Сохранить .
На службе Фараона Михаил Александрович Атаманов
        Альянс неудачников #2
        Приключения Сержанта и его котёнка продолжаются! Человека-зверолова насильно разлучили с его хвостатой подружкой Шелли, вот только ни последовать за ней в большой мир, ни как следует отомстить наш герой не в состоянии из-за слишком малого пока что уровня персонажа. Остаётся усиливаться, прокачивать уровни и навыки, и составлять всё разрастающийся список врагов, которых нужно будет покарать когда-нибудь потом… или предоставить это дело рыжему Ваське, большому специалисту по части магии проклятий.
        А между тем в «песочнице» для начинающих игроков назревает нешуточная буря. Люди и шерхи находятся на грани войны за доминирование на этой ограждённой от всего остального мира территории. Не попасть в жернова кровавого конфликта и становится основной задачей Сержанта и его котёнка.
        Атаманов
        На службе Фараона
        Глава первая. Невидимая Воительница
        БРОШЕННЫЙ ПОСЁЛОК ВАЙХОВ ОРИ-ТАВИ
        ПОХОДНЫЙ ЛАГЕРЬ ШЕРХОВ КЛАНА «ВОСТОЧНЫЙ ГАРНИЗОН»
        ШАТЁР ЛИДЕРА КЛАНА
        - Они ушли?
        Почтительно опустившаяся на одно колено перед лидером Авелия Ун Понар молча кивнула. Да, группа из трёх десятков людей речного посёлка действительно ушла за барьер. Причём Воительница нисколько не сомневалась, что всеведущий глава клана, Теневой Мастер 78-го уровня Альтаир Ун Понар и так уже знал ответ на заданный вопрос. Собственно, следующие же слова вождя подтвердили эту догадку.
        - А что за возня была возле силового поля? Зачем ты вмешалась в дела людей?
        Авелия с трудом сохранила невозмутимое выражение лица. Оказывается, за ней следили. Причём наверняка такое задание получил кто-то из бойцов её же собственного отряда, возможно даже родной брат. Вмешиваться во внутренние дела других рас не в обычаях шерхов, и её помощь Сержанту могла быть истолкована превратно. Пришлось юлить и оправдываться:
        - Двое из отправившихся к силовому барьеру людей в последний момент отказались выполнять приказ главы речного посёлка и пожелали остаться. Произошла стычка между людьми. Шерхам не нужны новые поселения конкурирующих рас на наших землях. Да и моей задачей было проследить за уходящей группой и убедиться, что люди действительно уйдут, а не поселятся на наших территориях. Поэтому я помогла отправить этих упрямцев за барьер. В результате все люди ушли, кроме двух низкоуровневых.
        - Что ж, похвальное рвение. Одобряю проявленную тобой инициативу.
        Сидящая по правую руку от вождя суровая и вечно всем недовольная Советница 51-го уровня - представительница Великого Вождя расы шерхов, присланная следить за соблюдением законов и традиций в клане Восточного Гарнизона - тоже одобрительно кивнула. Пронесло! Воительница облегчённо выдохнула. Впрочем, следующий же вопрос лидера клана заставил девушку снова встревожиться.
        - Авелия, мне доложили, что в последние несколько дней ты неоправданно часто общалась с людьми. Точнее, с одним из людей, Звероловом по профессии. Можешь пояснить свой интерес?
        Авелия выдержала долгий пристальный взгляд вождя, не отведя взор. Сомнений не осталось, за её действиями стали следить, что весьма странно. Раньше такого не было. Впрочем, вины за собой девушка не чувствовала. Теперь нужно было убедить в этом и остальных.
        - Вождь, меня интересовали новые знания. Знания - самое ценное, что можно украсть или подсмотреть у соседей. Так, человек-зверолов скромного уровня сумел за короткое время приручить нескольких опасных монстров, заметно усилив тем самым свой клан. Наши враги вайхи присылали своих представителей купить у Зверолова эти знания. И даже Картограф прилетал к нему на драконе, чтобы разузнать о способах приручения таких существ. Не в обычаях шерхов торговать с конкурирующими расами, поэтому я наблюдала за Звероловом и получила эти знания бесплатно. К тому же, - поспешила добавить Авелия, увидев, что сидящая по праву руку от вождя немолодая Советница встрепенулась, желая возразить или что-то добавить, - мне нужно было вернуть своё оружие, находившееся у кого-то из людей. Во время смерти от ночных бестий на речном острове я потеряла арбалет и не могла его отыскать, хотя перерыла весь человеческий посёлок. А между тем арбалет создан специально для меня нашим Кузнецом и являлся наградой за успешное выполнение дюжины опасных миссий в войне с вайхами. Я вызнала у человека, где находится арбалет, и выкрала своё
оружие той же ночью. Никаких законов я не нарушала, традиции шерхов свято соблюдала, ни единого слова на нашем языке не произнесла, еду с человеком не разделяла и вообще ограничивалась исключительно разговорами о деле.
        Вождь взглянул на Советницу, но та, на секунду замявшись, всё же отрицательно помотала головой, снимая так и не высказанное вслух возражение. Альтаир Ун Понар сразу же сбросил суровую маску с лица, повеселел и даже позволил себе присесть на обнаруженный в брошенном посёлке резной деревянный стул, что должно было свидетельствовать о переходе беседы с Воительницей уже в неформальную стадию.
        - Что же, дочь моя, я доволен тобой! Твой небольшой разведывательный отряд исправно предоставляет информацию обо всём происходящем у большой реки, ты же показываешь себя успешным командиром. Вот только объясни, Авелия, как ты умудрилась погибнуть от зубов ночных бестий? Разве эти твари научились обнаруживать шерхов?
        - Нет, отец. Пробы и альфы по-прежнему не видят представителей нашей расы. Вот только на речном острове я столкнулась с новой тварью - летающей и копающейся в мозгах, заставляющей паниковать и совершать неразумные поступки. Она выбила меня из состояния невидимости, после чего другие бестии догнали и прикончили. Отец, я учла тот болезненный урок и больше так не подставлюсь!
        - Четвёртая твоя смерть, дочь… Будь впредь осторожнее, особенно когда находишься совсем близко от людей. Люди глупы и безрассудны, нарушают законы природы и собираются слишком большими группами, инициируя тем самым появление сильных бестий. Такое случилось не только на острове. Другие наши разведчики доложили, что в посёлках Орши-Ур и Ун-Талави ситуация была ещё хуже. Сотни жертв, многие люди умерли окончательно. Считаю, что наш Великий Вождь прав. Не нужно торопиться с объявлением войны людям - они истребят себя сами и без нашего вмешательства!
        Советница одобряюще кивнула и заявила, что не видит больше необходимости в своём присутствии при разговоре отца с дочерью. Дождавшись, пока за угрюмой немолодой женщиной в чёрных одеждах закроется полог, Теневой Мастер проговорил вполголоса:
        - Наконец-то можно расслабиться и поговорить открыто, не опасаясь, что любое неосторожное слово будет тут же донесено Великому Вождю. Рад видеть тебя в добром здравии, Авелия!
        Лидер клана встал и горячо обнял родную дочь. И проговорил шёпотом в самое ухо:
        - За последние дни на тебя поступило несколько жалоб, Авелия. Разведчики из твоей пятёрки не всегда понимали, где искать свою начальницу. Ты не появлялась в условленных местах встреч, не оставляла своим подчинённым сообщений. Твой брат Арведо так и вовсе заявил, что видел тебя прошлой ночью практически нагой в компании мужчины-человека с дурной репутацией любителя женщин чужих рас.
        Авелия вспыхнула от справедливого возмущения и открыла было рот, чтобы объяснить отцу произошедшее на речном берегу, но вождь лишь небрежно отмахнулся:
        - Чушь, конечно. Всему клану известно о твоих напряжённых отношениях с братом, так что Арведо, конечно же, не поверили. Более того, я приказал сыну придержать язык и не распускать сплетни, порочащие членов нашей семьи. Однако всегда помни, что ты - командир отряда разведчиков, к тому же дочь вождя, а потому с тебя и спрос больше, и внимание к тебе повышенное. Особенно сейчас, когда все только и говорят что о возможной войне с людьми.
        Воительница поблагодарила отца за заботу и поинтересовалась, насколько оправданы слухи о скорой войне. Альтаир Ун Понар снова сделался серьёзным. Он даже открыл полог шатра и убедился, что поблизости нет никого из шерхов. Авелия знала, что особые способности Теневого Мастера позволяют её отцу не только самому оставаться необнаруженным даже тогда, когда все остальные шерхи вскрыты, но и замечать других невидимок. Убедившись в отсутствии лишних ушей, вождь вернулся в шатёр, закрыл полог и продолжил беседу:
        - Дочь, всё предельно серьёзно. Главы кланов Северного Гарнизона, Северо-Западного Гарнизона и Южного Гарнизона выступают за войну с людьми. Мол, после победы над вайхами настало время выдавить и другие конкурирующие расы за барьер и обеспечить нашей расе безопасное убежище, где шерхи смогут жить столетиями в мире и спокойствии. Против войны выступили лишь я и вождь Западного Гарнизона. Ты знаешь мою позицию - если идёт война, к врагу никакой пощады, но пока остаётся возможность сохранить мир, нужно всё делать для этого. После ухода вайхов наша раса получила обширные земли, и сейчас нужно заниматься их освоением, а не войной. Великий Вождь пока не принял решения и колеблется. Люди ведь не так просты и беспомощны, какими кажутся на первый взгляд. Среди них немало хороших бойцов, есть очень сильные маги. К тому же… ты уже слышала о трофеях, взятых разведчиками группы Анжея Ун Вари у посланников Фараона?
        Авелия отрицательно помотала головой. В последние дни она действительно мало общалась с представителями своего народа, выполняя полученное поручение следить за людьми на реке, а потому пропустила все последние новости. К счастью, отец сам обо всём рассказал.
        - На наших новых землях был замечен один из столпов Фараона - очень сильный маг, вместе со своим телохранителем. Бой был жестоким, три группы наших бойцов отправились на перерождение. Но оно того стоило! Среди трофеев было обнаружено много чего интересного. И устройство для разговоров на далёкие расстояния, и скорострельное дальнобойное оружие, но больше всего наших мудрецов заинтересовал головной убор из кожаных ремешков и вставленных в трубочки стёклышек. Надеваешь это на голову, смотришь через стёклышки, и всех шерхов видно за триста шагов, словно на ладони, даже находящихся в скрытом состоянии. Понимаешь, что это значит? Людям не нужно отныне высокого Восприятия, прокачанных навыков обнаружения и сложных мутаций глаз, чтобы видеть представителей нашей расы даже в полной темноте и на огромном расстоянии.
        - Отец, но это же… - Воительница находилась в шоке и даже не пыталась скрыть своё состояние. - Это же гарантированное поражение для нас в случае войны! Люди более многочисленны и лучше вооружены, у них имеется дальнобойное огнестрельное оружие. А основное наше преимущество - невидимость - оказывается, вовсе не такая уж помеха для людей! Великий Вождь и другие лидеры шерхов знают об этом?
        - Конечно знают. Но на твоём месте я бы беспокоился не осведомлённостью лидеров кланов, а остерегался скоропалительных столь категоричных заявлений насчёт гарантированного поражения нашей расы. Услышь эти речи кто посторонний, не избежать больших неприятностей. Шерхи по-прежнему сильны, вездесущи и практически всеведущи. Но именно появление у наших конкурентов «инфракрасных очков» и «ночных прицелов», как люди называют эти устройства, и подстёгивает наших лидеров скорее начать войну, пока такие предметы редки и имеются лишь у избранных слуг Фараона. Если люди запустят средства обнаружения шерхов в массовое производство, нашей вездесущности и доминированию придёт конец!
        Авелия опустила голову, помолчала с полминуты, затем проговорила задумчиво:
        - Отец, так может ратующие за войну лидеры правы? Нужно действовать сейчас, так как потом будет уже слишком поздно!
        Но лидер клана лишь отрицательно помотал головой:
        - Дочь, начать войну - дело нехитрое, вот только обратной дороги уже не будет. Или мы, или люди. Уверен даже, что наши отряды без труда уничтожат или изгонят людей из всех посёлков восточнее горной гряды и южнее большой реки. Но что дальше? Основные поселения конкурирующей расы расположены на западе, и они хорошо охраняются. Захватить эти крепости с наскока не получится, а затяжная война шерхам невыгодна. Как ты сама заметила, люди более многочисленны и хорошо вооружены. К тому же они ежедневно получают подкрепление по пятьдесят-семьдесят человек. А когда ты в последний раз видела прибывших в новый мир шерхов?
        - Но, отец, жрецы уверяют, что будет ещё третья волна прибытия представителей нашей расы! Ты же сам мне об этом рассказывал! Мы все свято в это верим!
        - Да, дочь, третья волна обязательно будет. Вот только когда? И сколько в ней окажется шерхов? В первой волне было всего двести первопроходцев. Рискуя, изучая неизведанное и своими жизнями оплачивая знания для будущих поколений, они собирали информацию о новом мире, построили наши первые посёлки и подготовили всё к прибытию остальных. Во второй волне было уже десять тысяч шерхов - более чем достаточно, чтобы установить полный контроль над территорией убежища. Если бы не предательство четырёх лидеров, в полном составе уведших свои кланы за силовой барьер, всё могло сложиться совсем по-другому, и проблема людей сейчас не стояла бы так остро…
        Теневой Мастер сжал свои кулаки до хруста костяшек. Тот случившийся прошлой осенью раскол по-прежнему вызывал у него жгучую ярость и абсолютное непонимание. Тогда на организованном большом собрании Великий Вождь - руководитель крупнейшего и самого сильного клана шерхов, объявил остальным девяти лидерам, что собирается начать большую войну с вайхами и рассчитывает на поддержку всех девяти «гарнизонов». Прозвучали очень убедительные слова о необходимости вытеснения конкурирующей расы вайхов за силовое поле и создании безопасного убежища, где раса шерхов сможет без помех развивать науку, растить детей, создавать новые технологии и ковать оружие для дальнейшей экспансии по всему огромному миру. Что вот-вот грядёт третья, последняя волна прибытия шерхов в новый мир, и прибывших нужно обеспечить плодородными и богатыми ресурсами территориями для заселения, отобрав эти земли у вайхов.
        Людей в расчёт тогда даже не брали - люди были слабы и погрязли в междоусобной грызне, успешно убивая друг друга. Последняя же из разумных рас - вэйры, так и вовсе упростила шерхам задачу, дружно взявшись и улетев всей стаей за окружающий убежище силовой барьер. Момент выглядел идеальным для атаки. Альтаир Ун Понар первым из девяти лидеров выразил абсолютную поддержку Великому Вождю и заявил о готовности предоставить бойцов Восточного Гарнизона в формирующуюся единую армию. Следом и главы других кланов один за другим стали сообщать о поддержке планов войны.
        Тем неожиданнее стали дальнейшие события. Лидеры сразу четырёх кланов объявили Великому Вождю, что не станут участвовать в «бессмысленной войне» и, более того, уводят четыре тысячи шерхов за барьер осваивать огромный мир. Ни тогда, ни сейчас Альтаир Ун Понар не понимал этих изменников и не мог их простить. Как они могли так поступить? Бросить всех, предать интересы своей расы и устроить раскол, серьёзно ослабивший шерхов. Особенно родной брат Акилла Ун Понар, лидер Центрального Гарнизона. Как он мог?!
        Альтаир Ун Понар брезгливо сплюнул, как делал неизменно каждый раз, когда вспоминал имя родственника-предателя.
        Несмотря на уход четырёх «гарнизонов», войну с вайхами решено было всё-таки начать, вот только вышла она тяжёлой, кровавой и продлилась более полугода. За это время люди окрепли, объединились вокруг Фараона - жёсткого военного лидера, главы крупнейшего из кланов, поглотившего все остальные, и стали серьёзной проблемой. А третья волна прибывших, на которую шерхи так рассчитывали, до сих пор не появилась…
        - Отец, - вывела Авелия лидера клана из глубокой задумчивости, - а почему никто даже не рассматривает другие варианты развития, кроме войны с людьми или борьбы с ними за выживание?
        - А что ты предлагаешь, дочь? - насторожился и напрягся Теневой Мастер, даже положил ладонь на рукоять клинка. - Бросать исходное убежище и уходить за барьер подобно тем предателям?
        Авелия почувствовала, что одно лишь неверное слово, и отец может убить её прямо тут в шатре своими собственными руками. Да, Воительница прекрасно знала, что вождь страшно переживает из-за своего брата, не пожелавшего участвовать в войне и уведшего свой клан за барьер. Эта тема была запретной в семье.
        - Нет, отец, я говорю совсем о другом. Почему шерхи не могут сосуществовать мирно вместе с людьми на одних территориях или даже проживать совместно в одних посёлках? Ведь чем больше я наблюдаю за людьми, тем меньше вижу различий между нашими расами…
        Хлёсткая пощёчина прервала речь Авелии Ун Понар. Голос Теневого Мастера аж звенел от негодования:
        - Замолчи немедленно, дура!!! И возблагодари небеса за то, что Советница тебя не слышала! Крепко же Зверолов промыл тебе мозги своими речами, раз ты вообще перестала отличать врагов от друзей!
        - Сержант тут вообще не прич…
        - Молчать!!! - грозный окрик отца прервал робкую попытку Авелии оправдаться. - С этого момента я вообще запрещаю тебе общаться с людьми, раз эти разговоры так пагубно на тебя действуют! Занимайся только тем, что тебе велено - веди разведку и немедленно докладывай обо всём произошедшем начальству. И выполни, в конце-то концов, испытание в Городе Сотен Черепов! А то на меня уже начинают посматривать косо - мол, дочь вождя неспособна справиться с заданием, которое служит для отделения талантливых командиров от остальной серой массы. Не пройдёшь испытание за три дня, командиром разведчиков станет твой брат Арведо! Считай, что я тебя официально предупредил. Я всё сказал. Всё, вон из моей палатки!
        Воительница с каменным выражением лица поклонилась лидеру клана и с гордым видом молча покинула шатёр. Едва за девушкой закрылся полог, как от всё время остававшейся в тени дальней стенки большого шатра отделилась фигура в тёмных одеждах и подошла к лидеру клана, остановившись в шаге за спиной Альтаира Ун Понара.
        - Ты оказался прав, Арведо, - не оборачиваясь, произнёс Теневой Мастер угрюмым голосом. - С твоей сестрой действительно творится что-то неладное. Неудачи ли с прохождением испытания её сломили или действительно виной тому льстивые слова Сержанта, но раньше таких крамольных речей твоя сестра не вела. Продолжай присматривать за ней! А ещё лучше, - тут вождь клана понизил голос до шёпота, - убей этого Сержанта! Он нанёс оскорбление нашей семье, так что одну за другой забери все его жизни.
        - С превеликим удовольствием, отец! - молодой парень распахнул тёмный плащ и показал висящую на перевязи правую руку, пострадавшую в драке с человеком. - У Зверолова серьёзный должок передо мной! Но и одной рукой я смогу его убить!
        - Хорошо, сын. Сержанта найдёшь у разрушенной старинной башни. Но только сделай всё тихо, чтобы человек так и не понял, откуда раз за разом к нему приходит смерть. Шерхам действительно не нужен сейчас серьёзный конфликт с людьми.
        - Я буду осторожен, отец. Но что насчёт испытания для Авелии? Можно ли мне мешать сестре? Сам ведь понимаешь, при оглашённых тобой условиях я совершенно не заинтересован в том, чтобы Авелия преуспела в Городе Сотен Черепов.
        Теневой Мастер ответил далеко не сразу. Заложив руки за спину, вождь в задумчивости несколько раз прошёлся по шатру от стенки к стенке. Наконец, Альтаир Ун Понар огласил своё решение:
        - Мешать твоей сестре проходить испытание дозволяю. Но только в тех случаях, когда промашка не будет стоить Авелии жизни. И сразу объявляю новое условие: тот из вас двоих, кто вынесет более ценный трофей из развалин Города Сотен Черепов, будет назначен командиром. Но не пятёрки, а сразу полусотни шерхов. Я всё сказал!
        Глава вторая. [Сержант] Старая крепость
        Я едва не вывихнул державшую поводья руку и не удержался от непечатных слов, когда мой медленно бредший меж камней и кустов маунт вдруг совершил резкий прыжок метров на пятнадцать и усиленно зашевелил жвалами.
        - Что это было? - встрепенулась от дрёмы сидящая рядом со мной на жутком восьмилапе Юля, но я лишь неуверенно пожал плечами.
        - Какой-то зверь прятался в кустах. Не успел понять. Болотная Хозяйка слишком быстро его прикончила.
        Пока Болотная Хозяйка пожирала добычу, шедший за нами следом сине-фиолетовый Атлант воспользовался возникшей передышкой и своими бронированными похожими на клюв челюстями принялся обрывать ветки кустов. Да, оба зверя проголодались. К тому же неприспособленный к дальним переходам жуткий восьмилап сильно устал и снова начал прихрамывать. Скорость передвижения громадной паучихи заметно упала, и я подозревал, что такими темпами к речному лугу до темноты мы не успеем вернуться.
        Хотя неутомимый гига-варан Атлант оставался ещё полон сил, скорость нашего передвижения лимитировала именно Болотная Хозяйка. Бросать восьмилапа было нельзя - огромный смертоносный зверь являлся нашим единственным защитником в этих диких и опасных местах. Если бы не Болотная Хозяйка, кто знает чем закончилась бы встреча с тем весьма крупным хищником, измочаленную шкуру которого только что выплюнул наш многоногий маунт. Тем не менее, до темноты оставалось всего часа три, и нужно было что-то предпринимать. Особенно с учётом того, что погода портилась, небо заволакивало тёмными тучами, и к ночи ожидался ливень. Я встал в полный рост и осмотрелся со спины громадной паучихи.
        Со всех сторон виднелись лишь покрытые пожухлой травой жёлто-бурые холмы, да реденькие зелёные островки колючих кустов. Хотя… Мой взгляд зацепился за развалины древней крепости на горизонте. Я обратил на них внимание ещё по дороге к силовому барьеру, но тогда ведомая мной группа переселенцев не захотела сворачивать с пути и терять драгоценное время на исследование древних руин. Может, сходить туда сейчас? До темноты вроде успеваем. Возможно, там получится укрыться от непогоды. Всяко в укрытии будет лучше, чем ночевать в проливной ливень под открытым небом.
        При этом темноты и приходящих с ней ночных бестий я совершенно не боялся - нас с сестрой всего двое, так что максимальный уровень тварей мог быть лишь вторым, что совсем не страшно. Ну, максимум третьим - своим тепловым зрением за этот день я несколько раз замечал крутящийся возле нашей группы полупрозрачный красный силуэт. Шерх, причём небольшой. Совсем ещё ребёнок. Не знаю, что ему от меня было нужно, но наблюдатель долго следовал за нами, пока наконец не отстал. Или просто стал держаться на чуть большем расстоянии, а потому я его больше не замечал. Радиус моего теплового зрения был всего шагов двадцать-двадцать пять, да и параметр Восприятие у Сержанта было весьма скромным, так что наблюдатель за невидимками из меня был, мягко говоря, неважнецкий.
        С тремя пробами низкого уровня я бы легко справился даже без помощи Болотной Хозяйки. Но кроме бестий в этом первобытном мире хватало и других опасных тварей, так что идея укрыться к ночи в старой крепости нравилась мне всё больше.
        - Двигаемся к тем руинам! Там и заночуем! - указал я Юле рукой, и сидящий у меня на плече котёнок одобрительно мяукнул.
        Васька продрых у меня на рюкзаке практически весь день, даже отказался с нами обедать, и лишь к вечеру активизировался. Какой же забавный зверёк! Мне иногда казалось, что он понимает человеческую речь, настолько к месту были иногда его кошачьи «комментарии». Внешне совершенно безобидный, пушистый и милый котёнок. Однако при этом Проклинатель 19-го уровня, причём с синей надписью над головой, что говорило о том, что мой пушистый питомец по своим боевым характеристикам превосходит существ своего уровня. Признаться, мне до сих пор было трудно представить, как маленький котёнок может хоть с кем-то справиться, но странствующий Картограф уверял, что Васька способен к магии, так что всё может быть. Из своего близкого общения с питомцем я лишь отметил, что в его присутствии быстро проходит усталость. Причём не только у меня, но и всех вокруг. Вот и сейчас стоило Ваське проснуться и проорать своё недовольное «мяу!», как Болотная Хозяйка проворнее зашевелила своими конечностями. Да, взаимосвязь определённо наблюдалась.
        Навык Верховая Езда повышен до тридцать шестого уровня!
        Хотя… может и не в Ваське дело, а в моём подросшем навыке? Верховая Езда ведь увеличивает не только скорость, но и выносливость маунта. Вон, моя подруга Шелли, Наездница по игровому классу, рассказывала мне, что заменила свои ставшими неактивными навыки на другие, связанные с управлением животными. И после получения хозяйкой нескольких уровней Верховой Езды управляемая ею крипо-крокодилица Катя стала казаться вообще неутомимой! Эх, Шелли, Шелли… Как ты там одна в огромном мире? Сумеешь ли выжить, с твоей критически низкой удачей? Догонишь ли своих сородичей? Да и примут ли они тебя обратно, с твоей-то репутацией ходячей катастрофы?
        Словно прочитав мои грустные мысли, сестрёнка проговорила:
        - Даже хорошо, что мы не успели сегодня вернуться в речной посёлок! Признаюсь, после истории с Шелли очень за тебя переживала, брат. Ты слишком несдержанный. Высказал бы новым лидерам всё, что думаешь на их счёт, и нас обоих выгнали бы из посёлка. Или того хуже, ты мог полезть с кулаками на матёрого Воина, и погиб бы…
        Я ласково провёл ладонью по растрёпанным волосам сестрёнки, поправляя непослушные русые пряди, и постарался успокоить девчонку. Пообещал, что по возвращению в «Приют Громыхайло» не стану лезть на рожон с обвинениями новых лидеров в коварстве и нарушении всех договорённостей. Точнее, будь я один, именно так бы и поступил. Но поскольку у меня есть младшая сестра, о которой нужно заботиться, и которой нужно обеспечить место в посёлке, придётся мне действовать деликатно. Нет, прощать Громыхайло и остальным их подлость я не вовсе не собирался, но намеревался отомстить тогда, когда мы с сестрой не будем находиться в столь уязвимом положении.
        Юля после таких моих слов успокоилась. Я же про себя думал, что после всего случившегося доверия к Громыхайло у меня уже никогда не будет. Мне с ним долго не ужиться. А потому нужно готовиться к уходу из речного посёлка. Вот только делать это нужно не спонтанно, а планомерно и по возможности незаметно собрать необходимые вещи, провиант и инструменты. А главное переговорить с теми, кто тоже недоволен новыми порядками. И попробовать увести их за собой.

* * *
        - Брат, а почему люди или вайхи не поселились тут?
        - Тоже не понимаю этого. Тут работ всего на пару месяцев, и будет надёжная крепость. Причём предназначенная для защиты и от ночных бестий в том числе.
        Мы с сестрой обходили по периметру высокую, метра четыре как минимум, внешнюю каменную стену. Рассматривали с высоты неплохо сохранившийся, пусть и забитый мусором, глубокий ров с остатками острых кольев на дне. Четыре угловые охранные башенки с узкими бойницами вообще находились в полном порядке, хоть сейчас расставляй в них защитников-стрелков. Ещё одна массивная башня, охранявшая мост в крепость, обрушилась, завалив ров и засыпав внутренний двор камнями. Огромные внешние ворота с перекрученными металлическими петлями валялись прямо на мосту на груде камней. Я специально спустился и рассмотрел эти ворота, даже подлез и оглядел снизу. Да, петли нужно однозначно менять, как и некоторые насквозь проржавевшие металлические полосы, скрепляющие толстенные брусы из морёной древесины. К самой древесине никаких претензий не было - ещё тысячу лет простоит. В целом восстановить ворота было достаточно плёвым делом. Даже я, возможно, сумел бы справиться, а уж профессиональный Строитель, Инженер или Кузнец тем более.
        А вот состояние внутренних строений крепости было заметно хуже. Можно даже сказать, ничего не сохранилось. Два больших каменных дома обвалились и сейчас представляли из себя просто огромные груды камней с торчащими из них растрескавшимися деревянными балками. Колодца или другого источника воды мы не нашли. Возможно, колодец и имелся, но находился сейчас под завалами, так что доступа к воде всё равно не было. И в самом центре крепости высоченная, с девятиэтажный дом, круглая каменная башня с обвалившийся крышей. Башня меня весьма интересовала - если тут в развалинах и сохранились какие-то ценности, то наверняка только в ней. Но, к сожалению, вход в башню был засыпан, а ближайшие окна располагались на очень приличной высоте.
        Я помнил о своём низком Модификаторе Удачи, а потому даже не стал рассматривать вариант вскарабкаться к оконным проёмам - всё равно бы провалил проверку на Удачу и сорвался. А ещё я видел какое-то странное мельтешение в окнах верхних этажей. В башне кто-то обитал. Скорее всего, крупные летучие мыши или какие-то птицы.
        Навык Зоркий Глаз повышен до двадцатого уровня!
        Небо уже затянуло тучами, вдали громыхал гром. Загнав Атланта во внутренний двор и оставив Болотную Хозяйку охранять мост, мы с сестрой решили заняться ужином. В термосе ещё оставался чай, и мы сперва планировали ограничиться разогретыми остатками рыбы и мыса, но нас ждало разочарование - по жаре за день все наши запасы испортились. Пришлось вскрывать предпоследнюю из принесённых в новый мир банок консервов, доставать крупу, ставить котелок и тратить драгоценную воду из фляги. Я как раз занимался костром и ужином, как вдруг перед глазами появилось неожиданное игровое сообщение:
        Навык Приручение повышен до пятьдесят восьмого уровня!
        Какого, извиняюсь, хрена?! Что вообще происходит? Я крутил головой и не видел никаких изменений. Атлант бродил по двору, срезая острым клювом пробившиеся сквозь камни зелёные веточки. Болотная Хозяйка поджала под себя лапы и отдыхала, котёнок так и вовсе сидел у меня на плече. Кого я сейчас приручаю?
        Навык Приручение повышен до пятьдесят девятого уровня!
        Определённо что-то происходило. Я прошёлся по двору крепости, даже заглянул в ров. Ничего не понимаю… И тут испуганный крик сестры заставил меня метнуться обратно. У костра всего в паре шагов от Юли застыла, приподняв переднюю половину туловища, крупная коричнево-серая ящерица почти метровой длины. Но самым интересным была даже не сама ящерица, а надпись над её головой:
        Скальная острозубая ящерица. Самец 34-го уровня. Питомец Сержанта.
        Мой питомец? Тут же к первой ящерице присоединилась ещё одна, на этот раз изумрудно-зелёная. Она совершенно безбоязненно выбежала к костру и остановилась возле ног моей сестры. Самка 25-го уровня. И тоже мой питомец! Кажется, я начал что-то подозревать. Вместе с Юлей мы прошли к яме, куда до этого выкинули испортившиеся мясо и рыбу. Я осторожно заглянул вниз в темноту, но заметил лишь какое-то смутное мельтешение. И тут, словно специально по моему заказу, небо озарила яркая ветвистая молния, и я несколько обалдел от увиденного - в яме копошилось ещё два десятка крупных вёртких ящериц, причём одна из них отображалась как мой питомец! Вот прямо у меня на глазах антрацитово-чёрный самец 50-го уровня стал тоже отображаться как мой пет. А за ним и светло-серая ящерка с ярким гребнем на башке, самка 11-го уровня.
        ВНИМАНИЕ!!! Достигнут предел количества питомцев! Максимальное количество управляемых вашим персонажем питомцев: 10. Используйте навык Мастер Зверей для увеличения лимита!
        Ну, слава Богу! А то я уж начал переживать, что вся эта копошащаяся масса пресмыкающихся станет моими петами. Зачем мне столько ящериц? Кстати… Над каждой из «моих» ящериц, кроме уровня и пола, светилась ещё цифра «пять». А над дикими число «восемнадцать». Что бы это значило? К сожалению, у моего персонажа не хватило Интеллекта понять это, о чём игра тут же обидно сообщила. Юля тоже не смогла разобраться, что это за числа.
        - Брат, а подари мне вон ту белую, с розовым гребешком на голове! - попросила Юля, и я исполнил этот маленький каприз сестры.
        Девчонка совершенно безбоязненно протянула руку, взяла ловко карабкающуюся по вертикальной стенке ящерицу и посадила к себе на плечо. Смотрелось весьма эффектно. Мне даже показалась, что эта белого цвета самка стала поглядывать на остальных сородичей с явным превосходством - мол, я избранная, а вы все неудачники!
        Тут же ещё одна ящерица стала моим собственным петом, и снова выскочило сообщение о достижении лимита. А между тем цифра в описании приручённых существ сменилась с пяти на шесть. У диких же, наоборот, соответствующее число уменьшилось до семнадцати. Кажется, я понял. Эти ящерицы были стайными существами, и их характеристики усиливались с каждым новым представителем в стае. Причём для диких и приручённых «стаи» были разными.
        В этот момент начался-таки дождь. Сперва редкие тяжёлые капли, но уже через десяток секунд хлынуло, как из ведра. Я поскорее накинул капюшон и вместе с Юлей побежал к ближайшей дозорной башне, в которой можно было укрыться от дождя.
        - Мяу!!! - донёсся нам вслед возмущённый и вроде даже напуганный крик котёнка. Я обернулся.
        У костра мелькала какая-то крылатая тень, едва различимая из-за густой пелены дождя. Там находился кто-то чужой! Васька в опасности!!!
        - Брат, он взял нашу тушёнку!!! И крадёт наши вещи!!! - истерично завопила над самым ухом сестра, обладающая лучшим параметром Восприятие, а потому лучше видящая, что происходит там вдали.
        Я кинулся спасать своего питомца и оставленный у костра рюкзак, на бегу доставая топор. Вот только оружие ближнего боя оказалось в данном случае совершенно бесполезным. Похитителем был вэйр - представитель расы крылатых людей. Он медленно с явным перегрузом взлетал, часто хлопая кожистыми крыльями и обеими руками крепко прижимая к груди мой рюкзак. Вэйр был очень молодым, совсем ещё парнишка. Но это не давало ему право воровать мои вещи!
        Вот же тварь!!! Уйдёт! Будь у меня арбалет, я бы с лёгкостью подстрелил такую медленную и неуклюжую цель. Но арбалета не было. Крылатый похититель медленно и с большим трудом поднимался всё выше к верхним этажам башни, где похоже обитал. Наверное, именно его или его сородичей я и видел в окнах башни.
        С досады я сплюнул и опустил топор - ничего тут уже не поделаешь, летать я не умел, и вора догнать никак не мог. А между тем котёнок орал дурным голосом, похоже сильно перепугавшийся появления возле него постороннего. И случилось чудо!
        Вэйр совсем замер на месте, устав и не в силах больше тянуть тяжёлый даже для меня рюкзак. Повисел в одной точке и с явным сожалением выпустил добычу. Рюкзак шлёпнулся на камни возле моих ног.
        - Мяу!!! Мяу!!! - продолжал истерить Васька.
        Крылатый паренёк судорожно в несколько рывков попытался подняться выше к спасительному оконному проёму, но похоже силы его окончательно оставили. Расправив крылья, вэйр начал медленно снижаться, планируя и пытаясь дотянуть за пределы крепостных стен. Моё внимание привлёк странный писк. Я опустил глаза и увидел шестерых новых питомцев, примчавшихся мне на помощь. Пять моих собственных, плюс белая хохлатая самочка сестры тоже спрыгнула с плеча Юли и примчалась разбираться с врагами хозяев. Вот сейчас и проверим, на что способны эти малыши в стае.
        - Ату его, банда! - задорно крикнул я, указав рукой с топором на снижающегося вора.
        Вся шестёрка острозубых ящериц сорвалась с места и где на четырёх лапах, а местами даже переходя в бег на двух, бросилась за добычей. Передвигались эти малыши удивительно проворно, в разы быстрее человека. Не хотел бы я оказаться на пути такой острозубой стаи!
        - Брат, останови их! Они ведь его сожрут!
        Я обернулся на Юлю, собираясь возразить, что вор пытался обчистить нас, а потому не заслуживает снисхождения и жалости. Но сестра продолжила настаивать:
        - Ну, пожалуйста! Брат, не убивай этого мальчишку!
        - Ладно, раз ты просишь…
        Я побежал к месту «аварийной посадки» вэйра на крепостной стене. Рухнул он достаточно неуклюже, покатился по камням и похоже сильно ушибся при падении. Я отогнал нетерпеливо тянущих зубастые острые мордочки к упавшей добыче и забавно пересвистывающихся питомцев. Вовремя успел! На незадачливом «Икаре» заметил лишь пару тройку-укусов. Ничего, будет этому вору уроком!
        - Ари унто но тори! Ари тори! Ун ява! - тараторил перепуганный паренёк, поднимая вверх руки и демонстрируя пустые ладони.
        - Да вижу, что уже ничего нет, - проворчал я и присмотрелся к неудачливому воришке.
        Авир Тан-Хоши. Вэйр. Мужчина. Вор 35-го уровня
        Это был молодой паренёк лет тринадцати-пятнадцати на вид. Измождённый, просто кожа да кости. Вместо нормальной одежды грязные лохмотья, которые даже опустившиеся бомжи не стали бы носить. Путанные тёмные волосы, большие серые глаза, острые черты лица. И два больших полураскрытых кожистых крыла за спиной. Именно эти крылья и помогли мне припомнить. Так именно этого вэйра я и видел в клетке у странствующего Картографа! Выходит, сбежал от хозяина. Или Картограф посчитал, что вор достаточно наказан, и выпустил его из клетки.
        А между тем паренёк продолжал бормотать что-то на своём непонятом языке. Что-то показывал жестами, но я всё равно ничего не понимал. Тут подбежала моя сестра, опустилась на корточки рядом с воришкой и сразу же без разговоров принялась обрабатывать укусы и ссадины на его теле лечебной мазью. Приковылял на трёх лапах и рыжий котёнок, с интересом принявшись рассматривать представителя крылатой расы. Даже принюхался к нему и потом несколько раз брезгливо мотнул головой. Да, амбре от Авир Тан-Хоши шло просто убойное - едкий букет из запахов немытого тела, тухлятины, пота, мускуса, мочи и десятка других не опознанных мной, но однозначно отталкивающих «ароматов». Даже дождь не полностью перебивал эту вонь, так что я постарался отойти на пару шагов от неприятного субъекта.
        Воришка же долго тараторил, тыча длинным когтистым пальцем в свой пояс из грязной ткани и что-то мне объясняя. Затем развязал этот пояс и высыпал из него себе в грязную ладонь горсть продолговатых светло-серых ягод. Неужели он собирается их есть?! Это же «ягоды-вонявки» - именно их мне подсунули дегустировать в первый день пребывания в «Приюте Кузьмича». Невкусные, но быстро восстанавливающие Очки Выносливости. Похоже, именно Очков Выносливости крылатому пареньку и не хватало. Он сразу же довольно заулыбался, низко поклонился моей сестре, закончившей мазать его раны и… резким выпадом руки схватил рыжего котёнка поперёк туловища! Подпрыгнул, взмахнул крыльями и стремительно набрал высоту. С тёмного проливающегося дождём неба до меня донеслись испуганное «мяу!!!» питомца и злорадный смех подлого воришки. Прошло несколько секунд, и самодовольно гогочущий вэйр скрылся в тёмном оконном проёме высоченной башни…
        Глава третья. [Котёнок] На грани
        Секундная паника сменилась крайней степенью удивления. Меня похитили? Но зачем??? Неужели сработал бонус от способности «Всеобщий любимец», при виде пушистого котёнка вызывающий умиление у представителей всех разумных рас? Но данный бонус вообще-то больше на женщин действует. Да и неужели этот крылатый вонючка рассчитывает, что милый котёнок останется с ним, а не сбежит при первой же возможности?
        Или Авир Тан-Хоши действует по приказу Картографа? Странствующий торговец сразу ведь раскусил, что я не простой пет, и заинтересовался мной. Мог он приказать сидящему у него в клетке вэйру меня похитить, и на таких условиях отпустить пленника? Сам-то Картограф похитить меня не мог, поскольку должен оставаться подчёркнуто нейтральным для возможности проходить через барьер из большого мира в «песочницу» и обратно.
        А между тем крылатый вэйр поднялся уже до верхних этажей старой башни, ловко опустился на узенький карниз и пролез в оконный проём, компактно двумя валиками сложив за спиной крылья. Мой похититель смеялся и пританцовывал, держа котёнка над головой на вытянутых руках, словно почётный спортивный кубок. Ненормальный какой-то… и к тому же смердящий в закрытом помещении настолько нестерпимо, что у меня аж слёзы на глаза навернулись.
        - Амонти унто! - произнёс вэйр и посадил меня на большой и грязный деревянный стол, прижав своей ладонью. Пока я недовольно пищал и пытался вырваться, крылатый похититель накрыл меня сверху старым плетёным из коры лукошком, а затем дополнительно ещё и придавил лукошко тяжёлой кованной кочергой, чтобы маленький слабосильный котёнок не смог сдвинуть преграду.
        Смеясь и что-то комментируя на своём непонятном языке, вэйр взял стоящий у стены старый ржавый колун и принялся колоть дрова, кидая щепки в почти погасший очаг и раздувая огонь. Непохоже, что мой похититель замёрз - день сегодня выдался солнечным и по-летнему жарким, и даже вечером вплоть до самого дождя было тепло и душно.
        Я осмотрелся сквозь достаточно большие дыры в лукошке. Ясно, мы на кухне - вон, старая глиняная посуда, ржавые ножи, закопчённый чугунок, вертел для мяса. Было очень похоже на то, что крылатый вонючка собирается вкусно поужинать. Неужели я у него за главное блюдо??? Похоже на то - вэйр, плотоядно поглядывая на меня и что комментируя довольным голосом, порезал на столе какие-то длинные пахнущие чесноком стебли и пучки синих мелких цветов - видимо, готовил приправу к мясу. Закончив приготовления и бросив травы в пустой котёл, Авир Тан-Хоши плотоядно облизнулся, поглядывая на меня.
        Испугался ли я, когда сообразил, что меня хотят сожрать? Нет. Скорее был разочарован - я-то напридумывал невесть чего, полагая себя желанным питомцем, а всё оказалось гораздо прозаичнее и скучнее. Я даже сам себе поражался, но смотрел за приготовлениями вэйра к трапезе вовсе не со страхом, а с отстранённым любопытством, словно меня это совершенно не касалось. У похитителя был шанс справиться со мной, когда он держал котёнка в своих сильных когтистых лапах. Достаточно было тогда свернуть беспомощному слабому зверьку шею, и всё. Но вэйр упустил свой шанс. Сейчас же, несмотря на то, что Авир Тан-Хоши превосходил меня на целых шестнадцать уровней, я не сомневался, что способен с ним справиться. К тому же мой похититель неосторожно оставил меня одного в комнате, с пустым берестяным туеском в руках побежав куда-то вверх по лестнице - видимо, торопился набрать воду для котла.
        Что же, пора выбираться. Можно было превратиться в восьмилапа - в таком состоянии я был способен даже удерживать человека в сильных членистых конечностях, не то что сдвинуть кочергу. Но я поступил по-другому. Превращение в змею!
        Навык Магия Превращений повышен до десятого уровня!
        Полуметровой длины тоненькая и гибкая изумрудная змейка пролезла сквозь дыру в лукошке и, спустившись со стола на каменный пол, ловко шмыгнула за стоящие у стены большие кувшины и горшки. Обратное превращение в котёнка! Скрытность! И, наконец, полупрозрачное состояние! Можно было, конечно, вообще уйти в другую комнату или даже вылететь в окно в виде жука, но мне хотелось посмотреть, что будет происходить дальше. И я не прогадал - зрелище действительно вышло занятным.
        Авир Тан-Хоши вернулся на кухню, принеся воду и сразу перелив её в котелок. Бросил туда нарезанные травы и даже добавил горсточку соли грубого помола из стоящего на полке горшка. Соль?! Ценный ресурс! Я слышал от Ашота, что в речном посёлке с солью была напряжёнка - тратили остатки, принесённые из прошлого мира, и потому повар экономил как мог. Авир Тан-Хоши перемешал воду деревянной ложкой и повесил котелок на огонь. Наконец, настало время и для котёнка. Крылатый повар взял нож… и уставился на пустое лукошко.
        - А ми тур ка вара? - усмехнулся он, показав острые зубы, и взял в руку длинную тонкую щепку. Просунул её в щель и принялся водить под лукошком, пытаясь нащупать скрывшегося по его мнению в невидимости зверька.
        Постепенно довольная улыбка сползала с лица крылатого паренька. Со всеми предосторожностями вэйр слегка приподнял один край лукошка и запустил под ловушку руку. Наконец, со всей очевидностью до незадачливого повара дошло, что добыча улизнула. Ох, как же он ругался и метался по кухне, расшвыривая горшки и рыща по углам! Заламывал руки, вопил и взывал к небесам, рассказывая о вопиющей несправедливости - котёнок, видите ли, не пожелал быть съеденным! Брошенный парнем в досаде нож отскочил от каменной стенки и едва не поранил самого горе-повара. Вэйр опустился на колени, протяжно выл и с силой бил себя кулаками по голове, проклиная своё ротозейство.
        Навык Скрытность повышен до двадцать первого уровня!
        Навык Неутомимый повышен до одиннадцатого уровня!
        Проводив взглядом проплывшие игровые сообщения, я снова уставился на обиженно скулящего вэйра. Тоже мне, устроил представление. Ладно бы действительно умирал с голоду, но этот воришка несколько минут назад слопал целую банку тушёнки, когда неожиданно приземлился возле костра. Умял тогда в три секунды всё содержимое банки, жадно запихивая мясо себе в рот грязными руками и довольно урча. Я тогда, признаться, растерялся от увиденного и никак не помешал воришке.
        Ну всё, хватит, надоело уже смотреть его пантомиму. Пора было что-то делать с моим похитителем. Если в самом начале я всерьёз собирался драться с опасным высокоуровневым противником не на жизнь, а на смерть, то сейчас он вызывал у меня лишь брезгливость и жалость. Я передумал убивать этого неудачника. Но вот наказать его за моё похищение было необходимо, чтобы преподать ему урок на будущее.
        Магия Проклятий. Замедление! Замедление! Замедление! Ослабление! Ослабление! Осторожно расходуя ману, чтобы Очков Магии хватило на все задуманные действия, я из невидимого состояния обрабатывал вэйра заклинаниями. Всё, воришка больше не опасен. Я осторожно выбрался из своего укрытия и зашёл к горемыке-повару со спины. Превращение в восьмилапа! Атака! Я легко мог убить крылатого паренька укусом, но предпочёл парализовать ударом ядовитого жала в шею. И, пока оставался в виде крупного насекомого, замотал бесчувственное тело вэйра липкой и прочной нитью. Готово! Едва успел до обратного превращения в котёнка!
        Навык Магия Превращений повышен до одиннадцатого уровня!
        Навык Мистицизм повышен до двадцать первого уровня!
        Получен двадцатый уровень персонажа!
        Получите награду: три очка навыков (суммарно накоплено шесть очков) и одно очко мутации (суммарно накоплено девятнадцать очков).
        ВНИМАНИЕ!!! Вы достигли двадцатого уровня. Возможен выбор ещё трёх навыков.
        Наконец-то! Как же давно я ждал возможности разнообразить свои навыки!
        Мои чуткие уши давно подсказали мне, что вэйр тут в башне один, так что никаких опасностей больше не осталось. Можно было в спокойной обстановке подумать над тем, что же мне нужно для дальнейшего развития моего Василия. Момент был крайне ответственным - следующие навыки я смогу получить лишь на запредельно далёком пятидесятом уровне, для достижения которого, если судить по другим игрокам, мне придётся как-то выживать ещё полгода в этом полном опасностей мире.
        Итак, что я имею на данный момент?
        Васька. Котёнок. Самец. Питомец Сержанта
        Игровой класс: Проклинатель 20-ого уровня.
        Характеристики персонажа:
        Сила 8 (-30% наносимого в ближнем бою урона)
        Ловкость 18 (+20% скорость передвижения, +20% скорость реакции, +20% точность действий)
        ** Из-за полученной травмы Ловкость временно снижена до 16, получаемые от показателя Ловкость бонусы снижены
        Интеллект 22 * Высокий показатель Интеллекта даёт вашему персонажу особые способности
        Восприятие 18 (+20% дальность обзора, слуха, чутья)
        Телосложение 15 Бонусов нет
        Модификатор удачи -2 * Низкий показатель параметра Удача даёт вашему персонажу особые способности
        Параметры персонажа:
        Очков здоровья 187 из 187
        Очков выносливости 381 из 381
        Очков магии 79 из 79
        Переносимый груз 1кг * Инвентарь заблокирован
        Использовано мутагенов 1 (потрачено 10 очков)
        Известность 1
        Навыки персонажа:
        Рукопашный бой 5
        Магия Проклятий 70
        Чуткое ухо 22
        Мистицизм 21
        Скрытность 21 * Способность «Полупрозрачность»
        Воодушевление 24
        Магия Превращений 11
        Уклонение 2
        Неутомимый 11
        Книжный червь 2
        Выбрано 10 из 13 возможных на 20-ом уровне навыков
        Внимание!!! Имеется 6 свободных очка навыков
        Внимание!!! Имеется 19 очков мутации
        Бросалось в глаза, что три навыка фактически не используются и не прокачиваются. Насчёт выбора умения Книжный Червь, несмотря на его зачаточное сейчас состояние, я нисколько не жалел - подозреваю, что оно не раз мне ещё пригодится, позволяя приобретать новые заклинания. Но вот Рукопашный Бой и Уклонение откровенно расстраивали. Рукопашный Бой я получил ещё на старте игры, тут ничего не поделаешь. Но вот с Уклонением я откровенно лоханулся - при моём стиле игры это умение не использовалось и лишь занимало ценный слот, который я мог бы использовать с большей пользой. Надеюсь, эти навыки пропадут при достижении моим персонажем двадцать пятого уровня, когда игровой класс окончательно подтвердится.
        Итак, что мне нужно для усиления? Прежде всего, третий раздел магии, это сейчас самое важное. Иллюзии? Лечение? Или магия стихий? С этим выбором я почти не раздумывал - конечно же, Магия Стихий! Мне очень не хватало возможности наносить дамаг - не слабыми же когтями и зубами, в самом деле, воевать моему крохотному котёнку!
        Получен навык Магия Стихий первого уровня!
        Огненная искра. Ледяное касание. Каменная кожа. Порыв ветра.
        Неплохо, совсем неплохо! Я тут же опробовал на себе каменную кожу. Эффект десять минут, шкурка стала крепче, появился показатель брони 1 единичка. Немного, но это ведь только начало! А теперь искра!
        Крохотный красный огонёк, вихляя в воздухе, пролетел полтора метра и погас. Негусто, прямо скажем. Но я всё равно был весьма рад этому умению.
        Навык Магия Стихий повышен до второго уровня!
        Так, а это что? Игровая подсказка сообщила, что я способен комбинировать заклинания разных школ, как и создавать сложные заклинания, совмещающие несколько свойств, вот только для этого мне требуется умение «Чародей». Весьма интересно, нужно будет почитать подробнее про этот навык!
        Вот только посидеть спокойно, изучая игровые справки, мне не дали - моё внимание привлёк доносящийся со стороны двора повторяющийся непонятный звук, пробивающийся сквозь шум дождя. Как будто кто-то периодически пыхтел, хрустел и проводил железом ко камням. Причём этот странный звук приближался. В оконном проёме замелькал свет, затем узенькую бойницу заслонила тёмная жутковатая тень. На всякий случай я скрылся в невидимости и шустро забрался за стоящие у стены кувшины и горшки.
        В оконном проёме сперва появилась заканчивающаяся острым когтем огромная лапа, затем я увидел человека. Сержант?! Мой хозяин вскарабкался по мокрой в дождь стене высоченной каменной башни на Болотной Хозяйке! Человек, рискуя жизнью, примчался спасать своего котёнка! Вот правда, не ожидал такого самоотверженного поступка от своего хозяина, раньше Сержант был весьма равнодушен к тому, что происходит со мной.
        С пыхтением крупный человек протиснулся в узенькое окошко и спрыгнул на каменный пол, держа в одной руке факел, в другой топор, и напряжённо осматриваясь. Следом за братом в окошко пролезла Юля, вооружённая своим гарпуном и тоже готовая к решительным действиям. Конечно же, они сразу обратили внимание на валяющееся у кухонного стола замотанное паутиной тело. Вот же чёрт! Знал бы, что люди придут меня спасать, так просто тянул бы время, в виде котёнка убегая от воришки по помещениям древней башни и не раскрывая всех своих умений. Сейчас же трудно будет убедить людей, что крылатый вэйр сам настолько качественно замотался в паутину и прилёг отдохнуть. Что ж, придётся сдаваться и признаваться во всём…
        - Мяу! - я перестал прятаться и вышел из укрытия.
        - Васька! Вот ты где, паршивец! - обрадовался Сержант, беря меня на руки и сразу же сажая к себе на плечо. - Повезло тебе, рыжий дуралей, что не попался в лапы пауков!
        Сержант осмотрелся, освещая факелом углы, и обратился к сестре:
        - Юля, будь настороже! Тут в башне водятся крупные пауки! Мы похоже пришли очень вовремя и спугнули их. Спасли тем самым этого крылатого воришку.
        Я даже раскрыл рот от удивления. Что, снова прокатило, и я остался вне подозрений? Даже при таких недвусмысленных доказательствах моей активности? Признаться, ещё после случая с Фартовым в Орши-Ур я думал, что хозяин догадается. Но снова нет. Эх, Сержант, Сержант… Какой у тебя показатель Интеллекта? Надеюсь, хоть больше, чем у табуретки?
        С другой стороны, я несправедлив к моему «второму я». Человек храбро пришёл меня спасать, хотя с его критически низкой удачей свалиться с седла восьмилапа и разбиться было более чем реально. Так что буду ему благодарен и продолжу, как и прежде, спасать этого недотёпу, отыгрывая роль простого пушистого питомца.
        - Мяу!
        Глава четвёртая. [Сержант] Беспокойная ночь
        Признаться, я был сильно разочарован. Поначалу обрадовался, что мы с сестрой нашли здесь в башне шикарное убежище, а возможно даже и новый дом для большой группы людей. Оборудованная кухня. Рядом мастерская с неплохим набором инструментов, хотя пробираться в неё нужно было осторожно, обходя по узенькому уступу громадную дырень в полу на месте обрушившейся лестницы. Этажом выше большой каменный резервуар для сбора дождевой воды. Вода в нём была сомнительной чистоты и кишмя кишела личинками комаров и прочих насекомых, так что перед употреблением её нужно было фильтровать и кипятить. Рядом что-то типа старинной библиотеки с множеством прелых и склизких, расползающихся в руках свитков и фолиантов на старых ненадёжных полках, данная комната была наполовину засыпана камнями и мусором с провалившегося верхнего этажа.
        Не так много места, но главным в этом убежище была его труднодоступность. Очень мало кто из опасных тварей мог сюда забраться, и если очистить башню от проживающих тут пауков и соорудить поднимающуюся к ночи верёвочную лесенку, то живи в безопасности и даже относительном комфорте, не беспокоясь о крутящихся далеко внизу бестиях и других хищниках. Но при ближайшем рассмотрении всё оказалось не столь радужно.
        Всё тут скрипело и ходило ходуном даже просто от порывов ветра. Балки и потолочные перекрытия прогнили, повсюду виднелись опасные трещины в стенах и даже вывалившиеся куски кладки. Не знаю уж экономили ли древние строители на цементе, или дожди вымыли не слишком надёжный связующий раствор, а может просто время пришло, но башня готова была в любой момент рухнуть, повторив участь соседних домов этой древней крепости. Добавить сюда сырость и потоки воды по стенам и полу, разросшуюся сверх всякой меры мерзкую плесень в библиотеке и гуляющий по всем комнатам холодный ветер, тёмные дыры в стенах и провал на месте лестницы, в котором даже кажется что-то шевелилось - возможно те самые атаковавшие вэйра пауки - и минусы этой башни начинали перевешивать плюсы. Для жилья эта древняя башня однозначно не годилась.
        Но всё равно мы с сестрой решили тут остаться на одну ночь. Я проверил все углы с факелом, чтобы избежать неприятных сюрпризов. Как смог, завалил досками провал, чтобы опасные пауки не тревожили нас, да и дуть сразу же стало поменьше. И даже насобирал на верхнем этаже грибов, обильно разросшихся на старых склизких книгах и покрытых мхом камнях старой башни. Я сразу узнал эти съедобные грибы - спасибо Нонне Аветисян, одной из ушедших в большой мир переселенцев, показавшей мне их вчера. Очень кстати вэйр начал варить в очаге овощной суп, я просто накидал в него мелконарезанных грибов и добавил соли, обнаруженной в большом горшке на полке. Кстати, солью я затарился по максимуму - это был очень дефицитный товар, который возможно будет обменять на что-то нужное. В других горшках и кувшинах, к сожалению, обнаружился лишь мусор и плесень. В одном из небольших запечатанных сургучом кувшинов что-то правда булькало, возможно вино или масло, так что я тоже прихватил его с собой.
        Пока готовился ужин, я занялся парализованным ядом воришкой. Для начала помыл его, благо вода в резервуаре была, а мыло у меня с собой имелось. В качестве мочалки использовал его собственные лохмотья - всё равно на большее они уже не годились. Вэйр лишь недовольно зыркал глазами и слабо шевелил губами, но сопротивляться не мог. Юля постеснялась присутствовать при омовении паренька и ушла на кухню, сказав, что сошьёт из куска ткани (да, всё те же занавески из призрачного поезда) шорты и накидку с прорезями для крыльев.
        Спросите, зачем мы вообще беспокоились о вэйре? А что с ним было делать? Не убивать же. Авир Тан-Хоши был оглушён ядом и абсолютно беспомощен. Оставь мы его в таком состоянии одного в башне, и пауки бы его сожрали. К тому же смердело от немытого тела воришки настолько ужасно, что находиться в одном помещении было невыносимо.
        При ближайшем рассмотрении вэйр оказался весьма похож на человека, хотя и с непропорционально большой грудной клеткой. Очень худой и поразительно лёгкий - вес тела пятнадцатилетнего на вид парня не превышал двадцати пяти килограммов. Едва ли причиной было только истощение, скорее у представителей крылатого народа такая фактура тела требовалась для возможности полёта. Кстати, грудные и спинные мышцы у парня оказались просто на зависть, а вот во всём остальном вэйр относительно человека был крайне слаб. Тощие как спички руки и ноги, заканчивающиеся хищными когтями пальцы. Тонкий с карандаш пенис. Никакой растительности на теле, лишь на голове реденькие, хоть и длинные тёмные волоски. За спиной роскошные чёрного цвета крылья, способные удерживать в воздухе такое крупное тело.
        Крылья вызвали самый большой мой интерес, я расправил их и осмотрел. Да, прикольно. Летать наверняка очень здорово, я всегда мечтал об этом. Но если для возможности полёта нужно так менять тело, то я пожалуй пас. Лучше оставаться человеком, а накапливаемые очки мутации потратить на что-то другое.
        Наконец, с водными процедурами было закончено. Я натянул на вейра мои собственные старые плавки, из которых уже вырос и вообще непонятно зачем брал в этот новый мир. И отнёс воришку обсыхать поближе к очагу, даже расправил вэйру крылья, чтоб просыхали быстрее. Сестра снова обработала целебными мазями ссадины и укусы на теле паренька и даже сама с ложечки накормила воришку грибным супом, поскольку самостоятельно Авир Тан-Хоши пока что питаться был не в состоянии. Оцепенение с него постепенно сходило, даже противоядие не потребовалось, но ещё много часов парень будет малоподвижен и слаб, что меня вполне устраивало - не хотелось получить от воришки новые неприятные сюрпризы.
        Котёнок от грибного супа отказался, лишь брезгливо дёрнул мордашкой, недовольно мяукнул и ушёл в библиотеку. Чем-то эта комната его особенно интересовала. Видимо, там в прогнивших шкафах водились мыши или какая другая мелкая живность, на которую котёнок собирался поохотиться. За своего питомца я особо не переживал - не в первый раз Васька отказывался от человеческой еды, предпочитая добывать себе пропитание сам.
        Я устраивал лежанки для нас с сестрой, когда далеко внизу завыли ночные бестии. Впрочем, их вой резко прервался - оставленные сторожить башню Болотная Хозяйка и стая скальных ящериц без труда справились с противником. Повышение навыков мне не дали, я отметил лишь совсем небольшой прирост шкалы прогресса до следующего уровня. Да, ночные бестии снова оказались слабы и малочисленны. И это заставило меня серьёзно задуматься.
        По всему выходило, что безопаснее жить маленькими группками, тогда проблемы ночных бестий не существовало. Но неужели будущее людей в новом мире - лишь крохотные разбросанные по огромной территории убежища и домики? Неужели нет других способов выжить? Что это за искусственное ограничение способов развития и навязывание только такого пути? Обещали ведь мир бесконечных возможностей, а на деле получаются жёсткие ограничения. Единственный путь, шаг влево-вправо от которого тут же жёстко карается смертью.
        И опять же странное название бестий «пробы». Откуда оно взялось? Шелли говорила, что на языке вайхов эти твари называются схоже: «пробные». Почему «пробы»? Кто пробовал, создавая таких ночных тварей? И какую цель преследовал? Неужели непосредственно участники «большой игры», создавшие этот мир? Но если бы результат этого пробного эксперимента не устроил одну из сторон, как убедить противника по большой игре отказаться от неудачной затеи, когда другому она наоборот выгодна?
        У вашего персонажа недостаточен параметр Интеллект.
        Несмотря на очередной обидный комментарий игровой системы по поводу моей умственной ущербности, я всё равно продолжал думать на эту тему. Должен наверное существовать кто-то подчёркнуто нейтральный, не подыгрывающий ни одной стороне, но наблюдающий за проходящими в новом мире процессами. Скорее даже непосредственно находящийся в нём и направляющий «наверх» замечания по исправлению неизбежно возникающих в любом новом сложном проекте багов. На эту роль неплохо подходил Картограф - загадочное существо, путешествующее везде на своём драконе и собирающее информацию об окружающем мире. Нужно будет обязательно при следующей встрече расспросить Картографа о его роли во всём происходящем. Подозреваю, что ответ на такой вопрос будет стоить дорого. Очень дорого. А потому для начала мне нужно найти что-нибудь столь же ценное для обмена, поскольку информация в этом мире - такой же товар, и имеет свою стоимость.
        Под эти странные мысли, которые скорее пристали Учёному или Философу, а вовсе не привыкшему действовать импульсивно Зверолову, я и уснул…

* * *
        Проснулся от тревожного ощущения, что происходит что-то неладное. Первая мысль, конечно же, была о вэйре - что воришка удрал, прихватив мои вещи или даже котёнка. Но крылатый паренёк мирно спал возле погасшего очага. Тогда что же меня встревожило?
        ВНИМАНИЕ!!! Ваш питомец Скальная острозубая ящерица 34-го уровня погиб!
        Что??? Я резко вскочил с лежанки. На моих петов кто-то напал! Внизу во дворе крепости шёл бой! Метнулся к окну, чтобы понять, что происходит. За окном уже начинало светать, ночь заканчивалась.
        ВНИМАНИЕ!!! Ваш питомец Скальная острозубая ящерица 20-го уровня погиб!
        Ещё один погиб. Срочно нужно вмешиваться, пока моих питомцев не перебили! Я наполовину высунулся из окна, пытаясь рассмотреть происходящее во дворе крепости. Атлант свернулся шаром, а вот Болотная Хозяйка и стайка ящериц бестолково метались по двору среди россыпей камней. Никаких противников видно не было. А между тем буквально у меня на глазах очередная ящерица споткнулась на бегу и упала замертво. Я увидел насквозь пронзившую её тельце стрелу.
        ВНИМАНИЕ!!! Ваш питомец Скальная острозубая ящерица 16-го уровня погиб!
        Навык Зоркий Глаз повышен до двадцать первого уровня!
        Да вот же враг! На высокой груде камней стоял полупрозрачный красный силуэт, я увидел его тепловым зрением. Шерх! И этот подлый гад методично расстреливал мою живность! Я громко свистнул Болотной Хозяйке, привлекая внимание восьмилапа, и отдал приказ атаковать, указав рукой на врага. Но похоже паучиха не поняла приказа.
        Обратил внимание, что и котёнок Васька тоже заинтересовался происходящим внизу и запрыгнул ко мне на подоконник. До этого рыжий котёнок весь вечер и ночь провёл в старой библиотеке, по-видимому охотясь там, сейчас же смотрел вместе со мной в окно и недовольно мяукал.
        ВНИМАНИЕ!!! Ваш питомец Скальная острозубая ящерица 50-го уровня погиб!
        Нужно было срочно что-то предпринимать, пока обнаглевший от безнаказанности противник не перестрелял всех моих зверей. Без хозяина мои питомцы оказались совершенно беспомощны и лишь слепо в панике метались по крохотному двору, не видя противника. Нужно спускаться и помогать, тем более что доспехи на ночь я на всякий случай не снимал. Я поскорее достал из рюкзака моток верёвки и, быстро завязав один конец за вбитый в стену пусть и ржавый, но ещё достаточно крепкий крюк, выкинул петли в окно. Отлично, длины верёвки хватило до самой земли. Я вылез в окно и, как нас учили в армии на тренировках, принялся отталкиваться от стены и быстро спускаться. В последний момент котёнок решил запрыгнуть мне на плечо, так что спускались мы вместе.
        ВНИМАНИЕ!!! Провалена проверка на Удачу!
        Чёрт! Я почувствовал резкую боль, полоска хитпоинтов просела на две трети. Как так?! Шерх перенёс огонь с ящериц на их хозяина и пробил мой доспех. Да ещё из невидимости со спины, такой удар игровая система наверняка засчитала как критический. Стрела вонзилась мне в спину в районе левой лопатки. Больно-то как! К тому же левая рука фактически отнялась. С огромным трудом я продолжил спуск.
        ВНИМАНИЕ!!! Провалена проверка на Удачу!
        Навык Тяжёлая Броня повышен до восьмого уровня!
        Да чтоб тебя! Следующая стрела доспех не пробила, но сильно ударила меня в локоть правой руки, отчего я не удержал верёвку. Последние метры до земли не столько съехал, сколько упал, содрав кожу с обеих ладоней. От полоски хитпоинтов остались какие-то крохи. Но главное я остался жив!
        Скорее на Болотную Хозяйку, восьмилап как раз находился поблизости. Я подозвал паучиху и укрылся от стрелка за её крупным телом. Болотная Хозяйка нервно дёрнулась, когда очередная стрела вонзилась уже в неё, но всё же паучиха осталась на месте, позволяя мне вскарабкаться на её спину. Ну, теперь повоюем! Вперёд! Я направил своего питомца на врага.
        Шерх медлил с очередным выстрелом, по-прежнему стоя на груде камне и подпуская нас ближе. Он полагал, что его не видно, и хотел выстрелить наверняка. А вот обломись, гад! Подчиняясь моему приказу, Болотная Хозяйка совершила прыжок на вершину и, нащупав цель, подмяла стрелка под себя, зашевелив челюстями и шипастыми лапами.
        - Погоди, стой! - в последний момент остановил я своего кровожадного маунта, не давая Болотной Хозяйке прикончить добычу. - Просто держи его! Не убивай!
        Мне пришлось повторить команду дважды, прежде чем разъярённая из-за полученной раны Болотная Хозяйка послушалась, лапами придавив стрелка к камням. Кривясь от боли, я осторожно сполз на землю и пошёл смотреть, кого же черти принесли сюда в старую крепость. Беловолосый остроухий шерх уже выпал из невидимости, так что опознать его я сумел даже до прочтения игровой надписи.
        Арведо Ун Понар. Шерх. Мужчина. Клан «Восточный Гарнизон». Разведчик 38-го уровня.
        Брат Авелии… Что же, я мог бы и догадаться. Этот подлец однажды уже пытался убить мою подругу Шелли вот так же из невидимости. И наверняка испытывал ко мне крайне негативные чувства из-за то, что я сумел его тогда одолеть, да ещё и сломал ему руку. Рука у Арведо до сих пор не зажила, так что шерх сменил свой лук на небольшой одноручный арбалет.
        Я ногой выбил арбалет из руки поверженного врага, отшвырнул подальше и присел рядом. Клинки, метательные ножи, ещё один узкий клинок в ножнах на ноге… Всё это я отобрал, как и снял с Арведо напоясную сумку - мало ли какие опасные предметы могли в ней находиться? Очков Жизни у меня оставалось настолько мало, что убить меня сейчас возможно было тысячей способов, даже просто тычком кулака. Я обратил внимание, что оставляю на земле кровавые следы. Несмотря на Регенерацию из-за высокого Телосложения, полоска хитпоинтов продолжала медленно снижаться. С раной нужно было срочно что-то делать, пока я действительно не истёк кровью.
        А между тем последняя из выживших ящериц - та самая белая с хохолком счастливица, которую выбрала себе сестра, подбежала и впилась шерху в ногу. Арведо застонал сквозь плотно сжатые зубы. Я позволил счастливой ящерке немного потерзать добычу, внимательно следя за состоянием пленника, чтобы он ненароком не склеил ласты. Ух ты! Скальная ящерица быстро набирала уровни, атакуя крайне сильного для неё противника. Ну, ну, хватит! Я отогнал увлёкшуюся острозубую ящерицу, буквально в минуту прокачавшуюся с одиннадцатого до шестнадцатого уровня и ставшую наносить намного более чувствительные укусы.
        Навык Зоркий Глаз повышен до двадцать второго уровня!
        Краем глаза я отметил движение - сперва неожиданно покатился камушек, затем в пяти шагах от меня показался красноватый силуэт. Ещё один шерх! Самое трудное было не смотреть в ту сторону, чтобы не выдать то, что я заметил новую угрозу. Причём я даже опознал наблюдателя. Авелия! Она-то что тут забыла? Моя знакомая пока что не вмешивалась, но внимательно наблюдала за происходящим. Нужно быть поделикатнее с её братом, чтобы опасная Воительница не атаковала меня.
        - Разве люди воюют с шерхами? Какого хрена ты убил моих питомцев? - строго спросил я, но ответа не последовало, шерх лишь повернул голову и плюнул в меня.
        С огромным трудом сдерживаясь, чтобы ударом кулака не превратить нос этого мерзавца в кровавую кашу, я вытерся и отодвинулся на шаг. Болело всё тело, под доспехом у меня всё стало мокрым от крови. Тем не менее я сохранил внешнюю невозмутимость, присел на камни рядом с обезоруженным пленником и проговорил спокойным голосом:
        - Вот скажи мне, Арведо, почему твоя сестра - образец благородства и порядочности, а ты жалкая мелкая мразь, способная лишь на подлые поступки? Атаковать со спины слабую невооруженную девушку, убивать беззащитных ящериц - это твой предел. Почему в одной семье кто-то становится гордым лидером группы разведчиков, а другой лишь мерзким садистом, обижающим слабых?
        Говорил я спокойным тоном, но нарочно провоцировал противника. И добился ответа:
        - Скоро всё изменится! Через три дня посмотрим, кто из нас жалкий неудачник! Я займу место Авелии, когда она снова не справится с испытанием в Городе Сотен Черепов! Ты же, человек, приговорён к смерти за то, что опозорил мою сестру!
        Шерхи приговорили меня к смерти? Я принял эту новость на удивление спокойно. Меня больше беспокоили сейчас не отдалённые перспективы, а моё текущее состояние. Голова кружилась, перед глазами стоял красный туман, но вроде хитпоинты перестали утекать. Регенерация работала. И я продолжил беседу с врагом:
        - Опозорил? Что за чушь! За всё время я даже пальцем не тронул твою сестру.
        - Врёшь! Я видел её голой рядом с тобой! - злобно оскалился мой враг и снова попытался плюнуть в меня, но не попал.
        - В таком случае ты видел даже больше, чем я сам. Я соблюдал порядочность и не подсматривал за чинящей одежду девушкой. Ты же, оказывается, не просто трус, а ещё и извращенец, любящий подсматривать за переодевающейся старшей сестрой! Да ещё и…
        Я не договорил, потому как обнаружил, что Арведо Ун Понар почему-то мёртв. Лишь шагнув ближе и перевернув голову шерха, обнаружил вонзившийся ему в шею метательный нож.
        - Авелия, какого чёрта?! Зачем ты его убила?
        Проявившаяся из невидимости Воительница отрицательно помотала головой:
        - Брат не видел меня и будет искренне считать, что это ты его убил. Предупреждаю, Арведо очень мстительный и подлый, уж мне ли не знать. Так что берегись, Сержант, мой брат никогда не отстанет от тебя! Я могу помочь, но только если ты прежде поможешь мне с испытанием. В этом случае даже… нет, дружбу не обещаю, но врагом ты уже мне не будешь, даже если наши народы сцепятся в войне. Если согласен, встретимся в Городе Сотен Черепов через два дня. Если нет, знай, отец вообще-то запретил мне с тобой общаться, так что разбирайся со своими проблемами сам!
        Глава пятая. [Котёнок] Тайная комната
        Сержант медленно умирал, хотя и не понимал этого. Превозмогая боль, мой хозяин хорохорился, улыбался и как ни в чём не бывало разговаривал с Воительницей шерхов. А между тем кровавая лужа под человеком растекалась всё сильнее, к тому же я слышал хрипы и бульканье у него в груди, левое лёгкое было пробито и сдулось. И хотя полоска хитпоинтов Сержанта за счёт Регенерации ещё балансировала на грани двух-трёх процентов, но я понимал, что это ненадолго. Внутреннее кровотечение у человека продолжалось, силы оставляли Зверолова. Тут требовались срочная медицинская помощь и даже хирургическое вмешательство - торчащую в спине причиняющую страдания стрелу необходимо было удалить.
        Впервые я пожалел, что не выбрал навыком Магию Лечения, сейчас бы она очень пригодилась. Возможно, сумел бы спасти хозяина. Бледный вид и расползающаяся под собеседником кровавая лужа не остались незамеченными и Авелией. Воительница поинтересовалась, не нужна ли Сержанту помощь?
        - Нет, всё в порядке, - произнёс Сержант, попытался встать и… завалился на бок без сознания.
        Авелия кинулась было вперёд, но резко остановилась. Воительница колебалась, поглядывая то на высоченную башню, то на клинки в своих руках, то на выход из крепости. Я кажется понимал её мысли. Если кто из вездесущих шерхов увидит, как она помогает «убийце брата», самых серьёзных неприятностей не избежать. Самым напрашивающимся выходом в данной ситуации было отправить приговорённого шерхами к смерти человека на перерождение, добив и прекратив страдание. Вот только едва ли такая «помощь» Сержанту понравится, а на поддержку человека Воительница всё же рассчитывала. Приняв решение и тяжело вздохнув, Авелия Ун Понар убрала клинки в ножны, ушла в невидимость и быстрым шагом направилась на выход из старой крепости. Бросила моего хозяина истекать кровью. Сука!
        Пришлось мне действовать самостоятельно. С тоской взглянув на валяющийся рядом трупик скальной ящерицы - подвывающий желудок настойчиво напоминал, что котёнок уже сутки ничего не ел - я обратился в жука, поднял жёсткие надкрылья и расправил прозрачные крылья. Наверх, срочно будить Юлю! Ветеринар хоть и специализировалась в лечении животных, а не людей, но оказать медицинскую помощь брату возможно могла. С надрывным жужжанием тяжёлый жук поднялся к верхним этажам башни и влетел в окно.
        Навык Магия Превращений повышен до двенадцатого уровня!
        Срок действия заклинания прошёл, я снова стал маленьким котёнком. Очень вовремя.
        - Мяу! Мяу! - начал я тереться усами о щеку Юли, но девочка лишь отмахнулась и перевернулась на другой бок со словами: «Васька, отстань! Рано ещё!»
        Мелькнула мысль будить Юлю в облике жука или восьмилапа - по тому, как вчера девчонка снова и снова просила брата проверить башню на отсутствие опасных насекомых, я догадался, что маленькая Ветеринар 15-го уровня панически боится всяких насекомых. Так что проснётся мгновенно, едва я коснусь её лица хитиновыми лапками! Вот только как бы в таком случае Юля не пырнула меня гарпуном или, того хуже, не упала бы в обморок со страха.
        Я запрыгнул на спину Юле и попробовал разбудить девчонку, но снова безрезультатно. Она с головой накрылась лёгким одеяльцем и полностью игнорировала мои действия. Не знаю уж, что предпринимал бы дальше, но проблема решилась неожиданным способом - оставленная Сержантом верёвка вдруг натянулась и начала ритмично подёргиваться, затем в узком оконном проёме показалась Авелия Ун Понар. Надо же, передумала-таки уходить и решила помочь!
        - Вставай! Твоему брату нужна помощь! - крикнула Воительница, едва очутившись в комнате.
        Юля проснулась мгновенно и, откинув одеяло, уставилась на незнакомую женщину-шерха. Проснулся и вэйр, тоже удивлённо хлопая глазами. Авелия повторила свои слова и заодно поинтересовалась, нужна ли маленькой человеческой девочке помощь, чтоб по верёвке спуститься с высоченной башни во двор. Юля с сомнением посмотрела на закреплённую верёвку, встала, подошла к окну и глянула вниз. Она сразу увидела лежащего на камнях брата и, вместо использования верёвки для спуска, позвала Болотную Хозяйку. Именно на жутком восьмилапе маленькая Ветеринар и спустилась во двор крепости.
        - Иди помоги ей! - приказала Воительница крылатому пареньку, указав рукой на окно.
        Вэйр человеческую речь не понимал, но властная интонация и жесты собеседницы всё же помогли воришке осознать, чего от него хочет грозная Воительница. Авир Тан-Хоши кивнул и вылетел в окно. Авелия же, оставшись одна в убежище наверху башни, с интересом принялась осматриваться. Котёнка она всерьёз не воспринимала и совершенно меня не стеснялась. Проверила стоящие на полках горшки, переложила себе в напоясную сумку глиняную кружку и миску. Заглянула в котелок, довольно хмыкнула и прямо из общего котла вытащенной из высокого до колен сапога деревянной ложкой принялась поглощать остывшие остатки грибного супа. Я не вмешивался и лишь наблюдал за девушкой.
        Наевшись, Авелия продолжила инспектировать кухню. Обнаруженная соль интереса у Воительницы не вызвала, зато оставленные на полке вэйром съедобные растения она забрала себе. Закончив с кухней, длинноухая девушка продолжила осматривать помещения башни. Долго разглядывала проём на месте обрушившейся лестницы, даже сдвинула доски и сбросила вниз в темноту тяжёлый камень, чтобы оценить высоту. Осмотрела большой резервуар для воды, с некоторой брезгливостью посмотрела на копошащийся в воде мотыль, но видимо сочла воду пригодной для купания, поскольку принялась раздеваться.
        Вау! Второй раз за два дня я получил возможность наблюдать за «стриптизом» в исполнении этой эффектной и грозной женщины. Но если вчера, когда чинила одежду у костра, Воительница осталась в нижнем белье, то сегодня меня похоже ожидало более пикантное зрелище. Нужно сказать, что из всех обитающих в новом мире рас шерхи больше всего походили на людей, лишь длинные заострённые «эльфийские» уши, чуть раскосые глаза и слишком резкие черты лица выдавали в них представителей другой расы. К тому же Авелия была ещё и очень красивой. Вот только… Я не смог скрыть недовольного «мяу!», когда Воительница, прежде чем снять с себя последние элементы одежды, вдруг ушла в невидимость.
        - Аба! - прокомментировала из скрытого состояния девушка, видимо вода оказалась слишком холодной.
        Выбрать персонажу возможный для изучения навык Переводчик?
        Пожалуй, всё же нет. Навык хоть и полезный, но совершенно не вписывающийся в схему развития моего маленького мага-проклинателя. И так после выбора навыка Чародей для возможности создания комбинированных заклинаний у меня остался всего последний слот под навыки, и его я хотел потратить с умом, на что-то действительно необходимое.
        Следующие минут десять Авелия плескалась в воде, довольно смеясь и брызгая в сидящего на бортике бассейна котёнка. Я недовольно мяукал, но не уходил, завороженный необычным и даже несколько эротичным зрелищем. Хотя видел я лишь тонкий водный контур, но он очень выгодно подчёркивал все изгибы молодого женского тела. Эх, ну почему я котёнок, а не человек? Хотя, будь я человеком, Авелия бы в моём присутствии не была бы столь открытой и раскрепощённой, и даже наверняка убила бы меня. Наконец, девушка наплавалась и принялась старательно вытираться, достав из сумочки тонкое не то одеяло, не то полотенце. Долго расчёсывала невидимые волосы костяным гребешком, затем потянулась за одеждой и проявилась уже в полном тёмном облачении.
        После купания исследование башни продолжилось, на очереди была библиотека. Я думал, Воительница заинтересуется старинными книгами, но заплесневевшие фолианты её совершенно не привлекли. Странно. Сам я с огромным интересом просматривал вчера сохранившиеся тома - в них имелись древние карты и рисунки каких-то загадочных островов, множество изображений невиданных фантастических птиц и даже драконов, чертежи парусных кораблей и непонятных сложных механизмов. Игровая система неоднократно предлагала мне взять навык Картография, Механика и Инженерия, но я каждый раз с сожалением отказывался - очень интересно, но не под моего персонажа. Зато навык Книжный Червь я вчера прокачал аж на девять единиц, до одиннадцатого уровня. Вот только новых заклинаний в книгах не нашёл - в башне, по-видимому, раньше проживал не маг, а какой-то учёный или путешественник, и подборка фолиантов в библиотеке была соответствующей.
        Параллельно с изучением книг вчера я совершенствовался в Магии Стихий, даже пробовал создавать и творить заклинания из разных магических школ, но пока получалось плохо - такие заклинания требовали много Очков Магии и срабатывали редко. У меня же с маной пока что было не так густо, и накапливалась она медленно, так что я был весьма ограничен во время своих магических экспериментов. Хотя навыки Магии Стихий, Чародей и Мистицизм я вчера тоже подкачал - до шестого, третьего и двадцать второго уровня, соответственно. И перед тем, как отправился спать, получил за свои труды следующий, двадцать первый уровень персонажа!
        После библиотеки Воительница попыталась взобраться на самый верх башни, на обвалившуюся крышу. Пробовала расчистить преграждающие путь камни и даже выглядывала в окна, ища обходные пути, но всё же в итоге отказалась от этой слишком рискованной затеи. А вот дальше Авелия занялась чем-то странным. Девушка начала шагами измерять длину стен и даже простукивать их. Что-то Воительницу смущало. Она даже взяла щепку и на мокрой от сырости стене стала рисовать план комнат этажей башни. Я тоже со всё возрастающим интересом присматривался к создаваемой схеме. По-видимому, имелась ещё одна комната, вход в которую не был обнаружен ни Сержантом, ни другими. Придя к такому же выводу, Авелия вернулась в библиотеку и стала решительно скидывать с книжных полок древние расползающиеся от сырости фолианты и свитки, затем повалила на пол и сами шкафы. За одним из них действительно обнаружилась потемневшая от времени и сырости деревянная дверь.
        Авелия взяла в мастерской тяжёлый молот и стала им крушить старую дверь. Дерево прогнило насквозь, так что много времени у Воительницы эта работа не заняла. Пробив проём, Авелия пролезла в тёмную дыру, я тут же последовал за ней.
        ВНИМАНИЕ!!! Вы обнаружили первую из восьми скрытых локаций начальной игровой зоны!
        Скорость набора опыта и получения навыков повышена в три раза.
        Время эффекта двое суток.
        Вау! Это мы удачно зашли! И радовался я не только полученному положительному эффекту, но и самой вскрытой сокровищнице. Круглая комната, по периметру шкафы с книгами и свитками, причём хорошо сохранившимися! Некоторые книги и свитки светились, сообщая о наполняющей их магии. Как же мне повезло! Да я готов был целый год тут провести, черпая новые заклинания и знания!
        В центре комнаты два больших кованных сундука. Между ними каменный постамент, а на нём… у меня даже усы встопорщились от возбуждения… светилась жёлтая карточка магического артефакта!
        Одноразовый артефакт Сферы Неуязвимости. Радиус сферы 2 метра. Срок действия заклинания 8 секунд.
        Полезнейшая вещь для любого игрока! А уж для бойца, вора или мага так и вовсе бесценная, позволяющая сохранить одну из оставшихся жизней! Интеллекта у Авелии вполне хватило понять, какую ценность она только что нашла.
        - Пуро винто! Абал!!! - не сдержалась и воскликнула на своём языке Воительница, ступая к постаменту и быстро пряча артефакт к себе в сумку.
        Ой! Зря она это сделала! Сразу видно, что девушка была из другого мира и не смотрела фильмы про Индиану Джонса, где самые главные ценности в древних сокровищницах всегда охранялись смертельными ловушками. Под ногами Авелии что-то щёлкнуло, одновременно с этим с пьедестала вверх к потолку протянулся тоненький лучик красного света.
        Проверка на Удачу провалена!
        Я-то чем оплошал? Что сделал не так? Но пока девушка тормозила, не понимая, что происходит, и рассматривая красный свет, я уже рванул обратно на выход. А между тем башня опасно затряслась, со стен и потолка посыпались куски штукатурки и каменная крошка. Скорее к окну! Нужно обратиться в жука и успеть удрать!
        - Нон миго! Увари! Ём шашун бабах! - Воительница, оказывается, тоже уже кинулась спасаться.
        На бегу Авелия подхватила котёнка и достаточно бесцеремонно запихнула к себе в сумку, затянув над моей головой стягивающую горловину сумки бечёвку. Возможно, девушка полагала, что совершает добрый поступок и спасает меня. Но это оказалась медвежья услуга - без Авелии я вполне успевал улететь в окно. Сейчас же замер, не зная, что и предпринять в такой ситуации. В присутствии посторонних я старался не демонстрировать свои магические способности, а без них выбраться из сумки не мог. Рывки, тряска, грохот падающих камней… Похоже, Воительница максимально быстро спускалась по верёвке, вот только непонятно было, успевает ли она спастись до обрушения башни. А в том, что древняя башня рушится, сомнений у меня уже не было - грохот падающих камней стоял конкретный!
        Навык Чуткое Ухо повышен до двадцать третьего уровня!
        Но всё же Воительница стала командиром отряда разведчиков не за красивые глаза, а вполне оправдано за ловкость, скорость и боевые умения. Авелия успела спуститься по верёвке с большой высоты и отбежать на безопасное расстояние до того, как старая башня окончательно рухнула! Земля колыхнулась. Я не мог видеть происходящее вокруг, но ориентировался по слуху и всё понимал.
        Авелия тяжело отдышалась и куда-то направилась.
        - А где Васька? - расслышал я встревоженный голос Юли. - Зверёк остался под камнями?
        Воительница похлопала рукой по своей сумке и ответила:
        - Я спасла его! И забираю котёнка себе в качестве награды за то, что помогла спасти твоего брата!
        Далее сумка ритмично задёргалась - Авелия не стала слушать возможные возражения маленькой человеческой девочки и со всех ног припустила бежать подальше от старой крепости. Я не мог поверить своим ушам. Что? Она меня похитила? Будь я человеком, то весело рассмеялся бы от такой нелепицы. Даже обычный котёнок зачастую может удрать от хозяев. А КАК можно удержать существо, способное становиться невидимым, превращаться в разных существ и летать, ползать и плавать под водой, отравлять и оглушать противников, да ещё и активно использовать магию для свой защиты? Посмотрим, как справится с этой задачей моя похитительница, и надолго ли ей хватит нервов содержать нежелающего быть похищенным котёнка!
        Глава шестая. [Сержант] Возвращение на речной остров
        Вернулся в реальность я резко, словно вынырнув из-под воды. Ох… Спина жутко болела, от полоски хитпоинтов осталась половина, шкала выносливости вообще по нулям. Да и в целом моё состояние было мутным и разбитым, словно наутро после тяжёлой попойки. И где это я? Я осторожно повернул голову, хотя даже это простейшее действие далось с трудом. Болотная Хозяйка шла рядом без седока, продираясь сквозь заросли лиан и воздушных корней, при этом погрузившись почти по туловище в зелёную мутную воду. Чуть дальше по мелководью плыли оба моих крипо-крокодила. Сам я, похоже, лежал на спине гига-варана Атланта. Причём без доспехов. Не успел я встревожиться по этому поводу, как увидел связку элементов моей костяной брони, закреплённую к седлу Болотной Хозяйки.
        Я услышал бодрый голос сестры, рассказывающей о своих школьных подругах, оставшихся в прошлом мире. А ещё на моём теле обнаружился тугой бинт, обматывающий туловище. На всякий случай трогать повязку я не стал, но именно бинт и больная спина позволили мне всё окончательно вспомнить. Нападение того больного на голову шерха, убийство Авелией родного брата, застрявшая у меня под лопаткой стрела… Значит, после ранения я всё же потерял сознание, а Юля меня подлечила. Сестрёнка смогла самостоятельно вывести животных из старой крепости, добралась до знакомого нам речного луга и, прихватив Катю с Геной, отправилась дальше. Места как будто знакомые. Да, точно! Берег большой реки на полпути от речного луга до «Приюта Громыхайло». Значит, мы почти-почти вернулись. Умница у меня сестра! Я повернул голову в другую сторону, чтобы увидеть Юлю и поблагодарить за помощь.
        Но что ЭТО? Кроме держащей поводья сестры и белой с рыжим хохолком ящерки с именем «Снежинка» на плече девчонки я увидел и спину с чёрными крыльями. Тот самый воришка-вэйр. Да ещё с трофейным арбалетом шерха и колчаном стрел. Вэйр-то что тут забыл? Я задал этот вопрос вслух. Сестра тут же обернулась:
        - Брат, ты очнулся! Как же ты меня напугал! А насчёт Авир Тан-Хоши не ругайся, он очень помог мне во время операции, без его помощи я бы не смогла извлечь глубоко вонзившуюся стрелу. У вэйра очень ловкие пальцы, он мог бы стать замечательным Лекарем, если бы не пошёл по пути Вора. А потом, когда башня рухнула, мы вместе затащили твоё тело на восьмилапа. И вэйр уселся рядом со мной. Не прогонять же его! К тому же как ему это сказать? Я не понимаю ни слова на его языке, а он на нашем тоже не говорит. C тех пор едет с нами.
        Я обратил внимание, что уровень Юли поднялся уже до семнадцатого. Похоже, хирургическая операция вышла очень сложной, раз сестра сразу два уровня подняла. Доставил же я хлопот этим двоим. Ладно, чёрт с вэйром, пусть едет, не буду неблагодарным. Но меня в словах Юли заинтересовало совсем другое. Старая башня рухнула? Хотя, в принципе, этого и следовало ожидать. Но у меня же там рюкзак со всеми вещами!
        - Твой рюкзак я нашла среди камней. Он правда весь в пыли и порвался чуток, но в целом нормально. Даже запечатанный кувшин внутри каким-то чудом уцелел. А вот Васька…
        Только тут до меня дошло, что я не вижу своего котёнка. Обычно тихо ехал рядом, про него даже забываешь. Неужели мой пушистый питомец погиб?! Но следующие слова сестры про похитившую котёнка длинноухую Воительницу меня успокоили. Хотя сама Юля переживала и корила себя, что растерялась и не смогла остановить наглую похитительницу, но на мой взгляд так было даже лучше - у моей сестры не было ни единого шанса справиться с Авелией и помешать её планам насчёт котёнка.
        - Не переживай, с Авелией я скоро встречусь, так что разберусь насчёт Васьки. Да и наш котёнок не так прост и может за себя постоять. Если ему не понравится новая хозяйка, он просто удерёт от неё и вернётся. Но хорошо, что ты догадалась уходить из старой крепости - тот шерх, что напал на меня, не отстанет и будет снова и снова пробовать атаковать меня. Лучше к моменту следующей атаки находиться в охраняемом посёлке.
        - Кстати, у меня его вещи, - сообщила сестра, роясь в своём рюкзачке. - Несколько метательных ножей, пара изогнутых клинков, инфракрасные очки и рация без батареек. А арбалет со стрелами я отдала Авир Тан-Хоши, поскольку этот предмет требует для использования навыки Арбалеты и Дальнобойное Оружие, а у наших с тобой персонажей всего этого нет.
        - А у вэйра эти навыки разве есть? - с сомнением поинтересовался я, но сестра ответила утвердительно.
        По её словам, Вор обращался с арбалетом очень умело и был искусным стрелком. Днём бил из него птиц, подкармливая их тушками проголодавшуюся и еле передвигавшую лапы Болотную Хозяйку. Кстати, труп шерха паучиха утром тоже сожрала. Затем, когда группа сделала короткий привал на берегу большой реки, Авир Тан-Хоши привязал верёвку к арбалетному болту и очень ловко настрелял рыбы. Ни разу не промахнулся! Правда подошедшие крипо-крокодилы Катя с Геной отобрали и сожрали весь улов, нисколько не обращая внимания на крики пытавшегося отогнать их крылатого паренька. Для них парнишка был совсем чужой, так что хорошо, что хоть сам уцелел.
        А ещё сестра сообщила, что на речном лугу видела Варю Толмачёву - девушка охотилась на своей Длинношеей Зоообразной, прокачав свою громадную питомицу уже до двадцать второго уровня. Вот только общаться дочь Инженера не пожелала и, издали приветливо помахав рукой, скрылась в густом лесу.
        Я задумался. Интересно, а почему охотой в «Приюте Громыхайло» занимается Разведчица Варя, а не профессиональные Охотники - Олег Николаев и его группа? Да и далековато что-то дочь Инженера забрела от речного острова в поисках добычи. Хотя… для её быстрой питомицы всего полчаса бега, так что вполне оправданно.
        - А покажи мне инфракрасные очки, - попросил я сестру и попытался сесть, но голова неожиданно закружилась, я снова упал на спину.
        Чёрт! Да что со мной? Почему Очки Жизни постепенно восстанавливаются, а Очков Выносливости совсем нет? Юля, с тревогой наблюдавшая за моими неуклюжими попытками встать, опустила голову и объяснила происходящее:
        - Брат, это я виновата. Слишком мало опыта в лечении людей, не рассчитала с наркозом. Ты крупный и сильный, у тебя высокое Телосложение, поэтому дозу зелья из красных грибов дала тебе большую, чтобы ты не очнулся во время операции. А у тебя дыхание отключилось, пришлось откачивать. Но твоя слабость со временем пройдёт. Меня больше беспокоит, что рана не обработана антисептиком, и как бы заражение не началось. Поэтому решила везти тебя в речной посёлок и показать Анне - она опытный Лекарь и сможет сделать всё правильно.
        Так значит, причина моей слабости в том разработанном вайхами зелье, которым я глушил гига-варанов во время приручения. Оно не только вырубает, но и сжигает Очки Выносливости, не позволяя жертве шевелиться. Очень полезная информация! Я попросил сестру при случае сделать мне склянку такого зелья, поскольку способов применения ему мог найти великое множество. Тем временем Юля достала и протянула мне очки ночного видения.
        Ух ты! Не дешёвые поляризационные очки, как я думал, а настоящую навороченную конструкцию с окулярами и регулирующейся по голове системой ремешков для крепления. Не армейские, скорее для профессиональных охотников, с надписями на английском языке, явно принесённые из прошлого мира. Да и рация тоже была заводская, я не сделанная тут в новом мире на коленке. Кстати… батарейки были совместимыми, так что при желании их можно было переставить с ИК-очков в рацию.
        Тем временем мы прошли заболоченный заросший лианами участок, и скорость группы возросла. Я даже попробовал управлять Болотной Хозяйкой вместо сестры - нужно было прокачивать навыки и тем самым приближать следующий уровень персонажа, с которым я бы полностью выздоровел. Но слабость сказывалась - я и просто сидеть-то мог с огромным трудом, не то что управлять огромной паучихой, так что пришлось отдавать поводья Юле и снова ложиться. Эх, мне бы сейчас тех самых ягод-вонявок для восполнения сил! Сразу бы пришёл в себя! Но чего не было, того не было.

* * *
        Я лежал на широкой лавке в бывшем доме Ухвата, позволяя опытному Лекарю Анне обрабатывать и зашивать мою рану. При этом, от боли временами стискивая зубы до хруста, методично и подробно отвечал на вопросы лидеров речного посёлка - и Громыхайло, и Олег Николаев, и Обжора пожелали из первых уст узнать все подробности похода к силовому барьеру. Нетрудно было догадаться, что прежде всего лидеров посёлка интересовала судьба Викинга и Ярика - почему не вернулись два посланных проводить группу переселенцев игрока?
        По моей версии, за время пути Викинг и Ярик много с общались с переселенцами, близко познакомились и даже подружились с людьми группы. А потому приняли решение не возвращаться в «Приют Громыхайло» и уходить в большой мир вместе с остальными. Шелли? Да, и моя хвостатая подруга тоже пожелала уйти через барьер догонять своих сородичей, благо полученный двадцать пятый уровень уже позволял девушке это сделать.
        Вроде прокатило. Гораздо труднее было ответить на каверзные вопросы о напавшем на меня шерхе и моём общении с представителями этой расы в целом. Загадочная раса, для многих вообще полумифическая, представителей которой мало кто видел. С людьми не враждуют, снуют себе в невидимости и занимаются своими делами. С чего бы невидимке вдруг захотелось напасть на меня?
        Мне очень не хотелось рассказывать о своём неоднократном общении с Авелией и договорённостях встретиться с Воительницей через два дня в Городе Сотен Черепов. Иначе, боюсь, только этим в рассказе ограничиться бы не получилось, пришлось бы объяснять родство Авелии и покусившегося на меня полоумного Разведчика, говорить о том, что шерхи приговорили меня к смерти, а потому снова и снова будут пытаться меня убить. Зачем «Приюту Громыхайло» такой проблемный поселенец?
        Поэтому я объяснил, что однажды уже конфликтовал с напавшим на меня сегодня невидимым Разведчиком, когда тот попытался атаковать мою хвостатую подругу. А потому Арведо Ун Понар затаил на меня обиду и напал снова, чтобы взять реванш за то обидное поражение. И вообще мнение о том, что шерхам нет дела до происходящего у людей, глубоко ошибочно. Сами шерхи считают, что находятся на грани войны с людьми, и очень внимательно следят за всем, что происходит у нас. Так, уходящую за барьер группу людей сопровождали невидимки, внимательно следили и даже предупреждали не селиться на землях, которые шерхи считают своими. Такой ответ лидеров посёлка вполне устроил.
        Меньше всего вопросов, как ни странно, вызвал крылатый Вор. Все три лидера сразу же категорично заявили, что вэйру нет места в человеческом посёлке, и именно моя задача сообщить пареньку об этом.
        - Готово! - сообщила Анна, завершившая обработку раны. Напоследок она наложила мне на спину смоченный какими-то лекарствами тампон и закрепила его пластырем. - Сержант, должна отметить, что твоя сестра весьма умело провела операцию, особенно учитывая походные условия и отсутствие у неё нормальных инструментов. У девочки большой талант к врачеванию!
        - И к общению с животными тоже, - подал голос скромно сидевший вдалеке от остальных Инженер. Отца Вари на совещание новые лидеры пустили, но права голоса ему снова не дали. - Так что Юле нужно обеспечить место в посёлке.
        - Посмотрим… - уклончиво ответил Громыхайло, при этом переглядываясь с двумя другими лидерами.
        Я сразу насторожился. Как так? Моя трудная и опасная работа по отправке за барьер трёх десятков поселенцев и была платой за то, что сестре и Шелли разрешат остаться в речном посёлке! Шелли ушла за барьер, но Юля-то вернулась вместе со мной. Какие могут быть сомнения в её праве на место?!
        Но чёткого ответа мне всё равно не дали. Громыхайло, а за ним и Олег Николаев с Обжорой, сообщили, что вопросов у них больше нет, а мне нужно отлёживаться и поправляться, чтобы снова приносить пользу речному посёлку. Едва за лидерами закрылась дверь, Макс Дубовицкий тут же подсел поближе.
        - Сержант, рад тебя видеть! Но хочу сказать, что может ты и отличный Зверолов, но вот актёр из тебя никудышный! Когда ты рассказывал про Ярика и Викинга, сразу было понятно, что ты недоговариваешь и что-то скрываешь. Громыхайло это понял.
        - Да плевать! Сами они ушли за барьер, или кто-то им помог, какая разница…
        Инженер недовольно помотал головой, но продолжил:
        - У нас тут много что поменялось за те дни, что ты отсутствовал. Давай сразу расскажу, чтобы ты был в курсе и лучше понимал, что происходит. Приходил Штырь - столп Фараона, огромный бритый наголо Палач 60-го уровня, а с ним ещё группа вооружённых автоматами мордоворотов. Искали пропавших Морока и Глыбу. Избили Громыхайло и заявили, что отныне речной посёлок будет выплачивать дань Фараону мясом, шкурами и металлом. Поставки каждые десять дней, и размеры дани там конские. А если хоть раз не заплатить, они убьют всю верхушку. Кроме того, в «Приюте Громыхайло» всегда будет дежурить группа из пяти бойцов Фараона, и этим следящим за порядком надзирателям нужно обеспечить отдельный дом для проживания и всё необходимое для жизни. Насколько слышал, в Орши-Ур и Ун-Талави такая же история - Фараон прибирает эти посёлки себе.
        Вот оно как… Значит, количество оставшихся для жителей мест сильно сократилось. Мне сразу стала понятна та нерешительность, с которой Громыхайло и остальные лидеры восприняли выполнение обещания насчёт места в речном посёлке для моей сестры. А между тем Макс Дубовицкий продолжил:
        - Кроме того, вчера ушла моя дочь. Ушла со скандалом, обвинив Олега Николаева и одного из надзирателей в домогательствах. Я не успел с ней поговорить - работал далеко в кузнице возле шахты, и узнал лишь постфактум. Где Варя сейчас я понятия не имею. Сегодня выгнали Ашота и одного из Охотников - им не хватило места. Я взял их к себе в группу тех «неполноценных», кто может находиться в «Приюте Громыхайло» только днём, а к ночи должен покидать посёлок. Ночуем на плоту посреди реки. Пока что, - Инженер суеверно сплюнул через левое плечо, - всё проходит нормально, ни бестии, ни монстры наш плот не атаковали. Но сегодня ночью какая-то сволочь перерубила канат, который связывал плот с островом, и течением нас отнесло километра на четыре. Думаю, таком образом дают понять, что прежний лидер и низкоуровневые игроки тут нежелательны, и нам нужно убираться. Не сегодня, так завтра об этом могут заявить официально.
        Инженер резко замолчал, поскольку дверь открылась, и вошедший Олег Николаев озвучил решение трёх лидеров - Юле разрешено остаться, и мне с сестрой даже выделят отдельную комнату прямо тут, в бывшем доме Ухвата. Вот только на фоне всех тревожных новостей я что-то уже не был уверен, что нам стоит радоваться такому положительному решению. Анна, по-видимому внимательно наблюдавшая за моей реакцией, решила высказаться, едва за лидером охотников закрылась дверь.
        - Вижу, Сержант, тебе не по душе все эти перемены.
        Отрицать очевидное я не стал. Кому понравится, когда вместо свободного убежища, где ты можешь жить в безопасности вместе с младшей сестрой, ты возвращаешься в покорённый обложенный данью посёлок? В котором, к тому же, руководители постоянно меняют правила игры и не выполняют свои обещания!
        - Вздумал куда-то уходить? - заинтересовалась Анна. - Если так, то я с тобой! Мне тут в «Приюте Громыхайло» тоже совершенно не нравится!
        - Я с вами! - поспешил сообщить Инженер. - И если надо, найду ещё людей, готовых уйти хоть прямо сейчас! Как минимум Механик и Философ, за них я поручусь.
        Помнится, я собирался искать недовольных, которые могут уйти вместе со мной и сестрой из посёлка в поисках лучшей жизни. Но выяснилось, что мне даже не пришлось искать этих самых недовольных новыми порядками, готовых покинуть «Приют Громыхайло». Они сами нашлись.
        Глава седьмая. [Котёнок] Воспитание новой хозяйки
        Сколько можно грибы жрать? Где мясо, где рыба, где хотя бы консервы, в конце-то концов? И ты вообще собираешься меня кормить? Мяу! И зачем ты сидишь ночью на вершине высокого холма, да ещё развела костёр? Его же за десяток километров видно!
        Сидящая у небольшого костерка и готовящая грибы на прутиках девушка обернулась на ходящего рядом недовольно мяукающего котёнка. Протянула руку, чтобы меня погладить, но я ушёл в невидимость и легко увернулся от слепо шарящей руки.
        Навык Уклонение повышен до третьего уровня!
        На лице Авелии очень выразительно и забавно отобразилось удивление. Что, не ожидала такой прыти от маленького пушистого зверька, просидевшего весь день в тесном мешке? То ли ещё будет! Я проявился со стороны спины девушки и продолжил недовольно мяукать. Воительница мгновенно развернулась и, выбросив руку вперёд, схватила меня поперёк тельца.
        - Ами вари широ! - прокомментировала она свою удачу и улыбнулась. Впрочем, уже через секунду резко мотнула рукой и выпустила котёнка, когда я болезненно укусил её за палец. - Уми ю ширка кусь! - то ли ругнулась, то ли упрекнула меня девушка и сунула в рот прокушенный палец.
        Я распушил шерсть, выгнул спину и угрожающе зашипел. Авелия тут же убрала снова тянущуюся ко мне руку. Мы замерли и смотрели друг на друга, оба недовольные действиями второго участника событий. Нет, так дело не пойдёт. С тебя регулярно и вкусно кормить меня, с меня позволять себя гладить! Только на таких условиях я побуду с тобой какое-то время, иначе уйду в невидимость и ищи ветра в поле! Вот только как объяснить всё это представительнице иного мира, которая о котятах Земли имела весьма смутное представление и упорно пыталась кормить меня жареными или даже сырами грибами?
        Авелия отвернулась к костру, поправляя шпажки со шкворчащими грибами, как вдруг резким выпадом снова схватила меня, на этот раз за грудку прямо под шею, чтобы я не мог укусить. Воительница довольно рассмеялась. Что, думаешь победила? А как тебе такое?
        - Уми ю вау! - снова болезненно затрясла кистью девушка и выпустила меня, удивлённо рассматривая ожог на запястье.
        Навык Магия Стихий повышен до седьмого уровня!
        Авелия морщилась и дула на обожённую руку, в уголках глаз девушки я заметил появившиеся слезинки. Похоже, я перестарался и излишне резко отреагировал на свою поимку в безобидной игре, применив болезненную боевую магию. Ладно, извини! Я подошёл и потёрся усатой мордашкой о руку Авелии, даже активировал умение Воодушевление, чтобы успокоить расстроившуюся девушку. Она осторожно погладила меня по шёрстке на груди, на этот раз я не стал отстраняться.
        Но что это? Я навострил мохнатые ушки. Шелест сухой травы. И вот ещё снова. Звук приближался. Моё внимание и настороженно ловящие зёвуки поднятые ушки не укрылись от Воительницы, девушка тоже повернула голову в сторону приближающегося ночного гостя. Шерх. Разведчик 40-го уровня из того же «Восточного Гарнизона», что и сама Авелия. Он уважительно поклонился моей новой хозяйке, принял из рук Воительницы деревянную табличку с нарисованными на ней непонятными символами и молча растворился в ночи.
        История повторилась минут через семь - ещё один шерх, на этот раз хрупкая девочка всего лет восьми на вид. Но весьма самостоятельная, раз одна передвигалась в ночи, не опасаясь жутких хищников. Она также получила от Авелии табличку с инструкциями и, поклонившись, исчезла в невидимости. Третья встреча случилась почти сразу после этого - молодая длинноухая Охотница 45-го уровня вышла к костру. Две девушки обнялись, и моя похитительница даже пригласила Охотницу к костру и разделила с ней поздний ужин. Насколько я понимал, у шерхов это являлось символом дружбы.
        - Мяу! - волнующий запах свежей крови из заплечного рюкзачка новой посетительницы нельзя было ни с чем спутать, и я даже демонстративно стал драть плотную ткань когтистыми лапками, требуя дать мне содержимое.
        - Ун гиви уваши Васька, - заинтересовано произнесла Воительница, и её подруга спешно развязала свой рюкзачок, положив передо мной небольшую подстреленную птицу.
        Ну наконец-то! Я с жадностью накинулся на добычу, став рвать ещё тёплое мясо зубами. Обе белокурые девушки с умилением смотрели на котёнка и довольно комментировали. Я даже позволил им обеим себя гладить, не отвлекаясь от утоления голода и с жадностью поглощая добычу. А когда я расчихался, откашливаясь от попавших в горло перьев, Охотница даже помогла мне, быстро ощипав птицу и порезав на куски, чтобы маленькому зверьку было удобнее кушать.
        - Мяу! - прокомментировал я, благодарно потёршись усатой мордочкой о ноги Охотницы и поглядывая на новую хозяйку - мол, поняла теперь, глупая, как правильно нужно меня кормить?
        Наконец, подруга тоже получила табличку с инструкциями и, напоследок снова тепло обнявшись с Авелией, удалилась в сторону востока - совсем не туда, куда были посланы предыдущие два шерха. Но моя хозяйка не спешила тушить костёр и похоже ждала ещё кого-то. Однако прошёл час, за ним другой, а ничего не происходило. Я в благодушном настроении уснул на руках девушки, довольно мурлыча и думая, что жизнь в теле котёнка не так уж плоха. А вот моя хозяйка спать не ложилась и, поддерживая огонь, продолжала сидеть у костра, зевая и поглядывая на звёздное небо.
        Навык Чуткое Ухо повышен до двадцать четвёртого уровня!
        Приближение следующего ночного посетителя я услышал задолго до его появления, поскольку шёл он весьма шумно. Как будто даже не один шерх двигался по сухой траве, а сразу несколько.
        - Мяу! - предупредил я свою поклёвывающую носом хозяйку и взобрался девушке на плечо.
        К костру вышел Арведо Ун Понар, брат Авелии. Причём то, что Разведчик 40-го уровня находился сильно не в духе, стало заметно сразу, по первым же произнесённым им фразам на повышенных тонах. Понять бы ещё, чем этот мерзавец недоволен? Игровая система несколько раз за сегодняшний день предлагала мне взять навык Переводчик, но я отказывался. Возможно, зря. Будь у меня это умение, сейчас бы хоть понимал, что происходит.
        А между тем Арведо продолжал свою обличительную речь, и в потоке непонятных фраз проскользнули знакомые мне слова «Сержант» и «Васька». В последнем случае недовольный шерх даже резко указал на меня пальцем. Чуть в глаз мне не попал, зараза. Какие ко мне-то могут быть претензии? Я вообще бессловесный пет! На всякий случай, чтоб не раздражать своим присутствием этого больного на голову ублюдка, я спрыгнул с плеча Воительницы и отбежал от костра в темноту. Даже ушёл в скрытое состояние. Но поток гневных фраз не прекратился, и моё имя снова прозвучало. И тогда я решился!
        Получен навык Переводчик первого уровня!
        Понятнее не стало. Я ещё с полминуты вслушивался в перебранку брата с сестрой, одновременно с этим просматривая возможные модификации к полученному умению Переводчик. Базовое понимание речи животных. Базовое понимание письменности. Ускоренное обучение языкам. Хм… неплохо, вот только стоила такая мутация семь очков мутации и требовала пятнадцатого уровня навыка Переводчик. И тут, когда я читал информацию об очередной возможной мутации, меня словно током пробило.
        Модификация гортани. Данная мутация позволяет членораздельно разговаривать на изученных вами языках и быть понятым представителями этих разумных рас. Требования к использованию: 50-ый уровень навыка Переводчик, Интеллект 20.Стоимость умения: 20 очков мутации.
        Для такого как я котёнка это - путь к прямому общению с другими игроками! Наконец-то я нашёл такой способ! Да, условия для получения мутации были жёсткими, но я, не раздумывая, тут же вложил все накопленные девять свободных очков навыков, поднимая уровень умения Переводчик до десятого. Может и неразумно, сперва нужно было дождаться получения нескольких уровней «естественным путём», но я не мог терпеть!
        А между тем накал конфликта брата с сестрой только нарастал. Арведо кричал в голос и не стеснялся в выражениях, промелькнули понятые мной слова на языке шерхов «нагая», «распутная» и «позор». А чуть позже «предательница», каким-то образом увязанная с именами Авелии и Сержанта. На следующий прозвучавший вопрос брата Авелия с гордым видом ответила отрицательно. И тут Арведо Ун Понар вытащил из кармашка метательный нож и презрительно бросил его на землю к ногам сестры.
        Судя по тому, как испуганно дёрнулась Воительница, этот нож значил что-то крайне важное. Постой-ка… а не то ли это оружие, которым Авелия убила брата в старой крепости? Неужели моя новая хозяйка была настолько неосторожна, что оставила его в теле жертвы?
        - Камо урти ун ёка! - произнёс Арведо, с брезгливостью указав на просто раздавленную неопровержимым доказательством вины сестру, и два проявившиеся из невидимости за спиной Авелии шерха схватили Воительницу за плечи и заломили ей руки.
        Мой чуткий слух всё же не подвёл меня, и ночных посетителей действительно было несколько.
        Камир Ур Ваши. Шерх. Мужчина. Клан «Восточный Гарнизон». Дознаватель 38-го уровня.
        - Антоши Уш Бахар. Шерх. Мужчина. Клан «Восточный Гарнизон». Теневой Маг 45-го уровня.
        Арведо, воспользовавшись тем, что ответить ему Воительница не могла, подошёл и отвесил девушке несколько хлёстких оплеух, а затем ещё и плюнул в лицо. После чего беспардонно кинулся рыться в вещах сестры. Авелия дёрнулась было помешать обыску, но её удержали. Из рюкзачка на землю полетело сменное женское бельё, лёгкое покрывало, кружка и тарелка, несколько склянок эликсиров, пустые деревянные дощечки и набор для рисования, всякая мелочёвка. Забрав эликсиры себе, всё остальное Арведо швырнул в огонь, сам рюкзак девушки постигла та же участь. Напоясная сумка была также отстёгнута и проверена. Но, что бы Арведо в действительности ни искал, этого в вещах девушки он не обнаружил, отчего взбеленился ещё сильнее.
        С угрожающим видом он подошёл к сестре и спросил что-то про «ночные глазки», если я правильно понял. Авелия промолчала и отвернулась, на что мерзкий ублюдок схватил девушку пальцами за подбородок и силой развернул голову сестры в свою сторону. Он с нажимом повторил свой вопрос про «ночные глазки», что бы этот термин ни значил.
        Навык Скрытность повышен до двадцать второго уровня!
        Навык Переводчик повышен до одиннадцатого уровня!
        Я по-прежнему оставался в невидимости и метров с семи наблюдал за разборками в семье Ун Понар. Происходящее нравилось мне всё меньше и меньше. Арведо отстегнул от пояса Авелии арбалет и колчан стрел, передав оружие Дознавателю. Следом из многочисленных кармашков на тёмном костюме Воительницы были извлечены клинки и метательные ножи. Артефакт, который Авелия хранила в маленьком боковом кармашке тонкой куртки, тоже был обнаружен и с довольными комментариями передан Теневому Магу.
        Что это? Я наблюдаю арест моей новой хозяйки? Но, по-видимому, планы подонка распространялись несколько в ином направлении, чем просто обезоруживание сестры. Звучали слова про «вечный позор», «распутная» и «показать всем». Оттянув тонкую ткань на груди сестры, Арведо достал нож и принялся вырезать большой кусок материи. Лиф был разрезан и сорван. Этот подонок явно хотел унизить сестру, оголив и в таким виде доставив в лагерь шерхов. Это похоже выходило далеко за рамки принятого у шерхов, раз даже Дознаватель попытался остановить разбушевавшегося беспредельщика, но Арведо накричал на своего сообщника и продолжил свою низкую месть.
        И я не выдержал, решив прекратить это мерзкое действо. Нужно помочь Авелии! Для начала нужно нейтрализовать самого опасного из тройки - Теневого Мага. Поэтому Магия Проклятий, Высасывание Маны! И для верности сразу ещё раз, тем более что полученные Очки Магии мне понадобятся для других заклинаний. Болезнь на Дознавателя! Ещё болезнь! Замедление на Арведо! И ещё раз болезнь на Дознавателя!
        Камир Ур Ваши застонал и согнулся пополам, отпустив правую руку Авелии и схватившись за урчащий живот. Воительница словно только этого и ждала, освободившейся рукой выхватила клинок из ножен застывшего с выпученными глазами Дознавателя и резким взмахом отсекла по локоть руку удерживавшего её с другой стороны Теневого Мага. Антоши Уш Бахар жутко взвыл, рухнул на колени и правой рукой попытался пережать хлещущую кровью культю на месте левой. А Воительница тут же без колебаний вонзила окровавленный клинок в глаз Дознавателя по самую гарду!
        Я тоже не оставался в стороне. Замедление на перепуганного и бросившегося бежать Арведо! Замедление! Ослабление! Ослабление!
        Навык Магия Проклятий повышен до семьдесят первого уровня!
        ВНИМАНИЕ!!! Ваш игровой класс сменился с Проклинатель на Теневой Проклинатель!
        У меня пока что не было времени смотреть, что сулят мне такие перемены игрового класса - нужно было помогать своей новой хозяйке и продолжать творить заклинания. Авелия вернула свой арбалет, в пару секунд взвела и, тщательно прицелившись, выстрелила в убегающего брата. В самый последний момент Арведо ушёл в невидимость, но его это не спасло. Хедшот! Прямо в затылок! Наповал одним выстрелом! Мёртвый подонок рухнул мордой прямо в костёр.
        Уже не торопясь, девушка перезарядила оружие и повернулась к последнему из тройки противников. Грозная Воительница вытащила Артефакт Неуязвимости из кармана Теневого Мага и, не обращая внимания на его крики и мольбы о пощаде, прострелила шерху голову.
        Навык Скрытность повышен до двадцать третьего уровня!
        Навык Переводчик повышен до двенадцатого уровня!
        Навык Мистицизм повышен до двадцать третьего уровня!
        Получен двадцать второй уровень персонажа!
        Получите награду: три очка навыков и одно очко мутации (суммарно накоплено двадцать одно очко).
        Получен двадцать третий уровень персонажа!
        Получите награду: три очка навыков (суммарно накоплено шесть очков) и одно очко мутации (суммарно накоплено двадцать два очка).
        Сразу два уровня! Вот это да! Ещё немного, и смогу пройти через окружающий «песочницу» энергетический барьер! Воительница медленно опустила оружие. За эту скоротечную бойню девушка тоже получила новый 52-ой уровень, так что её раны залечились. Чего нельзя было сказать о разбитом душевном состоянии и пришедшей в негодность изрезанной на груди одежде. Мда… Минус десять к маскировке, плюс пятьдесят к реакции представителей противоположного пола. В таком виде в приличном обществе появляться было нельзя.
        Авелия подошла к костру, небрежно откатила ногой ещё трепыхающееся в агонии тело брата и посмотрела на свой горящий рюкзак и сожжённую одежду. Спасти вещи было уже нельзя. С досадой пнув труп Арведо, Воительница облутала все три тела и стала оглядываться по сторонам.
        - Васька! - позвала она меня. Я вышел из скрытого состояния и на трёх лапках прихромал поближе к костру. - Апи ту! - произнесла Авелия и даже слегка поклонилась мне. Я догадался, что эти слова значили «Спасибо тебе!».
        Надо же, догадалась. Мой прежний хозяин наверняка бы свято верил, что сам справился. Девушка взяла меня на руки, поцеловала в усатую мордашку и посадила к себе на плечо. После чего ушла в невидимость и поспешила убраться с этого жуткого места.
        Глава восьмая. [Сержант] Группа отверженных
        Ночь вышла беспокойной. Нет, сама атака бестий была легко отбита Громыхайло, Олегом Николаевым и другими жителями речного посёлка. Альфу совместными усилиями защитники убили, пробы же пройти огненный вал пробы не могли, так что всё достаточно быстро затихло. Но вот дальше началось что-то странное. Слышались крики, ругань, затем и вовсе прогремели автоматные очереди. Кто-то куда-то бежал, затем били камнями окна соседнего дома. Я по-прежнему был прикован к постели и едва мог шевелиться, так что о происходящем во дворе мог судить лишь по пересказу смотревшей в окно сестры и доносящимся крикам обитателей «Приюта Громыхайло». К сожалению, наши окна выходили на другую сторону, так что мы мало что смогли понять. Юля сунулась было выйти во двор разузнать о происходящем, но было достаточно грубо направлена Обжорой обратно в комнату с приказом «сидеть внутри и не лезть в мужскую драку». Шумели во дворе ещё долго, до полуночи как минимум, затем постепенно успокоились и разошлись по домам.
        Глубоко ночью у меня хватило сил спустить ноги с кровати и доковылять до туалетной кабинки во дворе. Идти было трудно, Очки Выносливости балансировали на нуле, я едва не падал, так что пришлось подобрать палку и опираться на неё. На обратной дороге я обошёл дом с целью посмотреть, что случилось. Обратил внимание на выломанные ставни соседнего дома, кровь на стене и валяющиеся на земле гильзы. Сидящий на крылечке с автоматом на коленях хмурый мордоворот в пятнистой армейской форме - один из числа приставленных к «Приюту Громыхайло» надзирателей - внимательно наблюдал за моими неуверенными шагами, затем грозным голосом окликнул:
        - Зверолов, иди по добру по здорову, тебя это не касается!
        Тем не менее, я не послушался и заковылял к этому человеку, заодно поближе рассматривая незнакомого мне обитателя посёлка.
        Андрей Белоконь. Человек. Мужчина. Клан «Новые Фараоны». Надзиратель 33-го уровня
        Совсем молодой ещё парень двадцати двух - двадцати четырёх лет отроду, светловолосый, высокий и накачанный. С нашивками младшего сержанта на форме, совсем как у меня было, вот только тельняшка указывала на воздушно-десантные войска. Андрей при моём приближении насторожился, положил ладонь на свой автомат, тем не менее агрессии не проявлял.
        Я, по-старчески кряхтя, тяжело опустился на крыльцо рядом с ним.
        - Давно в новом мире? - поинтересовался я.
        - Тебе-то какое дело? - буркнул недовольно собеседник, впрочем на вопрос всё же ответил. - Дней пятьдесят - шестьдесят где-то. Сбился уже со счёта.
        - Прямо с оружием и тремя рожками патронов сюда попал? - удивился я, поскольку такая удача была большой редкостью, некоторые люди попадали в новый мир кто в одних плавках, а кто даже и без них.
        - Парашют не раскрылся, а высоты не хватило запасным воспользоваться, - коротко объяснил парень и тут же в ответ спросил, где я служил и при каких обстоятельствах попал сюда.
        Скрывать мне было нечего, я коротко рассказал о своей службе, возвращении из армии, измене моей девушки и попадании в новый мир.
        - Повезло тебе, Сержант, что не оставил связей в том мире, - сразу погрустнел мой собеседник. - А я вот половину оставшихся жизней отдал бы за возможность весточку жене и матери передать, что жив-здоров, и всё у меня в порядке. Как они там без меня? И кто у меня родился, сын или дочь? Жаль, без отца придётся расти ребёнку. Да за мать переживаю особенно сильно, как бы с горя не слегла. Единственный сын ведь был, и тот разбился на учениях. Но может хоть внук или внучка даст ей стимул жить дальше…
        Я успокаивающе похлопал по плечу нового знакомого, но даже от такого простого действия пошатнулся и едва не упал. На последовавший вопрос о причине такой болезненной слабости рассказал о конфликте с шерхом, пробившей лёгкое стреле и непрошедшем ещё наркозе.
        - Да, шерхи обнаглели. Всё чаще их разведчиков видят у наших посёлков. Слухи ходят, эти остроухие даже похитили столпа Фараона, который послом к ним был направлен. Так что наши однозначно будут мстить невидимкам, слышал краем уха про такие планы…
        Новый знакомый вдруг замолчал на полуслове и замялся, словно сболтнул лишнего. Я выждал ещё с минуту, потом встал и, опираясь на палку, направился в свою комнату. Но вдруг Андрей Белоконь меня окликнул:
        - Уходить тебе надо отсюда, Сержант, - вдруг дал неожиданный совет новый знакомый. - Бесноватый, лидер нашей пятёрки, вызвал по рации подкрепление. Всё из-за этой драки, когда ваши мужики вступились за докторшу, которой Валет и Синица сперва на кухне юбку задрали, а потом притащили сюда в дом. К полудню придут каратели Штыря, будут тут порядок наводить и наказывать за сопротивление властям. Мужиков жестоко изобьют, девок изнасилуют. Так что сестру уводи обязательно - эти отморозки не посмотрят, что Юля маленькая. Скорее даже наоборот юный возраст девчонки привлечёт этих садюг-извращенцев. Видел уже такое, когда эти каратели бунты второй касты подавляли…
        - Второй касты? - зацепился я за незнакомый термин.
        - Ну ты и дремучий, Сержант… - поразился собеседник. - Как ты мог такое не слышать? Фараон ещё в прошлом году своим указом ввёл иерархию для всех игроков своего клана, а затем эту же систему расширили на всех игроков. Низшая каста - бесправные рабы, игроки других кланов и пленники других рас. Вторая каста - свободные поселенцы, ремесленники и прочие, на ком нет рабского ошейника, но кто должен выплачивать оброк за то, что остаётся свободным. Первая каста - это воины и члены их семей. Высшая каста - столпы. А на вершине пирамиды сам Фараон.
        О как! Что ж, буду знать. Я поблагодарил собеседника за разъяснение и дельный совет, после чего заковылял обратно в свою комнату. На душе было тревожно. Оставаться тут нельзя. Впрочем, я и так планировал вскоре покинуть посёлок, так что разговор с Надзирателем лишь подстегнул мою решимость.

* * *
        С первыми пробившимися в окно лучиками солнца я встал и разбудил Юлю. Причём сделать это оказалось непросто - охранявшая покой хозяйки белая острозубая ящерица шипела на меня, скалилась и не подпускала к лежанке моей сестры. Впрочем, проснувшаяся Юля утихомирила свою питомицу и даже, по-видимому, в настройках указала меня «своим», поскольку Белоснежка успокоилась и вообще перестала обращать на меня внимание.
        Чувствовал я себя уже на удивление сносно, рана на спине хоть и ныла, но особо не мешала. А главное, закончился эффект сжигающего Очки Выносливости зелья, и силы у меня полностью восстановились. Сестра начала сворачивать лежанки, как вдруг остановилась и выпрямилась, напряжённо прислушиваясь. Её поразила странная тишина вокруг. Обычно речной посёлок в светлое время суток был наполнен звуками - кто-то пилил доски, кто-то таскал камни на склад, кто-то ремонтировал частокол и стучал молотком, кто-то просто переговаривался. Сейчас всего этого не было. Я согласился с сестрой, что это весьма необычно, вышел во двор… и последние остатки сонливости моментально вылетели из головы.
        На балке склада стройматериалов болтались пять повешенных тел. Валет, Синица, Бесноватый, Аркадий Увалень и мой ночной собеседник Андрей Белоконь. Все пятеро - игроки из клана «Новые Фараоны». Сломанные шеи, вывалившиеся языки, синюшные лица. Всё говорило о том, что тут действительно имела место казнь, а не подвешивание уже мёртвых тел. К тому же руки у надзирателей были связаны за спиной, оружие и все ценные вещи сняты, что по игровым правилам невозможно было сделать после смерти. Ни на одном из висельников я не видел следов крови или ссадин - похоже, всю пятёрку застали врасплох или даже спящими, связали и казнили.
        - Ничего себе день начинается… - раздался за спиной голос сестры. - Брат, за что их так?
        - Было за что, - не стал я вдаваться в подробности неприятной истории с домогательствами и групповым изнасилованием. - Но гораздо важнее другой вопрос: куда нам теперь уходить? Потому как оставаться в посёлке однозначно опасно. Вскоре сюда нагрянут каратели Фараона, будут они крайне раздражёнными и захотят сорвать свою злость на первых попавшихся.
        Велев сестре собирать вещи, я пробежался по всем домам и выяснил, что «Приют Громыхайло» стоит полностью пустым. К тому же из всех комнат пропали инструменты, одежда и оружие, посуда, даже часть стройматериалов со склада. Получалось, что все жители, кроме нас с сестрой, ранним утром или даже ещё ночью покинули посёлок, напоследок расквитавшись с ненавистными надзирателями. Меня же с Юлей предупреждать почему-то не стали.
        На мокром песке возле Атланта я обнаружил многочисленные следы обутых ног - похоже, обитатели посёлка пытались развернуть моего гига-варана и увести с собой, вот только им это не удалось. И странно, что мне не предложили уходить вместе со всеми. Разве что жители «Приюта Громыхайло» направлялись за барьер - туда, где слуги Фараона не смогут их достать, и куда я не сумел бы пройти вместе с остальными.
        Да, точно. Главные ворота нараспашку, подъёмный мост опущен, многочисленные следы ведут к берегу реки и далее на восток - это кратчайший путь к силовому барьеру. Если поспешат, уже к вечеру уйдут из «песочницы» и окажутся вне досягаемости карателей Штыря и других отрядов Фараона.
        Навык Выслеживание повышен до пятнадцатого уровня!
        Мы стали собираться. Закрепили сёдла на крипо-крокодилов, я разбудил и развернул Атланта. Прилетел вэйр Авир Тан-Хоши, который ночевал где-то на берегу. Не говоря ни слова, крылатый паренёк стал помогать нам собирать сумки и крепить сёдла. Мы с сестрой переглянулись.
        - Не прогоняй его! - попросила Юля. - Ему совершенно некуда идти.
        Я лишь пожал плечами. Воришке я не слишком доверял, хотя и отмечал, что Авир Тан-Хоши присмирел и всячески демонстрировал свою полезность. Картограф как-то говорил, что нет друга надёжнее, чем вэйр. Может мы действительно завели такого друга? Уже седлали Болотную Хозяйку, когда на мосту заметили приближающихся Философа и Инженера. Эти двое шли, настолько увлечённые беседой между собой, что остановились, лишь едва не уткнувшись носом в повешенные трупы.
        - Ну ни (удалено цензурой) себе! - прокомментировал Философ, вообще-то весьма культурный и деликатный человек, не допускающий в своей речи грубых выражений. - И что тут произошло?
        - Похоже, Олег Николаев сдержал слово, - Макс Дубовицкий рассматривал трупы, деревянную балку и валяющуюся рядом лавку. - После истории со скандальным уходом Вари из посёлка и домогательствами к кормящей младенца Рите он пригрозил этим наблюдателям, что повесит всех пятерых, если они ещё раз попробуют приставать к женщинам посёлка. Видимо, попытались…
        Я подошёл к знакомым, рассказал о ночных беспорядках и скором появлении карателей. Инженер с Философом восприняли новость на удивление спокойно. Выяснилось, что они шли сообщать Громыхайло о принятом коллективом «неполноценных» игроков решении уйти из речного посёлка. Пришли лишь попросить доски и другие материалы для ремонта своего «Дредноута», как они назвали плот, на котором в ночное время укрывались от бестий. Этой ночью «Дредноут» был атакован похожим на гигантского осьминога речным чудовищем и сильно пострадал - были сорваны ограждения, повреждено рулевое весло, повалена мачта. К счастью, находящиеся на плоту игроки сумели отбиться от агрессивной твари, причём даже без потерь, так что после проведённого голосования приняли решение и дальше жить в своём речном убежище и даже распрощаться с посёлком, став полностью независимыми.
        А потому новость о том, что посёлок опустел, и не придётся унижаться перед лидерами «Приюта Громыхайло, выпрашивая материалы для ремонта, Инженера скорее даже обрадовала. Расстроил его лишь уход Анны. Вдова Ухвата давно собиралась уходить из речного посёлка, вот только Макс Дубовицкий всё же надеялся, что опытный Лекарь присоединится к его группе, а не отправится за барьер в большой мир. Впрочем, горевал по этому поводу отец Вари совсем недолго и официально пригласил меня с Юлей присоединиться к «группе отверженных», в которую сейчас входило пятеро игроков: Инженер, Философ, Пекарь Ашот, Механик Эдуард Самарский, плюс нашедшая вчера вечером отца Разведчица Варя Толмачёва.
        - Если Авир Тан-Хоши тоже будет принят! - объявила своё условие моя сестрёнка.
        - Если будет выполнено обещание насчёт экспедиции в Город Сотен Черепов. Причём пойти туда нужно уже завтра! - это было уже моим собственным условием.
        Философ и Инженер переглянулись и моментально согласились. Причём Макс Дубовицкий тут же огорошил меня новым предложением:
        - Сержант, а принимай командование! Из тебя руководитель получится намного лучший, чем из меня или кого другого из экипажа «Дредноута».
        - Брат, соглашайся! - попросила Юля. - Ты лучше других понимаешь, что нужно нашей группе для выживания в этом опасном мире! Сам будешь решать куда идти - в Город Сотен Черепов или куда ещё.
        Я задумчиво почесал затылок. Неожиданное предложение. Почему я? В группе три более высокоуровневых игрока. С другой стороны, из «ветеранов» только Разведчица Варя Толмачёва имела опыт выживания в дикой природе, Инженер и Пекарь больше в охраняемом посёлке находились. И потому я дал согласие. И сразу же включился в работу:
        - Грузите доски и всё необходимое на Болотную Хозяйку и Атланта. Юля, отведёшь этих зверей на речной луг, остальным ждать моего возвращения. Я на двух крипо-крокодилах буксирую плот сюда. Загружаем на «Дредноут» всё, что только можно, и сваливаем до прихода карателей. На речном лугу встретимся и займёмся починкой.
        - Хорошо, Сержант, но почему уходим вверх по течению? - поинтересовался Инженер. Город Сотен Черепов же в другой стороне.
        - На речном лугу безопасно. К тому же там у меня припрятана почти тонна костяных пластин гига-варанов. Этого количества должно хватить, чтобы превратить наш плот в непробиваемый броненосец!
        Глава девятая. [Сержант] Непростые решения
        День выдался непохожим на все предыдущие. С самого утра мы сперва грузили и перетаскивали на речной луг брёвна и доски, затем чинили и «апгрейдили» плот. Связывали по-другому брёвна, расширяя полезную площадь. Сколачивали и укрепляли костяными пластинами заградительные борта. Устанавливали заточенные металлические штыри для защиты от опасных речных хищников. Штырями и костяными пластинами обили также днище. Полностью переделали постройку на палубе, в которой теперь можно было укрыться не только от непогоды, но или в случае опасности. Восстановили рулевое весло, а вот мачту заново ставить не стали - по словам проживших три дня на плоту игроков, пользы от паруса практически не было - мощности всё равно не хватало плыть против течения, а вот порывы ветра непредсказуемо разворачивали «Дредноут» и реально мешали. В качестве же дозорного у нас теперь имелся крылатый вэйр, способный подниматься очень высоко, а потому не было необходимости кому-то сидеть в «вороньем гнезде» на верхушке мачты. Да, вэйр не говорил на нашем языке, но простые обращённые к нему вопросы понимал и очень старался быть полезным,
чтобы люди его не прогнали. Определить опасность и поднять тревогу он вполне мог.
        Объём работ был проделан колоссальный. Тут обязательно нужно отметить Инженера Макса Дубовицкого и Механика Эдуарда Самарского - эти двое попали в родную стихию и работали за семерых, используя навыки своих классов и быстро прокачиваясь. Именно эти двое придумали и поставили на корме поворотный лафет с мощной баллистой, способной посылать двухметровой длины тяжёлые стрелы шагов на четыреста. Причём достаточно точно - с двухсот шагов Варя Толмачёва из четырёх выстрелов как минимум два клала в метрового диаметра мишени, закреплённые на деревьях. А затем навылет метров с трёхсот пронзила кружившего над берегом реки крылатого ящера, с одного попадания уничтожив погнавшуюся за вэйром опасную тварь.
        Работали все. И Вор, и Пекарь, и Философ, и обе девушки. Сам я тоже не отлынивал и трудился изо всех сил, выполняя наиболее физически тяжёлые работы. Переносил брёвна, поднимал грузы, удерживал массивные сколоченные из досок щиты. А потому особо не удивился, когда в процессе работы поднял показатель Сила до девятнадцати. Кстати, это было второе уже повышение данной характеристики с момента моего появления в новом мире.
        Утром за время буксировки плота на крипо-крокодилах прокачал на две единицы навык Верховая Езда, до тридцать восьмого уровня. А в течение дня сразу на четыре уровня поднял навык Изготовление Предметов, до тринадцатого. Шкала прогресса постепенно заполнялась, до девятнадцатого уровня моему Сержанту не хватало самой малости, буквально каких-то крох опыта. Но лишь уже в сумерках, когда основные работы по перестройке плота были закончены, и мы собирали инструменты, я наконец-то его получил!
        Навык Тяжёлая Броня повышен до девятого уровня!
        Получен девятнадцатый уровень персонажа!
        Получите награду: три очка навыков (суммарно накоплено шесть очков) и одно очко мутации (суммарно накоплено шесть очков).
        Моментально затянулась рана на спине, да и отбитые молотком пальцы тоже зажили (да, попробуйте забивать гвозди при Модификаторе Удачи минус три, сразу поймёте насколько это непросто и болезненно). Искупавшись в реке под охраной обоих крипо-крокодилов, смыв с тела грязь и пот, я в прекрасном настроении присоединился к сидящей у костра компании, получив порцию приготовленной Ашотом наваристой обалденно пахнущей ухи.
        Заметил, что настроение было приподнятым не только у меня. Все люди улыбались и смеялись, беззлобно подшучивали над Философом, начавшим было очередную заумную беседу о смысле жизни в новом мире, но запутавшимся в своих собственных утверждениях. Сам Философ тоже посмеялся вместе со всеми, а потом неожиданно посерьёзнел и сообщил, что закончил свои научные изыскания. Сутки в новом мире равняются примерно двадцати семи часам сорока двум минутам. А длина светового дня сейчас составляет шестнадцать часов три минуты, причём продолжает снижаться. Такое соотношение дня и ночи характерно где-то для середины августа. А это значит, тёплое время года вскоре закончится, наступит осень, а затем и зима с её холодами. Конкретных сроков наступления зимы Философ ещё не выяснил - для этого нужно было определить день осеннего равноденствия, когда день сравняется с ночью, после чего возможно будет понять и длину местного года. Но в любом случае беззаботное летнее время кончалось, и нужно было что-то предпринимать.
        Это сообщение стёрло улыбки с лиц. То, что зимы здесь суровые, все уже слышали от Кузьмича - единственного из первой группы поселенцев, сумевшего пережить холодное время года. И я неожиданно понял, что все сидящие у костра молчат и смотрят на меня, ожидая от лидера каких-то решений или как минимум комментариев.
        - Нужен крепкий тёплый дом, постройка на плоту для этих целей совершенно не годится. Вот только основаться тут шерхи нам не дадут, поскольку полагают эти земли своими и запрещают людям здесь селиться, - прокомментировал я вроде очевидные вещи, тем не менее меня внимательно слушали, ловя каждое слово. - Придётся спускаться ниже по течению реки и искать место там. Скорее всего, придётся согласовывать заселение с «Новыми Фараонами», поскольку там уже все земли принадлежат их клану.
        - Это значит, платить работорговцам дань или как-то отработать право на заселение, - прокомментировал мои слова Философ, причём по погрустневшим лицам собравшихся сразу было видно, что им идея добровольно идти в кабалу совершенно не нравится.
        Я поспешил выдвинуть альтернативное предложение:
        - Или интенсивно прокачиваться и всем в нашей группе достигнуть двадцать пятого уровня, чтобы на прощание помахать рукой местным кланам и уйти за барьер в большой мир. Выбраться из «песочницы» можно будет на плоту вниз по большой реке. Судя по имеющейся у нас неполной карте, река течёт на юго-запад. Не знаю, имеются ли там на пути водопады, пороги и другие препятствия, но таким способом мы сможем разом вывезти весь наш скарб, а животных провести по берегу. Или можно бросить плот и уходить на маунтах на восток, этот путь гораздо ближе.
        Послышались одобрительные возгласы - идея уходить из «песочницы» в большой мир и не зависеть больше от карателей, работорговцев и местных разборок между людьми и шерхами членам моей группы понравилась. Спорили лишь по поводу маршрута - на восток или на юго-запад? У каждого пути моментально нашлись свои сторонники и противники.
        Лично мне больше нравился вариант уходить на восток, где я смог бы догнать свою хвостатую подругу Шелли, да и снова встретиться с группой поселенцев, которых мы с сестрой провожали за барьер. Нормальные люди, произведшие на меня самое позитивное впечатление, с ними вполне можно будет объединиться. Хотя туда же на восток ушла группа Громыхайло, с которой у «неполноценных» игроков были весьма натянутые отношения. Да и Ярик с Викингом едва ли будут рады меня видеть. Но всё же это были мелкие неприятности, и мы уж как-нибудь их переживём.
        Вот только большинству членов моей группы хотелось уходить на плоту. Наиболее рьяно этот маршрут отстаивала Варя Толмачёва. Разведчица убеждала остальных, что в таком случае не нужно будет ничего и никого оставлять. Болотную Хозяйку можно поместить на плот, жуткий восьмилап вполне поместится. А быстрые Атлант и Длинношеее Зоообразное побегут по берегу. При этом я чувствовал, что вовсе не забота о вещах и маунтах движет девушкой. Подозреваю, Варя не желала моей встречи с Шелли, хотя в этом никогда бы не призналась.
        - А ещё, каким бы маршрутом мы ни уходили, из зоны зимних холодов мы, скорее всего, не выберемся. А потому нам понадобятся тёплые меховые вещи, и лучше этим вопросом озаботиться заранее, - это замечание принадлежало Философу.
        Мы стали вспоминать, водятся ли тут покрытые густым мехом существа. Вокруг были лишь ящеры, крупные насекомые, птицы… всё не то. Разве что Химероидные Обезьяны? Вот только связываться с этими опасными тварями совершенно не хотелось. Я припомнил лишь одного покрытого мехом хищника, сожранного Болотной Хозяйкой по пути от силового барьера к старой крепости. Да ещё Варя сообщила, что во время своих странствий по окрестным лесам встречала покрытых густой шкурой существ, вот только все они были весьма крупными и крайне опасными. Идти на них с луком или рогатиной было равносильно смерти. Только верхом на крепком маунте, и то исход битвы был далеко не определён.
        - Осталась пара десятков костяных пластин, - сообщил уставший за этот бесконечный день, но весьма довольный произошедшими позитивными переменами Инженер. - Сержант, я могу сделать броню для Болотной Хозяйки, прикрыв наиболее уязвимые участки тела паучихи: грудь и пару передних лап. Но уже видимо завтра, так как быстро темнеет, и нужно отплывать от берега подальше от ночных бестий.
        Я хотел было сообщить, что вовсе не обязательно всем ночевать на плоту - хорошая погода вполне позволяла остаться на берегу у костра или воспользоваться сооруженными высоко в ветвях деревьев лежаками - но замер с открытым ртом. Издали донёсся плач ребёнка. Остальные тоже его услышали, замолчали и удивлённо повернули головы в направлении звука. Приближающегося в скрытом состоянии шерха невысокого роста я заметил шагов с двадцати, но не стал показывать, что обнаружил его, позволив невидимке приблизиться и проявиться. Это оказалась девушка в тёмных одеждах. Белокурая, длинноухая, с длинным луком и колчаном стрел за спиной… и с ребёнком на руках!
        Анита Ур Вайе. Шерх. Женщина. Клан «Восточный Гарнизон». Охотница 45-го уровня
        Она проявилась шагах в трёх от костра и бережно положила на траву пищащего завёрнутого в одеяльце… человеческого ребёнка!
        Надежда Симонова. Человек. Девочка. Клан «Приют Громыхайло». Младенец нулевого уровня.
        Это же дочка Риты! Откуда она у Охотницы шерхов? Анита Ур Вайе всё объяснила на достаточно чистом языке лишь с едва заметным акцентом:
        - Её мать сегодня ушла за барьер вместе с другими людьми, вот только пронести ребёнка с собой не смогла. Сидела на коленях у прозрачного барьера и стенала, снова и снова пытаясь дотронуться до оставшегося по другую сторону преграды свёртка с дочкой. Я не выдержала такого зрелища. Подобрала девочку и решила отнести к людям.
        Охотница посчитала свою миссию выполненной и развернулась, собираясь уходить. Но я окликнул и догнал девушку-шерха. С низким поклоном поблагодарил за заботу о малышке Надежде, а затем спросил, не входит ли Охотница в группу Авелии Ун Понар?
        - Это военная тайна! - холодно отрезала Анита, но я тут же переформулировал вопрос по-другому:
        - Просто хочу понять, знакома ли ты с Авелией? У этой Воительницы находится мой котёнок, и я за него переживаю. Не забывает ли Авелия кормить моего пушистого питомца? Не обижает ли его?
        Девушка сразу же расслабилась, разом потеряв всю свою суровость, и даже заулыбалась.
        - Не волнуйся, дочь вождя в рыжем зверьке души не чает и уж точно не обидит. И Авелия его кормит. Точнее, мы вдвоём покормили котёнка прошлой ночью, и я оставила ещё мяса для Васьки. Милый зверёк!
        Девушка помолчала, улыбаясь и видимо вспоминая приятные моменты общения с игривым котёнком. Затем осмотрелась, желая убедиться, что наш разговор не подслушивают, и проговорила негромко:
        - Признаться, завидую моей подруге. Зверолов, если найдёшь ещё одного такого же зверька, готова обсудить условия приобретения. Шерхи не торгуют с представителями других рас, но уверена, что можно придумать вариант, не нарушающий древних обычаев. Помогу тебе в чём-то. Или подскажу, где искать старинные башни с артефактами.
        На мой взгляд, предложенное мало чем отличалось от торговли, но язвить по этому поводу и смущать неожиданно открывшуюся мне Охотницу не стал. Да и второго котёнка у меня всё равно не было. Кстати, Авелия Ун Понар - дочь вождя шерхов? Надо же! Буду знать.
        - Да, я знаком с вашими традициями и нарушать их не стану. Поэтому и не предлагаю тебе присоединиться к нашему ужину, хотя уху профессиональный повар сварил восхитительную. Очень вкусную и даже с бонусами на восстановление сил и защиту от холода. Если не побрезгуешь, отнесу тарелку ухи подальше от людей, где ты сможешь её вроде как «украсть» у нас. Обычаи твоей расы, насколько знаю, не препятствуют брать съедобные припасы у ротозеев.
        Анита весело рассмеялась приятным звоним смехом. Она определённо была более непосредственной и раскованной, чем её подруга Авелия. И заметно моложе. Возраст Авелии я, признаться, так и не понял. А вот стоящей передо мной Охотнице, по человеческим меркам, было всего семнадцать-восемнадцать лет. Она постоянно улыбалась и радовалась жизни. Дочь же вождя, видимо, высокое положение обязывало быть всё время серьёзной и служить символом строгого соблюдения всех законов и традиций расы шерхов.
        - Моя подруга рассказывала, что ты забавный и не похожий на остальных людей. Теперь я и сама в этом убедилась. Что ж, Сержант, не откажусь «проучить ротозеев-людей за беспечность». А если хочешь, могу даже поделиться свежими съедобными и лечебными травами. Сама сегодня собирала.
        - Спасибо! И, кстати, хотел тебя спросить. Арведо Ун Понар вчера заявил, что якобы я приговорён шерхами к смерти, после чего напал на меня. Точнее, сперва он напал, а потом объяснил причину.
        Но собеседница лишь пожала удивлённо плечами.
        - Если бы это было так, я бы слышала. И уж точно не разговаривала бы с тобой, человек. Но Арведо… он действительно странный. Кажется, у него с головой не всё в порядке. Признаться, я боюсь его.
        Девушка-шерх вдруг резко замолчала и состроила серьёзное выражение лица, поскольку к нам от костра направились сразу двое - Ашот и Варя Толмачёва. Не обращая внимания на представительницу другой расы, Варя выпалила:
        - Сержант, малышка голодная и всё время плачет. А у нас нет молока кормить грудного младенца.
        - А потому вот что я предлагаю, - перебил Разведчицу наш Пекарь, взяв инициативу в разговоре на себя. - У меня имеется две герметичные стеклянные банки с крышками. Варя отвезёт меня к барьеру на своём быстроходном питомце, и я найду Риту. Она вряд ли ушла далеко. Мать нацедит молока для своей дочери, и я передам молоко сквозь барьер Варе. И ещё до рассвета у вас будет, чем накормить маленькую Надежду.
        - Но сам ты окажешься за барьером и вернуться уже не сможешь, - вычленил я весьма немаловажную деталь предложенного Пекарем плана.
        Ашот опустил глаза, а потом отчётливо кивнул.
        - Да, это так. Но это мой осознанный выбор. Сержант, может ты и покажешь себя в будущем как способный руководитель, но пока этого знать никто не может. У меня же давно уровень позволяет уйти в большой мир, и я не вижу причин откладывать это событие. К тому же Рита - небезразличный мне человек, и если бы я знал, что она уходит, сразу бы пошёл с ней!
        Слова насчёт моего нулевого опыта руководства группой игроков хоть и прозвучали резковато, но зато Пекарь высказал свои мотивы честно. В обиде я не был и никого не собирался удерживать силой. Хочет уходить - пусть идёт. Я ободряюще похлопал по плечу напряжённо ждущего ответа Пекаря.
        - Что же, Ашот, удачи тебе в большом мире! И с Ритой тоже. Иди собирай вещи. Бери всё, что может потребоваться из инструментов и припасов. Варя отвезёт тебя на Длинношеей Зоообразной и вернётся, так ведь? - я пристально посмотрел на девушку в военной форме. - Или ты тоже уйдёшь за барьер в большой мир?
        - Не дождёшься! - одними губами произнесла Варя.
        Когда эти двое ушли, я обернулся к по-прежнему находящейся рядом и слышавшей весь наш разговор Охотнице шерхов.
        - Анита, покажешь этим двоим людям место, где подобрала ребёнка?
        - Почему бы нет? Мне всё равно нужно туда возвращаться, там зона моего патрулирования. А если меня ещё и довезут на огромном звере, даже спасибо тебе скажу! Только напоминаю, что прежде я должна у вас кое-что «украсть». Ты сам обещал!
        Глава десятая. [Котёнок] Во все тяжкие
        Я восхищался своей новой хозяйкой. Вот это невозмутимость и выдержка! После всего случившегося не было никаких истерик, слёз и стенаний. Воительница долго бежала в ночи, контролируя дыхание и ориентируясь видимо по звёздам. Затем вскарабкалась на высокую приметную скалу и, добравшись до вершины, сдвинула тяжёлый камень. Под ним обнаружилась деревянная табличка с непонятными письменами - видимо, инструкции от начальства уже для самой Авелии. Она что, решила полностью игнорировать случившееся нападение и продолжила выполнять свою обычную работу по разведке? Похоже, что так. И вот этого я совершенно не понимал. Если бы меня самого избили, отобрали оружие и изрезали одежду, я стремился бы отомстить, найти и накостылять по шее противникам, ну или как вариант сообщил бы о нападении. Авелия же вела себя так, словно ничего и не произошло. Нет, я понимаю, что сидящий на плече у Воительницы котёнок активно использовал умение Воодушевление, успокаивая хозяйку и придавая ей сил, но не настолько же… Железная она что ли?
        Спустившись со скалы, моя хозяйка уже неспешным шагом добралась до одиноко стоящего повреждённого молнией дерева и ловко, совсем как белка, вскарабкалась наверх. Там, в большом устланном сухой травой дупле Авелия и уснула. Кстати, я выяснил, что шерхи проявляются из невидимости, когда засыпают. Я улёгся рядом, согревая хозяйку и довольно мурлыча.
        Навык Воодушевление повышен до двадцать пятого уровня!
        Проснулась Авелия с самыми первыми признаками рассвета. И снова был долгий бег куда-то в утреннем тумане, я даже близко не ориентировался, где мы находимся. Зато моя хозяйка по-видимому отлично знала местность, поскольку уверенно добралась до гряды холмов и, попетляв в тумане по извилистому оврагу, вышла к небольшой пещерке, вход в которую скрывал густой куст. Тут, оказывается, у Авелии был тайник, в котором находилась сумка с запасной одеждой и лёгким одеялом, фляга, метательные ножи, несколько колчанов арбалетных болтов и письменные принадлежности.
        Совершенно не стесняясь маленького котёнка, девушка переоделась, рассовала по кармашкам ножи и пополнила запас стрел. Зевая из-за недосыпа, она всё равно снова приступила к работе. На этот раз предметом наблюдения стал посёлок Орши-Ур, брошенный вайхами, но заселённый людьми. В утреннем тумане Авелия ходила меж домов, заглядывала в окна и пересчитывала обитателей. Даже заходила в некоторые хижины и совершенно беззастенчиво прибирала к рукам всё, что могло быть ей полезным - посуду, еду, обрезки ткани. Временами Воительница проходила в шаге от ничего не подозревающих обитателей, занятых повседневными работами, прислушивалась к речам людей, рассматривала их с расстояния вытянутой руки.
        Навык Скрытность повышен до двадцать четвёртого уровня!
        Я молча сидел на плече невидимой разведчицы и временами просто диву давался от уверенности моей хозяйки в собственной невидимости и её наглости. Так Авелия, воспользовавшись тем, что готовившая суп человеческая женщина повернулась звать остальных обитателей дома на завтрак, спокойно перелила часть содержимого котла себе в берестяной туесок. А затем обшарила соседнюю комнату, роясь в сумках принимающих пищу людей и прикарманив себе зеркальце и фонарик на батарейках. Подозреваю, остальные шерхи так же абсолютно уверенно и беспардонно чувствовали себя в других человеческих поселениях, проникая абсолютно везде, изучая людей и прикарманивая всё, что им понравится. Это было реально страшно.
        А между тем пропажу некоторых вещей обнаружили - в одном из просмотренных Авелией домов начались шумные разборки и крики, звучали обвинения в воровстве и звуки мордобоя. Но мою новую хозяйку это нисколько не смутило, она продолжила свою противоправную деятельность. Солнцезащитные очки, расчёска, два куска мыла, газовая зажигалка, маникюрные ножницы, точилка для ножей обрели новую владелицу.
        Наконец, Авелия вышла за границы посёлка Орши-Ур и, проявившись, принялась составлять отчёт для своего руководства, выводя чернилами на деревянной дощечке непонятные закорючки. Как я ни вглядывался в странные символы, даже не смог понять цифры ли это, буквы или целые иероглифы. Закончив работу, Авелия удивительно ловко вскарабкалась на корявое покрытое шипами дерево и спрятала табличку в тайник, отогнув отходящий от ствола кусок коры.
        Только после этого моя хозяйка наконец-то расслабилась. Заулыбалась, сняла котёнка с плеча и с нежностью погладила меня по покрытой густым рыжим мехом грудке.
        - Ути пора ум Васька! Сио вай шерх ун лапи!
        Кажется, меня похвалили за то, что остался незамеченным людьми, совсем как настоящий шерх. Кстати, это были вообще первые произнесённые Авелией слова с самого пробуждения. В благодарность мне также неожиданно щедро перепало еды - Воительница отдала мне фактически всё мясо из супа, сама же ограничилась грибами и бульоном. Авелия сидела и с умилением смотрела на насыщающегося котёнка.
        А мне, признаться, стало жалко эту девушку. Тяжёлая и неблагодарная у неё работа. И в холод, и в зной целыми сутками бродить одной по дикой опасной местности, где не с кем даже словом перекинуться. Вокруг лишь звери да чужаки, а всё общение с соплеменниками - вот такие оставляемые в тайниках записки и короткие минутные встречи ночью у сигнального костра. Кажется, я начал понимать, почему Авелию так тянуло общаться с Сержантом, хотя эти вполне невинные контакты и вызывали негодование со стороны ушибленного на голову брата девушки.
        - Мяу! - произнёс я успокаивающе и потёрся усатой мордашкой о ногу хозяйки, а девушка взяла меня на руки, крепко прижала к себе… и вдруг заплакала. Вот этого я, признаться, совершенно не ожидал от грозной Воительницы.
        А Авелия произносила долгую речь на своём языке, стремясь выговориться и рассказать о своих обидах и переживаниях, удачах и невзгодах. Я же мурлыкал и позволял себя гладить. Как вдруг что-то меня насторожило. Какой-то подозрительный звук, которому не место было тут в лесу. Я резко вывернулся из объятий хозяйки и навострил ушки.
        Навык Переводчик повышен до тринадцатого уровня!
        Навык Чуткое Ухо повышен до двадцать пятого уровня!
        Голоса! Переговаривались люди. И эти голоса приближались! Я даже вполне отчётливо расслышал команду «спускайте гончих». Опасность! Кажется, люди всё же обнаружили следы воровки и послали погоню. Авелия заметила моё встревоженное состояние и, схватив котёнка на руки, ушла в невидимое состояние. Воительница побежала вперёд, как вскоре выяснилось, к берегу озера. Там девушка вскарабкалась на поваленное дерево и остановилась, зарядив арбалет, оглядываясь и напряжённо прислушиваясь. Да, звуки были странными - треск веток, топот быстрых ног и завывания. В этом мире не было собак, иначе я бы предположил посланную по нашим следам свору.
        Я почувствовал, как моя хозяйка испуганно вздрогнула, когда шагах в двадцати от нас из зарослей на берег озера выбежала целая стая поджарых передвигающихся на задних лапах ящеров. Двухметровые тела, узкие зубастые морды на гибких шеях. Атрофированные передние лапы и сильные длинные задние, шкуры ящеров были покрыты редкими серо-чёрными перьями. Твари остановились у кромки воды, вращали из стороны в сторону головами и широко раздували ноздри, ловя запахи. Причём дикими эти существа не были - у каждого имелся кожаный ошейник!
        Стайная гончая. Самка 34-го уровня. Питомец Лысого Черепа (7).
        Стайная гончая. Самец 11-го уровня. Питомец Анаконды (7).
        И таких ещё с полдесятка. Треньк! Ближайшая к нам «гончая» упала с пробитой арбалетной стрелой головой. Оставшиеся шесть моментально повернули головы в нашу сторону. Видеть нас они, похоже, не видели, зато слышали и могли чувствовать запах. Кстати, действительно существа были «стайные» - со смертью одной особи отображаемое число в названии остальных снизилось до шести.
        - Уходи, дура! Тебе с ними не справиться! - прокричал я, но выдавил лишь жалобное «Мяу! Мяу!».
        А между тем, словно по команде, вся шестёрка ящеров рванула вперёд к поваленному дереву, безошибочно определив наше местоположение. Сразу несколько гончих издали странный не то крик, не то свист, и мы с Авелией оба дружно выпали из невидимости. Только этого не хватало!
        Магия Проклятий! Замедление! Замедление! Замедление! Воительница броском ножа сбила ближайшую тварь, уже запрыгнувшую на наклонённый ствол дерева. Как вдруг девушка пошатнулась и выронила следующий заготовленный для броска нож. Запоздало я услышал звук выстрела.
        - Штырь. Человек. Мужчина. Клан «Новые Фараоны». Палач 60-го уровня
        Это был наголо бритый невысокий, но очень мускулистый мужчина с голым загорелым до бронзового цвета торсом. В армейских камуфлированных брюках и высоких ботинках. И он держал в руках охотничье ружьё, перезаряжая его для следующего выстрела! Но меня больше поразило даже не огнестрельное оружие и ярко-красный цвет надписи над головой, а целая связка черепов, прикреплённая к поясу этого страшного человека. А также огромный мясницкий тесак с другой стороны на широком кожаном поясе.
        А между тем из кустов на берег озера следом за первым человеком стали выбегать и другие люди - запыхавшиеся, уставшие и раскрасневшиеся, но представляющие опасность своим числом и наличием у многих из них арбалетов и другого дальнобойного оружия.
        Воительница, наконец-то осознав невозможность победы в этом сражении, спрыгнула на землю и бросилась бежать со всех ног. Я же щедро тратил Очки Магии, поочерёдно развешивая на гончих ящеров заклинание Замедления.
        Навык Магия Проклятий повышена до семьдесят второго уровня!
        Навык Мистицизм повышен до двадцать четвёртого уровня!
        С треском раскололся в щепки ствол небольшого деревца - заряд крупной дроби чудом миновал удирающую и петляющую словно заяц девушку-шерха. Просвистела пара стрел, затем нас от преследователей закрыли густые густы. Свора же постепенно отставала. Скорость каждой из гончих снизилась как минимум наполовину, всё-таки Замедление 72-го уровня - это весьма серьёзно!
        Через пару минут Авелия резко изменила направление движения, направившись к быстрому горному ручью. Моя хозяйка какое-то время бежала по воде, затем разулась, сняв намокшие ботинки и продолжив бег уже босиком. Вышла на противоположный берег, тщательно вытерла ноги куском ткани и выбросила в ручей камень, на котором остались мокрые следы её ступней. Ушла в невидимость и снова изменила направление движения, уходя к холмам. Гневные крики людей, суливших ушастой воровке самые страшные наказания, постепенно затихли вдали. Мы ушли от погони, вот только я так и не понял, кто нас преследовал? Таких гончих ящеров я никогда ранее не видел. Как не видел и этих людей среди обитателей посёлка Орши-Ур. Но был уверен, что эти опытные игроки успели считать имя выпавшей из невидимости девушки-воровки, как и мою кличку, да и имя моего настоящего хозяина тоже.

* * *
        Рана Авелии оказалась пустяковой - дробина попала девушке в левое плечо. Воительница сама без помощи Лекарей извлекла свинцовый шарик и обработала рану. После чего вернулась к своей привычной работе разведчицы, направившись на этот раз к речному посёлку.
        И вот уже пару часов мы с Авелией, засев в ветвях растущего на берегу реки дерева, смотрели на бушующий на острове грандиозный пожар. Горели все без исключения дома в «Приюте Громыхайло», языки пламени взлетали на огромную высоту. Пылал склад брёвен и досок. Огонь пожирал даже частокол и деревянный мост. Столб дыма от горящего посёлка был виден, наверное, даже со снежного перевала. Но кто мог спалить посёлок? Точнее, предположение на этот счёт у меня имелось, поскольку на мокром песке я видел следы множества человеческих ног и странные отпечатки, похожие на следы лап гончих ящеров. Возможно, тот погнавшийся за нами отряд имел отношение к пожару. Но где все обитатели «Приюта Громыхайло»?
        Также я не понимал, чего ждёт моя хозяйка? А ведь Воительница именно выжидала, сидя в засаде и внимательно рассматривая берег реки. До этого моя хозяйка прошлась по берегу, идя по мелководью, чтобы не оставлять следов на берегу. Затем подкинула к следам ящеров и людей украденные зеркальце с фонариком, после чего опять же по воде отошла подальше и выбралась на берег, тщательно затерев за собой следы. Похоже, мы на кого-то охотились. Только вот на кого?
        Время шло, но ничего не менялось. Я скучал и от него делать прокачивал Магию Стихий, вешая на себя и Авелию заклинание каменной кожи или раскачивая ветки дерева порывами искусственного ветра. Как вдруг моя хозяйка напряглась и принялась шустро спускаться с дерева. В невидимом состоянии, да ещё и тихо на цыпочках, она двинулась к берегу. А, вон оно что! На песке один за другим появлялись следы обутых ног. Шерх! И я даже догадывался, кто именно.
        Вот невидимка прошёлся по берегу, изучая следы людей и ящеров. Вот остановился, по-видимому разглядывая речной остров с догорающими строениями. Постоял немного и снова пошёл по берегу. Как вдруг резко изменил направление и двинулся к замеченным на берегу интересным вещицам. Авелия только этого и ждала, находясь в паре шагов от подброшенной приманки, стоя на пучке травы и не оставляя следов на песке. Вот невидимка остановился, и зеркальце внезапно исчезло. Пора! Нет, Воительница не стреляла, но размахнувшись, ударила своим арбалетом, словно дубиной.
        Есть! Попала! На песок рухнул проявившийся из скрытого состояния оглушённый Арведо Ун Понар. Так вот на кого охотилась моя хозяйка! Что же, она сама составляла задания для членов своей группы, знала районы их патрулирования, а потому была уверена, что других шерхов тут быть не может. Лишь её непутёвый брат, пришедший поглазеть на горящий человеческий посёлок. Насколько же я был неправ относительно Авелии! Нет, она вовсе не забыла и не простила подлого нападения. Просто выжидала удобный момент поквитаться с обидчиком наедине. И не упустила свой шанс.
        Интересно, что она будет делать дальше? Убьёт младшего брата, как уже дважды проделала? Или унизит его по примеру того, что сам Арведо хотел проделать с сестрой? Но нет, девушка почему-то не спешила совершать месть. Она лишь обезоружила Арведо, отстегнув клинки и отбросив в сторону. Даже не стала связывать родственника. Лишь присела рядом на песок, терпеливо дожидаясь, когда брат придёт в себя.
        Прошло минут пятнадцать, и оглушённый шерх наконец-то пошевелился. Застонал и присел, держась рукой за гудящую голову. Затем пошарил ладонью по поясу в поисках оружия и резко обернулся, уставившись на старшую сестру.
        Беседовали брат с сестрой долго и обстоятельно, вот только у меня не хватало уровня навыка Переводчик и знания языка шерхов понять хотя бы приблизительно, о чём они договаривались. Тон разговора был вполне мирный. Пару раз промелькнуло знакомое имя «Сержант», упомянули они и Город Сотен Черепов. Возможно, Авелия предупреждала брата, что будет проходить испытание в Городе Сотен Черепов вместе с Сержантом. А может рассказывала, что её с человеком ничто не связывает, и предлагала брату совместно проходить сложные ловушки в древних развалинах. Не знаю. Но в результате они договорились и даже обнялись. Что, снова мир и гармония между родственниками?
        Вот только стоило Авелии отвернуться, чтобы достать из рюкзака письменные принадлежности, её брат сбросил с лица маску любезности. Нет, согласием и миром тут даже близко не пахло. С такой злостью и омерзением смотрят на злейшего врага, а не на родную сестру. Впрочем, когда Воительница развернулась обратно, перед ней снова стоял уже улыбающийся младший брат. Авелия аккуратно кисточкой вывела на деревянной дощечке витиеватую надпись чёрными чернилами, после чего оба по очереди расписались, заключая какой-то договор. Авелия посыпала сухим речным песком дощечку, убирая лишние чернила, после чего спрятала к себе в кармашек куртки. Выпрямилась с гордым видом, поправила сбившийся локон светлых волос, скрестила руки на груди, и… сразу после этого Арведо напал на свою сестру!
        Причём девушка не защищалась, позволив сопернику вонзить сперва один клинок ей в живот, а затем и второй. Боевые качества вполне позволяли опытной Воительнице 52-го уровня избежать этих достаточно бесхитростных ударов, но она даже не пыталась уклоняться или защищаться. Что за жесть тут происходит?! То, что Воительница не собирается сопротивляться и готова принять смерть, я уже понял. Но мне-то что делать в такой ситуации? Спокойно сидеть и наблюдать, как злобно ухмыляющийся ушастый парень расчётливыми ударами отправляет мою новую хозяйку на перерождение?
        Нет, сидеть в сторонке я точно не собирался. Во-первых, слишком жирно будет Разведчику 40-го уровня в одну харю получить весь опыт за убийство высокоуровневого игрока 52-го уровня. Во-вторых, сам Арведо Ун Понар мне категорически не нравился. Поэтому… Магия Проклятий, атакую свою хозяйку! Замедление, Замедление, Замедление! Большего уже не спел - Воительница выдержала ещё два тычка клинками в грудь и живот, после чего упала замертво. Всё равно я поучаствовал, и моему Ваське перепадёт опыта за помощь в убийстве противника почти на тридцать уровней старше меня.
        Навык Магия Проклятий повышен до семьдесят третьего уровня!
        Навык Скрытность повышен до двадцать пятого уровня!
        Получен двадцать четвёртый уровень персонажа!
        Получите награду: три очка навыков (суммарно накоплено девять очков) и одно очко мутации (суммарно накоплено двадцать три очка).
        Рядом прыгал и восторженно кричал Арведо Ун Понар, наконец-то сумевший поквитаться с сестрой и заодно получивший сорок первый уровень. Я оскалился, этот Разведчик вызывал у меня исключительно негативные эмоции. Ничего, недолго тебе ликовать, тварь.
        Магия Превращений! Превращение в Жуткого Восьмилапа! Удар со спины из невидимого состояния ядовитым жалом. Этот удар никогда меня не подводил и становился уже коронным для котёнка. Обездвиженное тело шерха с застывшей на лице гримасой безмерного удивления рухнуло на песок. Прикончить его можно было самыми разными способами, но я решил опробовать новинку. Магия Стихий! Объединённое заклинание стихий огня и ветра. Уже не жалкая огненная искорка, а раздуваемый порывом ветра язык пламени!
        Ого! Почти что огнемёт, правда вот Очки Магии жрёт сильно. Мана у меня закончилась раньше, чем у горящего противника утекающие хитпоинты. Пришлось добивать шерха обычными укусами.
        Навык Магия Превращений повышен до тринадцатого уровня!
        Навык Магия Стихий повышен до десятого уровня!
        Навык Магия Стихий повышен до одиннадцатого уровня!
        Навык Чародей повышен до четвёртого уровня!
        Навык Рукопашный Бой повышен до шестого уровня!
        Получен двадцать пятый уровень персонажа!
        Получите награду: три очка навыков (суммарно накоплено двенадцать очков) и одно очко мутации (суммарно накоплено двадцать четыре очка).
        Я сделал это! Отомстил за свою хозяйку и заодно извлёк максимальную выгоду из конфликта двух шерхов, получил целую кучу опыта и два уровня подряд! И хотя я вовсе не был уверен, что Авелия одобрит моё вмешательство, а уж её брат тем более, но это было уже неважно. Я сделал важный шаг к тому, чтобы стать самостоятельной игровой единицей со своими собственными интересами, а не чьим-то бессловесным послушным петом.
        Количество Очков Маны у моего Василия перевалило за сотню, крохотный котёнок постепенно становился настоящим магом. И знаковый двадцать пятый уровень! Теперь я стал готов к путешествию в большой мир! Не успел я привыкнуть к новым ощущениям, как перед глазами возникла новая надпись:
        ПОЗДРАВЛЯЕМ! Вы достигли двадцать пятого уровня! Награда +2 очка характеристик персонажа. Ваш игровой класс окончательно закрепился как Теневой Проклинатель, сменить класс отныне невозможно.
        Особенности класса Теневой Проклинатель: бонус +20 к навыку Скрытность, бонус +20 к навыку Магия Проклятий, применение заклинаний школы Магии Проклятий не нарушает состояние скрытности (использование заклинаний других школ по-прежнему может выдать вас, сняв эффект невидимости).
        Получено новое заклинание Магии Проклятий: Вуаль Тьмы.
        Получено новое заклинание Магии Превращений: Бестелесная Тварь.
        ВНИМАНИЕ!!! Несовместимые с игровым классом навыки Рукопашный Бой и Уклонение удалены. Накопленные восемь очков навыков перенесены в свободные (суммарно накоплено двадцать свободных очков навыков).
        ВНИМАНИЕ!!! Поскольку вы неоднократно убивали игроков, в описании вашего персонажа добавлен предупреждающий знак в виде черепа.
        Ох ё… Трудновато теперь будет казаться милым и безобидным котёнком, когда каждый встречный видит в описании твоего персонажа, насколько ты опасная тварь!
        Глава одиннадцатая. [Сержант] Вниз по реке
        Болотная Хозяйка действительно поместилась на плоту, хотя завести жуткого восьмилапа на качающиеся на воде брёвна оказалось непростой задачей. Пришлось даже применять Успокаивающее Касание, по-другому паучиха отказывалась всходить на кажущееся ей ненадёжным основание. И вот, стартовав с самыми первыми признаками рассвета, большой бронированный плот в сопровождении двух крипо-крокодилов медленно дрейфовал по реке. Катя с Геной получили приказ охранять людей и отгонять от «Дредноута» всех опасных тварей. Я же вёл Атланта по берегу и переговаривался с едущей рядом на Длинношеей Зоообразной Варей Толмачёвой. Дочь Инженера неприкрыто зевала - этой ночью девушке так и не удалось поспать, поскольку она сделала рейс туда-обратно к силовому барьеру и вернулась перед самым рассветом.
        Я по просьбе самой Вари отвлекал её беседой, чтобы она не уснула. Обсуждали мы актуальнейшую из проблем - молока для грудной малышки осталось совсем мало, и больше взять его было неоткуда, поскольку сегодня утром мать Надежды ушла с остальными людьми дальше в большой мир и возвращаться к энергетическому барьеру не собиралась. Так она сама сообщила в записке, переданной вместе с двумя банками грудного молока. Это было очень трудное для матери решение, но я не порицал женщину - она действительно не смогла бы выжить в одиночку, когда остальные люди уходили дальше в большой неисследованный мир, а потому вынуждена была следовать с коллективом.
        Да, сейчас маленькая Надежда наелась и мирно спала, и у нас хватало молока покормить малышку ещё раз, возможно два. И всё. Вырисовывалась очень серьёзная проблема. Где найти кормящую женщину? Да и согласится ли она принять чужого ребёнка? Или, как альтернативный вариант, нужно было где-то найти и изловить самку дикого млекопитающего в надежде, что её молоко подойдёт человеческому ребёнку. Причём сделать это необходимо было в ближайшие сутки-двое, иначе маленькую Надежду ждала смерть.
        Из млекопитающих в этом мире я встречал только мышей, да и то не был уверен, что те мелкие грызуны, которых изредка ловил мой котёнок Васька, действительно являлись млекопитающими. Химероидные обезьяны, которые тоже пришли на ум, при некотором внешнем сходствами с гориллами старой Земли всё же были скорее ящерами. Я не биолог, но явно выраженных молочных желез у самок химероидных обезьян действительно что-то не видел. Самым верным вариантом оставалось разве что искать человеческую женщину с грудным ребёнком среди тех тысяч людей, что обитали на землях Фараона. И попробовать уговорить её принять ещё одного малыша. Задача выглядела непростой, и тут было над чем поразмыслить.
        - Что это? - встрепенулась Варя, указывая рукой вдаль.
        Я всмотрелся в открывшийся за поворотом реки вид и тоже остолбенел. Речного посёлка больше не существовало! На месте «Приюта Громыхайло» сейчас остались лишь обгоревшие остовы домов, торчащие в воде остатки опор моста и покрытые сажей обугленные перекосившиеся брёвна на месте частокола. Что тут произошло?!
        Спрыгнув с Атланта, я подозвал крипо-крокодила Гену - требовалось пересечь глубокую и опасную реку, чтобы своими глазами посмотреть, что же случилось в островном поселении. Варя осталась сторожить зверей, я же разделся до трусов, сложив остальные вещи в непромокаемый полиэтиленовый пакет. И через минуту уже бродил среди обгоревших руин в компании остальных членов группы, причаливших к острову на плоту. Следов на пепелище хватало - как человеческих, так и странных четырёхпалых с широко растопыренными когтистыми пальцами, словно оставленных огромными ящерицами. Вот только это были не ящерицы, поскольку ходили существа на двух лапах, к тому же вроде как я видел в нескольких местах отпечатки длинного хвоста. Как я ни напрягал память, что-то не мог припомнить существ этого мира, оставляющих такие следы.
        Навык Выслеживание повышен до шестнадцатого уровня!
        Из ценного же тут мало что можно было спасти. Разве что закопчённые гвозди, которые Эдуард Самарский принялся выдирать гвоздодёром из обугленных брёвен. Да немного ростков фасоли. Из-за пожара погиб почти весь урожай принесённых мной бесценных семян, сохранилось лишь два десятка побегов в наиболее дальней от сгоревшей стены части грядки. Ростки были пожухлыми и скукоженными, но Макс Дубовицкий всё равно осторожно выкопал все сохранившиеся побеги вместе с землёй и корнями, уверяя меня, что ценную культуру возможно ещё спасти. Что ж, я не ботаник и не агроном, и более опытному в сельскохозяйственный делах Максу Дубовицкому виднее. По мне так шансов воскресить пострадавшие от жара ростки было совсем немного.
        Но меня сейчас интересовала другая ценность, сокрытая от посторонних глаз в густом хвоще за топкой и мелкой старицей. Там мы с Варей соорудили гнездо-укрытие из веток и грязи, в которое на подстилку из толстого слоя перегноя положили три яйца химероидного мегазавра. Условия мы постарались воссоздать такими же, какие были в логове Длинношеей Зоообразной, и когда я проверял кладку несколько дней назад, яйца были живыми и развивались. Об этой кладке Громыхайло и остальные жители посёлка не знали, а потому не унесли эти ценные яйца с собой.
        Перепачкавшись в грязи по уши и содрав с кожи десяток не успевших крепко присосаться пиявок, я всё же добрался до места. Все три яйца оказались целы и, более того, продолжали развиваться. Со всей осторожностью одно за другим я перенёс бесценный груз на плот и отдал на попечение сестры. Ветеринар 18-го уровня осмотрела громадные потемневшие яйца и сообщила, что внутри каждого сквозь истончившуюся кожуру чувствует биение сердец будущих гигантов и даже какое-то шевеление.
        - Они вскоре вылупятся! Не сегодня, так завтра! - резюмировала сестра.
        Больше нас на острове ничто не сдерживало, и плот отправился в дальнейший путь вниз по реке к Городу Сотен Черепов. Если судить по имеющейся у нас карте и скорости течения, добраться до места «Дредноут» должен был где-то в районе полудня. По словам Философа, это было самое оптимальное время для прохождения ловушек и иллюзий этой опасной локации. Пожелав остальным успешно пройти речные перекаты ниже по течению, я на крипо-крокодиле вернулся к Варе и сообщил Разведчице хорошую новость о скором вылуплении трёх детёнышей мегазавров.
        - Вот это новость… - в паре шагов от меня проявилась Воительница шерхов и с улыбкой произнесла: - Не должна ли я теперь уничтожить опасных детёнышей, чтобы не дать людям усилиться?
        Варя Толмачёва испуганно вскрикнула, восприняв всерьёз слова незнакомой ей длинноухой девушки-шерха, но я достаточно много общался с Авелией, чтобы понимать, когда она шутит.
        - Не переживай, Варя, если бы великолепная Авелия Ун Понар действительно собиралась разбить яйца мегазавра, то сделала бы это втихаря из невидимости, не предупреждая нас об этом. К тому же она прекрасно знает, что я и моя группа не участвуем во всех политических дрязгах и не враждуем с шерхами.
        Я проговорил эти слова, демонстрируя уверенность и спокойствие, хотя полной уверенности у меня конечно не было. Вдруг я ошибся насчёт Авелии? Но рассмеявшаяся Воительница подтвердила, что действительно пошутила. Возникшее напряжение тут же спало.
        - Привет, Авелия! Давно хотел поблагодарить тебя за помощь в моём спасении. Вот только… что ты сделала с моим котёнком?!
        Ваську действительно было не узнать. Он сильно вырос, и назвать его котёнком было уже неправильно. Это был молодой усатый рыжий кот, уверенный в себе и полный сил. Ещё не матёрая зверюга, но уже никак не тот беспомощный пищащий комок шерсти, каким он прибыл в новый мир. Да и описание моего питомца…
        - Васька. Кот. Теневой Проклинатель 25-го уровня. Питомец Сержанта
        Двадцать пятый уровень? Теневой Проклинатель? Знак черепа перед именем и тревожно-оранжевый цвет надписи? Что вообще творилось с моим питомцем за те два дня, что его не видел?
        - Умный зверёк с толком воспользовался выпавшим ему бонусом на ускоренную прокачку, - произнесла Воительница странные слова, при этом беря рыжего кота на руки и с нежностью прижимая к своей груди. - Я очень благодарна Ваське! Он бесстрашно защищал меня все эти дни.
        Что за «ускоренная прокачка»? О чём это Авелия говорит? Но более подробных объяснений не последовало. Как не ответила Воительница и на прямой вопрос, кого именно убил мой питомец? А вот на вопрос Вари о случившемся в речном посёлке ответ всё же поступил:
        - Это сделали люди Фараона. Отрядом, спалившим «Приют Громыхайло», командовал человек по имени Штырь.
        Штырь? Да, мне уже доводилось слышать это имя. Помнится, так звали командира отряда карателей, который был направлен в речной посёлок наказывать жителей за неповиновение. Что ж, всё сходилось. И насколько же вовремя мы с сестрой покинули речной остров!
        - Да уж… - только и смог выдавить я. - Но теперь, Авелия, самое время вернуть питомца законному хозяину.
        - И не подумаю! - жёстко отрезала Воительница, ещё крепче прижимая к себе моего питомца.
        Как вдруг котёнок в её руках… растворился, и оставляя в воздухе странный шлейф тьмы, переместился на плечо слушавшей нашу перебранку Вари Толмачёвой. Там Васька снова приобрёл облик рыжего кота и, как ни в чём ни бывало, принялся вылизываться. Демонстрация способностей вышла настолько впечатляющей, что у нас с Воительницей, да и Вари тоже, синхронно отвисли челюсти.
        - Предлагаю перенести спор о принадлежности Васьки на потом, когда разберёмся с главной на сегодня задачей: пройти в центр Города Сотен Черепов и затем суметь выйти оттуда живыми с трофеями, - данное разумное предложение принадлежало Воительнице шерхов, и я сразу же согласился. Действительно, сейчас не время было цапаться, когда впереди нас ждало серьёзнейшее испытание.
        - Побежишь пешком? Или поедешь вместе со мной верхом на Атланте? Или, может, предпочтёшь ехать вместе с Варей на мегазавре? Крипо-крокодила не предлагаю - вода сегодня холоднющая, моментально коченеешь.
        Авелия, пару секунд подумав и оглядев предложенных маунтов, предпочла ехать со мной. Я отпустил крипо-крокодила Гену догонять плот, а затем взобрался на спину гига-варана, где меня уже поджидала ловко вскарабкавшаяся в седло длинноухая девушка-шерх.
        - Условия прежние, Сержант: будешь распускать свои руки, моментально останешься без них. И прикажи человеческой женщине ехать поодаль, чтобы она не слышала нашего разговора. Мне нужно многое с тобой обсудить, и не всё предназначено для чужих ушей!
        Слышавшая эти слова Варя недовольно фыркнула, но всё же проявила деликатность, тронула поводья и повела Длинношеюю Зоообразную вперёд. Едва Атлант тронулся следом и продолжил свой бег по берегу реки, Авелия уселась рядом со мной на спину громадному ящеру и проговорила негромко:
        - Сержант, ты ранее показал себя надёжным человеком, который держит свои обещания. Ты мне не друг, но всё же я тебе доверяю. А потому даже заранее выполнила свою часть уговора - встретилась с братом и решила все возникшие между вами противоречия. Это было весьма непросто, и не спрашивай, как мне это удалось. Но главного я добилась - Арведо Ун Понар поклялся, что не станет тебя преследовать и не имеет больше к тебе никаких претензий. А ещё ты больше не являешься врагом клана «Восточный Гарнизон», цени это!
        Произносила эту речь моя собеседница с заметным пафосом и, похоже, рассчитывала на благодарность с моей стороны за помощь или даже какой-то ответный щедрый жест, так что я не удержался от того, чтоб немного щёлкнуть её по носу, чтобы не зазнавалась:
        - Одна наша общая знакомая Охотница из твоей группы вчера призналась, что впервые слышит о том, что её клан имеет ко мне какие-то претензии. Она даже уверяла меня, что такого попросту быть не может. Дочь вождя, не прокомментируешь эту странность?
        Авелия заметно смутилась и покраснела. Мне показалось, на секунду она даже задумалась над тем, чтобы уйти в невидимость и спрыгнуть с гига-варана, лишь бы не продолжать этот разговор. Тем не менее, девушка взяла себя в руки и постаралась ответить:
        - Анита Ур Вайе - простая Охотница, а потому не знает всего, что происходит в клане «Восточный Гарнизон». Я же действительно дочь вождя, как ты и сказал, да к тому же командир отряда. Уже поэтому обладаю большей информацией, нежели рядовой шерх из моего клана. И, кстати, весьма удивлена, что ты знаком с моей подругой Анитой. Расскажи, как вы познакомились. Это важно!
        Это была настолько неприкрытая попытка сменить скользкую тему, что я даже рассмеялся. Ладно, будем считать, что собеседница выкрутилась из неловкой ситуации. Я рассказал о принесённой Охотницей шерхов малышке Надежде. Заодно поинтересовался, нет ли в клане «Восточный Гарнизон» кормящей матери, которая согласилась бы помочь?
        - Пойми, Сержант, всё не так просто, - опустила голову Авелия. - Я достаточно много времени провела возле людей, изучая вашу расу, ваш язык и обычаи, да и просто привыкая к вашему облику. Сейчас уже не считаю людей глупыми, неуклюжими, вонючими и омерзительными, какими вы виделись мне в первые дни. Но шерхи в большинстве своём другие. Людей многие из них никогда не видели, и ваш облик будет их шокировать. Для них ваша раса совсем чужая. Сержант, это может прозвучать неприятно и обидно, но ни одна из женщин шерхов не примет человеческого ребёнка и не станет помогать голодной малышке.
        Что же, неприятный, зато честный ответ. Я печально опустил голову. Словно желая смягчить сказанное, Авелия поспешила добавить:
        - Не переживай, Сержант, я не такая, как остальные шерхи. И ты вовсе не вызываешь у меня неприязни своим видом. Хотя не скрою, человек, ты весьма далёк от идеалов красоты моей расы. У шерхов красивый мужчина должен быть ловким и стремительным, высоким и худым, неуловимым в скрытом состоянии и при этом обязательно беловолосым - это своего рода непременные условия. Ты не подходишь под эти критерии ни по одному из пунктов. Ты слишком мускулистый и угловатый, гораздо массивнее и медлительнее любого мужчины-шерха, про невидимость вообще не говорю. Но я видела на речном острове, какие заинтересованные взгляды бросали на тебя женщины твоей расы. Да и та молоденькая Разведчица, что обиделась на меня и ускакала вперёд, тоже не раз посматривала на тебя, когда ты этого не видел. Скажи, она теперь твоя новая девушка, после того, как пропала хвостатая Шелли?
        - А, Варя… - я смутился, не сразу подобрав нужные слова, - нет, она не моя девушка. Варя безусловно красивая, хорошая и правильная. Даже слишком правильная. И хотя её отец чуть не открытым текстом сватает мне свою дочь, я вот… не знаю почему, но не могу так поступить. Для роли мимолётной любовницы Варя слишком… чистая, что ли? А для постоянных отношений у меня уже есть подруга, хоть она сейчас и далеко.
        - Ты говоришь про ту блохастую неудачницу из расы вайхов?
        В голосе собеседницы неожиданно прорезалась открытая неприязнь по отношению к Шелли. Странно. Казалось бы, какая Авелии разница? Неужели ревнует меня к хвостатой девушке? Да ну, ерунда! Авелия только что ведь говорила, что люди совершенно не вписываются в идеалы привлекательности её расы.
        - Шелли вовсе не блохастая, - вступился я за свою покрытую шерстью подругу. - А насчёт неудачницы… Знаешь, в моём небольшом отряде нет никого с положительным Модификатором Удачи. В лучшем случае нулевой, как у моей сестры Юли. У всех же остальных, я спрашивал, отрицательный или даже резко отрицательный. Не могу гарантированно сказать про крылатого паренька-вэйра, но судя по всему с ним случившемуся, очень похоже, что у Авир Тан-Хоши с удачей так же плохо, как и у всех остальных. Мы просто «Альянс Неудачников», так что Шелли гармонично вписалась бы в наш маленький коллектив.
        - И какую цель ставит перед собой ваша группа? Зачем вы собрались вместе и не примыкаете к Фараону?
        - Цель? - я усмехнулся, поскольку прошлой ночью имел долгую беседу с Философом и остальными членами группы как раз на эту тему, и многое сказанное до сих пор держалось в голове. - Нас просто не привлекает тот построенный на крови и подчинении рабовладельческий строй, который организовал Фараон в своём клане. Омерзительная форма правления! Впрочем, оголтелый фашизм, который проповедует твоя раса, для нас тоже неприятен и неприемлем. Рабство и фашизм у меня на родине считались двумя самыми мерзкими формами правления. И потому мы идём другим путём. У нас нет угнетения, в мою группу принимаются представители всех разумных рас, готовые разделять наши убеждения и трудиться на благо всего коллектива. Пока мы хотим просто лучше узнать законы нового мира, выжить и прокачаться. А затем уйдём из «песочницы» и будем осваивать предоставленный нам огромный мир. Да, появление крохотной Надежды несколько сбило наши планы, но я очень рад, что никто из членов группы не предложил избавиться от этой «обузы». Если бы кто-то такое предложил, я бы расстался с ним немедленно. Каждая жизнь имеет ценность, а жизнь ребёнка
вдвойне ценна!
        Какое-то время мы ехали молча. Авелия то ли переваривала сказанное мной, то ли просто задумалась о чём-то своём. Наконец, моя спутница нарушила затянувшееся молчание:
        - У меня самой Модификатор Удачи минус два, - зачем-то тихим шёпотом призналась Воительница шерхов и при этом сильно смутилась, словно сказала что-то постыдное. - И хотя с Ловкостью у меня всё прекрасно, я проваливаю почти все проверки на Удачу. Из-за этого дважды не смогла самостоятельно пройти ловушки Города Сотен Черепов, чем сильно расстроила отца. Если и сегодня опять не сложится… - Авелия тяжело вздохнула, - с должности руководителя группы меня снимут, и стану рядовым разведчиком в отряде недолюбливающего меня брата. Или придётся проситься в твою группу таких же неудачников!
        Последнюю фразу моя собеседница произнесла вроде как в шутку, хотя я чувствовал, что не всё так просто. Возможно, Авелия действительно закидывала удочку, интересуясь моей реакцией на такой вариант развития событий. А может просто дразнила меня.
        Я хотел было ответить что-нибудь ободряющее, поскольку Авелия что-то совсем скисла, но заметил спешащую нам навстречу Варю Толмачёву с моим котёнком на плече. Остановив Длинношеюю Зоообразную возле притормозившего Атланта, дочь Инженера выпалила:
        - Сержант, твой Вась… точнее… Я вспомнила, что однажды видела самку млекопитающего животного! Большая Химероидная Пума на снежном перевале! И я даже знаю, где у неё логово!
        Глава двенадцатая. [Котёнок] Город Сотен Черепов. Вход
        Мы с Варей примчались к нужному месту первыми. И смотрели с берега, как ощетинившийся бесчисленными заточенными деревянными кольями и острыми металлическими штырями плот, напоминающий колючего ежа, свернул со стремнины реки и неторопливо направился к разрушенной древней пристани Города Сотен Черепов. Раздетый по пояс Эдуард Самарский первым выскочил на берег со швартовым канатом в руках. Подтянул плот ближе и ловко, словно всю жизнь только тем и занимался, что вязал всевозможные узлы, привязал канат к массивному бронзовому кольцу в стенке причала. Я отметил про себя пятнадцатый уже уровень нашего Механика, да и в целом его уверенный бравый вид. Бывший «маменькин сыночек» в новом мире по-новому раскрылся, став более уверенным и самостоятельным. От меня не укрылось, как Варя с интересом поглядывала на загорелого пусть и худосочного, но зато очень ловкого и жизнерадостного парня. Признаться, я даже слегка заревновал - я-то надеялся, что Варя дождётся того момента, когда котёнок научится превращаться в человека.
        - Отлично! - на берег вышел Философ, достал из кармана исчерченный листок бумаги и, поглядывая на простирающийся на холме древний город, стал сверяться с нарисованной им схемой, составленной с другой обзорной точки. - Ждём запаздывающего Сержанта, а пока определимся, кто хочет идти в Город Сотен Черепов?
        В смысле «кто хочет идти?». Неужели кому-то может быть неинтересно взглянуть на сокровища и тайны древнего города? Однако Философ знал, что говорил. Кроме него самого идти в опасную локацию и рисковать жизнью не захотел никто. Варя, Юля, Макс Дубовицкий с малышкой на руках и Эдуард лишь опускали взгляд, отрицательно мотая головой. Крылатый вэйр заданного вопроса не понял и лишь поглядывал на остальных членов группы, пытаясь понять, что происходит.
        - Мяу! - я перепрыгнул с плеча Разведчицы на плечо Философа, показывая, что готов идти.
        - Понятно… - похоже, такое решение спутников расстроило Философа. - Что ж, друзья, сам я в любом случае пойду. С Сержантом или даже один, но обязательно пойду, поскольку это место меня сильно интересует. Остальные тогда могут подождать нашего возвращения тут на берегу.
        В этот момент Авир Тан-Хоши расправил крылья и взлетел, желая подняться повыше и получше рассмотреть простирающиеся на склонах ближайшего холма развалины древнего города, но был остановлен резким окриком Философа:
        - Назад, вэйр! Я видел, как пролетающих над этими руинами птиц сбивало молниями! С воздуха там не пройти!
        Вэйр объяснений не понял, но общий посыл человека всё же оценил и приземлился. Поскольку наш лидер группы что-то запаздывал, все занялись повседневными делами. Варя кормила малышку Надежду. Юля выпустила Болотную Хозяйку с плота на берег, подозвала крипо-крокодилов и занялась зверями. Инженер вместе с Механиком осматривали правый борт плота, что-то им не нравилось. Возможно, задели какие-то камни по пути, не знаю.
        Я же приказал без толку снующей по берегу скальной ящерице Белоснежке следовать за мной и отправился вместе с ней охотиться. Да, совсем недавно открыл в себе такую способность - я мог, как и любой полноценный игрок, отдавать команды принадлежащим членам нашего отряда питомцам. Не знаю, всегда ли имелась такая возможность, и я о ней просто не подозревал, или она открылась с ростом навыка Переводчик, но мои простые команды звери понимали и даже выполняли. Не всегда, правда. Видимо, в их глазах у котёнка всё же не хватало авторитета для того, чтобы считаться полноценным хозяином. Так, Болотная Хозяйка меня полностью игнорировала. Мегазавр тоже. Катя с Геной иногда слушались. А вот Белоснежка всегда была готова идти со мной куда угодно.
        Навык Чуткое Ухо повышен до двадцать пятого уровня!
        В колючих кустах прошуршала ползущая в мою сторону чёрная змея 25-го уровня. Надо же, она охотилась на меня! Двухметровой длины, равная мне по уровню, юркая и скорее всего ядовитая. Но это было неважно, поскольку я обладал магией и был голоден. Змея и станет моим обедом! Каменная кожа на меня и Белоснежку! Замедление на противника! Замедление! Замедление! Ослабление! Ату её, Белоснежка! Едва шевелящаяся после всех наложенных заклинаний змея была схвачена острыми зубками скальной ящерицы прямо за горло. Да, так её! Души! Несколько секунд борьбы, и кольца змеиного тела обмякли.
        Навык Магия Стихий повышен до семнадцатого уровня!
        Получившая двадцатый уровень Белоснежка подвинулась, подпуская напарника к умерщвлённой добыче. Отлично, вот и наш общий с Белоснежкой обед поспел!

* * *
        Сержант появился с опозданием на полчаса. Да, его гига-варан не мог соревноваться в скорости с длинноногим быстрым мегазавром Вари Толмачёвой и серьёзно отстал. Но что удивительно, одной рукой мой хозяин придерживал прикорнувшую на его плече Воительницу шерхов. Надо же… Да, прошлой ночью Авелия почти не спала, перемещаясь по вверенной ей огромной территории от одного условленного места к другому и везде оставляя дощечки с инструкциями для членов своего отряда. Но то, что настороженная вечно находящаяся в напряжённом состоянии Воительница позволила себе расслабиться и уснуть в присутствии человека, говорило о том, что Сержанту девушка-шерх полностью доверяет.
        Зверолов деликатно растолкал свою спутницу, Авелия подняла голову и испуганно вздрогнула, увидев собравшихся вокруг людей.
        - Позвольте представить вам Авелию Ун Понар, умелую Воительницу и дочь вождя шерхов, любезно согласившуюся составить нам компанию в прохождении Города Сотен Черепов, - представил мой хозяин свою спутницу.
        Все с огромным интересом рассматривали длинноухую девушку и по очереди вежливо здоровались с ней. Авелия Ун Понар откровенно стеснялась такого внимания представителей иной расы, но всё же уходить в невидимость не стала. Философ же подошёл ближе и поспешил сообщить:
        - Сержант, похоже мы вдвоём только пойдём. Точнее втроём, если считать эту прекрасную беловолосую леди. Остальные отказываются идти в Город Сотен Черепов.
        Зверолов похоже удивился, но за всех отказавшихся ответила маленькая Ветеринар:
        - Да, брат, Город Сотен Черепов крайне опасное место, а никакая возможная добыча не стоит того, чтобы тратить ради неё немногочисленные жизни. Ну, я так считаю…
        Сержант пожал плечами:
        - Что ж, заставлять никого не буду. Ждите тут на берегу. Только, Эдуард и Макс, прошу сделать две, а лучше три крепких рогатины. Сразу после возвращения мы пойдём ловить тварь, живущую на снежном перевале. Хищную и весьма опасную, но при этом такую необходимую нам млекопитающую самку. Юля и Варя, с вас заготовить много мяса и рыбы - всё это может понадобиться для приручения.
        Я довольно мяукнул. Да, именно я через понимающую меня Варю Толмачёву поведал остальным о встреченной мной Химероидной Пуме - смертоносном хищнике-людоеде, встреча с которым не сулила ничего хорошего. Но это если не знать о её существовании и быть внезапно атакованным. Если же подойти к делу с умом и подготовиться, то особой опасности я не видел - зверя можно увидеть издали через ИК-очки, затормозить и ослабить, после чего справиться с Химероидной Пумой не составит большого труда.
        Я запрыгнул Воительнице на руки, и в компании с Философом и Звероловом направился к древним развалинам. Странно, но даже в безоблачный полдень Город Сотен Черепов был погружён в полумрак. Я видел проскакивающие между зданиями статические разряды и клубы какого-то не то дыма, не то магического тумана. Смотрелось зловеще, но меня почему-то тянуло в эту таинственную и безусловно опасную локацию. Сержант и Философ тоже разделяли мои устремления и просто сгорали от нетерпения.
        Едва мы отошли шагов на пятьдесят, возле нас опустился крылатый вэйр. Указав на опасные руины впереди, паренёк кулаком ударил себя в грудь и опустился на одно колено перед Сержантом.
        - А ми виго! Тори па Сержант!
        Похоже, паренёк собирался идти с нами и заверял, что на него можно будет положиться. Что ж, опытный Вор действительно не помешал бы нашей группе в таком деле. Искать ловушки, открывать замки и двери, да и просто осматривать разрушенный город сверху. Сержант тоже так считал. Одобрительно похлопав Авир Тан-Хоши по плечу, мой хозяин указал ему на место в группе рядом с Философом и Воительницей.

* * *
        Мы стояли у самой городской стены, не торопясь входить в гостеприимно распахнутые южные ворота. Философ спешил поделиться с остальными членами отряда своими соображениями:
        - Безусловно, это локация - своего рода испытание, и пройти в центр можно самыми различными путями, полагаясь на сильные стороны своих персонажей. Можно пробиться нахрапом через охранников древних руин. Я, когда осматривал город вон с того холма, видел на основных улицах каких-то скрытых в клубах тумана стремительных существ. Если с ними справиться, можно пройти напрямую до самого центра этого старинного города. А можно полагаться на ловкость и попробовать пройти по крышам и стенам. Можно уйти в лабиринт узких улочек. Там нет существ, но зато много ловушек. Я вошёл с противоположной стороны. Там у разрушенных ворот несколько примитивных нажимных ловушек, обойти которые не составило труда. Затем простенькая головоломка на логику. Потом нужно было выбрать нужную из дверей, рядом на стене имелись подсказки. Я прошёл за внешнюю стену, преодолел первый ряд зданий, но потом поспешил… или может чего не заметил, и получил огненный разряд по ногам.
        - Только за внешнюю стену? - презрительно фыркнула длинноухая Воительница. - Это же только начало пути! Я дважды входила с запада, там где обрушена стена. Разгадала почти все головоломки и обошла ловушки. Прошла две трети пути, но оба раза остановилась во внутреннем дворе. Старик, если ты разгадаешь секрет того места, мы окажемся почти у самой цели! Давайте пойдём знакомым мне путём!
        Все посмотрели на Сержанта, и он согласно кивнул. Действительно, какой смысл набивать синяки и шишки, пробуя новый маршрут, когда можно воспользоваться уже знакомым? Мы, держась на всякий случай на значительном расстоянии, обошли город слева и минут через пятнадцать уже стояли у описанного Авелией пролома в стене.
        - Мара! - воскликнул встревоженный Вор, указывая на что-то рукой.
        Признаться, я не заметил ничего подозрительного, но Воительница одобрительно кивнула:
        - Да, ловушка. Не наступайте на те камни, держитесь правой стороны переулка.
        Сержант, да и Философ тоже, ничего опасного в указанной груде камней не увидели, тем не менее послушались предупреждения более опытных товарищей. Мы прошли метров двадцать, как вдруг вэйр снова произнёс слово «мара» и предупреждающе поднял согнутую руку. Мы остановились. Вейр вдруг лёг на живот и пополз вперёд. Метров через пять остановился, осмотрелся и надавил на ничем не примечательный кирпич в стене. С противным металлическим звоном из противоположной стены выскочило длинное ржавое лезвие, замерев примерно на уровне груди человека. Мой хозяин нервно сглотнул и обернулся на побелевшую Авелию. Та смущённо пожала плечами:
        - Я не знала про эту ловушку. Но что-то мне всё равно не нравилось в этом участке узкой улочки. Потемневшие словно от крови стены, - Воительница указала на тёмные пятна на старой кирпичной кладке. - И вот те старые кости. А потому оба раза я вот здесь карабкалась на стену и проходила поверху по крыше до конца здания.
        Ловушка была разряжена, так что мы пошли дальше, углубившись в лабиринт узких улочек. В какой-то момент Авелия предложила всем пригнуться и далее следовать на корточках. Никакой ловушки ни Вор, ни другие не видели, тем не менее люди и вэйр последовали совету Воительницы. Прошли в выбитые двери каменного дома и, всё так же на корточках, не вставая, прокрались до ведущей наверх лестницы.
        - Мара! Ун деко бабах! - снова подал голос Авир Тан-Хоши, указывая на старые истёртые ступеньки и что-то только ему заметное на потолке.
        Навык Переводчик повышен до четырнадцатого уровня!
        - Нам и не нужно наверх, - успокоила паренька Авелия. - Я пролезала сквозь окно.
        Мы так и поступили. И через минуту уже стояли во внутреннем дворике большого особняка. Весь двор впереди от стены до стены был уложен квадратными каменными плитами, некоторые из которых были чуть вдавлены вниз лежащими на них тяжёлыми булыжниками. Ещё несколько булыжников лежали рядом с нами на земле. Справа и слева гладкие высоченные стены, без металлической кошки не взобраться. Да и острые шипы поверх ограды, а также клубящийся с той стороны дым, как бы намекали, что перебираться через стену - неверный путь. Предлагалось лишь идти вперёд к поджидающей вдали запертой массивной металлической двери.
        - Вот тут оба раза я и застопорилась, - широким жестом руки указала Авелия на этот дворик. - По плитам можно спокойно ходить, ничего не происходит. Но если наступить на вон ту дальнюю отдельно лежащую плиту возле самой двери, проскакивает мощнейший огненный разряд. Убивает сразу.
        - А камни на плитах так и лежали? - поинтересовался Философ, с большим интересом разглядывая предложенную Городом Сотен Черепов головоломку.
        - Некоторые лежали. Другие я положила сама. В комнате сзади на стене нарисована вроде как подсказка. Там изображён этот двор, и некоторые плиты отмечены. Я пробовала положить камни, как там нарисовано, но всё равно ловушка у дальней двери сработала.
        - Что ж, посмотрим… - задумчиво проговорил Философ и ушёл знакомиться с рисунком-подсказкой.
        Я же попробовал походить по плитам двора. Даже под моим маленьким весом плиты прожимались, а затем снова поднимались, когда я сходил с них. Сержант тоже побродил по двору, а затем надел инфракрасные очки.
        - Ого! Посмотри на тот дым над забором! Когда ветер несёт его в нашу сторону, через ИК-очки становятся заметны невидимые обычным взглядом лучи! Думаю, если эти лучи прервать, сработает какая-то ловушка. Взгляни сама! - Зверолов протянул очки ночного видения Воительнице шерхов.
        Авелия какое-то время смотрела на указанную Сержантом ловушку, затем сняла ИК-очки и принялась разглядывать их.
        - «Ночные глазки». Откуда они у тебя?
        - У твоего брата в сумке лежали. Вместе с армейской рацией. Интересно было бы спросить у Арведо Ун Понара, где он взял эти произведённые в человеческом мире вещи? Такие редкие предметы на дороге не валяются.
        Авелия ничего не ответила и вернула ИК-очки Сержанту. Но я внимательно наблюдал за девушкой и понял, что ответ на заданный человеком вопрос Воительница шерхов знает, вот только делиться информацией не желает. Видимо, кто-то из людей втихую приторговывал с шерхами ценными вещами, хотя официально считалось, что невидимки с представителями других рас не торгуют. Поскольку время шло, а Философ что-то задерживался, я сам стал изучать странную предлагаемую для решения головоломку этого двора.
        Квадратное поле «десять на десять». Сто нажимных плит. Некоторые из них придавлены камнями. Причём в самом начале двора камней было достаточно много. Вон, в первой линии сразу три подряд плиты придавлены, в том числе самая угловая. Потом следует пустая плита, затем снова нажатая, пустая-нажатая, а затем три подряд пустых. Должна быть такая своего рода симметрия? Пустые и нажатые плиты зеркально отражаются? Нет, во втором и третьем рядах совсем не так.
        Так какая тут может быть закономерность? В первом ряду выбраны плиты 4, 6, 8, 9, 10. Есть и чётные, и нечётные числа. Никакой закономерности. А если считать нужно наоборот справа-налево, а не слева направо? Тогда камнями получаются отмечены плиты 1, 2, 3, 5, 7. Стоп! Какая знакомая последовательность… Не может быть! Всё настолько просто? Так, для проверки смотрим второй ряд. Да, точно! Только смотреть последовательность уже нужно слева-направо, то есть чередовать стороны, с которой начинать. Тогда камнями отмечены плиты 11, 13, 17, 19. Всё сходится!
        Интеллект повышен до 25.
        Это же простые числа! То есть числа, которые без остатка можно разделить только на единицу и это само число! Тогда, зная нужные числа и сторону, с которой начинается новый десяток, можно без труда расставить недостающие камни правильно по плитам!
        Я был очень горд собой! Не знаю, додумался бы я до решения, если бы вчера не вложил оба свободных очка, полученных с двадцать пятым уровнем персонажа, своему котёнку в Интеллект. Наверное да, разве что времени бы больше потратил, но всё равно решил. Теперь нужно было придумать способ, как сообщить это знание этим верзилам. Прыгать и орать дурным голосом, привлекая внимание членов группы и указывая нужные плиты, на которые необходимо положить заготовленные камни?
        Не потребовалось. Выбежавший из комнаты с нарисованной подсказкой взволнованный Философ с минуту оглядывал плиты двора и сверялся с перерисованной подсказкой, а потом заорал во всю глотку:
        - Эврика! Я понял, как тут пройти! Нужно отмечать камнями простые числа!!!
        Уровень персонажа у Философа после этих слов поднялся до семнадцатого. Видимо, наш «Диоген», как его иногда продолжали величать, получил опыт за успешное решение головоломки или прокачал какие-то специфические умения своего класса. Обидно. Мне опыта игровая система не дала, хотя я справился с задачей и быстрее, и главное без подсказки.
        Через минуту все нужные плиты были придавлены булыжниками. Оставался лишь один неиспользованный камень. Всё верно. Сто один - тоже простое число, и потому на плиту возле самой двери тоже нужно было положить камень. Но верзилы что-то мешкали. Видимо, помнили слова Воительницы шерхов, что она дважды погибла, наступив на ту самую дальнюю плиту. Никто не хотел повторить её печальную участь, если Философ всё же ошибся со своим решением.
        - Кто рискнёт? - обратился к своим спутникам Сержант.
        Авелия предложила тянуть жребий. Философ предлагал идти тому, у кого осталось больше жизней. Сержант выдвигал какую-то свою идею. Этот спор мог затянуться надолго. Поэтому я, ещё раз проверив правильность расстановки камней на плитах, поскакал вперёд и встал на сто первую плиту. С противным скрежетом тяжёлая потемневшая от времени бронзовая дверь стала медленно подниматься…
        Глава тринадцатая. [Сержант] Город Сотен Черепов. Испытание
        Я чувствовал себя бесполезным. Все остальные члены команды активно работали, помогая группе проходить ловушки и головоломки Города Сотен Черепов. Вор и Воительница были на высоте, позволив обойти множество опасных мест и продвинуться к центру древнего города. Философ решил сложнейшую головоломку, с которой мало кто бы справился. Даже котёнок и тот был полезен, раздавая какие-то положительные бонусы. Лишь я оставался ненужным балластом. Интеллект одиннадцать и Восприятие двенадцать не оставляли моему Сержанту ни единого шанса на успешное прохождение предлагаемых Городом Сотен Черепов испытаний, а Модификатор Удачи минус три так и вовсе являлся смертным приговором в настолько опасном месте. Как боец мой Зверолов тоже был никакой, так что путь по прямым улицам через орды монстров для меня был заказан. Оставалось лишь хвостиком тащиться за своими спутниками и безропотно следовать их инструкциям.
        Вот потемневшая от времени бронзовая дверь медленно поднялась, открыв нашей группе проход в неплохо сохранившееся здание старинного богатого особняка. Стены из больших блоков белого известняка, мраморные колонны, лепнина на крыше. Вот только никто из моих спутников не спешил заходить. Внутри оказалось на удивление темно и… неприятно, что ли. Нас встречала липкая словно живая тьма, которая поглощала свет яркого солнечного полдня, отчего за три шага от гостеприимно открытой двери уже не было ничего видно. В помещении не оказалось никаких окон и других источников света. Это неожиданное препятствие вызвало оживлённое обсуждение, Философ даже предлагал кому-либо сбегать обратно за стены города и нарезать смолистых веток для факелов.
        - Не нужно, у меня есть фонарик! - вот и я хоть в чём-то пригодился нашей группе.
        Авир Тан-Хоши взял из моих рук электрический фонарь, самостоятельно разобрался, как он включается, и восхищённо зацокал языком. Да, яркий луч света мощного светодиодного фонаря разгонял опасный мрак этого жутковатого места. Авелия покопалась в своей заплечной сумке и тоже достала электрический фонарик, пусть и не такой яркий. Кстати, фонарик служил явным свидетельством того, что шерхи всё же торгуют с людьми, хоть официально и отрицают это. Если, конечно, Авелия не украла эту вещь у беспечных ротозеев, а такое тоже было возможно.
        Я шёл замыкающим и едва оказался внутри особняка, как за моей спиной с грохотом опустилась металлическая дверь, отрезав нам ход назад. Все остановились. Вор и Воительница долго освещали и осматривали стены и преградившую проход бронзовую дверь, после чего подтвердили, что обратного пути действительно больше нет. Только вперёд.
        Мы миновали большой зал с высоченными каменными колоннами, вершины которых терялись во тьме, и подошли к старой мраморной лестнице. Ступени, к нашему общему сожалению, уходили вниз глубоко под землю, так что рассчитывать на появление других источников света кроме двух наших фонарей не приходилось. Снизу с прорубленного в скале круто уходящего вниз туннеля тянуло сыростью и холодом. К тому же знакомый уже предупреждающий окрик вэйра «мара!» сообщил, что и с лестницей тоже не всё в порядке.
        Спускаться под землю не хотелось никому, но вскоре выяснилось, что из огромного тёмного зала других выходов не существовало. Точнее, в дальней стене большого тёмного зала имелись высоченные бронзовые врата, вот только мы так и не увидели никаких способов их открыть, хотя провели возле этих массивных закрытых створок не менее получаса. Пока Вор и Воительница ходили по залу и искали скрытые рычаги или нажимные плиты, я имел возможность во всех подробностях рассмотреть изображённого на этих вратах зверя - огромного не то крылатого льва с хвостом скорпиона, не то дракона. Рисунок был старым и густо испещрённым целой сетью царапин и вмятин. Похоже, наша группа была далеко не первой, кто пытался вскрыть эти запертые врата, и силой пробить преграду нашим предшественникам не удалось.
        - Бесполезно, тут не пройти, - наконец-то признала своё бессилие Воительница шерхов. - Нужно спускаться по лестнице в глубины этих опасных развалин.
        Что ж, назад дороги нет, единственный путь ведёт в старинные катакомбы, наверняка наполненные ловушками и крайне опасные. Испугался ли я в этот момент? Странное дело, но нет. Сам себе удивлялся, но испуга не было ни капельки. Подозреваю, что всё дело в сидящем на плече у Воительницы котёнке - я давно заметил, что в присутствии Васьки уходят печали и горести, а Очки Выносливости начинают ускоренно восполняться. Вот и сейчас никто из членов отряда не паниковал, всё общение было спокойным и исключительно по делу.
        Навык Зоркий Глаз повышен до двадцать третьего уровня!
        Эээ… Вот тут я, признаться, не понял. Мне почудилось, что в темноте зала мелькнуло что-то подвижное и тёплое, какой-то смазанный красный шлейф, я даже попросил Авелию посветить в ту сторону фонариком. Ничего. Лишь уходящие в темноту ряды высоченных колонн. Что ж, ночное зрение было весьма ненадёжным источником информации, оно могло реагировать просто на поток тёплого воздуха. Надетые на всякий случай ИК-очки подтвердили, что тревога ложная. К тому же вэйр уже разобрался с ловушкой на лестнице. Судя по жестам крылатого паренька, на первые две ступеньки наступать было нельзя, а дальше лестница была безопасной.
        Мы осторожно стали спускаться по кажущейся бесконечной лестнице. Шли не спеша, давая Вору время осматривать ступени на предмет возможных ловушек. Становилось всё холоднее, даже я зябко ёжился, чего уж говорить о моих спутниках. Тусклый свет в конце длинной лестницы первой заметила Авелия, а вскоре и остальные тоже завороженно смотрели за синеватым сиянием, которое ждало нас в конце спуска. С максимальной осторожностью мы прошли последние ступени и заглянули в дверной проём. Источником света оказался пьедестал посреди небольшой круглой комнаты, а точнее разложенные на пьедестале предметы.
        Большая двуручная кувалда, два одинаковых одноручных арбалета, ворох каких-то тёмных одежд, древний толстый фолиант и пара свитков. Складывалось впечатление, что эти предметы и есть награда за прохождение опасностей Города Сотен Черепов. Причём награда, специально созданная для членов нашей группы. Молот, видимо, мне. Арбалеты должны достаться Вору… или нет, наверное Воительнице, а Вору тогда комплект тёмных одежд. Философу - книга и свитки. Вроде так.
        Философ высказался в том же духе, подтвердив, что мы мыслим в одинаковом ключе. Только ещё добавил, что ореол вокруг вещей означает наличие у них магических свойств, хотя это и так было очевидно. Все лежащие на алтаре вещи содержали магию. «Мой» двуручный молот светился синим, хотя считать его свойства я не сумел.
        У вашего персонажа недостаточен параметр Интеллект для определения свойств предмета.
        Да, знаю. По мнению игровой системы Сержант был малость туповат, и выражение «Сила есть ума не надо» хорошо описывало моего персонажа. Но ведь оценить достоинства двуручного молота можно не только считыванием информации о предмете, но и просто взяв его в руки?
        - Не подходи близко к пьедесталу! - остановила меня Авелия, едва я сделал шаг вперёд.
        Для шагнувшего было следом за мной к трофеям Авир Тан-Хоши Воительница даже произнесла не раз уже звучавшее сегодня слово «мара!». - Это может быть опасно. Встречала уже такое в старой крепости. Еле унесла ноги.
        Мне показалось, или сидящий у девушки на плече котёнок мяукнул и одобрительно кивнул? Да нет, ерунда какая. Просто так совпало, не может же зверь понимать человеческую речь. Тем не менее в наступившей тишине слова Философа прозвучали особенно отчётливо.
        - Коллеги, а вам не кажется, что всё это… как-то слишком уж просто? - Философ осматривал даже не столько сами трофеи, сколько небольшую комнату и особенно прочную решётку на противоположной стене, из которой шёл поток воздуха. - Мы ведь ещё не дошли до центра Города Сотен Черепов, преодолели лишь две трети пути. Задача не выполнена, почему тогда нам предлагают награду?
        Воительница замерла, медленно повернулась к нашему «Диогену» и… неожиданно положила руку ему на плечо, одобрительно похлопав растерявшегося от такого фамильярного обращения Философа.
        - Старик, ты прав! Отец говорил, что в Городе Сотен Черепов каждому игроку награда положена только один раз, и ценность её зависит от того, насколько далеко этот игрок смог пройти. Как же я могла такое забыть?! Эти предлагаемые нам предметы - своего рода ловушка! Возьми мы их, и действительно ценная добыча нам больше не светит, даже если мы пройдём в самый центр древних руин!
        Выбор сделан.
        Слова Авелии и пробежавшее перед глазами игровое сообщение словно послужили спусковым крючком, алтарь с трофеями стал медленно и бесшумно опускаться, в буквальном смысле проваливаясь в пол. Вор со всё возрастающим беспокойством смотрел то на нас, то на ускользающую добычу, но всё же в итоге остался на месте. Едва алтарь полностью опустился под пол, выдвинувшаяся каменная плита перекрыла к нему доступ. Одновременно с этим бесшумно поднялась решётка в противоположной стене, приглашая нас пройти дальше и продолжить испытание.

* * *
        ВНИМАНИЕ!!! Вы обнаружили первую из восьми скрытых локаций начальной игровой зоны!
        Скорость набора опыта и получения навыков повышена в три раза.
        Время эффекта двое суток.
        Надпись возникла, едва я прошёл в открывшийся проход. Судя по комментариям моих спутников, они также увидели схожие игровые сообщения. Похоже, наш «Диоген» оказался прав, и мы успешно прошли очередное испытание. Короткий прямой коридор закончился у провала, дна которого видно не было даже в свете фонарей. Ширина расщелины была метров пять, и при желании и должном разбеге через провал я смог бы перепрыгнуть на противоположную сторону. Вот только, подозреваю, такое напрашивающееся решение было неверным, да и тревожный окрик вэйра «мара!» тоже остановил меня от скоропалительных действий.
        Через препятствие когда-то вёл подвесной мостик, от которого остались лишь туго натянутые канаты. Пройти по ним смог бы разве что канатоходец. Зато рядом с нами лежала целая груда деревянных планок, которые вполне годились для сооружения настила моста. Ещё несколько планок были прибиты к правой стене, наверное, это была какая-то подсказка.
        Философ взял верхнюю деревяшку из штабеля и положил на туго натянутые канаты. Того, что случилось далее, не ожидал никто из нас. Яркая огненная вспышка, и вмиг обуглившаяся деревяшка упала в провал. Сам Философ едва успел отскочить, и мы потом все вместе помогли ему сбить пламя с загоревшейся одежды.
        - Чёрт, больно… - скривился Философ, осматривая оставшиеся от брюк лохмотья и пузыри волдырей на ногах. - Половину хитпоинтов сняло. Причём заметьте, канаты остались нетронуты огнём. По-видимому, мост всё же нужно строить, вот только планки нужно класть в определённом порядке.
        Решение быстро нашёл Вор. Он постучал рукоятью ножа по закреплённым на стене деревяшкам и выяснил, что все они звучат по-разному. По-видимому, испытуемым предлагалось на слух найти нужные планки и выставить их в правильной последовательности. Тут я вообще не вмешивался, предоставив решать задачку своим спутникам - с детства к музыке был совершенно не способен, и ноты на слух не различал. Даже учитель музыки в школе ставил мне тройки из сострадания и заявлял, что «Андрею Бестужеву-Кислякову медведь основательно потоптался по ушам, и музыка - это не его призвание». Похоже, такие же проблемы с музыкальным слухом были и у Авелии Ун Понар - девушка-шерх засмущалась и отстранилась, предоставив решать задачку другим. Но зато у Вора и Философа таких проблем не было, и мост вскоре был построен. Котёнок первым пробежался по настилу и подтвердил, что путь безопасен.
        Получен двадцатый уровень персонажа!
        Получите награду: три очка навыков (суммарно накоплено девять очков) и одно очко мутации (суммарно накоплено семь очков).
        ВНИМАНИЕ!!! Вы достигли двадцатого уровня. Возможен выбор ещё трёх навыков.
        Совершенно незаслуженная награда, поскольку в решении музыкальной головоломки я участия не принимал. Тем не менее, опыта игровая система насыпала мне очень щедро - видимо, сказался тройной бонус к получаемой «экспе». Новый уровень получил также Философ, сразу залечивший все свои ожоги. Получил и Вор, и даже мой Васька теперь стал Теневым Проклинателем 26-го уровня. Только Воительница нового уровня не получила - видимо, Авелии Ун Понар для достижения солидного 53-го требовалось гораздо больше очков опыта, чем нам, малоуровневым желторотикам.
        Короткий коридор и снова лестница, ведущая ещё глубже в подземелья Города Сотен Черепов. Очередные две сотни ступенек, и новые обнаруженные на них Авир Тан-Хоши ловушки. Наконец, мы преодолели спуск и остановились перед массивными бронзовыми воротами, как две капли воды похожими на те, что мы видели в тёмном зале с колоннами. То же изображение на потемневшем металле то ли дракона, то ли крылатого льва, и даже створки аналогично покрыты бесчисленными царапинами и вмятинами. Если бы мы всё время не спускались всё глубже, я бы предположил, что мы вернулись в большой тёмный зал. Вот только существовало принципиальное отличие - створки этих ворот, в отличие от предыдущих, были приоткрыты! И за ними я видел перемещающийся свет, словно кто-то бродил с факелом в руке.
        ВНИМАНИЕ!!! Как только вы пройдёте сквозь врата, хода назад уже не будет. Или смерть, или победа и триумф. Подготовьтесь к последнему испытанию и сразитесь с древним хранителем!

* * *
        Тревожно-алую надпись увидели все члены группы, улыбки сразу же сползли с лиц, посторонние разговоры стихли. Бой с древним хранителем… Звучало зловеще. Поджидающего нас врага видеть и опознать мы не могли, хотя всматривающаяся в щёлочку между створками ворот Авелия сообщила, что тварь огромна, окружена пламенем и очень подвижна. Неужели действительно дракон?
        Может, стоит подготовиться и взять какие-то новые навыки? Благо у меня сейчас было сразу три свободных слота под новые умения. Да и девять свободных очков навыков тоже нужно было куда-то распределить.
        Я проверил доспехи, опустил забрало шлема и взял в руки топор. Мда… Я критически покачал головой. Ну какой из меня боец? У меня даже нет навыка Топоры для более эффективного использования своего единственного оружия. Взять этот навык сейчас? Я задумался над таким вариантом и всё же отказался. Даже если я срочно вложу все девять свободных очков в это новое умение, поднимая его до десятого уровня, боец из меня всё равно выйдет жалкий, и причинить хоть какой-то вред древнему хранителю я едва ли смогу. Нет, я не «дамагер». Моя задача «танковать», как можно дольше отвлекая внимание монстра на себя, чтобы умелая Воительница и меткий Вор могли нашпиговать чудовище стрелами. Именно это я и сказал своим спутникам.
        - Да, по-видимому, это единственная тактика, - согласился Философ. - Крылатый Вор с высоты, а прекрасная Воительница из невидимости обстреливают врага, пока тот занят Сержантом. Сумеют справиться с древним чудовищем до того, как жив наш «танк», хорошо. Если же нет, «танковать» придётся мне, хотя сами понимаете, что выгадать для вас смогу лишь пару секунд, - виновато развёл руками наш «Диоген». - Мой персонаж абсолютно небоевой, никакими оружейными или защитными навыками не владеет и не имеет ничего смертоноснее ложки с вилкой. В любом случае, друзья, хочу сказать вам всем спасибо. Было интересно и познавательно.
        Воительница кивнула и даже слегка поклонилась Философу. Затем поделилась с крылатым Вором арбалетными стрелами, метательные же клинки переложила в кармашки на поясе. Даже котёнок Васька и то готовился - встопорщил шерсть и стал выглядеть вдвое крупнее. Философ хотел было взять его к себе на руки, но котёнок предпочёл плечо Воительницы.
        Я же вместо «Топоров» решил взять себе навык «Стойкость», поднимающий защиту персонажа от огня и других агрессивных воздействий. Совсем не лишним будет перед встречей с монстром, окружённым жарким пламенем. К тому же эта дополнительная защита добавится к уже имеющейся 25% защите, которую давали моему Сержанту особенности «Устойчивость» из-за высокого Телосложения и «Живучая Тварь» из-за низкого Модификатора Удачи.
        Получен навык Стойкость первый уровень.
        Выбрано 11 из 13 возможных на 20-ом уровне персонажа навыков.
        Резист от огня вырос до 25,25%. Всего четверть процента за уровень навыка? Негусто, прямо скажем. Тем не менее, я вложил семь свободных очков в Стойкость, поднимая уровень навыка до восьмого, а защиту от огня и прочих агрессивных воздействий до 27%. Оставшиеся два свободных очка навыков вложил в Тяжёлую Броню. Всё, с подготовкой закончено. Остальные члены команды также сообщили, что готовы к встрече с чудовищем.
        - Ну что, поехали! - я толкнул тяжёлые створки, открывая дорогу в логово древнего хранителя Города Сотен Черепов.
        Глава четырнадцатая. [Котёнок] Финальный босс
        Мантикора. Я понял это даже раньше, чем считал информацию о хранителе древних руин. Нас встречал огромный чёрной окраски лев со скорпионьим хвостом и широкими крыльями, к тому же окружённый огненной аурой.
        - Огненная Мантикора. Самка 80-го уровня.
        Мифический зверь старушки Земли, упоминаемый во множестве легенд. С одной стороны, несколько странно было увидеть это легендарное чудовище тут в новом мире. С другой же стороны, драконов я тоже тут встречал, так почему бы и нет? В любом случае перед нами был очень серьёзный противник. Отменная скорость, страшные когти и острые смертоносные зубы. К тому же по всем легендам мантикора отличалась великолепной регенерацией и была способна в минуту залечивать нанесённые ей даже очень тяжёлые раны. Яд же на жале жуткого скорпионьего хвоста отличался сильнейшей убойностью, к тому же от него не существовало противоядия. Два с половиной метра в холке, сложенные за спиной широкие крылья и семиметровый гибкий хвост, заканчивающийся блестящим от яда тридцатисантиметровым жалом. Не знаю, насколько данная мантикора соответствовала описанию из легенд, но зверюга безусловно впечатляла своими размерами и мощью.
        Сержант не спешил идти вперёд, стоя у дверей и рассматривая как противника, так и площадку предстоящего сражения. Укрыться тут в зале было совершенно негде - никаких колонн или ниш, единственный вход и круглая арена метров сорока в диаметре, с очень высоким потолком. Хорошо освещённая в центре из-за пламени на теле чудовища, но вот возле стен стоял полумрак, и Авелия тут же шмыгнула туда в невидимом состоянии. Я сидел на плече Воительницы и тоже активировал скрытность, а затем и полупрозрачность, хотя надеялся, что на столь крохотного зверька мантикора нападать не станет. Наш противник явно относился к категории «крупные и особо крупные существа», а потому должно было работать спасительное для меня свойство «маленький зверёк», и мантикора по идее не должна была обращать на котёнка внимания. Но это если бы вёл себя пассивно, я же наоборот собирался самым активным образом творить заклинания и атаковать противника. И вовсе не факт, что применение мной болезненной магии мантикора станет игнорировать.
        Чудовище не нападало и с умеренным любопытством глядело на группу авантюристов, рискнувших бросить ему вызов. Жёлтые кошачьи глаза с вертикальными зрачками внимательно следили за перемещениями Сержанта и Философа, расходящимися в разные стороны, но зверь пока что оставался пассивен, разве что семиметровой длины хвост начал нервно подёргиваться из стороны в сторону. Но когда вэйр, хлопая крыльями, взлетел к потолку зала, мантикора довольно потянулась, совсем как кошка, предчувствующая интересное развлечение, облизнулась и тоже расправила крылья.
        - Осторожно! Она сейчас взлетит! - прокричал Сержант и бросился вперёд с топором в руках, желая переключить внимание хранителя древних катакомб на себя.
        Но играть с человеком мантикора не пожелала. Последовал прыжок, взмах широких крыльев, и огромный зверь погнался за нашим Вором. Авир Тан-Хоши испуганно взвизгнул тоненьким голоском, совсем как у маленькой девчонки, неловко перекувыркнулся через голову и лишь каким-то чудом избежал укуса страшных зубов и удара хвостом. Но преследование только началась, и большая кошка была настроена поиграть в воздушные догонялки. Оттолкнувшись лапами от стены, зверь мгновенно развернулся и бросился в новую атаку на улепётывающего со всех крыльев на другую сторону зала вэйра.
        Тренькнула тетива арбалета - Воительница угостила огненную мантикору болтом в брюхо. Только тут я очнулся от странного оцепенения и тоже активно включился в работу. Магия Проклятий! Замедление на врага! Замедление! Замедление! Замедление!
        Навык Магия Проклятий повышен до семьдесят четвёртого уровня!
        Навык Скрытность повышен до двадцать шестого уровня!
        Я собирался лишить мантикору одного из главных её преимуществ - скорости, вот только даже на семьдесят четвёртом (а с учётом бонуса класса Теневой Проклинатель так и вовсе девяносто четвёртом) уровне заклинаний Магии Проклятий эффекта почти что и не было. Похоже, как ранее в случае с огромным мегазавром, размеры цели всё же имели значение, и моя магия на столь крупное существо действовала весьма слабо. Но я не отчаивался, продолжая навешивать на мантикору одно заклинание Замедления за другим. Авелия тоже не переставала стрелять, уже с полдюжины арбалетных болтов вошли в цель, но огромная крылатая кошка словно и не замечала их.
        Вэйр в очередной раз успешно увернулся от когтей, зубов и хвоста, хотя пламенем его всё же задело. Авир Тан-Хоши на лету скинул горящую накидку и резко пошёл в пике, выправив полёт лишь у самого пола. Не знаю уж случайно ли Вор вывел огненную мантикору на Философа или действительно хотел переключить внимание атакующей твари на другую цель, но вышло именно так. Массивная крылатая туша с грохотом приземлилась в паре шагов от человека, зацепив крылом и сбив нашего «Диогена» с ног. Огненная мантикора несколько секунд смотрела на поднимающегося с болезненным стоном безоружного человека, но посчитала новую игрушку неинтересной и снова переключила внимание на поднявшегося уже к самому потолку быстрого крылатого Вора.
        В этот момент подбежавший к приземлившейся мантикоре Сержант, размахнувшись от души, с уханьем всадил свой топор огромной кошке в бок. Мантикора болезненно рявкнула и мгновенно развернулась мордой к новой опасности. Сержант поднял было оружие для нового удара, но зверь действовал быстрее. От удара хвостом мой хозяин отлетел метров на пять и покатился по полу. Топор выпал из его рук, шлем и наплечник тяжёлых доспехов тоже слетели.
        Кашлянув кровью, Зверолов с трудом поднялся на одно колено и болезненно застонал, прижимая к груди левой рукой сломанную похоже правую руку. Мантикора не атаковала и смотрела, как раненый человек с большим трудом встаёт и, оставляя на камнях пола кровавые капли, нетвёрдой походкой бредёт на выход с арены к оставшимися приоткрытыми воротам, куда уже успел удрать Философ. Мда… Всего один удар, а наш «танк», похоже, выбыл из дальнейшего сражения. Зверь не препятствовал бегству людей, лишь с сожалением проводил взглядом последовавшего за ними в ворота крылатого вэйра - да, наш Вор не стал искушать судьбу и проверять, с какого раза мантикора его всё-таки поймает, предпочтя бегство с арены.
        Остались только мы с Авелией. Несмотря на отход союзников, Воительница продолжала расстреливать из своего маленького одноручного арбалета огромную крылатую кошку, хотя мне уже стало понятно, что никакого вреда её оружие хранителю древних руин не наносит. Но даже эти мелкие уколы зверя всё же раздражали, и огненная мантикора обратила свой взор на последнего оставшегося на арене противника. Хранитель повернулся в ту сторону, откуда прилетали стрелы, и грозно по-львиному заревел. В столь небольшом помещении многократно усиленный эхом рык болезненно резанул по ушам.
        Проверка на Удачу провалена!
        Успешная проверка на сопротивление магии!
        ВНИМАНИЕ!!! Ваш персонаж оглох! Время эффекта 120 секунд.
        ВНИМАНИЕ!!! Ваш персонаж контужен! Ловкость снижена до 3. Скорость перемещения и действий снижена втрое. Время эффекта 120 секунд.
        Не знаю уж, какого негативного эффекта мне удалось избежать, но и так полученных дебафов хватало. Вдобавок ко всем неприятностям я выпал из невидимости, да и Воительница тоже. Мантикора же, увидевшая досаждавшую ей противницу, сложила крылья и помчалась на нас!
        Проверка на Удачу провалена!
        Проверка на Ловкость провалена!
        Да чтоб тебя… Я не удержался на плече ушедшей в кувырок девушки и слетел на пол. Наученный предыдущими болезненными падениями, заранее поджал повреждённую заднюю лапку и приземлился на три. Не слишком удачно, всё-таки завалился на бок, но хотя бы не усугубил старую травму. Буквально в сантиметре от моей морды в пол впечаталась тяжёлая когтистая лапа, даже усы мне задела и опалила огнём. Хорошо хоть не раздавила.
        Выбрать персонажу возможный для изучения навык Стойкость?
        Стойкость в смысле защиты от огня и прочего нефизического урона? Нет, не нужно. Тут возле самого пола жар от огненной ауры мантикоры почти не ощущался, даже хитпоинты не проседали. Так что продолжаем бой! Каменную Кожу на Авелию, да и на меня самого тоже! Замедление на мантикору! Ещё замедление! Попробовал даже ледяное касание, раз уж противник оказался совсем рядом.
        Навык Магия Стихий повышен до двадцатого уровня!
        Подействовало, да ещё как! Похоже, у огненного зверя оказалась слабость к ледяным заклинаниям. Окружавшее хранителя жаркое пламя пропало! Огромный зверь, до этого пытавшийся передними лапами и зубами схватить неуловимую ловко уклоняющуюся Воительницу, снова заревел (благо, глухота позволила мне избежать новых негативных эффектов) и резко развернулся в мою сторону. Надо мной нависла оскаленная пасть. Я сжался, ожидая неминуемой гибели. Похоже, вот и конец мне настал…
        Но зверь лишь равнодушно скользнул взглядом по крохотному котёнку, после чего стал вращать башкой и выискивать истинного врага, посмевшего причинить ему боль. Было очень страшно привлекать к себе внимание, но момент был уж очень подходящим, чтобы ударить холодом ещё раз. Тем более что Авелия воспользовалась случаем, выхватила клинок и вонзила его в скорпионий хвост хранителя. Правда, вынуждена была потом проявлять чудеса изворотливости и акробатики, чтобы избежать ударов крыльями и хвостом. В любом случае, внимание мантикоры Воительница отвлекла. Мой черёд!
        Вот только сперва нужно было подготовиться. Аура тьмы, чтобы хоть как-то укрыться от взора противника взамен потерянной невидимости. Бестелесная форма. И, наконец, комбинированное заклинание - ледяное касание с одновременным ослаблением!
        Навык Магия Стихий повышен до двадцать первого уровня!
        Навык Магия Превращений повышен до четырнадцатого уровня!
        Навык Чародей повышен до пятого уровня!
        Огромный зверь взревел от боли и уставился на меня со странным выражением удивления и недоверия на морде. Похоже, он не мог поверить, что эта крохотная малявка возле лапы и есть причина его страданий. Воспользовавшаяся неожиданной передышкой Воительница… не стала снова атаковать, а с удивительной прытью метнулась к выходу с арены. Чего? Я что, один остался?! Но пока мантикора «тормозила», глядя то на ускользающую добычу, то на крохотного котёнка, я ещё раз применил показавшее свою эффективность комбинированное заклинание!
        Навык Чародей повышен до шестого уровня!
        Навык Мистицизм повышен до двадцать шестого уровня!
        Получен двадцать седьмой уровень персонажа!
        Получите награду: три очка навыков (суммарно накоплено двадцать шесть очков) и одно очко мутации (суммарно накоплено двадцать шесть очков).
        Мана восстановилась, что было весьма своевременно, вот только вниманием огненной мантикоры я завладел окончательно. Твою же мать! На меня обрушилась тяжёлая лапа зверюги! Я испуганно прижал ушки, готовясь к боли и смерти.
        Что? Я ещё жив? Я не мог поверить в случившееся. Хотя да, пока сохранялась бестелесная форма, я был фактически неуязвим для физических атак, а огненная аура хранителя уже была сбита. Жаль, состояние неуязвимости было недолгим, всего тридцать секунд, как и при любых других превращениях. А есть ли время перезарядки у этого заклинания, проверять мне что-то не хотелось. Пожалуй, и мне пора валить с арены! Я метнулся к приоткрытым вратам. Хотя как «метнулся». Под дебафами к скорости перемещения и Ловкости это выглядело как в замедленном кино. Зверь ещё несколько раз попробовал атаковать меня лапами, зубами и даже хвостом, получил в ответ ещё раз ледяное касание и отшатнулся. Отлетел в центр арены, уселся на зад и с выражением незаслуженной обиды на морде стал вылизывать пораненную обожжённую магическим холодом лапу.
        Первый раунд, можно так выразиться, закончился вничью - хранителя мы не победили, но хотя бы остались живы.

* * *
        Совещание верзил длилось долго, и настроение у всех было подавленным, даже моё Воодушевление не помогало. Прежде всего, перевязали раны. Перелома руки у Сержанта, к счастью, не было, имелся лишь сильный ушиб, что с высокой Регенерацией верзилы-человека было совсем нестрашным. Затем пересчитали оставшиеся арбалетные стрелы. У Вора в колчане их обнаружилось двенадцать, у Воительницы всего четыре. К тому же Авелия Ун Понар успела потратить все свои метательные ножи, правда вот когда непонятно. По всему выходило, что белокурая девушка не просто уклонялась от атак мантикоры, как я предполагал, но ещё и контратаковала в ответ. Крута Воительница шерхов, что и говорить! Хотя всё равно даже её боевых способностей не хватило, чтобы победить хранителя древних руин.
        Пока бойцы отдыхали и разбирали ошибки прошедшего сражения, Философ сходил по лестнице и вскоре сообщил, что построенный нами мост через пропасть уже пропал, и обратного хода нет, поскольку все деревянные планки лежат на той стороне провала. По всему выходило, что другого пути, кроме как через огненную мантикору, у нас не было.
        Навык Чуткое Ухо повышен до двадцать шестого уровня!
        Я насторожился и даже навострил ушки - мне почудились осторожные шаги со стороны лестницы, словно там кто-то бродил. Странно. Все участники группы находились передо мной. Ложная тревога? Эхо? Я напряжённо вслушивался, но звук далёких шагов стих. Похоже, всё-таки показалось. К тому же мой хозяин отвлёк меня, начав новый разговор.
        - Убить такую сильную зверюгу сложно. Но можно попробовать сжечь хранителю Очки Выносливости, у меня осталось ещё немного снадобья для этого, - предложил Сержант и полез развязывать свой рюкзак.
        Достал пожухлый сложенный в несколько раз лист и с сомнением посмотрел на остатки тёмно-коричневой мази. Снадобья из красных мохнатых грибов действительно оставалось совсем чуть-чуть, едва хватит на обработку нескольких стрел или всего одного клинка. Похоже, способ не годился.
        - А как огненную мантикору побеждали ранее? - поинтересовалась Авелия. - Я так поняла, что этот зверь людям знаком.
        Сержант лишь рассеянно пожал плечами, не зная ответа и видимо думая в это время о чём-то совсем другом. Вместо него ответил Философ:
        - В одной из легенд герой запрыгнул на крылатого зверя и спровоцировал его на атаку хвостом так, что мантикора зацепила себя жалом и убила ядом саму себя. Ещё, вроде бы, сильный питомец в одном из сказаний справился с мантикорой… дракон, вроде бы это был. Других случаев я что-то не припомню. Стой, Сержант, ты куда?
        Мой хозяин действительно вдруг встал и решительно направился ко входу на арену. Зверолов остановился и обернулся.
        - Хочу проверить одну идею. Что, если Город Сотен Черепов - нечто большее, чем просто древние руины? И что ловушки с головоломками тут для каждого свои? Мы ведь шли группой, так ведь? И Город Сотен Черепов подстроился под нашу группу, предлагая испытания, с которыми кто-то из нашей группы может справиться. Все вы - и Вор, и Воительница, и Философ - активно использовали свои навыки и помогали группе проходить вперёд. Лишь для меня ничего не было. Что, если мы неправильно поняли, и огненная мантикора - это не наш общий враг, а моё испытание? Испытание конкретно для Зверолова?
        Авелия с «Диогеном» растерянно переглянулись, но не нашли ничего, что возразить Сержанту. Да и лично мне слова хозяина показались вполне логичными. Ведь, признаться, справиться силой с таким высокоуровневым и смертоносным хранителем у нашей группы не было ни единого шанса. Что, если это задание действительно нужно было проходить другим способом?
        - А если я ошибся… - продолжил Сержант и смущённо улыбнулся, - что ж, игровая система регулярно сообщает мне, что у моего персонажа недостаточно Интеллекта, так пусть это будет расплатой за мою глупость и самонадеянность!
        Я запрыгнул человеку на плечо, показывая, что одобряю его решение и собираюсь пойти с хозяином. Сержант снова повернулся в сторону арены, но его окликнула Авелия Ун Понар.
        - Погоди! - девушка подбежала и остановилась в шаге от Зверолова. - Сержант, твоя «группа неудачников» вышла за пределы моей зоны ответственности, так что после испытания в Городе Сотен Черепов наши пути расходятся и, скорее всего, мы больше никогда не увидимся. Но чем бы всё ни закончилась, хочу сказать, что восхищаюсь твоей храбростью и благородством. И это тебе на удачу! - длинноухая Воительница приподнялась на цыпочки и поцеловала парня, после чего смутилась и отошла, уйдя в невидимость.
        - Спасибо тебе, Авелия! - проговорил Сержант в пустоту, после чего развернулся и решительно направился к поджидающей его опасной мантикоре.
        Сейчас, когда пламени на теле хранителя не осталось, в зале было темно. Лишь фонари оставшихся за воротами спутников едва разгоняли кромешную тьму. Да ещё светились оранжевым глаза мантикоры. Зверюга по-прежнему лежала в центре арены и на появление человека отреагировала весьма вяло, лишь повернув морду в сторону вернувшегося противника. Человек сделал десяток шагов вперёд и остановился, показывая пустые руки:
        - Не бойся, я не собираюсь причинять тебе вред. Я пришёл просто поговорить. Скучно ведь, должно быть, лежать тут в одиночестве. Из всех развлечений только изредка приходят всякие авантюристы, которые только и норовят, что сделать тебе больно. Так ведь?
        Человек медленно шаг за шагом двинулся вперёд. Мантикора приподняла верхнюю губу, показав свои клыки, но пока что активных действий не предпринимала. Пламени на ней тоже не было.
        Навык Воодушевление повышен до двадцать шестого уровня!
        Сержант подошёл практически в упор и присел рядом с огромным лежащим зверем. Покачал головой, рассматривая глубоко вонзившиеся в тело мантикоры стрелы и сразу три воткнувшихся по самые рукояти ножа в груди большой зверюги.
        - Позволь, я облегчу твои страдания? Можно, выну эти дурацкие ножи?
        Не дожидаясь ответа, человек осторожно потянул за один из метательных ножей за рукоять. Огненная мантикора рявкнула и нервно задёргала хвостом, но всё же не атаковала. Сержант отбросил в сторону окровавленное оружие и потянулся за следующим. Грозный рык остановил его тянущуюся руку.
        - Что не так? - спокойным голосом проговорил человек, глядя хищнику прямо в глаза. - Потерпи, это совсем недолго. Сразу станет легче!
        Сержант вытащил второй нож из груди зверя и тоже выбросил его. После чего, не обращая внимания на недовольное рычание, извлёк и последний досаждающий мантикоре нож. Затем осторожно погладил огромного полульва-полускорпиона по густой шерсти на шее. Я так понял, что мой хозяин при этом применил Успокаивающее Касание. Мантикора не возражала.
        - Я же говорил, будет лучше. Мантикора… э… Манька, я собираюсь и стрелы извлечь, хотя это будет немного больно. Ты позволишь мне это сделать?
        Человек поднялся и обошёл громадную зверюгу, но мантикора неожиданно встала на все четыре лапы и развернулась, не подпустив человека к уязвимому животу. Её опасный хвост пришёл в движение, в лучах фонарей поблёскивало покрытое ядом жало.
        - Как хочешь, Манька. Раз не желаешь, не стану трогать стрелы. Но что мне тогда с тобой делать? Как тебе помочь? Будь у меня мясо, покормил бы тебя. Хотя что тебе несколько кусков? На один зуб. Да и ты, похоже, магический зверь и в пище не нуждаешься.
        Я заметил, что у Сержанта повысился уровень до двадцать первого. Похоже, пока что мой хозяин действовал правильно, и игровые алгоритмы одобряли его поведение. Теперь человеку нужно было как-то развивать успех. И Сержант продолжил разговаривать с опасным зверем.
        - Тогда что ты хочешь? Развлечений? Конечно, ты хочешь повеселиться и размяться. Так чего сидеть тут в одиночестве? Пошли с нами из этих скучных катакомб! Там наверху и птиц много, за которым сможешь летать, и других забав в избытке. Да мы с тобой таких дел наворотим, что просто дух захватывает! Исследуем все интересные места. А если позволишь на себе летать, так и вовсе станем королями этой «песочницы»! Что нам какие-то фараоны, лидеры шерхов и прочие авторитеты? Нас никто не остановит! А надоест куролесить тут в ограниченной зоне, двинем в огромный мир! Там мы тебе и самца подыщем достойного! Будут у тебя крылатые котята с моим Васькой играть. Только сразу предупреждаю, пусть не обижают моего питомца, он маленький и хрупкий!
        Навык Воодушевление повышен до двадцать седьмого уровня!
        Сержант нёс какую-то несусветную дичь, но его ровный успокаивающий голос похоже действовал на зверя. Мантикора перестала дёргать хвостом и снова легла. Даже повернула морду, чтобы подставить другую сторону шеи для поглаживания. И я вдруг понял, что издаваемые зверем звуки - это вовсе не недовольный рык, это довольное утробное мурлыканье, как у большой кошки.
        И свершилось чудо! Огромный и страшный крылатый зверь вдруг замерцал разноцветными искорками и… исчез!
        ПОЗДРАВЛЯЕМ! Вы успешно прошли испытание в Городе Сотен Черепов!
        Получите награду и воспользуйтесь порталом для выхода.
        Получен двадцать восьмой уровень персонажа!
        Получите награду: три очка навыков (суммарно накоплено двадцать девять очков) и одно очко мутации (суммарно накоплено двадцать семь очков).
        В центре арены возник трёхметровой высоты оранжевый овал портала, в котором проскакивали искры электрических разрядов, нестерпимо яркие после царившей тут в зале тьмы. Сержант болезненно поморщился, даже прикрыл глаза рукой. Затем убрал ладонь и с удивлением уставился на оставшийся на полу после огненной мантикоры золотой подсвеченный красным перстень. Меня он тоже заинтересовал, и я считал информацию о предмете:
        Перстень Огненной Мантикоры. Регенерация +3. Защита от огня +25. Возможность вызова огненной мантикоры 80-го уровня (три раза, срок каждого вызова одни сутки)
        Очень даже неплохой перстень, куда лучше предлагаемой человеку в прошлый раз кувалды. Но это награда Зверолова, а где же обещанная награда мне и другим участникам группы? Словно в ответ на мой вопрос, в паре метров от портала со скрежетом сдвинулась каменная плита, и над полом поднялся белый прямоугольный алтарь. На нём лежали два одинаковых одноручных арбалета, стопка тёмных одежд и древний обшитый кожей фолиант. Всё то же, что было несколькими испытаниями ранее, вот только на этот раз предметы были подсвечены не синей, а оранжевой аурой. Явно выше качеством и ценностью.
        Но где же награда для котёнка? В прошлый раз там среди предметов ещё какой-то свиток был, который я полагал своим, сейчас же свитка не было.
        А, вот оно! На гладкой боковой поверхности алтаря вилась непонятная руническая надпись. И стоило мне всмотреться в неё, как надпись засияла, мигнула и пропала, стенка алтаря снова стала лишь гладким белым камнем.
        Навык Книжный Червь повышен до двенадцатого уровня!
        Получено продвинутое заклинание Магии Проклятий. Паралич.
        То, что нужно! Как раз для моего персонажа! Лучшей и более специфической награды для Теневого Проклинателя даже придумать было сложно. Теперь я смогу не просто замедлять и ослаблять своих противников, но полностью парализовать их! Круто! Круто! Круто! Я не сдержался и даже несколько раз подпрыгнул от радости.
        - Так просто справился? - вышедший на арену получивший уже 20-ый уровень Философ сразу же забрал с алтаря древнюю книгу, после чего остановился возле рассматривающего перстень Сержанта и озвучил для Зверолова свойства золотого кольца.
        - Вовсе и непросто, - не согласился мой хозяин, надевая заслуженный перстень на указательный палец правой руки. - Был момент, когда приручение едва не сорвалось. Буквально на грани прошло, огонь на мантикоре едва снова не вспыхнул, и тогда бы моё Успокаивающее Касание не работало. К тому же дважды Очки Выносливости в ноль проседали, хотя Васька и работал на всю мощность, насколько понимаю. А ещё пришлось срочно брать предложенный игровой системой навык Мастер Зверей и все свободные очки в него кидать. Этот навык, оказывается, не только влияет на количество питомцев у Зверолова, но и расширяет список возможных для приручения существ. С сотого уровня можно будет даже ночных бестий приручать. В общем, с мантикорой пришлось повозиться. Но главное, получилось!
        Всё это время стоящие возле алтаря Авелия Ун Понар и Авир Тан-Хоши пытались как-то разделить три оставшихся трофея между собой. Предметами спора являлись два одинаковых арбалета с магическими свойствами и тонкая облегающая чёрная одежда, которая на вид вполне подходила как Вору, так и Воительнице шерхов.
        - Сержант, рассуди нас! - потребовала Воительница, и мой хозяин подошёл к алтарю.
        Зверолов попробовал взять тёмные одежды, но… рука прошла сквозь ткань, не схватив материю. Интересно, интересно… трофей может взять только тот, кому он предназначен? В чём же тогда спор?
        Оказалось, что и Вор, и Воительница способны взять как арбалеты, так и тёмную ткань. При этом Авир Тан-Хоши повертел в руках комплект одежды, развернул… и всем стали видны прорези в спине куртки, предназначенные для крыльев.
        - Это явно тебе, - Сержант жестами показал крылатому пареньку, что одежда положена именно ему.
        - Но тогда получается, что оба арбалета мне! - воодушевилась Воительница шерхов. - Не может же у Вора награда быть явно больше, чем у всех других.
        Не знаю, почему Авелии полагалось сразу два арбалета, и зачем ей вообще два оружия сразу, поскольку использовать их одновременно было невозможно. На мой взгляд, по справедливости одно оружие предназначалось всё же кому-то другому. Вот только кому? Вору? Зверолову? Философу? Но все они уже получили положенные награды!
        Но вот того, что произошло дальше, я точно не ожидал!
        Возле самого алтаря проявился новый участник событий - одетый в тёмные одежды долговязый и длинноухий шерх! Причём многие из находящихся в зале, в том числе и я сам, сразу узнали его - это был Арведо Ун Понар, младший брат Авелии Ун Понар. Ох быстро схватил один из арбалетов, тут же попытался взять и второй, но пальцы прошли сквозь предмет. Не задерживаясь у алтаря, шерх метнулся с трофеем к проёму портала. Остановился уже возле самого разрыва пространства, обернулся и с ехидством сообщил Воительнице:
        - Похоже, сестра, у нас с тобой одинаковые награды! И тогда получается, что я победил в нашем принципиальном споре, поскольку не пользовался ничьей помощью, а прошёл в центр Города Сотен Черепов сам, следуя за группой ротозеев. К тому же отцу будет весьма интересно послушать, что ты не просто общалась со Звероловом, к которому тебе было запрещено приближаться, но и целовалась с ним!
        После этих слов Арведо исчез в портале. Авелия дёрнулась было догонять брата, но остановилась и обречённо опустила руки - поймать шерха-невидимку практически невозможно. Особенно если этот невидимка только что продемонстрировал, что способен пройти весь путь по Городу Сотен Черепов рядом с группой и ни разу не быть обнаруженным.
        Прозвучавшие в наступившей тишине слова Сержанта оказались совсем неожиданными:
        - Держи! - Зверолов протянул Авелии Ун Понар драгоценный перстень Огненной Мантикоры. - Пусть вынесенные тобой из Города Сотен Черепов трофеи окажутся более ценными, чем у твоего брата! Я хочу, чтобы ты победила в состязании!
        Воительница недоверчиво посмотрела на Зверолова, словно опасаясь, что это всего лишь шутка. Но нет, человек был вполне серьёзен и действительно отдавал с таким трудом полученный приз. Взяв драгоценную награду и быстро спрятав перстень в одном из кармашков костюма, Воительница произнесла, не скрывая переполняющих её чувств:
        - Сержант, ты… ты бесподобен! Знай, что отныне у тебя появился друг среди шерхов. Не сомневайся, я обязательно верну тебе этот перстень. Но если отец у меня его всё же отберёт, отработаю стоимость этой драгоценности работой в твоём «отряде неудачников». Клянусь!
        После этих слов Авелия слегка поклонилась Сержанту и метнулась в портал, спеша первой предстать перед лидером клана «Восточный Гарнизон» и похвалиться добытыми трофеями. Не успел её тёмный силуэт исчезнуть в сполохах молний, как в зале раздались чёткие размеренные хлопки. Все резко обернулись на звук.
        Возле выхода с арены на лестницу стоял до боли знакомый человек в тёмном старомодном костюме с золотыми пуговицами и запонками.
        Глава пятнадцатая. [Сержант] Разговор с игроком
        Мой загадочный собеседник, с разговора в ресторане с которым всё и началось… Вот уж кого я вообще не ожидал увидеть тут в новом мире! Всё тот же уверенный привыкший повелевать взгляд, всё те же пронзительно-чёрные глаза, в которых читалась мудрость великого множества прожитых веков, недоступная обычному человеку. Кстати, никакой надписи о персонаже не было, что явно противоречило правилам данного мира и говорило о том, что передо мой не игрок. Точнее, не так. Передо мной был именно что ИГРОК, ведущий партию Большой Игры, а не персонаж этой игры. Не фигура на шахматной доске, а сам гроссмейстер, управляющий фигурами и пешками.
        Хотя… чего удивляться, в прошлой Большой Игре мы с ним и пересеклись в прошлый раз. Но меня поразила реакция спутников - если Философ склонился в глубоком уважительном поклоне, то Авир Тан-Хоши и вовсе рухнул на колени, уткнулся лицом в пол и безустанно повторял «Валлар! Валлар! Валлар!», пока господин в тёмной костюме его не остановил лёгким касанием. Сам я выражать такого раболепия не стал, лишь коротко кивнул столь могущественному существу.
        - Любопытно, - проговорил ИГРОК с лёгкой улыбкой, поглядывая на меня и Философа. - Очень немногие из кандидатов смогли привлечь моё внимание, выделившись из однообразной серой массы и удостоившись личного разговора перед переселением в новый мир. За последнее время и вовсе лишь двое. И потому забавно, что вы оба встретились в этом огромном мире и объединились в одну команду. Чувствуется в этом провидение, рука судьбы. Интересная тема, которую следует изучить подробнее. Но я здесь всё же по другому поводу…
        Васька неожиданно распушил шерсть и зашипел, отчего господин в старомодном костюме прервал свою речь и обернулся к котёнку.
        - Не волнуйся, про тебя я не забыл. Кстати, ты единственный, кто не давал согласия на перемещение в новый мир и потому можешь вернуться. Нет, не хочешь? Тогда к чему такое показное недовольство? Я ведь вижу, что ты самый успешный из всего вашего «альянса неудачников» и очень горд своими достижениями. При весьма слабых изначальных данных ты сумел создать очень необычного и перспективного персонажа, способного раскрыться и стать грозой этого мира. Тогда что тебя не устраивает?
        Я не верил своим ушам. Он что, разговаривает со зверьком? Впрочем, помнится, Картограф тоже общался с моим котёнком. И Варя Толмачёва утверждала, что нашла способ понимать моего питомца. И очень похоже, что котёнок смог что-то донести своим мяуканьем, так как ИГРОК кивнул.
        - Да, хорошее замечание. Согласен, должен существовать способ увеличивать время превращения. Думаю, вскоре появится подобная мутация или умение. Этот мир действительно новый, и такие незамеченные недоработки могут иногда всплывать. Кстати, другая сторона не против. Считай, что вопрос уже согласован.
        Господин в старомодной костюме потерял к котёнку интерес и снова повернулся ко мне.
        - Но теперь к более важным вещам. Сержант, ты удивил всех. Нет, нет, причём тут мантикора? Хранителя этих руин проходили много раз, хотя и другими способами. Обычно силой. Или заманивали на лестницу, где столь массивный зверь застревал и становился совершенно беспомощным. Приручили действительно впервые. Кстати, есть определённая ирония в том, что Разведчик шерхов, сам того не желая, помог вашей группе. Арведо Ун Понар не выходил на арену, а потому врата зала остались открытыми, что позволило членам вашей группы отходить и залечивать раны. Но я говорю не о мантикоре, а о созданной тобой развилке вероятных глобальных событий.
        Признаться, я ничего не понял из этих путаных объяснений. Про что он вообще сейчас говорит? К счастью, находящийся в шаге от меня Философ пояснил, что речь идёт о моём щедром подарке Авелии Ун Понар.
        - Да, именно так. Неожиданное решение, способное изменить ход истории и кардинальным образом повлиять на будущее устройство этого мира. Нечасто встречаются такие исторические «развилки». Увидь в своё время Парис первой не Елену Прекрасную, а её младшую сестру Пенелопу, ничуть не уступавшую своей старшей сестре в красоте, и Троянской Войны бы не случилось. Да, имел бы место локальный конфликт острова Итака с Троей, но всё ограничилось бы понижением торговых пошлин на сардины и устрицы, и хитроумный Одиссей остался бы вполне доволен. Выжили бы многие великие и справедливые герои античности, и Большая Игра на Земле завершилась бы ещё две тысячи лет назад победой моих оппонентов.
        О как! Неожиданная трактовка событий античной эпохи. Никогда не задумывался о такой вполне вероятной линии альтернативной истории. А между тем, мой могущественный собеседник продолжал:
        - Не затормози орды хана Батыя у крохотного городка Козельска, не потеряй там драгоценное время во время зимнего похода, и Европы в привычном вам людям виде не существовало бы, имелись бы совсем другие государства, а точнее улусы и ханства. Восприми британские власти всерьёз Рудольфа Гесса, и до сих пор существовала бы со всеми своими бесчисленными колониями Великая Британская Империя, над которой никогда не заходит солнце.
        Чёрт! Трудно спорить со столь могущественным существом, способным с такой лёгкостью рассуждать о не случившихся линиях истории человечества. Но ладно те давние исторические события, которые всё равно невозможно проверить, я-то причём тут? Словно в ответ на мой невысказанный вопрос, господин в старомодном костюме продолжил.
        - Победит ли теперь после твоего подарка девушка шерхов в принципиальном споре и станет генералом армии «Восточного Гарнизона»? В этом случае Авелия, вне всякого сомнения, свергнет своего отца, откажется воевать с людьми и уведёт свой клан за барьер в большой мир. Шерхи здесь ослабнут, «Новые Фараоны» воспользуются моментом, и случится большая война с огромным количеством жертв, исход которой даже я пока что не могу предсказать. Скорее всего, люди победят, хотя это неточно. Или лидер «Восточного Гарнизона» посчитает действия дочери нечестными и присудит победу брату Авелии? В этом случае девушку ждёт изгнание, ты же приобретёшь спутницу, в верности и тёплых чувствах которой к тебе можешь не сомневаться. Но войну в этом случае начнут уже шерхи, и после двух лет кровопролитных боёв победят, вытеснив немногих выживших людей в большой мир. Интересный выбор, от которого напрямую зависит будущая политическая карта мира. И раз уж ты создал такую занятную ситуацию, Сержант, в качества подарка я предоставляю тебе право выбирать, кто победит в споре брата с сестрой. Обещаю, будет именно так, как ты        Я стоял, словно оглушённый пыльным мешком по голове. Жуть то какая! От моих слов зависят жизни многих тысяч людей и шерхов! Нет, я не готов был принимать на себя такую ответственность.
        - Ты уже принял такую ответственность, когда отдал драгоценный трофей Авелии Ун Понар, - могущественный собеседник с лёгкостью прочёл мои мысли. - Впрочем, я тебя не тороплю, Сержант. Время ещё есть. И хотя твой питомец явно хочет тебе подсказать своё видение ситуации, я не стану транслировать его подсказку. Решай сам.
        Господин в старомодном костюме перевёл свой взгляд на Философа, причём в обращённых к моему спутнику словах прозвучали горечь и неодобрение.
        - А вот тебя я не понимаю, старик. Столько было слов про «наследие старого мира», «великую миссию донести до потомков знания сотен учёных» и «не дать новому поколению скатиться в дремучую первобытность». И где это всё? Ты здесь уже семнадцать дней. И бездумно рискуешь собой, хотя для будущего человеческой расы твоя жизнь ценнее жизней сотен других людей. Вот погибни ты во время нападения ночных бестий на речной посёлок или тут в Городе Сотен Черепов, и чего стоил бы тот поистине бесценный багаж знаний в твоей голове?
        Философ откровенно смутился и опустил взор в пол, словно распекаемый учителем нерадивый ученик.
        - Виноват, - согласился наш «Диоген». - Рутина замучила. Постоянно находились какие-то неотложные дела. Но я исправлюсь! Сегодня же начну составлять энциклопедию со всеми знаниями в областях науки, которые необходимо сохранить для потомков! Я уже даже нашёл состав, способный заменить чернила. Дощечки для записей тоже найду.
        - Держи! - в руках бессмертного существа появился большой тубус, в которых инженеры раньше хранили и переносили чертежи. - Там ты найдешь бумагу и письменные принадлежности. Только учти, старик, ты не молод, да и мир тут полон опасностей. Каждый день может стать последним. Ты можешь сэкономить для твоей расы многие столетия, которые требовались бы на повторные открытия научных формул и законов природы. Но потомки получат только те знания, которые ты успеешь донести до них!
        - Я понял, о великий! И приложу все усилия для выполнения этой эпической работы и сохранения бесценных знаний для человеческой цивилизации!
        - Только человеческой? - могущественный собеседник неодобрительно покачал головой. - Я ждал от тебя большего, старик. Я вообще ждал от всех призванных сюда игроков куда большего! Вам предоставлен огромный мир безграничных возможностей, а вы упёрлись в старые давно потерявшие актуальность рамки и не видите дарованных вам свобод! Какой вообще смысл затевать межрасовый конфликт, когда в пределах каждой расы вскоре возникнет великое множество вариантов, и различия между индивидуумами будут куда большими, чем между людьми и шерхами, вэйрами и вайхами?! Понятие расы вскоре размоется, а затем и вовсе потеряет свою актуальность! Длинные уши и огромные ночные глаза, хвосты и крылья, жабры и дополнительные пары рук, невидимость и мгновенные телепортации, тентакли и скорпионий яд… Всё это позволяют игровые правила и накопленные очки мутации, и всё это обязательно когда-либо будет реализовано и закреплено в генах потомков. Будущие жители этого мира по своим возможностям будут превосходить супергероев ваших дурацких комиксов, и для них будет совершенно неважно, какая форма тела и сколько конечностей у
собеседника.
        Признаться, описанное будущее лично меня скорее испугало, чем обрадовало. Будут ли по-прежнему считаться представителями одного биологического вида все эти бесчисленные мутанты? Не возникнет ли новых кровавых конфликтов, на этот раз из-за отсутствия у кого-то второй пары глаз или крыльев за спиной? Словно прочтя мои мысли, бессмертный собеседник повернулся ко мне. Постоял, ожидая ответа, но я лишь отрицательно помотал головой.
        - Я не стану ничего выбирать! Пусть история идёт своим ходом, без моего участия.
        Кажется, мой ответ собеседника разочаровал, хотя на его лице и не отобразились никаких эмоций.
        - Как хочешь, Сержант. Даже твой отказ - тоже выбор. Решение будет принято без твоего участия. А сейчас настала пора раздавать подарки и взыскания - не зря я ведь тут появился! Вэйр отныне понимает человеческую речь и способен общаться с людьми. Диоген, тебе оставляю всего одну жизнь, чтобы ты ценил её и оставшееся тебе время, очки мутации за все потерянные ты получишь по максимуму. Сержант, твоя способность нравиться девушкам отныне прописана в особых свойствах, это - твоя награда и твоё проклятие. Васька, твоя лапа исцелена. Всё, одарил всех, и мне тут больше нечего делать.
        Миг, и я вместе с Философом, Авир Тан-Хоши и котёнком уже стоял возле разрушенной стены. Как раз возле того места, откуда мы начали свой путь в Город Сотен Черепов. Вэйр моментально бухнулся на колени и стал снова и снова повторять «валлар!», что бы это слово ни значило. Философ же, имя которого «Диоген» прописалось в описании персонажа, зябко подёрнул плечами и произнёс:
        - Чудом уцелели, Сержант! И я, и ты, своим поведением расстроили очень влиятельную силу. Мне и вовсе прозвучало недвусмысленное предупреждение, что дни мои сочтены. Такими предупреждениями бессмертные существа не разбрасываются. И пусть жить мне осталось недолго, но я обязательно выполню свою миссию! Формула Менделеева-Клапейрона, лемма Гейне-Бореля-Лебега, число Авогадро, законы Кирхгоффа, как и сотни других знаний в области физики, химии и математики будут сохранены мной для потомков! Человечество даже после смены нескольких поколений не скатится в этом мире в первобытность, но сохранит накопленные за тысячелетия знания!
        Мда, я стоял и смотрел на своего перевозбуждённого продолжающего называть имена учёных и сделанные ими открытия спутника. Жесть. Вот так разом потерять множество жизней. На месте Философа я бы, наверное, бился сейчас в истерике и причитал на несправедливость, но мой спутник вёл себя очень достойно и даже пылал энтузиазмом. Я ободряюще похлопал Диогена по плечу и наклонился к своему котёнку.
        - Ничего не хочешь мне сказать, дуралей? Что ты там просил у могущественных сил?
        - Мяу! - лишь прозвучало в ответ, и усатый рыжий котёнок с энтузиазмом принялся вылизывать себе мохнатые яйца.
        Нет, я похоже переоценил умственные способности своего питомца. Может, для кота он и был весьма сообразительным, но до уровня разумного существа всё же не дотягивал. Жаль. И, кстати, что там насчёт моих свойств? Я открыл лист персонажа.
        Ловелас * приобретённая способность
        + 10 к реакции совершеннолетних женщин всех разумных рас.
        + 50 к реакции замужних женщин всех разумных рас.
        - 20 к реакции женатых мужчин.
        Мда… Даже не уверен, что с такими свойствами стоит появляться в оживлённых местах. Это действительно было скорее проклятие, чем награда.
        Глава шестнадцатая. [Котёнок] Люди Фараона
        Не, ну так несправедливо! Я тут вкалываю изо всех сил, прокачиваю навык Переводчик, с жадностью ловлю каждое незнакомое слово или надпись на чужом языке, чтобы лучше понимать представителей других рас. А вэйр получил всё это сразу готовеньким! Да и моя награда в виде вылеченной лапы, мягко говоря, не впечатляла, поскольку задняя конечность и так бы выздоровела через полторы недели. Так что, считай, я ничего не получил. С другой стороны, с чего бы вдруг ждать справедливости и тем более награды от представителя этой команды Большой Игры? У него свои интересы в этом деле, совсем не совпадающие с моими. Радуйся, что не «влетело», как Философу, и что вообще остался жив!
        ВНИМАНИЕ!!! Изменение в игровых правилах! Навык Магия Превращений отныне влияет и на длительность заклинаний этой школы, увеличивая время существования в теле существа на 1% за каждый уровень навыка. Также время существования магического существа и его боевые возможности можно увеличить, взяв навык Оборотень (добавлен к списку возможных для выбора игроками).
        Вау! Кажется, я погорячился в своей оценке ситуации. Я открыл справку по добавленному в игру навыку Оборотень и вчитался в информацию. Так… +1% к наносимому урону и Очкам Жизни за каждый уровень навыка, увеличивает время существования магического тела. Действует не только на существ Магии Превращений, но и на звериные формы игроков-друидов, всевозможные временные мутации бойцов различных классов и в целом ряде других случаев. Что ж, полезнейший навык. Как говорится, «маст хэв», просто обязательный к выбору для множества персонажей самых различных классов. Вот она моя истинная награда! Беру однозначно!
        Получен навык Оборотень первого уровня!
        Эх, хотел накопленные свободные очки навыков сохранить для умения Переводчик, чтобы быстрее начать разговаривать с верзилами, но сейчас был именно тот случай, когда вложение в другой навык было уж очень полезным и давало отдачу сразу. Поэтому вкладываю сразу девятнадцать из накопленных двадцати девяти очков, поднимая уровень навыка Оборотень до двадцатого - это и плюс 20% к наносимому мной физическому урону в виде восьмилапа или змеи, и живучесть, и дополнительные секунды в виде превращённого существа.
        А ещё… я даже перечитал описание несколько раз, чтобы проверить свою догадку… в справке действительно не говорилось, что увеличивается только физический урон! А это значило, что в бестелесной форме или в виде того же жука я и магией смогу бить на 20% сильнее и эффективнее, чем в теле обычного котёнка! Да это же просто праздник!
        Оставшиеся десять свободных очков навыков, как и собирался, вложил в умение Переводчик, поднимая его до двадцать четвёртого уровня. Замечательно! Ещё восемь-девять уровней персонажа, и мой Васька наконец-то нормально заговорит!
        - Что значит слово «валлар»? - полюбопытствовал в это время Философ, и Авир Тан-Хоши с готовностью стал отвечать, что это «следящий» на языке его народа, а конкретнее один из одиннадцати великих бессмертных, создавших этот мир, заселивших его разумными и неразумными существами, и с тех пор следящих за своим творением. Замыслы и цели валларов не дано понять простым смертным, поэтому нужно просто жить и радоваться каждому подаренному тебе дню, не забывая возносить хвалу одиннадцати создателям. Я ждал от Философа каких-либо комментариев к сказанному, но наш Диоген промолчал, не став почему-то развивать эту тему.
        Между тем верзилы возвращались к «Дредноуту», и мой хозяин стал допытываться у научившегося понимать человеческую речь Вора, как того угораздило попасть в клетку к Картографу? Вэйр сперва смущался и явно не хотел рассказывать, но в итоге всё же сдался. Да, попался по глупости. Прекрасно ведь знал, что Картограф весьма непрост. Но не удержался - уж слишком интересные вещицы находились в закреплённых к седлу дракона сумках. К тому же Тина Ур-Рави, его старшая более опытная напарница в воровских делах, подначивала и взяла на «слабо» - мол, иди и прояви себя как умелый Вор, а потом поговорим уже и о серьёзных делах. И потому, воспользовавшись тем, что Картограф ушёл в шатёр обсуждать с лидерами крылатой стаи какие-то вопросы, Авир Тан-Хоши решил рискнуть. Тихо спланировал с ближайшего дерева на спину огромному огненному ящеру, только потянулся было к завязкам ближайшей сумки и… разряд молнии, парализация, очнулся уже сидящим в клетке.
        Двадцать дней провёл в заточении без крошки еды во рту и возможности расправить затёкшие ноги и крылья. Жестокий тюремщик лишь иногда где-то раз в три дня выдавал плошку воды, чтобы наказанный пленник не умер раньше времени. За это время сам Картограф посетил десятка три больших и малых поселений, встречался с сотнями игроков, несколько раз проходил через энергетические барьеры в разные «песочницы» и даже пересёк океан. И однажды, когда от истощения Авир Тан-Хоши уже слабо отличал реальность от болезненного бреда, Картограф вдруг открыл клетку и выпустил Вора, посчитав наказание достаточным.
        Где находится его родное племя и все знакомые, крылатый паренёк не знал. Лишь предполагал, что очень далеко, на другом континенте огромного мира. На логичный вопрос Сержанта о том, что Вор собирается делать дальше, Авир Тан-Хоши лишь неопределённо пожал плечами.
        - Если встречу другие кланы вэйров, постараюсь договориться с сородичами. Пока же побуду с вами, если не прогоните.
        - Опытный Вор никогда не помешает в команде, а ты показал своё мастерство, - произнёс Философ.
        Сержант одобрительно кивнул и хотел что-то добавить, но замолчал, рассматривая открывшуюся с холма картину. На берегу возле плота стояло с полдюжины вооружённых людей. Они окружили плот и о чём-то переговаривались с нашими друзьями. Причём, судя по Эдуарду возле вращающейся баллисты, Инженеру с винтовкой в руках, Юле верхом на Болотной Хозяйке, Варе Толмачёвой на своей Длинношеей Зоообразной и выползшим им на помощь обоим крипо-крокодилам, переговоры шли трудно.
        Лидер солдат активно жестикулировал, размахивал руками и что-то на повышенных тонах требовал от наших друзей. Похоже, назревал серьёзный конфликт.
        - Вперёд! - не раздумывая, скомандовал Сержант, и мы поспешили на помощь нашим друзьям.
        Я сидел на плече у хозяина и поспешил уйти в невидимость, чтобы не раскрывать все карты перед вполне возможной стычкой. Но появление ещё троих участников на стороне оппонентов резко уменьшило воинственный пыл чужих солдат, они убрали клинки и отошли на пару шагов. Огнестрельного оружия у них я не видел, лишь мечи и арбалеты, да и уровни у всех были весьма скромными. Самым опытным у наших оппонентов был Стрелок 35-го уровня со странным ником «Папаша Дэн» - совсем молодой бритый наголо паренёк со сломанным носом, в байкерской кожаной куртке, высоких армейских сапогах и нелепых растянутых на коленях «трениках». Именно его я сразу определил как командира всей шестёрки.
        - Какого хера? - мой хозяин направился прямиком к Папаше Дэну и сразу перешёл в словесную атаку. - Ты чего прикопался к моим спутникам?
        - Вы все находитесь на землях Фараона и потому должны заплатить нам, потому как мы выше по касте, - ответил лысый, хотя уверенности в его голосе я что-то не услышал.
        Впрочем, смерив Сержанта взглядом и на пару секунд задержав взор на описании персонажа, Папаша Дэн вновь осмелел. Двадцать второй уровень и небоевой класс Зверолов явно не произвели на него никакого впечатления.
        - Брат, они хотели схватить нас и продать в рабство! - пожаловалась Юля звонким голосом с седла жуткого восьмилапа.
        - Даже так… - голос Сержанта не сулил чужим бойцам ничего хорошего.
        - Вы не из клана «Новых Фараонов», а потому по всем законам мы имеем право вас арестовать и взять как свою собственность, - подал голос один из солдат и продемонстрировал серебристый жетон на цепочке, висящий у него на шее. - Мы из первой касты, и вы обязаны нам подчиняться! Не сопротивляйтесь и дайте вас связать!
        - У тебя с мозгами всё в порядке, паренёк? - переключил своё внимание Сержант на этого выскочку. - У меня под рукой четыре приручённых чудовища, способных в секунду порвать весь ваш отряд. Мы только что без потерь справились с огненной мантикорой 80-го уровня. И мы все - свободные люди, не подчиняющиеся вашим правилам. Поэтому мне глубоко насрать, из какой ты касты, клоун! Отдадите все шестеро свои жетоны и извинитесь, отпущу живыми. Если нет, отправитесь на респаун!
        Да, грубовато было сказано, но зато подействовало! Я видел, как неуверенно начали переглядываться наши оппоненты. К настолько открытому неподчинению и ответным угрозам они явно не были готовы. Но всё же малый уровень Сержанта их явно вводил в заблуждение, и командир шестёрки решил дальше «быковать» и гнуть свою линию. Миг, и в его руке показался направленный на Сержанта пистолет! Я услышал, как испуганно ахнула Варя Толмачёва.
        Вот только моего хозяина демонстрация оружия лишь рассмешила:
        - Ты совсем больной на голову? Папаша Дэн, ты прочёл моё имя? Да, Сержант. А всё потому, что служил в армии. И потому я точно отличу газовый пистолет от настоящего боевого. Если хочешь, стреляй! На меня он не подействует - у меня фактически полный иммунитет к ядам. Но вот ты после этого умрёшь!
        Папаша Дэн неуверенно в поисках поддержки оглянулся на своих спутников, пистолет в его руках задрожал. Момент выходил крайне напряжённым, а потому я всё же решил вмешаться и помочь хозяину. Бестелесная форма для большей эффективности магии! Парализация на противника с пистолетом! Опробую, так сказать, новое умение.
        Навык Оборотень повышен до двадцать первого уровня!
        Навык Магия Проклятий повышен до семьдесят пятого уровня!
        Навык Скрытность повышен до двадцать седьмого уровня!
        Ах, как красиво вышло! Папаша Дэн замер с остекленевшими глазами и, словно деревянная кукла, медленно завалился на спину и упал с вытянутой вверх рукой. Вообще-то больше походило на «окаменение» или «заморозку», чем на паралич, когда жертва не может контролировать свои расслабленные мышцы. Но это неважно, главное что сработало. И рост сразу трёх навыков! Похоже, сказывался полученный в Городе Сотен Черепов бонус на ускоренную прокачку.
        Удивились такому странному поведению командира отряда, подозреваю, все. И Сержант в том числе. Но мой хозяин сыграл блестяще и повёл себя так, словно картина падающих без видимых причин противников была для него обычной и заурядной. С невозмутимым видом он подошёл к Стрелку, вынул пистолет из непослушных пальцев и спокойно убрал к себе в сумку, после чего снял с шеи парализованного человека жетон и повесил себе на шею. Затем обернулся к оставшимся пятерым противникам и ровным голосом поинтересовался:
        - Кто-то ещё хочет попробовать мне угрожать?
        Нет, желающих больше не нашлось. Все пятеро, с откровенной опаской поглядывая на Зверолова, побросали на землю мечи и арбалеты, после чего безропотно отдали Сержанту и свои серебряные жетоны, подтверждающие принадлежность к первой касте.
        - Подберите ваше оружие, мне оно без надобности! - великодушно разрешил мой хозяин. - И заберите этого недоумка. Папаша Дэн очнётся через несколько часов, и очень надеюсь, урок не дерзить незнакомцам пойдёт ему впрок. Своему начальству скажете, что встретили свободных людей - таких же, как и тех, кого Фараон направил осваивать восточные земли. Мы вам точно не враги, но помыкать собой не позволим. Если начальство будет интересоваться подробностями, пусть узнаёт у столпа Фараона по имени Морок, он меня хорошо знает.
        Вопросов не последовало. Солдаты подхватили на руки бесчувственное тело командира и поспешили удалиться, направившись куда-то на северо-запад в сторону поросших лесом холмов. Едва они отошли на достаточное расстояние, Инженер решил выразить свои опасения:
        - Разумно ли ты поступил, командир? Теперь люди Фараона от нас не отстанут. Придёт более сильный отряд, с которым мы уже не справимся.
        Но Сержант лишь легкомысленно махнул рукой:
        - Не переживай, всё правильно. С подобными типами только так и нужно. Такие уважают только силу. Это как в армии, где «деды» салагу обязательно попробуют прогнуть. Не поддашься угрозам, отстанут. Но если хотя бы раз дашь слабину, всю жизнь будут тобой помыкать.
        - А если всё же… - Философ не закончил свою фразу, так как Зверолов его перебил на полуслове.
        - А если нашей группой заинтересуются действительно серьёзные игроки, а не эти мелкие гопники, у нас найдётся чем заплатить за свою свободу и доказать Фараону нашу полезность.
        - Но что это вообще было, брат? У тебя появилась магия? - сменила тему Юля.
        Сержант добродушно усмехнулся и ласково потрепал по волосам спрыгнувшую с паучихи и подошедшую сестрёнку.
        - Сам не знаю, что это было. Больше всего похоже на укус жуткого восьмилапа. Абсолютно такие же симптомы, - после этих слов Зверолова все синхронно посмотрели на Болотную Хозяйку, стоящую в десяти шагах от места событий. - Хотя возможно это проделки нашего Васьки. Всё-таки он Теневой Проклинатель, и на этот раз именно так сработало его проклятие.
        Надо же! Я просто не верил своим мохнатым ушкам. Прошло всего-то три недели, и хозяин наконец-то понял, что котёнок на его плечах - это не просто мягкий воротник с подогревом. Вопросов про паралич больше не последовало, всех больше интересовали приключения нашей группы в Городе Сотен Черепов, заговоривший по-человечески вэйр и подготовка к охоте на живущую в снегах Химероидную Пуму.
        Воспользовавшись тем, что остальные были заняты, к Сержанту подошла Варя Толмачёва.
        - Сержант, ты очень изменился после Города Сотен Черепов, - произнесла Разведчица негромко. - Не только вырос по уровню, но и стал… более напористым, уверенным в своих силах, что ли? Раньше за тобой такого не наблюдалась. Признаться, тебе очень идут эти изменения. Предлагаю, пока остальные заняты общением между собой, нам вдвоём прогуляться до холма и обратно. Без Васьки. Сними котёнка с плеч. Я хотела поговорить только с тобой, Андрей. Предельно серьёзно и откровенно.
        Глава семнадцатая. [Сержант] Млекопитающее
        Всякого ожидал от разговора с Варей. Даже заранее переживал из-за того, что начала сказываться моя новая способность «Ловелас», и скромная порядочная девушка вдруг решила подтолкнуть наши замершие на уровне «дружба» отношения к более близким и даже интимным. Поймите меня правильно, Варя мне безусловно нравилась, вот только она была не из тех девушек, кто согласится на роль «одной из списка». Близкие отношения с ней означали окончательный и бесповоротный разрыв с моей подругой Шелли и всеми другими красивыми девушками, которые только могут повстречаться мне в этом мире. К такому ответственному решению я не был готов, а обманывать Варю и пользоваться её доверчивостью считал низким и недостойным. А потому заранее нервничал и подбирал слова, чтобы максимально деликатно сообщить Варе Толмачёвой, что не готов к серьёзным отношениям.
        Но я ошибся. Тема разговора оказалась совсем другой, хотя и не менее важной. Васька - это я сам?! Мой собственный разум застрял в теле котёнка?! Признаться, поверить в такое было совсем непросто, хотя сказанное Разведчицей и объясняло многие связанные с моим питомцем странности. Его разговоры с Картографом и «валларом», некоторые удивительно к месту и своевременные действия. Например, когда котёнок в Городе Сотен Черепов побежал и первым наступил на нажимную плиту во внутреннем дворике особняка. Я тогда подумал, что случилось это по скудоумию маленького зверька, не понимавшего риска таких действий. А Васька-то, получается, всё рассчитал и понял, что опасности уже нет, и таким поведением демонстрировал остальным членам группы, что можно проходить дальше. И таких примеров удивительно осознанных действий котёнка мне припомнилось не менее десятка.
        - Магия Проклятий. Ослабление и замедление. Умение восстанавливать Очки Выносливости у союзников. Скрытность и способность становиться прозрачным. - продолжала рассказывать собеседница всё, что знала о моём питомце. - И про Химероидную Пуму возле горного перевала, на самом деле, это Васька мне рассказал. Котёнок встретил эту хищницу фактически сразу после появления в новом мире, когда ждал твоего возрождения. Пума посчитала его своим детёнышем и оттащила в логово.
        - Но почему Васька не рассказал это мне и всем остальным?
        Девушка неопределённо пожала плечами:
        - Я предлагала ему открыться, но он не захотел. Говорил, что не хочет видеть сочувствие и сострадание в глазах окружающих людей. К тому же посчитал, что будет лучше, когда маленького котёнка не воспринимают всерьёз.
        - Что ж, разумный шаг с его стороны. К такому котёнку одни поселенцы стали бы относиться с жалостью, другие с опаской, а в конце концов все стали бы избегать его. Но почему ты решила мне это рассказать?
        - Посчитала, что для общего успеха командир группы должен знать все возможности своих спутников. Ну и ещё… - девушка неожиданно густо покраснела и глубоко вздохнула, прежде чем продолжить… - я решила сказать тебе, что хоть ты мне и нравишься, но из двух вариантов Андрея выбрала именно того, который заточён в теле котёнка. Уверена, у него получится снова стать человеком, и я дождусь этого момента. Не обижайся. Ты мой лучший друг, и я хотела бы сохранить такое положение дел.
        Варя остановилась и посмотрела мне прямо в глаза, ожидая реакции на свою откровенность. Не обижаться? Да у меня словно камень с плеч свалился, поскольку не пришлось юлить и чувствовать себя неловко. Вот только сказать это симпатичной девушке, подозреваю, значило наверняка обидеть её. Поэтому я промолчал. Варя же истолковала моё молчание превратно.
        - Всё-таки ты обиделся. Извини, что задела твои чувства. Зря я вообще начала этот разговор…
        - Нет, всё правильно. Спасибо за откровенность. Возвращаемся к остальным?
        Варя обернулась на оставшихся на берегу спутников и усмехнулась.
        - Отец и твоя сестра смотрят на нас. Наверняка гадают, о чём мы тут секретничаем. И Эдуард тоже. Признаться, я его слегка побаиваюсь, есть в нём что-то… нехорошее. Иногда Эдуард так смотрит на меня, словно раздевает взглядом. Он пару раз пробовал «подкатывать» ко мне, но я делала вид, что не поняла его пошлых намёков. Сержант, могу я попросить обнять меня? Пусть все думают, что мы тут воркуем наедине. На девушку лидера он претендовать не станет, не тот характер.
        Признаться, иногда я совершенно не вписывался в причудливую траекторию полёта женских мыслей. Вот и сейчас, мягко говоря, удивился. Только что «отшила» меня, а теперь просит обнять её и продемонстрировать остальным свой статус моей подруги. Но отказывать Варе в такой малости я не стал и обнял девушку за талию, так вместе мы и вернулись к остальным спутникам.

* * *
        До начала границы снегов от Города Сотен Черепов было совсем близко, километров семь всего. Мы преодолели это расстояние за полтора часа. Мы - это я, Варя Толмачёва, моя сестра Юля, Авир Тан-Хоши и Макс Дубовицкий, плюс сидящий у Разведчицы на плече котёнок. Именно в таком составе мы отправились на поимку опасной и, по словам Вари, способной становиться невидимой Химероидной Пумы. Атланта, на которого погрузили вещи, пришлось оставить на границе снегов - бронированный ящер упорно не желал идти в зону холода. Как отказалась дальше идти и Белоснежка - спрыгнула с плеча моей сестры и перестала слушаться команд. Подозреваю, что для гига-варана и скальной ящерки, как и для любых не теплокровных существ, холод означал однозначную и неотвратимую смерть.
        Уже вечерело, так что нужно было поторапливаться, чтобы не столкнуться с опасной хищницей в потёмках. Да и ночные бестии тоже никуда не делись, и обязательно посетят нас с наступлением темноты. Хотя бестий я не особо боялся - нас всего шестеро, так что уровень ночных тварей будет совсем низким. Справимся без проблем.
        Между тем похолодало, температура снизилась примерно до нуля. Мокрый снег под ногами чавкал, ноги проваливались в это месиво по колени, что сильно затрудняло передвижение. Признаться, я совсем не ориентировался в этом заснеженном лесу, хотя Варя сообщила, что мы находимся буквально в паре километров от того места, куда каждую полночь прибывает призрачный поезд с новичками-переселенцами. Это тоже требовалось учитывать и поторапливаться - не хотелось бы встретиться с бандой Топора, занимающейся поимкой новых рабов для Фараона.
        - Вон там логово Химероидной Пумы! - сообщила наша Разведчица, указав рукой на заснеженный горный склон в полукилометре от нас.
        Тактику охоты мы заранее обсудили, и потому каждый знал, что ему делать. Вор, по такому случаю нацепивший тёплые вещи поверх своих тёмных одежд, зарядил арбалет транквилизирующей стрелой. Макс Дубовицкий и я взяли длинные рогатины, вырезанные из твёрдой древесины и для надёжности ещё и обожжённые на костре. Моя сестра и Варя приготовили сплетённые из верёвок сети (я два уровня навыка Изготовление Предметов получил, пока их плёл вместе с остальными членами команды) и ушли в невидимость - их задачей было подкрасться к пуме, накинуть на неё сети и потом, когда зверь запутается и будет прижат к земле рогатинами, связать хищнице лапы. Задачей же Васьки было замедлить и ослабить нашего противника, чтобы мы смогли с ним справиться.
        - Ну, вперёд! - время действительно поджимало, и хотелось управиться до темноты.
        Навык Зоркий Глаз повышен до двадцать четвёртого уровня!
        Это ещё что такое? Совсем в другой стороне, в глубине сумрачного леса мелькнула какая-то тень. Я активировал ночное зрение. К сожалению, слишком далеко, я не увидел теплового контура этого существа. Не беда, как раз для такого случая у меня имелась одна полезная вещица. Я надел инфракрасные очки… и остолбенел! Там были люди! Группа людей! Как минимум четверо, они залегли за корягами и следили за нашими перемещениями. Этого только не хватало! Я сообщил своим спутникам о замеченных наблюдателях.
        Все сразу встревожились и остановились. Нечего было и думать охотиться на опасную Химероидную Пуму, когда нас самих кто-то выслеживал.
        - Что будем делать, Сержант? Уходим? - вопрос принадлежал Максу Дубовицкому.
        Все напряжённо ждали моего ответа. Я молчал и ещё раз внимательно осмотрел заснеженный склон и тёмный лес. Других чужаков не было, только эта четвёрка.
        - Пока ведём себя так, словно ничего не заметили. Медленно и осторожно идём в сторону логова Химероидной Пумы. Только хорошо бы нам узнать побольше об этих людях. Варя, это твоя задача!
        Разведчица пересадила котёнка мне на плечо и неслышной тенью двинулась в сторону таинственных наблюдателей, обходя их справа по большой дуге. Все остальные члены моей группы вышли из леса на чистое пространство и шаг за шагом медленно двинулись вперёд.
        Да, вот теперь я узнал это место. Вон там у небольшой скалы я возродился после смерти от Фартового. Оказывается, не так уж далеко от логова хищного зверя. Очень повезло, что тогда в свой самый первый день в новом мире я не пересёкся с Химероидной Пумой, выжить после встречи с которой у меня не было ни единого шанса. А вон и логово показалось! Чуть тёплое пятно на фоне снега и холодных камней. Хорошо замаскировано, без теплового зрения ни за что не обнаружить. Интересно, а Химероидная Пума сейчас внутри? Или почуяла нас и где-то спряталась?
        Я вращал головой из стороны в сторону, стараясь определить нашу цель. Да вон же она! Большой зверь залёг возле груды камней всего в тридцати шагах от нас, напряжённо всматриваясь в приближающихся к логову чужаков. Не знаю уж как, но пума поняла, что обнаружена. Я даже не успел толком предупредить своих спутников, как зверюга нас атаковала!
        - Внимание! Вон она! - крикнул я и указал рукой, хотя для остальных Химероидная Пума была по-прежнему невидима, лишь отпечатки её лап появлялись на мокром снегу. С такой скоростью две-три секунды, и она будет возле нас. Тренькнула стрела - это вэйр сориентировался и выстрелил в приближающегося противника. Инженер отстранил Вора и решительно шагнул вперёд, готовя рогатину.
        - Мяу! Мяу! Мяу! - истерично орал на моём плече Васька.
        Ещё вчера я бы решил, что глупенький котёнок просто испугался, слыша наши крики и чувствуя эмоциональный тревожный фон. Но после разговора с Варей понимал, что зверёк вовсю творит заклинания, помогая остальным членам группы. И эти заклинания действовали! Наша противница явно потеряла в скорости, а последние метры так и вовсе шла неспешным шагом. Это дало Юле время раскрутить ловчую сеть и бросить в сторону зверя. Не слишком удачно получилось, пума не запуталась, но сеть хотя бы обозначила контуры невидимого тела. И тогда я бросился вперёд, упёр рогатину в землю и принял на себя основной удар!
        Навык Рукопашный Бой повышен до восемнадцатого уровня!
        Навык Выслеживание повышен до семнадцатого уровня!
        Навык Тяжёлая Броня повышен до тринадцатого уровня!
        Твою же мать! Казавшаяся такой прочной рогатина сломалась, словно тоненькая спичка, и прыгнувшая тварь сбила меня с ног. Если бы не прочный костяной доспех, я бы уже лишился руки - зверюга сперва полоснула меня по плечу своими жуткими десятисантиметровыми когтями, а потом и вовсе впилась мне в левый локоть своими зубами, сжав до хруста. Больно! В первую же секунду я потерял треть хитпоинтов, и затем продолжал их терять ежесекундно процентов по восемь-десять. Но я не паниковал, не пытался разжимать стальные челюсти свирепой хищницы и высвобождать попавшую в зубастый капкан руку. Наоборот, постарался поглубже запихнуть конечность в пасть хищнику, при этом сам как можно плотнее прижался к зверюге, обнимая её ногами и свободной правой рукой, сковывая таким образом движения Химероидной Пумы. Не знаю, в какой момент зверь проявился, просто я вдруг осознал, что уже достаточно давно вижу свою опасную противницу.
        Навык Рукопашный Бой повышен до девятнадцатого уровня!
        Ловкость повышена до 19!
        Я несколько раз достаточно удачно отбил пытающуюся выковырять меня из панциря и разобрать на лоскутки когтистую лапу, но потом пропустил увесистый удар по голове. Ёпрст… На пару секунд даже свет в глазах померк. Голова загудела от сильнейшего удара по шлему. Кажется, сотрясение. Мои спутники что-то мне кричали, но я не понимал их. Наконец, с трудом разобрал склонившегося надо мной Макса Дубовицкого, и то скорее прочитал по движению губ, а не расслышал слова:
        - Отпусти её, Сержант! Мы не можем ей задние лапы связать!
        В смысле «задние»? А с передними разве всё в порядке? Хотя… полоска моей жизни перестала почему-то снижаться, замерев на уровне двадцати семи процентов, да и вообще новых ударов давно уже не было, а челюсти пумы разжались. Я с трудом сфокусировал зрение и увидел, что лежу на снегу в обнимку с огромным лохматым зверем. Причём Химероидная Пума была плотно прижата к земле рогатиной за горло и вообще вела себя как-то малоподвижно. Неужели мы её ненароком убили? Задача же была схватить млекопитающую самку именно живой! Где мы ещё возьмём молоко для малышки Надежды? Хотя нет, пума дышит, значит живая. Зверь был оглушён или парализован. Я вывернулся из обнимавших меня когтистых передних лап и уселся прямо на снег.
        Ох, моя голова… Да и руке тоже досталось… Но похоже мы справились. Кажется, я произнёс это вслух, так как последовал ответ от Макса Дубовицкого:
        - Да, Сержант, справились. Хоть и возникли в самом начале некоторые накладки, но в целом твой план сработал. Спеленали, прижали, оглушили и связали. Думаю, если бы с нами была моя дочь, как и планировалось, то вообще без проблем бы одолели эту зверюгу. Хотя пума… ого… восемьдесят второго уровня!
        Я даже не поверил и развернулся, с интересом рассматривая наш трофей.
        - Химероидная Пума. Самка. 82-ой уровень.
        Да… серьёзная зверюга! Варя не говорила, что противник настолько силён. Чёрная густая шерсть, оранжевые кошачьи глаза, длинный хвост. Два центнера мускулов, зубов и когтей. Даже в оглушённом состоянии Химероидная Пума вызывала невольное уважение. Хорошо бы надёжно связать её, пока она не пришла в себя…
        Пока Вор и Инженер связывали лапы Химероидной Пумы проволокой, Юля оказывала мне медицинскую помощь. Ссадина и громадная шишка на лбу. Левую руку словно трактор переехал, там от плеча до локтя всё было в крови. Но в целом, на удивление, переломов и серьёзных ран не обнаружилось. А кровотечение и содранная кожа - это ерунда, с моей регенерацией совсем нестрашно.
        - Я что, всё веселье пропустила? - в шаге от меня материализовалась недовольная Варя Толмачёва. - Вы что, не могли меня подождать?
        - Угу, ей это скажи, - указал я на лежащую рядом страшную зверюгу. - Напала и не спрашивала нашего согласия. Кстати, выяснила, что там за люди сидели в засаде?
        - Да, конечно, - как само собой разумеющееся, ответила Разведчица. - Из «Новых Фараонов», уровни от тридцатого до тридцать пятого. Не те, которых мы на берегу встретили. Но самым интересным был четвёртый, которого я едва успела застать - его направили бежать докладывать о нашем появлении. Твой старый знакомый Фартовый. Сейчас он Мародёр семнадцатого уровня и тоже в «Новых Фараонах», хотя и на побегушках у более сильных игроков. Я так поняла из их разговоров, что именно Фартовый нас каким-то непонятным образом засёк, и эти трое пришли проверить его информацию.
        Фартовый меня засёк? Неужели… меня просто прошиб холодный пот. Ведь сообщала же мне игровая система, что я трижды убил игрока, а потому отныне отмечен для него как «личный враг». И что он всегда видит маркер направления на меня и разделяющее нас расстояние. Не, ну так нечестно. Как в таком случае можно укрыться от этого назойливого озлобленного уголовника?
        Я честно рассказал своим спутникам эту тревожную информацию. Получается, укрыться от преследования «Новых Фараонов» невозможно, пока Фартовый будет их наводить на нас, точнее на меня. Хорошо хоть у этой троицы наблюдателей не было рации, если уж они послали гонца за подмогой. Нас вдвое больше, так что до появления подкрепления эти трое вряд ли предпримут активные действия. Это даст нам немного времени форы, можно будет погрузить Химероидную Пуму на сделанные из веток волокуши и по снегу дотащить до Атланта, а дальше уже перевезти к плоту. Там уже, когда мы будем плыть в безопасности по реке, займусь приручением связанного зверя. Именно это я и сказал своим спутникам, предложив не терять время и поскорее убираться отсюда.
        - Брат, ты совсем забыл одну вещь. В логове маленький и беспомощный котёнок Химероидной Пумы. Нельзя его тут оставлять одного! Он же умрёт с голода!
        Замечание было справедливым, и я прошёл к логову. Мда… Косо уходящий вниз тёмный лаз в земле. Жутковато. Посылать туда маленькую девочку было как-то неправильным, а я, Инженер или даже крылатый вэйр туда не помещались. В узкий лаз меж камнями полезла Варя и через минуту вытащила небольшого, чуть крупнее Васьки, чёрного испуганно пищащего котёнка.
        - Дай мне! - попросил я девушку и взял из её рук крохотный комочек шерсти.
        Мне хватило одного-единственного успокаивающего касания, чтобы зверёк замолчал. Ещё касание, и чёрный котёнок расслабился, блаженно растянулся у меня на руках и замурлыкал.
        Навык Приручение повышен до шестидесятого уровня!
        Навык Мастер Зверей повышен до девятого уровня!
        Получен двадцать третий уровень персонажа!
        Получите награду: три очка навыков и одно очко мутации (суммарно накоплено десять очков).
        Весьма своевременно! Полученные в схватке с матерью этого малыша раны и травмы моментально прошли, я полностью восстановил Очки Здоровья и Очки Выносливости. И вместе со свесившимся у меня с плеча Васькой с интересом и умилением смотрел на чёрного котёнка:
        Химероидная Пума. Самка 2-го уровня. Питомец Сержанта.
        Девочка. Пока что маленькая, пушистая и весьма милая. Зубки у неё только-только стали резаться, явно пока ещё кошечка жила на материнском молоке. И это было хорошо - значит, и для малышки Надежды тоже найдётся пропитание.
        - Кстати, Сержант, насчёт недавнего разговора про рации, - подошёл ко мне Инженер, закончивший вместе с вэйром связывать большую хищную пуму. - Ты же говорил, что у тебя есть одна. А ты пробовал слушать переговоры разных групп «Новых Фараонов»?
        - Да, пробовал включать рацию возле речного посёлка, но ничего не было слышно. Видимо, мы далеко тогда были, да и горная гряда мешала сигналу. Но можно повторить.
        Я вынул батарейки из тепловизора и переставил в рацию. Ничего в настройках не менял, всё оставил как было. И на этот раз стоило мне включить устройство связи, как я аж вздрогнул от громко прозвучавшего незнакомого голоса.
        - … то значит «гражданские отобрали жетоны»? Что за лапшу ты мне на уши вешаешь? Как такое вообще возможно?
        - Штырь, но так и было! Говорят, напали у реки исподтишка. Оглушили, отобрали оружие и знаки первой касты.
        - Раз отобрали, значит шестеро олухов недостойны состоять в первой касте! Накажи их всех. Троих повесь, может смерть научит их бдительности. Троих в рабы. Пусть кинут жребий. И пошли поисковый отряд разобраться, что там за чужаки завелись у реки.
        Ух ты! Это про нас! Хорошо хоть мы перед уходом догадались отвести плот на другой берег большой реки и укрыть в камышах. Надеюсь, его не найдут. А даже если и найдут, переправиться через реку в этом месте весьма непросто - течение, много опасных тварей, да и Катя с Геной охотно поужинают сунувшимися к ним в пасти безрассудными дурачками. К тому же Эдуард Самарский не зря столько тренировался стрелять из баллисты, по пловцу или лодке не промахнётся.
        А между тем Инженер, вместе со мной слушая переговоры по рации, делал какие-то нелепые жесты, указывая то на рацию, то на меня. Что ещё за странная пантомима? Предупреждает, что если мы заговорим, то нас могут услышать? Я поспешил его успокоить.
        - Не бойся, не услышат. Тут для передачи сообщения нужно кнопку приёма активировать.
        - Сержант, да что я рацией не пользовался что ли? Я не про это. Давай попробуем сыграть на опережение и дезинформировать этих рабовладельцев! Чтобы они Фартового не только слушать не стали, а задержали для выяснения всех обстоятельств. Дай я попробую! У меня раньше хорошо получалось голосам собеседников подражать, даже по молодости выступал в театральном кружке с таким номером.
        Признаться, я не понял, что за игру предлагает отец Вари, но протянул ему рацию. Инженер откашлялся, собрался с духом и вдавил кнопку вызова.
        - Всем кто меня слышит! Говорит столп Фараона Морок, - у меня даже челюсть отвисла, когда я понял, что голос действительно похож. - Нахожусь в плену вместе с Глыбой, где-то возле посёлка Ун-Талави. Нас предал один мелкоуровневый гадёныш по имени Фартовый. Эта подлая козлина продалась шерхам и работает на них. Увидите Фартового, сразу без всяких разговоров выпустите ему кишки. Будет возможность, сообщу более подробно. Сейчас нет возможности долго говорить. Конец связи.
        Макс Дубовицкий опустил рацию и с самодовольной улыбкой спросил:
        - Ну как, Сержант? Похоже было на голос Морока? Теперь никто не станет слушать Фартового, и у нас будет время уйти с опасной территории.
        Я тяжело вздохнул, посмотрел на испуганно застывшего с открытым ртом Авир Тан-Хоши и ответил, что Инженер только что начал большую войну между людьми и шерхами.
        Глава восемнадцатая. [Котёнок] Неожиданная встреча
        Мы не успевали до темноты. Химероидная Пума оказалась слишком тяжёлой, чтобы нести её на руках, изготовление же волокуш из хвойных лап и перегрузка на них пришедшей в себя опасной хищницы заняло время. Пума грозно утробно рычала сквозь плотно замотанные верёвкой челюсти, обильно пускала слюну, изгибалась и дёргалась всем телом, ежесекундно пробуя путы на прочность и всячески не желая облегчать людям труд по её транспортировке. Лично я вообще полагал транспортировку хищницы ошибкой - нужно было приручать её прямо там, на снежном склоне, пусть это и заняло бы какое-то время. Но зато потом зверь бы передвигался самостоятельно, да и в обороне от ночных бестий сумел бы помочь. Но Варя, которой я передал свои мысли, даже не стала их транслировать Сержанту, поскольку лично сама желала убраться как можно скорее с опасной территории, и двумя руками выступала за то, что Химероидную Пуму нужно доставить на плот и приручать уже там.
        С огромным трудом верзилы всё же дотащили пойманного зверя до границы снегов, но тут их ждал непредвиденный облом - гига-варан Атлант с наступлением сумерек уже свернулся непробиваемым клубком и упорно не желал разворачиваться, несмотря на все уговоры и приказы Зверолова. Возникло короткое совещание на тему «что делать в сложившейся ситуации»? Бросить тут на чужой территории Атланта и тащить Химероидную Пуму дальше ещё километров пять по опасному лесу в кромешной темноте? Или остаться тут в лесу на ночь, постаравшись за это время приручить опасную хищницу? У каждого варианта были свои плюсы и минусы. А ещё мы потеряли из вида контролировавших нас наблюдателей и потому совершенно не представляли, где сейчас находятся люди Фараона. А они вполне ведь могли пойти по нашим следам, обнаружить чужого гига-варана на своей территории и прикончить ездового маунта. К тому же вскоре где-то поблизости должны были появиться люди Топора, прибывшие за новой партией рабов, и с этими бандитами тоже не хотелось пересекаться. Самое же тревожное, что после переданного Инженером в эфир короткого сообщения все
переговоры по рации между различными отрядами «Новых Фараонов» прекратились. Члены нашей группы не понимали, что происходит вокруг, и это их сильно беспокоило.
        В результате обсуждения верзилы выбрали второй вариант - остаться тут на ночь, чтобы охранять Атланта и связанную совершенно беззащитную сейчас Химероидную Пуму. Разве что с небольшим уточнением - набрать молока и кому-то одному отправиться к плоту, чтобы накормить голодную малышку Надежду. Идти, точнее лететь, предложили Вору - у крылатого паренька было гораздо больше шансов успешно преодолеть опасный лес и добраться до плота, чем у кого-либо другого. Варя Толмачёва с риском для жизни попробовала нацедить в стеклянную банку молока из сосков связанной пумы. Это оказалось весьма непросто. Тот ещё был цирковой номер «доить» яростно бьющуюся хищницу, которая даже со связанными лапами вполне могла искалечить любого подошедшего к ней. Силой и изворотливостью не получилось - те жалкие несколько капель драгоценной жидкости не стоили риска, с которым была связана их добыча.
        Однако помогла демонстрация матери её чёрного котёнка, при виде которого опасная хищница впала в ступор и застыла. Зверька опустили на землю, он приковылял на непослушных лапках к материнским соскам, и пока детёныш насыщался, самка лежала неподвижно, позволив и людям тоже нацедить молока. Сержант воспользовался моментом и несколько раз применил Успокаивающее Касание. Рычать на людей Химероидная Пума перестала, но есть предлагаемые ей куски мяса и рыбы всё ещё отказывалась.
        Вэйр улетел с драгоценной жидкостью, люди же снова стали совещаться. Разводить ли костёр? Тут на границе снегов ночью без огня было зябко, да и лесных хищников яркий свет отпугивал. К тому же сражаться с ночными бестиями гораздо сподручнее, когда ты их видишь. Вот только яркий свет демаскировал лагерь, и обнаружение нашей группы людьми Фараона стало бы лишь вопросом времени. Потому было принято решение костёр не разводить, а для спасения от возможных опасностей готовить укрытия на деревьях. И хотя Сержант сперва уверял, что «гнёзда на ветках» не понадобятся, поскольку с пятёркой проб он легко справится, но в конце концов всё же согласился, что кроме ночных бестий тут вполне могут обитать и другие опасные звери, а потому укрытие может пригодиться. Рядом как раз росло несколько подходящих кряжистых деревьев, в густой кроне которых можно было соорудить лежаки и заодно укрыться от чужих глаз.
        Но верзилы не успели.
        Навык Чуткое Ухо повышен до двадцать седьмого уровня!
        Появление ночных бестий я услышал первым и тут же передал эту информацию Варе Толмачёвой. Стая быстро приближалась, и воющих глоток в ней было явно больше, чем пять-шесть, на которые рассчитывал Сержант во время недавнего обсуждения. Как минимум вдвое больше, если не втрое.
        - Сержант, ночные твари уже тут! Их много! Защити моего отца! - крикнула Разведчица, схватила на руки детёныша пумы и ушла в невидимость.
        Секундой позже её примеру последовала перепуганная маленькая Юля. Варя со всех ног побежала в темноту леса в противоположную от опасных тварей сторону, вот только меня такое развитие ситуации не устраивало. Мне нужно было находиться рядом с Сержантом, чтобы помочь своему хозяину в предстоящей схватке. Поэтому я спрыгнул с плеча Разведчицы и помчался обратно. Насколько же удобнее стало прыгать и бегать со всеми здоровыми лапами!
        Ловкость повышена до 19.
        Ещё лучше! И как же своевременно! Повышение Ловкости означало и прибавку к скорости бега. Я быстро вернулся к небольшой полянке, в центре которой возвышался костяной шар свернувшегося гига-варана. И успел увидеть, как Сержант, подставив ладони Максу Дубовицкому, помогал немолодому уже мужчине вскарабкиваться на ветки дерева. Да, Инженер укрылся в густых ветвях от приближающейся своры. Но вот сам Сержант взобраться на дерево похоже не успевал - ночные твари находились уже совсем рядом. И… хорошо заметные на фоне чёрного леса, сразу два кроваво-красных облака приближались к моему хозяину огромными прыжками. Сразу две альфы?! Как так? Это ведь должно означать, что рядом находится как минимум двадцать людей! Или это «дикая» стая, появление которой не зависело от наличия рядом посёлков и игроков? Вот уж не повезло нам в таком случае…
        Как бы то ни было, я не стал забивать голову этим вопросом и активно включился в работу. Магия Проклятий! Замедление и ослабление на ближайшую альфу, 18-го уровня. Парализация на неё!
        Неподходящий объект для применения заклинания.
        Что? Похоже, у твари оказался иммунитет к парализации, или я чего-то не понимал в работе этого заклинания. Я переключил своё внимание на вторую альфу, 14-го уровня. В этот момент Сержант тоже увидел сразу двух альф и витиевато матюгнулся. Перехватил топор поудобнее и стал поглядывать то на приближающегося врага, то на лежащую в паре шагов от него связанную Химероидную Пуму. Спасти с таким трудом добытую млекопитающую самку от пожирания стаей ночных бестий было, похоже, невозможно. Сама пума это похоже тоже понимала, а потому забилась изо всех сил, пытаясь освободиться и постоять за себя.
        - Брат, что ты делаешь??? Лезь скорее на дерево! - заверещала Юля, когда мой хозяин убрал топор и с ножом в руках присел возле хищницы, принявшись перепиливать связывающие ей челюсти верёвки.
        Не знаю, почему маленькая Ветеринар не убежала вслед за Разведчицей. Помочь брату в сражении она ничем не могла и лишь напрасно рисковала жизнью, находясь в столь опасном месте. Сержант тоже так считал.
        - Убегай! Спасайся! - крикнул он сестре, но вместо бегства девочка проявилась из невидимости и села рядом, начав распутывать связавшую лапы пумы проволоку.
        Дура! Понятно, что невидимыми пальцами крайне трудно совершать тонкую работу, но у умения невидимости имелось «время отката», так что следующие пару минут девчонка не сможет скрыться. Для Юли это означало смерть, поскольку даже замедленные мной смертельно опасные альфы всё равно неумолимо приближались, а за ними следовала и стая проб из двух десятков хищников, разобраться с которыми я никак не успевал.
        И тут… От грохота выстрелов у меня заложило ушки. Обе альфы синхронно споткнулись на ровном месте и покатились по земле.
        Получен двадцать девятый уровень персонажа!
        Получите награду: три очка навыков и одно очко мутации (суммарно накоплено двадцать восемь очков).
        Обе альфы убиты! И мне игровая система солидно налила опыта за помощь в их убийстве. Но кто с такой лёгкостью уничтожил опасных монстров? А между тем выстрелы продолжались, грохотало уже со всех сторон, к тому же замелькали лучи ярких фонарей. Через полминуты всё стихло, и на нашу полянку вышел…
        - Морок. Человек. Мужчина. Клан «Новые Фараоны». Псионик 67-го уровня.
        Сейчас стал виден истинный очень высокий уровень опасного Псионика, а не жалкий «седьмой», какой он демонстрировал в «Приюте Кузьмича». Был Морок в длинном чёрном кожаном плаще до самого пола, высоких армейских ботинках и с прибором ночного видения на голове. Причём смотрел он почему-то именно на меня, и я понял, что Псионик прекрасно видит котёнка, несмотря на моё скрытное состояние. А ещё у меня вдруг стремительно стали утекать Очки Магии. Несколько секунд, и я уже стоял полностью «пустой», мана кончилась. После чего Псионик полностью потерял ко мне интерес и переключил своё внимание на моего хозяина.
        - Заставил же ты за собой погоняться, Зверолов! Убери оружие, воспользоваться им ты всё равно не успеешь.
        Сержант, так и не успев срезать с пумы верёвки, послушно отбросил нож, поскольку прекрасно понимал, что шансов справиться с настолько сильным игроком у него нет никаких. Тем более что следом за Мороком на лесную полянку вышло множество людей, и все они были вооружены. Среди прибывших я увидел Глыбу и… Фартового. Так вот как нас выследили!
        А между тем Морок, осмотрев чёрно-фиолетового вожака гига-варанов и восхищённо присвистнув, подошёл к связанной хищнице и безбоязненно присел рядом. Даже оттянул нижнюю губу пумы и посмотрел на острые клыки. Причём опасная зверюга даже не подумала огрызаться и сопротивляться!
        - Прекрасный экземпляр! - выдал свой вердикт Морок, похлопав пуму по загривку, и повернулся к Глыбе. - Кажется, это тот самый ночной людоед, который у снежного перевала регулярно пожирает людей Топора. За убийство этого монстра, помнится, даже награда была положена.
        Шагнувший вперёд Глыба молча достал пистолет из кобуры на поясе и приставил к башке Химероидной Пумы, но Морок остановил своего телохранителя:
        - Не торопись. У Фараона могут быть свои планы на такую опасную красавицу. Отнесите зверя в Восточную Крепость. И выставите охрану у гига-варана - столь ценного самца нужно сохранить для разведения. Что же касательно тебя… - жуткий Псионик посмотрел на замершего Зверолова, - признайся, откуда ты узнал, что я был в плену у шерхов?
        Сержант нарочито медленно, чтобы не спровоцировать наставивших на него оружие напряжённо наблюдающих бойцов, протянул руку и расстегнул рюкзак. Достал рацию и прибор ночного видения:
        - Вот это я обнаружил у напавшего на меня шерха по имени Арведо Ун-Понар, сына вождя «Восточного Гарнизона». Редкие вещицы, которые и у людей-то нечасто встретишь, не то что у шерхов. А ещё от жителей в речном посёлке я слышал, что шерхи схватили направленного к ним послом столпа Фараона. Не так много столпов Фараона я видел на территориях восточнее горной гряды, которые шерхи полагают своими. Из всего этого я сделал вывод, что тем послом был именно ты, Морок.
        Опасный Псионик вдруг рассмеялся, переложил рацию и ИК-визор к себе в карман плаща, и приказал своим охранникам опустить оружие.
        - Да, это мои вещи. И в целом, Зверолов, ты сделал правильный вывод. Именно я был послан на территорию шерхов. Вот только удержать в плену мага-псионика весьма непросто, в чём эти невидимки уже убедились. Та гора трупов, которую оставили мы с Глыбой, надолго отобьёт у шерхов желание связываться с посланниками Фараона. И… - Морок вдруг помрачнел и прижал ладони к вискам, словно у него резко разболелась голова, - немедленно сними ту вещь, что блокирует мои псионические способности!
        Сержант безропотно снял с пальца Перстень Вирма и положил в требовательно протянутую ладонь. Морок помолчал, рассматривая ценный предмет. Я предположил, что столп Фараона заберёт столь ценное кольцо себе, как до этого другие предметы, но Псионик неожиданно вернул перстень владельцу.
        - Редкая вещица. Видел её у Картографа. Откуда она у тебя?
        Сержант честно рассказал, что перстень - полученная от Картографа плата за сведения о способе приручения жутких восьмилапов.
        - Даже так… - Морок замолчал, затем снова обернулся на Химероидную Пуму и Атланта, с минуту рассматривал этих животных, после чего продолжил. - Мы конфликтовали в прошлом, Зверолов. А ещё мне очень не нравится, что ты незаслуженно носишь знак первой касты и прикрываешься моим именем в разговорах с другими людьми. Убить бы тебя за это! Но мы, похоже, на одной стороне в грядущей войне с шерхами за доминирование в этой зоне. И ты можешь быть полезен «Новым Фараонам», как и девочка-ветеринар. Так что вы оба пойдёте с нами. Возможно, сам Фараон захочет с вами поговорить. Если же нет, я найду вам применение. Но вот котёнок тут лишний, и к тому же он опасен. Слуги, убейте его!
        Что?! Разговор вроде как стал складываться в нормальном направлении, я успокоился и даже расслабился, а потому совершенно не ожидал последовавших слов Морока. Что делать? Маны не было, а потому я не мог принять бестелесную форму и получить временную неуязвимость от огнестрельного оружия. Не мог я и обратиться в жука, чтобы улететь. Поэтому просто бросился бежать со всех ног!
        Но не успел сделать и несколько прыжков, как моё тело вдруг оцепенело.
        Проверка на Сопротивление Магии провалена!
        - Так я и думал, - раздался за спиной довольный голос Морока. - Котёнок понимает человеческую речь. Но при этом всё же достаточно глуп, чтобы не догадаться, что стрелки не видят его в скрытом состоянии.
        Проверка на Сопротивление Магии провалена!
        Я почему-то выпал из невидимости. Морок подошёл и взял меня за шкирку. Поднял и повертел рыжего котёнка перед глазами, рассматривая со всех сторон.
        - С виду обычный котёнок, хотя игровой класс Теневой Проклинатель, конечно, настораживает. Что же ты такое? Ладно, потом разберёмся. В клетку его! И охранять, как зеницу ока! Всё, уходим в Восточную Крепость.
        Глава девятнадцатая. [Сержант] На службе Фараона
        - Зверолов, вставай! - меня толкал за плечо какой-то седой беззубый старик, длиннющей бороде которого позавидовали бы и Мерлин, и Гэндальф, и все остальные сказочные волшебники. - Тебя желают видеть во дворце!
        Сперва я, признаться, решил что ещё сплю. Меня приглашает во дворец какой-то сказочный колдун… Но нет, бородатый старик был настоящим и очень упорным. Пришлось просыпаться, хотя отдохнуть этой ночью получилось хорошо если пару часов.
        Савелий Крапивин. Клан «Новые Фараоны». Звездочёт 23-го уровня.
        Звездочёт? Полузабытая старинная профессия. Непонятно только, почему не более современная «Астроном», но наблюдать за звёздами в любом случае наверняка интересно. Особенно когда мир совсем новый, и самые первые представители этой профессии сделают множество открытий, дадут имена созвездиям, ярчайшим звёздам и планетам, увековечив тем самым свои деяния в веках.
        Смущал разве что рабский ошейник на этом старике, да и его грязный потёртый халат. Похоже, Звездочёты и люди научных профессий у «Новых Фараонов» были не в чести. Убедившись, что разбудил меня, Звездочёт поспешил удалиться, по-стариковски кряхтя и шаркая ногами.
        Я же зевнул, протёр глаза и спустил ноги с лавки, на которой уснул, укрывшись выданным мне колючим пледом. Огляделся, рассматривая небольшую комнатку, в которую нас доставили ночью. Минимум убранства, лишь две лавки и колченогая табуретка с погасшей свечой в глиняном стакане. Но хотя бы не тюремная камера - на окне не было решётки, да и дверь в коридор не запиралась, на это я обратил внимание ещё перед сном. Радовало, что пленниками нас с сестрой не считали, и охрану к нам не приставили. Да и топор с ножом у меня отбирать не стали, как и другие вещи.
        За окном уже рассвело, наступило утро. Юля мирно спала, с головой укрывшись пледом, покой девочки бдительно охраняла свернувшаяся на плече хозяйки Белоснежка. И хотя Звездочёт говорил только про меня, но я решил всё же разбудить сестрёнку, чтобы не оставлять её одну в незнакомом месте. Ящерка подняла голову и предупреждающе зашипела при моём приближении, но всё же атаковать не стала - в её настройках я был отмечен как «союзник».
        Через несколько минут мы с Юлей вышли из здания, похоже служившего казармой или временным пунктом размещения. Во всех комнатах по обе стороны коридора спали вернувшиеся с ночного дежурства игроки, всё как один боевых классов, но при этом достаточно скромных уровней, никого выше тридцатого среди них я не увидел. Я со своим двадцать третьим уровнем и Юля с двадцатым на фоне этих игроков вовсе не выглядели слабыми и никчёмными, а скорее соответствующими этому отряду и потому, подозреваю, нас сюда и определили.
        «Семейное общежитие номер четыре» - гласила надпись на прибитой над входом старой табличке, почему-то перечёркнутая крест-накрест. Ну да, семей я там что-то не заметил, только бойцов «Новых Фараонов», причём исключительно мужского пола. Небольшое строение было окружено надёжным высоким частоколом, но ворота стояли открыты, и охраны я не видел.
        - Брат, нас никто не охраняет, - заметила и даже несколько удивилась сестра. - Может, убежим? Доберёмся до плота и уплывём туда, где нас не достанут.
        Звучало заманчиво, но торопиться с таким скоропалительным решением я не стал. Нам всё равно так или иначе придётся какое-то время контактировать с «Новыми Фараонами», пока все члены нашей группы не достигнут двадцать пятого уровня. К тому же с нами малышка Надежда, о которой нужно позаботиться и, прежде всего, придумать чем девочку кормить. Да и мой котёнок тоже пропал, и нужно бы выяснить его судьбу. Поэтому лучше было пока не делать резких движений и сохранять такое положение дел, при котором нас не считают пленниками и не держат взаперти.
        За воротами нас поджидала лёгкая повозка-двуколка, в которую был впряжён средних размеров поджарый прямоходящий ящер зелёного цвета. Везти нас в этой необычной повозке должен был рыжеволосый паренёк лет десяти-одиннадцати, Кучер скромного 12-го уровня. Причём тоже в рабском ошейнике - похоже, извозчики у «Новых Фараонов» также имели самый низкий статус. Мы с сестрой подошли ближе и уставились на нервничающего, шипящего на нас и угрожающе скалящего пасть ящера.
        Стайная гончая. Самец 38-го уровня. Питомец Лысого Черепа (1).
        Ух ты! Меня заинтересовал даже не сам ящер, а оставляемые им следы. Четырёхпалые, с широко растопыренными когтистыми пальцами. А ещё у твари имелся длинный хвост, иногда касающийся земли и оставляющий росчерки. Так вот чьи следы я тогда видел на пепелище посёлка «Приют Громыхайло»! Выходит, «Новые Фараоны» активно использовали подобных существ для быстрого перемещения. И приручал этих ящеров игрок со странным именем Лысый Череп. Хорошо бы познакомиться с ним и обменяться опытом.
        Навык Выслеживание повышен до восемнадцатого уровня!
        Навык Тяжёлая Броня повышен до четырнадцатого уровня!
        А между тем стайная гончая не успокаивалась, угрожающе шипела и скалила зубы. Когда же мальчишка хлестнул ящера кнутом, тот и вовсе перестал слушаться, начав пятиться назад и угрожающе шипеть на малолетнего Кучера. В ответ посыпались новые удары кнутом.
        - Прекрати! - кинулась вперёд моя сестра, обхватив ящера руками за шею и укрывая от новых ударов. - Разве не видишь, у него рана между пальцев правой ноги! Какое-то нагноение. Гончей больно ходить!
        Совершенно не обращая внимание на предостерегающие крики Кучера и грозное шипение ездового ящера, моя сестра присела возле ног опасной твари и открыла свою аптечку. Достала мази, острый скальпель и принялась за операцию.
        - Ты ненормальная! - сообщил моей сестре мальчишка, на что я ответил, что Юля - опытный Ветеринар и знает, что делает.
        Но на всякий случай я всё же трижды применил на стайной гончей Успокаивающее Касание, пока ящер окончательно не прекратил шипеть и дёргаться. Вся операция по вскрытию и обработке гнойника заняла от силы три минуты.
        - Готово! - сообщила Юля, гордая Ветеринар теперь уже 21-го уровня.
        - А ты крутая… - изменил своё мнение о девчонке пацанёнок. - Я бы не рискнул соваться под зубы гончей. Они все натасканы беглых рабов ловить, для них человека загрызть раз плюнуть. Хотя ты свободная, тебя гончая не должна трогать.
        Я ещё раз посмотрел на металлический ошейник у малолетнего кучера. Мерзко было видеть рабство среди людей, ещё совсем недавно живших в свободном обществе. Но эти мысли я предпочёл всё же оставить при себе и не комментировать при постороннем. Мы залезли в повозку и помчались по пыльной дороге куда-то на северо-запад. Я с интересом рассматривал ухоженные прямоугольники полей. Нет, не злаки, как я сперва предположил, и не какие-то овощи. Плотные стебли, заканчивающиеся гроздями мелких синих цветов.
        - Это местный лён, - просветил меня Кучер, когда я задал вопрос о необычных полях. - Из него ткани делают и одежду хорошую шьют для первой касты и знати. Для людей попроще делают из грубых нитей местного папоротника.
        Снова упоминание неравенства. Я помрачнел и вопросов больше не задавал. Но с каждым замеченным мной на полях работником, все как один в рабских ошейниках, моя решимость поскорее покинуть территорию «Новых Фараонов» лишь нарастала.

* * *
        Конечной точкой нашей поездки оказался небольшой посёлок из двух десятков двухэтажных каменных домов. По меркам нового мира едва ли не мегаполис, настоящий центр цивилизации. Крепкие внешние стены с охранными башнями, многочисленные бойницы и разводной мост над широким рвом с водой делали «Столицу», как назвал наш провожатый этот каменный город, весьма твёрдым орешком.
        Я рассмотрел укрепления, оценил толщину и надёжность стен, но совершенно не понял, как настолько крупный город с полутысячей обитателей способен отбиваться от ночных бестий. Мало ведь только охраны по периметру и высоких стен. При таком количестве народа в одном месте возникнут и летающие твари вроде виденной мной Малой Жути, да и ночные монстры куда хуже и опаснее.
        Наша двуколка въехала внутрь и остановилась возле большой стройки, где над возведением огромного полукруглого здания трудились сотни рабов. Нас встречали. И если Морока и Глыбу я узнал сразу, то окружённого двумя десятками телохранителей высокого и мускулистого мужчину видел впервые. Тёмные коротко стриженные волосы, загорелая почти до черноты кожа, красная туника с затейливой разноцветной вышивкой, на голове золотая корона с мордой сфинкса…
        Фараон.
        Что, ни имени, ни уровня, ни игрового класса? Просто «фараон»? Но как возможно скрыть игровую информацию о своём персонаже? Впрочем… я припомнил, что Морок ранее проделывал подобные фокусы, искажая информацию о персонаже, да и о своём спутнике тоже.
        Наш Кучер со всей возможной поспешностью спрыгнул с двуколки и пал ниц перед грозным главой клана, рухнув лицом прямо в пыль. Неприятное зрелище. Мы с сестрой брезгливо поморщились, переглянулись и решили ограничиться поклонами, отдавая положенную дань уважения столь влиятельной персоне, как Фараон.
        - Это те самые нарушители? - расслышал я обращённый к Мороку негромкий голос.
        Получив утвердительный ответ, Фараон потребовал от меня с сестрой подойти ближе. Мы остановились в трёх шагах, дальше не позволили телохранители.
        - Сержант… Интересный ник. Ты служил в армии?
        - Так точно! - рявкнул я, решив отыгрывать роль тупого послушного солдафона. На начальство это обычно действовало весьма положительно, руководство любит именно недалёких и исполнительных.
        - Ты Зверолов по профессии. Зачем же тебе такой тяжёлый и неудобный костяной доспех?
        Странный вопрос, непонятно с какой целью заданный. Фараон хочет получить мой доспех из пластин гига-варана? Или просто желает узнать, ношу ли я тяжёлый доспех лишь для солидности или реально использую?
        - Да, доспех тяжёлый. Но он не раз спасал мне жизнь в сражениях с ночными бестиями и с приручаемыми опасными хищниками. Да и при встречах с шерхами помогал. Эти невидимки, бывало, встречали меня стелой из невидимости или ударом ядовитым клинком в спину. Доспех помогал пережить первую атаку, а дальше уже было дело техники схватить невидимку и победить его. Шерхи слабее людей и вообще не имеют представления о приёмах рукопашного боя.
        Фараон одобрительно усмехнулся и обратился к кому-то, невидимому мной из-за плотного ряда стоящих высоких телохранителей.
        - Вот, а ты говорила… Нормальный парень. Боец по натуре, служил в армии. И вполне заслуженно носит знак первой касты.
        - Возможно и так, - ответил молодой женский голос. - Но этот Зверолов не так прост, каким хочет казаться. Я по-прежнему не могу прочесть его мысли. А его сестра нас ненавидит.
        Добродушная улыбка сползла с лица Фараона, вместо неё появился хищный оскал. Кем бы ни была та невидимая женщина, её мнению глава клана привык доверять. Нехорошо… Момент был критический, требовалось срочно что-то предпринимать. И я заговорил, осторожно подбирая слова.
        - Мы действительно не слышали про «Новых Фараонов» ничего хорошего ни от обитателей речного посёлка, ни от прибывших недавно переселенцев. И видели с сестрой лишь творимый карательными отрядами террор и насилие в отношении мирных жителей. У Юли совершенно нет повода вас любить. Тем не менее, мы люди. И в условиях неизбежной войны между людьми и шерхами однозначно выбираем сторону людей. Тем более что и Картограф, и «валлар» - один из одиннадцати создателей этого мира, прямым текстом советовали мне это. Что же до чтения моих мыслей, - я стянул с кольца Перстень Вирма, - мне скрывать нечего! Читай на здоровье!
        Телохранители разомкнули ряды, пропуская вперёд невысокую черноволосую женщину в роскошном изумрудно-зелёном платье. Совсем молодую, ей не было и двадцати двух лет, фигуристую и очень красивую. И с крохотным ребёнком на руках, закутанным в тонкие пелёнки. Что странно, никакой информации о младенце я не смог считать, в отличие от описания её матери:
        - Виктория Баст. Человек. Женщина. Клан «Новые Фараоны». Фаворитка 78-го уровня.
        Фаворитка? Странный игровой класс. Цвет надписи был ярко-красным, что просто кричало об опасности этой женщины, как и знак черепа в описании персонажа. Да и запредельный семьдесят восьмой уровень! Возможно, Фараон был ещё круче, вот только его уровня я не мог видеть. Так что, можно сказать, передо мной был самый прокачанный из встреченных пока что игроков.
        Тем не менее, я видел в ней не смертельно опасное чудовище, а безумно красивую женщину. Нечеловечески красивую. Именно ради таких красавиц герои совершают подвиги, из-за них начинаются войны. За возможность провести с такой невероятной женщиной ночь мужчины готовы отдать всё на свете.
        - Не вздумай повторить это вслух, - прошептала подошедшая красавица мне на ухо. - Фараон ревнив и отправляет моих пажей и телохранителей на плаху за малейшие подозрения. Впрочем, солдатик, я не запрещаю тебе мечтать. Мечты, говорят, иногда сбываются. Будущее покажет…
        Виктория улыбнулась, показав безупречно ровные белые зубки, и неторопливо обошла меня кругом. Затем подошла к моей сестре и безбоязненно погладила сидящую на плече девочки белую хохлатую ящерку.
        - Какая прелесть! А ещё я слышала, что у вас и земной котёнок имеется.
        - Да, госпожа Виктория, - ответил за меня Морок, - у Сержанта имеется рыжий котёнок по кличке Васька. Весьма странный и опасный. Сбежал этой ночью с нижнего яруса Восточной Крепости из запертой клетки и сейчас непонятно где бродит.
        Я не смог скрыть улыбки. Не сомневался, что решётки и замки Ваську не удержат. А между тем опасная Фаворитка закончила свой осмотр, вернулась к Фараону и огласила вердикт:
        - Ты прав, мой господин. Сержант бесстрашный боец по натуре и талантливый Зверолов. Он может быть полезен твоему клану, но крайне вольнолюбив и не станет подчиняться из-за страха или угрозы наказания. Девчонка такая же, и пойдёт за братом хоть на край земли. Испытай их! Пусть докажут свою полезность! Пусть поймают минотавра, обитающего в южных руинах. Я хочу видеть этого легендарного зверя на арене против твоих лучших гладиаторов!
        - Как скажешь, любимая! - огромный мускулистый мужчина обнял и с нежностью поцеловал свою Фаворитку, после чего обернулся ко мне и громогласно объявил:
        - Ты слышал, Зверолов? Если справишься с минотавром, ты и члены твоей группы останутся свободными и смогут бродить по моим землям сколько угодно! Не справишься, не сносить тебе головы за дерзость и нарушение моих законов! И да, - Фараон повернулся к Мороку, - выплати Зверолову семь золотых монет, столько помнится было обещано за кровожадного монстра на снежном перевале!
        Фараон и его свита удалились в сторону большой стройки. Лишь после этого мальчишка-кучер поднялся с колен и отряхнул пыль со своих одежд. Подошедший же ко мне опасный Псионик отсчитал семь крупных золотых монет. Новеньких, блестящих, с профилем Фараона на одной стороне и оттиском крылатого льва на другом. Не мантикоры, скорее сфинкса, хотя невысокое качество штамповки не позволяло с точностью определить изображённое существо.
        - Что, удивлён? - отвлёк меня от разглядывания монет Морок. - Да, Фараон таков. Страшен в гневе и щедр к тем, кто заслужил его одобрение. И он прекрасно осведомлён о людях и одном крылатом вэйре на плоту у реки. Ваша свобода в ваших руках!
        Я кивнул, показывая, что принял важную информацию к сведению. А затем тихо спросил, кивком головы указывая на уходящую вдаль окружённую телохранителями темноволосую красавицу:
        - Скажи, а кто она?
        Морок почему-то испугался такого простого вопроса и ответил лишь одними губами:
        - Не так резко, Сержант, если хочешь жить! Она - госпожа Виктория, столп Фараона и его единственная подруга. Очень сильна в иллюзиях и псионической магии, даже сильнее меня. Ревнивая и не терпящая конкуренток. По её настоянию Фараон казнил всех других своих фавориток и любовниц. Сейчас госпожа Виктория - полноправная супруга вождя и, - Морок помолчал, прежде чем продолжить, - фактически именно она - истинный правитель клана «Новые Фараоны»!
        Глава двадцатая. [Сержант] Территории сильнейшего клана
        От Морока я узнал, что моего Атланта отвели в общее стойло к другим гига-варанам, а также то, что за плотом у реки установлено наблюдение. Нет, арестовывать моих спутников никто не собирался, но вот попытку удрать с территории «Новых Фараонов» наверняка бы пресекли, у сильнейшего человеческого клана имелись для этого средства и возможности. Ещё Псионик предупредил, что долготерпением Фараон и госпожа Виктория не отличаются. А потому, хотя конкретных сроков поимки минотавра мне и не озвучили, но промедление с выполнением этого задания будет воспринято крайне негативно и будет иметь весьма печальные последствия для меня и всех моих спутников. Потому как если госпожа Виктория чего-то пожелала, она привыкла к тому, что все её «хотелки» выполняются немедленно.
        Ну, раз так… Не знаю, может это было совсем уж наглостью, но я попросил опасного Псионика дать мне карту, чтобы я хотя бы приблизительно представлял, куда идти за этим мифическим минотавром. Карту Морок мне не дал, но позволил ознакомиться с имеющейся у него. И я даже не сдержал восторженного возгласа. Вот это да! Явно составленная опытным топографом, цветная и очень подробная, с указанным масштабом и нанесённой километровой сеткой, проставленными высотами всех гор и возвышенностей, указанными расстояниями при движении по дорогам между известными посёлками. Даже глубина озёр и большой реки во многих местах была указана, как отмечен и фарватер, по которому возможно передвижение кораблей!
        Кстати… большая река, почему-то названная «Северная Амазонка», была с большой дотошностью нанесена на карту вместе со всеми своими притоками, основным и старыми заболоченными руслами, островами и перекатами. И никаких водопадов при движении вниз по течению нарисовано не было вплоть до самого энергетического барьера! А это значило, что на плоту действительно можно выйти за пределы «песочницы» в большой мир!
        До южных развалин, в которых видели опасного рогатого минотавра, судя по карте, от Столицы было километров сорок, преимущественно по тропическим лесам и топким болотам. Кстати, таким же символом, как южные развалины, был отмечен и Город Сотен Черепов, и ещё три локации западнее горной гряды. А вот Восточной Крепости на карте не было изображено, как не было и руин на болотах, в которых я приручил жуткого восьмилапа. Да и вообще карта Морока, доскональная и целиком заполненная в своей западной части, в восточной изобиловала белыми пятнами неисследованных территорий.
        Я указал приблизительное положение известных мне древних руин, границы «Дальнего Леса», водопада за речным лугом и гряды холмов, вдоль которой я выводил отряд переселенцев в большой мир. Морок свинцовым карандашом едва заметно внёс на карту указанные мной локации, а потом проговорил на удивление добродушно:
        - Сержант, а ты действительно толковый парень! Надеюсь, ты справишься с заданием руководства клана. Тогда возможно будет поговорить и о долгосрочном сотрудничестве. «Новым Фараонам» нужны всевозможные приручённые монстры для будущей войны, нужны ездовые маунты, нужны необычные опасные хищники для сражений против гладиаторов на арене и развлечения черни. Так что талантливому Зверолову всегда найдётся работа. За пойманных, а тем более за приручённых чудовищ, «Новые Фараоны» неплохо платят, особенно если звери необычные и крайне опасные. Такие, как высокоуровневая Химероидная Пума.
        - Кстати, а где она? - поинтересовался я и получил ответ, что с хищницей сейчас работает штатный Зверолов клана по имени Лысый Череп. Если опасную тварь удастся приручить, пума-людоед станет охранницей загонов с рабами или даже питомицей кого-либо из знати. Если же нет, монстра-людоеда скорее всего просто убьют, поскольку оставлять его в живых слишком опасно.
        - Вот здесь твой ездовой гига-варан, - Морок указал отметку на карте километрах в трёх от нашего места. - Можешь его забрать, скажешь, я разрешил. Там же рядом большой рынок, на котором ремесленники второй касты выставляют свои товары. Оружие, броня, целебные снадобья, одежда, припасы в дорогу. Советую тебе закупиться всем необходимым перед дальним походом. Кстати, там же на рынке можно встретить наёмников, которые за определённую сумму составят тебе компанию в выполнении задания. А можешь и рабов купить, хотя всех более-менее стоящих у Топора разбирают сразу после поимки - кого на шахты, кого на поля. На рынке выставлен лишь бесполезный шлак, пользы от которого в охоте на минотавра будет совсем немного. Разве что как живую приманку использовать, чтобы людоед отвлёкся…
        Мне с огромным трудом удалось сохранить невозмутимое выражение лица, хотя внутри меня всё аж заклокотало от негодования. Минуту назад мне показалось, что столп Фараона не такой уж плохой человек, в общем-то, и с ним можно сработаться. Но такое отношение к живым людям, словно к бесполезному мусору… Нет, мне с Мороком было не по пути. Как и с его хозяевами.

* * *
        После короткого совещания с сестрой идти первым делом решили не на рынок, хотя закупиться всем необходимым было нужно, а к местному Зверолову. Там забрать нашего Атланта и возможно разузнать про способы приручения всевозможных существ.
        Но не успели мы пройти и полукилометра, как сестра вдруг вскрикнула и присела, подвывая от боли и растирая ступню правой ноги.
        - Провалила проверку на удачу. Не заметила кротовину, оступилась и подвернула ногу, - пожаловалась мне Юля со слезами на глазах.
        Встревоженная Белоснежка бегала кругами вокруг плачущей хозяйки и не понимала, где опасность, и в чём проблема. Я присел рядом с сестрой и помог ей туго перебинтовать распухающую прямо на глазах ступню. Подобрал слетевший давно «просящий каши» кроссовок и отстающей подошвой, надел на больную ногу и зашнуровал. Но идти дальше девочка не могла.
        - Брат, может ты какую-нибудь палку поищешь, чтобы я могла опираться при ходьбе?
        Но я поступил лучше, усадив сестру к себе на плечи. В принципе не так уж тяжело вышло, сорока килограммов не было даже вместе со всеми сумками маленького Ветеринара. Так с девочкой на плечах я и продолжил путь.
        Телосложение повышено до 22.
        Выбрать персонажу навык Неутомимый?
        Игровое сообщение выскочило, когда Очки Выносливости всё же скатились почти до нуля. Неплохо, уже второе повышение данной характеристики. Да и насчёт навыка Неутомимый… Я посмотрел игровую справку. Рост количества Очков Выносливости и ускоренное их восстановление. Прикольно, конечно, однако спешить с выбором последнего из возможных навыков я всё же не стал. Следующий раз пополнить арсенал навыков смогу лишь на очень далёком пятидесятом уровне, до которого ещё нужно прокачаться и как-то выжить в этом непростом мире. Вдруг мне жизненно потребуется что-то совсем другое? А потому нет, обойдусь с тем, что уже имею в наличии.
        «СТОЙ! ОПАСНО ДЛЯ ЖИЗНИ!!!».
        Эту табличку мы с сестрой увидели где-то через километр, возле развилки дорог. Правая из которых, хорошо наезженная, вела к посёлку Торжище, судя по установленному указателю. Левая же, едва заметная в траве, как раз и была отмечена этой предупреждающей надписью. Несмотря на предупреждение, мы свернули на левую тропинку.
        «ДИКИЕ ХИЩНИКИ!!! СМЕРТЕЛЬНО ОПАСНО!!! ПРОХОД ЗАКРЫТ!!!»
        Новая предупреждающая табличка встретила нас ещё метров через триста. Но мы уже видели вдали высокую ограду и какие-то постройки за ней, так что я пошёл дальше. Бесстрашно открыл калитку в заборе, несмотря на новую предупреждающую надпись об опасности и… резко остановился. Было от чего.
        Открывшийся нам с сестрой вид впечатлял. По огороженной со всех сторон высоким забором вытоптанной площадке за улепётывающей со всех лап крупной птицей вроде страуса-переростка носилась большая свора стайных гончих. Тридцать семь особей, судя по надписям над их головами. Тут были и зелёные ящеры, и чёрные, и мохноногие, и покрытые яркими разноцветными перьями. Израненный быстроногий страус ещё каким-то чудом уворачивался от преследующих его хищников, хотя мне было совершенно точно ясно, что это ненадолго, и минуты жизни жертвы сочтены. Вот обезумевшая от страха птица в очередной раз заложила резкий вираж, уходя от тянущихся к ней острых зубов, и… помчалась прямо на меня!
        Чёрт! Нужно было срочно отступать за калитку и закрывать её, но я, признаться, замешкался. Да и не слишком-то удобно совершать резкие движения, когда у тебя на плечах сидит другой человек. Вырвавшаяся на свободу крупная птица, распахнув калитку настежь, едва не сбила меня с ног и с довольным кудахтаньем унеслась вдаль со скоростью болида «Формулы 1». Хуже того, вся эта разгорячённая охотой стая, все тридцать семь кровожадных ящеров, кинулись на меня с Юлей!
        Закрывать дверь было уже поздно. Я выхватил топор, собираясь подороже продать свою жизнь, и… сам уж не знаю почему, но страшно заревел во всё горло, желая напугать несущихся на меня плотоядных ящеров. И это на удивление сработало! Стая резко остановилась.
        Навык Мастер Зверей повышен до десятого уровня!
        Выбрать персонажу возможный для изучения навык Запугивание?
        Первые из ящеров замерли всего в паре метров от меня, разглядывая незнакомого человека своими жёлтыми глазами и, совсем как собаки, помахивая хвостами. Момент был тревожным, я боялся совершить резкое движение и нарушить тем самым странное оцепенение опасных тварей.
        - Брат, кинь им мяса! У тебя в рюкзаке же есть! - посоветовала сидящая у меня на плечах девчонка.
        Предложение было здравым, но я не успел ничего сделать. Раздавшийся резкий свист заставил всю стаю мгновенно развернуться, сорваться с места и броситься наутёк, словно за ними гнался кто-то очень и очень страшный. Распихивая соседей и кусаясь, стайные гончие устремились к небольшой приоткрытой калитке на противоположной стороне площадки. У калитки возникло столпотворение и драки, каждая гончая стремилась обойти других и протиснуться в двери первой. Вот уже половина скрылась, вот две трети. И когда ящеров на площадке оставалось всего несколько особей, раздался громкий выстрел! Одна из гончих упала замертво с простреленной головой, остальные в ту же секунду исчезли в спасительном укрытии. Калитка за последней выжившей закрылась.
        На площадку с винтовкой в руках вышел… вот даже не знаю, считать ли его человеком. Высоченный гигант, ростом метра за два с половиной как минимум, к тому же очень широкий в плечах. В кожаных шортах, босой и раздетый по пояс, с лоснящимся от пота загорелым телом и отчётливыми огромными мускулами. С тёмной неопрятной бородой, словно у лесного разбойника, и бритый наголо.
        Лысый Череп. Человек. Мужчина. Клан «Новые Фараоны». Зверолов 51-го уровня.
        - Вам жить надоело? - ещё издали закричал этот гигант на меня с Юлей. - Или читать разучились? Что такое, сколько предупреждающих надписей не поставь, всё равно найдутся идиоты, готовые быть сожранными!
        - Добрый день, коллега! - приветливо ответил я, не обращая внимания на его ругань.
        Лысый Череп перестал бухтеть и наконец-то прочёл информацию о вторгшихся на его территорию посторонних.
        - А, Сержант! - заулыбался этот гигант, сразу сменив гнев на милость. - Как раз хотел с тобой встретиться. Привели мне сегодня твоего вожака гига-варанов. Впечатлён, не то слово! Вот это зверюга! Едва запустил его в загон к остальным гига-варанам, как Атлант рёвом вызвал на бой всех самцов разом и избивал их лапами, пока они не свернулись клубками. Потом долго играл ими в футбол, пиная от стенки к стенке. Когда наигрался и показал, кто тут главный, покрыл одну за другой всех самочек и с чувством выполненного долга сейчас отдыхает в тенёчке. Кстати, хорошо придумали, - кивком головы указал он на Юлю у меня на плечах. - Сразу видно опыт Зверолова.
        О чём это он? Признаться, я не понял, но Лысый Череп тут же объяснил.
        - У стайных гончих всё очень просто - кто выше, тот и сильнее. Мелкого сожрут сразу, а вот с более крупным и высоким не связываются. В природе они прислуживают крупным ящерам, помогая им загонять добычу и получая остатки пищи. Так что вы правильно сделали, показав себя высокими и сильными. Но всё равно вы сильно рисковали. Тут в загоне дикие существа, ещё не привыкшие к людям. Могли и не остановиться, несмотря на все ваши хитрости.
        Я промолчал, не став объяснять Лысому Черепу, что усадил сестру на плечи вообще-то по другой причине, вовсе не для того, чтобы произвести впечатление на стайных гончих. Гигант между тем закрыл внешнюю калитку и медленно направился к трупу убитого им ящера. Легко одной рукой поднял пристреленную гончую за достаточно тонкую шею, осмотрел тело и перекинул через забор, откуда тут же раздались жутковатые звуки драки трёх десятков более удачливых тварей за мясо убиенного сородича.
        - Я вот специально мутациями размер своего тела увеличил, чтобы авторитет поднять в глазах чудовищ, и то не всегда помогает, - продолжил объяснения Лысый Череп. - Приходится в постоянном страхе этих тварей держать и жестоко наказывать за малейшее неповиновение. Дрессирую их тут, натаскиваю и приучаю к послушанию. Как научатся слушаться команд, приручаю и продаю, спрос на стайных гончих огромный. В этом мире они вместо собак - и по следу идут, и добычу загоняют для хозяев, и дома стерегут, да и повозки могут таскать. Так вы за своим Атлантом? - резко сменил он тему разговора.
        Я подтвердил, что мы действительно пришли за ездовым гига-вараном, и что Морок разрешил забрать нашего зверя.
        - Сейчас приведу вашего красавца. Потомство от него выйдет шикарное! Долго объезжал, если не секрет?
        - Часов шестнадцать примерно, - ответил я, и огромный мужчина удовлетворённо кивнул.
        - Не так уж долго. Я ожидал как минимум двое суток. Сам стараюсь с высокоуровневыми гига-варанами не связываться - мороки уж слишком много. За это время пятерых мелких можно приручить, а когда они запряжены в повозке, разница не такая уж большая.
        - А Химероидная Пума не у тебя сейчас, случаем? - забросил я удочку, вспомнив слова Морока, и не прогадал.
        - У меня, где же ещё ей быть? Упорная, ни в какую не желает приручаться. Хочешь посмотреть на этого людоеда?
        Я согласился, спустил сестру на землю и вслед за хозяином территории прошёл в один из отдельно стоящих бараков. Там, закованная массивными железными обручами за все лапы и шею, цепи от которых тянулись к вмурованным в бетонную плиту кольцам, стояла моя старая знакомая. Непокорённая и такая же дикая, какой я её и встретил у снежного перевала. При моём появлении хищница зарычала и стала биться в оковах, стремясь дотянуться до меня зубами или когтями. Да, приятных воспоминаний относительно меня у грозного людоеда не было.
        - Ничего не жрёт. Побои и удары электрическим током не помогают, ни в какую не хочет покоряться, - посетовал Лысый Череп, указывая на скрученный кольцами хлыст и рубильник у стены. - Если к вечеру не успокоится, придётся отдавать на арену, чтобы её там убили гладиаторы Фараона. Хотя жаль, редкостной красоты и силы зверюга.
        Мне жутко интересно было узнать, откуда в доме Зверолова электричество, но я решил всё же поговорить на другую, более важную тему:
        - У меня пума тоже ничего не жрала. Но не торопись отдавать её на убой, - попросил я гиганта. - Есть у меня одна идея. У меня её котёнок, при виде которого мать становится послушной и шёлковой. Котёнка я, кстати, приручил просто лаской, без всяких избиений и пыток электротоком. Думаю, и мать тоже так получится, если удастся её сперва успокоить. Давай я вечером к тебе зайду вместе с её детёнышем. Вдруг получится приручить? Заодно сможем поболтать, поделимся профессиональными секретами.
        Лысый Череп глянул выше моей головы и кисло поморщился - видимо, прочёл информацию о моём весьма скромном двадцать третьем уровне и решил, что сведения не представляют для него интереса. Да и за сданного на арену хищника, подозреваю, Зверолову полагалась какая-то награда. Поэтому я поспешил добавить:
        - Крипо-крокодилы, жуткие восьмилапы, огненная мантикора, мегазавры, скальные ящерицы… Это те, кого я приручал на восточных территориях.
        - Тут такие не водятся, - с сомнением покачал головой огромный зверолов. - Хотя список безусловно интересный. Хорошо, коллега. Эту химероидную тварь я тогда придержу у себя, не стану отдавать на убой. Но жду тебя вечером с интересными историями, тут о жизни вольных поселенцев почти ничего не известно. Заодно и пообщаемся на профессиональные темы. Эй, что там за шум?
        Я тоже уже услышал странные звуки со стороны вольера с дикими гончими. Ящеры пищали и подвывали, но не от страха, а как-то необычно, словно жалуясь кому-то. Кстати, а где моя сестра? Я что-то не видел её на площадке, где её оставил. Тоже самое заметил и огромный Лысый Череп. Мы переглянулись и поспешили на шум.
        Юля, как ни в чём ни бывало, находилась в самом центре дикой стаи. Открыв свою аптечку, маленькая Ветеринар одного за другим осматривала ящеров. Обрабатывала укусы, кого-то из гончих гладила и успокаивала, некоторых даже кормила кусками мяса и рыбой из своей сумки. И хищные смертельно опасные твари послушно стояли и ждали лечения и своей порции ласки! Одного самого нахального, без спроса сунувшего морду в сумку с едой, девчонка стукнула кулаком по башке, и… стая грозным шипением отогнала нетерпеливого сородича, оттеснив подальше от маленькой девочки с белой ящеркой на плече!
        - Она заговорённая что ли? - не верил своим глазам Лысый Череп.
        - Юля Ветеринар и давно привыкла работать с хищниками, - объяснил я, хотя сам смотрел на происходящее округлившимися от удивления глазами. - Звери каким-то образом чувствуют, что человек не желает им зла, и позволяют ей лечить себя, даже если процедура достаточно болезненная. Я как-то видел, как моя сестра наполовину залезла в пасть крипо-крокодилу, чтобы достать застрявшую глубоко в горле причиняющую страдание кость. И семиметровый гигант-людоед послушно лежал с широко открытыми челюстями, пока Ветеринар не закончила работу.
        - Жесть… - не смог спокойно смотреть на происходящее и даже отвернулся огромный Зверолов. - Меня бы они сожрали. Вот что, Сержант, а можешь ты оставить сестру тут до вечера? У меня много раненых и истощённых тварей, которым не помешал бы уход лекаря. В оплату за свой труд девчонка получит любую из гончих - или из уже приручённых, или из этих диких.
        Юля, прекрасно слышавшая наш разговор, ответила за нас обоих, не прекращая работу:
        - Я выбираю вот эту самочку с яркими перьями на голове. Она сильно ослаблена, у неё опасная загноившаяся рана на груди и сломана нижняя челюсть, так что потребуется долгое лечение. Я её вылечу и буду на ней ездить! Назову эту красавицу Принцесса!
        Глава двадцать первая. [Котёнок] Кот, который гуляет сам по себе
        Поймали меня. Ха! Выбраться из клетки было бы делом трёх секунд - превратиться в змею и проползти сквозь прутья. Но меня смущали сразу два охранника, находящиеся вместе со мной в комнате. Нет бы мирно спящие в этот ночной час или занимающиеся своими делами, но они действительно на полном серьёзе выполняли приказ Морока и бдительно сторожили маленького котёнка! Я им что, опасный дракон, чтобы клетку со мной охранять с такой бдительностью?!
        Время шло, ситуация не менялась. Можно было, конечно, использовать магию. Например, наслать Болезнь на моих сторожей - это заклинание раньше частенько вызывало резкое расстройство желудка, так что мигом оба унеслись бы в сторону сортира. Но мои силы выросли, как и мощь заклинаний, и потому как бы не убить охранников ненароком. Призову ещё, неровен час, вместо диареи бубонную чуму или инфаркт, что потом делать дальше? Нет, не в том смысле, что мне станет жалко, и замучают угрызения совести. Тут всё-таки игровой мир, оба охранника возродятся и станут лишь опытнее. Но как мне потом без ключа открыть вон ту металлическую дверь, преграждающую путь к свободе? Предметами пользоваться я не умел, так что даже если бы и снял ключ с пояса сторожа, воспользоваться им бы не смог. Как и не смог бы прорваться сквозь сплошные металлические листы, которыми была обита единственная дверь в этой небольшой комнатке, служившей складом металлических чушек и мотков проволоки.
        Нет, тут нужно было действовать по-другому.
        - Мяу! - произнёс я жалобно.
        Оба охранника оживились и подошли ближе к клетке.
        - Чего это с ним? - поинтересовался веснушчатый и рыжий молодой парень в старинной кольчуге, но с автоматом через плечо.
        - Не знаю. Может, жрать хочет? - предположил второй, более старший, лет тридцати на вид усатый дядька в бронежилете с надписью на спине «ОМОН».
        - Наверное. Только где мы ему тут «Вискаса» найдём? Да и клетку открывать не велено.
        - Балбес ты, напарник, - усмехнулся усатый. - Нормальные кошки не избалованы покупным кормом из зоомагазина и едят то, что дают. Мясо, рыбу, даже хлеб могут съесть.
        - Хлеб и я бы с удовольствием съел, - тяжело вздохнул рыжий. - Мне недавно даже снилась буханка белого хлеба, ещё горячая, ароматная, с хрустящей корочкой. Эх… Только вот не растёт тут в новом мире пшеница. А те грибы, которыми нас пичкают каждый день, уже из ушей скоро прорастут.
        Охранники помолчали. После чего молодой поинтересовался у более опытного напарника, как тот считает, зачем они вообще стерегут котёнка?
        - А хрен его знает… - пожал плечами бывший омоновец. - Может, этот котёнок - подарок от Морока кому-то из знати?
        - Если подарок, то наверняка госпоже Виктории, - оживился и закивал молодой. - Говорят, она кошек очень любит. Все стены замка в картинах кошек, в парке много статуй с кошками. И у неё во дворце живёт кошка из старого мира.
        - Я слышал, что сразу две или даже три кошки у неё.
        - Ну, тогда наверное на развод, самца для них нашли. Как было бы здорово, если бы тут в новом мире кошки появились! Нормальные домашние питомцы, а не эти страховидлы-ящеры, готовые чуть что сожрать своих хозяев!
        - Никогда не любил кошек, - брезгливо скривился усатый. - Пользы от них никакой, только гадят везде. Уж лучше бы собак возродили.
        Я с огромным интересом прислушивался к их беседе, даже мяукать перестал. Кто такая упомянутая ими госпожа Виктория, я понятия не имел. Но неужели я не единственный питомец, принесённый из старого мира? Оказывается, есть и другие коты, точнее кошки! А вдруг… у меня даже дыхание перехватило от такой мысли… эти кошки тоже не такие простые, какими кажутся на первый взгляд, и в телах милых пушистых созданий тоже заточён человеческий разум?! Вот бы пообщаться с такими, как я! Разузнать все особенности и секреты, нужные для жизни навыки, мутации и заклинания. Насколько же проще мне стало бы жить!
        Я заметил, что охранники потеряли ко мне интерес и отошли от клетки. Поэтому я снова жалобно замяукал. Пронзительно, надрывно и без умолка.
        - Опять этот рыжий балбес завыл, - проговорил недовольно усатый омоновец, даже стукнул кулаком по клетке, отчего я стал орать ещё громче. - Признаться, ты только не смейся, не по душе мне это задание. Не стал бы Морок приставлять охрану к простому котёнку. Да и видишь череп у него перед именем? Этот мелкий демон убивал людей. Своим мяуканьем усыплял бдительность, а потом перегрызал глотки!
        - Да брось ты, это же просто котёнок! Думаю, он пищит потому, что хочет пить. Давай я схожу принесу воды?
        - Так не велено же клетку открывать! - напомнил более опытный, на что рыжий ответил, что нальёт воду сверху, прямо через прутья.
        Идиоты! Кто же так поит котёнка?! Но всё равно я оживился, поскольку это был мой шанс! Ой, не зря вы так боитесь маленького зверька! Едва молодой открыл ключом внешнюю дверь, я начал действовать! Магия Проклятий! Парализация на рыжего! Парализация на усатого! И ещё по разу на каждого для верности!
        Навык Магия Проклятий повышен до семьдесят шестого уровня!
        Сработало! Оба верзилы рухнули на пол. Очень удачно получилось, упавшее тело не дало входной двери закрыться. Тем не менее, медлить с побегом не стоило. Превращение в змею! Скорей из клетки и вообще из этой комнаты, пока дверь открыта! Юркая змейка переползла лежащее тело и шмыгнула в полутёмный едва освещаемый редкими факелами коридор.
        Чёрт, где это я? Длинный кажущийся бесконечным коридор в обе стороны. Запертые двери, великое множество дверей. Я что, в каком-то подземелье? И где вообще выход? С одной стороны вдали были слышны голоса, там находились люди. Вот только встречаться с ними мне совершенно не хотелось. Нет, можно было, конечно, попробовать проскочить мимо охранников в невидимости или даже «вырубить» их магией, но Очки Магии не бесконечные, да и лишний риск был сейчас не нужен. К тому же вот будет облом, если там очередная запертая дверь, через которую мне не пройти.
        Тем более, я заметил то, что меня сильно воодушевило - вентиляционная решётка в стене! Пока срок превращения в змею не закончился, скорее туда!
        Успел! Я оказался в тёмном вертикальном колодце, в котором ощущался мощный поток воздуха откуда-то сверху. Снизу же слышался равномерный гул - похоже, работали лопасти мощного вентилятора, засасывающего воздух с поверхности и снабжающего им подземный этаж. Работа вентилятора означала наличие электричества. Но почему тогда освещение в подземелье не электрическое, а примитивные факелы? Вопросов у меня возникло множество, но поиск ответов на них мог и подождать. Сейчас стояла задача поважнее - выбраться на свободу!
        Магия Превращений! Обращение в жука! Ползём наверх! Именно ползём, а не летим, поскольку летать в такой тесной вертикальной трубе крупному жуку оказалось крайне сложно, тем более в направлении против воздушного потока. Да, двигался я медленно, но всё равно был воодушевлён, поскольку чувствительные усики насекомого ощущали приносимые воздушным потоком запахи трав, цветов, а ещё почему-то навоза. Там наверху есть выход! Там свобода!
        Восприятие повышено до 19.
        Забавно. Почему-то эта характеристика уже второй раз увеличилась именно тогда, когда я активно задействовал другие, менее используемые органы чувств. Нужно будет над этим поразмыслить на досуге. И, кстати, глубоко же меня упрятали! Мой жук, шустро шевеля лапками, преодолел уже как минимум два подземных этажа, судя по вентиляционным решёткам в стене. Высоко наверху уже показался свет. Неяркий, на улице похоже было ещё ранее утро, но так даже лучше - проще будет укрыться.
        Но что это впереди? Неужели крыса? Да, точно! Вылезшая из дырки в стене усатая мордочка принюхивалась, ушки шевелились, прислушиваясь к шуршанию моих лапок. Чёрные хищные глазки осматривали ползущую прямо в лапы беспечную добычу. В пасти грызуна я видел два острых непропорционально длинных зуба. Саблезубая Крыса! Как раз именно с такой я дрался на грядке фасоли, спасая оставленный верзилами без присмотра урожай. Тогда Саблезубая Крыса была для меня очень серьёзным, фактически смертельно опасным противником. Но времена меняются!
        Магия Стихий! Комбинированное заклинание огня и ветра! Без сильного ветра тут действительно было не обойтись - иначе идущим сверху воздушным потоком меня спалило бы собственным же огненным заклинанием. С ветром я похоже даже перестарался, поток жаркого пламени, словно из огнемёта, протянулся к высунувшейся из норы усатой морде. Что, не нравится? С писком испуга и боли опалённая огнём крыса скрылась в норе, до меня же поток воздуха донёс резкий запах палёной шерсти.
        Навык Магия Стихий повышен до двадцать второго уровня!
        Навык Мистицизм повышен до двадцать седьмого уровня!
        Навык Чародей повышен до шестого уровня!
        Одна крыса, и сразу три повышения навыков! Сразу видно, что продолжает действовать троекратный бонус к скорости прокачки. И, кстати, едва не пропустил момент. Время обращения в жука почти закончилось, нужно было обновить заклинание.
        Навык Магия Превращений повышена до пятнадцатого уровня!
        Навык Оборотень повышен до двадцать первого уровня!
        Жук преодолел последний участок и выполз из прикрытой жестяным колпаком от дождя трубы на поверхность. Я осмотрелся. Похоже, очутился я во внутреннем дворе какого-то большого замка, а скорее даже полноценной крепости. Вон, часовые ходят по стенам, да и на дозорной башне тоже сидит наблюдатель с прибором ночного видения и биноклем. Интересно, где это я?
        Наверное, Восточная Крепость. Так вроде Морок называл своим охранникам место, куда следует отнести оглушённого беспомощного котёнка. Жаль, ящик для переноски был непрозрачным, я ничего не видел по дороге и потому совершенно не представлял, в какой области «песочницы» сейчас нахожусь. В какой стороне Город Сотен Черепов? Где большая река и плот с командой Сержанта? И где вообще сейчас мой хозяин?
        Но ничего, постепенно всё это выясню. И хотя наблюдатели на вышках и часовые на стенах смотрели больше наружу, а не во внутренний дворик, всё равно пренебрегать безопасностью не стоило. Обратное превращение в котёнка! Скрытность! Полупрозрачное состояние! Ну и Вуаль Тьмы на всякий случай, она размывала очертания тела, делая меня для внешнего наблюдателя похожим на туман или дым. Восточная Крепость, встречай идеального разведчика! Я всё тут разузнаю и хрен дам себя ещё раз поймать!

* * *
        Я наслаждался своей незаметностью и высматривал, подслушивал, разнюхивал, проникал везде, куда только можно, и тем более куда нельзя. Залезал на крыши обзорных башен и заново спускался в подземные этажи. Проходил в шаге от бодрствующих людей, и они меня не видели!
        Навык Чуткое Ухо повышен до двадцать восьмого уровня!
        Навык Скрытность повышен до двадцать девятого уровня!
        Получен тридцатый уровень персонажа!
        Получите награду: три очка навыков (суммарно накоплено шесть очков) и одно очко мутации (суммарно накоплено двадцать девять очков).
        Тридцатый уровень! Наконец-то! Я давно ждал его, чтобы выбрать своему Ваське следующий раздел магии. Вот только меня ждал обиднейший облом.
        ВНИМАНИЕ!!! Вы не можете выбрать навык Магия Иллюзий! Достигнут предел возможных направлений магии вашего персонажа!
        Такая же надпись высветилась, когда я попробовал взять Магию Лечений. Похоже, как это ни печально, но Теневому Проклинателю возможно было выбрать только три направления магии. Жаль, но ничего не поделаешь. Придётся обходиться имеющимися Магией Проклятий, Магией Превращений и Магией Стихий. Знал бы про это ограничение, давно бы выбрал последний из возможных тринадцатый навык и даже успел бы его уже слегка прокачать.
        Что делать со свободными очками? Очки мутации я трогать не стал - они ещё пригодятся для Модификации Гортани. А вот шесть имеющихся свободных очков навыков вложил в умение Переводчик - мне не терпелось поскорее начать говорить с людьми, чтобы они понимали речь котёнка.
        После этого я продолжил исследования места, куда меня принесли в ящике. Ещё до того, как солнце взошло над горами, сумел найти ответы на основные вопросы. Да, это действительно была Восточная Крепость - передовое укрепление, откуда отряды людей уходили контролировать восточный перевал и границу с шерхами, и где могли укрыться в случае обострения ситуации. Тут на подземных складах имелся большой запас продовольствия и поистине огромный арсенал всевозможного оружия - от мечей и арбалетов, до снайперских винтовок и даже лёгких гаубиц. Хватило бы на вооружение полноценной армии. Но вот электричества в крепости не оказалось - лопасти громадных вентиляторов, обеспечивающих приток свежего воздуха на подземные этажи, приводились в действие ходящими по кругу приручёнными гига-варанами.
        Размеры крепости впечатляли, тут могли укрыться и держать осаду многие тысячи бойцов. Но при этом к ночи гарнизон в крепости оставался совсем небольшим, от силы человек сорок. Связано это было, как нетрудно догадаться, с ночными бестиями. Сорок человек, рассредоточенные по достаточно большой территории, инициировали появление лишь слабых проб и нескольких альф, которые через ров и стены проникнуть на территорию крепости не могли и никакой опасности не представляли. Патрулирующие по стенам защитники вообще не обращали никакого внимания на снующих по ту сторону рва с водой бестий.
        Но вот с рассветом, когда ночные твари исчезали, ситуация резко поменялась. Опустился подъёмный мост, открылись ворота, крепость наполнялась прибывающим со всех сторон народом. Возвращались с ночного патрулирования группы разведчиков, из расположенных где-то неподалёку казарм приходили укомплектованные отряды и одиночные игроки. На утреннем построении я увидел на плацу одновременно человек четыреста, если не больше. Большинство из них мужчины, хотя хватало и женщин в армейской форме. Причём все как минимум сорокового уровня, у некоторых перед именем стоял и знак черепа. Но даже на фоне этих грозных бойцов выделялись командиры отрядов - настоящие звёзды с никами оранжевого и даже красного цвета, в полной экипировке и с самым лучшим оружием, все как один уровня 50+. У некоторых командиров я видел следы использования Очков Мутаций - более крупные тела, нежели у обычных людей, когти хищников или глаза с вертикальными зрачками. Имелся и человек с белоснежными крыльями за спиной, глава отряда разведчиков.
        По-видимому, я наблюдал элиту армии Фараона, ударный кулак, способный защитить восточную границу и удержать шерхов от необдуманных действий. Или наоборот, способных перейти границу и дать жару соседям. Причём эта крепость была не единственной - много раз в разговорах людей мелькали названия «Болотная Цитадель», «Северная Крепость» и «Горный Форт» - наименования других расположенных у границы с шерхами укреплений. Причём шерхов в разговорах бойцы называли не иначе как «конкурирующей расой» и даже «врагами», и мало кто из людей сомневался, что война с соседями начнётся со дня на день. Фараон собрал у границы тысячи бойцов, и малейшая искра могла привести к кровавой войне.
        Командовал тут комендант Восточной Крепости, седой ветеран с ником Белый Медведь - колоритнейший, ростом далеко за два метра, громила с огромными словно дыни кулаками и, явно тут тоже не обошлось без вложения солидного количества Очков Мутаций, двумя парами рук.
        - Белый Медведь. Человек. Мужчина. Клан «Новые Фараоны». Гладиатор 69-го уровня
        Своими размерами, свирепостью и четырьмя руками Белый Медведь напоминал мне принца Горо из «Смертельной Битвы». Вот только в отличие от не отличавшегося интеллектом принца, комендант был ещё и умён. Именно Белый Медведь отвечал за охрану границы, принимал отчёты командиров и распределял задания отрядам. Кстати, именно голос коменданта Восточной Крепости я слышал, когда Сержант активировал рацию на снежном перевале и подслушал переговоры командиров «Новых Фараонов».
        Комендант отдавал приказы, он определял задачи, он же лично наказывал провинившихся. Прямо у меня на глазах Белый Медведь своими сильными руками разорвал надвое чем-то проштрафившегося солдата. Причём никого из присутствующих это не шокировало - видимо, к подобному поведению командира солдаты привыкли. Но что меня поразило особенно сильно, лужа крови быстро впиталась в тело коменданта, а над головой Белого Медведя загорелся ярко-красный символ в виде окровавленных зубов. Видимо, знак временного усиления или ярости. Хорошо хоть жрать человеческие останки жуткий четырёхрукий монстр не стал.
        Казалось, Белый Медведь тут царь и Бог. Но всё изменилось, стоило в ворота крепости въехать карете, запряжённой парой шустрых ящеров. От важности и величия коменданта не осталось и следа. Словно мальчишка-посыльный, Белый Медведь со всем проворством кинулся встречать прибывших и сам лично открыл дверцу, преклонив колено перед важным гостем. Точнее, гостьей. Из кареты неторопливо вышла невысокая черноволосая девушка, небрежным взмахом руки приказавшая коменданту встать.
        - Виктория Баст. Человек. Женщина. Клан «Новые Фараоны». Фаворитка 78-го уровня.
        Фаворитка? Что за странный игровой класс? И почему к ней столько почтения? Не только Белый Медведь, но и командиры отрядов, а тем более рядовые бойцы опустились на колени и склонились в уважительном поклоне.
        - Морок сказал, что вы упустили котёнка… - первые же слова Виктории Баст заставили меня встрепенуться и навострить ушки. Она спрашивает про меня? Уж не та ли это «госпожа Виктория, которая любит кошек», про которую говорили мои тюремщики? Что-то не похожа она была на добрую домохозяйку, обожающую на досуге погладить мурлычущего пушистого любимца.
        Вот и Белый Медведь тоже так считал. Не знаю, в чём была сила этой молодой женщины, но огромный четырёхрукий гигант от этих слов прибывшей гостьи аж затрясся от ужаса. Дрожа и запинаясь, комендант поспешил ответить.
        - Кот-тёнок ещё т-тут на т-территории. Уйти из кр-репости можно только через м-мост, а на мосту его ж-ждут. С тепловизорами и свитками магических арканов. Д-даже в невидимости не проскользнёт.
        О как… Зря я, получается, раньше времени расслабился. То, что котёнка активно не ловили по всей территории огромной крепости, вовсе не значило, что мой побег прошёл незамеченным. Верзилы просто усыпляли мою бдительность, а на самом деле выставили ловцов в самом напрашивающемся месте, через которое котёнок обязательно бы прошёл. Признаться, я уже осмотрел Восточную Крепость и действительно подумывал двинуть дальше в поисках своих пропавших друзей. Хотя я скорее обратился бы в жука и полетел, чем пошёл бы пешком через гостеприимно открытые нараспашку ворота. Но всё равно тревожно было слышать, что я мог снова попасться. Подозреваю, что во второй раз сбежать было бы куда сложнее.
        - А где те олухи, что охраняли котёнка? - строго поинтересовалась Фаворитка, и Белый Медведь сразу расслабился - буря в этот раз миновала, и гнев странной гостьи не обрушился на его голову.
        - Они в лазарете, госпожа. Оба. Не пришли в себя после наложенного зверем заклятия. Мы сперва думали на ядовитый укус, но нет. Лекарь говорит, заклинание парализации, причём очень сильного уровня. Через пять часов только-только стали шевелиться и говорить. Очень похоже на вчерашний случай на берегу реки, абсолютно такие же симптомы. Причём оба охранника уверяют, что клетку с котёнком не открывали. Замок на ней целый, я проверил, все прутья тоже на месте.
        - Парализация? Полиморфизм? Да ещё и понимает человеческую речь. Как интересно… - госпожа Виктория улыбнулась самыми уголками губ.
        Не знаю, что её так обрадовало. Опасная гостья хотела ещё что-то добавить, но раздавшийся из кареты плач младенца прервал молодую женщину на полуслове.
        - Мне нужно ехать, комендант. Как поймаете котёнка, немедленно со всеми предосторожностями отправьте ко мне во дворец! Кучер, поехали!
        Женщина, опершись на предложенную руку Белого Медведя, забралась внутрь кареты и закрыла за собой дверцу. Молодой паренёк на козлах щёлкнул хлыстом, подгоняя запряжённых ящеров. И в этот момент я решился. В Восточной Крепости мне делать было больше нечего, а вот кто такая госпожа Виктория, и почему она так хочет поймать котёнка, мне хотелось разузнать. Просто любит кошек? Всё может быть, но мне казалось, что за её интересом к пушистым питомцам скрывалось нечто большее.
        Поэтому, в два прыжка подбежав к отъезжающей карете, я запрыгнул на заднюю полку, спрятавшись меж стоящими там большими плетёными из лозы коробами. Открывать себя этой женщине я не собирался, но вот осмотреть её дворец и особенно её трёх кошек было бы интересно.
        Карету на выезде из крепости даже не проверяли - охрана у ворот лишь склонилась в низком поклоне, пропуская странную и опасную Фаворитку. Что ж, тем лучше. Вскоре прибудем на место, и я смогу узнать, какие тайны хранит эта хрупкая темноволосая любительница домашних питомцев. На ум несколько запоздало пришла пословица «Любопытство погубило кошку». Что ж, надеюсь, коту повезёт больше.
        Глава двадцать вторая. [Сержант] Старая знакомая
        - Брат, погоди, - остановила меня подошедшая Юля, когда я уже седлал Атланта. - Вот, держи! - девчонка протянула мне закрытую пластиковой крышкой литровую банку, до верха наполненную мутной белёсой жидкостью. - Это для Надежды и котёнка Химероидной Пумы.
        Мои глаза от удивления полезли на лоб.
        - Ты доила Химероидную Пуму?! Это же опасно!
        - На самом деле ничего опасного. Самка, можно сказать, сама попросила. Точнее, была совсем не против. У неё молока некуда девать, соски распухли и причиняли боль. Я помогла зверю и при этом знала, что хищница меня не обидит.
        Я всё больше изумлялся способностям своей сестры. Уже сейчас, на двадцать втором уровне, маленькая Ветеринар бесстрашно подходит к свирепым хищникам. А что будет дальше? Сможет ходить меж ночных бестий и лечить им раны? Юля рассмеялась, видя мою растерянность, пожелала удачи и хотела уже идти обратно в загон к опасным гончим - там, по словам девочки, работы было на весь день. Но неожиданно остановилась.
        - Брат, будешь на рынке, купи мне новые ботинки взамен расклеившимся кроссовкам. Тридцать пятый размер. Но только возьми с собой Варю Толмачёву - ей и самой нужно подыскать одежду взамен латаной гимнастёрке, и обувь она мне нормальную подберёт. А то знаю я тебя - купишь мне армейские ботинки-говнодавы, типа в них грязь хорошо месить. А я всё-таки девушка, и мне нужно что-то стильное.
        Я смутился, потому как сестра будто прочла мои мысли. Я бы действительно выбрал ей непромокаемые болотные сапоги или что-то подобное с учётом того, в какие первобытные непролазные места нас забрасывала судьба.
        Атлант послушно свернул на ведущую к Торжищу тропинку и помчался к развилке дорог. Путь мимо Столицы к Городу Сотен Черепов я знал, а оттуда и до большой реки было рукой подать. Отдохнувший гига-варан был полон сил и мчал со скоростью ездовой лошади, уже через час я стоял на берегу, размахивая руками и привлекая внимание наверняка наблюдающих за этим берегом спутников. Так и было, уже минут через десять неподалёку причалил «Дредноут», от бортов и до верхушки мачты замаскированный связками тростника и хвоща. Даже находящуюся на борту Болотную Хозяйку мои друзья умудрились обвязать ветками и тростником, отчего жуткий восьмилап напоминал огромный стог сена.
        - Как тебе маскировка, Сержант? - с явной гордостью за проделанную работу поинтересовался Инженер, да и выбравшийся на берег крепящий канатами плот Механик тоже довольно улыбался, ожидая моей оценки нового вида «Дредноута». - На том берегу утром ходили солдаты, но нас они не заметили!
        Я не стал расстраивать своих друзей и сообщать, что «Новым Фараонам» прекрасно известно о «Дредноуте» и его обитателях. Наоборот, похвалил за проявленную инициативу. А потом ввёл в курс дела - сильнейший человеческий клан обещает нас не трогать и гарантирует свободу перемещений по своей территории, вот только взамен требует поймать опасного минотавра, обитающего в южных руинах. Рассказал о том, что видел в Столице, об оставшейся поработать на ферме хищников сестре, о сбежавшем от Морока котёнке, о полученной общей на всех награде за поимку Химероидной Пумы и находящемся не так далеко рынке.
        Что меня порадовало, после моего рассказа не было никакого уныния. Минотавр так минотавр, после всех предыдущих успешно пройденных испытаний новое задание не выглядело таким уж непреодолимым. Наоборот, все члены отряда были воодушевлены и горели желанием поскорее отправиться в путь.
        - А у нас пополнение! - Варя Толмачёва проводила меня внутрь постройки и показала двух почти одинаковых чёрных ящеров, каждый по метру длиной. Появление девушки детёныши восприняли с огромной радостью, сразу же обступив Разведчицу. Широко разевая рты и вытягивая шеи, мегазаврики требовали покормить их. Варя выдала каждому ящеру по килограммовой рыбине, и чешуйчатая парочка улеглась на пол, переваривая пищу и закрыв глаза мутными плёнками вторых век. Мне показалось, или детёныши несколько выросли после кормёжки? Да и уровень у обоих был уже не первым…
        Химероидный мегазавр. Самец 2-го уровня.
        Химероидный мегазавр. Самка 3-го уровня.
        - Ночью вылупились, - сообщил раздражённым голосом Диоген, с разложенными на столе свитками корпящий над своим эпическим трудом по сохранению знаний человеческой цивилизации. - Всё время хотят жрать. Мешают работать жутко. Мало мне вечно орущей малышки в люльке и вторящего ей невидимого кота, так ещё эти шкоды всё норовят стянуть и пожевать свитки.
        Я обратил внимание, что обычно жизнерадостный и кипящий энергией Философ сейчас выглядит уставшим и подавленным. У меня даже сложилось впечатление, что он вообще не спал прошлой ночью.
        - Так и есть, - подтвердила Варя моё наблюдение. - Как вы вернулись из Города Сотен Черепов, ни на минуту не прекращал записывать свои непонятные формулы. Даже делать перерыв на обед отказался.
        Мда… Имелась причина такому хмурому состоянию нашего знакомого, и я его нисколько не осуждал. Каково это в новом полном опасностей мире лишиться всех жизней, кроме самой последней? Успеть закончить свой важный для всего человечества труд - вот что было единственно важным для Философа. А все отвлекающие факторы его, конечно, безмерно раздражали.
        - Погоди, так вроде яиц было три. Одно не вылупилось? - сменил я тему беседы.
        Ответа не последовало, слышавшие мой вопрос как-то подозрительно виновато переглядывались.
        - Ну что стоишь, расскажи ему! - строгим голосом потребовал Диоген, Варя смутилась и опустила взгляд в пол.
        - Ну… Моя вина. Я подумала, что Длинношеее Зоообразное примет малышей и будет о них заботиться. А она… - девушка шмыгнула носом, - накинулась и сожрала своего детёныша! Я еле успела двух других от неё спасти. Сержант, скажи, ну почему так? Она же их мать!
        Я неуверенно пожал плечами. В принципе, и на Земле пресмыкающиеся при любой возможности жрут чужие яйца и чужих детёнышей. Возможно, когда мы унесли яйца из кладки и переложили в другое место, самка мегазавра перестала считать их своими? Кто знает… Но зато я знал способ, как обезопасить малышей от ставшей опасной матери - поскорее приручить их, чтобы для Длинношеей они отмечались как союзники!
        - В следующий раз, как ящеры захотят жрать, дай мне их покормить. Ты же сейчас займись Надеждой и детёнышем пумы, - я протянул девушке банку с молоком.
        - Сержант, тут тебя спрашивают, - вошедший в постройку Эдуард Самарский позвал меня на выход.
        Сказать, что я удивился, значило не сказать ничего. Меня мало кто знал из людей клана «Новые Фараоны». Кому из них я мог потребоваться? На ум, признаться, первым делом пришёл какой-нибудь гонец от Фараона или его Фаворитки - мол, полдня прошло, а за минотавром я так и не отправился. Но всё оказалось куда интереснее - на берегу меня ждала длинноухая Охотница шерхов по имени Анита Ур Вайе. Та самая, что принесла нам завёрнутую в пелёнки маленькую Надежду.
        Девушка-шерх проявилась на территории людей? Не очень-то хорошо… Я осмотрел ближайшие покрытые густыми кустами холмы. Наблюдателей от Фараона я не видел, но нисколько не сомневался, что за берегом продолжают пристально следить. Моё общение с представительницей «конкурирующей расы» наверняка не пройдёт незамеченным, и уже сегодня об этом нежелательном контакте будет доложено лидерам «Новых Фараонов». Неизбежны неприятности. Тем не менее, я направился к белокурой Охотнице.
        - Приветствую тебя, Сержант! Да будут дни твои наполнены радостью! - при моём приближении светловолосая девушка склонилась в низком поклоне, что было весьма неожиданно, поскольку раньше шерхи не демонстрировали такого уважительного отношения к кому-либо из людей. - Меня прислала Авелия Ун-Понар, новый лидер «Восточного Гарнизона». Вождь попросила вернуть принадлежащую тебе вещь.
        Анита протянула мне золотой Перстень Огненной Мантикоры. О как! Выходит, Воительница была названа победительницей в принципиальном споре с братом. И всемогущий валлар в своём предсказании не ошибся - Авелия Ун-Понар сразу же после этого свергла своего отца, заняв место вождя клана «Восточный Гарнизон».
        - Авелия Ун-Понар просила принести глубочайшие извинения за то, что ей пришлось использовать перстень в поединке с вождём и один раз призвать огненного хранителя. В качестве компенсации за испорченный артефакт новый вождь просит принять меня в твой «отряд неудачников». Клянусь верой и правдой служить тебе, Сержант!
        Что ещё за номер? Я удивлённо переглянулся со своими наблюдающими за этой картиной спутниками. Философ, по такому случаю даже отложивший свои записи и вышедший поглядеть на посланницу шерхов, попросил меня выяснить, могу ли я отказаться от такой… компенсации?
        - Я восприму это с глубочайшей обидой, как недоверие к моим способностям, - тут же ответила Охотница на слова Диогена. - Словно моя жизнь и верность недостаточно ценны в глазах людей. Но клятва уже дана, и обратного пути нет. Да и большей компенсации Авелия Ун-Понар дать уже не сможет - сегодня утром клан «Восточный Гарнизон» в полном составе покинул занимаемые земли и ушёл через энергетический барьер в большой мир.

* * *
        После этой новости настроение у Философа стало совсем подавленным. Он даже на время отложил свою работу и, быстро перекусив, в задумчивости уселся на берегу с кружкой горячего чая в руках. При этом, совсем позабыв про напиток в руке, Диоген просто молча сидел и смотрел на речные волны. Я подошёл узнать, что так тревожит нашего мудрого товарища.
        Тот подвинулся, предоставляя мне место рядом с собой.
        - Сержант, случился самый неблагоприятный расклад. Ещё вчера между людьми и шерхами сохранялось какое-то подобие равновесия. При всей активно демонстрируемой решимости воевать и громком бряцании оружием, на самом деле ни люди, ни шерхи особо не горели желанием начинать эту войну. Сейчас же всё изменилось. Часть шерхов ушла, и люди вскоре посчитают себя более сильной стороной противостояния. Теперь война между двумя разумными расами неизбежна, а итог её не могут предсказать даже бессмертные участники Большой Игры. Я, конечно, тоже не знаю, кто победит. Но зато прекрасно понимаю, что нашу группу эта война заденет самым серьёзным образом.
        Признаться, я совсем не понял. Мы-то тут причём? Мы вообще нейтральная сторона, которая наоборот всячески старается дистанцироваться от межрасовых конфликтов. Но Диоген на мои возражения лишь скептически покачал головой.
        - Сержант, отсидеться в сторонке не получится. Оставшиеся тут в песочнице кланы шерхов наверняка вскоре объявят, или уже даже объявили Авелию Ун-Понар предательницей. И им не нужно долго искать того, кто сбил дочь их народа с пути истинного. Человек по имени Сержант, других вариантов нет! Ты вообще единственный из людей, с кем Авелия общалась. А потому в глазах шерхов ты - однозначно враг, поскольку тебе никогда не простят исхода «Восточного Гарнизона».
        Я понуро опустил голову. Чёрт! А ведь действительно всё именно так и будет… Но Диоген ещё не закончил описывать мрачные перспективы, которыми грозила нашему отряду назревающая война.
        - Для людей Фараона ты чужой. Ты не из их клана, ты демонстрируешь самостоятельность и непокорность. И ты всегда останешься подозрительной личностью, активно якшающейся с врагами человечества. После первой же военной неудачи, а такие неизбежно будут в большой войне, Фараон начнёт искать виновников болезненного поражения. И именно тебя, Сержант, «Новые Фараоны» назначат козлом отпущения. Ещё бы! Ходит бесконтрольно по территориям людей, явно вынюхивает и разведывает. Причём держит при себе представительницу «конкурирующей расы», наверняка через неё и передаёт врагам информацию. Этого хватит, чтобы объявить награду за твою голову. В итоге очень скоро и люди, и шерхи станут преследовать приносящего несчастье Зверолова и членов его отряда, убивая нас при каждом удобном случае. Сколько бы ни было у тебя жизней, они вскоре закончатся. Так или иначе, нас всех убьют. Так что нужно уходить, Сержант. Желательно прямо сейчас, завтра может быть уже поздно.
        Я сидел, шокированный словами Диогена и описанными перспективами. Весьма тревожное предсказание, что и говорить. И в целом я был согласен с Философом, что нужно поскорее уходить за энергетический барьер подальше от всей этой назревающей войны. Вот только как уходить? У Диогена только девятнадцатый уровень. У моей сестры двадцать второй. У меня двадцать третий. У Эдуарда Самарского вообще только семнадцатый. Нужно ещё как минимум два-три дня, а возможно и больше, чтобы все члены нашего отряда достигли двадцать пятого уровня.
        Это даже без учёта малышки Надежды, которая до сих пор младенец нулевого уровня. Когда дети в этом мире начинают набирать уровни? Я понятия не имел. Да и как возможно уйти без моего Васьки? Сперва обязательно нужно найти моего потерявшегося котёнка. Именно это я и сказал Философу. Мой собеседник тяжело вздохнул.
        - Котёнок сам найдётся, он у тебя умный. Даже подозрительно умный. Уровни же все члены отряда вскоре поднимут. Что же касательно малышки Надежды… На самом деле, это единственная проблема, всё остальное вполне решаемо. Расспроси длинноухую девушку, как шерхи смогли пронести детей в большой мир, - посоветовал мне Диоген, указав на непринуждённо болтающую с вэйром Охотницу. - Не думаю же я, что они бросили своих детей. Значит, способ имеется.
        Диоген посмотрел на кружку с уже остывшим чаем, которую до сих пор держал в руке. Выпил одним глотком содержимое и встал, заканчивая тем самым наш разговор.
        - Сержант, мне нужно возвращаться к работе. Съездил бы с тобой на рынок, но времени совсем нет, слишком многое нужно успеть. Но ничего, зато вы и ваши дети спасибо мне скажете за те знания, что принесут мои свитки.
        Я не останавливал своего товарища, понимая важность задачи, которой занимался Диоген. Тем более что я действительно заинтересовался вопросом, каким образом шерхи смогли обмануть ограничение необходимости двадцать пятого уровня для прохода силового барьера. Я подозвал Аниту и попросил подробнее рассказать о том, что случилось вчера вечером в «Восточном Гарнизоне», и как произошла смена власти в клане. Молодая Охотница с готовностью принялась рассказывать.
        По её словам, Авелия и Арведо прибыли к отцу одновременно. И спор брата с сестрой вышел ожесточённым, переходящим все границы приличий и доходящим до площадной брани и временами даже рукоприкладства. Злейшие враги так не ругаются, как эти родные брат с сестрой. Всем собравшимся было предельно ясно, что кто бы из этих двоих ни победил, проигравшему места в клане не будет.
        Рассудить их было непросто. С одной стороны, Авелией был продемонстрирован более ценный приз за прохождение испытания в Городе Сотен Черепов. С другой стороны, Арведо предъявил сестре обвинения в жульничестве при прохождении испытания, нарушении традиций шерхов и недостойном поведении. Лидер клана Теневой Мастер 78-го уровня Альтаир Ун Понар выслушал своих детей, но отказался разрешать их спор. Чем вызвал ярость дочери, считавшей себя победительницей, выполнившей все оговорённые отцом условия. Непростой спор рассудила представительница Великого Вождя шерхов, присудившая победу Авелии Ун-Понар.
        Как и было обещано вождём, Воительница стала генералом, которому подчиняется армия «Восточного Гарнизона». Пятьсот игроков боевых классов клана «Восточный Гарнизон» поклялись беспрекословно выполнять приказы нового командира, а для шерхов такие клятвы священны и нерушимы. И сразу после этого назначения новоиспечённая командующая армией клана бросила вызов на поединок отцу, обвинив вождя в нарушении традиций, слабоволии и подыгрывании любимчику-сыну.
        Бой было решено провести немедленно на глазах всего клана. По периметру арены была выставлена охрана. Жрецы призвали богов нового мира в свидетели и объявили, что итог поединка никто не в праве будет оспорить. Маги клана ограничили площадку огненной стеной, чтобы никто не смог ни войти на арену, ни выйти с неё. Представительница Великого Вождя шерхов объявила, что лично будет следить за тем, чтобы поединок прошёл честно в полном соответствии с правилами. Никакого ядовитого оружия. Никаких арбалетов и стрел, хотя метательные клинки разрешены. Скрываться в невидимости участникам поединка запрещено. Все остальные приёмы и магия разрешены. Бой будет вестись насмерть, и проигравший после возрождения будет обязан покинуть клан «Восточный Гарнизон».
        Верховный жрец дал начало сражению. Теневой Мастер превосходил Воительницу на двадцать пять уровней и сразу обрушил на дочь град ударов, вложившись в эту атаку и задействовав в ней все свои самые сильные умения и приёмы. Альтаир Ун-Понар несколько раз сумел ранить дочь, но Авелия выстояла, в самый критический момент использовав артефакт сферы неуязвимости и погасив наиболее убойные связки ударов Теневого Мастера. После чего сама перешла в атаку. Бой вышел долгим, оба противника были многократно ранены. В ход шли лечебные эликсиры и зелья восстановления сил, метательные ножи, ослепляющая пыль и тщательно прибережённые поединщиками как раз для такого важного случая артефакты. Огненная Буря, Туман, Веер Клинков, Щит Создателей, Призыв Жуткого Восьмилапа… На призыв отцом восьмилапа Авелия ответила вызовом Огненной Мантикоры. И её монстр оказался значительно сильнее и подвижнее, быстро порвав неуклюжее насекомое вождя.
        После этого Теневой Мастер дрогнул и ушёл в невидимость, хотя это вообще-то запрещалось правилами поединка. Уйти с арены он по-прежнему не сумел бы из-за кольца магического огня, но вот воспользоваться скрытностью для лечения или захода противнице в спину вполне мог. Вот только Авелия не дала отцу передышки и возможности нанести коварный удар сзади. Рык Огненной Мантикоры выбил Теневого Мастера из невидимого состояния, после чего бой завершился безоговорочной победой Авелии Ун-Понар. При огромном скоплении шерхов представительница Великого Вождя объявила Авелию Ун-Понар новым вождём клана «Восточный Гарнизон».
        Сразу после этого новая глава клана произнесла пламенную речь, в которой приказала подданым собирать вещи и готовиться к большому переселению. Авелия заявила, что клан «Восточный Гарнизон» не станет участвовать в бессмысленной войне с людьми за ограниченную весьма небольшую территорию, а вместо этого уйдёт покорять предоставленный для заселения огромный мир, как до этого уже сделали несколько других кланов шерхов.
        Это решение Авелии Ун-Понар сперва вызвало напряжённое молчание собравшихся, поскольку сильно расходилось с политикой предыдущего главы клана, во всём подчинявшегося Великому Вождю шерхов. Но затем раздались одиночные выкрики поддержки, быстро переросшие во всеобщее ликование. Бойцы и шерхи мирных профессий радовались возможности избежать кровавого конфликта и сохранить множество жизней сородичей. И даже представительница Великого Вождя, сперва попытавшаяся было образумить молодую Воительницу, в конце концов признала, что поддерживает выбранной Авелией Ун-Понар путь и пойдёт за молодой Воительницей хоть на край света.
        Я выслушал длинный рассказ Охотницы, сопровождаемый активной жестикуляцией и эмоциональными комментариями. После чего задал вопрос, который меня так интересовал:
        - А разве не тяжело было матерям бросать своих детей? Младенцев ведь нельзя пронести за барьер, сама видела на примере Надежды!
        Ответ Аниты меня одновременно и обнадёжил, и разочаровал.
        - Ты что, Сержант?! Ни одна из женщин-шерхов никогда бы бросила своего малыша! Существует какой-то способ пронести ребёнка в большой мир. Вот только я, к глубочайшему сожалению, этого способа не знаю. Авелия отослала меня искать Зверолова по имени Сержант и вернуть тебе перстень ещё до того, как я увидела, что нужно делать с малышами.
        О многом ещё хотелось расспросить девушку-шерха, но разговор пришлось прервать. Наш крылатый дозорный вдруг поднял тревогу, крича и указывая рукой вдаль. Я долго всматривался в далёкий холм, с вершины которого спускалась полоска пыли. Когда пылевое облако приблизилось, я увидел запряжённую двумя ящерами карету, на полной скорости мчащую по бездорожью к берегу реки.
        Глава двадцать третья. [Котёнок] Дворец кошачьей богини
        Дорога долго бежала по обжитой равнине, как вдруг стала петлять и забирать выше к скалам. Начался горный серпантин, на котором карета непонятно как вписывалась в причудливые повороты узкой неверной тропы. Затем колёса застучали по настилу моста над пропастью, и почти сразу после этого мы остановились. Конечная.
        Я не стал дожидаться, пока слуги или охрана подойдут встречать прибывшую хозяйку, и всё также в невидимости спрыгнул на землю, сразу же постаравшись отбежать подальше. Густые кусты скрыли меня от возможных наблюдателей. Где это я? Небольшой ухоженный садик, со всех сторон окружённый высокой каменной стеной. Посыпанные белым песком дорожки. Светлая увитая плющом беседка. Темноволосая девушка в рабском ошейнике ухаживает за цветами. У дорожки белая гипсовая статуя молодой женщины с кошкой на руках. Чуть дальше ещё статуя, на этот раз просто кошка сидит с гордым видом. Похоже, это действительно был дворец госпожи Виктории, про который говорили мои тюремщики. Кстати, тут действительно пахло кошками - мой нос сразу уловил и идентифицировал запах представителей моего вида. Две. Нет, три кошки регулярно посещали этот внутренний дворик и оставили тут множество пахучих меток.
        А вот и первая из них. На скамеечке сидела и вылизывалась крупная ухоженная кошка сиамской породы.
        Дымка. Кошка. Самка. Охотница на птиц 44-го уровня. Питомец Виктории Бастет.
        Сорок четвёртый уровень. Давно же она в этом мире. Внезапно кошка прервала своё занятие и настороженно принюхалась. Видимо, порыв ветра донёс до неё мой запах. Резко повернув голову в мою сторону, кошка пошевелила ушками и внимательно рассмотрела пустую песчаную дорожку. Стараясь ступать бесшумно, я тихо отступил и убрался подальше, не желая связываться с питомицей госпожи Виктории.
        Навык Скрытность повышен до тридцатого уровня!
        Обойдя опасную обитательницу, я продолжал исследование сада. Как вдруг чувствительные ушки донесли до меня громкие крики и брань - это приехавшая Фаворитка распекала одного из слуг за леность и разгильдяйство. Чем-то Садовник не угодил госпоже, сделал что-то не так или не успел закончить работу в срок, я не понял. Прокравшись в сторону криков и осторожно выглянув из-за куста, я наблюдал, как немолодой полноватый мужчина стоял на коленях и пытался оправдываться, затем умолял пощадить его, ссылаясь на последнюю жизнь, и просил дать ему ещё немного времени.
        Но строгую хозяйку его мольбы не разжалобили. Госпожа Виктория махнула рукой, и с остекленевшим взглядом нерадивый слуга резко замолчал, встал и направился к воротам. Стоящий у ворот охранник не пытался останавливать уходящего из дворца слугу, наоборот поспешно отошёл в сторону, пропуская провинившегося. Двигаясь подобно механической кукле, Садовник подошёл к мосту без перил и шагнул с него в пропасть. Режущий уши истошный крик резко оборвался.
        Жесть… У меня не было никакого сомнения, что госпожа Виктория каким-то образом захватила сознание слуги и отпустила лишь в момент, когда падение и смерть были неизбежны. Подозреваю, что опасная Фаворитка специально захотела насладиться предсмертным ужасом погибающего слуги.
        - Найди мне другого садовника, - обратилась к охраннику у ворот опасная Фаворитка, а затем обратила свой взор на подметающую дорожку девушку.
        - Подойди ко мне! - потребовала госпожа Виктория, и служанка шустро подбежала, опустившись перед хозяйкой на колени. - Ты говорила, что знакома с человеком по имени Сержант.
        Несмотря на испуг, девушка всё же возразила:
        - Госпожа, я никогда не говорила такого!
        - Говорила. Или может думала о нём. Это неважно, - поморщилась Фаворитка. - Это имя я впервые услышала именно от тебя. Расскажи мне, что ты знаешь об этом человеке.
        Я уже с гораздо большим интересом посмотрел на коленопреклонённую девушку. Она знает моего верзилу-хозяина? Откуда? Сам я точно впервые видел эту молоденькую девушку по имени Маргарита Овчинникова, Разнорабочую 15-го уровня. Хотя вроде почти всегда сопровождал Сержанта, так что знал всех, с кем он пересекался в новом мире. Разве что они могли встретиться в тот короткий промежуток времени, когда Сержант уже находился в игре, а меня система ещё не впускала? Собственно, так и оказалось.
        - Госпожа, да я видела-то Сержанта от силы минут пятнадцать. Где-то месяц назад, ещё в том ночном поезде, который доставляет новичков в этот мир. Крепкий высокий парень в пятнистом зелёно-серо-чёрном костюме. Уверенный в себе, приятный на вид. Он единственный не паниковал тогда и помогал другим. Сержант выдал мне свою футболку, чтобы я могла прикрыть наготу. Потом, когда мы приехали, Сержант звал меня идти с ним в Город Сотен Черепов. Но я отказалась. Потому что страшно было идти непонятно куда с незнакомцем. Вот, собственно, и всё общение. Больше я с ним не виделась.
        - Ну тогда знай, нашёлся твой старый знакомый. Не только выжил в опасном мире, но сколотил команду таких же вольных игроков. Сейчас он Зверолов 23-го уровня, и все говорят, что толковый. Не жалеешь, что не пошла тогда с ним?
        Невольница промолчала, и хозяйка рассмеялась.
        - Можешь не отвечать. Вижу, что жалеешь. Но меня сейчас интересует его питомец. Что можешь сказать про рыжего котёнка?
        Маргарита с растерянностью посмотрела на свою суровую госпожу.
        - Не было с ним никакого котёнка в вагоне, я бы заметила.
        - Даже так… - почему-то эта информация Фаворитку сильно заинтересовала и даже обрадовала. - Вижу, что не врёшь. Всё интереснее и интереснее получается… Раз так, я подарю тебя Зверолову, если он справится с моим заданием. У Сержанта нет девушки, это я сразу почувствовала, так что он не откажется от такого подарка. Но помни, это только такая игра, и ты по-прежнему будешь принадлежать мне. Твоей задачей будет разузнать всё о котёнке - его способности, и вообще откуда он взялся. И дать мне знать, когда котёнок вернётся к хозяину. Выполнишь задание, получишь свободу и сможешь идти на все четыре стороны. А сейчас сделай мне ванну, я что-то устала с дороги.
        На этом разговор прервался. Служанка быстрым шагом направилась в сторону двухэтажного особняка, госпожа Виктория вернулась к карете, в которой опять расплакался грудной ребёнок. Я после колебания поспешил к зданию - нужно же было понять, чем живёт и что вообще из себя представляет это опасная Фаворитка. Я надеялся найти ответы на эти вопросы в особняке.

* * *
        Вау! Это действительно был дворец. Громадный холл, мраморные лестницы, картины и бесчисленные статуи кошек. Ещё двух живых кошек, тоже ухоженных и лоснящихся, я обнаружил на первом этаже спящими на мягких подушках. Ласка 33-го и Пушинка 38-го. Связываться с ними я не захотел и тихо обошёл на максимальном расстоянии, продолжив исследование особняка. На первом этаже обнаружилась большая ванная и уборная, несколько комнат слуг и кухня, на которой азиатского вида мужчина готовил что-то ароматное и волнующее мой нюх. Пустой желудок тут же напомнил, что давно пора бы поесть. Я поспешил уйти с кухни.
        Делать тут на первом этаже было особо нечего, так что я поспешил на второй. Спальная комната с накрытой балдахином огромной кроватью. Детская комната с подвешенной к потолку люлькой-качалкой для младенца. Гостиная. Комната со шкафами одежды и громадным зеркалом во всю стену. В зеркале я не отображался. Обеденный зал, где девочка-служанка сервировала стол для одного человека. И библиотека.
        Именно библиотека с несколькими книжными шкафами меня заинтересовала больше всего, и я направился туда. На полках увидел сотни свитков и древних обшитых кожей фолиантов на незнакомом языке. Подобное я уже встречал в старой крепости, вот только эти книги хорошо сохранились. Жаль, я не мог прочесть названия на корешках книг, чтобы понять, чем интересуется хозяйка дворца. Впрочем… я запрыгнул на полку и коготками вытащил один из подсвеченных магическим ореолом фолиантов, уронив его на пол.
        Стук вышел излишне громким, так что я испуганно замер, не придёт ли кто на звук. Но нет, всё было спокойно. Я развернул книгу. Какие-то сложные геометрические рисунки, схемы, подсвеченные тусклым свечением незнакомые руны… Непонятно. То ли передо мной был учебник по рунной магии, то ли вообще атлас звёздного неба и созвездий. Я пролистал несколько страниц, но везде была такая же абракадабра.
        И тут я вдруг понял, что почему-то выпал из невидимости - я видел свои когтистые лапки, вокруг которых колыхалась тёмная дымка Вуали Тьмы. Что случилось? Это из-за того, что я коснулся книги?
        - Так и думала, что ты придёшь именно сюда, - раздавшийся за спиной насмешливый голос госпожи Виктории заставил меня испуганно вздрогнуть и мгновенно развернуться.
        В дверях библиотеки, нервно подёргивая хвостом, стояла очень крупная чёрная кошка. Длинноногая, короткошёрстая, с громадными жёлтыми глазами. Породу я, признаться, не смог определить. Вроде бомбейская, только не настолько плотная и мускулистая. Или возможно египетская, хотя нестандартного окраса?
        - Бастет.
        Ни уровня, ни игрового класса. Просто ярко-красная надпись и знак черепа возле имени. В любом случае, если передо мной была та самая Фаворитка 78-го уровня, противница была мне не по зубам. Я попытался снова уйти в скрытое состояние, но почему-то не получилось.
        - Ты это искал? - кошка не пошевелилась, но один из тяжёлых древних томов сам собой сдвинулся с книжной полки и аккуратно беззвучно приземлился на пол, полистав страницы и открывшись на определённом развороте. - Заклинание обращения в человека? Что ж, дарю! Пользуйся!
        Я повернул морду к рисунку. Сложная схема пересекающихся линий, десяток светящихся непонятных рун на вершинах многоугольника. Что это вообще? Как этим пользоваться? Кошка выждала с полминуты, затем проговорила со смесью разочарования и удивления в голосе.
        - Не умеешь читать на древнем языке? И не умеешь говорить, хоть и понимаешь человеческую речь? Зачем же так стремился в мою магическую библиотеку? Как ты надеялся стать человеком, мелкий воришка?
        Разговор принимал нехороший оборот. Кошка раздражённо задёргала хвостом. Похоже, мне крышка… Но атаковать меня когтями или магией хозяйка почему-то не стала.
        - Ладно, попробуем другой способ. Идём за мной!
        Кошка развернулась и направилась на выход из комнаты, мне ничего не оставалось кроме как пойти следом. Хотя… может ещё не поздно сбежать? Я поглядел на приоткрытое окно в зале. Домчаться до подоконника, спрыгнуть в парк и там обратиться в жука? Но окно само собой вдруг закрылось.
        - Не советую сбегать, - прошипела недовольно чёрная кошка, даже не оборачиваясь. - Я слишком долго искала тебя, Васька, чтобы упустить. Или может лучше называть тебя Андрей?
        Откуда она всё про меня знает? Мысли, похоже, читает. Я отбросил все помыслы о побеге и послушно проследовал за хозяйкой дома. Мы пересекли холл и вошли в спальню. Чёрная кошка запрыгнула на прикроватный столик и остановилась перед целым рядом пузырьков. Ловко, словно долго тренировалась проделывать такое, когтями отковырнула пробку флакончика с фиолетовой жидкостью и опрокинула склянку, проливая содержимое на столик. Подвинулась, пропуская меня.
        - Пей! В смысле лакай! У тебя будет где-то минут сорок в человеческом облике. Успеем наговориться.
        Запах у напитка был не слишком приятный, словно у испорченного забродившего компота. Тем не менее, я решился. Ну и гадость! Меня едва не стошнило. Такая еда котам точно не подходит.
        - Ну же! - поторопила меня кошка. - Хотя бы треть нужно выпить, иначе превращение будет неполным. Знаю, невкусно, но зато это самый безболезненный способ.
        Я пересилил себя и лизнул ещё несколько раз тягучую мерзкую жидкость. Как вдруг…
        Навык Оборотень повышен до двадцать второго уровня!
        Мир пошатнулся. Пол стремительно ушёл из-под ног, потолок наоборот бросился мне навстречу.
        - Мяааааау! В смысле какого хрена?!
        Голос оказался совсем чужой. Я с удивлением посмотрел на свои руки. Именно человеческие руки с пятью нормальными пальцами, а не когтистые лапки. Получилось! Я снова человек! Но всё равно что-то было неправильным. Не было у меня рыжих волос на руках и груди! Да и старый шрам на запястье куда-то пропал. И ноги у меня раньше тоже не были настолько волосатыми. А уж ниже живота… Это просто рыжие заросли, из которых пробивался пенис, причём раза в полтора длиннее моего обычного. Не то, чтобы я был против, но это не моё тело! Мне срочно нужно зеркало!
        Последнюю фразу я похоже прокричал вслух.
        - Не паникуй. Это нормально, - раздался успокаивающий голос за спиной, и я вдруг сообразил, что стою совершенно голым в присутствии женщины. - Твоё привычное тело занимает человек по имени Сержант. А так выглядит рыжий кот, превращённый в человека. И скажу, ничего так тело. Молодой красивый и сильный самец.
        Я обернулся и… все слова застряли в горле, потому как чёрная кошка тоже уже успела обратиться в человека. В паре метров от меня стояла обнажённая молодая женщина Виктория Бастет. Стройная, темноволосая, длинноногая и нечеловечески красивая. В мозгу запоздало всплыла информация, что Бастет - это богиня-кошка в египетской мифологии. Как же я раньше это не сообразил? Культ кошек, везде статуи и картины кошек. Неужели она действительно богиня? По своей магической мощи Виктория Бастет превосходила всех, кого я пока что встречал. Если и не богиня, то уж точно незаурядный игрок. Безжалостный и смертельно опасный, об этом не следовало забывать ни на секунду. Однако в таком виде опасная богиня-кошка вовсе не вызывала ужас. Скорее, вызывала совсем другие чувства.
        - Я хотела очень серьёзно поговорить с тобой, - начала Виктория строгим голосом, глядя мне прямо в глаза. Как вдруг скосила глаза ниже и резко замолчала на полуслове. Её зрачки расширились.
        Мда… Неловкая ситуация. Я не знал, что и делать. Прикрываться руками было уже поздно и глупо.
        - Что… Что ты от меня хотела? - задал я первый пришедший на ум вопрос, лишь бы как-то нарушить затянувшееся молчание и переключить внимание Фаворитки, излишне пристально рассматривающей некоторую выпирающую часть моего тела.
        Но красавица не ответила. Лукаво улыбаясь, она шагнула ближе и медленно провела наманикюренным ногтем мне по груди.
        - Получается, ты месяц уже без девушки… Это сразу видно. Да и мысли у тебя… очень громкие и выразительные. Нет, я не богиня, хотя за комплимент спасибо. Я оценила. Что ж, деловой разговор может и подождать. Кот и кошка наконец-то нашли друг друга. Напоминаю, Андрей, у тебя только сорок минут в человеческом облике. Не теряй времени даром!
        Глава двадцать четвёртая. [Котёнок] Секрет кошачьей богини
        Времени я не терял, и «общение» с Викторией Бастет вышло бурным и страстным. И находилось в самом разгаре, когда со стороны двора раздался резкий звук охотничьего рожка. Что происходит? Моя опытная и ненасытная любовница тоже замерла, напряжённо вслушиваясь. Я тоже прислушался, различив стук обитых железными ободами деревянных колёс по доскам моста, звон металла и подвывание ездовых ящеров.
        Навык Чуткое Ухо повышен до двадцать девятого уровня!
        Виктория тоже услышала эти звуки, резко вывернулась из моих объятий и села на постели.
        - Муж приехал. Как же невовремя…
        - А кто у нас муж? - запоздало задал я этот весьма важный на самом деле вопрос.
        - Фараон.
        Фараон? У меня чуть сердце не остановилось от такой шокирующей новости. Едва ли славящийся своей жестокостью глава сильнейшего человеческого клана будет рад обнаружить любовника в постели своей супруги. Вот это я попал…
        А между тем красавица с растрёпанными волосами быстро накинула халат, посмотрела на меня оценивающим взглядом и неожиданно поинтересовалась, имеет ли мой персонаж навык Оборотень?
        - Да, двадцать третьего уровня, - ответил я с гордостью, не понимая, к чему ей потребовалась эта информация в настолько напряжённый момент.
        - Плохо… - мой ответ Фаворитку явно расстроил. - Так бы оставалось всего минут семь, после чего действие зелья прошло, и ты смог бы обратиться в котёнка. Присутствие котёнка в доме я бы объяснила. Но навык Оборотень влияет и на эликсиры превращения, увеличивая время их действия. Так что ещё минут пятнадцать-семнадцать ты не сможешь обратиться в другое существо.
        Откуда она всё это знает? Навык Оборотень ввели буквально вчера, когда госпожа Бастет успела выяснить всю связанную с ним информацию? Или она видит больше текста в игровых справках по навыкам, чем я с Интеллектом двадцать пять? И почему вдруг не смогу сменить облик? Я проверил, открыв список возможных заклинаний Магии Превращений. Все они действительно были серыми неактивными. Не беда! Я ушёл в скрытность и даже применил полупрозрачное состояние, но Виктория лишь покачала головой:
        - Нет, не прокатит. У моего мужа множество врагов, да и война с шерхами на носу. Фараон серьёзно опасается за свою жизнь и потому параноидально осторожен. Перед тем, как лидер «Новых Фараонов» сюда войдёт, дворец осмотрят лучшие Разведчики с тепловизорами и кучей прокачанных навыков на обнаружение всего и вся. И уж невидимку они точно обнаружат, поскольку натренировались выявлять шерхов. Поступим по-другому.
        Я принудительно выпал из невидимости. Да как она это делает?! Я снова засомневался, что передо мной человек, пусть даже высокоуровневый и поднаторевший в магии.
        ВНИМАНИЕ!!! Описание вашего персонажа сменилось. Теперь вы Василий Рыжиков. Человек. Мужчина. Клан «Новые Фараоны». Лесоруб 23-го уровня.
        Я прекрасно понимал, что это всего лишь иллюзия. На самом деле я по-прежнему котёнок питомец Сержанта, но именно такое новое описание над моей головой будут видеть все игроки. Вопрос был совсем в другом - к чему такие сложности с моим переименованием?
        - Скажу, что какой-то полоумный голый маньяк проник в дом, набросился на меня и пытался изнасиловать, - пояснила госпожа Виктория, быстро приводя причёску в порядок. - Фараон долго разбираться не будет, придёт в ярость от такого и быстро тебя убьёт. Возродишься уже в виде котёнка и вечером придёшь, когда мой муж и его люди уже уедут отсюда.
        Фаворитка произнесла это с такой отстранённостью и равнодушием, словно жизнь собеседника не стоила в её глазах абсолютно ничего. Ну и стерва! Решила выгородить себя ценой моей жизни? Я едва сдержал желание придушить эту коварную беспринципную сучку. Сдержался лишь потому, что понимал, что нападение изначально обречено на провал - игрок 78-го уровня легко справится со мной, а такие мои действия лишь подтвердят версию о напавшем на хозяйку дома маньяке. Нет, тут нужно было действовать по-другому… Я постарался успокоиться и проговорил вполне нормальным тоном:
        - Да кто поверит в историю про полоумного маньяка? Лучше выдай мне какую-нибудь одежду и напиши в описании не «Лесоруб», а «Садовник». Скажу слугам, что меня прислали взамен предыдущему нерадивому лентяю. Или напиши профессию «Повар». Пойду на кухню помогать твоему единственному Повару, а то он там совсем зашивается.
        - Значит, ты в курсе истории с моим Садовником. И с моим Поваром тоже уже знаком… - госпожа Виктория нехорошо сузила глаза, словно собираясь атаковать меня, но неожиданно расслабилась и усмехнулась. - А знаешь, Андрей, может и сработать!
        В глазах Фаворитки, уже было списавшей меня со счетов, появилась искорка интереса. Женщина подошла к одежному шкафу, порылась в одном из нижних ящиков и бросила мне мужские штаны, шлёпанцы и футболку.
        - На, пробуй. Если сумеешь выжить, это сильно поднимет твой статус в моих глазах.
        ВНИМАНИЕ!!! Описание вашего персонажа сменилось. Теперь вы Василий Рыжиков. Человек. Мужчина. Клан «Новые Фараоны». Повар 13-го уровня.
        Всё-таки Повар. Я быстро облачился в выданную одежду. Брюки вполне по размеру. Футболка так вообще оказалась моей собственной. Прекрасно помню, как укладывал её в рюкзак в день сборов. Получается, хозяйка дома отобрала её у девушки-служанки и положила к другим мужским вещам. Я не стал забивать себе голову вопросом, откуда у Фаворитки столько мужской одежды. Не до того сейчас было.
        - Поспеши на кухню, пока слуги ещё проверяют сад. Хотя стой! Последний штрих. Создам у тебя на шее иллюзию рабского ошейника, чтобы вопросов меньше было. И возьми флакон с зельем обращения в человека. Будешь поддерживать такой облик. Всё, беги! Скажешь Ли, что я купила тебя ему в помощь.
        Со всем возможным проворством я поспешил на первый этаж. Влетел на кухню, где немолодой азиат с коротким именем Ли продолжал работать у плиты, и сообщил ему, что меня прислали помощником.
        - Наконец-то! - непритворно обрадовался Повар. - Давно просил хозяйку о помощнике-поварёнке. И вовремя то как! Народу приехало полсотни, и всех нужно накормить. Работал раньше на кухне?
        - Ну так, совсем немного, - неопределённо пожал я плечами.
        Весь мой опыт ограничивался дежурствами по кухне в армии и студенческой жизнью, в которой никто тебе еду не приготовит, кроме тебя самого. Конечно, почистить и пожарить картошку или сварить пельмени я бы сумел, но вот требовать от меня чего-то более изысканного было бы напрасным.
        - Тринадцатый уровень… - Повар считал информацию о моём персонаже и с сомнением покачал головой. - Подпускать тебя к готовке пока нельзя. Но ничего, работы тут и неквалифицированному поварёнку хватит. При такой постоянной запарке быстро прокачаешь навыки и уровень. А пока вот нож, вот доска. Режь зелень мелко-мелко. Потом ощипаешь перья вон с тех птиц и принесёшь воду из колодца.
        Когда через пару минут на кухню вошло трое высокоуровневых Разведчиков из числа охранников Фараона, я в поварском колпаке и фартуке уже вовсю трудился у разделочной доски. Разведчики осмотрели кухню, заглянули в стоящие у стены горшки, даже помахали в воздухе какими-то светящимися амулетами на цепочках. Ничего предосудительного и опасного они не выявили. На заданный вопрос относительно меня Ли ответил, что я поварёнок, и тут работаю. На удивление прокатило, никакого интереса охранников Фараона я не вызвал, и они ушли осматривать другие комнаты дворца.

* * *
        Я работал на кухне уже два часа. Вспотел, устал, дважды сильно порезался и даже слегка ошпарился кипятком с непривычки. В человеческом облике я вполне мог держать в руках предметы, вот только за почти месяц в теле котёнка отвык от использования пальцев, и заново учиться мелкой моторике было адски сложной работой. Малейшая невнимательность, и выскакивало сообщение о провале проверки на Удачу. Это означало новый порез, ссадину или ушиб.
        Но главного я добился - за эти два часа никакого подозрения у находящихся во дворце игроков новый помощник Повара не вызвал. Люди Фараона думали, что я прислуга, и обращали на меня внимания не больше, чем на ещё один предмет мебели. Охранники же у ворот, которым я тоже отнёс обед, посчитали, что я прибыл сегодня вместе с этой большой группой игроков.
        Навык Оборотень повышен до двадцать шестого уровня!
        Да, это тоже было следствием пребывания в теле человека. Уж не знаю даже, что больше влияло на прокачку - выполнение ли человеческой работы или то, что меня без малейших подозрений принимали за человека - но навык изучался очень быстро. Я даже расслабился. А потому случившееся стало для меня шоком.
        - Ты ведь на самом деле рыжий котёнок? - встретила меня вопросом Маргарита Овчинникова, когда я принёс этой девушке обед в комнату прислуги.
        - С чего ты взяла? - попытался я за весёлым смешком скрыть свой испуг.
        - Да так… - улыбнулась мне в ответ девушка. - Просто умею подмечать всякие мелочи и делать из этого выводы. На тебе футболка, которая когда-то была у меня самой, пока мне не выдали эту униформу горничной. Госпожа не стала бы делиться вещами абы с кем. К тому же я не видела тебя среди прибывших с Фараоном, да и среди дворцовых слуг раньше. В общем, можешь не отвечать. Но если ты действительно котёнок, на твоём месте я бы бежала отсюда со всех ног, пока ещё остаётся такая возможность.
        - Почему? - возможно, таким вопросом я выдавал себя с потрохами, но нужно же было выяснить, какая опасность мне грозит.
        - Всё-таки я не ошиблась.
        Девушка грустно улыбнулась, а потом сказала следовать за ней. Только сразу предупредила, что шуметь и громко разговаривать нельзя - хоть хозяйка дворца и находится сейчас на первом этаже в ванной комнате вместе с супругом, но слух у госпожи Виктории очень хороший.
        Тихо на цыпочках мы проследовали через холл в детскую комнату. Моя провожатая указала на скрытую балдахином люльку с младенцем. Маргарита приложила палец ко рту и осторожно отвела в сторону непрозрачную занавеску, прикрывающую дитя. Внутри колыбельки… вместо человеческого ребёнка лежал чёрный котёнок! Мне стоило большого труда не вскрикнуть от неожиданности.
        - Вот почему слугам запрещено заходить в детскую, - прошептала девушка, указывая на пушистого зверька, спящего среди подушек. - Госпожа Виктория ссылается на боязнь сглаза или злых чар, а потому не показывает своего котёнка никому, даже мужу. И никогда не оставляет надолго. Всегда берёт дочку с собой в поездки, но тогда накладывает на котёнка чары иллюзии, чтобы для всех зверёк выглядел как человеческий ребёнок. А сама госпожа Виктория, когда спит, тоже превращается в чёрную кошку. Я своими глазами это видела. Не человек она, а на самом деле кошка. Злая похотливая кошка. Которая убила свою хозяйку и заняла её место возле Фараона.
        Девушка тихо прикрыла младенца вуалью и также на цыпочках вышла из комнаты. Я проследовал за ней и вернулся в комнату прислуги. Маргарита закрыла за собой дверь и заперла изнутри на засов.
        - Зачем ты мне всё это рассказываешь? - совершенно не понял я интереса служанки во всей этой истории.
        Маргарита помолчала, затем указала на свой рабский ошейник.
        - Помоги мне отсюда сбежать! Ведь как только хозяйка выяснит, что я раскрыла её тайну, мне крышка. Ради сохранения своего положения возле Фараона хозяйка меня убьёт. Но не знаю, сколько госпожа Виктория сможет скрывать правду. Ребёнку ведь полагается расти, взрослеть, учиться ходить. Однажды муж поинтересуется, почему его дочь до сих пор в колыбели в то время, когда её сверстники уже вовсю ползают и агукают. Поэтому маленькая кошечка, которую Фараон считает своей дочерью, обречена. Она типа «умрёт». От болезни или ещё как, безутешная мать озвучит причину смерти, и все поверят. Реально же котёнок станет «питомцем», ещё одной живущей во дворце кошкой хозяйки. А потому госпожа Виктория очень-очень хочет нового ребёнка. Но такого, который сможет вписаться в человеческое общество. От мужа-человека у неё детей быть не может, а от дикого кота рождаются только такие вот неразумные зверьки. Поэтому хозяйка давно ищет разумного кота, ребёнок от которого тоже будет наделён разумом, как и оба родителя. И если ты такой кот, а особенно если уже переспал с хозяйкой, ты обречён. Как только госпожа Виктория
убедится, что забеременела, она убьёт тебя ради сохранения своей тайны! Ой…
        Лицо Маргариты испуганно вытянулось, лицо побелело от ужаса. Девушка всхлипнула и обречённо закрыла лицо руками. Я резко обернулся, чтобы выяснить, что же так напугало мою собеседницу. В нашей запертой комнате возле окна, нервно подрагивая хвостом, стояла большая мокрая чёрная кошка.
        Время словно остановилось. Мысли лихорадочно заметались в голове. Что делать? Бежать? Едва ли получится. Атаковать Бастет магией? Из моего арсенала заклинаний разве что парализация могла сработать против столь сильного мага, и то не факт. Но делать что-то было нужно, бездействие сейчас было смерти подобно. И тогда я… применил парализацию на служанке! Маргарита обмякла и словно кукла-марионетка с обрезанными верёвками рухнула на пол. Кошка несколько раз перевела взгляд с меня на обездвиженную девушку и обратно, потом проговорила, не скрывая раздражения и удивления:
        - Ты это к чему? Или ты думаешь, что моё заклинание остановки сердца не подействует на оглушённую?
        - Нет. Просто после всего сказанного у меня к тебе возникла пара серьёзных вопросов. Очень принципиальных для меня. И я не хотел, чтобы любопытная служанка подслушивала наш разговор.
        Кажется, мне удалось удивить хозяйку дома. Чёрная кошка ещё пару раз нервно дёрнула хвостом, а потом проговорила.
        - Хорошо, ты меня заинтриговал. Я тебя внимательно слушаю, Андрей.
        - Правильно ли я понял, что ты - единственное существо в этом мире, с которым мне возможно завести детей? Ответь честно, для меня это очень важно.
        Госпожа Виктория ответила далеко не сразу. Похоже, поднятая тема была ей неприятна. Но потом кошка всё же проговорила, осторожно подбирая слова.
        - Возможно, что так. Хотя не уверена. Эта гадкая девка подслушала мои разговоры с кошками в минуты грусти, а затем густо смешала правду со своими домыслами. Да, ребёнок не от Фараона. И в колыбели действительно мой котёнок, которому никогда не стать разумным. На этом правда в словах служанки заканчивается. Я не убивала свою хозяйку, она потеряла последнюю жизнь по другой причине. И это не значит, что я или ты не можем иметь детей от людей. Для этого пока что слишком мало… гмм… экспериментов. Но даже если и так, дети оборотней способны жить среди людей, внешне ничем не выделяясь среди них, но обладая гораздо большими способностями. Потенциально мы - цари среди людей, наша магия сильна, мы способны контролировать людишек, заставляя их служить нам. Такое уже было в Древнем Египте, когда разумные кошки правили человеческим родом. И в новом мире с его бескрайними возможностями мы тоже можем…
        Виктория замолчала на полуслове. Я помолчал, давая возможность собеседнице развить мысль, но ничего к уже сказанному Бассет добавлять не стала. И тогда я задал второй вопрос, точнее предложение.
        - У моего хозяина на плоту есть младенец трёх недель от роду. Девочка по имени Надежда. Её мать ушла за барьер, бросив ребёнка тут в «песочнице» для начинающих игроков. Про этого ребёнка никто из «Новых Фараонов» не знает, да и вообще круг посвящённых очень ограничен. Вот я и подумал, вдруг тебе это интересно…
        Миг, и передо мной вместо кошки стояла молодая обнажённая женщина с мокрыми после купания волосами. Не обращая внимания на лежащую у её ног служанку, госпожа Виктория проговорила решительно:
        - Да, ты не ошибся. Девочка-малышка меня действительно интересует. Это дитя может стать принцессой с великим будущим. В карету! Слуг не берём, я сама буду управлять ящерами. Мне нужно как можно скорее поговорить с твоим хозяином Сержантом.
        - Погоди, - несмотря на напряжённость момента, я решил быть принципиальным и указал на бесчувственную служанку. - Ты обещала Маргарите свободу, если она найдёт котёнка. Она выполнила свою часть сделки. Освободи её!
        Виктория Бастет недовольно скривилась. Будь она в облике кошки, то недовольно бы шипела.
        - Эта подлая сучка сунула свой нос куда не следует и поплатится жизнью за своё любопытство. Сам понимаешь, я не могу оставить её в живых.
        - Нет, так не пойдёт. Маргарита уйдёт за барьер вместе с Сержантом и его командой. Это лучший способ сохранить тайну. К тому же это покажет, что я могу тебе доверять.
        Успешная проверка на Интеллект.
        Успешная проверка на Сопротивление Магии.
        Выбрать персонажу возможный для изучения навык Ментальная Защита?
        Выбрать персонажу возможный для изучения навык Защита от магии?
        Я самодовольно улыбнулся, видя растущее недоумение в глазах опасной собеседницы. Похоже, я только что отразил какое-то заклинание. И пока Виктория «тормозила», не до конца веря в то, что произошло, я решительно шагнул к ней, обнял и поцеловал прямо в губы. Молодая женщина дёрнулась, но затем ответила на поцелуй. С минуту мы стояли обнявшись и слившись в поцелуе, затем я проговорил, глядя этой опаснейшей волшебнице прямо в глаза:
        - Не нужно нам ссориться, в этом мире мы на одной стороне. Сохрани Маргарите жизнь, и можешь рассчитывать на мою помощь. Я отнесу служанку в карету, ты же оденься и тоже выходи во двор. И прихвати тот том с заклинанием обращения в человека. Он станет моей награ… Мяу!
        Договорить я не успел. Пол комнаты неожиданно бросился на меня, потолок же наоборот ушёл вверх. Что такое? Почему?! А тут ещё Очки Магии почему-то сгорели в ноль буквально за пару секунд. Я потерял возможность творить заклинания и стал фактически беспомощным.
        Госпожа Виктория наклонилась и подняла меня за шкирку. Повертела рыжего котёнка перед глазами и проговорила с укором в голосе:
        - Как можно не следить за временем обращения? Это же основа основ, твоё выживание в мире людей. Андрей, ты ещё слаб и неопытен, а уже пытаешься ставить мне условия. Я этого крайне не люблю. На первый раз прощаю, но второй поблажки не будет. Убью!
        Молодая женщина посмотрела на свою служанку, на беспомощно висящего котёнка в своих руках, тяжело вздохнула и проговорила:
        - Хорошо, я дам Маргарите свободу, раз уж обещала. И дам ей три дня на то, чтобы прокачать уровни и убраться на барьер. Не знаю, как ты сможешь передать ей эту информацию, но если замечу мерзавку на территориях «Новых Фараонов» после истечения трёхдневного срока, убью максимально жестоко! А если информация о моём ребёнке просочится, уничтожу не только эту девку, но ещё и тебя, и всех игроков из команды Сержанта! Книгу же с заклинаниями обращения я тебе отдам, кроме одной страницы. Той самой. Эту страницу получишь в том случае, если Зверолов и вся его шайка уйдут за барьер, а ты останешься со мной. Поработаешь на меня какое-то время, выполнишь ряд поручений и заслужишь моё доверие, только после этого я научу тебя, как обращаться в человека!
        Глава двадцать пятая. [Сержант] Подарок Фаворитки
        Что это вообще было? Я задумчиво смотрел вслед уезжающей карете. Госпожа Виктория, по словам хорошо разбирающегося в иерархии игроков своего клана Морока истинная хозяйка «Новых Фараонов», неожиданно примчалась сюда на берег большой реки. Причём приехала Фаворитка 78-го уровня без обычно сопровождающих столь важную персону многочисленных телохранителей и даже без кучера. Привезла бесчувственную девушку по имени Маргарита Овчинникова, велев столпившимся на берегу вольным игрокам моего отряда выгрузить тело из кареты и заявив: «Это мой подарок Сержанту, он её знает».
        Я действительно помнил эту молоденькую девчонку, попавшую в новый мир совершенно голой после попытки самоубийства в ванной. Сейчас на Маргарите была форма горничной и металлический рабский ошейник. И находилась девушка почему-то без сознания.
        Пока члены моей «команды неудачников» толпились возле уложенной на траве бесчувственной девушки, супруга Фараона с закутанным в пелёнки ребёнком на руках с интересом осмотрела наш плот. Довольно кивала, разглядывая защитные ограждения и шипы, баллисту и вьющихся вокруг крипо-крокодилов. Перекинулась парой фраз с корпящим над своим эпическим трудом Философом, умилилась детёнышам мегазавра и котёнку Химероидной Пумы, с опаской осмотрела Болотную Хозяйку и представителей двух нечеловеческих рас в моей группе, после чего покинула плот.
        Напоследок подозвала меня и попросила, а фактически приказала, не медлить с поимкой минотавра и отправляться на охоту прямо сейчас.
        - Даю два дня срока. Послезавтра к вечеру монстр должен быть на арене. Запрещаю привлекать к охоте членов клана «Новые Фараоны», моим бойцам сейчас совершенно не до того. Фараон сказал, что кланы шерхов пришли в движение, и все силы нужны сейчас на границе. Докажите сами, что вы чего-то стоите и заслуживаете свободы!
        После этих достаточно резких слов супруга Фараона сама взяла поводья в руки, прикрикнула на ездовых ящеров и умчалась обратно, оставив после себя тучу пыли. Нам оставалось лишь растерянно стоять возле девушки, Разнорабочей 18-го уровня, из игрового описания которой пропала запись о членстве в клане «Новые Фараоны».
        Маргарита Овчинникова. Человек. Женщина. Разнорабочая 18-го уровня.
        Дыхание у девушки едва ощущалось, глаза были закрыты, а конечности свело странным окоченением. Жаль, моей сестры Юли не было сейчас с нами, весьма способная во врачевании Ветеринар возможно смогла бы оказать пострадавшей медицинскую помощь.
        - Снимите с неё ошейник, - приказал я Механику с Инженером, сам же направился к Диогену - мне не терпелось узнать, о чём его расспрашивала столь влиятельная и опасная женщина.
        - Да в общем-то ни о чём, - пожал плечами Диоген. - Спросила лишь, в чём силён игровой класс Философ, но мне показалось, что она даже не слушала мой ответ. Разложенные на столе свитки с бесценными формулами, леммами и теоремами её тоже абсолютно не заинтересовали. Гостья больше рассматривала нашу малышку, даже заглянула в люльку и трогала девочку.
        Трогала девочку? На меня накатила волна тревоги. Я подошёл к маленькой тихо спящей Надежде, заглянул в кроватку к младенцу… и вскрикнул от неожиданности. Вместо человеческого ребёнка в кроватке лежал туго замотанный в пелёнки мой собственный котёнок Васька! Зверёк находился в сознании и недовольно зыркал на меня глазками. Но чтобы котёнок не орал, не царапался и не кусался, его лапы были связаны верёвкой, а челюсти плотно замотаны бечёвкой.
        Васька. Кот. Самец. Теневой Проклинатель 31-го уровня. Питомец Сержанта.
        Да, никаких сомнений, это был мой собственный котёнок, непонятно где пропадавший последние сутки и неплохо за это время прокачавшийся. Но тогда что получается? Фаворитка похитила грудную малышку, каким-то непостижимым образом подменив девочку на моего питомца? Но зачем супруге Фараона это вообще нужно? Возможно, оставленная госпожой Викторией девушка ответит на эту загадку, когда очнётся?
        Я распутал своего питомца, и котёнок с недовольным шипением убежал из комнаты. Мегазаврики вскочили на лапы и с азартом помчались за ним, но за котёнка я нисколько не переживал - Васька был способен постоять за себя.
        - Сержант, подойди к раненой, - позвала меня Варя Толмачёва странным безжизненным голосом и указала, на что именно нужно смотреть.
        Вот это да… Рот находящейся без сознания девушки был наполнен тёмной густой кровью. Язык же полностью отсутствовал, безжалостно отрезанный по самый корень! Зачем её так искалечили? И что вообще происходит?!
        - Какая-то дикая бессмысленная жестокость, - прокомментировала Варя жутковатое зрелище.
        - Вовсе нет, - подошедший Философ тоже склонился над искалеченной девушкой. - Это и наказание, и предупреждение. И похоже намёк ей молчать о чём-то, да и скорее прокачивать уровни, чтобы избавиться от травмы.
        - А вот это я нашла в сумке девушки, - дочь Инженера протянула мне толстую обшитую потёртой кожей книгу. - Что-то связанное с магией.
        Я открыл и полистал странный весьма тяжёлый фолиант. Геометрические узоры, рисунки каких-то многогранников, странные ничего мне не говорящие картинки. Все надписи в книге были на незнакомом языке. Завершали книгу два цветных рисунка - мужчина и женщина, явно люди по расе. Вот только сопутствующая к рисунку страница была весьма неаккуратно вырезана ножницами, сохранилась лишь узенькая полоска бумаги, запачканная засохшей кровью.
        ВНИМАНИЕ!!! У вашего персонажа недостаточен Интеллект для распознавания предмета.
        Чем бы ни была эта книга, я отложил её пока к свиткам на столе Диогена и объявил собрание команды. Нужно было решить, как нам действовать в сложившейся ситуации. Котёнок Васька тоже присоединился к обсуждению, сразу запрыгнув дочери Инженера на плечо. Два коматозно-медленно перемещающихся мегазавра, так и не сумевших догнать котёнка, синхронно издали писк разочарования и поплелись обратно на плот. Я воспользовался моментом и покормил их. По рыбине каждому ящеру хватило для их приручения.
        Навык Приручение повышен до шестьдесят первого уровня!
        Я отправил мегазавриков отдыхать и переваривать пищу, сам же обратился к команде, рассказав о складывающейся непростой ситуации.
        - Да чего тут решать? Ловим минотавра и уматываем подальше из этой дурацкой песочницы, как изначально и собирались! - голос принадлежал Эдуарду Самарскому. Но на последовавший мой вопрос, будет ли Эдуард лично участвовать в охоте на минотавра, наш Механик смутился и ответил отрицательно. - Сержант, я-то тут причём? Это ты Зверолов, а у меня мирный персонаж, и совсем под другое заточенные навыки, я тебе буду только мешать.
        Охотница и Разведчица дружно прыснули от смеха - уж слишком комично смотрелось то, как сразу «сдулся» полминуты назад храбрившийся парень. Но я призвал девушек к серьёзности и провёл опрос, кто из членов команды будет рисковать жизнью и ловить опасного минотавра?
        Отказался Диоген, но его-то как раз никто и не думал порицать и тем более высмеивать - последняя оставшаяся жизнь требовала предельной осторожности. К тому же переписывание свитков неплохо поднимало нашему Диогену навыки и уровни. Уже двадцать первый - сразу три уровня за сутки. Ещё пара дней такой кропотливой работы, и Философ достигнет двадцать пятого уровня, с которым вполне сможет пройти сквозь энергетический барьер.
        Все остальные члены команды были готовы идти. Причём Варя Толмачёва с котёнком на плече высказала неожиданную идею взять с собой и находящуюся без сознания девушку - мол, ей очень нужен опыт для получения следующего уровня, с которым придёт исцеление. Тогда мы сможем узнать, что с ней случилось, и кто её так искалечил. При этом Варя незаметно для остальных членов группы подмигивала мне и делала какие-то жесты, указывая на котёнка. Всё ясно, именно Васька дал девушке этот совет. Что ж, котёнок наверняка обладал большей информацией, чем остальные, а потому его советом стоило воспользоваться.
        - Раз так, я тоже пойду! - изменил своё решение Эдуард. - Только мне нужно бы подготовиться. Оружие мне без надобности - я не боец, но вот для поимки столь крупного и опасного зверя, как минотавр, наверняка потребуются капканы и ловушки, а для их изготовления нужны материалы. Сержант, ты говорил про рынок неподалёку. Возможно, нужные в работе инструменты и недостающие запчасти я смогу найти там.
        - А вот сейчас ты дело говоришь! - одобрительно похлопал я по плечу Эдуарда. - Да, нам всем нужно подготовиться, так что прежде всего идём на рынок, тем более что моя сестра сейчас находится примерно там же. Седлайте Болотную Хозяйку, Атланта и Длинношеюю. Поедем сразу на трёх маунтах. Котёнка Химероидной Пумы возьмём с собой, детёныши мегазавра побегут с нами, им это будет полезно в плане прокачки, да и Диогену не будут мешать работать.
        - Постойте! - неожиданно подала голос Анита Ур Вайе. - Может я ещё плохо знакома с человеческими обычаями и чего-то не понимаю, но у нас только что украли ребёнка, о котором мы все обещали заботиться. И что, никого это из собравшихся это не волнует?
        Упрёк прозвучал сурово и справедливо. Под взглядом Охотницы 45-го уровня все опускали головы. Зачем бы Надежда ни потребовалась Фаворитке, связываться с супругой Фараона никто не желал. Хотя Анита была, безусловно, права. Мы приняли малышку в группу и действительно обещали заботиться о грудном младенце. При этом я понимал, что большинство членов отряда воспринимали чужого ребёнка как обузу, мешающую нашим планам, но вот сам я придерживался другого мнения. Я попросил белокурую девушку пройти со мной по берегу реки и поговорить наедине. Охотница послушно проследовала за мной.
        Но разговор я начал совсем с другой темы.
        - Анита, ты ведь близкая подруга лидера клана. Почему Авелия Ун-Понар вдруг решила навсегда расстаться с тобой, отправив сюда ко мне в отряд неудачников? Ты чем-то провинилась перед кланом?
        Девушка рассмеялась. Весело, искренне и заразительно.
        - Что ты, Сержант?! Я вовсе не провинилась и уж точно не навсегда рассталась с Авелией Ун-Понар. Наоборот, полагаю высокой честью, что лидер клана «Восточный Гарнизон» доверила мне это задание. Только самой близкой подруге она могла поручить такое. Авелия нисколько не сомневалась, что ты и твоя команда вскоре выйдете за барьер. Моя задача во всём помогать вам в этом, а затем помочь найти клан «Восточный Гарнизон» в бескрайнем мире. Лидер клана по многим причинам хотела бы встретиться с тобой уже там, за барьером. Ты способный Зверолов, шерхи же способны обеспечить защиту тебе и твоим людям. Авелия полагает, что это сотрудничество принесёт пользу обеим сторонам.
        О как… Что ж, многое в этом вопросе стало понятным. Я действительно ни разу не слышал, чтобы невидимки приручали животных, а между тем без приручённых зверей выживать и тем более развиваться в этом мире было весьма затруднительно. Мы действительно могли бы помогать друг другу. Что ж, с этим вопросом разобрались. Я тяжело вздохнул и вернулся к теме украденной малышки. Анита рассказала о своём видении ситуации:
        - Сержант, я не слепа и успела заметить, что единственная взрослая человеческая женщина в твоём отряде вовсе не горит желанием становиться для младенца матерью. Варя Толмачёва ни разу не разговаривала с малышкой, не брала её на руки, не играла с ней. Да и заботилась о ребёнке лишь тогда, когда её об этом напрямую просили. И этого я, признаться, совершенно не понимаю. Здоровое дитя, любая женщина была бы рада иметь такого чудесного ребёнка. У каждого младенца должна быть любящая мать, и если Варя не собирается становиться таковой для Надежды, я сама готова взять эту роль. Как-никак именно я спасла Надежду и заботилась о ней, и вообще считаю, что моя встреча с ней была не случайна. Не скрою, малышка Надежда была одной из причин, по которой я с готовностью согласилась на просьбу Авелии примкнуть к твоему отряду. Но мою девочку украли! И я готова на всё, чтобы вернуть ребёнка! Шерхи других кланов наверняка знают, где живёт столп Фараона Виктория Бастет. Я поговорю с сородичами и выясню это. А затем выкраду обратно мою малышку. Да, я знаю об опасности этой женщины и клянусь быть предельно осторожной!
        Мда… Вот только воровства детей из дворца супруги Фараона мне не хватало для того, чтобы окончательно рассориться с сильнейшим человеческим кланом. С другой стороны, я совершенно не понимал, для каких целей малышка, которой не было и месяца от роду, потребовалась госпоже Виктории. У Фаворитки уже имелся собственный ребёнок, да и в случае благого желания удочерить малышку что мешало Виктории просто поговорить со мной? Значит, помыслы добрыми не были. Но тогда для каких целей ей потребовалась девочка? Может, для принесения невинного дитя в жертву или для приготовления из ребёнка каких-то особых магических снадобий? Кто знает, от опасной Фаворитки всего можно было ожидать.
        В общем, ситуация выглядела неоднозначной. Подумав и всё взвесив, я всё же сделал выбор.
        - Анита, я рассчитывал на тебя в охоте на минотавра, но понимаю твои переживания по поводу украденного ребёнка. Хорошо, иди и поговори с другими кланами шерхов. Вызнай, где живёт Фаворитка, как охраняется её дом, а главное как возможно перенести младенца за барьер в большой мир. Как соберёшь эту информацию, найди меня. Я помогу тебе вернуть дитя. Обещаю!

* * *
        Наше появление на рынке вызвало настоящий фурор. Жители нового мира уже привыкли к ездовым ящерам-гончим, да и гига-варанами их было не удивить. Но вот крупный жуткий восьмилап и ещё более огромный мегазавр, да и бегущие следом детёныши мегазавров для людей были в диковинку и вызвали большой интерес. Как и крылатый парнишка вэйр - про крылатую расу тут многие даже не слышали. Но главным событием стало само появление свободных людей, не относящихся к клану «Новые Фараоны». Нас просто засыпали вопросами - кто такие, почему без рабских ошейников и как вообще она, свободная жизнь? Я обстоятельно отвечал на вопросы и, предполагаю, количество желающих сбежать из-под гнёта «Новых Фараонов» после нашего появления значительно увеличилось.
        Моё общение с людьми омрачил неприятный эпизод, когда незнакомый мужчина, худющий и неопрятный Шахтёр 40-го уровня, вдруг набросился на меня с кулаками, обвиняя в том, что якобы я подмигивал его жене. Рядом со мной в тот момент действительно находилось несколько женщин, с большим интересом слушавших рассказ о непростой и опасной вольной жизни. Вот только которая из них супруга этого ревнивого мужа, я так и не понял, да и ни одной из них точно не подмигивал. Подозреваю, что так сработало моё проклятие «Ловелас», ухудшающее отношение к моему персонажу женатых мужчин.
        Напал Шахтёр неожиданно со спины и повалил меня на землю, начав мутузить кулаками. Но он явно переоценил свои силы - я схватил его правую руку и вывернул на болевой приём, угрожая сломать в локте через ногу. Мой противник заорал от боли, сразу растеряв весь свой воинственный пыл.
        Навык Рукопашный Бой повышен до девятнадцатого уровня!
        Навык Тяжёлая Броня повышен до пятнадцатого уровня!
        Получен двадцать четвёртый уровень персонажа!
        Получите награду: три очка навыков (суммарно накоплено шесть очков) и одно очко мутации (суммарно накоплено одиннадцать очков).
        Я не успел удивиться тому, что игровая система так щедро оценила повышением навыков и уровня обычную потасовку, как вдруг понял, что мой противник почему-то мёртв. Один из охранников рынка вытер окровавленный меч об одежду убитого им Шахтёра и громко прокомментировал для собравшихся:
        - Этот человек нарушил закон, напав на представителя первой касты, - охранник указал на серебряный жетон у меня на шее. Понизив голос до шёпота, он продолжил. - А ты, Сержант, прекращай крамольные разговоры, пока на тебя не донесли куда следует. Вы пришли на рынок покупать, так делайте покупки, а не агитируйте народ за вольную жизнь!
        Мы так и поступили, начав осматривать лавки с разложенным товаром. Маргарита ещё не пришла в себя, лишь только-только начала шевелиться, так что я поручил Варе подобрать вещи заодно и для новенькой, да и про обувь для моей сестры не забыть. В ходу тут были серебряные и медные монетки, так что семь выданных мне золотых оказались очень солидной суммой. Её хватило на покупку одежды и обуви для всей моей команды, инструменты, прочные верёвки, мотки проволоки, крюки, арбалетные болты и даже патроны к огнестрельному оружию для Макса Дубовицкого и Вари Толмачёвой. Патроны оказались самодельными, сделанными уже тут в новом мире, но по калибру подходили, а проведённые испытания показали их неплохое качество.
        - Сержант, - ко мне подошёл Эдуард Самарский с грудой серебристых металлических пластин в руках. - Посмотри, я тут у бронника нашёл титан! Обработать будет трудно, но зато можно переделать твой костяной доспех на титановый, сделав его абсолютно непробиваемым! И тебе польза, и я навыки с уровнем подниму себе неплохо!
        Мы занимались покупками, когда наше внимание привлекли звуки далёкой канонады на северо-востоке.
        - Началось… - с тяжёлым вздохом прокомментировал торговец оружием, тоже с тревогой прислушивающийся к далёким разрывам. - Наши пошли на штурм дозорных башен шерхов на горном перевале. Сегодня с самого утра в том направлении уходили отряды Фараона, тащили гаубицы и ящики снарядов. Вот и началась война…
        Но остальные люди вокруг вовсе не разделяли мрачного настроения этого торговца. Наоборот, со всех сторон слышались прославляющие Фараона выкрики, царила атмосфера всеобщей радости от того, что «зарвавшимся невидимкам наконец-то покажут их место». Мало кто из находящихся на рынке сомневался, что победа будет быстрой и лёгкой, поскольку на стороне людей имелось огромное преимущество в военных технологиях. Автоматы и артиллерия против копий и стрел, ну какое может быть сомнение в успехе военной кампании?
        - Скоро в продаже появятся дешёвые беловолосые девушки-шерхи! Делайте предзаказы! - орал на весь рынок толстый торговец рабами, вот уж для кого война была только в радость.
        Я поблагодарил судьбу, что с нами не было Аниты Ур Вайе, присутствие сейчас девушки шерха стало бы крайне опасным - озверевшая от предвкушения крови шерхов толпа её бы просто-напросто убила, и мы бы не смогли защитить нашу спутницу. Поскорее закончив закупки и потратив все деньги до последней мелкой монетки, мы поспешили убраться с рынка.

* * *
        - Ну ты и выросла… - у меня просто челюсть упала, когда я увидел двадцать шестой уровень своей сестры. - Обогнала меня и уже готова к путешествию за барьер.
        - Да, неплохо поработала сегодня, - Юля очень устала, но явно была горда тому, что её непростой труд был оценен по достоинству. - Окончательно подтвердила игровой класс Ветеринар, получила бонусы к навыкам Медицина, Лечение Животных и Травоведение. Плюс огромный бонус к реакции диких зверей. Думаю, даже в клетку к голодному льву теперь смогу зайти. По крайней мере Химероидная Пума на меня больше не рычит и позволяет осматривать свои раны. Кстати, держи ещё молока для малышки Надежды! - девчонка протянула мне полную банку.
        Я не стал расстраивать сестру и сообщать, что младенца у нас украли. Вместо этого в компании сестры и с детёнышем пумы на руках отправился к пленённому хищнику-людоеду. Встретила меня Химероидная Пума снова яростным рыком, но вся её агрессия сразу же сошла на нет, едва хищница увидела своего котёнка. Как и в прошлый раз, Химероидная Пума замерла и позволила поднести к себе детёныша. Котёнок сразу же потянулся к соскам матери, я же воспользовался моментом и несколько раз подряд применил Успокаивающее Касание. А затем предельно осторожно протянул Химероидной Пуме здоровенный кусок мяса. И случилось чудо! Голодный зверь-людоед принял пищу и начал есть прямо у меня из рук! Сразу же над головой хищницы появилась шкала приручения.
        Навык Приручение повышен до шестьдесят второго уровня!
        Навык Мастер Зверей повышен до одиннадцатого уровня!
        - Брат, ты великолепен! Появится у нас ещё одна сильная защитница наряду с Болотной Хозяйкой. Давай, назовём её Тьма? Ей подходит.
        Одного, пусть и очень большого, куска мяса не хватило - хищница была крупной и сильно проголодавшейся. К счастью, я хорошо подготовился и принёс с собой достаточное количество и мяса, и рыбы. Пума ела всё, и особой разницы в эффективности приручения я не заметил. Шкала приручения быстро заполнялась и достигла уже шестидесяти пяти процентов, когда в помещение заглянул Лысый Череп. Ему хватило одного-единственного взгляда, чтобы понять происходящее.
        - Ты всё-таки это сделал, Сержант! Уломал зверюгу! Что ж, поздравляю! Признаться, я тебя сперва недооценил. Думал, припёрся в мой дом подсмотреть у более опытного Зверолова, как нужно работать с дикими животными. Но поглядел сейчас на зверей, которых ты привёл, и нахожусь в полном восторге. Да и эту пуму уломать мне не удалось, хотел уже отдавать на убой.
        Похвала от коллеги была очень приятной. Как и последовавшее предложение Лысого Черепа размещаться на ночлег в его доме и обещание вкусного ужина с дегустацией домашнего вина из диких ягод. Мы быстро подсчитали, что с учётом хозяина и трёх слуг, плюс семерых гостей, выходило одиннадцать игроков. Это означало к наступлению ночи одну альфу и одиннадцать проб не такого уж высокого уровня. Не страшно, мы должны были справиться. Именно это и я сказал.
        - Ещё бы не справились! - моя тревога хозяина дома похоже рассмешила. - Заодно покажу тебе, Сержант, на что способны стайные гончие. У меня сейчас на заднем дворе в стае двадцать приручённых, плюс в двух загонах ещё где-то по тридцать-тридцать пять диких. Когда они работают против общего врага, бонусы стаи складываются. Если всю эту свору спустить на ночных бестий, будет весело! Под бонусами от стаи гончие порвут любых ночных тварей в две секунды!
        В этот момент закончилось приручение Химероидной Пумы. Я попросил Лысого Черепа снять с хищницы оковы, поскольку громадная зверюга стала полностью подконтрольной мне и неопасной для окружающих.
        - Тьма. Химероидная Пума. Самка 82-го уровня. Питомец Сержанта.
        - Великолепный экземпляр! Просто жемчужина твоей коллекции! - не сдержал восхищения огромный Зверолов. - Мне предлагали целый золотой за подготовку этой зверюги для арены гладиаторов. Но нисколько не жалею потерянных денег, поскольку такая красавица должна жить! И кстати насчёт денег… Сержант, а не продашь маленьких мегазавров? Такая парочка перспективная, я бы вырастил из них ездовых гигантов для самого Фараона и его супруги. Могу не деньгами оплатить, а редким предметом для Зверолова.
        Насчёт продажи двух мегазавриков я как-то раньше не задумывался. Хотя, собственно, почему бы и нет? Взять малышей за барьер я всё равно не смогу, поскольку ящерам ещё немало дней расти до двадцать пятого уровня. Вот только местные деньги меня совершенно не интересовали - они имели хождение только тут на территории «Новых Фараонов», в других же местах были совершенно бесполезны. Но предмет для Зверолова? Весьма интересно. Я попросил показать. Громадный Зверолов отлучился на пару минут, затем притащил нечто завёрнутое в мешковину. Когда ткань откинули, я увидел бронзовую потемневшую от времени булаву или скорее тяжёлый скипетр длиной сантиметров семьдесят, вычурный и весь покрытый геометрическим орнаментом.
        Суровый Воспитатель. Одноручное дробящее оружие. Класс: редкое.
        Сила +1. Навык Приручение +8. Навык Запугивание +8.
        Шанс оглушения при ударе 24%. Шанс вызвать испуг при ударе 12%. Шанс подчинения при ударе 0,5%.
        ВНИМАНИЕ!!! 90% урона наносится не по Очкам Жизни, а по Очкам Выносливости жертвы.
        - У работорговца на рынке выменял, - сообщил мне Лысый Череп. - Прикинь, вещь явно для Зверолова, а он этим своих рабов дубасил! Ну что за идиот! Я этой штукой диких гига-варанов оглушаю. Удобно, каждый четвёртый удар этих бронированных гигантов с ног валит. А потом лупишь гига-варанов, чтобы уставали и начинали быстрее приручаться. И при этом не боишься, что убьёшь ненароком, эта булава больше выносливость снижает, чем здоровье. Ну что, согласен поменяться? Вижу же, что заинтересовался, у тебя даже глаза загорелись.
        Cкрыть свою заинтересованность мне действительно не удалось. Хоть в описании предмета это и не было сказано прямым текстом, но вещица оказалась действительно специфической как раз для Зверолова. И хотя я не одобрял применяемые Лысым Черепом «силовые» методы приручения, но всё же готов был согласиться, что иногда без применения силы обойтись невозможно. А потому согласен, беру себе Сурового Воспитателя!
        Глава двадцать шестая. [Котёнок] Задача выжить
        Мне не нравилось вообще всё! И начавшаяся война между разумными расами. И то, что госпожа Виктория Бастет так подло отнеслась ко мне, поставив мало чем отличающиеся от откровенного шантажа условия и лишив возможности обращаться в человека. И что эта женщина-кошка искалечила девушку-служанку. И что Сержант не захватил с собой магический том, по которому я хотел обучаться Магии Превращений. Но особенно меня раздражало и даже бесило то, что верзила-хозяин так легкомысленно остался на ночлег всего-навсего в восьми километрах от полыхающей войной границы.
        Канонада ещё слышалась, хотя её интенсивность и спала к наступлению сумерек. Но даже если шерхи и потеряли приграничные крепости на горном перевале, многочисленные диверсионные отряды невидимок наверняка уже проникли на территории «Новых Фараонов». Избежать этого было невозможно, поскольку линия соприкосновения территорий людей и шерхов тянулась на десятки километров, и поставить на всей её протяжённости пограничников с тепловизорами было совершенно нереально.
        Поместье Лысого Черепа - основной или даже единственный источник появления приручённых животных у людей, одозначно являлся приоритетной целью для атаки. Я готов был биться об заклад на что угодно, что уже завтра на рассвете или даже этой ночью дом Зверолова будет атакован, а все находящиеся у Лысого Черепа животные истреблены. Это было настолько напрашивающимся шагом, что если бы атаки не случилось, интеллектуальные способности командиров шерхов серьёзно бы упали в моих глазах. И неужели Сержант не понимает, что шерхи с превеликим удовольствием перебьют заодно и весь оказавшийся в доме Лысого Черепа «отряд неудачников», вымещая злобу за уход «Восточного Гарнизона»?!
        Но верзил война почему-то совершенно не тревожила. Моё переданное через Варю Толмачёву предостережение было проигнорировано даже высмеяно. Лысый Череп верил в своих зубастых охранников и совершенно не боялся атаки, поскольку стайные гончие обладали не только потрясающей скоростью и мощными челюстями, но были способны вскрывать любых невидимок, из-за чего очень ценились в армии Фараона. Хозяин дома даже позволил себе язвительные комментарии по поводу сидящей на плече Юли белой скальной ящерки - мол, тоже стайное существо, вот только в отличие от его прекрасных гончих совершенно бесполезное.
        За столом царила атмосфера веселья. Дегустация вин прошла на ура, и оба Зверолова находились изрядно навеселе. Общение на профессиональные темы уже давно переросло в философские беседы и воспоминания о былой жизни в прошлом мире. Из-за этой беспечности люди едва не прозевали наступление ночи. Лишь в последний момент после напоминания одного из слуг Лысый Череп всё же спохватился и нетвёрдой походкой направился к двери выпускать из загона своих так разрекламированных стайных гончих. В этот момент всё и случилось. Хозяин дома едва успел шагнуть за порог во внутренний двор, как вдруг ахнул и осел на землю. В груди человека-великана торчала сразу дюжина стрел. Как это ни прискорбно, но я не ошибся в своих тревожных предположениях.
        Нас атакуют! Я заорал дурным голосом, предупреждая людей, и моментально ушёл в невидимость, быстро переместившись к окну. Во дворе никого не было видно, что в общем-то неудивительно, когда тебя атакуют невидимки. Хотя… вдали у самого загона с гига-варанами я увидел лежащее тело и даже опознал его, несмотря на темень. Немолодая служанка Лысого Черепа, помогавшая хозяину кормить многочисленных находящихся на территории животных. А ещё я услышал звук шагов множества быстрых ног. Шерхи окружали дом! Приглушённый голос по ту сторону стены произнёс: «Уби рото онш вайе морте. Лысьий Черьеп нон ват виота!»
        Навык Чуткое Ухо повышен до тридцатого уровня!
        Навык Переводчик повышен до тридцать первого уровня!
        Я понял, что командир отряда шерхов скомандовал кому-то из своих подчинённых встретить Лысого Черепа на точке возрождения и снова убить. Видимо, не только приручённые животные являлись целью этой атаки, но и сам хозяин дома Зверолов - его, похоже, шерхи собирались убивать и убивать, пока у человека не закончатся все жизни. Второго находящегося в доме Зверолова, очевидно, ждала та же участь. Я с тревогой обернулся на своего хозяина. Умирать ему было никак нельзя, поскольку одна смерть могла вылиться в целую череду возрождений и смертей на ближайшей известной врагам точке респауна, и так вплоть до окончательного уничтожения персонажа.
        Нужно отметить, что после смерти Лысого Черепа хмель с Сержанта слетел моментально. Видимо, сказалось высокое Телосложение и отличное сопротивление ядам. Мой хозяин надел шлем и бросился к задней двери, закрывая её. Успел! Лишь одна выпущенная со стороны двора стрела вскользь ударила человека по костяной броне и рикошетом ушла вверх, со стуком застряв в потолке.
        - К оружию! - во всё горло закричал Сержант, запирая прочную дверь на массивный брус-засов.
        Крик человека совпал с донёсшимся воем множества глоток. Ночные бестии появились ровно в срок, и было их не одиннадцать, как ещё совсем недавно рассчитывали люди, а весьма и весьма много. А ещё…
        Успешная проверка на сопротивление магии.
        Этот жуткий пробирающий до костей не то визг, не то крик нельзя было спутать ни с чем. Малая Жуть! Мне впервые удалось не попасть под действие вызываемой ею паники, видимо сказалось большое расстояние, приглушающие звуки стены и подросший Интеллект персонажа. Игровая система снова предложила мне выбрать навык Защита от Магии, но не до того сейчас было. Ментальную атаку я успешно отразил, а у крылатой твари «время перезарядки» составляло минуты три. Вагон времени по меркам насыщенного событиями скоротечного боя.
        Но это я успешносправился с псионической атакой, чего нельзя было сказать о находящихся в комнате людях и парнишке-вэйре. Верзилы орали и бестолково метались по дому, лишь Сержант сохранил рассудок и сейчас пытался успокоить повисшую на его плечах бьющуюся в истерике Варю Толмачёву. А ещё почему-то Малая Жуть не подействовала на Юлю, девчонка-ветеринар в растерянности стояла посреди комнаты с Белоснежкой на плече и с ужасом взирала на творящуюся вокруг панику.
        Кстати, если появилась Малая Жуть, значит напавших на нас шерхов как минимум полтора десятка. Что ж, атакующим тоже наверняка досталось. Я осмотрел двор и с удивлением не обнаружил ни одного проявившегося из скрытого состояния мечущегося в панике шерха. Что такое? Почему на невидимок магия летающей твари не подействовала? И что это за загоревшиеся вдалеке в темноте многочисленные огоньки? Их было десятка два как минимум. Вот один из них пришёл в движение и метнулся на меня. Я испуганно отшатнулся в сторону от оконного проёма.
        Треньк! Сквозь окно влетела и со стуком впилась в стену стрела с промасленной горящей паклей у острия. И судя по донёсшимся в следующие секунды глухим ударам все два десятка зажигательных стрел воткнулись в стены. Шерхи хотят подпалить построенный из брёвен дом! Людям нужно срочно что-либо предпринимать, чтобы потушить пожар или хотя бы выбраться из здания. Вот только верзилы по-прежнему теряли время, метаясь в панике или успокаивая других.
        Воодушевление! Я активировал эту способность, пытаясь помочь членам своей группы снять эффект паники, но эффекта что-то не заметил. К тому же мой нос уловил появившийся запах дыма - здание уже горело, и оставаться в нём стало опасно. Нет, нужно бросать этих бестолковых верзил и действовать самостоятельно! Не снимая невидимости, я обратился в жука и вылетел во двор.
        Навык Скрытность повышен до тридцать первого уровня!
        В дальнем конце двора за прочным забором из толстых связанных жердей воинственно рычали и рвались в бой два десятка приручённых Лысым Черепом стайных гончих. Шерхов хищники не видели, зато прекрасно слышали приближающийся вой ночных бестий и понимали, что сейчас будет битва. Гончие метались в загоне, бросались на прутья и рвались в драку. Глупые, вы же просто бессмысленно погибните! Если появилась Малая Жуть, то у ночных бестий как минимум две альфы и два с половиной десятка проб. Да ночные твари же сметут вас, несмотря на все ваши бонусы стаи. Для возможности победы вам нужно сперва объединиться с двумя другими стаями гончих и прежде всего атаковать шерхов, иначе вас просто расстреляют из невидимости…
        И тут мне стало совершенно не до запертых в загоне питомцев Лысого Черепа, поскольку появилась проблема посерьёзнее - прямо на меня летела Малая Жуть! Подозреваю, что именно подобными ночными жуками эта крылатая тварь обычно питалась, и сейчас собиралась вкусно поужинать мной. Если так, её ждал смертельный облом, стоновиться чьим-либо ужином я не желал. Магия Проклятий! Замедление! Замедление! Замедление! Замедление! Парализация!
        Неподходящий объект для применения заклинания.
        Парализация снова не сработала, хотя в данном случае это было неважно. Крупная чёрная летучая мышь с вытянутой зубастой мордочкой замедлилась настолько, что фактически замерла в метре от меня, перестав махать крыльями.
        Малая Жуть 17-го уровня.
        Не такая уж страшная она оказалась вблизи. Размером с крупную ворону, мелкие глаза-бусинки, большие растопыренные уши, редкая шерсть с проплешинами на груди. Если бы не вызывающий панику крик, вообще никто бы на такое нелепое убожество внимания не обращал. И пока тварь не рухнула вниз на землю, комбинированное заклинание огня и ветра - мой коронный огнемёт!
        Красиво получилось! Огненной кометой подпалённое существо сверзлось с небес. Кажется, Малая Жуть сгорела от огня даже раньше, чем разбилась о землю.
        Навык Магия Стихий повышен до двадцать третьего уровня!
        Навык Чародей повышен до седьмого уровня!
        Навык Магия Превращений повышен до шестнадцатого уровня!
        Я смог самостоятельно справиться с такой опасной тварью!!! Да я крут!!! Вот только насладиться триумфом мне не дали - в считанных миллиметрах от моей головы просвистела стрела, затем ещё одна. Чёрт! Оказывается, применив огненное заклинание, я выпал из скрытого состояния и привлёк к себе повышенное внимание стрелков-шерхов. При этом сами стрелки оставались для меня невидимыми, и я не мог даже ответить им магией. Срочно, пока меня не сбили, Бестелесное Состояние и Вуаль Тьмы для маскировки!
        Ох, ё… Я чудом избежал попадания огненного шара - выпущенный магом-невидимкой яркий файербол ушёл в ночное небо. Боюсь, даже бестелесное состояние не спасло бы меня от такой смертоносной магии, если бы вражеский маг попал. Возможно, помогла Вуаль Тьмы, смазавшая мои очертания, но в следующий раз могло и не повезти. Срочно нужно уходить из-под обстрела! Жук с гудением пошёл на снижение, выписывая в воздухе фигуры высшего пилотажа в попытке избежать попаданий. Ветвистая молния озарила ночное небо в паре метров от меня. Да, силён вражеский чародей по части Магии Стихий, куда сильнее меня. Повесить бы на него Парализацию! Эх, если бы я только мог видеть своих противников…
        Стоп! Идея! Стайные гончие способны вскрывать невидимок! Мне нужна была новая питомица Юли, которая с большей вероятностью станет слушать меня, чем другие стайные гончие. Такая рыжая самочка с яркими перьями на башке… Да вон же она, уже находится в загоне для приручённых гончих!
        Принцесса. Стайная гончая. Самка 24-го уровня. Питомица Юли Синицыной.
        Я спикировал на Принцессу и уселся ящеру на спину. Мяу! Мяу! Слушай меня! Да, я твой союзник в этой битве. Прикажи сородичам рычать со всей дури! Так, как вы выбиваете шерхов из скрытого состояния! Я ведь своими глазами видел, что вы способны на такое!
        Бесполезно, Принцесса меня не понимала. А может понимала, но просто игнорировала сообщения надоедливого жука, который отвлекал её от более важного занятия - вместе с другими ящерами яростно бросаться на прутья загона и пытаться перекусить их. Эх, не хотелось мне тратить Очки Мутации, но придётся…
        Базовое понимание речи животных.
        Данная способность позволяла не только понимать, но и более-менее общаться с дикими зверями. Стоило такое дополнительное умение к навыку Переводчик целых восемь Очков Мутации, но в ситуациях подобно текущей могло помочь. Я повторил сообщение для Принцессы, но эта дура с пёстрыми перьями снова меня проигнорировала! Зато меня поняла другая гончая - чёрная крупная самка пятидесятого уровня, похоже главная в этой стае. Матриарх обернулась на меня, пару секунд смотрела на крупного жука удивительно умными глазами, затем наклонила голову к самой земле и пронзительно завыла! Сразу же все остальные стайные гончие прекратили бесплодные попытки сломать прутья и поддержали лидера хоровым пением. От слаженного воя двух десятков глоток у меня заложило уши.
        ВНИМАНИЕ!!! Ваш персонаж оглох! Время эффекта 180 секунд.
        Неприятно. Но главного я добился - в самых разных местах большого двора проявились фигуры в чёрных одеяниях. Шерхи! Причём, судя по описаниям над головами, это были бойцы «Южного Гарнизона». Едва противники проявились, со стороны дома грянул сдвоенный выстрел, и два ближайших лучника-шерха рухнули наземь. Прошёл наконец-то эффект паники у находящихся в доме Макса Дубовицкого и Вари Толмачёвой! Отец с дочерью вступили в бой!
        К сожалению, большего они не успели сделать - после смерти двух лучников группы, все остальные шерхи пришли в движение, быстро уйдя из сектора обстрела. А Стихийный Маг ещё и ответил на ходу, выпустив по дому Лысого Черепа пылающий файербол. Огонь яркой кляксой расплескался по стене и соломенной крыше, отчего деревянное строение запылало втрое сильнее. Если люди немедленно не покинут горящий дом, они обречены. Вот только оба выхода плотно контролировали атакующие…
        К счастью, вскоре шерхам стало не до людей - к месту боя прибыли первые ночные бестии, и среди нескольких проб выделялась огромная пылающая альфа тридцать девятого уровня! Именно она и стала мишенью для множества лучников, пока один из шерхов - юркий Боец 40-го уровня - отвлекал внимание опасного чудовища, мельтеша перед самым носом и ловко уклоняясь от укусов.
        Я даже восхитился самообладанию и ловкости этого бойца. Но это был тот редчайший случай, когда я находился на стороне ночных тварей. Замедление на этого чрезмерно ловкого парнишку! Замедление! Замедление! Попался! От очередного выпада зубастого чудовища заторможенный Боец уклониться уже не сумел.
        Навык Магия Проклятий повышен до семьдесят седьмого уровня!
        Навык Оборотень повышен до двадцать восьмого уровня!
        Навык Мистицизм повышен до двадцать восьмого уровня!
        Получен тридцать второй уровень персонажа!
        Получите награду: три очка навыков (суммарно накоплено шесть очков) и одно очко мутации (суммарно накоплено двадцать три очка).
        С получением нового уровня мана полностью восстановилась, я снова был полон сил и готов к продолжению боя. Пришедшему на смену погибшему Бойцу шерху-разведчику я навесил сразу семь замедлений, и он очень быстро повторил судьбу павшего товарища. Его место тут же заняла молоденькая Разведчица 44-го уровня с выбившимися из-под чёрного капюшона вьющимися белыми волосами. И я… знаю, что поступил нерационально и глупо, но у меня рука не поднялась атаковать и убивать эту молоденькую симпатичную девушку. Я переключил своё внимание на других шерхов, навешивая на них Ослабление и Замедление, а затем взялся за самого опасного из противников - Стихийного Мага 57-го уровня, который только что «угостил» альфу яркой молнией прямо в раззявленную пасть и убил бестию.
        Высасывание Маны на него! Ещё раз Высасывание Маны! Замедление! Ослабление! И наконец Парализация! Ой…
        Неподходящий объект для применения заклинания.
        Парализация почему-то не сработала, а я совершил критическую ошибку, обратив на себя внимание высокоуровневого противника. Стихийный Маг повернулся в мою сторону. Когда между разведёнными ладонями чародея возникла яркая огненная точка, я уже понял, что произойдёт через секунду. Но не успел ничего предпринять.
        Огромный огненный шар в мгновение ока преодолел разделяющее нас расстояние и взорвался прямо в загоне стайных гончих, раскидав двухмеровых ящеров словно плюшевые игрушки. Меня обдало жаром и отшвырнуло в стену загона. Боли я не почувствовал, лишь успел заметить, как обнулилась полоска Очков Жизни персонажа. Последнее, что я успел подумать перед тем, как перед глазами потемнело, НИКОГДА БОЛЬШЕ НЕ СТАНУ СВЯЗЫВАТЬСЯ С ВЫСОКОУРОВНЕВЫМИ МАГАМИ!
        ВНИМАНИЕ!!! Ваш персонаж погиб! Вторая из десяти возможных смертей!
        Возрождение будет доступно через 14 минут 59 секунд.
        Так, похоже, пришло время очередной мини-игры, который предлагал этот мир после каждой смерти. Из разговоров людей я знал, что в этот раз мне предстоит побегать волком в составе большой стаи, загоняя оленя и зарабатывая Очки Мутации за успешные укусы быстрой и сильной цели. Но… игра почему-то не начиналась. Вместо это пришла боль, и перед глазами на фоне кровавой мути появилась надпись:
        ВНИМАНИЕ!!! Ваш персонаж успешно воскрешён.
        Количество жизней восстановлено.
        Что происходит? Болело всё тело, глаза почти не открывались, я едва мог что-либо видеть. Очки Жизни балансировали на уровне 3 -4%. Зато слышал я на удивление нормально, и голос Ветеринара Юли распознал.
        - Досталось же тебе, Васька… Живого места нет, шкура слезла, сплошь ожоги. Но не время пока тебе умирать. Ты нужен Сержанту, да и всем остальным тоже. Без твоей магии шерхи и ночные бестии нас всех тут похоронят. Так что в бой, котяра! Постарайся получить следующий уровень, с которым придёт исцеление. И отомсти тому магу за мою Принцессу, которую не удалось вернуть к жизни.
        Глава двадцать седьмая. [Сержант] Ночная бойня
        Большой бревенчатый дом Лысого Черепа пылал, из-за жара и едкого дыма находиться внутри становилось всё труднее. Нужно было выбираться. Но сунуться в заднюю дверь значило мгновенно стань мишенью минимум для дюжины стрелков. Оставалась парадная, ведущая к загонам диких ещё не приручённых существ. Однако попытавшаяся выскочить через неё служанка не успела пробежать и двух шагов, как упала сражённая несколькими арбалетными стрелами. Там тоже были шерхи.
        - Уходи в невидимость! - крикнул я своей сестре, единственной кроме меня сохранившей рассудок после атаки Малой Жути. - Пробирайся к нашим зверям и постарайся выпустить Болотную Хозяйку, Тьму и Длинношеее. Они нам помогут.
        - Ещё Принцесса может помочь, да и другие гончие, - кивнула Юля и исчезла прямо с Белоснежкой на плече, лишь колыхнувшиеся клубы дыма показали, что моя сестра направилась к открытой настежь передней двери. Я болезненно сжался в ожидании, но выстрелов не последовало, Юля успешно преодолела контролируемое шерхами пространство.
        В этот момент дым на секунду развеялся, и я неожиданно увидел противников - группа из трёх шерхов в чёрных костюмах и со взведёнными арбалетами наготове стояла всего метрах в пяти от двери. Непонятно кто удивился больше - я или сами шерхи, тоже увидевшие мня и сообразившие, что выпали из скрытого состояния. Мне хватило секунды их замешательства, чтобы прыжком с перекатом по полу уйти с простреливаемого пространства и укрыться в доме. А дальше клубы дыма снова скрыли противников.
        Выбрать персонажу возможный для изучения навык Акробатика?
        Ну какой из меня акробат с настолько низкой удачей? Не сломал ничего при таком прыжке и то хорошо… Пока я стоял у стены и переводил дух, за моей спиной грянул сдвоенный выстрел, после чего последовали довольные реплики Макса Дубовицкого и Вари Толмачёвой - оказываеся, шерхи проявились и с другой стороны дома, а Инженер со своей дочерью шанс уменьшить количество противников не упустили. Да ещё и крылатый вэйр, наконец-то пришедший в себя и спустившийся со шкафа, на который в панике взлетел, выстрелил сквозь окно из арбалета. Не знаю, попал наш Вор или нет, но в ответ по дому прилетел огненный шар, из-за чего пожар разгорелся намного интенсивнее. Ещё минута, и мы задохнёмся внутри дома.
        Навык Стойкость повышен до девятого уровня!
        Хорошо, конечно, но рост защиты от огня на 0,25% как-то совсем не ощущался. Я с трудом дышал, а волосы казалось вот-вот вспыхнут. А каково моим спутникам, у которых не было ни перка Живучая Тварь, ни навыка Стойкость, ни сопротивления к внешним воздействиям из-за высокого Телосложения? Мне хватило одного-единственного брошенного на Инженера взгляда, чтобы понять, что он вот-вот потеряет сознание. Нужно было рисковать.
        - За мной, выходим наружу! Варя, используй скрытность! Эдуард, с тебя вынести раненую Маргариту! - скомандовал я, поднимая перед собой за ножки большой стол - он должен был послужить нам щитом. Если пролезет в дверь, конечно.
        Стол пролез, хоть и боком. А вот уйти в невидимость у дочери Инженера не получилось - она исчезла, но почти сразу выпала из невидимости. Подозреваю, что аналогичные проблемы испытывали и шерхи, иначе трудно объяснить то, что невидимки вдруг массово проявились. Странный феномен, возможно такое случилось из-за непрерывно воющих со всех сторон стайных гончих. Но самое удивительное - по нам вообще не стреляли! Все трое противников стояли с разряженными арбалетами, отстрелявшись по появившейся возле дома альфе одиннадцатого уровня. Другие оказавшиеся с этой стороны дома шерхи тоже занимались ночными бестиями, прежде всего двумя альфами, и на нас внимания не обращали. Ну, вам же хуже! Я отбросил очень тяжёлый и ненужный уже стол, выхватил Сурового Воспитателя и обрушил эту бронзовую палицу на голову ближайшего стрелка. Попал! Оглушённый шерх рухнул без Очков Выносливости.
        Навык Рукопашный Бой повышен до двадцатого уровня!
        Навык Тяжёлая Броня повышен до шестнадцатого уровня!
        Три или четыре метательных ножа отскочили от моего непробиваемого костяного доспеха. Нужно будет сказать «спасибо» Максу Дубовицкому - созданный им из брони гига-варанов тяжёлый панцирь в который уже раз выручил меня. Один из шерхов, убрав бесполезные метательные ножи, выхватил кривой клинок, но поколебавшись секунду и смерив взглядом мой доспех и палицу, предпочёл удрать. Второй же отскочил и начал было перезаряжать арбалет, как вдруг упал с пробитой насквозь грудью. Жесть… Смотрелось, словно огромный кусок плоти выкусили из тела вместе с сердцем и половиной обоих лёгких. Да и раздавшийся возле самого уха звук ружейного выстрела едва не оглушил меня. Я обернулся, собираясь поблагодарить Инженера или его дочь за выпавший «крит» при стрельбе, но замер в некотором удивлении, поскольку удачный выстрел принадлежал не им.
        Ещё одно, третье ружьё в руках держала Маргарита Овчинникова, только что получившая девянадцатый уровень. Кстати, знакомое у неё в руках было ружьё. Помнится, ещё недавно оно висело у Лысого Черепа в доме на стене, и хозяин демонстрировал его мне. «Слонобой» какого-то там несуразно огромного калибра, который мелкую или среднюю дичь разносил в клочья и годился лишь для охоты на существ размерами с тираннозавра.
        - Сержант, мне что делать? - не просто здоровым, но даже задорным голосом поинтересовалась разом излечившаяся от немоты и слабости девушка.
        Нужно отметить, что в элегантном кожаном костюме с ружьём в руках и с патронташем на поясе Маргарита смотрелась уже не как забитая служанка, а как гордая охотница или скорее лихая разбойница. Ей бы ковбойские сапоги, широкую шляпу, да гнедого коня, так и вовсе выглядела бы грабительницей дилижансов с Дикого Запада.
        Значит, у нас добавился ещё один стрелок. Что ж, отлично! Я приказал стрелкам прикрывать наш отход к дальним вольерам и уничтожать всё, что вздумает к нам приблизиться. Мы побежали в темноту подальше от бушующего пожара. Кстати, я обратил внимание, что пылал не только дом Лысого Черепа. Горели вольер приручённых гончих и мастерская, и склад, и то строение, в котором Зверолов пытался приручить Химероидную Пуму. Похоже, шерхи поставили себе целью спалить тут всё. Но, подозреваю, невидимки просчитались - ночные бестии сминали их числом и яростью, а основной козырь - возможность расстреливать противников из невидимости - не работал. На моих глазах девушка-шерх упала, сбитая альфой и тут же погребённая грудой зубастых тварей. Да и оглушённого мной шерха уже заживо жрали пробы, его предсмертный хрип быстро затих.
        Одна шальная проба кинулась было в нашу сторону, но рухнула, споткнувшись и покатившись по земле со стрелой в глазнице. Вэйр довольно рассмеялся и на бегу перезарядил арбалет. Мы не задерживались и старались отойти подальше от места кровавого боя шерхов с ночными бестиями. Ох! Признаться, я чуть не наложил в штаны, когда из темноты на меня кинулась огромная зубастая пасть на длиннющей шее. Зубы остановились лишь в полуметре от моего лица, и я распознал Длинношеее Зоообразное.
        Вообще-то зверюга принадлежала Варе Толмачёвой, но меня посетила одна интересная шальная идея. Стайные гончие в природе следуют за крупными хищниками, и мегазавр подходил на эту роль как нельзя кстати. Вслед за нашей Разведчицей я вскарабкался на спину огромного хищного ящера.
        - Так надо! - объяснил я свой поступок несколько растерявшейся от такого моего самоуправства дочери Инженера и приказал направить Длинношеее к загону диких стайный гончих.
        Огромный мегазавр вломился в загон гончих, свалив ограду. Три десятка ящеров прыснули в разные стороны, испуганно прижавшись к дальним стенкам загона. Я заорал во всю глотку и указал булавой на ближайшую стаю ночных бестий.
        - В атаку! Порвём их!
        И даже сам показал пример, развернув огромного мегазавра и направив на противника. Появившаяся невесть откуда Болотная Хозяйка тоже присоединилась ко мне и кинулась на указанного врага. И случилось чудо! С грозным воем стая гончих последовала за мной!
        Навык Наездник на Чудовищах повышен до пятнадцатого уровня!
        Навык Мастер Зверей повышен до двенадцатого уровня!
        Да, так их! Пять или шесть проб не выстояли и трёх секунд, порванные зубастой стаей. Опьяневшие от крови ящеры рвались в бой, но я направил мегазавра к другому загону, где кидались на прутья, выли и тоже рвались в атаку ещё три десятка стайных гончих. Освободим их и объединим стаи! Невесть откуда взявшаяся Химероидная Пума с окровавленной пастью тоже присоединилась к нашему воинству.
        Навык Мастер Зверей повышен до тринадцатого уровня!
        Получен двадцать пятый уровень персонажа!
        Получите награду: три очка навыков (суммарно накоплено девять очков) и одно очко мутации (суммарно накоплено двенадцать очков).
        ПОЗДРАВЛЯЕМ! Вы достигли двадцать пятого уровня! Награда +2 очка характеристик персонажа. Ваш игровой класс окончательно закрепился как Зверолов, сменить класс отныне невозможно.
        Особенности класса Зверолов: бонус +20 к навыку Приручение, бонус +20 к навыку Мастер Зверей. Приручение существ затрачивает двое меньше ресурсов и занимает вдвое меньше времени. Дикие звери за исключением стайных, охраняющих территорию или потомство, превосходящих вас по уровню вдвое, игровых боссов и ночных бестий не атакуют вас первыми.
        Да! Я сделал это! Меня радовала и полученная награда, и сам факт того, что я прокачался-таки до двадцать пятого уровня и стал способен выйти из начальной «песочницы» в большой мир. Мегазавр, повинуясь моей команде, издал страшный рёв, прокатившийся по округе.
        - Сержант, вообще-то это мой зверь, ты сам мне его подарил! - недовольным голосом напомнила сидящая предо мной Варя, но меня её брюзжание лишь позабавило.
        - Твой конечно. Но какая сейчас разница! Ещё пять минут назад мы погибали в огне, а сейчас уже побеждаем! Смотри! Шерхи бегут, да и у ночных бестий осталась лишь одна альфа. Это победа!
        От переполняющих меня эмоций я притянул девушку к себе и поцеловал. Растерявшаяся от такой моей наглости дочь Инженера даже не сопротивлялась. Впрочем, я быстро пришёл в себя и даже извинился за несдержанность. Тем более что шерхи, которых я списал было со счетов, организовались и снова пошли в атаку. Огненный шар прилетел из темноты и взорвался в самой гуще наших гончих, разбросав ящеров и заметно сократив их поголовье, а вместе с этим и бонусы стаи. Да и с десяток шустрых фигур в тёмных одеждах целенаправленно стали выбивать гончих одну за другой. Нет, до победы тут было ещё далеко…
        Я перепрыгнул с Длинношеей на Болотную Хозяйку и направил штурмового зверя на самого опасного из противников - вражеского мага! Молния прогрохотала и впилась в грудь огромной паучихе, но для столь крупного и живучего существа это было не фатально, лишь четверть хитпоинтов потеряла Болотная Хозяйка. А дальше прыжок и… вот чёрт, вражеский Стихийный Маг обладал ещё и отменной Ловкостью, уклонившись от атаки восьми лап и сумев отбежать в сторону. Хотя… я улыбнулся от уха до уха, поскольку движения Стихийного Мага с каждой секундой становились всё более заторможенными. Жив мой рыжий Теневой Проклинатель, работает изо всех сил.
        Сдвоенный ружейный залп раздался за моей спиной - стрелки стремились устранить мага-шерха. Вот только его тело вдруг вспыхнуло голубым коконом, отразившим пули. Да и выпущенная Вором арбалетная стрела тоже зависла в воздухе, не достигнув цели. Какой-то магический щит. Не обращая внимания на прилетевшую из темноты стрелу, вонзившуюся мне в левое плечо, я снова направил Болотную Хозяйку на вражеского Стихийного Мага 56-го уровня.
        Больно… Огненный шар попал по паучихе и поджёг её и меня. Но это было последнее, что успел сделать шерх. Его светящийся кокон лопнул, и Болотная Хозяйка погрузила свои жвала в грудь противника.
        Навык Тяжёлая Броня повышен до семнадцатого уровня!
        Навык Стойкость повышен до десятого уровня!
        Навык Наездник на чудовищах повышен до шестнадцатого уровня!
        Пламя удалось сбить, не в последнюю очередь благодаря действиям появившегося рядом со мной Васьки, чьи прикосновения тушили огонь. Теневой Проклинатель 33-го уровня, надо же… Я погладил своего зверька, посадил к себе на плечо и осмотрелся. Последние шерхи удирали со всех ног, но никто их не преследовал. Поле боя было покрыто телами невидимок, проб и стайных гончих. Полтора десятка выживших гончих, многие в ужаснейшем состоянии, словно робкие тени бродили среди этого побоища. Победа далась дорогой ценой…
        - Две стрелы поймал, - пожаловался пошедший Эдуард Самарский, чья куртка стала мокрой от крови. - Вовремя новый уровень дали, иначе коньки бы отбросил…
        - Да, чудом выжили, - ответил ему прихрамывающий Макс Дубовицкий.
        - Выжили не все. Я потеряла Принцессу. А ещё вон, - проговорила маленькая Ветеринар печально и указала рукой вдаль.
        Я всмотрелся в указанном направлении. Обожжённая Химероидная Пума, чья шерсть ещё продолжала тлеть, жалостливо подвывала, склонившись над чем-то маленьким и обугленным. Я спрыгнул с Болотной Хозяйки на землю и подошёл к зверюге. Огромная пума вылизывала и пыталась вернуть к жизни своего крохотного котёнка, сейчас с трудом угадывающимся в почерневшем комочке горелого мяса. Я не сдержал слёз и опустился на колени рядом. Подошедшая Юля приложила ладони к трупику, подержала несколько секунд и отрицательно покачала головой - тут уже ничего нельзя было поделать, детёныш Тьмы погиб.
        Все члены «отряда неудачников» молча смотрели на меня и ждали дальнейших указаний. Я встал и осмотрелся. Делать тут на пепелище было нечего, тем более что сбежавшие шерхи снова могли напасть и даже привести подкрепление. Вдали слышались автоматные очереди и разрывы гранат - по-видимому, шерхи атаковали и торговый посёлок, и люди-охранники держали оборону. Если шерхи там победят, то скорее всего направятся сюда, довершать своё кровавое дело и добивать выживших. Нужно было срочно уходить.
        Благо гига-вараны были вынуждены прервать свою спячку, чтобы выбраться из горящего загона, и сейчас наш Атлант бродил поблизости, принюхиваясь к запаху дыма и недовольно мотая бронированной башкой. Пока он снова не свернулся в костяной шар, зверя нужно было седлать и убираться.
        - Уходим! - скомандовал я и указал рукой на юго-запад - туда, где нас поджидало задание с минотавром. - Стайных гончих берём с собой. Шерхи стали нам враждебны, и без их способности вскрывать невидимок нам больше не выжить.
        Глава двадцать восьмая. [Котёнок] Привал
        Зря мы ушли… Из разговоров шерхов я знал, что какая-то группа невидимок будет караулить возле точки респауна. Это значило, что Лысый Череп и его слуги после воскрешения окажутся в окружении врагов полностью беспомощными и с большой вероятностью снова отправятся на перерождение, потеряв несколько жизней. Я сильно переживал из-за этого, вот только где находится ближайшая точка возрождения понятия не имел и помочь гостеприимному хозяину дома не мог. Моё же предложение порыскать ночью по округе в поисках воскресающих игроков Варя Толмачёва даже транслировать остальным не стала, посчитав абсолютно дурацким. Сами живы остались, и то хорошо, к тому же это не наша война - такого мнения придерживалась сама Разведчица, да и другие члены отряда.
        А потому «отряд неудачников» удирал от войны со всех ног, точнее лап. Но всё равно, по мнению заметно нервничающего Макса Дубовицкого, двигались мы недопустимо медленно, и враги могли нас настигнуть. Всех тормозила неспешная Болотная Хозяйка - жуткий восьмилап хоть и старался изо всех сил, но всё равно передвигался гораздо медленнее Длинношеей Зоообразной, Атланта, Тьмы и стайных гончих. О том, чтобы бросить нашего самого сильного штурмового зверя, речи конечно не шло. Сержант лишь подгонял свою громадную паучиху и обильно подкармливал мясом, чтобы та быстрее восстанавливала силы и проворнее шевелила суставчатыми лапами. А Варя вместе с Авир Тан-Хоши затирали следы нашего отряда, насколько это вообще было возможно.
        Ночь выдалась на редкость холодной, я впервые увидел иней на траве и покрытые тонкой корочкой льда лужи. Всё-таки Философ не ошибся, и тёплое время заканчивалось, нужно было готовиться к зиме. Возможно именно низкая температура не позволяла обычно спящему по ночам Атланту свернуться, и бронированный гига-варан упорно передвигал конечностями, работая мышцами и согревая своё тело.
        Шедшие с нами гончие отвлеклись на вспугнутого нами лесного зверя и в какой-то момент отсоединились от группы, тихо растворившись в ночи. С нами продолжила брести только чёрная как смоль самка 52-го уровня и два обожжённых до жуткого состояния самца, 34-го и 45-го уровней. Самка была той самой, которая поняла меня в вольере приручённых животных, и наверное самая умная из всех находившихся у Лысого Черепа гончих. Её Интеллекта вполне хватало, чтобы понимать мои сообщения, да и я после выбора перка «Базовое понимание речи животных» мог переводить её свисты и рыки. Чёрная самка боялась ночного опасного леса, была голодна и устала, о чём сообщала всем окружающим. Я, как мог, успокаивал её Воодушевлением, чтобы эта ценная зверюга не покинула нас подобно другим своим сородичам.
        Имени у этой гончей не было, в описании же до сих пор было сказано, что она является питомицей Лысого Черепа. Хотя это нисколько не мешало чёрной сильной гончей выполнять команды другого Зверолова и периодически оглашать округу резким криком для обнаружения возможно преследующих нас шерхов. Двое самцов настолько умными не были и меня не понимали. Им вообще было не до меня из-за страшнейших ожогов, спаливших шкуру практически полностью, и других полученных в бою с шерхами ран. Пострадавшими зверями занималась сестра Сержанта. Маленькая Ветеринар обработала ожоги ящеров лечебными мазями и сделала перевязку, чтобы раны от стрел и клинков не загноились. Приручёнными эти двое пострадавших ящеров не были, однако никакой опасности от хищников я не ощущал. Их Интеллекта вполне хватало понять, что самостоятельно в таком состоянии они не выживут, люди же вовсе не желают им зла и наоборот готовы заботиться о них, лечить и кормить. Меня ящеры воспринимали как союзника и члена своей стаи, а потому не пытались атаковать.
        К тому же меня опекала Тьма. После смерти собственного детёныша Химероидная Пума переключила всю свою материнскую заботу на рыжего котёнка. Огромная зверюга постоянно контролировала, где я нахожусь, и старалась не терять котёнка из виду. Делилась со мной кусками мяса, которыми Зверолов подкармливал зверей. Обнюхивала меня и вылизывала мою шерсть при каждой возможности. С ревностью реагировала и даже недовольно рычала, когда меня на руки брала Варя Толмачёва. Когда вэйр, эмоционально рассказывая о чём-то по дороге, повысил голос неподалёку от меня, Тьма моментально примчалась и встроилась между мной и крылатым пареньком, щеря зубы и угрожающе рыча на нашего Вора. Такая гипертрофированная опека немного напрягала. С другой стороны, мне совсем нетрудно было поесть лишний раз или позволить вылизать себе шерсть на загривке. Гораздо сложнее было разубеждать хищницу и объяснять, что я не её детёныш. Пусть так и дальше считает, с меня не убудет.
        Мы двигались всю лишь ночь с парой коротких остановок, когда нашей Разведчице не нравилось что-то впереди, и Варя отправлялась на мегазавре вперёд проверять дорогу. Остановился наш отряд лишь под утро, когда сил ни у кого не осталось. Тут же разбили лагерь на берегу небольшого озерца с чистой водой. Механик с Инженером быстро нарубили веток и соорудили шалаши с подстилками из хвойных лап. Сержант же с Варей в это время собрали валежник и разожгли большой костёр, чтобы члены группы могли немного отогреться у огня, поскольку зуб на зуб не попадал у всех, включая крепкого лидера группы. Горячий травяной чай тоже помог согреться, да и первые лучи поднявшегося над горизонтом солнца уже начали прогонять ночной холод.
        В первую смену дежурили Эдуард и Макс Дубовицкий, да ещё новенькая девушка Маргарита Овчинникова тоже пожелала составить им компанию. Люди, хоть и сильно устали за ночной переход, не просто сидели у костра, а мастерили из проволоки, стальных пластин и пружин какие-то хитрые устройства - затяжные ловушки и капканы, которые могли пригодиться в будущем при поимке крупных зверей. В том числе полумифического минотавра, за которым наш «отряд неудачников» был послан, но при этом никто в группе не знал о нашей цели фактически ничего. Какого минотавр размера? Понятно, что крупного, но насколько крупного? Размером с быка, со слона или ещё крупнее? На скольких лапах он передвигается? Обладает ли хорошим Интеллектом, или это всего лишь неразумный зверь? Трое дежурных вполголоса обсуждали это вопросы, стараясь не разбудить спящих товарищей. При этом Эдуард Самарский осторожно пробовал «подкатывать» к новенькой, и похоже его лёгкий флирт девушка принимала вполне позитивно. Смеялась над шутками парня, краснела при его двусмысленных комплиментах, охотно отвечала на его вопросы. Меня это вполне устраивало - пусть
наш молодой Механик ухаживает за Маргаритой и оставит в покое «мою» Варю.
        Да, я тоже не спал. Точнее, дремал вполуха неподалёку от костра, позволив Тьме меня вылизывать и согревать своим телом. Я желал проконтролировать, не станет ли Маргарита рассказывать своим новым знакомым о способном превращаться в человека котёнке и раскрывать тем самым мой главный секрет. Да и за сохранность тайны госпожи Виктории я тоже опасался, поскольку прекрасно помнил прозвучавшие со стороны супруги Фараона угрозы. Но пока всё было спокойно - Маргарита меня в беседе вообще ни разу не упомянула, а в рассказе о своей недолгой жизни у супруги Фараона описание строгой хозяйки ограничила лишь несколькими общими фразами. Свою немоту и парализованное состояние девушка объяснила наказанием за провинность, вот только подробности рассказывать отказалась. Я вскоре расслабился, так как понял, что Маргарита достаточно умна и осторожна.
        Но была ещё одна причина, по которой я не спал. Вновь и вновь прокручивал я в голове недавний бой с шерхами и понимал, что выжил вообще чудом. Точнее даже не выжил, а лишь удачное стечение обстоятельств позволило воскресить моего персонажа. Это меня сильно тревожило. Я ведь заслуженно гордился своим пушистым Теневым Проклинателем. Мне удалось создать действительно необычного и весьма сильного персонажа, способного если и не справиться с большинством противников, то по крайней мере удрать от самых опасных из них и не позволить при этом себя убить. Хищные звери, ночные бестии, могучие закованные в сталь игроки-бойцы и самые ловкие разведчики со стрелками были мне нипочём. Но вот каждая стычка с сильным магом - будь то Морок, госпожа Виктория или сегодняшний Стихийный Маг - заканчивалась полнейшим и главное безоговорочным моим поражением. Я проигрывал, что называется «в одни ворота». Почему так? Причину стоило понять и принять меры для исправления ситуации.
        Самым напрашивающимся объяснением было то, что я не мог взять разум противника под контроль - не те выучены разделы магии, не та специализация. Не мог и огреть врага увесисто-убойным заклинанием вроде испепеляющего огненного шара, метеоритного дождя или конуса холода. Точнее, заклинанию огненного шара и другим заклинаниям Магии Стихий я со временем надеялся обучиться, вот только всё равно мне никогда было не сравниться в их мощи и убойности со специализированным Стихийным Магом. Мои же собственные заклинания - что Высасывание Маны, что Болезнь, что Замедление или Ослабление - хоть и работали на врагов-чародеев, но мгновенного эффекта не имели. Любой маг, едва я пытался его атаковать магией, тут же отвечал чем-то мощным и убийственным, чего мой котёнок пережить не смог.
        Единственное же моё мгновенное и «ультимативное» заклинание - Парализация - на самых сильных противников почему-то не действовало. И даже не просто не срабатывало из-за возможного сопротивления магии, но я получал сообщение «Неподходящий объект для применения заклинания», что говорило о принципиальной невозможности такого действия. Возможно, высокоуровневые враги и противники с высоким Интеллектом были защищены от Парализации? В игровой справке ничего такого я не нашёл, но уже убедился, что Парализация не работает на альф, на Малую Жуть и на высокоуровневых магов. Тогда как же с такими противниками возможно бороться, играя за Теневого Проклинателя?
        Помнится, однажды на Теневого Мага шерхов хорошо сработало моё заклинание Болезнь. Но опять же далеко не мгновенно, да и сорок пятый уровень моего противника всё же не впечатлял. Можно было ещё обращаться в жуткого восьмилапа или змею для атаки чародеев, хотя такие действия тоже требовали подготовки, удачного стечения обстоятельств и запаса времени. Поэтому, как ни крути, без пополнения арсенала моих заклинаний я не видел надёжного способа победить в противостоянии с вражескими магами.
        Но может тогда пойти другим путём? Не увеличивать свои атакующие возможности, а повышать защиту для лучшей выживаемости? Нет, лишние несколько хитпоинтов или улучшение скрытности тут ничего бы принципиально не изменили. Но может взять Сопротивление Магии, не зря же игровая система мне уже много раз его настойчиво предлагала? Да и атаки Малой Жути в таком случае получилось бы чаще отражать.
        Я вчитался в описание этого навыка и, признаться, приуныл. За каждый уровень умения шанс отражения вражеской магии поднимался лишь на 0,25%. Негусто, прямо скажем. Использоваться этот навык будет очень нечасто, да и сам по себе по-видимому не сможет прокачиваться, в отличие от множества других навыков. Придётся вкладывать уйму свободных очков навыков, чтобы заметить хоть какой-то полезный эффект от такого приобретения. Чтобы шанс отражения вражеской магии составлял хотя бы треть, следующие сорок четыре (!!!) уровня моему персонажу придётся только в это умение и вкладывать все свободные очки. Ага, и потом глупо погибнуть, потому как с моей низкой удачей шанс успеха одна треть может никогда и не сработать…
        Свободных очков было жалко. Я копил их для умения Переводчик, чтобы наконец-то научиться разговаривать с верзилами. Да и вложение в другие мои навыки выглядело более эффективным, чем поднимать призрачную совершенно ненадёжную защиту от заклинаний. Пожалуй, обойдусь пока без Защиты от Магии, оставлю свободный слот для чего-то более полезного. Кстати, что там у моего Василия с навыками? Я открыл лист персонажа.
        Васька. Котёнок. Самец. Питомец Сержанта
        Игровой класс: Теневой Проклинатель 33-го уровня.
        Характеристики персонажа:
        Сила 8 (-30% наносимого в ближнем бою урона)
        Ловкость 19 (+25% скорость передвижения, +25% скорость реакции, +25% точность действий)
        Интеллект 25 * Высокий показатель Интеллекта даёт вашему персонажу особые способности
        Восприятие 19 (+25% дальность обзора, слуха, чутья)
        Телосложение 15 Бонусов нет
        Модификатор удачи -2 * Низкий показатель параметра Удача даёт вашему персонажу особые способности
        Параметры персонажа:
        Очков здоровья 265 из 265
        Очков выносливости 109 из 554
        Очков магии 162 из 162
        Переносимый груз 1кг * Инвентарь заблокирован
        Использовано мутагенов 2 (потрачено 18 очков)
        Известность 2
        Навыки персонажа:
        Магия Проклятий 78 (эффективно 98)
        Чуткое ухо 31
        Мистицизм 31
        Скрытность 31 (эффективно 51) * Способность «Полупрозрачность»
        Воодушевление 30
        Магия Превращений 17
        Неутомимый 18
        Книжный червь 12
        Переводчик 31 * Способность «Базовое понимание речи животных»
        Оборотень 30
        Выбрано 12 из 13 возможных на 33-ем уровне навыков
        Внимание!!! Имеется 9 свободных очков навыков
        Внимание!!! Имеется 24 очков мутации
        Интересным было то, что сразу две характеристики - Ловкость и Восприятие - достигли значения девятнадцать. Это было хорошо и само по себе, и обещало полезные приобретения в будущем, когда характеристика достигнет двадцати. Что бывает при Ловкости двадцать я знал - умение «Вездесущая Тварь» дарило способность лазить по деревьям, далеко прыгать и протискиваться в самые узкие отверстия. А вот никакой информации о том, что случается при Восприятии двадцать, я в игровых справках не нашёл. Ладно, поживём - увидим.
        А вот по поводу последнего возможного к выбору навыка ничего путного я так и не придумал, как ни ломал над задачей уставшую голову. Как не решил и проблему сражений с вражескими магами. Видимо, к встречам с такими противниками мой маленький Теневой Проклинатель был пока что не готов. Что ж, у каждого игрового класса имеются как сильные, так и слабые стороны. Моей слабостью была именно уязвимость к магии, и встреч с вражескими чародеями моему котёнку нужно было избегать. Пусть другие с ними воюют, моя же задача быть «суппортом» и помогать верзилам, ослабляя их противников и выкачивая из них ману.
        Девять накопившихся свободных очков навыков я вложил в Переводчик, поднимая данное умение до сорокового уровня. Какие-то десять очков этого навыка теперь отделяли меня от возможности приобретения мутации Модификация Гортани. Очков мутации для этого вполне хватало, так что совсем скоро рыжий котёнок заговорит по-человечески!
        С этими приятными мыслями я уснул, убаюкиваемый теплом и мурчанием огромной кошки, считающей себя моей матерью.
        (ПРОДОЛЖЕНИЕ СЛЕДУЕТ)
        Глава двадцать девятая. [Сержант] Южные руины
        Оба обожжённых самца умерли, несмотря на все старания моей сестры. На Юлю было больно смотреть, она ходила в слезах просто чёрная от горя и реально переживала из-за того, что не справилась, и её навыков Ветеринара не хватило. Когда девочка сказала, что трупы гончих нужно похоронить, а не скормить нашим хищникам, никто спорить не стал, несмотря на нелогичность такого решения. Мы с Эдуардом взялись за лопаты, и я… впервые на наглядном примере увидел, что такое специализация класса и эффект от навыков персонажа. Несмотря на всю мою высокую Силу, рельефные мускулы и непритворные старания, скромный щуплый Механик выполнял земляные работы минимум втрое эффективнее.
        Что странно, при работе с лопатой игровая система прокачивала мне навык… Рукопашный Бой! Видимо, более подходящих скиллов у моего Зверолова просто не было. Эдуард же явно имел в своём арсенале специализированные навыки работы с простыми инструментами и работал с эффективностью экскаватора, получив в итоге двадцать первый уровень персонажа. Он даже не вспотел, словно выкопать пару-тройку кубометров твёрдого грунта для него было лёгкой разминкой! Когда на месте захоронения остался лишь небольшой холм, стиравшая неподалёку в озере бельё и наблюдавшая за нашей работой Маргарита Овчинникова наградила героя-землекопа поцелуем. Да, я ещё вчера ночью заметил, что наша новая спутница тяготела к Эдуарду и с благосклонностью относилась к любым его проявлениям внимания, да и сама не забывала при каждом удобном случае демонстрировать парню своё хорошее отношение. Что ж, молодо-зелено, я был рад за эту парочку.
        В путь двинулись сразу после завтрака, или точнее уже обеда, если судить по времени в районе полудня. Хотя сегодня время определить было достаточно затруднительно - погода испортилась, небо заволокло тёмными тучами, через которые не пробивался ни единый лучик солнца. Деревья гнулись к земле от порывов резкого холодного ветра, надвигалась буря с грозой. В этом тоже имелся свой плюс - ожидающийся ливень должен был надёжно смыть наши следы. Хотя я что-то сомневался, что мы вообще кому-либо нужны, и шерхи или кто иной станет нас преследовать. Подозреваю, что вчера ночью наш «отряд неудачников» в полной мере оправдал своё название, просто оказавшись не в то время не в том месте и попав «под раздачу». Едва ли шерхи станут нас целенаправленно преследовать.
        Хотя… я обратил внимание, как изменилось описание над головой единственной выжившей гончей в нашем отряде.
        СТАЙНАЯ ГОНЧАЯ. САМКА 52-ГО УРОВНЯ (1). ОСТАЛАСЬ БЕЗ ХОЗЯИНА
        Осталась без хозяина? О как… Помнится, ещё совсем недавно эта гончая значилась питомицей Лысого Черепа. А раз так, выходит, что огромный великан-зверолов был убит шерхами, причём погиб он окончательно. Причём наверняка это убийство было спланировано заранее с целью ослабления «Новых Фараонов» - Зверолов очень много для них делал, поставляя клану стайных гончих и других животных. А раз так, то и второму оказавшемуся в поле зрения шерхов Зверолову стоило опасаться за свою жизнь. Я подозвал зверюгу, и она послушно подбежала, задрав голову, высунув язык и даже помахивая хвостом подобно настоящей собаке.
        - Она ищет нового хозяина и понимает, что ты тут старший. Дай ей что-нибудь пожрать, - предложила едущая рядом со мной на Болотной Хозяйке сестра.
        Зверюгу уже кормили утром наравне с другими нашими животными, но сейчас важно было не столько насыщение желудка стайной гончей, сколько «официальное оформление» среди наших питомцев. Я достал из закреплённого на спине огромной паучихи мешка большой кусок сырого мяса и кинул ящеру. Клацнули зубастые челюсти, глотательное движение, и через секунду мяса не стало.
        НАВЫК ПРИРУЧЕНИЕ ПОВЫШЕН ДО ШЕСТЬДЕСЯТ ТРЕТЬЕГО УРОВНЯ!
        НАВЫК МАСТЕР ЗВЕРЕЙ ПОВЫШЕН ДО ТРИНАДЦАТОГО УРОВНЯ!
        Одного куска оказалось достаточно, описание тёмной гончей сменилось, она уже числилась моей питомицей. Одна без бонусов стаи она мало что могла в боевом плане. Я предложил сестре взять её себе в качестве ездового животного, и Юля согласилась, хотя и заметила, что без седла на такой твари ездить не получится. Я предположил, что сестрёнка тут же выберет своей новой питомице имя, но девчонка почему-то не спешила с этим. Она вообще вела себя на редкость апатично сегодня после смерти двух своих чешуйчатых пациентов и до сих пор периодически всхлипывала.
        Наблюдавший за приручением гончей со спины Атланта Эдуард, вместе с Максом Дубовицким корпящий над какой-то заготовкой, встрепенулся и сказал, что сделает седло из обрезков кожи и толстой стальной проволоки. Но потом, ближе к вечеру, поскольку сейчас они вместе с Инженером заняты изготовлением защитных пластин, предназначенных усилить грудь и передние лапы Болотной Хозяйки. Нашему штурмовому жуткому восьмилапу действительно не помешала бы дополнительная броня, поскольку природный хитин не всегда справлялся со стрелами шерхов и зубами ночных бестий. Вчера я извлёк не менее десяти стрел из паучихи, а несколько её глаз сгорело от попадания огненного заклинания, пустые глазницы затянуло слизью. От выживаемости нашего самого сильного боевого зверя зависела судьба всей группы, и потому наш Механик и Инженер не теряли времени даром и прямо в походе сверлили и обрабатывали рашпилем костяные чешуйки и титановые пластины, конструируя восьмилапу навесной доспех.
        Им помогала Маргарита Овчинникова, плоскогубцами помогая удерживать заготовки и подавая нужные инструменты. Девушка вообще старалась проявлять активность и предлагала свою помощь всем членам «отряда неудачников» при любых работах. Готовила и мыла посуду, кормила животных, стирала одежду, помогала грузить вещи и даже предлагала себя на роль разведчицы, хотя её навыки для такой работы мало годились.
        Я её вполне понимал, и дело тут было не только в желании подружиться со всеми и скорее влиться в коллектив. Из рассказанной девушкой истории следовало, что Маргарита чем-то разгневала могущественную опасную госпожу Викторию и была изгнана с условием в двухдневный срок покинуть территории «Новых Фараонов». Если же ещё раз попадётся супруге Фараона на глаза, девушке была обещана самая лютая смерть. Чем именно она заслужила такую нелюбовь хозяйки, Маргарита рассказывать отказалась наотрез, да я и не настаивал. Но единственным гарантированным способом избежать новых встреч с госпожой Викторией было скорее прокачивать уровень до двадцать пятого и уходить за энергетический барьер из «песочницы» в большой мир. В этом наши цели полностью совпадали.
        Тут наша колонна неожиданно остановилась. Едущая первой на мегазавре Разведчица Варя Толмачёва предупреждающе подняла руку вверх.
        - Что там? - спросил я Варю, пристально разглядывающую недалёкие редкие кусты впереди.
        - Не знаю… - пожала плечами девушка. - Вроде какое-то движение почудилось. Но нет. Ничего не вижу. Похоже, ложная тревога.
        Тем не менее, двигаться дальше наша Разведчица пока не спешила. Крылатый вэйр вспорхнул с Болотной Хозяйки, на которую минуту назад присел отдохнуть, и сделал пару кругов над кустами. Ничего опасного Авир Тан-Хоши не заметил и поднялся выше к низким тяжёлым тучам, разглядывая покрытые редкой растительностью холмы. Я тоже осмотрел вызвавшие подозрения кусты, но даже с ночным зрением не увидел в них ничего опасного. Хотя на всякий случай стоило проверить. Я подозвал гончую и указал на подозрительную растительность. Чёрная самка всё поняла и пронзительно завыла. И… прямо у нас на глазах в жиденьких кустиках, где казалось даже ёжику трудно укрыться, проявилось сразу трое сидящих на корточках шерхов из «Южного Гарнизона»!!!
        Враждебно ли они к нам настроены даже гадать не пришлось - две шерхов вскинули арбалеты и выстрелили прежде, чем кто-либо из нас успел среагировать. Помчавшаяся на них чёрная гончая покатилась по земле с двумя стрелами в груди.
        НАВЫК ЗОРКИЙ ГЛАЗ ПОВЫШЕН ДО ДВАДЦАТЬ ПЯТОГО УРОВНЯ!
        - Неееееееееееееееееееет!!! - от полного отчаяния крика сестры у меня заложило уши.
        Маленькая Ветеринар спрыгнула с паучихи и побежала к дёргающейся в агонии чёрной гончей. Третий стрелок перевёл оружие с гончей на мою сестру, но спустить курок арбалета не успел, покачнувшись и упав набок. Мяуканье рыжего Василия показало, что котёнок вовсю работает, и падение стрелка вовсе не случайно, да и странные замедленные движения неторопливо вставших и еле передвигающих ноги двух других шерхов - его работа. Слаженный залп двух или даже трёх ружей прервал их нелепую попытку убежать. Одного убило сразу - трудно жить без разлетевшейся от попадания «слонобоя» головы. А вот второй был лишь ранен в бедро и упал, выбросив арбалет, и теперь со скоростью ленивца медленно-медленно тянул руки за парными клинками в ножнах на поясе.
        - Отставить! Они нужны нам живыми! Э… Хотя бы один, - вынужден был сделать я поправку, потому как стремительно примчавшаяся к месту битвы Тьма уже успела прикончить когтистой лапой парализованного, разорвав стрелку грудь вместе с тонкой тёмной одеждой. - Он расскажет, почему шерхи нас преследуют.
        Я сам, спустившись с Болотной Хозяйки, обезоружил последнего из противников и крепко связал ему руки за спиной поданной Механиком проволокой. Отогнал пытающуюся терзать раненого скальную ящерку Белоснежку сестры и поставил шерха вертикально.
        ТАМИР ВАЙ УГАШИ. ШЕРХ. МУЖЧИНА. КЛАН «ЮЖНЫЙ ГАРНИЗОН». СЛЕДОПЫТ 41-ГО УРОВНЯ.
        Рана его была неопасна и жизни не угрожала, тем более что Варя Толмачёва уже перевязывала её. Пленный гневно зыркал глазами, испепеляя меня и человеческую девушку взглядом, но поделать ничего не мог. Лишь дрыгал ногами, пытаясь пнуть кого-либо из нас, что под проклятием замедления смотрелось даже комично.
        - Погрузите его на Атланта! - скомандовал я и подошёл к сидящей на коленях перед телом гончей сестре.
        Ожидал новой истерики по поводу смерти питомицы, но Юле было не до слёз. Она уже извлекла обе стрелы и торопливо перевязывала кровоточащие раны стайной гончей, периодически применяя лечебную магию - с кончиков пальцев девочки срывались синие искорки, исчезая в теле зверюги.
        - Брат, её можно спасти! И я сделаю это! - маленькая Ветеринар отбросила всю свою хандру, включилась в работу и была полна решимости. - Назову её Лайка. Будет наш дом охранять. У нас ведь будет когда-нибудь новый дом? Не вечно же нам кочевать по миру.
        - Обязательно будет! - заверил я девочку, прямо у меня на глазах получившую тридцатый уровень. - Самый удобный и безопасный из всех дом. В котором можно будет и зиму переждать, и от любых опасностей этого мира отбиться. Но сейчас нам нужно скорее уходить, пока эту группу разведчиков не хватились остальные шерхи. О, как раз то, что нам нужно!
        Последняя моя фраза относилась к начавшемуся наконец-то дождю. Редкие капли быстро переросли в настоящий ливень. Именно то, чего нам не хватало скрыть свои следы от преследователей.
        Дождь лил не переставая и не закончился даже к ночи. Из-за водной пелены и превратившихся в бурные потоки ручьёв мы несколько раз меняли направление движения, сбились с курса и долго брели, не понимая где находимся. Подозреваю, что мы бы прошли мимо цели, но зоркая Разведчица обратила внимание остальных на странный зеленоватый свет слева и какие-то тёмные острые силуэты на горизонте - не то скалы, не то контуры башен старинной крепости. Именно от них шёл странный рассеянный свет. Неужели это и есть Южные Руины, в которых по слухам и обитал минотавр?
        Отряд направился в указанную сторону, но вскоре вынужден был остановиться. Все члены группы обратили внимание на начавшие убывать Очки Жизни и стали жаловаться на странное головокружение и появившуюся слабость. У моего Сержанта ничего подобного не наблюдалось, но зато меня насторожило высочившее перед глазами сообщение:
        НАВЫК СТОЙКОСТЬ ПОВЫШЕН ДО ДЕСЯТОГО УРОВНЯ!
        Какое-то агрессивное внешнее воздействие. Ядовитый газ или возможно радиация? Причём интенсивность этого воздействия быстро возрастала по мере приближения к руинам. Нечего было и думать соваться дальше без подготовки, к тому же сейчас, когда вот-вот должна была наступить ночь с её бестиями и прочими опасностями. Я приказал отступить и устроить лагерь на безопасном расстоянии от старинных руин.
        Удобное и даже относительно сухое место нашлось под кроной огромного дерева. Я бы назвал его дубом из-за узловатых корней и ствола в пять обхватов, да и листья были чем-то похожи. Вот только разве на дубе могут расти сочные ярко-оранжевые плоды вроде продолговатых слив? Да, буря с грозой ещё не закончилась, и все мы знали об опасности удара молнии в такие вот отдельно стоящие деревья, но всё же рассудили, что раз за многие десятилетия дерево уцелело, то ещё одну ночь простоит. К тому же молнии, насколько все мы видели, с завидной регулярностью били в высокие шпили расположенной неподалёку старинной крепости, предпочитая именно их, а не деревья и другие объекты. Наш Инженер даже выдвинул теорию, что при таких удобных громоотводах территория вокруг крепости безопасна.
        Несмотря на опасность быть обнаруженными, мы развели костёр, поскольку за этот день промокли и замёрзли все, и без огня было зябко. К тому же ждали ночных бестий, даже не рассёдлывали Болотную Хозяйку и Длинношеее Зоообразное, а сражаться всяко лучше при свете, когда ты видишь противника. Хотя по всем расчётам, максимальный уровень проб не должен был превышать восьмого, да и грозных альф в составе бестий по идее быть не должно.
        Однако наступила ночь, а пробы так и не появилось. Это было несколько странно, хотя подтверждало более раннее моё наблюдение, что возле старинных руин ночные бестии почему-то не проявляются. Не видел я их у Города Сотен Черепов, не видел у развалин Восточной Крепости. Да и у болотных руин, где я когда-то приручил Болотную Хозяйку, пробы ночью также не тревожили меня с Шелли. Что это, случайность? Или подсказка от создателей нового мира, где именно нужно строить поселения?
        Мы поужинали у костра мясом, съедобными кореньями и кислющими, аж челюсти сводило, плодами «дуба». Да, я первым рискнул проверить эти «сливы» и нашёл вполне съедобными. Косточки не выкидывали - плодовые деревья были большой редкостью, и Инженер предложил посадить их на новом месте, где мы начнём обустраиваться после выхода в большой мир.
        Чтобы скорее согреться, я даже откупорил подаренную мне Лысым Черепом бутыль вина. Конечно, обсуждали последние события и строили дальнейшие планы. Макс Дубовицкий высказывал мнение, что с началом войны наша миссия по поимке минотавра потеряла актуальность - рогатого монстра правители «Новых Фараонов» хотели видеть на арене для тренировки гладиаторов и развлечения черни, а какие увеселительные мероприятия могут быть в военное время? Отец Вари предлагал бросить всё, вернуться к нашему Философу и затем просто уплыть вниз по реке за силовой барьер в большой мир. Мол, лишь два члена «отряда неудачников» - Маргарита Овчинникова и Эдуард Самарский - пока не достигли необходимого для прохода барьера двадцать пятого уровня, но при нынешних темпах прокачки смогут сделать это за день-два. И пока отвлечённые войной Фараон и его опасная супруга хватятся нас, мы будем уже недосягаемы для их гнева. Зачем же тогда рисковать и связываться с опасным чудовищем?
        Но я всё равно настаивал на продолжении выполнения данного нам задания. Ведь пока мы выполняем поручение госпожи Виктории, «Новые Фараоны» нас не трогают. А кто знает, как поведут себя люди сильнейшего клана, если мы бросим всё и вернёмся с пустыми руками? К тому же мы пока даже не видели минотавра, лишь подошли к его логову. Может, всё не настолько безнадёжно, как нам кажется со страха? Несмотря на постепенное снижение Очков Здоровья, мы способны подойти к древним руинам и осмотреться. Расставим там ловушки и капканы, выманим рогатого зверя и свяжем. После чего сдадим чудовище первому попавшемуся на глаза отряду «Новых Фараонов» и с чистой совестью уйдём в большой мир, к тому времени уже все члены отряда будут способны пройти силовой барьер.
        Пленный шерх сидел неподалёку и внимательно слушал наши разговоры, даже шевелил подвижными длинными ушами, чтобы не пропустить ни слова. Я несколько раз предлагал ему еду, даже обещал перевязать руки спереди или вообще развязать их, оставив спутанными лишь ноги. И даже предлагал поставить тарелку вдалеке от нас, чтобы уважить принятые у шерхов законы, и никто из людей не увидел процесса еды. Но пленник лишь воротил нос и скрипел зубами, цедя короткие незамысловатые ругательства в мой адрес. Типа «думаешь, что знаешь наши обычаи, но ты просто дурак!» и тому подобное. Отвечать на мои расспросы связанный Следопыт также отказывался. Ну, ему же хуже. Пусть сидит голодным.
        Маргарита долго смотрела на мои попытки общения с шерхом и наконец не выдержала:
        - Чего это мы с ним возимся? Он - враг, и этим всё сказано! Поскорее уничтожим врага, и дело с концом! Да и опыт за убийство противника высокого сорок первого уровня будет вовсе не лишним.
        Что я слышу? Признаться, я весьма удивился, поскольку очень уж не вязался образ хладнокровной убийцы с той скромной и беспомощной Маргаритой, которую я впервые увидел в поезде, да и которую наблюдал потом в «отряде неудачников». Да, ей довелось дважды убивать врагов за последние сутки, но всё же то была защита собственной жизни, а не расчётливая казнь. Я повернулся в сторону Маргариты, посмотрел девушке в глаза и протянул ей нож.
        - Неужели ты способна убить беспомощного пленного? Раз так, вперёд! Получишь новый уровень, а может даже два.
        Маргарита сразу стушевалась, глядя то на связанного шерха, то на острый нож в своих руках. Затем обернулась на Эдуарда в поисках поддержки и даже попробовала передать нож Механику, но парень сразу ответил, что он хоть и не святой, но вовсе не палач. Поколебавшись, Маргарита вернула нож мне.
        Внимательно наблюдавший за этой сценкой шерх рассмеялся со злой усмешкой:
        - Люди слабы! Боитесь замарать руки. Шерхи в этом плане намного жёстче и прагматичнее. Но раз вы не планируете меня убивать, тогда может отпустите?
        - Чтобы ты вернулся к своим и рассказал, где нас искать? Нет уж, ищи дураков в другом месте, - тут уже настала моя очередь ехидно смеяться. - Ты верно заметил, шерх, убивать тебя мы не собираемся. Смысла нет. Ты возродишься и приведёшь своих соплеменников, а оно нам надо? Нет, мы отведём тебя в большой мир, а там отпустим на все четыре стороны. Даже вернём твои вещи и оружие. Можешь потом примкнуть к клану «Восточный Гарнизон», можешь жить самостоятельно, твоё право. Но в свой клан «Южный Гарнизон» ты не вернёшься. Пусть тебя считают дезертиром и предателем.
        ВЫБРАТЬ ПЕРСОНАЖУ ВОЗМОЖНЫЙ ДЛЯ ИЗУЧЕНИЯ НАВЫК ЗАПУГИВАНИЕ?
        ВЫБРАТЬ ПЕРСОНАЖУ ВОЗМОЖНЫЙ ДЛЯ ИЗУЧЕНИЯ НАВЫК ДИПЛОМАТИЯ?
        Да какая тут дипломатия… Просто я достаточно долго общался с Авелией Ун-Понар и знал, что говорил. Для шерха позор был в стократ страшнее смерти. А между тем, подействовало, да ещё как! На лице пленника ехидная улыбка сменилась выражением отчаяния. У связанного Следопыта началась самая настоящая паника - он начал выть и интенсивно вырываться, пробуя путы на прочность. Встревоженно привставшему было Инженеру я велел сесть и не вмешиваться. Путь шерх побесится и поймёт, что никак не сможет освободиться. Возможно, после этого он станет сговорчивее.
        Действительно, через минуту Следопыт прекратил свои бесплодные попытки порвать прочную проволоку, повернул в мою сторону голову и проговорил обречённо:
        - Я отвечу на твои вопросы, человек. Но ты пообещай убить меня. Потом, когда вы дойдёте до барьера в большой мир.
        Сейчас он уже был согласен на всё - выдать любую информацию, дать любые клятвы, лишь бы ему позволили умереть и вернуться в свой клан.
        - Убивать тебя я не стану и просто отпущу.
        Видя удивление на его лице, я пояснил:
        - Возможно, тебе в это трудно поверить, но я и члены моего отряда не враги шерхам. Мне доводилось общаться с несколькими представителями твоего народа. Даже с лидером «Восточного Гарнизона» Авелией Ун-Понар. С большинством вполне нормально общались, без злобы и агрессии. Кому-то из них я даже помогал, кто-то помогал мне. С «Южным Гарнизоном» я никогда ранее не пересекался, и потому нападение ваших бойцов стало для меня весьма неожиданным. Ничего удивительного в том, что я хочу понять причину такого вашего поведения.
        ВЫБРАТЬ ПЕРСОНАЖУ ВОЗМОЖНЫЙ ДЛЯ ИЗУЧЕНИЯ НАВЫК ДИПЛОМАТИЯ?
        Опять игровая система предложила мне взять Дипломатию… Что это вообще за навык такой? Понятно, что Зверолову он без надобности, но я как-никак не просто одиночный игрок, а лидер маленького отряда. Может, он будет полезен для общего дела? Я открыл игровую справку. Ммм… Снижает общую агрессивность представителей других фракций и кланов, причём как НПС и игровых боссов, так и живых игроков, открывает уникальные ветки диалогов и повышает шанс достижения позитивных договорённостей. Влияет на условия торговых сделок, пусть и не настолько сильно, как специализированный навык Торговля.
        Может, и полезно… Я ещё не успел принять никакого решения, так как шерх меня отвлёк.
        - Развяжи мне руки! - попросил он. - Человек, даю слово, что я не убегу. И не буду нападать на твоих людей и вэйра.
        Я кивнул Механику, и Эдуард снял проволоку с запястий и лодыжек пленного. Следопыт растёр затёкшие запястья и без малейшего нажима с моей стороны принялся рассказывать о том, как его сородичи пришли в ярость от нападения людей. Дальнобойными гаубицами людей разрушены ведь были не только крепости на границе. Стёрты с лица земли оказались несколько деревень с мирными жителями, причём большинство среди отравившихся на перерождение составили кормящие женщины и малолетние дети. Некоторые погибли дважды и даже трижды за день.
        По приказу Великого Вождя все кланы собрали отряды мстителей, задачей которых было атаковать людей на их территории. Разрушить мосты, сжечь поместья столпов и ценных игроков «Новых Фараонов», перебить приручённых живостных. Рассказчик поведал, как группа невидимок из пятидесяти бойцов «Южного Гарнизона» перешла границу высоко в горах, где не было наблюдателей-людей. Затем отряд разделился на три части. Одна группа пошла громить поместье Зверолова людей. Вторая напала на казарму охранников торгового посёлка. Цели третьей группы Следопыт не знал, но ушли они куда-то на север к скалам. Сам Следопыт попал во вторую группу и в нападении на Зверолова людей не участвовал.
        Но сразу после воссоединения всех трёх отрядов получил от командира задание выследить в компании трёх других опытных разведчиков-следопытов сбежавшего Зверолова людей. Задание оказалось непростым. Группа несколько раз теряла след и долго распутывала оставляемые нами петли и ложные следы. Но всё-таки они выполнили задачу и на следующий день обнаружили нашу группу на берегу озера. Сразу же послали одного гонца с донесением, остальные продолжили слежку. О том, что Зверолов совсем не тот, за которым охотился первый отряд шерхов, Тамир Вай Угаши узнал уже после пленения из наших разговоров. Но нисколько не сомневается в том, что и другого Зверолова лидером клана «Южного Гарнизона» принято решение убить, и сейчас группа посланных по мою душу шерхов пытается обнаружить исчезнувший во время бури отряд. И рано или поздно они нас найдут.
        Внезапно лицо рассказчика вытянулось от ужаса. Шерх замолчал и с отрытым ртом смотрел на что-то за моей спиной. Я резко обернулся, и у меня наверное тоже челюсть отвисла от удивления.
        Возле ствола большого дерева, опёршись на большую секиру и ковыряясь другой лапой в зубах соломинкой, стоял самый настоящий минотавр! Огромный, метра четыре в высоту. Прямоходящий, с двумя могучими лапищами-руками и заканчивающимися копытами волосатыми ногами. В стёганой безрукавке и кожаных шортах. С ожерельем из множества человеческих черепов на мощной шее. Рогатый и подсвечивающийся на фоне тьмы зловещим зелёным ореолом.
        - Я смотрю, вы не пошли ко мне в гости, - пророкотал страшный зверь, выплюнув тростинку и перехватив секиру поудобнее обеими лапищами. - А потому я сам решил зайти на огонёк!
        Глава тридцатая. [Котёнок] Приют у монстра
        - МИНОТАВР. ЛЕГЕНДАРНОЕ ЧУДОВИЩЕ.
        Знак черепа в случае опасного монстра-людоеда вопросов совершенно не вызывал. Наоборот, меня бы даже удивило его отсутствие. Но вот «легендарное чудовище»? Даже у Огненной Мантикоры такого «титула» не было. Похоже, сейчас будет жарко! Хотя теплилась надежда, что на столь маленькое существо как котёнок огромный минотавр внимания обращать не станет, ограничившись лишь верзилами. Но и давать безнаказанно убивать моих спутников я не собирался. Поэтому выгнул спину, потягиваясь и разминая мышцы. Что делать с минотавром? Я даже не знал, как к нему подступиться. На такого огромного монстра Замедление будет действовать крайне слабо, а Парализация так и вовсе не сработает. Ману с минотавра высасывать вообще бесполезно - он не маг. А всякие огненные и ледяные заклинания лишь переключат внимание рогатого чудовища на меня.
        Верзилы тоже находились в замешательстве и хоть достали ружья, но не стреляли и неуверенно переглядывались между собой, не решаясь начать первыми. Я их вполне понимал, поскольку шансов выжить в схватке с таким сильным и огромным монстром было крайне мало. Возможно, какой-то шанс на успех возникал при использовании наших боевых животных, вот только Болотная Хозяйка и Длинношеее Зоообразное находились весьма далеко. Добежать до них не получится, минотавр успеет перебить отряд быстрее. В общем, дело пахло керосином, и верзилы это понимали.
        Лишь Сержант, как ни в чём не бывало, продолжал сидеть у костра и помешивать угли под шпажками со шкворчащим мясом. Именно мой хозяин и нарушил излишне затянувшееся молчание:
        - Слушай, рогалик, а найми наш отряд для охраны своего замка!
        Что??? Он вообще в своём уме?! Причём, судя по повернувшимся к Зверолову донельзя удивлённым лицам остальных членов отряда, версии о спятившем лидере придерживались многие. Огромный же рогатый зверь так и вовсе опешил от такой неслыханной наглости.
        - Как ты меня назвал, смертный?! - грозный рокот минотавра не сулил обидчику ничего хорошего, но Сержант лишь спокойно пожал плечами.
        - Ну а как тебя ещё называть? - спокойным голосом проговорил Зверолов, продолжая жарить мясо. - Ты говоришь на моём языке и похоже раньше был человеком. Твоего настоящего имени я не знаю. «Минотавр» слишком обобщённо. «Рогоносец» же было бы обидно.
        - Ещё бы! За такую дерзость я бы выдернул тебе ноги и руки, - согласился могучий зверь, делая шаг в сторону своего собеседника и поднимая тяжёлую иззубренную секиру над рогатой башкой. - А так ты просто умрёшь.
        - Это ты всегда успеешь, - спокойствию Сержанта позавидовали бы самые просветлённые из буддистов. - Ну так как насчёт моего предложения? Наверняка ведь каждый день тебя досаждают всякие непрошенные гости. Кто-то из них желает получить твою рогатую башку в качестве трофея, кто-то просто хочет покопаться в руинах в поисках ценностей.
        - Можно подумать вы не такие… - огромный зверь, хоть и шумно дышал, раздувая широкие ноздри, но всё же остановился и опустил своё оружие.
        Сержант посмотрел минотавру прямо в глаза и проговорил с укором:
        - Ты мой игровой класс Зверолов видишь? Так вот, я не убийца, а ловец диких животных, и твоя башка в качестве трофея меня совершенно не интересует. Скажу больше, если бы мы тебя вдруг убили, меня бы Фараон и его супруга госпожа Виктория прилюдно четвертовали. Меня и мой отряд послали поймать живьём проживающего в Южных Руинах «неразумного опасного зверя». Правители «Новых Фараонов» хотели устроить на арене кровавое шоу с минотавром для потехи толпы. Но поскольку ты оказался вовсе не диким неразумным животным, задание явно отменяется. Получается, теперь мы в поисках новой работы и будем рады любому нанимателю. Тем более такому, как легендарный минотавр.
        Поскольку рогатый монстр никак не отреагировал, Зверолов продолжил:
        - Наверняка ведь у тебя есть какие-то поручения и задания, с которыми могут справиться опытный Инженер и Механик. Ну там починить что-нибудь в замке или ловушек понаставить против незваных гостей, да и твою секиру наточить. У меня в команде имеется и лекарь, и опытная горничная, которая может убрать в комнатах и грязную одежду перестирать. И даже кот имеется, который может мышей вывести.
        Вот это да! Впервые с самого первого дня пребывания в новом мире я совершенно искренне восхищался своим хозяином и если бы мог, даже зааплодировал бы ему своими когтистыми лапками. До этого Зверолов если и проявлял себя, то скорее безрассудной храбростью, хорошей живучестью или умением производить впечатление на красивых девиц любых рас. Сейчас же было нечто совсем иное. Вот не ожидал от этого туповатого накачанного верзилы настолько тонкой игры, присущей скорее опытному дипломату. Минотавр задумчиво почесал голову своей огромной лапой, он тоже похоже несколько растерялся и не знал, что ответить на такое необычное предложение.
        - Думаю, такие дела с кондачка не решаются, - подхватил игру лидера Макс Дубовицкий, убирая ружьё и демонстрируя миролюбие. - Присаживайся к нашему костру, могучий минотавр. Не знаю, чем минотавры питаются, но у нас есть мясо и жареная рыба, есть фрукты и даже осталось вино.
        И огромный опасный зверь… послушался! Минотавр заткнул секиру за пояс и, сложив волосатые заканчивающиеся раздвоенными копытами ноги по-турецки, с кряхтением присел у огня. Я немедленно активировал Воодушевление, чтобы снизить у нашего гостя уровень агрессии и поднять ему настроение.
        - Странные вы… - проговорил рогатый зверь задумчиво, принимая из рук Сержанта шпажку с жареным мясом. - В одной группе и люди, и шерх, и вэйр. Только вайха для полного интернационала не хватает. Было бы вообще каре.
        Я заметил не только проскользнувшее слово «интернационал», очень характерно доказывающее предположение Сержанта о происхождении рогатого гостя из нашего мира. Но также обратил внимание на то, как мой хозяин, словно ненароком, пару раз коснулся минотавра - когда давал ему шампур и когда передавал большую оплетённую лозой бутыль с вином. Наверняка ведь использовал Успокаивающее Касание. Рогатый монстр в два больших глотка осушил полуведёрную бутыль и поставил возле своих копыт. А между тем Зверолов продолжил.
        - Вайх у нас тоже есть, точнее был. Девушка-вайх по имени Шелли. Ждёт нас за барьером в большом мире. Если вообще жива, с её-то жутким невезением… - Сержант грустно вздохнул, потянулся за вином, но обнаружил пустую бутыль и отшвырнул её в темноту.
        - Ты сказал «каре»? Играл раньше в покер? - заинтересовался Эдуард, тоже присаживаясь рядом. - Я в казино на покере столько денег в своё время просадил, что отец потом чуть не убил. Но всё равно тянет иногда сыграть. Это выше моих сил, нечто сродни наркомании. Если бы нашлась игровая колода…
        - Колоду нарисовать можно, плотной бумаги полно в замке, - зверь указал лапой на развалины за своей спиной. А потом, дожевав мясо, неожиданно разоткровенничался. - С Фараоном я хорошо знаком. Вместе когда-то начинали осваивать этот новый мир. Подлый тип, доверять которому нельзя ни в коем случае. То, что я сбежал от людей и стал минотавром, во многом его, так сказать «заслуга». Меня вообще-то Захар зовут… точнее раньше звали. А фамилия была Рогаткин. Одноклассники в школе дразнили «Рогатый», друзья же звали «Рогалик». Давно это было…
        НАВЫК ВООДУШЕВЛЕНИЕ ПОВЫШЕН ДО ТРИДЦАТЬ ПЕРВОГО УРОВНЯ!
        Очевидно, наша общая тактика давала плоды, и слегка захмелевший минотавр передумал атаковать, пустившись в воспоминания о былой жизни. Мне даже показалось, что я увидел слезинку в уголке его огромного чёрного глаза. Огромный зверь тяжело вздохнул и решился:
        - Вот что. Считайте, что вы меня убедили. Найдётся работа для всех. И для Зверолова тоже, и даже для твоего кота. Вот только платить мне нечем. Золота в замке нет, ценных артефактов тоже. Есть старинные книги, но они на странном языке, ни слова не смог прочесть. Я ими камин разжигаю. Если интересует, берите хоть все, мне они всё равно без надобности.
        - Договорились! - объявил Сержант, прямо у меня на глазах получивший следующий двадцать шестой уровень. Похоже, какой-то из навыков Зверолова активно работал при общении с минотавром, вот только я не понял какой именно. Возможно, Приручение? Или Мастер Зверей?
        Минотавр же встал, хмуро посмотрел на непрекращающийся дождь и сообщил:
        - Мне нужно сперва защиту отключить, иначе вы не дойдёте живыми до замка. Как зелёный свет над башнями погаснет, проходите в центральные ворота вместе со всем обозом. В замке конечно сыро и мусора целые горы, но всяко лучше под крышей ночевать, чем тут в голой степи под дождём. А утром поговорим насчёт работы.
        Едва монстр растворился в пелене дождя, и звук его шагов стих, Варя Толмачёва поделилась со всеми своими опасениями:
        - А не идём ли послушно в расставленную эти монстром-людоедом ловушку? Ведь если минотавр включит обратно защиту, убежать из замка мы уже не сможем!
        - Я всё слышу, и про «монстра-людоеда» было весьма обидно! - донёсся из темноты голос хозяина замка. - Вам решать, верить мне или нет. Но если бы я хотел вас убить, ничто не помешало бы мне давно уже это сделать.
        В целом да. Хотя всё равно я видел изъян в словах минотавра. Да, он мог нас убить, но потом незваные гости возродились бы неизвестно где и ушли. А вот если ближайшая точка респауна будет находиться внутри стен древнего замка, то сбежать после возрождения легковерные простачки не смогут из-за активной магической защиты. И у людоеда на несколько ближайших дней появится весёлое развлечение гонять жертв по лабиринту коридоров и залов, в которых хозяин замке ориентируется намного лучше своих вкусных гостей.
        Мои опасения оказались напрасными, по крайней мере пока. Сжигающая Очки Жизни магическая защита (или что это вообще было?) хозяином замка была снята и обратно так и не появилась. Внутри же замок оказался сильно обветшалым и с огромным количеством узких коридоров, трещин в стенах и проломов, в которые огромный рогатый зверь протиснуться бы не смог, в отличие от людей и тем более котёнка. Пожалуй, скрываться тут существам среднего и особенно маленького размера было гораздо проще, чем огромному минотавру их ловить.
        Члены «отряда неудачников» оставили зверей во внутреннем дворе под навесом, сами же разместились в нескольких комнатах хорошо сохранившегося северного крыла. В помещениях было холодно и сыро, но всё равно после продуваемой всеми ветрами стоянки в поле условия казались едва ли не королевскими. Тем более что тут даже дрова имелись для розжига каминов, чем люди тут же воспользовались. Минотавр никаких ограничений по перемещению в его владениях не объявил и нетвёрдой походкой убрёл в центральный зал. Где, если судить по вскоре раздавшемуся богатырскому храпу, завалился спать. Судя по всему, опасный людоед был сыт, пьян и доволен жизнью, а потому нападать на гостей замка этой ночью не собирался.
        Но на всякий случай Сержант всё же назначил очередь дежурств, и даже включил в число дежурных пленного шерха. Тамир Вай Угаши без малейших капризов согласился. После данной им клятвы шерх вообще вёл себя поразительно спокойно и послушно. Но дежурные не потребовались. Ночь прошла на удивление спокойно, никто сон людей не потревожил.
        Единственной, даже не опасностью, а скорее просто мелкой неприятностью, были во множестве снующие по тёмным коридорам большущие и наглые саблезубые крысы. Людей они побаивались и близко к жилым комнатам не подходили. Но зато пару раз пробовали поохотиться на меня с Белоснежкой, когда я в компании этой скальной ящерки отправился в середине ночи изучать замок. Огненная магия работала против них на «отлично», и самых безрассудных крыс я проучил, заодно накормив свою острозубую спутницу. Остальные же крысы учли печальный опыт своих сородичей, стали осторожнее и в атаку больше сломя голову не бросались, лишь издалека внимательно следили за нашими перемещениями. А затем к нашим исследованиям замка присоединилась Тьма, и ситуация поменялась кардинально. Химероидная Пума принялась ловить зубастых грызунов с огромным энтузиазмом и проворством, словно настоящая кошка. Притаскивала мне в зубах сразу по пять-семь мохнатых длиннохвостых тушек. Я конечно отказывался от предлагаемого «матерью» угощения, и Химероидная Пума сама их съедала. И под утро объелась так, что уже едва передвигала лапы.
        Никаких груд человеческих костей, клеток с узниками и пыточных комнат, каких можно было ожидать в логове ужасного минотавра-людоеда, я не обнаружил, хотя обследовал все сохранившиеся помещения и даже спускался в самые глубокие казематы под замком. Большая комната, в которой улёгся спать минотавр, прежде похоже была гостиным залом или местом проведения пиров. Тут сохранились столы и скамьи, и даже среди мусора можно было найти многочисленные черепки от тарелок и стаканов. Хозяин замка спал, завернувшись в чешуйчатую шкуру какого-то крупного ящера или исключительно огромной змеи. Не знаю, что это было за существо при жизни, но встречаться с таким точно не хотелось.
        Несмотря на то, что я не обнаружил останков людей и других свидетельств антисоциального поведения минотавра, отбрасывать подозрения и объявлять хозяина замка несправедливо оклеветанным в людоедстве я пока не спешил, поскольку не нашёл и какого-либо устройства, включающего и выключающего защиту вокруг старинного замка. Это говорило о том, что в этих руинах остались ещё какие-то скрытые комнаты, которые я не обнаружил, а потому рано было успокаиваться.
        Утром Сержант первым делом взобрался на одну из высоких башен и осмотрелся. А затем, уже спустившись к остальным членам отряда, он рассказал, что увидел на юго-западе большую реку и наконец-то сориентировался. «Северная Амазонка», как люди «Новых Фараонов» называли хорошо нам всем знакомую реку, протекала всего в паре километров от этого старого замка. И потому Зверолов предлагал направить кого-либо вверх по течению, чтобы встретиться с оставшимся на плоту Философом. И затем уже совместными усилиями перегнать наш «Дредноут» поближе, пришвартовав возле замка. Чтобы после выполнения работ тут в замке, когда Эдуард Самарский и Маргарита Овчинникова получат двадцать пятые уровни, сняться с якоря и уплыть наконец-то в большой мир.
        - Я пойду! - сразу же объявила Варя Толмачёва. - Постараюсь быть осторожной и не влипать в неприятности ни с «Новыми Фараонами», ни с шерхами. На своём быстром мегазавре уже к вечеру доберусь до Города Сотен Черепов и встречусь с Философом. Ещё через сутки ждите нас с «Дредноутом»!
        Сержант лишь с сомнением покачал головой.
        - Гена и Катя не станут тебя слушаться. К тому же Длинношеее Зоообразное слишком большая, чтобы перевозить её на плоту. Тебе придётся ехать обратно верхом, а один Философ с управлением плотом не справится. По-хорошему, ехать нужно мне. Вот только сперва мне нужно поговорить с хозяином замка и договориться насчёт работ тут.
        - Брат, отправь меня! - вдруг подала голос маленькая Ветеринар. - Седло и упряжь для стайной гончей Эдуард сделал, так что на своей Лайке я вмиг доберусь до места. Там смогу поговорить с крипо-крокодилами и впрячь их, чтобы речные твари тянули плот. К тому же работы по специальности для Ветеринара тут в замке нет, а пользы от мня в уборке и ремонте совсем немного.
        На этот раз лидер отряда ответил не сразу. Он долго угрюмо молчал, о чём-то напряжённо размышляя, а потом объявил:
        - Не могу я, сестрёнка, тебя одну отправить. Слишком далеко и опасно. Тут километров пятьдесят наполненных жуткими хищниками лесов и болот. И в мирное-то время трудно пройти на маленькой слабой гончей. А тем более сложно сейчас, когда идёт война, и повсюду снуют вооружённые отряды. Я же тут с ума сойду от беспокойства за тебя. Так что извини. Нет!
        Юля обиженно скуксилась и, понизив голос до шёпота, призналась:
        - Не нравится мне тут. Страшно. Много крыс, которых я терпеть не могу. Это вы взрослые, и вас крысы побаиваются. А на меня смотрят голодными глазами, я даже сейчас чувствую их плотоядные взгляды из всех щелей. Хоть я и Ветеринар, но почему-то крыс это не останавливает. А ещё… - девочка стала говорить ещё тише, - мне не понравилась сговорчивость минотавра. Не доверяю я ему. Просто мы хозяину замка зачем-то понадобились. Но как только необходимость в нашей помощи отпадёт, минотавр нас всех сожрёт!
        Признаться, не только Юля так считала. Мне тоже было беспокойно, и я никак не смог отделаться от ощущения, что с этим замком что-то нечисто, и «отряд неудачников» угодил в смертельно опасную ловушку. Но Сержант считал иначе.
        - Не наговаривай на гостеприимного хозяина! Пока что минотавр вёл себя с нами достаточно корректно. Мы пока не знаем его истории, но может у хозяина замка имелись причины ненавидеть постоянно лезущих в его владения непрошенных гостей. Но раз тебе тут неуютно… - Зверолов осмотрел свой отряд, остановившись взглядом на крылатом Воре. - Так и быть, отправляйтесь в путь к Городу Сотен Черепов вместе с Варей. Но только возьмите с собой в дорогу ещё и вэйра, который будет разведывать вам дорогу с воздуха. И захватите с собой Ваську! Наш пушистый Теневой Проклинатель сможет защитить вас всех, если что.
        Глава тридцать первая. [Сержант] Работа на минотавра
        Мы не теряли времени и очищали комнаты от старого мусора. Вынесли полсотни носилок битого кирпича, старой извёстки, грязи и годящихся только на растопку остатков мебели. Расчистили основной коридор, идущий от северного крыла к центральной башне. Подлатали и ведущую на второй этаж винтовую лестницу. Устали сильно, но зато и эффект от работы чувствовался - я прокачал до восемнадцатого уровня навык Изготовление Предметов, а Эдуард с Маргаритой почти синхронно получили двадцать третий уровень.
        Хозяин замка проснулся лишь к полудню, до этого сотрясая старые стены своим богатырским храпом. Увидев нас, минотавр даже сперва растерялся, не сразу вспомнив, кто мы, и что он сам пригласил рабочих в свой замок. Ещё его расстроило, что Болотная Хозяйка заплела паутиной половину двора, сооружая себе убежище. И что несколько людей без его ведома ушли из замка, это вызвало наиболее серьёзное негодование. Хорошо хоть обед как раз поспел, и запах стоял настолько аппетитный, что рогатое чудовище охотно присоединилось к трапезе. После чего настроение минотавра сразу исправилось.
        - Молодцы! - похвалил он нас за старания. - Прямо становится похоже на нормальное жильё. Но мне бы прежде всего главные ворота починить, а то створки давно рассохлись и упали, лежат уже сколько времени во дворе. И кровать нужно сколотить для меня. А то задолбался, если честно, спать на холодном полу. Крепкую кровать, большую. Размеры четыре на семь метров…
        Минотавр хотел было что-то добавить, но повернул морду вверх к пасмурным небесам и резко замолчал на полуслове. Интересно, что его так заинтересовало в низких тяжёлых тучах? Да и странные размеры кровати, четыре на семь. Я скептически посмотрел на рогатого минотавра. Ну, метра четыре высоты в нём наверное было. Но зачем семь-то? На вырост? Или… дело в том, что я видел издали в центральном зале, в котором обычно и проводил время минотавр, огромную чешуйчатую шкуру, сброшенную каким-то колоссальных размеров ящером. Как раз метров семь в длину эту шкура и была. Неужели в замке обитает ещё кто-то, кого хозяин не спешит нам показывать?
        Впрочем, вопросов насчёт габаритов кровати задавать я не стал. Как и уточнять задание насчёт ворот замка. Валяющиеся под грудой мусора сорванные с петель створки мы и сами уже видели. Похоже, давным-давно замок был взят штурмом, и ворота были выбиты мощным тараном. Вот только случилось это, если судить по ржавчине на металлических полосах и состоянию досок, лет эдак четыреста назад. Задолго до рождения нашего современника Захара Рогова, по каким-то причинам ставшего минотавром. Я просто подтвердил, что мы займёмся всеми заказанными работами, но прежде всего воротами. И даже добавил, что это и в наших интересах тоже. Мол, с началом войны отряды людей и шерхов снуют повсюду, гоняясь друг за дружкой, и не хотелось бы, чтобы какая-либо группа вооружённых отморозков проникла в замок.
        - Это точно! - согласился минотавр. - Защиты сейчас нет, и непрошенные гости могут нагрянуть. Не то, чтобы я их опасался, но возни больно много…
        НАВЫК ЗОРКИЙ ГЛАЗ ПОВЫШЕН ДО ДВАДЦАТЬ СЕДЬМОГО УРОВНЯ!
        НАВЫК ВЫСЛЕЖИВАНИЕ ПОВЫШЕН ДО ДВАДЦАТОГО УРОВНЯ!
        НАВЫК ДИПЛОМАТ ПОВЫШЕН ДО ШЕСТОГО УРОВНЯ!
        НАВЫК ДИПЛОМАТ ПОВЫШЕН ДО СЕДЬМОГО УРОВНЯ!
        ПОЛУЧЕН ДВАДЦАТЬ СЕДЬМОЙ УРОВЕНЬ ПЕРСОНАЖА!
        ПОЛУЧИТЕ НАГРАДУ: ТРИ ОЧКА НАВЫКОВ (СУММАРНО НАКОПЛЕНО ПЯТНАДЦАТЬ ОЧКОВ) И ОДНО ОЧКО МУТАЦИИ (СУММАРНО НАКОПЛЕНО ЧЕТЫРНАДЦАТЬ ОЧКОВ).
        Я в который уже раз за последние сутки поблагодарил судьбу за то, что догадался-таки взять себе навык Дипломат. В момент первой встречи с минотавром, подозреваю, только это нас и выручило из большой беды. Да и потом при разговоре с рогатым чудовищем навык Дипломат прокачивался со стремительной скоростью. А сейчас так и вовсе два уровня подряд!
        Негатив был снят, и заметно подобревший минотавр снова убрёл в свои покои. Мы же занялись воротами. Работа предстояла нелёгкая. Расправить металлические полосы, счистить ржавчину, вытащить старые кованные гвозди, замерить размеры, напилить брёвна, заменить прогнившие доски… Благо, инструменты у нас имелись, а Инженер с Механиком знали, что делать, и весьма профессионально выполняли задуманное. Мне же и Маргарите отводилась роль их помощников.
        Работа шла полным ходом, когда стоящий на стрёме на стене шерх поднял тревогу, крича и указывая рукой в пасмурное небо. Вскоре и все остальные услышали шум огромных крыльев, а затем и увидели большую крылатую тень. Не прошло и минуты, как прямо во двор замка приземлился могучий скальный дракон! Чёрный, с ярко-алым гребнем, он с подозрением внимательно осмотрел двор, готовый уничтожить любого, кого посчитает опасным.
        Я велел Болотной Хозяйке убраться поглубже в паутинное логово и не высовываться, поскольку дракон реагировал на паучиху несколько нервно, у него даже языки пламени показались в неплотно закрытой зубастой пасти. Также я успокоил готовых в любой момент сорваться и удрать Тамира Вай Угаши и Маргариту Овчинникову, сообщив, что этого приручённого дракона уже видел ранее, как и знаком с его наездником. Картограф, а это был действительно он, спустился по лесенке и с интересом осмотрелся.
        - Сержант?! Вот уж кого не ожидал тут увидеть! - странствующий купец подошёл ко мне и сам протянул руку для приветствия. - А я пролетал над речным островом, но там всё разрушено. Подумал, что Кузьмич не захотел связываться с людьми Фараона и увёл поселенцев в большой мир. Тем более, что видел сегодня утром хвостатую девушку с речного острова. Как там её…
        - Шелли? - предположил я, стараясь не выдать голосом, насколько важны мне любые сведения о моей хвостатой подруге. Иначе, боюсь, торговец информацией запросил бы очень дорого за свой ответ.
        - Да, точно! Шелли! Сидела на камне возле кочевья вэйров у самой границы Туманной Долины. Думал даже спуститься, расспросить её про Кузьмича, но ветер был уж очень неподходящим для разворота и посадки. Да и опять же Туманная Долина… не люблю это проклятое место.
        Отметив про себя места «кочевье вэйров» и «туманная долина», я сообщил собеседнику печальную весть:
        - Погиб старый Кузьмич. Убит телохранителем столпа Фараона Морока.
        Торговец информацией заметно взгрустнул, причём похоже совершенно искренне.
        - Жаль, реально жаль. Хороший был человек. С ним интересно было беседовать. Больше всех остальных людей знал об этом мире. Его знания помогли бы множество жизней сохранить. Эх, не уберегли вы такого мудрого старика! Но ладно… Вы-то какими судьбами тут? И где местные хозяева?
        Хозяева? Так минотавр выходит тут не один обитает? Кажется, я получил ценную информацию, причём бесплатно.
        Я начал вкратце рассказывать, что случилось в последние дни, и как мы оказались в замке, но тут во двор вышел заинтересовавшийся шумом минотавр. И… с радостным воплем кинулся обниматься с Картографом, словно со старым хорошим знакомым! Ох… На это даже смотреть было больно. Мои рёбра однозначно не выдержали бы таких могучих объятий, но странствующий купец перенёс их спокойно, даже не прекращая приветливо улыбаться.
        - Привёз? - с нетерпением в голосе спросил минотавр у торговца, когда разжал-таки свои богатырские объятия.
        - А как же! Всё, как обещал. И вино, и курево, и… - Картограф скосил взгляд на меня и скомкал окончание фразы, - и всё остальное, что ты заказывал.
        Картограф сгрузил с седла дракона два огромных заколоченных ящика, в одном из которых однозначно позвякивали бутылки. Видимо, там было вино. Второй ящик был весьма тяжёлым, едва ли внутри находился табак. Выходит, во втором как раз и было нечто, о чём торговец не стал говорить вслух. Минотавр взял именно второй ящик и, подхватив ценный груз на лапы, поспешил скрыться с ним внутри замка.
        - Сержант, а давай немного прогуляемся вдвоём, - предложил мне Картограф заговорщицким тоном, и я с готовностью согласился.
        Неторопливым шагом мы вышли через центральные ворота и отошли от обрушенных в нескольких местах внешних стен. Разговор шёл преимущественно о судьбах знакомых Картографу обитателей «Приюта Кузьмича» и о начавшейся войне между людьми и шерхами. Сведения об исходе «Восточного Гарнизона» и гибели единственного Зверолова у «Новых Фараонов» мой собеседник оценил как весьма важные, заслуживающие ответной ценной информации.
        Наконец, мой загадочный собеседник обернулся и, посчитав расстояние до Южных Руин достаточным, заговорил на совершенно иную тему:
        - Скажи мне, Сержант, неужели тебе не страшно жить в этих старинных развалинах?
        - Страшно? Ты сейчас намекаешь на дурную репутацию у минотавра-людоеда? - закинул я удочку, но не угадал. Собеседник недовольно поморщился и отрицательно помотал головой.
        - Мне неизвестно ни одного случая, чтобы минотавр был замечен в людоедстве. Я говорю о достоверных фактах и свидетелях. Имеются лишь ничем не подтверждённые слухи, распускаемые трусливыми людьми, бежавшими при виде огромного чудовища. Минотавр - охранник этих старинных руин, ему дарованы особая сила и способности. Конечно, он защищает свои территории и многократно убивал пытающихся проникнуть к нему воров. Убивал жестоко и безжалостно. Но человеческое мясо он всё же не употребляет в пищу. Зато употребляет его подруга…
        У минотавра есть подруга? Подруга-людоедка?! Но где она скрывается? Я был совершенно сбит с толку. Картограф же, совсем как минотавр ранее, задрал голову вверх и задумчиво посмотрел на затянутое тёмными тучами небо. А потом задал мне весьма неожиданный вопрос, знаю ли я что-нибудь о ламиях?
        - Немного совсем, - мне действительно пришлось поднапрячь память, чтобы вспомнить хоть что-то на эту тему. - Вроде это женщины-змеи. Из греческой, кажется, мифологии. Как и минотавр тоже.
        - Греческой мифологии? - переспросил меня Картограф, словно услышав неожиданный и непонятный ответ. - Извини, Сержант, я - вэйр по своей расе и слабо знаком с фольклором старого мира людей. Я говорю про реально проживающих в этом мире существ. Да, ламии редки, но вполне реальны. Этих опасных змееподобных существ иногда можно встретить в данной местности, преимущественно в заболоченных лесах по берегам большой реки. Ламии не любят жару и яркий свет, а потому обычно проводят время в своих норах и затопленных пещерах. Но в такие сырые пасмурные дни охотятся и могут отползать достаточно далеко от своих привычных мест обитания. Их королева в качестве места охоты облюбовала себе этот старинный замок - в этих развалинах частенько кто-либо скрывался или даже пробовал поселиться. И однажды, где-то год - полтора назад, ламия наткнулась на группу людей, чей клан проиграл войну «Новым Фараонам» и распался. Вёл этих людей…
        - Захар Рогов? - продолжил я, практически уверенный, что не ошибусь в своём предположении.
        Картограф кивнул, показывая, что я угадал.
        - Он единственный и выжил при встрече с ламией. Выжил лишь потому, что использовал свиток превращения в минотавра и стал огромным сильным чудовищем. Человек мог защитить своих друзей и возможно даже смог бы победить в бою с монстром-людоедом. Но не стал этого делать. Вместо этого он скормил ламии всех своих спутников и обещал регулярно ловить ещё. Он влюбился в опасную змееподобную женщину! И она ответила ему взаимностью! Даже когда время превращения в минотавра закончилось, и Захар Рогов снова стал человеком, ламия его не убила. И уползла в своё болото.
        Картограф рассказал, что этот случай жгучей, безумной и кровавой, но совершенно искренней любви вызвал интерес у сил, ведущих БОЛЬШУЮ ИГРУ. Любовь ведь самое неоднозначное и противоречивое из всех чувств. Ради любви люди, да и вэйры тоже, идут на предательства и любую подлость, готовы совершать убийства и другие самые омерзительные поступки. Но при этом разве любовь - дурное чувство? Вовсе нет! Любовь прекрасна! И человеку, полюбившему НПС-монстра, было решено навсегда оставить облик минотавра. Отныне он - могучий и бессмертный охранник этих руин, который сурово карает нарушителей. А ламия иногда посещает его в такие вот пасмурные дни. Распивает с хозяином замка вино, предаётся с ним любовным утехам, питается заготовленным для неё человеческим мясом или даже живыми пленниками, которых минотавр заманивает в своё логово в качестве угощения для своей любимой.
        Я молчал, шокированный рассказанной Картографом историей. Так вот, оказывается, зачем минотавр заманил нас в свой замок - захотел устроить для своей подруги вкусный ужин! А между тем за моей спиной с треском хрустнула ветка. Я резко обернулся, доставая топор. Никого видно не было, но это как раз ничего не значило в мире, где каждый второй так или иначе способен становиться невидимым. Я активировал ночное зрение. О как…
        - Давно уже за нами крадётся, - проговорил Картограф совершенно спокойным голосом. - Выходи на свет, девушка!
        В пяти шагах от нас проявилась Анита Ур Вайе, Охотница уже 48-го уровня. Но я смотрел даже не на повысившийся уровень моей знакомой, а на завёрнутого в одеяльце ребёнка у неё на руках.
        НАДЕЖДА БАСТЕТ. ЧЕЛОВЕК. ДЕВОЧКА. КЛАН «НОВЫЕ ФАРАОНЫ». МЛАДЕНЕЦ НУЛЕВОГО УРОВНЯ.
        Минотавр. Ламия-людоед. Война между людьми и шерхами… Всё это теперь казалось такой несущественной мелочью в сравнении с действительно серьёзной проблемой. Девушка-шерх из моего «отряда неудачников» украла ребёнка Фараона!!!
        Глава тридцать вторая. [Котёнок] ?No pasaran! Они не пройдут!
        - Кажется, оторвались… - осторожно предположила насквозь мокрая и перепачканная в грязи по уши Варя Толмачёва, с гребня холма осматривая оставшуюся за спиной заболоченную низину, до самого горизонта заросшую густой растительностью.
        - Неужели действительно сумели уйти… Даже не верится… - маленькая Ветеринар сняла с головы грязную косынку и, сполоснув ткань водой из фляги, протёрла своей стайной гончей Лайке морду, особенно ноздри и глаза ящера.
        Обессилевший вэйр, тяжело хлопая крыльями, опустился на землю возле зубастой морды лежащего тяжело дышащего мегазавра. Крылатый паренёк едва слышно сообщил, что преследователи наконец отстали, переключившись на обнаруженную группу дезертиров, пытающихся сбежать из армии «Фараона». После чего Авир Тан-Хоши болезненно застонал, уселся и попытался пальцами извлечь застрявшую в его пятке пулю. Ветеринар тут же подошла и предложила свою помощь.
        Да, досталось нам всем изрядно…
        Проход через заболоченный лес едва не закончился для нашей группы трагично. И дело тут было даже не в хищных тварях, во множестве обитающих в мутной мелкой воде и густой растительности. Хищники побаивались Длинношеюю Зоообразную и связываться с огромным мегазавром не хотели, но кружили поодаль, ожидая нашей ошибки. Мы медленно с оружием наготове брели сквозь густые заросли, пересекая болота и переплывая небольшие речушки, пока неожиданно не столкнулись нос к носу с карательным отрядом Штыря, одного из столпов Фараона. Их было человек тридцать, если не все пятьдесят. Задумываться, опасны ли эти люди, даже не пришлось, поскольку каратели сразу же открыли огонь из ружей по нашему маленькому отряду.
        Пуля пробила моё правое ухо, а по Длинношеей так и вовсе был с десяток попаданий. Момент был критическим. Но у меня хватило маны парализовать трёх самых опасных стрелков, да и Варя нейтрализовала Штыря, дважды попав командиру карателей в плечо и шею из своей винтовки. И мы сумели разорвать дистанцию, после чего началась изнурительная гонка по болотам. Враги были сильны и многочисленны, среди них имелось немало умелых наездников, способных читать следы и имеющих хорошо прокачанные навыки верховой езды. К тому же у карателей в качестве ездовых животных были стайные гончие, получающие хорошие бонусы от большого количества существ в своре.
        Замедление, Болезнь, Парализация, Воодушевление… я работал на износ, накладывая проклятия на преследователей и давая дополнительные силы союзникам. Когда силы были на исходе, и казалось, что всё кончено, мой Теневой Проклинатель получил следующий тридцать четвёртый уровень, после чего и ухо зажило, и мана с Очками Выносливости восстановились.
        Мы сумели оторваться, хотя сил не осталось ни у кого. Чёрная стайная гончая Лайка и белая с оранжевым гребнем скальная ящерка Белоснежка сейчас были одинаковой масти - равномерно буро-чёрные от тины и грязи, а у маленькой Юли Синицыной не покрыты коркой грязи оставались лишь глаза. Маленькая Ветеринар смертельно устала и последний час с трудом держалась в седле гончей. Я даже опасался, что девчонка потеряет сознание и упадёт.
        Пуля была уже извлечена, когда испуганно влетевшая над болотными зарослями большая стая птиц привлекла наше внимание.
        - Чёрт… - далее вообще прозвучала непечатная фраза, и я впервые узнал, что наша воспитанная культурная Разведчица умеет, оказывается, материться. - Люди Штыря всё же взяли наш след. Метров триста от нас. Уходим дальше в холмы!
        Я скептически осмотрел наше маленькое воинство. Сил не осталось ни у кого, и на ровной поверхности нас быстро догонят. К сожалению, я тоже не мог помочь друзьям, поскольку сам тоже очень серьёзно устал. И пока не восстановятся Очки Выносливости, я не мог активировать навык Воодушевление и подбодрить членов отряда. Зато у меня успела слегка восстановиться мана, сейчас имелось двадцать пять Очков Магии из ста шестидесяти девяти возможных. На Парализацию не хватит, зато хватит на пять Болезней или восемь Замедлений. Я перебрался Варе на плечо и отстукал лапкой сообщение.
        - Уходите! Я их задержу!
        - Ты прямо как храбрый Атос из «Трёх Мушкетёров», - невесело улыбнулась девушка. - Задержит он врагов ценой своей жизни. Нет, Васька, мы тебя не бросим. Уходим вместе!
        - Верь мне! ?No pasaran! Так вроде говорили в твоё время.
        Варя пыталась ещё что-то возразить, но я уже не слушал девушку, спрыгнув с её плеча и направившись в сторону оставленного нами болота. Тут на фактически голых холмах с крайне редкими жидкими кустиками и одиноко стоящими деревьями укрыться от преследования не получится, как и убежать, а потому отряд был обречён. Кому-то одному нужно было задержать преследователей, выгадав остальным время на спасение. А кому как не Теневому Проклинателю это делать? И принимать бой нужно было ещё на болоте, где я смогу хоть как-то укрыться.
        Верзилы останавливать меня не стали, залезая в сёдла и спеша убраться подальше от опасных преследователей.
        - Васька, найди нас у Города Сотен Черепов! Мы будем ждать тебя там, маленький герой! Спасибо! - крикнула мне Варя, тоже разворачивая морду мегазавра и подгоняя огромного ящера каблуками сапог.
        И вот я остался один. Нет, страха я совсем не ощущал, не до того совсем было. Единственной мыслью сейчас было любой ценой дать моим друзьям время. Сколько там врагов осталось? Пешие давно отстали, к тому же часть наездников переключилась на преследование группы дезертиров. Хорошо бы два-три, с таким количеством я бы справился. Но чуткие ушки вскоре подсказали мне, что как минимум десяток наездников на ящерах ещё продолжал преследование «отряда неудачников». Я подобрался к самому краю болота и, не входя в мерзкую чавкающую жижу, затаился в густых кустах у самой кромки воды.
        НАВЫК МИСТИЦИЗМ ПОВЫШЕН ДО ТРИДЦАТЬ ЧЕТВЁРТОГО УРОВНЯ!
        Неплохо, а главное вовремя! Максимальное количество Очков Магии поднялось до ста семидесяти, но сейчас важнее даже было ускорение восстановления маны. Двадцать шесть, нет уже даже двадцать семь Очков Магии. Эх, мне бы минут сорок на отдых, и я бы восстановился до максимума, став смертельно опасным. Вот только давать мне такую фору преследователи не собирались, первые из врагов уже показались в зоне видимости. До них оставалось всего метров пятнадцать-двадцать.
        Первым ехал уставший, перепачканный в грязи Следопыт 46-го уровня на прихрамывающем ящере. Сразу за ним Штырь с грязной окровавленной повязкой на правом плече, его гончая была заметно крупнее среднего размера и принюхивалась, водя башкой и шумно втягивая воздух в ноздри, пытаясь взять след беглецов.
        -ШТЫРЬ. ЧЕЛОВЕК. МУЖЧИНА. КЛАН «НОВЫЕ ФАРАОНЫ». ПАЛАЧ 61-ГО УРОВНЯ
        -ПОЖИРАТЕЛЬНИЦА. СТАЙНАЯ ГОНЧАЯ. САМКА 111-ГО УРОВНЯ. ВОЖАК. ПИТОМИЦА ШТЫРЯ (17).
        За ними ехали и другие каратели, длинная теряющаяся в болотной дымке цепочка врагов. Я всмотрелся в число семнадцать над башкой стайной гончей. Семнадцать. Это означало семнадцать гончих и столько же всадников. Слишком много на меня одного. И самыми опасными из противников были Штырь и его маунт-вожак. В какой-то момент Пожирательница на секунду замерла, после чего безошибочно точно повернула морду в мою сторону и завыла. Не оставалось никакого сомнения, что она меня обнаружила! Медлить больше было нельзя, и я включился в работу.
        Болезнь на Пожирательницу! Болезнь на Штыря! Маны оставалось впритык, только на то чтобы стать бесплотным и сменить форму. Обращение в рыбу!
        НАВЫК МАГИЯ ПРЕВРАЩЕНИЙ ПОВЫШЕН ДО ДЕВЯТНАДЦАТОГО УРОВНЯ!
        НАВЫК ОБОРОТЕНЬ ПОВЫШЕН ДО ТРИДЦАТЬ ТРЕТЬЕГО УРОВНЯ!
        И… барабанная дробь… Вот вам что-то новенькое!
        ПОЛУЧЕН НАВЫК ПЛАВАНИЕ ПЕРВОГО УРОВНЯ!
        ВЫБРАНО 13 ИЗ 13 ВОЗМОЖНЫХ НА 34-ОМ УРОВНЕ ПЕРСОНАЖА НАВЫКОВ.
        Нет, это вовсе не было спонтанным решением, я давно уже задумывался над тем, как моему котёнку уходить от сухопутных врагов и способных швыряться огненными заклинаниями высокоуровневых магов. Понятно, что от огня нужно уходить под воду в виде змеи или рыбы, вот только под водой я был слишком медленным, слабым и уязвимым. А Плавание это и меньший расход энергии при передвижении в воде, и скорость, и что немаловажно, возможность не захлебнуться, когда срок превращения закончится.
        Похожая на угря небольшая юркая рыбка скользнула в мутную болотную воду и, шустро по-змеиному работая хвостом, быстро ушла от берега на глубину и зарылась в ил. Вот теперь попробуйте найдите меня! Слышно под водой было хорошо, но всё же слов я не различал. Лишь понял, что враги засуетились, зашумели и столпились на берегу.
        Через минуту я осторожно высунул морду метрах в двадцати от того места, где нырнул. На берегу вокруг блюющего Штыря столпился целый отряд людей Фараона. Помочь своему лидеру они ничем не могли, лишь сыпали бесполезными советами и угрозами в адрес того, что это сделал. Люди направляли ружья и автоматы на густые кусты вокруг, даже стреляли вслепую куда-то, бестолково тратя патроны. Я понял, что никто из них напавшего мага так и не заметил, а Пожирательница говорить по-человечески не умела и не объяснила, что отряд был атакован маленьким котёнком. Ну так даже лучше!
        НАВЫК ОБОРОТЕНЬ ПОВЫШЕН ДО ТРИДЦАТЬ ЧЕТВЁРТОГО УРОВНЯ!
        НАВЫК ПЛАВАНИЕ ПОВЫШЕН ДО ВТОРОГО УРОВНЯ!
        ПОЛУЧЕН ТРИДЦАТЬ ПЯТЫЙ ПЕРСОНАЖА!
        ПОЛУЧИТЕ НАГРАДУ: ТРИ ОЧКА НАВЫКОВ (СУММАРНО НАКОПЛЕНО ШЕСТЬ ОЧКОВ) И ОДНО ОЧКО МУТАЦИИ (СУММАРНО НАКОПЛЕНО ДВАДЦАТЬ ШЕСТЬ ОЧКОВ).
        Я довольно рассмеялся, беззвучно разевая рыбий рот. Видя, что время превращения заканчивается, я не стал продлевать заклинание и выполз на берег, скрывшись в зарослях тростника. Теперь, когда Очки Магии и Очки Выносливости у меня полностью восстановились, я готов был воевать по-настоящему!
        Парализация на вот того Лекаря, незачем ему помогать Штырю и вливать в него целебные эликсиры. И повторно болезнь на лидера карателей, пусть даже и не надеется оклематься. И замедление на вон того Разведчика, направившего гончую в сторону холмов. Нет, ребята, так просто отпускать вас я не собираюсь. Моим друзьям нужно время, чтобы уйти от преследования, и потому я ещё долго буду терроризировать ваш отряд магией проклятий! А ещё… зря я что ли учился разговаривать с животными? Повинуясь моему приказу, оставленные без присмотра три стайные гончие с Пожирательницей во главе сорвались с места и умчались обратно в глубину болот. Что ж, ребята, ловите теперь ваших сбежавших скакунов, будет вам развлечение ещё на полчаса как минимум!
        Я догнал вымотавшуюся Лайку и Длинношеее Зоообразное уже возле самого Города Сотен Черепов, до этого вволю поиздевавшись над карателями Штыря и полностью нарушив все их планы. Нет, никого из противников я так и не убил, но сведённые жесточайшим расстройством желудки, болезненная слабость и четверо парализованных тел на руках - не лучшее подспорье для лишившегося половины маунтов отряда. Возобновлять преследование каратели больше не планировали, мечтая лишь о том, чтобы успеть до темноты добраться до ближайшей крепости и не столкнуться при этом с диверсионным отрядом шерхов.
        Жук с натужным гудением опустился на спину мегазавру, и я сразу же принял свой обычный облик рыжего пушистого котёнка.
        - Васька! - Варя тут же схватила на руки пушистого зверька и прижала к себе. - Я так переживала за тебя! Ого! Тридцать шестой уровень! Похоже, тяжело там было.
        - Непросто. Но я справился, выгадывая вам время, - отстучал я сообщение. - А вы, смотрю, вместо бегства со всех ног останавливались на отдых и купание. Ещё и еду похоже приготовить успели.
        Действительно, мой нос ощущал запах жареного мяса из сумки Вари Толмачёвой, на моей собеседнице была ещё влажная после стирки одежда, а от былой грязи на теле Разведчицы не осталось и следа. Да и Лайка с наездницей тоже успели отстираться.
        - Не злись, котёнок. Мы с Юлей всё же девушки, и нам нужно выглядеть подобающим образом. К тому же устали тогда настолько, что сил не было дальше идти. Вот и остановились на привал на берегу мелкого озерца. К тому же мясо уже начало портиться, нужно было его срочно пожарить. На, кстати, поешь.
        Отказываться я не стал, поскольку мой пустой желудок уже давно подвывал от голода. Пока я с жадностью рвал куски мяса зубками, моя спутница, совершенно не стесняясь котёнка, а возможно и специально желая таким экстравагантным образом наградить меня за храбрость, вдруг решила переодеться. Девушка достала из рюкзака свою старенькую гимнастёрку и белую застиранную едва не до дыр рубаху, после чего сняла мокрую кожаную куртку и вязаный тёплый свитер заодно с лифом. У меня от удивления даже кусок мяса выпал из пасти.
        - Можешь не отворачиваться, - запоздало разрешила уже успевшая переодеться девушка и лукаво усмехнулась, подтвердив моё предположение о том, что это редкое шоу было организовано специально для меня. - Но… что это?!
        Я резко обернулся. Удивлённый вскрик Вари относился к открывшейся с гребня холма картине, а точнее столбу густого дыма на противоположном берегу реки. Как раз там, где мы прятали в густых камышах на берегу наш «Дредноут»…
        Глава тридцать третья. [Сержант] Ловушка захлопнулась
        Прежде всего я выяснил, что Анита Ур Вайе так и не смогла узнать у шерхов клана «Южного Гарнизона», как проносить низкоуровневых персонажей, в частности маленьких детей, через энергетический барьер. Несмотря на провал с этим заданием, моя длинноухая знакомая приняла участие в атаке поместья госпожи Виктории Бастет. Пока другие шерхи бились с очень сильными и опытными охранниками, Охотница прошмыгнула во дворец высокоуровневой Фаворитки и похитила из колыбельки спящую малышку. И успела тихо уйти, прежде чем подоспело посланное Фараоном подкрепление, и атака шерхов захлебнулась в крови.
        - Дурында! - Я был вне себя от возмущения. - О чём ты вообще думала??? Приказ ведь был совсем другим: только лишь сбор информации и никаких самостоятельных активных действий! Я бы потом помог тебе, поговорив с Викторией Бастет и обсудив судьбу малышки. Думаю, похитительница согласилась бы вернуть девочку, и тогда бы нам оставалось лишь дождаться Философа и спокойно уходить в большой мир. А теперь начинай всё с начала - на руках дитя, уйти с которым из «песочницы» мы не можем. И, кстати… - нехорошее предчувствие вдруг посетило меня. - Тебя кто-нибудь видел из людей?
        - Ну… - Разведчица шерхов как-то подозрительно замялась с ответом и виновато опустила голову.
        Анита могла дальше и не отвечать, мне всё и так стало понятно… Защитники замка всё же увидели Охотницу и наверняка обратили на неё особое внимание, поскольку Анита Ур Вайе была единственной представительницей «Восточного Гарнизона» среди всех нападавших. Вне всякого сомнения, супруге Фараона уже сообщили эту информацию. И госпожа Виктория Бастет легко вспомнит, что уже видела эту конкретную девушку-шерха в моём окружении, когда приезжала на своей карете к берегу реки. Вырисовывалась очень тревожная картина. Да что там «тревожная». Это был полный песец, если не сказать грубее. Тем более что Виктория Бастет прекрасно знала, где искать меня и мой «отряд неудачников», поскольку она сама же и послала нас к Южным Руинам для поимки минотавра.
        - Дура!!! Ты провалила задание и к тому же подвергла нас всех смертельной опасности! Будешь за это сурово наказана! Не знаю ещё как, но поместье супруги Фараона тебе ещё долго будет аукаться… - в сердцах пообещал я длинноухой Охотнице, и она покорно кивнула.
        - Сержант, признаю, что нарушила приказ. И готова понести за это наказание. Клянусь, что больше такого не повторится! Я готова в точности выполнять любые твои задания, кроме как вернуть мою дочку той страшной женщине!
        Анита с крохотной девочкой на руках с вызовом посмотрела мне прямо в глаза. Зверь, готовый защищать своё дитя любой ценой. И я смутился, отведя взгляд. Ну и что мне теперь делать с этой твердолобой, вбившей себе в голову, что маленькая Надежда - подаренный ей судьбой ребёнок? Я тяжело вздохнул и уже более спокойным голосом велел девушке идти в замок. А там попросить людей «отряда неудачников» надоить молока у Химероидной Пумы, после чего накормить наверняка голодную малышку. И заодно сразу готовить остальных к тому, что мы уходим из замка, пока сюда не добрались люди Фараона. Сказать, чтоб собирали вещи и седлали маунтов.
        Когда девушка-шерх ушла, я обратился за помощью к внимательно слушавшему мой с Анитой разговор Картографу. Вот только помогать мне с ребёнком странствующий купец отказался. Мол, он нейтральный персонаж и в конфликты других игроков принципиально не вмешивается. К тому же хорошо знаком с Фараоном и госпожой Викторией Бастет, активно торгует с ними и дорожит этими знакомствами. А потому даже за хорошую плату не станет сообщать мне способ вынести малышку Надежду за барьер в большой мир, хотя и не станет отрицать, что различные методы сделать это действительно существуют. Также Картограф отказался помогать мне с Минотавром, совершенно по тем же причинам.
        - Но могу купить у тебя эту провинившуюся Охотницу шерхов, - предложил мне странствующий купец. - Уверен, припасы в дорогу и всякие магические штучки твоим людям будут полезны.
        Встретив недоумение и даже негодование в ответ на такое предложение, Картограф лишь равнодушно пожал плечами и добавил, что у вэйров и вайхов продажа «лишних» или чем-то провинившихся членов племени считается совершенно естественной. Да и люди в большинстве кланов тоже не чураются работорговли - те же «Новые Фараоны» даже специализированный невольничий рынок построили, на котором продают игроков-рабов всех без исключения рас. И шерхов в том числе, так что сбыть миловидную длинноухую красавицу ему можно будет без труда.
        Да, я видел этот невольничий рынок своими глазами. Но всё моё воспитание, вся моя система жизненных ценностей категорически препятствовали тому, чтобы опускаться до работорговли. Хотя… почему бы не сделать вид, что принимаю такие правила, и воспользоваться ситуацией?
        - Охотницу не продам, она вольный шерх и мне не принадлежит. Зато могу продать человеческую малышку Надежду при условии, что ты вывезешь девочку из «песочницы» в большой мир, - предложил я другую сделку Картографу. - Я даже готов потом щедро переплатить, чтобы затем выкупить ребёнка обратно. Вот этот Перстень Огненной Мантикоры. Ну и молока для пропитания девочки на пару дней мы тебе дадим.
        - Э нет, так дело не пойдёт… - укоризненно покачал головой странствующий торговец. - Видишь ли, такое действие нельзя назвать нейтральным, и после этой сделки я потеряю способность проходить через барьер, что для меня как торговца недопустимо. Но этот интересный перстень готов купить. За несколько магических свитков плюс ценную информацию. Но опять же не за способ вынести младенца из «песочницы».
        Но тут уже я сам отказался, поскольку Перстень Огненной Мантикоры мне был нужен и самому.
        - Как знаешь, Сержант, моё дело было лишь предложить выгодную сделку. Что ж, раз тебе нечего предложить, мне тут больше нечего делать, и я улетаю. Но дам напоследок один совет, бесплатно. - Картограф снова задумчиво поднял голову вверх и посмотрел на несущиеся по небу тяжёлые тучи. - Если раньше я всё же не был уверен, что Ламия явится в замок в ближайшие дни, то увидев младенца, уже не сомневаюсь, что монстр всё же приползёт, и даже уже сегодня. Ничто так не привлекает этих чудовищ-людоедов, как маленькие дети. И потому твоему небольшому отряду крайне рекомендую ещё до ночи сменить место дислокации, пока сюда не добралась опасная подруга Минотавра. Хотя… если тебе сильно повезёт, то Ламия может наткнуться на посланных по твою душу бойцов «Новых Фараонов». Не знаю, кто победит в этой схватке, но одной твоей проблемой станет меньше!
        Я невесело усмехнулся, поскольку с моим крайне низким Модификатором Удачи рассчитывать на такой благоприятной исход не приходилось. С моим невезением скорее уж Ламия и госпожа Виктория договорятся и объединятся, чтобы совместно уничтожить мой отряд…
        - И ещё… - уже повернувшийся было обратно к замку торговец вдруг остановился. - Твой Перстень Огненной Мантикоры натолкнул меня на одну интересную идею. Да, Ламия очень сильна, живуча и проворна, но если тебе вдруг каким-то образом удастся заманить её в ловушку и обездвижить, то можно не убивать её, а заключить в предмет. Монстр должен сам этого захотеть, и понадобится любое кольцо или ожерелье. Ещё нужен будет свиток с заклинанием пленения души, но у меня такие имеются, и для такой цели я готов дать тебе один совершенно бесплатно. Сержант, если всё получится, у тебя появится магический предмет даже большей силы, чем Перстень Огненной Мантикоры! При нашей следующей встрече я обменяю его на любую вещь из моих товаров!
        Члены «отряда неудачников» встретили меня у арки главных ворот, где они только что с помощью созданного из тросов и роликов полиспаста навесили на петли первую из тяжеленых створок. Мои друзья были сильно недовольны. Из путаного объяснения Аниты они мало что поняли, кроме того, что по каким-то причинам нужно бросать все дела и срочно «делать ноги».
        - Сержант, ну так же нельзя! - громче всех возмущался наш Механик. - Во-первых, ты обещал Минотавру, что мы поможем в замке, а негоже лидеру нарушать обещание. Во-вторых, я ещё навыки не успел прокачать до двадцать пятого уровня! А где ещё будет настолько благоприятные для Механика условия для прокачки?
        Прежде чем отвечать на сыплющиеся со всех сторон вопросы, мне пришлось сделать небольшую паузу, поскольку с шумом взлетал огромный дракон Картографа, и от хлопанья его широких крыльев всё равно не было ничего слышно. Напоследок я помахал рукой странствующему торговцу и громко крикнул, пожелав ему удачи.
        - До встречи, Сержант! - донёсся до меня крик свысока. - Не забудь про свиток и кольцо!
        Я тяжело вздохнул и рассказал своим спутникам новости. Подруга хозяина замка Ламия, из всех возможных кушаний предпочитающая человечину. И имеющий дурную привычку скармливать ей своих гостей Минотавр. Ну а главное - ребёнок супруги Фараона на руках у нашей Аниты Ур Вайе, и спешащая сюда разгневанная мать во главе, подозреваю, целого войска «Новых Фараонов».
        НАВЫК ДИПЛОМАТ ПОВЫШЕН ДО ШЕСТОГО УРОВНЯ!
        - Это полностью меняет дело! Нужно срочно валить из замка! - ещё пару минут назад возмущавшийся Механик уже готов был первым бежать из замка, куда глаза глядят.
        Я подозвал нашего пленника Тамира Вай Угаши и объявил шерху, что он свободен и волен идти на все четыре стороны. Следопыт «Южного Гарнизона» заметно удивился, но ему не нужно было повторять дважды. Едва получив обратно своё оружие, он тут же растворился в невидимости и, судя по звуку шагов, со всех ног умчался прочь.
        Зачем я это сделал? Ну, имелись на то у меня свои соображения. Незачем постороннему знать, в какую сторону мы направимся. Данная пленником клятва «не убегать» вовсе не препятствовала ему помечать дорогу, демаскировать нас шумными криками или сотней других способов, всячески способствуя нашей поимке. Можно было, конечно, пленника связать и вставить ему в рот кляп. Вот только, как бы это ни показалось странным и даже парадоксальным, но отряд шерхов в окрестностях Южных Руин был нам скорее даже на руку. От их пеших невидимок мы сможем оторваться на скорости верхом на маунтах, чего нельзя было сказать о передвигающихся на быстрых стайных гончих людях «Новых Фараонов». Но чем больше разных сил будет сконцентрировано вокруг Южных Руин, тем выше вероятность, что наши противники сцепятся между собой. Ламия и люди. Люди и шерхи. Шерхи и Ламия. А вдруг действительно получится?
        НАВЫК ДИПЛОМАТ ПОВЫШЕН ДО СЕДЬМОГО УРОВНЯ!
        Инженер и Механик кинулись седлать зверей, но вот Маргарита Овчинникова никуда не уходила.
        - Сержант, мне нужно с тобой поговорить. Наедине.
        Я отвёл девушку в сторонку, и бывшая рабыня госпожи Виктории начала свой рассказ. И чем больше она говорила, тем выше у меня лезли брови на лоб от удивления. Супруга Фараона… не человек, а кошка?! И украденная у нас малышка Надежда ей жизненно необходима? Это многое объясняло. Похоже, что я совершенно напрасно накинулся на Охотницу шерхов, поскольку договориться миром с супругой Фараона было абсолютно нереально. Но может жизнь маленькой принцессы, официальной родной дочки Фараона и госпожи Виктории Бастет - лучшая судьба для маленькой Надежды, чем полное опасностей путешествие с «отрядом неудачников»?
        И тут… Нет, это было уже слишком даже для «отряда неудачников»! Над замком вдруг распустился переливающийся зелёным и сверкающий всполохами проскакивающих молний купол магической защиты.
        - Мне показалось, что вы готовы нарушить наш уговор и собираетесь покинуть мой замок без разрешения! - громогласный рык появившегося во дворе Минотавра заставил меня вздрогнуть. - Так будет надёжнее. Никуда вы не уйдёте, пока не закончите всё, что обещали! Хватит болтать! Принимайтесь за работу, бездельники!
        Тон хозяина замка определённо изменился в худшую сторону, раньше Минотавр не позволял себе такой грубости по отношению к приглашённым им самим рабочим. И я подозревал, что дальше будет только хуже. Не знаю, в какой момент Минотавр отбросит последние сдерживающие его рамки и набросится на нас, но этот момент неумолимо приближался.
        Глава тридцать четвёртая. [Сержант] Подготовка
        В этот раз Минотавр всё же снова убрался в центральный зал, и я облегчённо выдохнул. Нападать прямо сейчас рогатый зверь не стал. Но вот настроение моих спутников упало до крайне подавленного, так что мне как лидеру отряда даже пришлось срочно вмешиваться и подбадривать их. Да, Минотавр запер нас в своём замке. И что с того? Мы все живы и полны сил, нас много, и среди нас есть специалисты любого профиля. У нас с собой ловушки и капканы, с нами сильные боевые звери, у нас есть оружие, инструменты и материалы. Так что вообще неочевидно кто тут жертва! Пора нам всем вспомнить, что именно за этим чудовищем мы и направлялись в Южные Руины! Нужно действовать, а не предаваться унынию!
        НАВЫК ДИПЛОМАТ ПОВЫШЕН ДО ВОСЬМОГО УРОВНЯ!
        Удалось, и даже без помощи моего котёнка, большого специалиста по поднятию духа у спутников. Лица просветлели, возгласов в духе «AAAA!!! Мы все умрём!» больше не слышалось. Уныние и обречённость сменились приливом сил, а также огромным желанием выжить и доказать всему миру, что мы способны справиться даже в очень непростой ситуации. Продолжая для вида заниматься вторыми створками центральных ворот, мы вполголоса обсудили основные задачи.
        Магическая защита мешала нам покинуть это место. А потому наиважнейшей задачей становилось узнать, каким образом эта защита включается и выключается. Найти некий рычаг или устройство, скорее всего расположенное в тех помещениях, где проводил большую часть времени Минотавр. Возможно даже в центральном зале, где рогатый зверь устроил себе лежанку. Понятно, что такие наши исследования хозяину замка не понравятся, а потому это была задача для нашей невидимки.
        Затем нужно было соорудить безопасное место в замке, куда ни Минотавр, ни Ламия не смогут проникнуть, и где возможно будет укрыть малышку Надежду, да и всем остальным спрятаться в случае критической ситуации. Напрашивался второй этаж северного крыла - разобрать обратно ведущую туда лестницу, и хрен заберёшься без специального альпинистского снаряжения! Окна-бойницы там узкие, а каменные стены прочные и большой толщины. Достаточно перегородить единственный проход решёткой из сколоченных крепких брёвен, ощетиниться заточенными кольями, и никакой Минотавр в жизни не пролезет!
        Идея понравилась всем, к тому же она не требовала большого времени на реализацию, так что я приказал Механику с Инженером заняться этими работами. Действительно, держать на втором этаже осаду мы сможем очень долго. Фактически, пока не закончатся еда и вода. Поэтому я приказал Маргарите подготовить на втором этаже запасы. Перенести туда наши вещи, набрать воды из колодца во все имеющиеся у нас ёмкости и пожарить всё оставшееся у нас мясо. На третий день мясо уже частично стало портиться и подванивать, так что медлить с его готовкой было нельзя. Самые испорченные куски я попросил Маргариту не выбрасывать, я дать их мне. В замке водилось просто немереное количество крыс. Мы отгоняли их и даже пробовали на них охотиться, но сейчас у меня появилась идея получше. Я ведь Зверолов по игровому классу и могу приручать зверей, а стая зубастых грызунов будет нам неплохим подспорьем!
        С большим пакетом тухлого мяса и с ярким фонариком в руках я спустился в полуобрушенный сырой цокольный этаж замка. В темноту уходило несколько коридоров, но все они были завалены камнями или перегорожены решётками, так что пройти было нельзя. Я, освещая путь фонариком, прошёл в центральное помещение. Когда-то тут похоже был винный погреб и хранилище провизии, но о былой роскоши напоминали лишь рассохшиеся огромные бочки и ржавые крюки в потолочных балках для подвешивания туш или другой снеди.
        Зато крысы тут водились в огромном количестве. Бурые, серые, чёрные… С уровнями от первого у самых крохотных крысят до 70+ у матёрых и седых особей, размерами не уступающих спаниелю. Поскольку стайными существами крысы почему-то не считались, хотя и жили огромными семьями, я их совершенно не опасался - способности класса Зверолов надёжно уберегали меня от агрессии подобных существ.
        Приручались крысы очень легко. Наверное, опять же сказывались особенности профессии Зверолова. Обычно хватало одного небольшого куска подванивающего мяса, реже двух. Гораздо труднее было выбирать из однородной колышущейся серой массы наиболее крупных и высокоуровневых особей, из которых я и старался составлять свою зубастую армию. Если брошенный кусок хватала не та крыса, которую я намеревался приручить, я приказывал уже приручённым питомцам убить нахалку, чтобы освободить место для более ценных экземпляров.
        Да, максимальное количество питомцев у моего Зверолова было всё же ограниченным, хотя и весьма большим. Если быть совсем уж точным, я мог держать под контролем сорок шесть зверей. На этот лимит влиял уровень навыка Мастер Зверей, и на имеющемся у меня шестнадцатом уровне этого умения и под бонусами от класса Зверолов (+20 к навыку Мастер Зверей) максимальное количество питомцев у моего Сержанта как раз и составляло сорок шесть.
        НАВЫК ПРИРУЧЕНИЕ ПОВЫШЕН ДО ШЕСТЬДЕСЯТ ПЯТОГО УРОВНЯ!
        НАВЫК МАСТЕР ЗВЕРЕЙ ПОВЫШЕН ДО СЕМНАДЦАТОГО УРОВНЯ!
        О, лимит только что поднялся до сорока семи. Котёнок Васька, жуткий восьмилап Болотная Хозяйка, гига-варан Атлант, химероидная пума Тьма, два крипо-крокодила Гена и Катя. Все остальные свободные «слоты» я забил крысами. Но и это ещё не предел! Имеющиеся пятнадцать свободных очков навыков я тоже вложил в умение Мастер Зверей, поднимая уровень навыка до тридцати двух, а лимит питомцев до шестидесяти двух. А затем за десять Очков Мутации ещё и выбрал мутацию «Хозяин большой стаи» к навыку Мастер Зверей, поднимающую лимит числа питомцев в полтора раза. Девяносто три!!!
        Но даже на этом я не остановился, начав дарить питомцев своим спутникам. К сожалению, отсутствующим сейчас в замке членам отряда сделать подарок не получилось, но и без них кандидатов на получение живого подарка хватало. По десять приручённых крыс Инженеру Максу Дубовицкому, Охотнице Аните Ур Вайе, Механику Эдуарду Самарскому, Стрелку Маргарите Овчинниковой и даже малышке без класса Надежде. Сама грудная малышка, конечно, сделать осознанное решение принять подарок не могла, но это за неё сделала названная «мать» Анита Ур Вайе. И это заставило меня серьёзно задуматься.
        Как формируются в этом новом мире родственные связи? Достаточно было нам с Юлей Синицыной назвать нас братом с сестрой и вести себя соответственно, и эта информация закрепилась в наших профилях официально. Я признал Шелли своей подругой сердца, и закрепил этот статус нежным к ней отношением и другими действиями, и вот уже другие игроки знали про наши с ней близкие отношения. Так может действительно достаточно было женщине полюбить брошенную чужую малышку и назвать дочерью, и та уже игровыми алгоритмами считалась матерью? Я ведь видел, как Надежда радовалась, когда длинноухая мать брала её на руки, сюсюкалась с ней и кормила молоком из бутылочки. Так может претензии Охотницы шерхов на роль матери человеческой девочки вполне оправданы?
        ИНТЕЛЛЕКТ ПОВЫШЕН ДО ДВЕНАДЦАТИ.
        О как… До этого я повышал лишь Силу, Ловкость и Телосложение. И даже полагал, что Интеллект и Восприятие - «не моё», и ничего тут не поделаешь. Но размышления над сложными вещами вроде устройства мира «прокачивало» даже слабую характеристику персонажа. И хотя никаких видимых изменений я не заметил, и никакой дополнительной информации об окружающем мире не добавилось, всё равно я взбодрился. Не всё потеряно, и даже отстающие характеристики можно подтягивать! Теперь оставалось ещё понять, как поднимается Восприятие, ещё одна слабая характеристика моего Зверолова.
        Мяса для приручения не хватило, так что мне даже пришлось сходить к Маргарите за добавкой, а затем ещё подозвать Тьму и приказать химероидной пуме ловить нейтральных крыс. Крысы каннибалы по природе, так что крысиное мясо эти неразборчивые в пище грызуны тоже жрали.
        НАВЫК МАСТЕР ЗВЕРЕЙ ПОВЫШЕН ДО ТРИДЦАТЬ ТРЕТЬЕГО УРОВНЯ!
        Неплохо, и весьма своевременно. Я присел на старый рассохшийся стул и осмотрел заполонившее кладовую живое море. Да, пришлось повозиться. Но оно того стоило! Сто тридцать девять приручённых саблезубых крыс!!! Серое зубастое воинство, пока что терпеливо ждущее своего часа в подвале, но готовое примчаться по первому сигналу и смести врага своим числом! Признаться, мне даже стало немного жалко Минотавра и его чешуйчатую подружку Ламию. К такому жизнь их точно не готовила!
        Баррикада на втором этаже была уже практически готова. Её не было видно с первого этажа, и о наших приготовлениях хозяин замка пока что не догадывался. Я даже привёл на второй этаж Болотную Хозяйку и велел огромной паучихе заплести крепкой липкой паутиной проход перед решёткой и частоколом, оставив лишь небольшой лаз, через который могли бы проходить члены моего отряда. Паутина служила и дополнительной защитой, и скрывала наше убежище от преждевременного обнаружения. Инженеру с Механиком я дал новое поручение - придумать, какие тут возможно разместить капканы и ловушки. Огромного рогатого зверя, если бы он вздумал сюда сунуться, ждало множество сюрпризов!
        Между тем вечерело. Хмурые тучи по-прежнему затягивали всё небо, хотя дождя не было. Наша невидимая Охотница вернулась расстроенная и сообщила, что не нашла никакого устройства, отключающего магическую защиту, хотя перерыла весь замок от подвала до самых высоких шпилей. По словам девушки, единственным местом, где подобное устройство могло находиться, был центральный большой зал. Там у одной из стен лежал огромный природный валун, явно притащенных с какой-то целью издалека. Поднять такой тяжеленный камень в одиночку человек или шерх не смог бы. Но этот камень часто двигали, об этом говорили многочисленные свежие царапины на старом потемневшем полу. Похоже, именно там у могучего Минотавра был тайник.
        А ещё Анита сообщила, что видела с высоты обзорной башни многочисленных людей в окрестностях замка. Полсотни как минимум, большинство с оружием и на ездовых ящерах. Подойти ближе им не позволяла сжигающая здоровье магическая защита, и эти неизвестные кружили на большом расстоянии от старого замка. Считать информацию, что это за люди, Охотнице помешала большая дистанция. Но и без того лично мне было совершенно понятно, по чьи души припёрся сюда этот отряд.
        Я уже заканчивал общаться с Анитой, когда во двор замка вышел Минотавр. От него разило вином и дурным куревом, да и походка у зверя стала весьма нетвёрдой.
        - Вы слишком долго возитесь с воротами! Лентяи! Бросайте всё и занимайтесь другим. Мне нужна кровать! Уже сегодня к ночи она должна стоять в большом зале!
        Я пообещал хозяину замка, что мы немедленно займёмся этим делом. Вот только заказанная им кровать огромная и очень тяжёлая. Её не удастся пронести по коридорам и придётся сооружать прямо на месте. А это значит визг пилы, стук молотков, переговоры строителей… Потерпит он этот шум? Или погуляет пока где-то пару-тройку часов, пока мы будем выполнять его заказ? И кстати, тут возле замка какие-то подозрительные личности ошиваются… Это нормально? Или Минотавр желает их прогнать, чтобы не шастали в его владениях?
        НАВЫК ДИПЛОМАТ ПОВЫШЕН ДО ДЕВЯТОГО УРОВНЯ!
        - Опять воры лезут… - недовольно зарычал Минотавр, залпом допил бутыль вина и закинул секиру на плечо. - Ну так даже лучше. Люди сейчас нужны… - он сглотнул, и у меня снова возникло подозрение, что Картограф ошибся, и человечину Минотавр всё же потребляет. - Я прогуляюсь по округе, проучу наглецов. А у вас три часа на то, чтобы сколотить кровать. Сделаете - сниму защиту и отпущу с миром, как обещал. Ты хороший человек, Сержант. Полезный и понятливый. Так что уж постарайся справиться, а то не хочется тебя убивать. И ещё того кучерявого парнишку. Он моего друга детства напоминает, такой же балбес и шалопай был. Пусть только игральные карты мне нарисует, и может катиться на все четыре стороны.
        Минотавр с кряхтением наклонился, зачерпнул широкой ладонью грязь вперемешку с золой от нашего костра и нанёс себе на морду и грудь чёрные полосы.
        - Смотрел «Коммандо» со Шварценеггером? - спросил он меня. - Вот примерно такое сейчас и будет. Кровь, кишки и горы трупов. Всегда так бывает… Эх, ненавижу на трезвую голову людей убивать, - рогатое чудовище достало из поистине бездонного кармана своей кожаной безрукавки очередную бутыль с вином, ловко выдернуло пробку и выхлебало всё разом. - Ну всё, я пошёл наводить порядок в своих владениях. Напоминаю, Сержант, у тебя только три часа, если не хочешь повторить их судьбу!
        Три часа отсутствия хозяина замка. Времени предостаточно. Мы с инструментами для работы прошли в главный зал. Тут всё было завалено мусором, пустыми бутылками и старинными книгами, большинство в ужасном состоянии. На полу действительно обнаружилась сброшенная змеиная шкура. Судя по её размерам, Ламия была поистине огромной! Меня заинтересовал большой ящик, который с такой осторожностью принёс сюда хозяин замка. Я откинул крышку и задумчиво почесал голову. Внутри оказалась аккуратная вырезанная из светлого дерева колыбелька для младенца. Неожиданно. У Минотавра с Ламией есть ребёнок? А разве змеи не яйца откладывают? Да и вообще я очень слабо представлял, способны ли давать потомство столь разные существа, и как может выглядеть их ребёнок.
        - Вот то место! - обратила моё внимание Анита на крупный валун, лежащий у дальней стены. Он действительно казался совершенно неуместным тут в зале.
        Используя принесённое бревно в качестве рычага, мы приподняли и отодвинули огромный камень.
        ВНИМАНИЕ!!! ВЫ ОБНАРУЖИЛИ ВТОРУЮ ИЗ ВОСЬМИ СКРЫТЫХ ЛОКАЦИЙ НАЧАЛЬНОЙ ИГРОВОЙ ЗОНЫ!
        СКОРОСТЬ НАБОРА ОПЫТА И ПОЛУЧЕНИЯ НАВЫКОВ ПОВЫШЕНА В ТРИ РАЗА.
        ВРЕМЯ ЭФФЕКТА ДВОЕ СУТОК.
        Есть! Вот оно! В неглубокой нише под полом находился параллелепипед из зелёного камня с какими-то непонятными выгравированными на нём иероглифами. И эти надписи светились!
        У ВАШЕГО ПЕРСОНАЖА НЕДОСТАТОЧЕН ПАРАМЕТР ИНТЕЛЛЕКТ ДЛЯ РАСПОЗНАВАНИЯ ПРЕДМЕТА.
        Да, несмотря на недавнее повышение Интеллекта мой Сержант всё равно был малость туповат. Но это неважно! Я и так уже знал, что не ошибся, и мы нашли именно то, что искали. Тем более что Инженер обладал достаточным Интеллектом и вскоре подтвердил, что найденный нами камень - мобильный генератор защиты в активном состоянии. Вот только для включения или выключения этот магический артефакт требовал специального ключа, которого у нас не было. Скорее всего, этот ключ находился у Минотавра.
        - Мобильный генератор защиты? - заинтересовался Механик, кстати только что получивший двадцать пятый уровень персонажа. - Это значит, что его можно перенести и поставить в другом месте? И будет у нас такая же защита в том месте, где мы построим дом!
        - Ну, в общем, да. Только тяжелый он, зараза. Килограммов двести в нём есть. И… ай! Холоднющий, аж руки обжигает ледяным холодом, - Макс Дубовицкий рассмотрел и попробовал приподнять ценную вещь, но вынужден был признать своё бессилие. И продемонстрировал всем свои руки, на ладонях Инженера появились белые волдыри ожогов.
        Я попросил пока генератор не трогать и поставить валун на место, чтобы Минотавр не понял, что мы обнаружили его тайник. И действительно заняться изготовлением громадной кровати. Ведь если есть шанс решить вопрос с Минотавром миром, то почему бы им не воспользоваться? Правда, оставалась ещё Ламия, отношение которой к находящимся в замке посторонним было непонятным. Но вдруг Минотавр сумеет обуздать кровожадные помыслы своей подруги, и всё обойдётся?
        - Сержант, тут такое дело… - Макс Дубовицкий попросил меня отойти с ним в сторону и пошептаться наедине. - В общем, у меня появилась отличная идея, куда можно поставить наши капканы и ловушки с затяжными петлями. На эту громадную кровать! Я смогу сделать так, что под тяжестью Минотавра планки разъедутся в стороны, и улёгшийся на кровать рогатый зверь окажется спутанным по рукам и ногам затянувшимися металлическими тросами. Да ещё и находящиеся снизу капканы сработают и удержат конечности чудовища. Конструкцию сделаем максимально прочной, чтобы даже такой могучий зверь не смог освободиться и ничего сломать. Три часа вполне хватит на сооружение такой кровати-ловушки, даже быстрее управимся. Затем заберём у беспомощного Минотавра ключ, деактивируем защиту и свалим из замка!
        Эээ… Я испытывал двойственные чувства. С одной стороны, Инженер предлагал хороший способ выпутаться из той непростой ситуации, в которую мы угодили. С другой же, несмотря на всю свою свирепость и очевидную опасность, Минотавр ничего дурного нам пока что не сделал. И поступать так с ним было подло.
        - Вот что, - принял я решение. - Ловушки ставь. Но вся эта система должна сработать не от веса монстра, а при активации какого-нибудь рычага или клавиши. Дадим Минотавру шанс выполнить своё обещание и отпустить нас миром. Если он сдержит слово, мы уйдём, набрав древних книг в качестве обещанной награды. Если же Минотавр проявит вероломство, мы укроемся в нашем убежище. Убить нас он не может, и рано или поздно уйдёт восвояси сюда в своё логово. А в нашей команде есть девушка-невидимка, способная прокрасться сюда и в нужный момент нажать правильный рычаг!
        Глава тридцать пятая. [Котёнок] Альянс неудачников
        Отрядов людей и шерхов на обратном пути мы действительно не встретили, но вот сама дорога через заболоченный лес вдоль большой реки выматывала. К тому же на этот раз с нами были крипо-крокодилы, а Гена с Катей способны были быстро перемещаться лишь по реке, а вот в болотах и заросших лесах тормозили остальную группу. Помучавшись с неспешно ползущими по лесам бронированными крипо-крокодилами, мы решили разделиться. Крипо-крокодилов повела по реке маленькая Ветеринар с Белоснежкой, с гордым видом восседающей у хозяйки на плече и что-то постоянно ей насвистывающей на ухо. Крылатый вэйр служил для плывущей группы воздушной разведкой, находя нужные протоки в лабиринте островов.
        Своей стайной гончей Юля велела следовать за Длинношеей Зоообразной - возле столь огромного ящера было безопасно, поскольку с хищным мегазавром, прокачавшимся уже до двадцать седьмого уровня, никто из местных тварей не рисковал связываться. Я ехал на спине мегазавра вместе с Варей Толмачёвой. Наговорились всласть, к тому же я просил девушку держать перед собой в раскрытом виде фолиант с заклинаниями превращения. И даже в темноте, когда человеческая девушка уже мало что видела, я всё равно продолжал всматриваться в исписанные непонятным текстом страницы. Признаться, очень мало что понимал - ни одного знакомого символа, и лишь картинки с рисунками животных помогали понять, для чего предназначено очередное заклинание.
        Я очень надеялся поднять так нужный мне навык Переводчик. Вот только эффективность обучения оставалась крайне низкой. Меня так и подмывало использовать Очки Мутации, чтобы выбрать способность ускоренного понимания письменности, но я сдерживал себя. Сейчас у меня был сороковой уровень Навыка Переводчик, и с учётом девяти накопленных свободных очков навыков я потенциально почти-почти достиг пятидесятого уровня навыка Переводчик, лишь одно очко отделяло меня от заветной цели. Пятидесятый уровень навыка позволял мне выбрать мутацию «Модификация Гортани», и для этого мне требовалось целых двадцать Очков Мутации.
        Но вместо Переводчика прокачивался навык Книжный Червь. Тоже неплохо, конечно, вот только не совсем то, чего я желал. У меня даже складывалось подозрение, что скорее я получу следующий уровень персонажа, нежели подниму Переводчик хотя бы на единицу. Но ни того, ни другого за время пути не случилось. Южных Руин мы достигли только к полуночи, где и встретились с Юлей и её крипо-крокодилами. Вылезшая на берег девчонка промокла насквозь и дрожала от холода, словно осиновый лист. Да, вода в реке была весьма холодной, и как бы нашему маленькому Ветеринару не слечь от простуды. Но разводить костёр и привлекать к себе внимание было слишком опасно.
        - Над замком зелёное свечение, - предупредила всех Варя Толмачёва. - И как мы туда пройдём? Защита убьёт нас прежде, чем мы дойдём до стен.
        Но тут нас выручил Философ. Точнее, уже Мудрец. Наш знакомый возник на пристани и рукой поманил нас за собой.
        - Оставляйте зверей и идите за мной.
        Уже по дороге бесплотный Мудрец объяснил:
        - Я не могу надолго отходить от старинных развалин с книгами, так что давайте поспешим обратно. Тут неподалёку есть старый подземный ход, по которому можно скрытно пройти в замок. Поторопитесь, ваши друзья находятся сейчас в непростой ситуации, и им может потребоваться помощь. Только постарайтесь не шуметь. Минотавр сильно пьян и лыка не вяжет, но вот Ламия бодрствует и полна сил, а ночью она особенно опасна. Постарайтесь не привлечь её внимание! А кроме хозяев замка тут в округе полно врагов. И шерхи, и люди, и ещё какие-то непонятные существа повылазили и жрут мертвецов на поле боя.
        - Тут был бой? - шёпотом уточнила Варя Толмачёва, и наш знакомый подтвердил.
        - Ещё какой! Сперва присланный Фараоном отряд наездников на ящерах обнаружил большую группу шерхов, завязался кровавый бой. Затем уже в потёмках из замка вышел Минотавр и разгромил лагерь выживших, поубивав кучу народа и утащив с собой нескольких пленных. А потом ещё по полю прошлась Ламия, обнаружив нескольких уцелевших и добив раненых. Сейчас тут пируют падальщики всех видов и какие-то вурдалаки.
        Мы остановились возле большого камня, под которым обнаружился узкий тёмный лаз. Мудрец спустился первым и зажёг тусклый светильник.
        - Идите за мной. Только, во имя всех богов, не шумите!
        Старый подземный ход, потемневшие камни в котором обильно заросли склизким лишайником и грибами. Под ногами у верзил чавкала грязь. Но вдруг путь нам преградила ржавая решётка.
        - Я справлюсь! - пообещал Вар и действительно в минуту вскрыл висящий на решётке замок.
        Мы прошли в какую-то большую комнату со старыми бочками и остановились в нерешительности. Было отчего удивиться - всё пространство помещения было заполнено огромными страшными крысами! Их тут было не меньше сотни.
        - Вижу, наш Зверолов психанул… - за смешком попыталась скрыть своё замешательство и испуг Разведчица.
        Действительно, все крысы оказались приручёнными! Хозяином у большинства из них был указан Сержант, хотя и видел питомцев Аниты Ур Вайе, питомцев Макса Дубовицкого и других членов «отряда неудачников». К этому моменту я уже наконец сориентировался и не удивился, когда бесплотный Мудрец повёл нас дальше по подземелью - помнится, там как раз и был выход на первый этаж замка.
        - Я погашу свет, идите очень тихо! - призрак ступал через ряды зубастых грызунов, и нам пришлось следовать за ним.
        Мои глаза позволяли ориентироваться в темноте, но вот людям и вэйру пришлось трудно. Юля зажала обеими руками рот, с трудом борясь с желанием завизжать от испуга. Саблезубые твари расступались и заинтересованно принюхивались к нам, но агрессии не проявляли. Через минуту мы оказались в коридоре первого этажа. Со стороны большого зала доносились пьяные вопли Минотавра и испуганные полные боли вопли, словно кого-то там терзали или даже жрали заживо. Возможно, так оно и было.
        НАВЫК ЧУТКОЕ УХО ПОВЫШЕН ДО ТРИДЦАТЬ ЧЕТВЁРТОГО УРОВНЯ!
        К счастью, нам нужно было в другую сторону. Мы прокрались по коридору и остановились под уходящей вверх дырой на месте ведущей на второй этаж лестницы.
        - Сюда! - указал Мудрец вверх. - Сейчас скажу Сержанту и остальным, чтобы вас пропустили.
        Действительно, через минуту сверху заплясали отблески факела, и к нам спустили жердь с набитыми поперечинами, по которым мои спутники сумели подняться. Ну ни фига себе! Тут наверху была самая настоящая баррикада, ощетинившаяся заточенными кольями и густо покрытая липкой паутиной. Юля, а за ней и Варя Толмачёва, не сдержав эмоций и слёз, бросились обниматься со встречающим нас с факелом и топором в руках Сержантом.
        - Ну, ну, успокойтесь, всё нормально, - мой хозяин даже несколько растерялся от таких бурных эмоций спутниц. - Тут у нас вполне безопасно. Ламия несколько раз пробовала сюда проникнуть, в окна второго этажа заглядывала и с первого этажа даже гарпун швырнула в меня, - Зверолов указал на торчащий в стене метровой длины метальный дротик с зазубренным костяным наконечником, - но получила заряд дроби в морду и уползла жаловаться своему супругу. Мудрец предупредил нас, что вы появитесь, но ждали мы вас только к утру. Но раз пришли, давайте вместе решим, как действовать дальше!
        Из рассказов Сержанта и других членов отряда я быстро понял ситуацию. Все заказанные хозяином замка работы успешно сделаны, и минотавр ранее обещал отпустить Сержанта вместе со всеми членами отряда. Вот только защитное поле до сих пор активировано, снимать его хозяин замка что-то не торопится, и выполнит ли рогатый монстр своё обещание - очень большой вопрос. К тому же в замке появилась Ламия, которая никаких гарантий безопасности не давала и наоборот уже несколько раз пробовала проникнуть в убежище, сооружённое «отрядом неудачников» тут в северном крыле замка. К тому же Минотавр с Ламией притащили живых пленников, которых держат связанными в центральном зале и однозначно казнят. Собственно, одного уже казнили - его живьём заглотила огромная и ненасытная супруга Минотавра. Крики несчастного долго эхом ходили по коридорам замка, и забыть такой ужас получится не скоро.
        Попытка Сержанта поговорить закончилась ничем - Минотавр общаться с человеком отказался, а сам Зверолов еле смог унести ноги от голодной и опасной многометровой полуженщины-получеловека. Причём Минотавр даже не пытался останавливать свою супругу, когда она атаковала переговорщика. Мой хозяин продемонстрировал свою костяную броню, на плечевом элементе доспеха которого остались отчётливые следы от острых зубов Ламии и разводы, словно от сильной кислоты.
        - Немного яда попало на кожу, - добавил Сержант, скривившись от неприятных воспоминаний. - До сих пор немного жжётся, хотя Инженер с Механиком помогли нейтрализовать яд.
        - У тебя имеется противоядие от укуса Ламии? - заинтересовалась Ветеринар, на что крепкий парень неожиданно смутился и покраснел.
        За него ответил присутствующий на совещании Мудрец, сообщивший, что кислоту по его совету нейтрализовали «щелочной жидкостью». Он не уточнил какой, но мой чуткий кошачий нос уже подсказал, так как мочевиной от доспеха Сержанта пахло вполне отчётливо.
        В этот момент наше совещание прервалось из-за едва слышного шуршания с внешней стороны стены, и верзилы осторожно подошли к бойницам, напряжённо вглядываясь в темноту. Один раз в узком окне действительно мелькнуло что-то быстрое и светлое, но признаться я не успел толком разглядеть. Маргарита среагировала быстрее меня и выстрелила из «слонобоя». От грохота ружейного выстрела в небольшой комнатке я едва не оглох»! Ох, мои чувствительные ушки…
        - Ну как? - поинтересовался результатами Эдуард Самарский, но его подруга лишь покачала головой.
        - Снова промах. Эта Ламия слишком быстрая. После того раза, когда её угостили свинцом возле баррикады, она стала осторожнее.
        От громкого звука проснулась и заплакала малышка Надежда, Анита кинулась её успокаивать. А Сержант добавил:
        - Ламия слышит ребёнка и просто сходит с ума, пытаясь добраться до малышки. Эта ночная тварь не уйдёт по-доброму, и с ней нужно что-то делать.
        - Дождёмся утра, - предложил осторожный Эдуард. - Ламия не любит солнечного света и уползёт в своё болото. А с одним Минотавром мы справимся, сам знаешь как.
        На что лидер отряда возразил, что на небе по-прежнему тучи, и следующий день тоже обещает быть пасмурным. К тому же он никогда себе не простит, если мы даже не попытаемся спасти несчастных пленников.
        - Мы уже видели, что точка респауна находится во дворе замка. Сожранный Ламией паренёк возродился там и был сразу же снова схвачен уже поджидавшими его чудовищами. Так что это кровавое пиршество не прекратится, пока пленники не потеряют все свои жизни. Мы - их единственная надежда на спасение. И я предлагаю вмешаться и остановить это кровавое безумие! Кто со мной?
        Я оглядел остальных членов «отряда неудачников». Все молчали, не решаясь поддержать Сержанта. Наконец, вперёд шагнула Варя Толмачёва:
        - Я с тобой, Сержант! Меня учили, что нужно бороться против зла и спасать угнетённых. Сейчас как раз такой случай.
        Сразу после выбора дочери вперёд шагнул и Инженер. Он не произносил никаких слов, лишь молча перезарядил ружьё. Я тоже обозначил свой выбор, запрыгнув Сержанту на плечо.
        - И я пойду с тобой, брат! - маленькая девочка-ветеринар обняла Сержанта, и он ласково потрепал девчонку по волосам.
        - Нет, Юля, ты как раз останься тут с моей дочкой. Вместо тебя пойду в бой я! - Охотница шерхов поправила арбалет и метательные ножи.
        Следующим вперёд шагнул вэйр Авир Тан-Хоши. Он тоже ничего не произносил, просто встал вместе с выразившими готовность воевать. Механик Эдуард что-то тихо шепнул Маргарите на ухо, но та в ответ отвесила парню оплеуху.
        - Нет, я пойду с ними! Это ты оставайся тут в безопасности с детьми, трус!
        - Я вовсе не трус! - горячо возразил несправедливо обиженный Эдуард. - Я-то сам пойду, просто предлагал тебе не рисковать и остаться. Потому как ты мне небезразлична, Марго! Знаю, момент сейчас не самый подходящий… Но я люблю тебя! Выходи за меня замуж!
        Девушка засмущалась, опустила глаза в пол и произнесла, что не готова сейчас дать ответ. И предложила вернуться к этой теме уже после боя с парочкой опасных чудовищ.
        Сигнал посланной вперёд нашей невидимой Охотницы о том, что можно начинать, даже не потребовался. Оглушительный рёв боли Минотавра, кровать под которым только что сложилась, а на руках и ногах защёлкнулись мощные капканы, слышен был наверное даже на горном перевале в сорока километрах от Южных Руин.
        - Пора! Все за мной! - Сержант верхом на Болотной Хозяйке двинулся во главе нашего воинства. - Крысы, вперёд! Свяжите боем Ламию! Не дайте ей освободить Минотавра!
        Это было эпично! Живой колышущийся ковёр потёк вперёд по коридору в сторону большого зала. Люди старались не отставать, поскольку сейчас важна была каждая секунда. Если Ламия освободит своего супруга, то всем нашим планам конец, и сражаться придётся уже против пары разъярённых легендарных монстров без особой надежды на победу.
        Я тоже не терял времени даром и, сидя на плече бегущей вперёд невидимой Разведчицы, произносил заклинания Каменной Кожи на союзников. Прежде всего на Сержанта и Болотную Хозяйку, которым в предстоящем сражении отводилась роль «танков», принимающих на себя основной урон страшной Ламии.
        НАВЫК МАГИЯ СТИХИЙ ПОВЫШЕН ДО ДВАДЦАТЬ ВОСЬМОГО УРОВНЯ!
        Сразу после усиления всех основных союзников превращение в жука! Да, для большей силы заклинаний. И сразу скрытое состояние!
        Ну вот и центральный зал. Рёв скованного и связанного металлическими тросами Минотавра не стихал ни на секунду и по громкости не уступал пароходному гудку. Но я вздохнул облегчённо - рогатый зверь по-прежнему был прикован к огромной кровати и освободиться самостоятельно не мог, как ни бился в путах. Рядом с громадной кроватью в луже крови валялись россыпи пустых винных бутылок, обрывки одежды и человеческие кости… Жесть, конечно.
        На стене возле разожжённого камина три до смерти перепуганных пленника, подвешенных за связанные руки к крючьям. Двое израненных мужчин, причём один из них шерх по расе. И молодая женщина с тёмными волосами, одежда на которой была изрезана в лоскуты. Четвёртого нет, хотя я слышал о четырёх пленниках. Видимо, кости на полу как раз и принадлежали тому несчастному. Доносящийся со стороны камина запах палёной шерсти и жареного мяса едва не вывернул меня наизнанку, когда я понял, ЧТО готовили хозяева замка.
        Но где Ламия? На секунду я испугался, что мы упустили одного из двух монстров-людоедов, но затем обратил внимание на шевелящийся живой ковёр, горой вздувающийся в дальнем углу зала. Там она, атакованная сотней крыс! Магия Проклятий! Парализация на Ламию…
        НЕПОДХОДЯЩИЙ ОБЪЕКТ ДЛЯ ПРИМЕНЕНИЯ ЗАКЛИНАНИЯ.
        Что же, это было предсказуемо. Тогда Ослабление на неё! И ещё Ослабление! Замедление! Замедление! Замедление!
        То ли моя магия вообще не действовала, то ли чудовище оказалось слишком сильным, но крысы вдруг разлетелись в стороны от удара длинного змеиного хвоста. Буквально на расстоянии вытянутой руки мимо меня с находящейся в невидимости Варей в противоположный угол большого зала стремительной тенью мелькнуло белёсое змеиное тело.
        - ЛАМИЯ. КОРОЛЕВА ЗМЕЕЛЮДЕЙ. ЛЕГЕНДАРНОЕ ЧУДОВИЩЕ.
        Ещё одна «легендарная», как будто одного Минотавра нам было мало… Это была огромная и достаточно толстая змея светлой окраски, чьё длинное чешуйчатое тело перерастало в приподнятое над полом женское туловище, с верхней парой рук и покрытую растрёпанными серебристыми волосами головой. Вся зубастая пасть, а назвать это страшное нечто «ртом» не поворачивался язык, была испачкана в крови. Глаза чудовища сверкали алым, лицо было перекошено от ярости.
        Я не прекращал «навешивать» на Ламию проклятия, хотя уже понимал, что эффекта от моих действий совсем немного. Ружейные попадания тоже сказывались очень слабо - пули вообще редко попадали по столь юркому быстрому монстру, к тому же далеко не всегда пробивали прочную чешую чудовища. Отшвырнув ударом хвоста вновь настигших её крыс, Ламия снова рванула в противоположную сторону зала. Странно… Ничто не мешало этому опасному людоеду сбежать в коридор и дальше во двор замка, спасая свою шкуру, но Ламия почему-то продолжала бой в этом зале. Или она была полностью уверена в своей способности победить, или что-то удерживало её тут в бою.
        Как же её остановить? Вот проявившаяся из полутёмного угла Тьма атаковала Ламию всеми когтистыми лапами и зубами, но была вынуждена отступить, получив ядовитый укус. Химероидная Пума заскулила, сделала несколько неуверенных шагов и упала, лапы зверя подкосились. Вот Ламия метнулась к перезаряжающей «слонобой» Маргарите, но тут уже я спутал планы монстра, применив «огнемёт» - смешанное заклинание огня и воздуха.
        НАВЫК МАГИЯ СТИХИЙ ПОВЫШЕНА ДО ДВАДЦАТЬ ДЕВЯТОГО УРОВНЯ!
        НАВЫК ЧАРОДЕЙ ПОВЫШЕН ДО ЧЕТЫРНАДЦАТОГО УРОВНЯ!
        Нет, Ламия не загорелась, огонь на её шкуре быстро потух. Но вот я выпал из невидимости, причём почему-то вместе с Варей. Разведчица испуганно взвизгнула, когда стремительное чудовище развернулось и бросилось именно на нас.
        - Не в мою смену! - Сержант очень своевременно прикрыл нас от смертельной атаки, заставив Болотную Хозяйку совершить прыжок и оказаться на пути Ламии.
        Следующие несколько секунд огромная паучиха дралась с извивающимся монстром, нанося укусы и удары когтистыми лапами. И получая в ответ тоже. Созданная Инженером и Механиком навесная броня разлетелась на отдельные фрагменты, не выдержав ударов тяжёлого змеиного хвоста. Но и Ламии тоже досталось. Я впервые услышал из её уст крик боли, после чего змея шустро вывернулась из объятий паучихи и резко метнулась в сторону. На её пути оказался Мудрец, и Ламия потратила драгоценные секунды в бесплодных попытках нанести какой-либо вред бестелесному призраку.
        Я истратил всю ману на Замедления и Ослабления. Не знаю, насколько помогло. Но вроде тварь стала не настолько уж стремительной, по крайней мере ей не удавалось уже с такой лёгкостью уходить от гоняющейся за ней по залу стаей крыс. Да и здоровье Ламии тоже стало всё-таки проседать. Я видел кровь на её теле во множестве мест. Да и арбалетный болт вошёл чудовищу в шею почти по самое оперение, явно доставляя страдание. И ещё пару болтов сумели всадить Вор и Охотница. Насколько я знал, Анита Ур Вайе и Авир Тан-Хоши смазали свои стрелы сжигающим Очки Выносливости составом, так что силы должны были постепенно оставлять Ламию. Сомнений не оставалось, мы постепенно выигрываем. Но почему она всё же не сбегает и продолжает безнадёжный бой?
        - Эй ты, Ламия! Смотри сюда! - на крик нашего Механика обернулись многие, и я в том числе.
        Эдуард с зажжённым факелом в одной руке и пряча что-то за спиной в другой, стоял возле колыбельки, склонившись и разглядывая что-то внутри. Колыбелька? Откуда она взялась тут в этом зале? Я не успел даже подумать над этим вопросом, как истошный крик «Нееееееееееееееет!!!» Минотавра прокатился по залу. Ламия в секунду преодолела разделяющее её с Механиком расстояние и впилась ядовитыми зубами человеку в плечо!
        Парень пошатнулся, но вдруг резко выдернул из-за спины ранее спрятанную руку и сделал ей удар в тело Ламии. После чего ноги Эдуарда подкосились, и он упал с довольной улыбкой на лице. Нет, это был вовсе не удар голой ладонью, поскольку я явственно расслышал металлический звук. А, вот оно что! На запястье Эдуарда я увидел защёлкнутый металлический браслет, цепь от которого тянулась к руке Ламии, на которой также был застёгнут браслет! Наш Механик пристегнул себя к чудовищу, лишив Ламию той невероятной подвижности, которую она демонстрировала. Несколько странный ход Эдуарда, на мой взгляд. Это было своего рода самопожертвование ради общей победы. Ламия была гораздо крупнее и тяжелее, но всё же таскать за собой человеческое тело ей было неудобно.
        И действительно, потерявшую подвижность Ламию вновь настигла Болотная Хозяйка, обхватила змеиное тело всеми восемью лапами и стал совершать укус за укусом, впрыскивая яд. Да ещё и Сержант несколько раз угостил огромную змею своей тяжёлой палицей, выбивая «Суровым Воспитателем» последние Очки Выносливости из противника. И… получилось! Ламия упала без сознания!!!
        НАВЫК МАГИЯ ПРОКЛЯТИЙ ПОВЫШЕН ДО ВОСЕМЬДЕСЯТ ТРЕТЬЕГО УРОВНЯ!
        НАВЫК ОБОРОТЕНЬ ПОВЫШЕН ДО ТРИДЦАТЬ СЕДЬМОГО УРОВНЯ!
        ПОЛУЧЕН ТРИДЦАТЬ СЕДЬМОЙ УРОВЕНЬ ПЕРСОНАЖА!
        ПОЛУЧИТЕ НАГРАДУ: ТРИ ОЧКА НАВЫКОВ (СУММАРНО НАКОПЛЕНО ДВЕНАДЦАТЬ ОЧКОВ) И ОДНО ОЧКО МУТАЦИИ (СУММАРНО НАКОПЛЕНО ДВАДЦАТЬ ВОСЕМЬ ОЧКОВ).
        - Нет! Она нужна живой! - Зверолов отогнал крыс и какое-тот время наблюдал, как Болотная Хозяйка деловито создаёт большой кокон, заматывая змею паутиной. А затем устало уселся на пол и приказал позвать свою сестру, чтобы Ветеринар посмотрела, возможно ли спасти Тьму и Эдуарда.
        От всей огромной стаи крыс осталось лишь восемнадцать особей. Да и Эдуард отправился на перерождение. Склонившаяся над телом парня Маргарита рыдала в три ручья, ругала себя за то, что не сказала «да» на предложение парня и обещала исправить эту оплошность сразу же, как Эдуард возродится на точке респа. А вот Химероидную Пуму наша маленькая Ветеринар спасла, использовав последнюю дозу антидота, принесённую Сержантом из прошлого мира.
        Теперь стоял вопрос, что делать с монстрами-людоедами? Большинство членов «отряда неудачников» высказывались за то, что опасных чудовищ нужно убить. Но Сержант не торопился с таким необратимым решением и крутил в руках какой-то магический свиток, поглядывая то на Минотавра, то на Ламию. А потом отвёл Охотницу шерхов в сторону и о чём-то долго шептался с длинноухой девушкой, успокаивающей на руках снова расплакавшуюся Надежду. Передал Аните свиток и указал на простенькое серебряное колечко на пальце Аниты. Малышка на руках «матери» засветилась разноцветными искорками и… исчезла!
        - Эх, Картограф будет недоволен… Но теперь мы готовы уходить в большой мир! - объявил Сержант, но Мудрец попросил его не спешить и подойти сперва к колыбельке.
        Я тоже не удержал любопытства и запрыгнул хозяину на плечо - интересно ведь было узнать, как выглядит ребёнок Минотавра и Ламии. О как… Внутри оказался не один ребёнок, а сразу три. Хвостатые, покрытые змеиной чешуёй, но всё же напоминающие человеческих детей, хоть и с зачаточными рожками на маленьких головках.
        ДЕМЬЕН РОГОВ. ДЕМОН 0-ГО УРОВНЯ.
        ДИМОН РОГОВ. ДЕМОН 0-ГО УРОВНЯ.
        ВЕРОНИКА РОГОВА. ДЕМОНЕССА 0-ГО УРОВНЯ.
        - Сержант, я прошу о милосердии! - послышался голос внимательно наблюдающего за людьми по-прежнему скованного Минотавра. - Не для себя прошу. Я совершал много ужасных дел и не заслуживаю пощады. И даже не для своей любимой. Умоляю, пощади моих детей! Бери всё, что у меня есть, только не трогай малышей!
        - Не слушай его! - проговорил наш Мудрец с необычной для себя серьёзностью. - Да, они пока маленькие. Но они демоны, враги человеческой расы. И их нужно убить, пока есть такая возможность! Потом может быть слишком поздно.
        К колыбельке подошли и другие члены нашего отряда, и мнения они высказывали самые разные. Зверолов молчал почти минуту. А потом объявил, что убивать младенцев он не позволит. В наступившей после этих слов тишине отчётливо раздались одобрительные хлопки появившегося в центре зала господина в старомодном костюме.
        - Браво, Сержант! Ещё одно твоё решение, от которого зависело будущее этого мира. Только на этот раз даже я не мог вмешаться и повлиять на твоё решение, поскольку другие ИГРОКИ не одобрили такое вмешательство и давление. Поздравляю, в этом мире только что появилась ещё одна раса. Шестая уже по счёту. Демоны - моя давняя слабость, и я очень рад, что в этой Большой Игре они снова появятся среди участников. Я забираю малышей для их сохранности и воспитаю в безопасном месте. Родителей я тоже заберу. Не беспокойтесь, они больше никогда не смогут вредить роду человеческому.
        - Шестая раса? - заинтересовался Мудрец.
        - Да. Люди, вайхи, вэйры и шерхи ещё прибывают в этот мир. Расу разумных драконов уже воссоздал могучий игрок на другом континенте. А сейчас Сержант выпустил в мир демонов, за что я ему премного благодарен. Вот нужный вам ключ, - валлар протянул Зверолову изумрудный искрящийся стержень, - самые ценные книги этого замка уже сложены под навесом во дворе возле вашего ездового зверя. А в качестве награды от меня лично все находящиеся в этой комнате, даже скованные пленники, получат достижение «Создатель демонов» и рост Известности на три единицы, а также вступит в клан «Альянс Неудачников», выйти из которого невозможно до конца жизни. Ну и по два свободных очка характеристик персонажа - они помогут вам выжить, поскольку желающих убить вас будет ой как много!
        КОНЕЦ ВТОРОЙ КНИГИ

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к