Впереди Зал Страха. Там паломники могут столкнуться лицом-к-лицу с главным страхом своей жизни. Реакция на посетившее видение бывала разной. Кто-то умирал на месте, не выдержав навалившегося ужаса. Кто-то начинал беспорядочно палить во всё вокруг, даже в своих друзей. Кто-то впадал в неконтролируемую панику и убегал в лабиринт тёмных туннелей, ведущих к центру ядра кометы. Не всех потом удавалось своевременно найти и спасти до окончания запаса воздуха.
        Кстати, насчёт воздуха… Я с тревогой посмотрел на показатель барометра. Ещё на три часа. Но это в доспехе Слышащего, а в нём запас воздуха был почти вдвое больший, чем в скафандрах моих спутников. Это значило, что у моих друзей уже совсем немного. На час с небольшим, едва хватит на возвращение к кораблю по всем подлёдным коридорам и завалам разбитой техники. Но почему лэнг Оваз Ушш не предупредил нас об этой проблеме? Мы бы закачали воздух в баллоны в «зелёной зоне» и не беспокоились бы о том, что кислорода не хватит. Сейчас же нужно было торопиться, и я скомандовал идти вперёд.
        Зал Страха отличался от виденного нами ранее Зала Предвидения. Тут не было ни металлической колонны с надписями, ни резьбы на стенах, не было даже прожекторов. Единственная тусклая красноватая лампа в центре круглой комнаты - вот и вся, так сказать, обстановка святилища. И несколько расходящихся в разные стороны уходящих вглубь ледяной кометы совершенно чёрных коридоров…
        Мы остановились шагах в тридцати от источника света, не решаясь двигаться дальше. Признаться, было несколько боязно. К тому же лэнг Оваз Ушш объявил, что видение не случится, если идти в ярком свете. Только в полутьме по одному с выключенным фонарём неторопливо подходить к источнику освещения и надеяться, что снизойдёт внезапное озарение.
        - Я пойду первой! - удивила меня, да и всех остальных тоже, герд Айни. - У миелонцев своя культура, в которой нет места подобным суевериям. На меня все эти «откровения» и «подарки от Вселенной» не действуют, да и не верю я во все эти сказки. Так что я не боюсь!
        Не боится? Ну, это она могла рассказывать другим, а я-то прекрасно чувствовал эмоциональный фон своей хвостатой подруги. Коленки у неё тряслись, да ещё как! Не настолько сильно, как при встрече со «вселенским злом», но мандраж чувствовался. А ещё, хоть герд Айни ни за что бы в этом ни призналась, миелонку задевало и расстраивало то обстоятельство, что она единственная из нашей группы ни разу не получила послание от Вселенной.
        - Я не должна бояться. Страх - убийца разума. Страх - это малая смерть… - послышался в наушниках знакомый текст.
        Надо же, запомнила слова. Кстати, если бы НПС-дриада Нефертити уже закончила работу над парными клинками, боялась бы герд Айни Ури-Миайуу или нет? И случается ли вообще откровение от Вселенной в Зале Страха, если у персонажа полный иммунитет к страху?
        Я не успел обдумать эту мысль, потому как, не дойдя шагов пяти до красной лампы, миелонка вдруг истерично завизжала и бросилась бежать подальше в темноту, даже использовала быстрое перемещение. Стоять, Мурка! Я был готов к подобному поведению пугливой «кошечки» и среагировал моментально, захватив разум герд Айни.
        Навык Псионика повышен до сто пятьдесят третьего уровня!
        Безвольным зомби Переводчица вышла из тёмного коридора и на нетвёрдых лапах направилась обратно к остальной группе. Где-то на середине пути Айни сумела перебороть страх и пришла в себя. Осмотрелась и, жутко стесняясь и опустив мордашку в пол, стала передвигаться уже самостоятельно. Гордой миелонке было ужасно стыдно за продемонстрированный при посторонних страх. А ещё… я не стал комментировать это, но почему-то знал, что в скафандре миелонки хлюпало.
        - Она обмочилась от страха! - в переданном герд Соей-Тан ментальном сообщении чувствовалось откровенное веселье маленькой волшебницы.
        - У всякого свои слабости, так что не вздумай рассказывать про этот конфуз герд Айни кому-либо. Отчислю из команды и отправлю на Землю! И вообще посмотрим, как ты сама справишься со своим страхом.
        Имран крепко ухватился за рукав скафандра подошедшей миелонки, хотя необходимости в этом уже не было. Не поднимая головы и по-прежнему глядя в ледяной пол, Переводчица призналась.
        - Капитан Комар, я увидела страшное. Мятеж сторонников принца Гуго, поднятый одновременно в полутора тысячах звёздных систем триллов! Я не знаю, когда это случится, но мятеж неизбежен. Армия, по большей части, перейдёт на сторону бунтовщиков. Гражданская война. Резня повсюду в королевстве триллов, мятежники будут убивать «лоялистов», а сторонники законной власти безжалостно казнить всех восставших. И кровавый принц не забыл, кому обязан своим унижением и страданием. Если герд Гуго победит в гражданской войне, тебе не жить! Новый правитель триллов приложит все силы, чтобы найти и убить тебя, капитан Комар, предварительно выпытав способ управления древней лабораторией. Мне же в планах этого кровавого маньяка уготована участь живой игрушки. Которую он хочет оставить при себе, чтобы всласть наиграться, наслаждаясь моими болью, страхом и отчаянием. Принц Гуго уже даже составил для меня список из семи тысяч пыток и унижений, а также их расписание на десять тонгов вперёд. И постоянно пополняет этот список, придумывая всё новые и новые садистские эксперименты. Он будет жестоко убивать меня и ждать моего
возрождения, убивать и возрождать, и так бесконечно много раз. А потом, когда игрушка надоест, он хочет отрезать мою голову и пришить к телу робота-андроида, чтобы я бегала на металлических лапках рядом с хозяином и вечно служила ему Переводчицей…
        Жесть… Соглашусь, что тут было из-за чего испугаться. Даже насмехавшаяся над миелонкой герд Соя-Тан и то стояла с расширенными от ужаса глазами. Я щедро влил Очки Магии и постарался успокоить свою милую спутницу. Сказал, что она увидела лишь одну из линий вероятного будущего, которая вполне может и не случиться. Особенное если мы предупредим правителя трилла о коварных планах его родственника, и мятеж принца не состоится. Добавил, что в вопросе линий вероятного будущего слегка разбираюсь, поскольку у меня уже имеется определённый опыт исправления наихудших вариантов. И что у меня на примете есть талантливый Маг-Прорицатель, который сможет подсказать, как избежать описанных жутких событий.
        Не знаю уж, магия ли подействовала или мои слова, но миелонка перестала дрожать и постепенно успокоилась. Однако после случившегося с герд Айни у остальных возникла заминка. Кому следующему идти в Зал Страха? И тут решительно шагнул вперёд герд Имран, направившись к красному фонарю. Неторопливо подошёл, даже дотронулся до красной лампы. Пожал плечами и вернулся к остальным.
        - Я мало чего боюсь в этой жизни и, видимо, меня трудно напугать.
        Следующим пошёл я, предварительно передав свой Аннигилятор Гладиатору. Не то, чтобы я опасался потерять контроль над собой, но просто на всякий случай.
        Кстати, а чего я вообще боюсь? Именно об этом я размышлял по пути к единственному источнику света в Зале Страха. Кто-то боится потерять родителей или близких родственников, но для меня все эти переживания остались уже в далёком прошлом. Не боялся я ни школьных хулиганов, ни темноты, ни высоты, ни врача-стоматолога. Да и вообще в реальном мире меня едва ли могло что-либо напугать. А вот здесь в игре? «Воплощение вселенского зла» я не боялся, в отличие от своей хвостатой спутницы. Я уже встречался лицом-к-лицу с герд Гуго и победил его. Космических пиратов тоже не боялся. Сейчас у меня уже была такая Известность и Авторитет, что пираты сами меня опасались. Тогда что? Тревога за будущее человечества? Да, она безусловно присутствовала, но была обобщённой и неконкретной, вовсе не сформированной в нечто конкретное и жуткое. Тогда что выходит? Я ничего не боюсь?
        Но оказалось, что это совсем не так.
        С Аннигилятором в руках я медленно и осторожно шёл по коридору древнего звездолёта. Чем-то обстановка напоминала древнюю мобильную лабораторию реликтов. Да, точно. На стенах имелись надписи на языке этой древней расы. Я внутри корабля иерарха! И вон впереди зал с темпоральными капсулами, который и был конечной точкой моего маршрута. Капсул тут было много, штук тридцать, но большая часть из них стояла открытыми. Лишь восемь из них использовались, в них своего часа дожидались выпавшие из времени представители древней расы. И вот она, капсула иерарха, спасти которого приказала мне Пирамида.
        Я приказал Валери и Сое-Тан подкачивать меня силой, а остальным спутникам держать оружие наготове и сразу же пустить его в ход, если древний правитель окажется настроен агрессивно. После чего нажал на панели кнопку, открывающую темпоральную капсулу.
        Всё произошло в секунду. На нашу группу обрушился такой поток жути, темноты и силы, что я закричал от нестерпимой боли, а все мои спутники мгновенно рухнули замертво. Сам я прожил на секунду дольше и даже попытался воспользоваться Аннигилятором, но оружие не выстрелило. Мой доспех Слышащего заблокировал Аннигилятор, не позволив выстрелить в иерарха! - успел подумать я и умер. Через минуту мобильная лаборатория, принявшая нового хозяина, вытолкала из-под искажающего щита чужеродную фрегат-спарку прямо под смертоносные орудия древнего крейсера иерарха…
        УСИЛЕНО БЛАГОСЛОВЕНИЕ НЕИЗВЕСТНОЙ ПРИРОДЫ. СИЛА ВСЕХ ПСИОНИЧЕСКИХ НАВЫКОВ УВЕЛИЧЕНА НА ДВАДЦАТЬ ОДИН ПРОЦЕНТ. СРОК ЭФФЕКТА 10 ТОНГОВ ЛИБО ДО ПЕРВОЙ СМЕРТИ ПЕРСОНАЖА.
        ВНИМАНИЕ!!! У ВАШЕГО ПЕРСОНАЖА НЕДОСТАТОЧНА ХАРАКТЕРИСТИКА ИНТЕЛЛЕКТ ДЛЯ ПОНИМАНИЯ ПРОИСХОДЯЩИХ ПРОЦЕССОВ.
        Навык Ментальная Сила повышен до сто пятьдесят третьего уровня!
        Навык Ментальная Сила повышен до сто пятьдесят четвёртого уровня!
        Навык Обучение повышен до пятьдесят пятого уровня!
        Получен сто двадцать второй уровень персонажа!
        Получено три свободных очка навыков (суммарно накоплено шесть очков).
        Я открыл глаза и снова заметил светящуюся нить энергии. На этот шла она правильно, как раз в центр Зала Страха. И исчезла через долю секунды, хотя этому я уже не удивился.
        Вот это меня накрыло видением! Сердечко испуганно стучало в груди, дыхание было частым, словно после быстрого бега. Но я не умчался в темноту, не упал и не заорал, сохранив достоинство перед глазами своих спутников. И даже нашёл в себе силы низко поклониться темноте за весьма полезное предсказание. Я ведь действительно мог припереться к камере иерарха и попытаться поговорить с правителем древней расы. Что ж, буду знать, что это глупая затея, и при встрече с древним существом не помогут ни магическая связка, ни оружие, ни все мои навыки. Да и то, что доспех Слышащего, к которому я настолько привык, что ощущал второй кожей, предаст меня в критической ситуации и выступит на стороне правителя реликтов, было полезной информацией.
        Я вернулся к друзьям и сообщил, что увидел свой главный страх и сумел пройти сквозь него. Принял из рук телохранителя Аннигилятор и убрал оружие. А между тем герд Соя-Тан уже шла к центру Зала Страха. Постояла секунд двадцать перед красной лампой, после чего спокойно развернулась и неторопливым шагом подошла к остальным. Видения не случилось? Но первые же слова маленькой волшебницы опровергли это предположение.
        - Её зовут Флора ройл Унатари. Ту, с которой мне предстоит сразиться насмерть. Ей двадцать лет, она родная сестра Белой Королевы и ученица Красной Королевы *. Была жестоко искалечена своей суровой наставницей, но сумела выжить и частично восстановить своё тело. Личный маг-псионик императора Георга Первого, сильнейшая Ищущая Правду во всей Империи и Мастер, пресекающий ненужные жизни. Получила от самого Императора право убивать без суда и следствия всех, кого посчитает представляющими угрозу Георгу Первому. Умеет читать мысли, как и я. Но в отличие от меня специализируется не в стихии огня, а в магии смерти. Коронный удар - остановка сердца противника. Если понять, как защититься от этой атаки, то пожалуй я могла бы с ней потягаться. А ещё Флора ройл Унатари знает, что я иду к ней, и готовится к этой встрече. И предупредила, что бой должен проходить один на один. Ты не помогаешь мне, она не пользуется подпиткой своих миньонов. Также Флора ройл Унатари заверила, что не испытывает ко мне никакой ненависти, но порядок есть порядок, и потому она обязана меня убить.
        * Все описанные персонажи являются героями серии романов «Защита Периметра» автора Михаила Атаманова.
        Я помолчал, переваривая сказанное. Серьёзная вырисовывалась противница. Слишком сильная для своих двадцати лет. Должно было произойти нечто невероятное, чтобы девушка набралась такой мощи. Чтению мыслей я не удивлялся, среди волшебников-псиоников это было распространённое умение. Но вот магия смерти и остановка сердца? Да, тут нужно было хорошенько подумать. А между тем герд Соя-Тан заявила, что собирается идти дальше вглубь кометы, в Зал Смерти.
        - Мне очень нужно усиление, чтобы справиться с опасной противницей, - объяснила она своё странное намерение. - Каждое посетившее меня видение усиливает мои магические способности, и как же досадно, что во втором зале этого не случилось! Так что выбирать не приходится, нужно идти в Зал Смерти. Заодно и узнаю, каким образом я умру. Интересно ведь!
        Я лишь покачал головой, не соглашаясь со словами малявки. Уж чего-чего, но знать обстоятельства своей смерти я бы ни за что не желал. Но конечно вызвался сопровождать спутницу по этим тёмным ледяным коридорам, тем более что лэнг Оваз Ушш заверил нас, что идти осталось совсем недалеко, шагов пятьсот.

* * *
        Собственно, даже залом увиденное нельзя было назвать. Просто коридор резко закончился, и дальнейший путь преграждала широкая трещина во льду. Желающим получить откровение Вселенной требовалось спускаться глубже в темноту по вырубленным во льду узеньким ступенькам. Сопровождающим же рекомендовалось ждать тут, на краю провала. Я осторожно заглянул через край и увидел внизу небольшой едва освещённый карниз над километровой глубины тёмным провалом. Именно на той площадке паломникам предлагалось получить столь неоднозначный подарок Вселенной.
        Герд Соя-Тан оказалась единственной во всей группе, кто пожелал идти вниз по опасной лесенке над обрывом. И хотя разбиться при падении в условиях столь неизкой гравитации едва ли было возможно, особенно с учётом того, что мы уже находились близко к центру масс кометы, но всё равно провалиться в километровой глубины трещину без возможности выбраться обратно было неприятной перспективой.
        Но смелая девчонка достаточно бодро спустилась цепочкой ледяных ступенек, вышла на нужную площадку и с минуту походила там в ожидании нашествия озарения. Я уж было снова подумал, что ничего не произойдёт, как вдруг герд Соя-Тан резко сложилась пополам, а затем и вовсе опустилась на колени. Девчонку скрутило сильнейшим приступом тошноты. Эээ… Блевать в скафандре? Мягко говоря, плохая затея. Но видимо пришедшие тяжелые знания по-другому перенести было нельзя.
        Выворачивало наизнанку нашу спутницу ещё долго. Мы терпеливо ждали, лишь изредка с тревогой посматривая на показатели давления в кислородных баллонах. Лишь через несколько минут герд Соя-Тан остановилась, на четвереньках доползла до лестницы и попросила кого-либо спуститься и помочь ей, поскольку сил у неё не осталось даже просто стоять на ногах. Я сам кинулся помочь малышке и взял девчонку на руки. Её шлем был измазан изнутри, а лицо девочки всё зеленое.
        - А я ещё смеялась над Айни… - едва слышно проговорила маленькая волшебница и невесело усмехнулась. - Ты был прав… капитан Комар… не нужно было туда ходить. Это плохие знания…
        После чего герд Соя-Тан потеряла сознание.
        Глава двадцать седьмая. Три соправителя
        - Как она? - через три умми после возвращения из ледяного храма зашёл я в медицинский блок в сопровождении своего воспитанника Тини. Миелонский Медик герд Мауу-Ла Мя-Сса указал когтистой лапой на свернувшуюся калачиком на больничной койке болезненно-бледную пациентку в тёплой пижаме.
        - Проснулась. Находится в сознании, но почти всё время молчит. Температура тела чуть ниже нормы, хотя не критично. Дыхание слабое, пульс неровный. Любая еда тут же просится наружу, так что пришлось ставить девочке капельницу с глюкозой и витаминами. Слабость, переутомление. Несколько раз просыпалась с криком, что у неё якобы остановилось сердце, или что её растворяют в кислоте. Навязчивые идеи, что её пытаются убить. В остальном организм в полном порядке. По-хорошему, герд Сое-Тан нужен просто отдых, хотя бы двое суток, и побольше положительных эмоций. И она полностью восстановится.
        Положительные эмоции? Я незаметно толкнул Тини в спину, и миелонский подросток, заметно смущаясь, подошёл ближе к своей соседке по комнате и вручил пушистую игрушку. Зелёно-розовый непонятно кто с тремя глазами и семью щупальцами.
        - Держи, бесхвостая сестрёнка. Специально для тебя на Серпее ещё купил. Всё повода не было подарить. Ты давай поправляйся скорее, без тебя в каюте стало скучно. Не у кого даже в карты выигрывать…
        - Выигрывать? - тихим голоском возмутилась маленькая волшебница, прижимая к груди подарок. - Да счёт пока в мою пользу, хоть ты и мухлюешь постоянно!
        - Уж кто бы говорил про мухлёж. Сама мысли читаешь и подсматриваешь мои карты!
        На это у Сои-Тан не нашлось, что ответить. Она лишь заулыбалась и поблагодарила за игрушку. На этом Тини посчитал свою миссию выполненной и поспешил покинуть медицинский блок, явно он чувствовал себя тут не слишком уютно. Я слышал краем уха, что Медик недавно проводил с ним некую операцию, связанную с половым созреванием подростка, но не вдавался в детали. Какой-то обязательный ритуал, через который в определённом возрасте проходят все миелонцы мужского пола. Видимо, впечатления после этой процедуры у Тини остались не самые приятные, но набор серёжек в ушах после этого у моего воспитанника полностью сменился, и явно это что-то значило.
        Я же обратил внимание на лежащие в углу комнаты костыли и металлические каркасы, которые ещё недавно Ваша Тушихх носил на ногах.
        - Да, капитан Комар. Ваша уже может ходить без всяких приспособлений, кости ног практически срослись. Пока ещё полные нагрузки нежелательны, но через три дня все ограничения будут сняты. И кстати, капитан, у этого гэкхо высокий показатель Известности, самую малость не хватает для получения ранга «герд». Я бы советовал как-то «засветить» Вашу Тушихха перед другими гэкхо или дать ему возможность проявить себя в боевых операциях, чтобы этот член команды стал «статусным» игроком. Это повысит его боевые возможности и живучесть, что пойдёт на пользу всей нашей команде.
        - Хороший совет, спасибо. Обязательно найду способ поднять нашему «танку» Известность. И, кстати, как поживает наш клооп? - указал я на большую кадку, стоящую за стеклом под яркими люминесцентными лампами и системой автоматического полива. В керамическом горшке прорастал корявый отросток с несколькими выпущенными листочками, он стал заметно длиннее и толще с того момента, как я вынес его из тюрьмы на Серпее.
        Медик подошёл к саженцу, открыл стекло и побрызгал на побеги питательным раствором из специального пульверизатора. Осторожно потрогал листья, затем удалил ножницами засохший отросток, и проговорил с гордостью.
        - Растёт клооп, набирается сил. Я в последнее время прочёл много справочной литературы по этой расе и строго стараюсь следовать всем инструкциям. Пока что нервная система у клоопа не сформирована и находится в зачаточном состоянии, а сам организм на вегетативной стадии. Но дней через пятнадцать-двадцать тело начнёт стремительно расти и ветвиться, количество нервных узлов будет увеличиваться в геометрической прогрессии. И вот тогда нужно будет не упустить момент, когда «включится сознание» и подтянутся воспоминания о прошлой жизни. Будет всего пять-семь суток на то, чтобы перевести клоопа во фракцию «Реликт» и обеспечить ему точку выхода в реальный мир. Иначе спасённый клооп так и останется лишь в игре, искажающей реальность, без тела в реальном мире.
        В этот момент лежащая на койке Соя-Тан позвала меня слабым голосом.
        - Соправитель Комар Ла-Фин, прошу тебя подойти. Я хочу рассказать о том, что узнала в Зале Смерти.
        - Может, не стоит? - с тревогой уточнил я, понимая, что воспоминания будут весьма непростыми для пациентки и могут даже ухудшить её состояние.
        - Стоит, - заупрямилась маленькая волшебница. - Мне нужно с кем-то поделиться этой информацией, чтобы облегчить тяжкий груз. Я видела, что меня убьёт твой сын. Могучий волшебник, сильнейший Архимаг и предводитель человечества. Чем-то я перейду дорогу его супруге. Тоже могущественной волшебнице, ничем не уступающей твоему сыну в способностях, а возможно даже превосходящей его по силе. Кстати, зовут её Дейяна ройл Унатари, она дочь Императора Георга Первого и жуткой Красной Королевы. Меня убьют очень жестоко и болезненно. Какой-то жуткой магией, от которой тело плавится и растворяется. Обнадёживает лишь то, что произойдёт это очень нескоро. В нахлынувшем в Зале Смерти видении я была совсем-совсем седой. Так что жить я буду ещё долго. И это хорошо…
        Несмотря на жутковатое предсказание, девочка нашла в себе силы улыбнуться. Её явно стало легче, после того, как она поделилась страшной информацией. Я же задумался. Если герд Сое-Тан Ла-Варрез суждена долгая жизнь, значит в поединке с Флорой ройл Унатари она победит? Хотя стоп, тут же одёрнул я себя. Поединок с псиоником Императора будет проходить в игре, искажающей реальность, где смерть не окончательна, и персонаж возрождается. Так что видение смерти ничего не говорило об исходе поединка. И кстати, насчёт остановки сердца…
        Я поинтересовался у опытнейшего Медика, возможно ли предотвратить остановку сердца или хотя бы оперативно запустить работу миокарда после его остановки. Герд Мауу-Ла Мя-Сса с тревогой посмотрел на пациентку, достал свой планшет и долго изучал какие-то только ему понятные показатели. После чего заверил, что с сердцем у человеческой девочки всё в полном порядке и никаких патологий или осложнений он не выявил. Но раз уж этот вопрос возник, то решение существует. Он может вживить в околосердечную сумку микрокапсулу, которая в кризисной ситуации остановки сердца оперативно запустит работу мышечной ткани. Вот только эта операция непростая и потребует определённой подготовки. К тому же после хирургического вмешательства, пусть даже самого деликатного, девочке потребуется время на восстановление. Как минимум дней семь, а то и десять.
        - Хорошо, готовься к операции, - приказал я Медику и объявил маленькой волшебнице, что на десять дней она освобождена от всех тренировок, дежурств и прочих обязанностей. Хотя у меня будет к ней одно дело, а точнее просьба, вот только соглашаться на неё или нет, решать нужно ей самой в зависимости от своего физического состояния.
        - Я знаю, о чём ты хочешь попросить меня, капитан Комар, - хитро улыбнулась маленькая пациентка и спустил босые ноги на пол, похоже передумав болеть и хандрить. - Я помогу с обращением к народу магократического мира.

* * *
        К этому выступлению я готовился очень давно. Десяток раз переписывал и проговаривал текст, согласовывал скользкие и неоднозначные моменты со своими спутниками, несколько раз советовался со своей супругой Минн-О Ла-Фин и Первым Советником Мак-Пеу Ун-Роем. Даже с представителями династии Ла-Варрез общался по дальней связи, чтобы итоговый вариант не стал для них неожиданностью. И наконец я посчитал, что готов.
        В Зале связи с Пирамидой в мобильной лаборатории реликтов мои Инженеры установили дополнительное освещение, фоном поставили экран с картинкой ледяной кометы и обломками звездолётов. Над моей причёской поработали Несущая Смерть и Сан-Сано, поскольку растрёпанные отросшие чёрные волосы и небрежная щетина на подбородке годились для образа космического авантюриста, но никак не соответствовали образу солидного Архимага и соправителя человечества. Поэтому девушки меня подстригли, усы подровняли и слегка закрутили кверху, от всей небритости оставили аккуратную клиновидную бородку. В чёрном матовом доспехе я напоминал теперь средневекового испанца-конкистадора, правда с сияющими ярко-синими глазами. Мне самому такой образ совершенно не нравился, но Сан-Сано заверила, что получилось стильно и солидно, и жителям магократического мира новый правитель Первой Директории должен понравиться.
        Двум малым охранным дронам я дал команду крутиться поблизости, чтобы они иногда попадали в кадр и привлекали внимание зрителей. Также для солидности взял в качестве стоящей за моей спиной охраны целую группу из четырёх игроков. Стоящего слева от меня огромного и внушительного Вашу Тушихха, представляющего расу сюзеренов человечества и дополнительно подчёркивающего мой высокий статус. В контраст ему миниатюрную миелонку герд Айни Ури-Миайуу - пусть зрители видят, что одними лишь гэкхо мои контакты с инопланетными расами не ограничиваются. Рядом с миелонкой стояла герд Соя-Тан Ла-Варрез в своём жутковатом «костюме ситха», как представительница известной и влиятельной династии Магов-Правителей Ла-Варрез. Малышка была напичкана по самые уши стимуляторами и энергетиками. Мне очень нужна была её поддержка, а маленькая волшебница была горда возложенной на неё миссией и с готовностью согласилась помочь, несмотря на всё ещё сохраняющееся недомогание. И наконец, справа за моей спиной стол весьма крупный и эффектный в экзоскелетной броне герд Тыо-Пан - представитель магократического мира, не обладающий
волшебными способностями. Пусть миллиарды зрителей видят, что у меня в команде есть место и простым гражданам.
        В самый последний момент я выпил восстанавливающий ману слабоалкогольный коктейль, поскольку псионику собирался активно использовать, да и просто для снятия лишнего стресса.
        - Поехали!
        Инженеры уже информировали меня, что хотя выступление правителя Первой Директории будут видеть повсюду в магократическом мире, первичная трансляция будет вестись на огромный монитор, установленный на центральной площади Па-лин-ту, и именно это место я увижу, когда установится связь. Но когда свет на секунду погас, а затем возникла картинка, на секунду я даже потерял дар речи. Нет, я конечно ожидал, что первое выступление нового соправителя человечества вызовет интерес, но тут на громадной площади собрались многие сотни тысяч, если не миллион людей. О моём выступлении было заявлено заранее, и граждане могли смотреть трансляцию у себя дома, но многие предпочли собраться на центральной площади столицы. Людское море простиралось до возвышающихся на горизонте небоскрёбов, и толпа была настолько плотной, что яблоку негде было упасть. Я мысленно подтянул упавшую челюсть и взял себя в руки.
        - Граждане Первой Директории и все жители магократического мира…
        Говорил на языке магократического мира я уже совершенно свободно и не испытывал никаких языковых затруднений. Справившись с первичным волнением, я уже твёрдо излагал выученный наизусть текст. Для начала сообщил печальную новость о том, что моя боевая подруга и верный товарищ Паладин Тамара, невольно послужившая катализатором давно напрашивавшихся политических процессов, погибла в сражении. По моей версии, она была убита фанатиками, не пошедшими на примирение с властями шестнадцати Директорий, и настаивающими на продолжение эскалации.
        Я назвал время и место проведения траурной церемонии, после чего объявил минуту молчания в память об этой незаурядной девушке - символу перемен и непримиримому борцу с творящейся несправедливостью. К моему удовлетворению многотысячная толпа затихла, многие опустились на колени. Тамару в народе любили и едва ли не боготворили, считая защитницей простых граждан.
        После чего первым своим указом я объявил вне закона все группы террористов, которые не сложат оружие в течение трёх часов, и назначил единственное возможное наказание для ослушавшихся - только смерть! Толпа приняла это с ликованием. За Тамару они готовы были голыми руками порвать виновных в её гибели.
        Авторитет повышен до 125!
        ВНИМАНИЕ!!! ВАШИ ПОКАЗАТЕЛИ ИЗВЕСТНОСТЬ И АВТОРИТЕТ ПОЗВОЛЯЮТ УВЕЛИЧИТЬ КОЛИЧЕСТВО ФРАКЦИЙ В ВОЕННО-ПОЛИТИЧЕСКОМ АЛЬЯНСЕ «РЕЛИКТ» ДО ВОСЬМИ.
        ВНИМАНИЕ!!! ТЕПЕРЬ ВОЗМОЖНО ВКЛЮЧЕНИЕ В АЛЬЯНС «РЕЛИКТ» НЕ ТОЛЬКО ФРАКЦИЙ, ПРЕДСТАВЛЯЮЩИХ РАСУ ЛЮДЕЙ.
        Я отмахнулся от выскочивших пусть и приятных, но весьма несвоевременных игровых сообщений, и продолжил свою речь. Теперь я рассказал о победе сформированной мной Армии Земли на далёкой ледяной комете Ун-Тау. Историческое событие, важность которого трудно переоценить. Человечество заявило о себе как о состоятельной политической силе, считаться с которой отныне будут везде в галактике. Мы честно выполнили свой долг перед сюзеренами, набрались опыта и знаний, и готовы к новым свершениям!
        Авторитет повышен до 126!
        Авторитет повышен до 127!
        Навык Псионика повышен до сто пятьдесят четвёртого уровня!
        Навык Ментальная Сила повышен до сто пятьдесят пятого уровня!
        Навык Мистицизм повышен до сто второго уровня!
        Наконец, я подошёл к самой важной части своего выступления - политическим реформам, которые должны снять накопившееся напряжение в устройстве магократического мира и обеспечить дальнейшее развитие и процветание человечества. Рассказал о двухпалатной системе управления и парламенте, выборы в который пройдут уже в этом году, и где самые видные и популярные в народе представители всех шестнадцати Директорий отныне будут писать законы, по которым будет жить планета.
        Рассказал о сокращении численности Совета Магов-Правителей до восьмидесяти, а также том, что все кандидатуры в новый совет будут проходить утверждение мной лично. Списки я ждал от династий магов сорок восемь часов, после чего эта возможность будет закрыта. Сказал, что шестнадцать кандидатур в Совет Магов-Правителей мной уже утверждены - в этот список вошли семь представителей от политического блока влиятельной семьи Ла-Варрез, первой поддержавшей меня и очень помогшей при согласовании новых законов, и сразу девять представителей политического блока из вассалов семьи Ла-Фин. Я посчитал это оправданным, поскольку авторитет династии Ла-Фин, пошатнувшийся было после смерти Архимага Тумор-Анху Ла-Фина, не только восстановился, но находится сейчас на небывалой высоте.
        Наконец, рассказал о сохранении исторически сложившейся традиции из трёх соправителей, сильнейших магов современности, во власти которых будет контроль над парламентом и советом магов. Одним из трёх соправителей я назвал себя, что было воспринято как само собой разумеющееся и никакого сопротивления зрителей не вызвало. Вторым соправителем я объявил представителя семьи Магов-Правителей Ла-Варрез, которого назначит сама династия. Вакансию третьего соправителя человечества я назвал пока что открытой. Сказал, что предлагал это место династии Ла-Шин, очень влиятельной и древней. Но за все долгие дни согласования так и не получил от нового главы династии, пришедшего на смену великому Архимагу Анри-Хуви Ла-Шину, никакого чёткого ответа, как и не дождался от семьи Ла-Шин никакой помощи при согласовании новых законов. А потому династия Ла-Шин свой исторический шанс потеряла и будет подвинута в правах до обычной, ничем не отличающейся от сотни других магических семей, которые окажутся более сговорчивыми и расторопными.
        Авторитет повышен до 128!
        Последняя часть моего выступления была посвящена планам на будущее. Срок защиты нашей планеты истекал, и вторжение армады захватчиков стало уже неизбежным. Но я велел не поддаваться панике и с утроенными усилиями заняться вопросами обороны. Земле нужен могучий космофлот, нужен планетарный щит и многочисленные батареи противокосмической обороны, нужна умелая, хорошо вооружённая и многочисленная армия. Всё это уже строится фракцией «Реликт» и другими союзными фракциями, но нам нужна поддержка каждого гражданина, чтобы обеспечить безопасное будущее как ныне живущим, так и нашим потомкам. К тому же заверил, что мы не одиноки в космосе, и влияние Земли растёт. Союзники обязательно найдутся, и этим вопросом я обещал заняться лично.
        Известность повышена до 128.
        Авторитет повышен до 129!
        Навык Мистицизм повышен до сто третьего уровня!
        Получен сто двадцать третий уровень персонажа!
        Получено три свободных очка навыков (суммарно накоплено девять очков).
        На этом я закончил свою большую речь, и едва трансляция закончилась, совершенно без сил опустился на пол. Несмотря на все мои приготовления и полученные после посещения храма зарождения жизни бонусы, маны всё же не хватило, да и Очки Выносливости тоже были на исходе. Рядом со мной на пол зала герд Тыо-Пан осторожно положил тело потерявшей сознание герд Сои-Тан Ла-Варрез. Малышка «поплыла» где-то на последней трети моего выступления, до этого исправно делясь со мной силой и маной. А потом в самом конце и вовсе едва не упала, но стоящий рядом и проинформированный о такой возможности Штурмовик придерживал девчонку в вертикальном состоянии, так что зрители наверное и не заметили.
        Да, было трудно. Но я справился!
        Глава двадцать восьмая. Реакция на изменения
        Проспал я после большого выступления целых пятнадцать часов, восстанавливая затраченные силы, эмоции и нервы. А сразу после пробуждения, голодный словно собака, поспешил в кают-компанию, где как раз обедали члены моего экипажа. Кивком приветствовал сидящую среди остальных наблюдательницу своры герд Руану Локи, но несмотря на её желание пообщаться со мной, занял место за другим столиком, за которым первая помощница капитана герд Улине Тар вела беседу со старшим Инженером фрегата Орун Ва-Мартом и новоявленным гердом Оператором тяжёлых роботов сто пятнадцатого уровня Вашей Тушиххом.
        О! Помогло участие гэкхо в трансляции на весь магократический мир! Я поздравил своего давнишнего товарища с получением статуса «герд» и не отказался даже выпить за это событие. Налитое мне пойло оказалось очень крепким, только такой алкоголь и употребляли гэкхо, презирая всякие лёгкие вина и миелонские слабоалкогольные коктейли. Но я даже не поморщился и по примеру Улине с Вашей поставил на столик перевёрнутый стакан вверх дном.
        - Как брат, не завидует? - поинтересовался я, на что получил ответ, что Баша Тушихх искренне рад за брата-близнеца и первым поздравил, да и весь клан Тушихх-Лайне ликует, празднуя такое событие.
        Но не только многочисленная родня обратила внимание на моего могучего спутника.
        - Мне сказали, что в Седьмой Директории Земли десятимиллионным тиражом выпустили коллекцию из пяти серебряных монет: кунг Комар Ла-Фин и его спутники - четыре герда из трёх космических рас. И на одной из этих монет я! - радости огромного мохнатого гэкхо не было предела. - Я заказал у Тыо-Пана такую монетку на сувенир. Наш руководитель абордажников пообещал, что с одним из новичков этот небольшой предмет закинут в игру, искажающую реальность, и доставят мне. Подарю матери, пусть порадуется!
        - Капитан, это ещё не все новости магократического мира, - перебила неожиданно словоохотливого сегодня Вашу Тушихха моя компаньонка. - Мой муж герд Коста Дыхш написал, что бунт против магов окончательно выдохся. Сложить оружие отказалась лишь одна непримиримая группировка «Приговорённые к смерти» из самых отмороженных убийц и террористов, все остальные успели в названный тобой срок и подпадают под амнистию.
        Бунт подавлен? Очень даже здорово! Не время сейчас вести гражданскую войну, когда людям нужно вкладывать все силы в подготовку к отражению инопланетного вторжения.
        - А ещё в семье Ла-Шин случился переворот, - продолжила Улине делиться новостями. - Родственники низложили дряхлого главу династии и назначили вместо него кого-то другого, более сговорчивого и молодого. Также сильно шатается трон под главой династии Ла-Варрез - молодым и неопытным герд Сап-По Ла-Варрезом. Его уже отстранили от управления фракцией в игре и держат в удалённом замке на одном из изолированных от остального мира островов. По слухам, семья не желает видеть настолько неопытного политика и весьма слабого мага одним из трёх соправителей человечества. Считает, что на фоне двух других соправителей их глава рода будет выглядеть слишком жалким и лишь станет позорить древнюю династию. А потому семья Ла-Варрез предлагает вместо Сап-По другую кандидатуру.
        - Какую? - поинтересовался я, хотя конечно уже догадывался.
        - Герд Сою-Тан Ла-Варрез, у неё показатели Известности и Авторитета самые высокие в семье. Но поскольку малый возраст девочки не позволяет ей пока что занимать высокие государственные посты, её бабка готова выступить регентом при малолетней внучке до достижения ею двадцати одного года.
        Я заулыбался. Вот же хитрющая старуха! Она запомнилась мне ещё по личной встрече, когда без стеснения дерзила молодому главе фракции и даже при всех отвесила Сап-По оплеуху. Что ж, я был не против заполучить такого опытного и влиятельного политика во временные соправители, тем более что Соя-Тан была мне нужна в экипаже. И кстати… у меня моментально созрел план. Нужно будет срочно вывести малышку Сою-Тан из состава фракции «Реликт» и вернуть в семью. Согласно игровым алгоритмам моя маленькая помощница сразу же получит статус «лэнг», раз уж она самый авторитетный игрок фракции Ла-Варрез. Восемь дополнительных очков характеристик персонажа (а скорее даже больше из-за «бонусных» очков, поскольку Маг-Псионик явно вложит большую часть в Интеллект, который у неё и так далеко за двадцать) позволят маленькой волшебнице резко усилиться. Я улыбнулся своим мыслям. Какой-то бы могучей и жуткой ни была её будущая противница Флориана ройл Унатари, встреча с лэнгом станет для неё непростым испытанием.
        - А кто ещё из нашего экипажа может также вскоре подняться в статусе? - поинтересовался я у герд Улине Тар, совмещающей на фрегате ещё и обязанности кадровика.
        Моя компаньонка ответила даже без секундного размышления, явно сама задумывалась над этим вопросом и держала в голове всю нужную информацию.
        - Прежде всего, наш основной Пилот звездолёта Дмитрий Желтов. Он достаточно узнаваемый игрок и очень близок к получению статуса герд, не хватает буквально одной-двух единиц Известности. Затем наш Навигатор Аюх. Я признаться вообще удивляюсь, как прослуживший столько лет в торговом космофлоте и хорошо зарекомендовавший себя Навигатор до сих пор не стал статусным игроком. Причиной вижу лишь его скромность - Аюх никогда не лезет на первые роли и находится всегда в тени. Третьей будет Несущая Смерть. Я недавно обстоятельно разговаривала с этой человеческой женщиной, в том числе говорили мы и на эту тему. Несущая Смерть достаточно известна у себя на родине в Германии, к тому же она весьма привлекательная женщина, ей даже несколько раз предлагали сняться в откровенной фотосессии для мужского журнала. Я дала ей совет не отказываться в следующий раз от такой возможности поднять себе показатель Известности.
        Что ж, неплохо, неплохо. Концентрация «статусных» игроков в «Отряде Комара» и сейчас уже была весьма высокой, а вскоре и вовсе наш экипаж станет этим выделяться на всю галактику, что поднимет Известность и у всех членов команды в целом. Вот только сегодняшние новости, к сожалению, не ограничились одними лишь хорошими.
        - Капитан, выявленные ранее неполадки оказались серьёзными, у нас практически «накрылась» правая силовая установка, - проинформировал меня Инженер Орун Ва-Март. - Требуется серьёзный ремонт, а лучше полная замена. Во избежание аварии я полностью отключил неисправную силовую установку, и фрегат существенно потерял в скорости, маневренности, да и половину орудий пришлось вывести в неактивный режим из-за перегрузки в сети электропитания.
        - По гарантии починить не удастся, поскольку в «спарке» силовые установки используются в режиме, не одобренном компанией-производителем оборудования. Да и вообще ценящие свою репутацию ремонтные компании не возьмутся за это дело. Так что либо ремонт в неавторизованном сервисном центре без каких-либо гарантий на будущее, либо шесть миллионов кристаллов на покупку нового оборудования, - озвучила Торговка финансовый масштаб бедствия. - К тому же используемая у нас модель силовых установок достаточно редкая, не везде продаётся. Так что мы очень ограничены в выборе мест.
        Я ознакомился со списком планет и космических станций, где возможно было приобрести замену. Одна из таких точек меня заинтересовала. Кукун-Дра, родной мир сианов? Я как раз обещал посетить его, чтобы загладить вину за досадное происшествие с их послом на Серпее. Похоже, мы определились со следующей точкой нашей космической одиссеи.
        Улине Тар приняла мои слова к сведению и пообещала закупить необходимое оборудование на Кукун-Дра.
        - Есть ещё одна неприятная новость, капитан. А точнее даже две. Ты уже наверняка заметил, что Василий Филиппов покинул нашу команду, пожелав сойти прямо тут на Ун-Тау.
        Только после этих слов я обратил внимание на отсутствие Барда среди других обедающих членов команды. Запоздало проведённое сканирование показало, что полковника Филиппова вообще нет на корабле. Нет, я конечно знал, что наш Бард получил интересное предложение от своры мелеефатов. Но сойти вот так, даже не поговорив и не попрощавшись с капитаном? Похоже, полковник был на меня чем-то обижен, хотя я и не понимал, чем мог задеть опытного военного.
        - Нам срочно нужна замена выбывшему члену команды! Бард или кто-то иной по классу, способный раздавать бонусы в бою. Опытный, с уровнем не менее сотого. По возможности со статусом «герд» или выше. Улине, подай заявку. И сразу объяви ещё одну вакансию. Не срочную, но будет хорошо, если мы эту позицию закроем. Нужен игрок с умением ставить другим членам команды защиту от псионической магии. Раса и игровой класс не важны, лишь бы он справлялся с такой работой. И давай не темни, что там за вторая плохая новость?
        Улине отвела взгляд и недовольно заворчала, даже оскалилась. Похоже считала информацию тревожной или даже опасной.
        - Командующий Третьим Ударным Флотов недоволен твоим самоуправством на Ун-Тау. Кунг Вайд Шишиш не давал разрешения людям Земли выходить из войны со сворой мелеефатов, а потому посчитал твои действия ущемляющими его Авторитет. С ним придётся поговорить и как-то задобрить этого славящегося вспыльчивым характером командира. Иначе бойцам Армии Земли не позволят покинуть пункт сбора на базе гэкхо, и посланным за ними транспортам клана Туш-Лайме не дадут разрешения на посадку.
        Вот оно что… Ну что ж, я заранее подозревал о таких возможных осложнениях и давно был готов к непростому разговору с командующим Третьим Ударным Флотом. У меня тоже было что сказать кунг Вайд Шишишу, который бросил пятьдесят тысяч людей моей планеты на убой без малейшей поддержки и надежды на спасение. И потому я пообещал Улине Тар, что поговорю с официальным хозяином Земли и постараюсь уладить возникшее недопонимание.

* * *
        Откладывать трудный разговор я не стал, сразу же после обеда направившись в Зал связи с Пирамидой. На этот раз соединили меня с командующим Третьим Ударным Флотом моментально. Как я и предполагал, огромный гэкхо был ощутимо раздражён и сразу же накинулся на меня с упрёками. Говорил, что во время крупных совместных операций армиями вассалов управляют сюзерены, и младшие расы не в праве принимать самостоятельные решения. Тем более такие важные, как отвод войск с боевых позиций и выход из войны в то время, когда союзники вовсю продолжают сражаться и проливать кровь. Говорил, что моё несогласованное решение могло уронить ему Авторитет, и вообще моё счастье, что этого не произошло, иначе его гнев был бы ужасен.
        Я демонстрировал железное спокойствие и подчёркнуто уважительное отношение к собеседнику, не перебивал влиятельного гэкхо и совершенно без эмоций выслушивал сыплющийся поток претензий. Я уже догадался, что вспыльчивый кунг на этот раз решил почему-то изменить своим жёстким принципам и спустить дело на тормозах. Зачем-то я был ему нужен, и совсем уж втаптывать меня в грязь или назначать суровые кары командующий не хотел. Но вот от возможности высказать своё неудовольствие кунг Вайд Шишиш не отказался и ещё долго бубнил про неблагодарных людей и их кунга, не чтящего старшие расы. Ну что ж, мне от потока его брани было ни холодно, ни жарко. Пусть спустит пар и успокоится. А потом уж спокойно поговорим о деле.
        - У тебя должны были иметься очень веские причины для такого шага, как отвод войск с Ун-Тау. Поясни свои действия, человек!
        О, наконец-то монолог гэкхо закончился, и мне была предоставлена возможность оправдаться. Причём я даже удивился, что за всю достаточно долгую речь командующего мой Авторитет ни разу не просел. Значит, действительно серьёзных нарушений за мной не было. Подозреваю, что командующий Третьим Ударным Флотом на самом деле был даже рад окончанию кризиса на Ун-Тау. Потому как помочь попавшей в беду Армии Земли возможности он не имел, но вот и расписываться в своей несостоятельности тоже не желал. И теперь, постращав для порядка подчинённого, командующий Третьим Ударным Флотом готов был выслушать любое моё более-менее правдоподобное оправдание и покончить со всей этой историей.
        - Конечно, мой кунг, веские основания поступить так у меня имелись. Прежде всего, я беспокоился о вашем Авторитете, поскольку ситуация на комете Ун-Тау становилось всё более критической, а поражение Третьего Ударного Флота в столь важной десантной операции могло оставить негативный след в вашей славной биографии. Я до последнего не вмешивался, полагая, что развитие ситуации идёт в полном соответствии с вашим планом, и корабли Третьего Ударного Флота неожиданно появятся в момент, когда мелеефаты уже считают победу находящейся у них в кармане и оттого расслаблены. Но когда мои командиры сообщили, что армия фактически перестала существовать, и последние бойцы не продержатся более умми, я всё же предпочёл появиться на поле боя. Перед этим я честно пытался информировать моего кунга, но он был сильно занят в другом важном сражении, и нас не соединили.
        Я не стал упрекать могущественного гэкхо в том, что он бросил людей на убой, и обошёлся мягкими формулировками. Мой собеседник с важным видом кивнул. Да, было такое, он действительно не стал разговаривать со мной «по причине серьёзной занятости». Такое объяснение всех вполне устраивало.
        - Появление моего фрегата стало для флотилии мелеефатов неожиданностью. Я поставил командующего мелеефатов перед угрозой недопустимых потерь, начав уничтожать звездолёты и элементы обороны кометы Ун-Тау. И лэнг Оваз Ушш был вынужден запросить мира, пообещав убрать корабли своей флотилии с фронта войны с гэкхо и направить против нашего общего врага. К тому же люди получили трофеи, корабли для вывоза войск и доступ на Ун-Тау в любое время, что тоже является плюсом и свидетельствует о военной победе Армии Земли и всего Третьего Ударного Флота. Мой кунг может также лично посетить подлёдное святилище, если пожелает.
        Это было не совсем так, о таком с лэнг Оваз Ушшем я не договаривался, но зато прозвучало красиво, как явное подтверждение факта победы. К тому же я был абсолютно уверен, что командующему совершенно нет дела для святилищ мелеефатов, и проверять мои слова он не полетит.
        - И наконец, самое главное. Недавно моя планета Земля получила официальное право атаки космической станции Поко-Поко, своего рода Сasus Belli, законный повод для войны. Глупо было бы упускать такой исторический шанс. Поко-Поко - это крупный торговый центр и важный логистический центр, находящийся во вверенной вашему флоту территории космоса. Переход этой станции под контроль людей, а соответственно и гэкхо как наших сюзеренов - важный шаг для усиления позиций расы гэкхо в регионе, где она недостаточно представлена. К тому же из семи совладельцев Поко-Поко сразу четверо являются мелеефатами по расе, что можно выгодно подать в новостях как очередную победу гэкхо и моего кунга. Именно потому я увёл Армию Земли и собираюсь захватить космическую станцию имеющимися у меня силами, без привлечения кораблей Третьего Ударного Флота гэкхо. Но если мой кунг готов оказать поддержку кораблями флота и разделить боевую славу, буду только рад такой помощи от сюзеренов.
        - Эээ… - две трети моей речи кунг Вайд Шишиша просто молчал, продолжая играть свою роль в заранее спланированном спектакле, но в самом конце мне удалось его удивить. - То, что мелеефаты снимут с фронта несколько сотен боевых звездолётов, это безусловно хорошая новость. Я как представитель сюзеренов подтверждаю достигнутые на Ун-Тау договорённости и сообщу кронг Давэеш-Пиру об этой пусть малой, но всё же победе расы гэкхо. К тому же свора мелеефатов вывела свои корабли с Серпеи, что также в целом улучшило ситуацию на фронте и вернуло моей расе контроль над вассалом. Но вот насчёт предоставления кораблей для атаки Поко-Поко я пока что не готов дать ответ, мне нужно подумать. Но предложение безусловно интересное. Действуй!
        Всё, последние недовольства были сняты, и у кунга не осталось ко мне никаких формальных претензий. И сейчас, возможно, я узнаю причину такой удивительной покладистости обычно спешного на расправу командующего флотом. И объяснение действительно последовало.
        - До меня дошла информация, что ты собираешься в далёкий полёт с дипломатической миссией. Это правда?
        Я постарался не удивляться такой осведомлённости гэкхо. Ну что ж, разведка у наших сюзеренов работала неплохо.
        - Да, мой кунг. И хотя это задание поступило от лидера своры мелеефатов кронг Лаа Уш-Вайззза, в данном случае успех дипломатической миссии в интересах и расы гэкхо тоже. Нужны союзники в войне против «композита», распространяющегося быстрее скорости света и неумолимо захватывающего одну звёздную систему за другой. Та сила, что оказалась способна остановить экспансию своры мелеефатов, очень пригодилась бы на нашей стороне баррикад. По данным разведки своры, во флоте у Императора Георга Первого двадцать тысяч боевых звездолётов…
        Кунг Вайд Шишиш не смог скрыть своего изумления, даже закашлялся.
        - Сколько-сколько?!
        Я повторил.
        - Двадцать тысяч звездолётов. Среди них почти три сотни линкоров, а также замечено несколько кораблей сверхтяжёлого класса.
        - Тогда неудивительно, что Империя остановила продвижение своры. Вот только теперь после озвученных цифр у меня возникают серьёзное сомнения, нужно ли гэкхо появление такой силы в нашей части галактики? Даже если корабли Империи будут вести себя мирно, они же всё равно сломают всю существующую систему противовесов, политических союзов и вообще нарушат баланс сил! У Союза Миелонских Прайдов восемь тысяч боевых кораблей в четырёх флотах. У гэкхо чуть больше, но тоже не то, чтобы десятками тысяч измерять. А тут сразу двадцать тысяч! И триста линкоров - столько лишь у триллов в их «Королевском Флоте» или в Первом Флоте своры.
        - У «композита» на момент начала вторжения было полмиллиона звездолётов, и потеряли они во всех боях хорошо если два-три процента этой мощи, при этом перемолов в труху уже три флота своры мелеефатов. Так что такие могучие союзники великим расам нужны. Но даже если не получится заручиться поддержкой Империи в войне, заключение мира позволило бы своре перекинуть дополнительно тысячи звездолётов с внешней границы на войну против «композита». И хотя свора воюет с гэкхо, сейчас мелеефаты выступают нашей защитой на переднем крае войны с внешним врагом.
        - Это так, кунг Комар, - сегодня вспыльчивый кунг Вайд Шишиш был удивительно покладист. - Что ж, желаю успеха в твоей дипломатической миссии. Разговор окончен!
        Глава двадцать девятая. Новый член команды
        Уклониться от разговора с герд Руан Локи не получилось, на этот раз наблюдательница своры целенаправленно ждала моего возвращения из мобильной лаборатории в ангаре катеров фрегата. Что ж, бегать от неё я больше не стал, это было бы уже смешно для солидного и уважаемого Свободного Капитана, подошёл и сам задал первый вопрос:
        - Объясни, как ты попала на фрегат? Когда мой корабль стоял на комете, тебя с нами ещё не было.
        - Воспользовалась катером, который отвёз полковника Филиппова, - хитро улыбнулась бритоголовая Психолог. - Мне показалось, что иначе ты можешь «забыть» меня на Ун-Тау.
        - Нет, не забыл бы, я держу свои обещания. Но похоже, сегодня кто-то из моей команды крепко огребёт за вопиющее нарушение правил безопасности.
        В отсутствии капитана мои офицеры приняли крайне опасное решение, которое могло привести к катастрофическим последствиям - демаскировали позицию мобильной лаборатории, сперва направив катер к комете Ун-Тау, а затем отвезя на фрегат наблюдательницу своры. А поскольку фрегат находился под искажающим полем лаборатории, мы дали обширную информацию потенциальному противнику о координатах, линейных размерах, массе, особенностях маскировки и прочих характеристиках техники древней расы. И я не собирался смотреть на такое нарушение сквозь пальцы, намереваясь жёстко наказать всех причастных во избежание повторения подобной ситуации в будущем.
        - Меняем координаты! Перемещение в случайную точку этой же звёздной системы! - отдал я ментальный приказ искусственному интеллекту лаборатории, и через секунду нас перенесло к звезде. Очень близко, мне показалось, что едва ли не в корону местного светила.
        И хотя программа заверила меня, что опасности нет, и защитный экран предохранит лабораторию от теплового и прочих излучений, свет был настолько ярким, да и нагрузка на гравикомпенсаторы фрегата запредельной, что я всё же отдал приказ сменить точку. Нас вынесло куда-то на окраину звёздной системы.
        Навык Управление Механизмами повышен до сто двадцать пятого уровня!
        - Включил параноидальный режим? - усмехнулась моя собеседница, с интересом наблюдавшая в иллюминатор эти прыжки. - Может, ещё обыщешь меня на предмет наличия шпионских устройств?
        - И обыщу, если посчитаю это оправданным… - недовольно буркнул я, уже сканируя свой корабль и представительницу своры на предмет подозрительных устройств. Нет, всё в порядке. По крайней мере, ничего нового я не обнаружил.
        - Не переживай, кунг Комар, опасности не было. Мелеефаты держат слово и, хоть твоя древняя лаборатория представляет для своры безусловный интерес, никто из капитанов семьдесят второй флотилии даже помыслить не мог, чтобы атаковать тебя и пытаться отобрать принадлежащее тебе имущество.
        Пусть так, но я всё равно кипел от возмущения. Наблюдательница своры это чувствовала и постаралась сменить тему.
        - Я хотела поговорить насчёт официального включения меня в экипаж. Мне кажется, хороший Психолог в команде тебе необходим.
        - Назови мне хотя бы одну вескую причину это сделать.
        - От тебя уходят члены команды, - загнула палец на правой руке герд Руана Локи. Кстати, ухоженный палец, с аккуратным маникюром. - Техник реликт выбыл, уйдя в реальный мир и погибнув там. Ушёл Бард из-за накопившегося раздражения и недовольства положением вещей. Причём ушёл без спроса, не информировав капитана об этом шаге, демонстративно выразив тебе своё отношение. А до этого, насколько знаю, ушла твоя девушка, тоже член команды фрегата «Паладин Тамара».
        - Валери испугалась преследования своры мелеефатов и предпочла скрыться от подосланных за ней и её сестрой убийц. С реликтом тоже всё не так просто. Он искал моей поддержки и просил помощи. Да и Василий Андреевич не ушёл бы, если бы не твои разговоры с ним, до этого его всё устраивало.
        Бритоголовая женщина весело рассмеялась, показав ровные белые зубки.
        - Вот только не надо обвинять меня в саботаже и вредительстве. Полковник Филиппов всё равно бы ушёл, возможно чуть позже, но это было неизбежно. Знаешь, что его раздражало? Нет? Его ввели в игру как противовес опытному Стратегу из параллельного мира, и он планировал стать кем-то не менее значимым. Но генерал Уй-Така уже прославленный лэнг, он лично вёл Армию Земли в бой, заслужил глубочайшее уважение и любовь тысяч солдат. А Василий Андреевич… всё это время играл на гитаре, глушил водку и развлекал небольшую команду одного космического авантюриста. Неудивительно, что в конце концов опытный военный пришёл к выводу, что способен на большее. Мои разговоры с ним лишь ускорили процесс принятия решения, но не более того.
        Я чувствовал, что собеседница права. Да, полковник отдохнул немного, разобрался со своими мыслями и снова рвался в бой доказывать свою состоятельность как опытного стратега и командира. Но проявить себя в экипаже маленького фрегата он действительно не мог. А между тем герд Руана включила планшет и показала мне экран.
        - В Синдикате Гильвара замечена девушка, которую алгоритмы распознавания лиц на восемьдесят семь процентов определили как твою подругу Валери. Вот только это не она. Хотя очень похожа. Эту девушку-тайликанку зовут Дина-ор-Айвас-ор-Хунай, она сестра Валери. Сейчас она первая помощница на звездолёте известной контрабандистки Свободного Капитана Астарты Авакари.
        Я посмотрел на фотографию тайликанки. Действительно похожа. Тот же овал лица, такой же нос и брови, тот же цвет волос, и такие же огромные «анимешные» глаза. Но это была не моя подруга Валери-Урла.
        - Так что опасения твой подруги совершенно беспочвенны, - герд Руана Локи загнула второй палец. - Свора мелеефатов прекрасно знает, где обитает Дина. И если бы действительно планировала убить её или сестру, то давно бы сделала это. Моё присутствие на фрегате никак не угрожает безопасности дорогому тебе человека.
        - Хорошо, продолжай, - я вернул планшет владелице. - Есть ещё аргументы?
        Герд Руана Локи указала на иллюминатор на далёкую, но вполне различимую комету, и загнула третий палец на руке.
        - Ты посетил важнейшее святилище мелеефатской расы. Место, куда паломники стекаются со всей галактики. Место, где игроки могут усилиться. Но из всего экипажа ледяное святилище посетили, насколько знаю, лишь четверо, включая тебя самого. Остальные поленились или испугались, в общем нашли сотню отговорок, лишь бы только не менять привычный уклад жизни. Но ведь упускать такой уникальный шанс это же, извини за прямоту, просто глупо! А у тебя как капитана не нашлось аргументов заставить членов команды оторвать свои задницы от кресел и прогуляться в ледяной храм. А я ведь могла бы это сделать, причём мягко, без давления и приказа, найдя нужные слова для каждого.
        Чёрт… А ведь Психолог права. Усиление было бы весьма полезно не только магам. Герд Айни временно, до первой смерти, на единицу подняла Ловкость, а ещё получила бонус к нескольким навыкам. Имран поднял Силу и тоже временно улучил боевые навыки. Остальные члены команды тоже улучшили бы какие-то характеристики или навыки, пусть и временно, но всё же это был бы плюс.
        - Что ж, ты хорошо подготовилась к этому разговору. Есть ещё аргументы?
        Собеседница улыбнулась и загнула сразу два пальца.
        - Я бы перестала быть розовым умотом среди полноценных членов экипажа, мне бы больше доверяли, и эффективность моей работы сразу бы многократно возросла. А ещё это нужно тебе самому, капитан Комар. Я заметила, что ты почему-то сторонишься Психолога. Стесняешься или боишься. Это странно. Я ведь не кусаюсь, я полезна, и готова это доказать.
        Кто такой розовый умот, я не знал. Видимо, альтернатива земному выражению «белая ворона»? А вот на второе замечание ответил.
        - Не боюсь. Просто я достаточно замкнутый человек, и мне тяжело делиться с кем-то своими мыслями. К тому же мне трудно отделаться от тяжёлых воспоминаний. Последняя Психолог, которой я открылся, умерла страшной смертью.
        Увидев, как удивлённо взлетели брови моей собеседницы, я поспешил добавить.
        - Нет-нет, в её смерти нет моей вины. Была атака на дата-центр моей предыдущей фракции с применением оружия массового поражения. В реальном мире. Много народу тогда погибло.
        - Страшно слышать такое. И странно. Земля сейчас позиционируется как очень спокойное место. В отличие от звёздных систем своры, которые попадают в зону боевых действий с «композитом». Это конечно не аргумент в мою пользу, но честно признаюсь, что планировала со временем убедить включить меня в состав фракции «Реликт», чтобы перенести точку выхода в реальный мир и обезопасить своё тело.
        Как ни странно, но я наоборот посчитал это аргументом, причём даже более сильным, чем все ранее озвученные. Впервые наблюдательница своры показала себя как живой человек, а не как запрограммированный служить своим хозяевам-мелеефатам робот.
        - А ещё я знаю язык мелеефатов - единственный, который более-менее понимают представители далёкой Империи, что они уже продемонстрировали. Да, знаю, у тебя есть опытная Переводчица герд Айни Ури-Миайуу. Но она миелонка по расе, а возможно общение пойдёт более доверительно и продуктивно, если с обеих сторон будут присутствовать только люди. Так что я могла бы принести пользу во время важнейших переговоров.
        Я промолчал, обдумывая сказанное. Пожалуй нет, я бы всё-таки предпочёл проверенную Переводчицу, которой я полностью доверяю, чем едва знакомую представительницу потенциально враждебного лагеря. Словно в ответ на мои мысли герд Руана Локи добавила.
        - Заверяю тебя, капитан Комар, если какие-то детали подготовки или самих переговоров ты не захочешь раскрывать своре мелеефатов, я скрою эту информацию из своего отчёта. До окончания моей командировки верность капитану будет превосходить мою верность своре.
        - Это лишнее. Я не потребую от тебя чего-либо, что ставило бы под сомнение твою ценность в глазах хозяев. Считай, что ты меня убедила и принята в команду. Оклад как у статусного игрока. Четыре тысячи кристаллов гэкхо за каждый вылет, боевые выплачиваются отдельно. Если что-то будет нужно из экипировки или личных вещей, поговори с герд Улине Тар, моя компаньонка всё обеспечит.
        Брови собеседницы снова удивлённо взлетели вверх.
        - С тобой приятно работать, капитан Комар. Признаюсь, в своре мелеефатов условия куда как менее щедрые.
        - Поговори с экипажем. Мы вернёмся на Ун-Тау, чтобы остальные члены экипажа тоже прошли ледяное святилище. Да и тебе посещение храма тоже пойдёт на пользу.
        - Я была на Ун-Тау полтонга назад. Получила такую награду от своры за хорошо выполненную работу. И даже получила откровение Вселенной в месте зарождения жизни. Но мои бонусы пропали после того, как твой Джарг «случайно» меня взорвал.
        Герд Руана Локи внимательно следила за моей реакцией, но я не позволил никаким эмоциям отобразиться на моём лице. Пусть думает что хочет, доказательств у наблюдательницы своры всё равно нет никаких. Я выждал положенную паузу и продолжил разговор.
        - И давай сразу отвечу на вопрос, который ты стесняешься или боишься задать - почему мы до сих пор не летим на столь важные переговоры, хотя уже соединились со способной совершить далёкий прыжок лабораторией, а каждый день промедления приводит к большим потерям своры и ухудшению ситуации на фронте с «композитом».
        По реакции собеседницы я сразу сообразил, что угадал на все сто процентов. До этого герд Руана Локи обещала не торопить меня с подготовкой к дипломатической миссии, но этот вопрос явно крутился в голове наблюдательницы своры.
        - Основная причина: нас будут проверять и испытывать, достаточно ли мы сильны, чтобы вообще воспринимать нас серьёзно. Моей спутнице герд Сое-Тан Ла-Варрез предстоит бой с сильным псиоником. Мы знаем это из откровений, полученных в ледяном храме на Ун-Тау, знаем из других источников. Провалить эту проверку - значит поставить жирный крест на успехе дипломатической миссии. Но герд Соя-Тан пока что не готова и погибнет.
        - Если это единственная загвоздка, то свора предоставит другого Мага-Псионика, гораздо более опытного и сильного. Даже человека по расе сможем подыскать.
        На это я ответил, что путь и не столь опытный, но проверенный друг для меня гораздо важнее и ценнее, чем опытный непонятно кто.
        - Я приняла это к сведению, капитан Комар, и не стану торопить с подготовкой. И готова снова тренировать малышку.
        - С момента ваших тренировок герд Соя-Тан значительно выросла в уровне и навыках, а потому уже будет пробивать твою защиту. Но в любом случае спасибо за предложение помочь, я подумаю. Но есть ещё два препятствия. Во-первых, моему фрегату требуется ремонт и замена силовой установки - нельзя прибыть на переговоры на едва ковыляющем в космосе разломанном корыте. Во-вторых, требуется сперва разрешить кризисную ситуацию с захватом заложников на Поко-Поко. Мой Авторитет кунга Земли очень серьёзно пострадает, если этих людей убьют, а показатель Авторитета - главнейший, от которого зависит отношение к тебе других игроков. В том числе Императора Георга Первого. Нельзя допустить, чтобы важнейшая дипломатическая миссия сорвалась только из-за того, что мне не хватит Авторитета убедить Императора заключить мир со сворой мелеефатов.
        - Согласна. Но хочу напомнить своё предыдущее предложение насчёт возможности ремонта и модернизации на военных объектах своры мелеефатов. У тебя фрегат мелеефатской сборки, и подыскать к нему любые детали проще в своре мелеефатов. Да и дешевле. К тому же опытные Техники смогут помочь с ремонтом.
        - Не нужно. Мы уже закупили нужное оборудование и готовы отправиться на ремонт. Вот только сперва мне нужно перехватить и вернуть в экипаж одного очень нужного члена команды…
        Глава тридцатая. Три сестры
        - Сожалеем, Свободный Капитан кунг Комар, но доступ на станцию Понти IV для вас закрыт. У нас мирная станция, а ваше имя числится в списке космических преступников с рейтингом опасности третьего уровня. К тому же Синдикат Гильвара объявил вас нежелательным элементом и назначил за вашу голову крупную награду. Мы дорожим добрыми отношениями с соседями и принимаем к сведению их предупреждение. Фрегату «Паладин Тамара» запрещён вход в док космической станции Понти IV.
        Вот же чёрт! Меньше всего я ожидал в принадлежащей гэкхо звёздной системе такой подставы. Особенно с учётом того, что Синдикат Гильвара входил в свору мелеефатов, и по идее расу гэкхо меньше всего должно было волновать мнение противника. Но видимо имелась тут местная специфика и закулисные договорённости, потому как система Понти IV вовсе не выглядела прифронтовой. Флот гэкхо тут отсутствовал, поток грузов и пассажиров свободно пересекал границу с противником. Мягко говоря, странная война…
        Но мне-то теперь что делать? Космический лайнер с моей подругой Валери прибывал через сорок минут, и я намеревался перехватить девушку в зоне космопорта, пока она не отправилась куда-то ещё и снова не растворилась в бескрайнем космосе. К тому же, насколько я понимал, Валери-Урла направлялась в системы Синдиката Гильвара, куда после скандальной истории с дракой в баре на Серпее дорога мне была заказана. Мстительный капитан контейнеровоза сделал всё, чтобы испортить мне жизнь.
        - Капитан, попроси не вход в док для боевого фрегата, а возможность посещения космопорта. Маленький катер диспетчеры должны пропустить, оснований для отказа у них нет. Чтобы вообще запретили посещение космопорта, нужен рейтинг опасности как минимум шестой.
        Совет принадлежал опытному Навигатору Аюху, и именно так я и поступил. После минутой паузы от диспетчеров был получен ответ, что катер с фрегата может войти в док, но время посещения станции ограничено двумя умми. Что ж, и на том спасибо. В четырёхместный катер с собой я взял только герд Улине Тар - Валери-Урла давно знала мою компаньонку, они много общались и даже дружили, так что присутствие женщины гэкхо было определённым плюсом.
        Пропустили наш катер сквозь защитное поле без проблем. Но вот проверяли меня в зоне контроля с повышенным вниманием. Заставили пройти через несколько поисковых рамок, затем проверили инвентарь. Мой капитанский ключ-кристалл просканировали, а потом ещё дополнительно пробили по базам данных. Явно искали повода придраться, но ничего запрещённого у меня при себе не имелось, да и с документами всё было в полном порядке. Сам я тоже вёл себя спокойно и вежливо, не давая сотрудникам правопорядка Понти IV ни малейших оснований придраться ко мне. Даже по требованию сотрудников таможни разблокировал электронный кошелёк и позволил ознакомиться с балансом, хотя явно эта процедура выходила далеко за рамки обычной проверки. Сумма в восемь миллионов кристаллов на счету убедила проверяющих, что «подозрительный элемент» достаточно состоятелен и не собирается грабить мирных посетителей станции. С явным неудовольствием на роже мохнатая женщина гэкхо вернула мне вещи и документы, но вот Аннигилятор и Парализатор пришлось сдать на временное хранение.
        Также мне рекомендовали не снимать Нуль-Кольцо, иначе каждый встречный получал предупреждение о моём пиратском статусе и назначенной громадной награде в два миллионов кристаллов за мою голову. Даже у законопослушных граждан такая сумма могла вызвать серьёзное искушение, чего уж тогда говорить про авантюристов всех мастей, которых на приграничной станции также хватало. Я подтвердил, что принял совет к сведению, и только после этого нас с Торговкой пропустили на территорию космопорта.
        - Никогда не сталкивалась с таким настороженным и даже предвзятым отношением, - призналась моя мохнатая подруга Улине, которой тоже пришлось пройти все описанные процедуры. - И это не где-нибудь на территории своры, а в системе гэкхо!
        Я согласился, что такое отношение к нам было более чем странным. Конечно мы с Торговкой принимали к сведению, что Понти IV - важный пограничный транспортный узел, через который идёт основной поток грузов в Синдикат Гильвара, а потому благополучие станции зависело от хорошего отношения с соседями. Понимали, что открытый конфликт с влиятельным, судя по всему, капитаном из Синдиката Гильвара вызывает у местных властей опасения. Но явно имелось ещё что-то, чего мы с компаньонкой пока что не понимали.

* * *
        Ситуация прояснилась, когда мы с Улине, побродив по запутанному лабиринту коридоров и изучив указатели, вышли в большой зал прилёта, где многочисленные встречающие ожидали прибытия громадного лайнера из столицы гэкхо системы Шихарса. Кстати, удивительно много людей оказалось среди встречающих. Нет, были тут конечно и гэкхо, и триллы, но нигде в космосе я ранее не видел такой большой концентрации представителей человеческой расы. Хотя некоторые люди меня удивили. Тут хватало индивидуумов, превративших своё тело в наполовину кибернетическое. Видел я и группу людей по расе, но почему-то с крыльями за спиной. Даже не подозревал ранее о существовании таких.
        - Посмотри, Комар! - герд Улине Тар указала за огромное во всю стену панорамное бронестекло, за которым в полукилометре от станции в стороне от основного потока звездолётов застыл мой фрегат «Паладин Тамара». - Какой-же всё-таки красивый у нас корабль! И эмблема «Отряда Комара» на его серебристом борту тоже хорошо смотрится и притягивает взгляды.
        Я полностью разделял восторг своей компаньонки. Застывший словно перед броском хищный фрегат смотрелся грозно и даже величественно. Пожалуй, «Паладин Тамара» сейчас был самым сильным кораблём во всей звёздной системе Понти. К тому же ещё на Ун-Тау я приказал нанести на каждый из двух фюзеляжей «спарки» созданную моей супругой герд Минн-О Ла-Фин эмблему - летящего комарика с огромным Аннигилятором в лапках. От другой эмблемы - трилловского иероглифа «Казнь», право ношения которого я получил после выполнения миссии эпической сложности для «Улья Тинтары» - я решил отказаться. Мне хотелось поскорее забыть всю эту историю со «вселенским злом», и уж точно я не хотел ассоциироваться с космическими мафиози. Но вот наша собственная эмблема, впервые показанная «широкой публике», вызвала большой интерес. Люди и представители иных космических рас во все глаза рассматривали и фотографировали мой корабль, а также делали селфи на его фоне.
        Но тут лицо у меня потемнело. Среди многочисленных встречающих я увидел человека, который был мне хорошо знаком. Денни Марко! Давний спутник Валери, с которым Мастер Зверей путешествовала по галактике много лет. Зачинщик той самой драки в баре «Голубое Сияние» на Серпее, из-за которой у меня и возникли проблемы. И раз Денни тут, значит и космический контейнеровоз «Удур Вайе» тоже находится тут же на Понти IV. Так вот она истинная причина, по которой меня так не хотели пускать на станцию! Местные власти опасались новых беспорядков и жертв.
        Кстати, стоял в ожидании прибывших Денни Марко не один, с ним находились ещё два члена экипажа «Удур Вайе». А ещё мне очень не понравился большой букет в руках моего соперника. Назвать эти светящиеся голубые ветки цветами было сложно, скорее это были кораллы, но явно они предназначались в подарок девушке. И я даже знал какой именно.
        Кстати, насчёт подарка… Сам я, признаться, совершенно об этом раньше не подумал, а между тем стоило бы. Я обернулся к своей мохнатой спутнице:
        - Улине, огромная просьба, купи срочно что-то красивое и изящное, что можно будет подарить Валери. Деньги значения не имеют, лишь бы ей понравилось.
        Но не только желание купить презент для прекрасной тайликанки двигало меня, когда я отсылал подальше Торговку гэкхо. Мне не терпелось серьёзно поговорить с Денни, очень несвоевременно оказавшемуся у меня на пути. Не заю уж, как мой соперник узнал о прибытии Валери, но мне его присутствие тут было совершенно не нужным. И я решительно направился вперёд через толпу.
        Меня заметили. Один из спутников Денни Марко дёрнул того за плечо и что-то тихо ему сказал. Бывший член моей команды обернулся и встретился со мной взглядом. Что-то произнёс своим дружкам, и оба поспешили на выход из зала прибытия. Похоже, направились за подмогой. Вскоре тут будет не протолкнуться от многочисленной «группы поддержки» моего оппонента.
        Но не в моих правилах было терпеливо ждать хода противника и позволять врагам подготовиться. Мои глаза сверкнули холодным синим пламенем. Вот один из спешащих к выходу людей - молодой крепыш с кибернетическим имплантом вместо левого глаза - вдруг замедлил шаг, а затем и вовсе остановился. Развернулся, подошёл к дежурившему в зале прилёта огромному Охраннику гэкхо и громко, чуть не на весь зал, заорал тому прямо в лицо:
        - Как же я ненавижу всю вашу расу! Жду не дождусь, когда же свора мелеефатов вас уничтожит и отдаст систему Понти людям из Синдиката Гильвара!
        Навык Псионика повышен до сто пятьдесят пятого уровня!
        Второй его спутник, подбежавший было остановить поведшего себя неразумно товарища, тоже внезапно переменился лицом и смачно плюнул в гэкхо. Огромный мохнатый гигант даже не стал использовать висящую на поясе электрошоковую дубинку. Пара быстрых оплеух, и два смутьяна уже катились по полу, потеряв сознание вместе с передними зубами.
        Неплохо. Минус два потенциальных противника для меня. Встать на ноги они смогут не скоро, и за помощью уже не побегут. Тем более что могучий Охранник вызвал по рации своих товарищей, и оперативно прибежавшие гэкхо скрутили и понесли хулиганов в местное отделение правопорядка. Наблюдавший эту картину Денни всё понял, побледнел лицом и встретился со мной взглядом.
        Я же неторопливо шёл к нему и совершенно беззастенчиво читал мысли своего соперника. Прежде всего, меня интересовало, откуда Денни Марко узнал о прилёте Валери. Если от самой тайликанки, пожелавшей возобновить старые контакты со своим приятелем, то… я даже не представлял, как мне следует себя вести в такой ситуации. К счастью, почти сразу я выяснил, что Валери-Урла тут совершенно ни при чём и даже пока что не подозревала, что её на Понти IV поджидает давний ухажёр. Причём сам Денни сильно переживал по этому поводу и страшился встречи со своей бывшей подругой даже больше, чем приближающегося к нему грозного кунга.
        Остановившись в двух шагах от побледневшего Денни Марко, я какое-то время смотрел на безмолвно разевающего рот мужчину, а потом произнёс с усмешкой.
        - Что, голос куда-то пропал? Не можешь вызвать помощь по рации? Не переживай, немота пройдёт через пару часов.
        Я много что ещё намеревался сказать своему сопернику. Хотел припомнить тому смерть миелонского подростка Тини. Планировал передать сообщение для капитана контейнеровоза «Удур Вайе». Но остановился, так ничего больше и не сказав, потому как металлические ворота отъехали в сторону, и из коридора повалила цела толпа прибывших. И одной из самых первых в лёгком тёмно-синем скафандре с откинутым шлемом быстрой походкой шла Валери-Урла. Точнее, уже герд Валери-Урла. Впрочем, я не особо удивился повышению статуса моей знакомой. Если тебя разыскивают спецслужбы нескольких великих космических рас, если о тебе знают даже два могущественных кронга, то показатель Известности у девушки должен был подняться очень существенно.
        И без того огромные глаза тайликанки стали ещё более крупными от удивления, когда прекрасная девушка увидела меня с Денни. Интересно, с кем из нас она заговорит первым? Но Валери-Урла лишь быстро кивнула нам обоим, затем посмотрела куда-то вдаль за наши спины и, приветливо помахав рукой, с радостным криком побежала вперёд. Я обернулся.
        На эту группу людей я ранее как-то не обращал внимания, а между тем стоило. В окружении четырёх мускулистых охранников-людей стояла крупная коротко стриженая беловолосая женщина в тяжёлом армированном скафандре с дополнительной защитой от радиации.
        Лэнг Астарта Авакари. Человек. Группировка «Карантинная Планета». Торговка 176-го уровня.
        Та самая лидер контрабандистов, про которую рассказывала мне герд Руана Локи. А вот рядом с Астартой… если бы меня не предупредили, что у Валери есть сестра, я бы возможно решил, что у меня двоится в глазах. Валери обнималась с невысокой тайликанкой с тёмными волосами и огромными глазами ночного существа, ну просто своей копией!
        Дина-ор-Айвас-ор-Хунай. Человек. Группировка «Карантинная Планета». Мошенница 111-го уровня.
        Насколько я знал, у Мошенников имеются навыки, позволяющие скрывать информацию о персонаже. Но Дина нисколько не стеснялась игрового класса и наоборот выставляла свою профессию напоказ. Да и Валери игровой класс её родственницы нисколько не смущал, обе сестры тепло обнимались и искренне радовались встрече.
        Невидимая пантера Сестрёнка потёрлась о мою ногу, показав своё присутствие и дружеское отношение, после чего посчитала это приветствие достаточным и поспешила за своей хозяйкой. Денни Марко же ещё раз взглянул на меня, затем на обнимающихся девушек. Мне даже не пришлось ничего ему внушать. Мой соперник и сам понял, что ему тут совершенно не светит, сплюнул с досады, выбросил свой так и не подаренный букет и быстрым шагом направился на выход из большого зала. Я его не останавливал.
        В этот момент подошла герд Улине Тар с каким-то длинным, почти двухметровым, завёрнутым в тёмную плёнку предметом. Посмотрела на обнимающихся тайликанок, всучила мне в руки эту тяжёлую орясину и слегка подтолкнула меня в спину.
        - Иди вручай, сейчас самое время.
        Я послушно направился к своей подруге, по дороге запустив навык Сканирование и пытаясь понять, что я вообще несу в качестве подарка. Предмет оказался каменным и достаточно корявым. Окаменевшая ветка? Посох мага? Я так и не пришёл ни к какому выводу к тому моменту, как путь мне преградили охранники Астарты. Впрочем, лишь на краткую секунду. После чего все четверо отошли в сторону и склонились передо мной в низком поклоне.
        - Кунг Комар… - лэнг Астарта Авакари с интересом посмотрела на своих взятых под ментальный контроль телохранителей, потом перевела взгляд на меня. - Наслышана о тебе. Даже вместе с другими Свободными Капитанами из Синдиката Гильвара скидывалась на награду за твою голову. Но зачем ты здесь? Хочешь вернуть твою бывшую подружку? Но у меня для Валери имеется интересная и хорошо оплачиваемая работа как раз по её профилю Мастера Зверей. Чудовища с Карантинной Планеты пользуются большим спросом в галактике, и на этом можно неплохо зарабатывать. К тому же у меня целый флот из шестнадцати звездолётов, и должность капитана одного из них я намереваюсь ей предложить. А что ты можешь дать сбежавшей от тебя подруге?
        - Да, сестра, присоединяйся к нам! - с готовностью поддержала своего лидера Дина. - Интересная жизнь, целое море приключений и необычных знакомств. С твоей способностью общения с животными быстро станешь богатой и известной. Посетишь родные места на Карантинной Планете, где и самца для Сестрёнки сможешь подыскать.
        Я ничего не стал говорить вслух. Вместо этого ментально подключился к мыслям Валери, девушка словно ждала этого и с готовностью начала ментальный разговор.
        - И чем ты ответишь, капитан Комар? Заинтересуй меня, сумей удивить, - мне даже показалась, что я слышу открытую насмешку в эмоциях подруги. - Об Астарте у меня остались не самые приятные детские воспоминания. Эта контрабандистка не брезгует и работорговлей заниматься, и когда-то схватила меня для продажи. * Но всё же не могу не признать, что в целом лэнг Астарта успешный лидер, которую уважают подчинённые. И я сама попросила об этой встрече.
        * Описанные события происходят в романе «Карантинная Планета» автора Михаила Атаманова
        Мда… Непросто будет, если сама Валери уже фактически приняла решение. Я тяжело вздохнул и полностью открыл свои мысли для считывания.
        - Знаешь, я мог бы много доказывать, что мне для работы в ментальной связке нужен опытный псионик, которому смогу доверять. Говорить, что и на моей родной планете Земля для Мастера Зверей найдётся много работы по профилю. Начата прокладка подводного кабеля, а наяды опять протестуют, и с ними нужно снова договариваться. Что вопросы с гарпиями, болотными тварями и лешими тоже лучше решить полюбовно, а не путём их тотального истребления. Мог сказать, что охота своры мелеефатов за тобой и твоей сестрой прекращена, и опасности больше нет. Даже мог бы признаться, что видел тебя рядом с собой в будущем на корабле иерарха реликтов, а значит мы всё же договоримся, если и не сейчас, то потом. Но я скажу другое. Ты нужна мне, Валери!
        - Зачем? - последовал мгновенный вопрос. - Да, капитан Комар, я благодарна тебе за освобождение от следящих устройств, но считаю, что полностью рассчиталась с тобой верной службой, помощью в опасной ситуации и… своей косой. На Касти-Утш III я тоже уже не вернусь, хотя не скрою, мне там было хорошо с тобой. К тому же… ух как интересно! Что ж, поздравляю мою хорошую подругу Айни со сменой расы. Вам будет хорошо вместе. Значит, и фаворитка у тебя тоже уже имеется в дополнение к официальной супруге. Зачем же я тебе тогда вообще нужна?
        Ментальный разговор пошёл вообще не в ту сторону, совершенно в невыгодном для меня направлении. Я запоздало сообразил, что привожу совсем не те аргументы, которые способны поколебать уже фактически принятое решение Валери. Нет, тут нужно было учитывать особенности этой девушки, её мировоззрение и систему ценностей. Использовать, так сказать, привычную ей систему координат.
        - Валери, я много раз слышал от тебя, что ты великая охотница, равных которой нет на всей Карантинной Планете. Браконьерствовать и ловить зверушек для своей хозяйки Астарты - разве это действительно тот путь, которого достойна великая охотница с тремя отметками на щеке? К тому же ты много раз заявляла, что свободная и гордая, сама выбираешь спутников, и что право находиться с тобой мужчине нужно заслужить. Ты и раньше была сильна как псионик с уникальными способностями, а теперь с получением статуса «герд» стала ещё могущественнее. Посмотри вокруг, - указал я рукой на находящихся в зале людей. - Разве есть хоть кто-нибудь, кто достаточно силён и имеет право находиться рядом с тобой? Нет, ты гораздо сильнее их. Как и сильнее всех, кого встретишь на своей родной Карантинной Планете или в Синдикате Гильвара. Единственный, кто способен победить тебя, это я!
        Вот сейчас мне действительно удалось затронуть нужные струнки в душе Валери. Глаза Мастера Зверей сверкнули колдовским огнём, губы девушки растянулись в хищной ухмылке.
        - Докажи, что это пустой трёп! - вслух произнесла Валери. - Комар, я значительно превосхожу тебя в уровне и навыках, а ещё больше в опыте магических противостояний. Я и раньше не уступала тебе, всегда наши схватки заканчивались вничью, или нас прерывали. А с получением ранга герд я значительно усилилась. Тебе меня не превзойти! Но если победишь, я пойду за тобой. Обещаю!
        После чего слова кончились, и началась атака. Сильная, сконцентрированная, очень профессиональная. Валери-Урла попыталась меня парализовать. Мне действительно непросто было мгновенно собраться и защититься, особенно в самые первые секунды, к тому же я ещё какое-то время терял впустую силы на удерживание четырёх телохранителей Астарты. Наконец, я освободил разумы охранников и сконцентрировался на основном противостоянии. Валери хорошо знала меня и мои особенности, но и я тоже уже неплохо понимал технику своей противницы, её приёмы и методы. Я отбился от угрозы парализации, отразил хитроумно завуалированную попытку оглушения, и началось соревнование в чистой мощи. Мы словно сдвигали незримую стену, каждый давя на неё со своей стороны. Можно было, конечно, воспользоваться Телекинезом, чтобы сбить Валери с ног и нарушить её концентрацию. Можно было удивить магичку Дезориентацией и не позволить видеть меня, но я посчитал эти приёмы жульничеством. Нужно было без всяких нечестных приёмов доказать, что как маг я сильнее. И у меня было чем удивить Валери.
        Когда-то мне действительно сложно было противостоять ей, но за прошедшие три недели мой Комар поднялся в уровне со сто пятого до сто двадцать второго, а мои навыки Псионика и Ментальная Сила выросли со сто десятого - сто двадцатого до уровня 150+. Вторые специализации к боевым навыкам, интенсивная десятидневная тренировка под руководством морфа Фокси, да и полученное после посещения ледяного храма на Ун-Тау благословение тоже сказывались. Я постепенно побеждал, неумолимо сдвигая незримую стену в сторону Мастера Зверей. Но нужна была не просто победа, а демонстрация тотального превосходства. И тогда я сменил Нуль-Кольцо на перстень предтеч, повышающий Интеллект на +3. Сама Валери-Урла, насколько я видел, тоже использовала «магическую ювелирку», так что мои действия не нарушали правила.
        Известность повышена до 130.
        Наблюдающие за нашим магическим поединком многочисленные зрители дружно ахнули, увидев мой пиратский статус и награду в два миллиона кристаллов за голову. Но я постарался абстрагироваться от внешних мешающих факторов и сконцентрировался на главном. Ещё чуть-чуть, и ещё немного… Победа была уже близка, когда Валери-Урла, как и в предыдущем нашем поединке на Касти-Утш III, запросила помощи у Сестрёнки. Попросила меня отвлечь и тем самым помочь хозяйке. Но Теневая Пантера, с наслаждением вылизывающаяся на мраморном полу, вновь отказалась вмешиваться.
        - Сестра, ты весь долгий полёт делилась со мной переживаниями и сомнениями, что совершила большую ошибку, сбежав от единственного мужчины, который тебе нравился. А потому я не стану тебе помогать. Выкручивайся сама. А лучше признавай поражение и исправляй свою ошибку. Если хочешь знать моё мнение, не только мне нужен сильный самец, но и тебе самой. Комар, ты ведь слышишь наши переговоры?
        - Слышу, слышу, - сильно смутил я свою соперницу, а заодно обрадовал умную догадливую пантеру. - Спасибо тебе, Сестрёнка. С меня пакет вкусняшек, когда вы вернётесь на мой фрегат. И обещаю, что мы подыщем тебе красивого и сильного самца!
        Навык Ментальная Сила повышен до сто пятьдесят шестого уровня!
        Но слышали меня не только Валери и её питомица. В «общем чате», если так можно выразиться, появились мысли ещё одного участника, точнее участницы. Герд Соя-Тан Ла-Варрез вмешалась в беседу.
        - Соправитель Комар Ла-Фин, что происходит? Чувствую, ты ведешь бой. Тебе нужна моя поддержка?
        - Не вздумай вмешиваться! И вообще тебе положено отлёживаться после операции на сердце!
        - Это ещё кто такая? - уже опустившаяся на одно колено и склонившая голову побеждённая Валери-Урла резко встрепенулась и подняла на меня удивлённые глаза. - Пока меня не было, нашёл компанию другой магички?! И она… лэнг?
        Я почувствовал в словах Валери жгучую обиду и ревность, а потому поспешил всё объяснить. Указал на хорошо видимый в панорамное окно фрегат «Паладин Тамара» и сказал, что с нами связалась моя ученица, фактически приёмная дочь. Которой, по-хорошему, нужно бы не читать чужие мысли, а восстанавливаться после хирургической операции. Но зато потом, когда восстановит силы, лэнг Соя-Тан Ла-Варрез будет третьим магом в нашей группе, и наша тройка магов заставит о себе говорить всю галактику!
        - Многое же произошло за время моего отсутствия… - герд Валери-Урла встала, хотя её покачивало, так что Дине пришлось поддержать сестру.
        Мастер Зверей 133-его уровня посмотрела на меня, сестру и проявившуюся из невидимости пантеру. Ласково потрепала своенравную питомицу по белоснежной гриве, после чего обернулась к внимательно наблюдающей за происходящим лидеру контрабандистов.
        - Извини, Астарта, но предложение кунг Комара оказалось более убедительным. Я пойду с ним.
        Лэнг Астарта Авакари ничего не сказала, лишь сверкнула на меня своими полными ненависти глазами, резко развернулась и направилась на выход из зала. Телохранители поспешили за ней. Дина-ор-Айвас-ор-Хунай напоследок обняла сестру и тоже поспешила за хозяйкой.
        И только после этого Валери Урла обратила внимание на длинный свёрток, который я по-прежнему держал вертикально, уперев одним концом в пол. Симпатичная девушка поинтересовалась, что я принёс ей в подарок такое необычное? Я развернул упаковку. Внутри оказался изумрудно-зелёный витой стержень, прозрачный и словно сделанный из стекла. Сверху на нём имелась какая-то чаша, похоже для ароматического масла.
        - Это… - я и сам не знал, что держу в руках, но попытался сымпровизировать, - декоративный светильник из обсидиана, вулканического стекла. Символ плодородия и здоровья, такие как правило молодые женщины ставят в свои спальни. Поставишь его в свою каюту.
        Навык Минералогия повышен до шестьдесят четвёртого уровня!
        - Вообще-то это скульптура «Спираль жизни» работы известного миелонского художника Мурраша Усик-Фыра, его выставка проходит тут на Понти IV. Между прочим, бешеных денег стоил подарок, - вклинилась со своим комментарием герд Улине-Тар, но Валери словно и не заметила слов женщины гэкхо.
        - Светильник в спальню, говоришь… Поставь его в своей каюте, капитан Комар. Будет у меня лишний повод иногда заглядывать к тебе… любоваться на произведение искусства. Всё-таки, соправитель Комар Ла-Фин, как ни крути, ты меня честно победил, и по законам магократического мира я теперь твоя вайедда. Ровно на один тонг, день в день. А там видно будет…
        Глава тридцать первая. Бескрайний океан
        - Я бы назвал эту планету не Кукун-Дра, а Бескрайним Океаном, - проговорил Дмитрий Желтов, с высоты ста пятидесяти километров задумчиво рассматривая полностью покрытый водой мир.
        - Так «Кукун-Дра» на языке сианов и значит «большая вода», - услужливо подсказала Переводчица герд Айни Ури-Миайуу, тоже в данный момент присутствующая на капитанском мостике.
        Я специально пригласил сюда миелонку, поскольку её помощь могла потребоваться при общении с местными властями. Сианы хоть и являлись вассалами гэкхо, но язык сюзеренов мало кто из представителей этой расы знал и использовал в общении. Язык же самих сианов - крупных прозрачных пузырей, обитающих лишь на одной-единственной планете галактики - за пределами звёздной системы Кукун-Дра вообще понимали лишь единицы, и уж точно их бульканье не могла повторить человеческая гортань. Но рыжая хвостатая Переводчица сегодня с гордостью заявила мне, что выучила уже девяносто шесть языков, и язык сианов входил в тот список.
        Никаких признаков разумной жизни на планете отсюда с высоты не наблюдалось, хотя по всем данным мы находились над столицей сианов, крупным мегаполисом с тридцатью миллионами жителей. Даже источников тепла, радиации или электромагнитных излучений, характерных для любого обитаемого мира, мы не фиксировали. И хотя мы подали запрос на посадку ещё минут двадцать назад, но ответа пока что не получили. Да и куда садиться? У меня всё-таки не подводная лодка, а космический фрегат совершенно не приспособлен для посадок на воду. К тому же внизу бушевали штормы и ураганы, посадка при таких погодных условиях представлялась весьма трудным и даже рискованным делом.
        - Повтори запрос на посадку, - потребовал я у Навигатора. - Только на этот раз пусть герд Айни скажет всю положенную информацию на языке сианов.
        Хвостатая миелонка взяла в руки микрофон и забулькала в него, с минуту издавая звуки текущей воды и закипающего чайника.
        - Смотри, капитан! - второй Пилот указал на поднявшуюся из морских глубин шестиугольную платформу. Со своим хорошим Восприятием я увидел её даже без использования сильной корабельной оптики, к тому же приборы показали, что платформа испускает радиосигналы на частоте навигационного оборудования, что позволяло посадку даже в условиях плохой видимости. - Похоже, нас всё же услышали и предлагают место для приземления.
        - Да, - подтвердила Переводчица. - Нам приказывают сесть на морскую платформу и закрепить звездолёт, чтобы его не сдуло в море бушующим над космопортом ураганом.
        - Охренеть «удобное» место, - проворчал Дмитрий Желтов, сверяясь с картой погодный условий. - Почти в самом центре циклона. Хотя к месту посадки сдвигается «глаз урагана» диаметром восемь километров, где условия будут не такими жуткими. Зона относительного затишья окажется над платформой через двадцать семь минут. У нас будет всего минут двадцать, после чего попадём в сильнейший тайфун, где скорость ветра далеко за триста километров в час.
        - Тогда не теряй времени на болтовню! Снижайся!
        Пилот ещё продолжал бурчать, что с единственной исправной силовой установкой посадка сквозь плотную атмосферу крупной планеты та ещё по сложности задача, но уже приступил к нужным манёврам, и фрегат «Паладин Тамара» начал спуск на Кукун-Дра.
        - Ну ни хрена себе! Усиль защитное поле, - потребовал я у Пилота Звездолёта через пару минут, когда на наших глазах атмосферу планеты пробила ярчайшая молния длиной эдак километров четыреста. Мне даже страшно было представить, какой по мощности заряд электричества только что проскочил. - Как бы нам такую не «словить» в полёте.
        Возникла тряска, а вскоре на кончиках крыльев звездолёта появились «огни святого Эльма», свидетельствующие о высокой напряжённости электромагнитного поля в атмосфере. Но всё прошло на удивление гладко, сказывалось мастерство основного пилота и его напарника. Фрегат «Паладин Тамара» плавно опустился ровно в центр качающейся на волнах шестиугольной платформы, и Инженеры, Баша с Вашей, а также все три «Кирсана» кинулись закреплять звездолёт. Едва они закончили работу, как над платформой распустился сверкающий купол силового поля, а сама платформа начала погружаться в воду. Через минуту силовой купол и наш фрегат уже полностью скрылись под водой. Я с интересом и некоторой тревогой смотрел в камеры внешнего обзора, но всё было спокойно, вода не протекала.
        - Я что-то не понял, - неуверенно подал голос второй Плот Сан-Дун Таки-Бу. - Там внизу хоть воздух-то есть? Или мы окажемся на дне морском без кислорода?
        - Не переживай, пригодный для дыхания воздух в космопорте должен быть, - успокоила второго Пилота рыжая миелонка. - Сами сианы способны продолжительное время находиться в воде и не испытывают неудобств даже на очень большой глубине. Но исторически эта раса зародилась в подводных пещерах с воздушными карманами, и именно такие условия у них воссозданы во всех городах. Города-пузыри на дне бескрайнего океана. К тому же на Кукун-Дра проживают и гэкхо, и даже есть посольство Союза Миелонских Прайдов. Должны же они чем-то дышать?
        Хорошо, если так… Признаться, мне тоже не хотелось бы оказаться на морском дне без возможности куда-то выйти за пределы небольшого силового купола.
        - Глубина пятьдесят метров… Сто метров… Триста метров… - озвучивал Дмитрий Желтов, как вдруг в объектив камеры попал ярко светящийся рекламный билборд с каким-то сложным геометрическим орнаментом. Пузыри и расходящиеся волны.
        - Тут сказано: «Приветствуем гостей сто тридцать восьмых галактических гонок на антигравах», - перевела герд Айни, и мы все удивлённо переглянулись. Сианы что, проводят эти гонки под водой?
        Мой Навигатор быстро застучал когтями по клавишам и зачитал вслух, что регулярно не менее пяти раз в тонг на Кукун-Дра проводится «Кубок Вызова», на котором все желающие пилоты могут посоревноваться в мастерстве с экипажами от крупных корпораций водного мира, а также элитными пилотами, обслуживающими королевскую семью. Гонки проходят в трёх категориях: одиночные стремительные болиды, парные экипажи, а также крупные катера с большой командой, включающей многочисленных стрелков, позволяющих отбиться от обитающих в глубинах океана опасных тварей. Во всех случаях машины выходят на отмеченную огнями подводную трассу, причудливо петляющую меж скал и то поднимающуюся к самой поверхности, то ныряющую на самое дно и проходящую через подводные пещеры. Семь кругов, каждый примерно по сорок пять километров длиной. «Кубок Вызова» носил пафосное имя «всегалактических подводных гонок», хотя практически все участвующие в них пилоты проживали тут на Кукун-Дра и были сианами по расе. В любом случае «Кубок Вызова» являлся крупнейшим спортивным соревнованием на планете, и интерес к нему у сианов был колоссальным.
        В этот момент на дисплее моего шлема появилось сообщение на языке гэкхо.
        «Правитель сианов кунг Буль XXIII-ий приветствует кунга Земли и приглашает уважаемого человека посмотреть вместе с ним гонки подводных антигравов в ВИП-ложе центрального столичного стадиона».
        Меня приглашают посмотреть подводные гонки? Собственно, почему бы и нет? Мы застряли на Кукун-Дра где-то на три дня, пока не завершится ремонт моего фрегата, и Инженеры не подтвердят, что обе силовые установки сопряжены. К тому же я действительно планировал визит к местному правителю и собирался договориться о военно-торговом сотрудничестве двух рас. Отличный получался повод пообщаться с правителем сианов в неформальной обстановке без сложных дипломатических протоколов. Я немедленно передал ответ, что с благодарностью принимаю приглашение правителя.
        Но вот выскочившее второе сообщение заставило меня серьёзно задуматься.
        «Выставит ли кунг Земли свою команду на этих гонках? Всем сианам интересно посмотреть, на что способны люди».
        Когда о таком спрашивает высокопоставленный кунг, правитель свой расы, это уже даже не вопрос, а скорее завуалированный намёк. Правитель сианов кунг Буль Двадцать Третий жаждал редкого зрелища. И ответить отрицательно на просьбу монарха значило начать переговоры с негативного отношения.
        - Аюх, перешли мне на экран информацию о «Кубке Вызова», - попросил я и вчитался в условия соревнований.
        Использовались типовые машины, хотя командам разрешалось вносить любые конструктивные изменения в антигравы, кроме установки двигателей, работающих на других физических принципах. Разрешалась установка вооружения, но категорически запрещалась стрельба по другим участникам гонок и зрителям. В остальном предоставлялась полная свобода творчества и действий, причём правилами не запрещались тараны и столкновения участвующих в гонках антигравов. Я задумался.
        Одиночные открытые лёгкие болиды, пожалуй, сразу отпадали. Пилоты расы сианов способны дышать под водой, но вот люди нет. К тому же одним воздухом проблема не ограничивалась, поскольку космические скафандры вовсе не рассчитаны выдерживать колоссальное давление толщи воды, а трасса на одном участке опускалась на глубину в семь километров. Для человека это смерть, поскольку любой скафандр раздавит, словно консервную банку под гусеницей танка. Если же нагрузить лёгкий антиграв генератором защитного поля и кислородными баллонами, то машина сильно утяжелится, и мой гонщик окажется в заведомо проигрышном положении относительно всех остальных участников.
        Отпадали, скорее всего, и большие катера - они хоть и защищены силовым полем, но достаточно медлительны и частенько служат объектом повышенного внимания всевозможных морских чудовищ. Трасса явно специально проходила в опасных подводных расщелинах, чтобы спровоцировать обитателей морских глубин на нападение. Весьма зрелищными получались соревнования - эдакий подводный биатлон, где от слаженности работы стрелков на огневом рубеже зависела жизнь всего экипажа. Посмотрев несколько видео эффектных нападений гигантских зубастых и многоруких чудовищ на катера во время предыдущих гонок, я честно признался сам себе, что двух десятков стрелков (а это было минимально оговорённым правилами количеством), у меня в команде нет, хотя даже и такой отряд вовсе не гарантировал успешного отражения атаки монстров.
        Но вот двуместные антигравы несли установку силового поля и выдерживали давление толщи воды, при этом были достаточно быстрыми и юркими, чтобы уклониться или оторваться от морских хищников. Наверное, это было единственным подходящим для нас вариантом. К тому моменту, когда платформа с фрегатом «Паладин Тамара» опустилась на километровую глубину на территорию подводного купола космопорта, я определился с решением.
        - Дмитрий и Аюх, через тридцать семь часов… в смысле, через пять умми, вы будете участвовать в «Кубке Вызова» в классе двуместных антигравов. Будете защищать честь нашего экипажа, и от вашего выступления во многом будет зависеть исход переговоров с сианами.
        И человек, и гэкхо просто потеряли дар речи и лишь синхронно хлопали глазами, глядя на своего капитана. Подозреваю, что лишь игровое правило ни в коем случае не оспаривать решения «статусного» игрока удерживало сейчас обоих от едких высказываний насчёт моей умственной неполноценности.
        - Но, капитан… - Дмитрий Желтов открыл было рот, но после тычка в бок от напарника-пилота так и не закончил фразы.
        - Впрочем… - я хитро усмехнулся, - если кто-то из вас сдрейфил, его заменит Сан-Дун Таки-Бу. Я ведь чувствую, как второй Пилот рвётся в бой и жаждет проявить себя!
        Дмитрий Желтов с Аюхом переглянулись, молча кивнули друг другу и дружно объявили, что готовы представлять нашу команду на подводных гонках.
        - Вот и отлично! Машину для вас герд Улине Тар сейчас купит, ремонтные боты и Орун Ва-Март поработают над гоночным антигравом, так что вы ничем не будете уступать лучшим командам. А скорее даже окажетесь в лучших условиях, поскольку сианы в воде очень массивны. Это на суше они «высыхают», а в морской среде их тело впитывает воду, и каждый из двух членов команды весит по тонне, а то и по полторы тонны. Вы будете маневреннее и быстрее. Так что тренируйтесь, знакомьтесь с техникой и трассой, и вперёд к победе! Поставлю в тотализаторе на вас пять миллионов кристаллов, так что не подведите своего капитана!

* * *
        Все текущие дела были сделаны. Закупленный для подводных гонок антиграв доставили, мои Инженеры и ремонтные боты сразу же накинулись на него стаей голодный собак каждый со своими идеями по модернизации. Координация с войсками Армии Земли так же была установлена. Генерал лэнг Уй-Така, потерявший глаз и правую руку в сражениях на Ун-Тау, но отказавшийся «лечиться» путём перерождения, сообщил мне, что первые отряды уже начали грузиться на десантные корабли и прибудут на Поко-Поко точно в назначенный срок. Наёмники из отряда «Ак-Виро Бойше» («Честь и свобода» на языке народа гэкхо, по словам герд Улине Тар одной из лучших частных военных компаний гэкхо), уже начали малыми группами прибывать на Поко-Поко и на месте знакомиться с ситуацией. Сам я отдал все необходимые распоряжения экипажу и решил воспользоваться выпавшей минутой затишья, чтобы выйти в реальный мир.
        Привычно отмахнулся от предложения ознакомиться со статистикой игровой сессии (чего её смотреть, когда я и так держал в памяти все свои показатели и ориентиры, куда стремиться) и открыл крышку вирткапсулы. Касти-Утш III, встречай меня! Если не считать двух кратких появлений тут буквально по минуте, просто чтобы сбросить счётчик времени пребывания в игре, когда же я надолго выходил в реальный мир? Даже не сразу вспомнил, что было это, когда мы с командующей Четвёртым Флотом кунг Кисси Мяу «отжигали» на вечеринке в гостиничном номере. Что-то я засиделся в игре…
        Айни просила дождаться её возле моей вирткапсулы на Касти-Утш III, и потому я никуда не уходил. Минут через семь в коридоре показалась рыжая босоногая девушка, всю одежду которой составляли лишь короткие шорты, слишком узкие для человеческой девушки и оттого даже не застёгнутые спереди. Смотрелось провокационно и излишне эротично.
        - Эээ… что-то не так? - повышенное внимание к её одежде не укрылось от сменившей расу подруги.
        - Да нет, всё очень… симпатично, радует взгляд. Хотя разгуливать топлес всё же нехарактерно для девушек моей расы.
        - Ну, неуютно, конечно. Прохладно без шерсти, - Айни зябко поёжилась.
        Я вернулся в комнату с вирткапсулой, открыл ящик со сменной одеждой и протянул Айни свою тёплую водолазку с длинными рукавами. В ней миниатюрная девушка почти утонула, ей моя одежда оказалась практически до колен, да и рукава пришлось закатывать. Свои неудобные шорты Айни без всякого стеснения сняла и оставила на столике. Взяла лишь идентификационную карту, цепочку с которой повесила на запястье. И ещё что-то небольшое достала из кармашка, что спрятала в сжатом кулаке.
        - Куда пойдём, капитан? Можно сходить на турнир профессиональных гладиаторов, посмотреть на чемпионов-кристаллидов. Или пойдём в ресторан?
        Но мне сейчас не хотелось никаких шумных мероприятий, толпы и повышенного внимания окружающих. Я устал от напряжения последних дней и хотел просто отдохнуть от суеты в компании симпатичной подруги. И потому предложил Айни провести тихий вечер наедине в моём гостиничном номере.
        - Ты читаешь мои мысли, так нечестно, - смутилась и покраснела девушка. - Пока Валери нет на станции, именно такой вариант времяпровождения я предпочла бы.
        - Валери не вернётся на Касти-Утш III. Сказала, что её Сестрёнке плохо в мире пластика и металла. В качестве точки выхода в реальный мир она предпочла Новосибирск, где возле дата-центра большой лес, и есть где выгуливать Теневую Пантеру. Да и Мастеру Зверей там должно быть комфортно.
        - Хорошая новость, - заулыбалась рыжеволосая девушка. - Тогда чего же мы ждём?
        Я обнял одной рукой свою спутницу и в компании Айни направился к гостиничному номеру. По дороге обратил внимание на непривычную пустоту в коридорах. Обычно тут встречались «случайные» миелонцы, все как один настороженные, крупные и поджарые.
        - Так охрана же снята, Первый Прайд убыл с Касти-Утш III вслед за кунг Кисси Мяу.
        Я этого не знал и, признаться, даже слегка расстроился. Бойцы Первого Прайда вели себя исключительно деликатно и нисколько не мешали мне. У меня же накопилось немало недругов, и сейчас без охраны гостиничный номер на популярной космической станции становился далеко не самым надёжным убежищем. Собственно, в этом я убедился уже через несколько минут, когда открыл двери своего гостиничного «люкса». В двух шагах передо мной в воздухе появилась светящаяся голограмма - искрящийся сине-белый шар размерами где-то с мяч для баскетбола. На миелонском языке, но совершенно без эмоций и каких-либо особенностей голоса, которые позволили бы идентифицировать говорящего, это странное видение сообщило:
        «Через десять умми я начну методично убивать заложников. Решай скорее, что для тебя важнее: лаборатория, тайны которой ты всё равно никогда не разгадаешь, или статус кунга своей планеты, который ты неминуемом потеряешь из-за падения репутации среди подданных. Ты меня знаешь, я шутить не люблю».
        После чего голограмма исчезла, а на стене заискрилось, оплавляясь и становясь непригодным для считывания информации, небольшое пластиковое устройство для однократного показа записи.
        Гмм. Я его знаю? Именно эта часть сообщения привлекла наибольшее моё внимание. Интересно, кто же из моих недругов стоит за похищением людей? Пиратский прайд «Косматой Тьмы» и их непонятно куда пропавший после освобождения лидер «Большой Аби»? Но пираты вроде заверили, что в данном случае непричастны. Или мелеефат, бывший хозяин моего фрегата? Он первым приходил на ум - у опытного разведчика-диверсанта хватало возможностей и влияния для осуществления захвата людей на Поко-Поко.
        - Наши планы меняются? - грустно вздохнула Айни, тоже видевшая показанную голограмму. - Срочно эвакуируемся в другое место?
        Но я пока не торопился со столь скоропалительным решением. Вместо этого взял пульт и вывел на большой экран данные с камер наблюдения. За последние четыре дня вообще никакого движения в номере. Днём раньше приходила лишь уборщица, но небольшая закреплённая к стене пластиковая шайба уже тогда имелась. Миелонская женщина заметила её, но никаких действий предпринимать не стала, посчитав видимо ещё одним элементом охранных систем или прихотью постояльца. А вот более ранние записи оказались стёрты со всех камер, осторожный злоумышленник постарался не выдать себя.
        Значит, устройство было размещено в номере пять или даже больше суток назад. Но тогда получалось, что второй казнённый заложник был как раз тем, кого грозился убить неизвестный шантажист. Вот только в гостиничном номере я не объявился, сообщение не было получено в срок, и никакой реакции от меня не последовало. Скорее всего преступник посчитал, что я навсегда покинул гостиничный номер, тем более что срок аренды «люкса» истекал уже завтра, и эту информацию несложно было найти на сайте гостиницы. Ранее я планировал продлить срок аренды роскошного номера, но сейчас уже не был уверен в правильности такого решения. Хотя последние оплаченные сутки всё же решил использовать.
        - Нет, мы остаёмся. Тут не опаснее, чем в любых других гостиницах этой космической станции. Зато гораздо комфортнее, а ещё тут прекрасный вид из окна…
        Я подошёл к панорамному окну с видом на космос, обернулся и замолчал на полуслове, обнаружив, что моя подруга уже стянула водолазку и сейчас неумело зубами вскрывает упаковку презервативов. Резво она начала… С другой стороны, у нас имелось только два умми на общение, и действительно не стоило терять время впустую!

* * *
        Герд Дмитрий Желтов и герд Аюх стояли передо мной с опущенными головами, ожидая от капитана справедливых упрёков. Да, не смогли победить. Хотя держались они в гонке очень даже достойно. Начав откровенно слабо и закончив первый круг лишь на тридцать восьмой позиции из двухсот сорока антигравов, мой экипаж постепенно наращивал темп и на третьем круге уже вошёл в первую десятку. Не в последнюю очередь перемещение было обусловлено тем, что впереди произошла массовая авария, а ещё два антиграва сожрали морские хищники.
        К пятому кругу мои ребята вышли на третье место и постепенно догоняли двух лидеров, а на последнем седьмом и вовсе стали вторыми, уступая лишь экипажу самого короля Буля Двадцать Третьего. В предпоследнем повороте трассы мой экипаж предпринял отчаянную и рискованную атаку, пытаясь выйти на первое место, но допустил столкновение с лидером, отчего оба антиграва вылетели с трассы и потеряли уйму времени. Как итог лишь седьмое место, а команда правителя сианов финишировала и вовсе одиннадцатой, зацепив подводные скалы и серьёзно разбив машину. Ставил же я на то, что моя команда войдёт в тройку призёров. Минус пять миллионов кристаллов…
        Тем не менее, я остался доволен выступлением членов экипажа. Вышло зрелищно, и в новостях только и говорили, что об амбициозных новичках, бросивших вызов признанным чемпионам. Даже призёры гонки и то не вызвали такого интереса зрителей, как команда кунг Комара. Повышение Известности обоих игроков и получение Дмитрием Желтовым и Аюхом статусов «герд» стало вполне закономерным и ожидаемым. Правитель сианов, оказавшийся истинным фанатом соревнований и эмоционально реагировавший на происходящее в гонке, тоже остался доволен, получив желанное зрелище, и даже не сильно расстроился упущенной его командой победе.
        - Если бы вы не рискнули и удовлетворились второй позицией, я бы сильно в вас разочаровался. И даже начал бы поиск более амбициозного Навигатора и Пилота Звездолёта, поскольку мне в команде нужны лишь лучшие из лучших, кого второе место абсолютно не устраивает. А деньги… да чёрт с ними! К тому же человечество Земли заключило долговременные торговые контракты с расой сианов, так что деньги постепенно вернутся, да ещё и с прибылью. Так что вы молодцы! Вполне заслуженно стали «статусными» игроками, и теперь будете ещё более эффективны в своих профессиях.
        По мере моих слов Дмитрий и Аюх поднимали головы, а в конце и вовсе заулыбались.
        - Капитан, опыта немного не хватило. Потеряли слишком много времени на старте, потом было сложно отыграть. Но если ещё раз доведётся участвовать, возьмём кубок! - пообещал Пилот Звездолёта.
        - Следующая гонка через восемь месяцев. Кто знает, что будет происходить в космосе к тому моменту? Но если обстоятельства позволят, почему бы и нет. Я как капитан буду только «за».
        - Вы очень понравились правителю сианов кунг Буль Двадцать Третьему, - вступила в разговор миелонская Переводчица, присутствовавшая при моих переговорах с монархом. - Во многом благодаря произведённому вами положительному впечатлению, люди Земли заключили военный союз с сианами. А ещё подводная раса пришлёт на Землю своих специалистов по глубоководным работам. Так что я вместе с моим капитаном горжусь вами! И поздравляю обоих с получением ранга «герд»!
        Я с интересом посмотрел на свою хвостатую подругу. Да, герд Айни Ури-Миайуу несколько изменилась после нашего с ней общения на Касти-Утш III, прошедшего более чем успешно и приятно. Стала уверенной в себе, что ли. Раньше она не решалась вот так высказывать своё собственное мнение. А ещё у миелонки полностью сменился набор серёжек в ушах - россыпь бесчисленных колечек и цепочек сменили золотые серьги с крохотными рубинами. Это было сразу же замечено миелонцами в экипаже, и мою помощницу поздравляли и о чём-то тихо шушукались с ней, отчего герд Айни сильно смущалась. А потом набралась решимости и сама направилась в каюту Валери. Я опасался конфликта, но девушки мирно обсудили сложившуюся ситуацию и расстались лучшими подругами.
        - Праздновать повышение вашего статуса будем позже. А сейчас оба возвращайтесь к работе. Силовые установки уже сопряжены, корабль готов к старту. Через половину умми диспетчеры обещают хорошую погоду, так что мы взлетаем с Кукун-Дра. Проверим уже в космосе работу всех систем, после чего прыгаем в систему Поко-Поко. Там намечается знатная заварушка, и на этот раз я, кунг Земли, не останусь в стороне от важных событий. Я сам лично поведу Армию Земли в бой!
        Глава тридцать вторая. Штурм Поко-Поко
        - Код бело-синий, - раздался в канале давно ожидаемый мною сигнал, и очень своевременный, поскольку до прибытия десантных кораблей оставалось всего четыре минуты.
        «Бело-синий» означал, что наёмники из «Ак-Виро Бойше» ворвались в диспетчерскую и парализовали её работу, а также перекрыли все ведущие на административные уровни лестницы и лифты, но вот вывести из строя внутренние оборонительные системы и внешние лазерные батареи станции не смогли. Что ж, такой вариант развития событий мы тоже предусматривали.
        - Бортовые стрелки, огонь! - отметил я маркером и подсветил Целеуказателем дальние тяжёлые лазерные турели, контролирующие вход во второй док станции Поко-Поко.
        Башня с лазерными орудиями исчезла в яркой вспышке. Силовое поле, окружавшее космическую станцию, не защищало от попадания из квадрупольного дестабилизатора.
        Навык Целеуказание повышен до семьдесят восьмого уровня!
        А вот вторую, ближнюю батарею, я уничтожать не хотел. Если штурм пройдёт успешно, эти орудия мне и самому пригодятся в будущем для защиты уже МОЕЙ станции. Фрегат «Паладин Тамара» под полем невидимости древней лаборатории находился совсем близко от башни с лазерными орудиями, всего каких-то шестьсот метров. Так что я попробовал перехватить управление над пушками. Шанс успеха игровая система показывала высокий - шестьдесят два процента, но первые две попытки оказались неудачными, лишь половину маны впустую сжёг.
        - Валери, Соя-Тан, помогайте!
        Девушки с готовностью подключились к атаке, накачивая меня маной и делясь силой. Шанс успеха сразу же подскочил до восьмидесяти одного процента. По моему ментальному приказу автоматика перестала подчиняться заложенным программным алгоритмам и «сменила хозяина». Три тяжёлые турели в долю секунды развернулись и открыли огонь по совершенно не ожидавшим такого подвоха корветам охраны станции. Мои Бортовые Стрелки тоже не спали, добавив дамага из пяти лазерных орудий фрегата «Паладин Тамара», и уже через полминуты трёх небольших звездолётов защитников не стало. Противник не успел ничего предпринять, подозреваю, что команды корветов даже не успели занять боевые позиции. К тому же я «помог» им, выключив из игры всех находящихся на мостиках звездолётов офицеров противника.
        Навык Целеуказание повышен до семьдесят девятого уровня!
        Навык Электроника повышен до сто девятого уровня!
        Навык Псионика повышен до сто шестьдесят пятого уровня!
        Навык Дезориентация повышен до сорок третьего уровня!
        Навык Дезориентация повышен до сорок четвёртого уровня!
        Навык Управление Механизмами повышен до сто двадцать шестого уровня!
        Перед атакой я потратил все девять накопленных очков навыков на Псионику, и эффект от вложения ощущался. К тому же наложенное в храме зарождения жизни благословение продолжало действовать, и эффективность моей Псионики сейчас была где-то на двухсотом уровне. Никогда ранее я не чувствовал себя настолько сильным магом, а с поддержкой работающих со мной в единой связке Мага-Псионика и Мастера Зверей и вовсе творил невозможное, не ведая пока границ своей силы. Пять километров расстояния совершенно не мешали мне находить и «выключать» игроков, которых я существенно превосходил Интеллектом.
        - Капитан, группа звездолётов на подскане! - с тревогой в голосе сообщил второй Пилот Сан-Дун Таки-Бу, изучая данные корабельного локатора. - Быстро приближаются!
        - Три больших грузовика, лёгкий крейсер и два десятка фрегатов? - с надеждой уточнил я.
        - Да, капитан. И ещё перехватчики.
        - Это наши. Армия Земли и её эскорт, предоставленный кунг Вайд Шишишем.
        Командующий Третьим Ударным флотом гэкхо всё же решил не оставаться в стороне, и поддержал мою инициативу по захвату Поко-Поко. Ради разделения боевой славы, конечно, и повышения своего Авторитета. Хотя мне показалось, что кунг Вайд Шишиш хотел таким образом ещё и загладить свою вину за брошенную на произвол судьбы на Ун-Тау армию людей.
        Для сопровождения превращённых в десантные корабли трёх больших грузовиков, а также захвата контроля над ближним космосом кунг Вайд Шишиш выделил для этой операции сорок звездолётов: лёгкий крейсер, двадцать два фрегата и семнадцать перехватчиков. Не так уж много, случись серьёзная заварушка. Но этой силы вполне хватало, чтобы находящиеся сейчас на Поко-Поко Свободные Капитаны трижды подумали, прежде чем ввязываться в возникший на станции конфликт.
        Сам же гарнизон Поко-Поко состоял из тринадцати тысяч бойцов. Наёмники и проживающие на Поко-Поко профессиональные военные. Весьма серьёзная сила. Вот только защитники были застигнуты врасплох, к тому же часть игроков находилась в реале. Да и казармы с жилыми блоками станции наёмники из «Ак-Виро Бойше» первым делом отрезали от зоны доков и административных уровней станции, отключив лифты, выведя из строя силовые кабели и заблокировав все двери.
        - Кунг Комар, мы на месте! - сообщил в канале связи генерал лэнг Уй-Така, и я поприветствовал союзника.
        - Приступайте к десанту! Орудия у первого дока наши. Силовое поле вас пропустит.
        Грузовики вышли максимально близко к станции, всего в пяти-семи километрах, и эти гиганты уже неторопливо разворачивались, чтобы сократить расстояние и пристыковаться. Такие большие звездолёты не могли войти в доки космической станции, но для передачи грузов в таких случаях были предусмотрены технические туннели, ведущие вглубь станции, ими и собирались воспользоваться десантники. К тому же многочисленные катера и десантные модули уже массово отстыковывались от грузовиков, чтобы потоком хлынуть в доки и оперативно занять эти важнейшие зоны станции.
        - Друзья, вперёд! Десантникам удачи! Боевым кораблям уничтожить две лазерные батареи с обратной стороны Поко-Поко и держать под контролем оба выхода из дока. Я очень рассчитываю на вас. Ни один звездолёт не должен покинуть станцию!
        В канале раздался дружный рёв сотен глоток. Бойцы были переполнены энтузиазмом и рвались в бой. Что ж, первая часть плана прошла успешно. Противник дезорганизован. Вражеские турели нейтрализованы и не мешают высадке десанта. Транспортники пристыковались, гофрированными переходами соединились с открытыми для них из диспетчерской грузовыми воротами, и Армия Земли потоком хлынула на станцию. Пожалуй, и моему экипажу тоже нужно было включаться, находиться в первых рядах атакующих и руководить захватом доков.
        - Герд Желтов, вперёд! Максимально возможная скорость, каждая секунда сейчас дорога! Заводи фрегат внутрь станции в ручном режиме! Покажи, чему вы с герд Аюхом научились во время подводных гонок! Занимай любой сводный ангар. Герд Тыо-Пан, абордажной команде полная готовность!

* * *
        К концу первого часа штурма Армия Земли контролировала уже половину станции Поко-Поко. С наскока были взяты доки, диспетчерская, административные и технические этажи, вся территория космопорта. Очень помогло, что я сразу объявил по громкой связи станции, что находящимся сейчас на Поко-Поко Свободным Капитанам и их командам ничто не угрожает, и после окончания боевых действий они смогут беспрепятственно покинуть станцию, даже если находятся в розыске где-либо в галактике. А могут остаться и продолжить свой бизнес, законно его оформив и платя налоги уже новым владельцам станции.
        Всего в доках станции Поко-Поко обнаружилось двести четыре звездолёта всевозможных классов и конструкций, сто шестьдесят из которых принадлежали Свободным Капитанам. Не все капитаны, конечно же, являлись пиратами и входили в списки разыскиваемых преступников, но и лихих головорезов тоже хватало. После сделанного обращения для Свободных Капитанов у меня несколько раз выскочило игровое сообщение об успешной проверке на Известность и Авторитет. Человека по имени кунг Комар многие знали, да и силу прибывшей со мной армии тоже оценили, как и четырёх десятков контролирующих ближний космос боевых кораблей. А потому все призывы владельцев Поко-Поко, суливших щедрые выплаты тем Свободным Капитанам, кто встанет на защиту станции, воздействия не возымели. Оценив соотношение сил, хорошую экипировку и подготовку бойцов Армии Земли, все четыре тысячи потенциальных противников предпочли отсидеться в сторонке и не препятствовать смене власти. Это сильно облегчило нам выполнение основной задачи.
        К исходу третьего часа к Армии Земли перешёл контроль над семью из одиннадцати жилыми сегментами станции, после чего где-то треть армии Поко-Поко предпочла сдаться. Преимущественно оружие сложили миелонские отряды, сделали он это скоординировано и словно по команде извне. Скорее всего, так оно и было, и Союз Миелонских прайдов отдал такой приказ. «Независимых» станций в космосе не существовало, и даже откровенно пиратские базы вроде Меду-Ро IV всё же имели «крышу» в лице какой-то великой космической расы. Тут на Поко-Поко местные соправители отчисляли часть денег в свору мелеефатов и миелонцам, и великие расы закрывали глаза на весь творящийся тут беспредел.
        Но ситуация изменилась с захватом людей и моими решительными действиями. Показать себя соучастниками пиратов и преступников никто не хотел. Свора не стала вмешиваться, да ей и не до того совершенно было сейчас. Союз Миелонских Прайдов тоже обозначил свою позицию, не став останавливать меня и предоставив полную свободу действий. Гэкхо так и вовсе прислали свои корабли мне на помощь. Триллы? Королевская династия была мне благодарна за предупреждение о возможном мятеже и, насколько я слышал из новостей, проводила сейчас переговоры со сторонниками принца Гуго, стараясь решить дело миром и не допустить полноценной гражданской войны. В общем, на внешнюю помощь властям Поко-Поко можно было не рассчитывать, и это полностью развязывало людям руки.
        Оставшихся защитников станции удалось разделить на три больших отряда по полторы-две тысячи бойцов в каждом, заблокированных по разным концам станции. Эти сдаваться не желали и оказывали ожесточённое сопротивление. В коридорах станции кипели жаркие перестрелки, штурмовые отряды людей с тяжёлыми потерями продвигались вперёд, зачищая комнату за комнатой и этаж за этажом.
        Сам я в стороне тоже не оставался, как и весь «Отряд Комара» в целом. Мы были той отмычкой, которая вскрывала оборону на самых трудных участках. Группа моих «танков» проходила прямые простреливаемые участки коридоров, прекрасная броня и объединённые щиты позволяли бойцам с фрегата «Паладин Тамара» выживать там, где до этого полегли многие другие отряды, и вести за собой остальных штурмующих. Лучшие лазерные винтовки, тяжёлые пехотные резонаторы, плазменно-гранатомётные комплексы «Аваши Штурм»… мои бойцы несли разрушение и смерть. К тому же добавьте носящихся со скоростью звука едва уловимых глазом Малых охранных дронов реликтов, уничтожающих всё живое. А ещё неожиданно ломающиеся и начинающие убивать самих же защитников охранные турели и боевые роботы. Там, где появлялся «Отряд Комара», сопротивление было совсем недолгим.
        Да и Псионику никто не отменял. Лэнг Соя-Тан с герд Валери резвились от души, стравливая врагов между собой и наводя ужас. Я тоже не отставал от девушек. Защитники впадали в панику и начинали убивать своих товарищей, офицеры теряли над собой контроль и отдавали приказы подчинённым сдаваться, кто-то просто убивал себя… Три работающих в одной связке мага - это имба, от которой не имелось никакой защиты. Вражеские псионики пытались нас «пробить», но куда там! Я не встретил никого из защитников, кто смог бы сравниться со мной в Интеллекте, а успех псионических действий зависел прежде всего именно от соотношения показателей Интеллект. Два соправителя Поко-Поко, мелеефаты по расе, также быстро «сдулись» и попали под полный мой контроль, сложив оружие и сдавшись на милость победителей.
        Вот только мана у нас сгорала очень быстро, и мне с девушками приходилось отходить, отдыхать и «перезаряжаться». От выпитых восстанавливающих ману коктейлей меня уже тошнило, и после боя, подозреваю, должен был наступить тяжелейший откат и упадок сил. Но сейчас это было неважно. Нужно было продолжать бой, и помощь «Отряда Комара» и меня лично требовалось постоянно то на одном, то на другом направлении атаки.
        Потери среди бойцов «Отряда Комара» тоже были, хотя и не так часто. Космодесантник Эдуард, попавший в родную стихию и показывавший чудеса героизма на самом острие атаки, отправлялся на перерождение трижды. Герд Тыо-Пан тоже дважды умер. Но потерь в данной операции ни я, ни генерал Уй-Така совершенно не страшились. Ещё в первые минуты штурма командующим Армией Земли были организованы хорошо охраняемые зоны воскрешения, куда бойцы перенесли свои точки возрождения. И теперь каждый павший боец уже через пятнадцать минут снова входил в игру и вставал в строй. Да, у защитников тоже имелись точки воскрешения на станции Поко-Поко, вот только вторгшихся людей оказалось слишком много. Бойцы Армии Земли находились буквально везде и зорко следили за попытками противников возродиться. Едва появлялся противник, как следовала его быстрая смерть, а в замеченной точке возрождения в пол вбивали металлические штыри. Дёшево, надёжно и сердито.
        Спустя умми с начала штурма, когда Армия Земли контролировала уже восемьдесят пять процентов территории станции, от владельцев Поко-Поко поступило предложение о заключении мира.
        ВНИМАНИЕ!!! СОВЕТ СЕМИ ПРАВИТЕЛЕЙ ПОКО-ПОКО ПРЕДЛАГАЕТ МИР НА СЛЕДУЮЩИХ УСЛОВИЯХ: ПОКО-ПОКО ВЫПЛАЧИВАЕТ КОНТРИБУЦИЮ В РАЗМЕРЕ СЕМИДЕСЯТИ МИЛЛИОНОВ КРИСТАЛЛОВ, ЛЮДИ ВЫВОДЯТ ВОЙСКА СО СТАНЦИИ. СОГЛАСИТЬСЯ? (ДА/НЕТ)
        Они вообще адекватные? Всего семьдесят миллионов? Да только в доках станции мы захватили сорок два принадлежащих властям Поко-Поко полностью исправных звездолёта. Одиннадцать грузовиков разных типов, лёгкий крейсер «Васта II» постройки кристаллидов, семь фрегатов (из них один фрегат-невидимка) и двадцать три перехватчика. Цена только этим трофеям составляла уже как минимум четыреста тридцать миллионов кристаллов. Плюс наполненные всяким добром склады - тысячи и тысячи контейнеров с неизвестным пока содержимым, но тоже наверняка стоимость груза составляла не один десяток миллионов кристаллов.
        Предложи они полмиллиарда кристаллов откупа и освобождение захваченных на Поко-Поко заложников, я бы возможно и подумал. А так, конечно же, выбрал вариант «Нет». Да, бои ещё продолжались, но их накал постепенно снижался, всё меньше защитников станции оставалось в строю, и в итоговой победе Армии Земли уже мало кто сомневался. И зачем мне в таком случае малая часть награды, когда я могу захватить всё?
        - Кунг Комар, обнаружены личные вещи заложников! - сообщение пришло от хорошо знакомого мне Инквизитора герд Александра Антипова из фракции Human-3. «Безопасник» тоже присутствовал здесь с Армией Земли и вместе с командой заплечных дел мастеров занимался допросом пленных.
        - Где нашли? - сразу же заинтересовался я.
        - В трюме фрегата «Толили-Ух X» конфигурации «Невидимка». По наводке, полученной при допросе миелонки герд Мурр-Ла, одной из семи совладельцев Поко-Поко. Эта «большая кошка» находилась в наркотическом сне и прозевала начало войны. Ребята из Первого Легиона доставили её ко мне прямо в таком невменяемом состоянии, пришлось приводить в чувство. Много что интересного уже рассказала герд Мурр-Ла и, уверен, ещё расскажет. И про заложников-людей, и про другие криминальные дела на станции.
        Александр Антипов сообщил, что фрегат, на котором обнаружили вещи заложников, принадлежал некому мелеефату кунг Маа Тошшшу. По информации от миелонки-наркоманки, этот «статусный» мелеефат был восьмым совладельцем станции Поко-Поко. А возможно даже и единственным истинным хозяином всего этого бандитского притона, семь же «совладельцев» являлись лишь ширмой, его послушными марионетками.
        Стоящая рядом со мной наблюдательница своры герд Руана Локи, помогавшая вести переговоры о сдаче ещё одного зажатого в угол крупного отряда защитников Поко-Поко, внезапно отшатнулась и испуганно прикрыла рот рукой. Глаза женщины-психолога стали круглыми от ужаса.
        - Капитан Комар, кунг Маа Тошшш не просто «некий мелеефат». Он настоящая легенда своры. Тот, кто раскрыл заговор морфов. Правая лапа самого правителя своры мелеефатов кронга Лаа. Координатор работы с вассальными расами и мой непосредственный начальник. Бывший. Кунг Маа считался пропавшим без вести со дня падения Тронного Мира, и вместо него уже назначили другого.
        - Значит, нашёлся твой начальник. Отсиживался на Поко-Поко. Вот только зачем ему всё это? - я сделал жест рукой, показывая на станцию, следы боёв, многочисленных игроков Армии Земли и всё остальное. - Захват людей, шантаж, угрозы. Неужели кунг Маа не понимал, что ценную лабораторию реликтов я ему не отдам и предпочту силовой вариант решения проблемы?
        Герд Руана лишь не слишком уверено пожала плечами.
        - Я не ведаю замыслов начальника. Но игроки такого уровня не ошибаются, кунг Комар. Кунг Маа прожил в десятки раз дольше тебя, и жизненного опыта у него куда как больше. Он долгое время возглавлял «Отдел Сиу», занимающийся поиском и уничтожением последних морфов. Сейчас этот отдел закрыли, поскольку морфов фактически не осталось. Но кунг Маа не прекратил охоту. И если ты не понимаешь планов моего начальника, это вовсе не значит, что этих планов нет. И оставленный в доках фрегат, у которого не удалили данные, и выставленные напоказ вещи заложников. Значит, зачем-то кунг Маа было нужно, чтобы ты прибыл на Поко-Поко и нашёл всё это.
        В этот самый момент в наушниках раздался голос миелонки герд Айни, отправленной в качестве Переводчицы с парламентёром людей к последним защитникам Поко-Поко.
        - Кунг Комар, они сдаются! Все до единого. Поздравляю! У людей появилась своя собственная космическая станция!
        ВНИМАНИЕ!!! У ВАШЕГО ПЕРСОНАЖА ПОЯВИЛСЯ ПАРАМЕТР «ЛЕГИТИМНОСТЬ». В НАСТОЯЩЕЕ ВРЕМЯ ПОКАЗАТЕЛЬ «ЛЕГИТИМНОСТЬ» СОСТАВЛЯЕТ ОДИН ПРОЦЕНТ.
        Что-то новенькое. Я открыл игровую справку и вчитался в объяснение. Понятно. Шкала «легитимности» показывала, насколько далёк «кунг» от максимально возможного в игре ранга «кронг». Степень, насколько люди, а также представители других обитающих в космосе рас, воспринимали меня как единого правителя человеческой расы. Лишь один процент из ста? Далёкий же мне предстоит путь…

* * *
        «Откат» действительно последовал. Мне было хреново, я чувствовал себя разбитым и обессилевшим. Не настолько, как после попоек с миелонцами, но всё равно ничего хорошего в таком полубольном состоянии не было. Хотелось закрыть глаза и отрешиться от всего происходящего, вот только возможности для отдыха сейчас не было. После взятия Поко-Поко возникло множество срочных вопросов, решить которые мог только кунг Земли.
        Какого размера гарнизон остаётся на станции, а сколько людей вернётся на Землю? Как поступить с бывшими соправителями? Останется ли на Поко-Поко весьма лояльный к контрабандистам режим, или Свободным Капитанам перебираться на другую станцию? Можно ли доверять местным отрядам, пожелавшим служить новым властям? Как разделить богатые трофеи между многочисленными фракциями нашей планеты, чтобы никого не обидеть? Кого из членов фракции «Реликт» в первоочередном порядке перекинуть на Поко-Поко в реальный мир?
        С мокрым полотенцем, намотанным вокруг головы, и лишь в нижнем белье я полусидел-полулежал в кожаном кресле и просматривал бесчисленные пришедшие сообщения, стараясь отвечать на самые важные из них. Рядом на соседнем кресле «умирала» герд Валери-Урла, тоже надорвавшаяся в прошедшем сражении, никогда ранее не расходовав Очки Магии в таком количестве и истощив себя полностью. Сестрёнка лежала в ногах хозяйки, чувствовала насколько девушке плохо, но ничем не могла помочь.
        И хотя одежду моей вайедда составляли сейчас лишь узенькие тёмные трусики, я был не в таком состоянии, чтобы восторгаться красотой девушки и желать пошалить. У меня даже не нашлось сил спорить, когда час назад Валери-Урла заявилась в самые роскошные апартаменты на Поко-Поко, которые я во всеуслышанье до этого объявил своими, и заявила, что она будет тут жить. Причём такие же апартаменты, но уже в реальном мире, она также собиралась разделять со мной.
        Да, всё верно. Я планировал перенести своё физическое тело с Касти-Утш III на Поко-Поко, как только и в реальном мире тут установится устойчивая власть людей, и моей безопасности ничто не будет угрожать. Айни, Валери-Урла, да и большинство членов команды планировали сделать то же самое. Да и группировку из хотя бы семи, а лучше десяти тысяч бойцов-людей тоже стоило разместить на Поко-Поко, чтобы снять все искушения у возможных недругов.
        На столе зажужжал коммуникатор, который я только минуту назад отложил. Кто-то опять желал со мной поговорить.
        - Ох, моя голова… - попытка пошевелиться и дотянуться до коммуникатора привела к жуткой головной боли. - Кто там?
        На связи была герд Руана Локи. Наблюдательница своры не смогла скрыть весёлую улыбку, увидев обычно облачённого в броню кунга Земли в семейных трусах и с повязкой на голове. Впрочем, быстро собралась и вернулась к своему обычному серьёзному состоянию.
        - Кунг Комар, заложников нашли по координатам, сохранившимся в навигационном компьютере фрегата кунг Маа. Семь человек. Находились в этой же звёздной системе на своём космическом корыте «Оми-Чи», яхту скрывало установленное похитителями поле невидимости. Связанные, обгадившиеся, сильно истощённые и обезвоженные. Всё ещё в полубессознательном состоянии после введённых им лошадиных доз снотворного и наркотиков, но главное живы. И подтвердилась информация о двух погибших. Приказала отправить заложников в медцентр на Поко-Поко.
        - Да, правильно. Признаться, я планировал всыпать этой «золотой молодёжи» хорошенько розгами, причём прилюдно перед строем солдат. Чтобы в следующий раз думали головой, прежде чем пускаться в опасные космические авантюры и поднимать на уши всю Землю. Но им и так досталось. Надеюсь, этот урок они усвоят на всю жизнь.
        Герд Руана кивнула и замешкалась, словно не уверенная, что следующую новость стоит сообщать.
        - Говори уже, вижу же, что что-то случилось.
        - Случилось, кунг Комар. Престарелый правитель триллов отрёкся от власти, эта информация уже подтверждена разведкой своры мелеефатов. О своём наследнике он собирается официально объявить в обращении к нации через четверть умми. Хотя мало кто из политических экспертов своры сомневается, что из всех многочисленных членов династии Пар-Поре выбор монарха падёт на принца Гуго Пар-Поре, как пользующегося наибольшей популярностью в народе.
        Жесть… Только этого нам не хватало…
        - Это ещё не все дурные новости, капитан Комар. Появилась информация, что принц Гуго заключил военный союз с «композитом» и, как только пройдёт церемония коронации, триллы вступят в галактическую войну на стороне «композита».
        Вообще-то мне казалось, что хуже предыдущей новости о скором воцарении кровавого «воплощения вселенского зла» ничто уже быть не может. Но эта новость явно била все рекорды поганых известий…
        Несмотря на головную боль, я встал и нервно прошёлся по комнате. Обернулся к экрану коммуникатора и спросил у наблюдательницы своры.
        - Известно, как ему это удалось? Композит же не идёт на контакты с представителями нашей галактики!
        - Известно лишь о трёх пилотах «композита», перекинутых неведомой силой в далёкую систему GG-666. Триллы их спасли от неминуемой смерти. И принцу Гуго удалось наладить с ними ментальный контакт.
        Вот же чёрт! Я так радовался тому, что при нуль-переходе моя мобильная лаборатория захватила с собой несколько кораблей противника. Если бы я только мог знать, к каким последствиям это приведёт…
        - Валери, вставай! Герд Руана, свяжись со всеми членами команды фрегата «Паладин Тамара». Скажи, пусть срочно спешат на наш звездолёт. Каждая минута промедления может оказаться фатальной для всей нашей галактики. Мы летим в Скопление Айсар с миссией поиска новых союзников!
        (конец седьмой книги)
        Приложение. Список экипажа фрегата «Паладин Тамара»
        Игроки:
        Кунг Комар. Человек. Слышащий. Капитан.
        Лэнг Соя-Тан Ла-Варрез. Человек. Маг-Псионик. Воспитанница капитана.
        Герд Улине-Тар. Гэкхо. Торговка. Первая помощница и компаньонка капитана.
        Герд Айни Ури-Миайуу. Миелонка. Переводчик. Доверенное лицо капитана.
        Герд Аюх. Гэкхо. Навигатор. Старший офицер.
        Герд Валери-Урла. Человек. Мастер Зверей. Вайедда капитана
        Герд Ваша Тушихх. Гэкхо. Оператор Тяжёлых Роботов.
        Герд Дмитрий Желтов. Человек. Пилот Звездолёта. Основной пилот.
        Герд Имран. Человек. Гладиатор. Личный телохранитель капитана.
        Герд Мауу-Ла Мя-Сса. Миелонец. Медик.
        Герд Руана Локи. Человек. Психолог. Наблюдательница своры
        Герд Тини Уи-Комар. Миелонец. Вор. Воспитанник капитана.
        Герд Тыо-Пан. Человек. Штурмовик. Руководитель абордажной команды.
        Герд Уии-Оее-Аыы-Ыяё. Джарг. Аналитик.
        Герд Ух-Мимиш. Трилл. Бортовой Стрелок.
        Аван Той. Гэкхо. Суперкарго.
        Амати-Кусь Уршшш. Трилл. Повар-Ассасин
        Баша Тушихх. Гэкхо. Оператор Тяжёлых Роботов.
        Верещагина Светлана. Человек. Ассасин. Инструктор по физподготовке.
        Кислый. Человек. Пулемётчик. Муж Дриады Нефертити.
        Несущая Смерть. Человек. Стрелок.
        Несущий Смерть. Человек. Снайпер.
        Орун Ва-Март. Миелонец. Инженер. Главный инженер корабля.
        Сан-Дун Таки-Бу. Человек. Пилот. Второй пилот.
        Сан-Сано. Человек. Инженер.
        Тайк Рех. Гэкхо. Бортовой Стрелок.
        Тимка-Ву. Человек. Пулемётчик.
        Эдуард Бойко. Человек. Космодесантник.
        Не игроки:
        Кирсан (3 штуки). Ремонтный бот механоидов. Различаются окраской.
        Нефертити. НПС-Дриада. Ювелир.
        Сестрёнка. Теневая Пантера. Животное. Питомица Валери.

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к