Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / AUАБВГ / Аслаева Асия: " Шелест Силы " - читать онлайн

Сохранить .
Шелест силы Асия Ильдаровна Аслаева
        #
        Асия Ильдаровна Аслаева
        Шелест силы
        Часть Первая

1. СИДА.
        А дело было так… Валялась я в один прекрасный день на ковре (теперь, осознав и подумав, - он однозначно был паршивым), у себя дома и бездельничала, поигрывая на ладони своим метательным ножом. С последнего дела вернулась, жуть как устала, еле ноги унесла, затраты магические - огромны, вот и лежу, таращась в потолок, подложив под голову подушку, и время от времени почесывая тем самым ножичком у себя в шевелюре (вши что-ли завелись?). В сон, как ни странно, уже не клонит - за три дня кои я дома выспалась хорошенько. Сестрица, имя ей Мадирра, вломилась ко мне неожиданно. Ну как еще назвать, когда перед твоим носом хлопает телепорт, а из него выскакивает взлахмоченное НЕЧТО, и, нервно размахивая руками, кидается на тебя? Естественно, я швырнула в нее приземлившийся мне в руку нож. Поцарапалась. Скажете, невежливо? И что? Нервные клетки не восстанавливаются, знаете ли…
        Сестрица же, никак не среагировав на предложенный ей на закуску нож, свалилась на меня и, стремясь удушить, начала что-то быстро тараторить. Что, я не понимала.
        - Слушай, Сидочка, солнце… Пожалуйста, родненькая… Клянусь, если ты мне сейчас поможешь… Да я… да я… я тебе любые три амулета раздобуду!!!
        - Чего надобно? - грубо поинтересовалась я, спихивая с себя Диру и принимая сидячее положение. Но церемониться я с ней не собиралась - настолько устала. - Дира, пожалуйста, быстро и четко, просьбу или пожелание.
        - Я прошу заменить меня в одном деле. С клиентом я ранее договорилась, но ты же знаешь, не могу расторгнуть договор без видимой причины. Все деньги тебе. Только пожалуйста, изображай меня качественно, очень надо. Просто иначе такая подлянка получается.
        - Дира, это сложно. Я не общалась с тобой около… черт, это было давно. То, что ты изредка заглядываешь ко мне на мой скудный огонек, вовсе не означает, будто я в состояние тебя изображать. Это будет всего лишь внешность… - тут я поняла, что почти согласилась, не выслушав ее предложение.
        - Клиент общался со мной всего лишь раз, Сида, - серьезно ответила Дира, проигнорировав мои предупреждения. - Поверь, если бы я могла… Я не просила бы о замене.
        - Я понимаю, Дира. Все понимаю. Я соглашусь. Только для начала, ты помнишь, что я паршиво владею твоими парными саблями, не говоря уж о прикрывании чей-то спины. Помнишь, что в платьях - быстрый взгляд на воительницу, одетую в черное платье с разрезом до середины бедра, - я чувствую себя неуютно. И вспомни, что у меня рефлексы работают чуть по-иному: огоньком в лоб и делов-то…
        - Да ладно тебе, все будет нормально. - Весело откликнулась Дира. - А насчет мечей даже не смей прибедняться, не сабли так другое оружие… Запретов не ставлю. Лишь бы лицо перед ними было знакомое, привычное. Слушай, не усложняй все, прошу тебя как сестру. Похожи мы, а твоими небольшими стараниями вполне сойдешь за меня.
        Мрачно покосившись на сестру, я поймала взгляд ее просящих фиолетовых глаз - таких же, как и у меня. Такой же миндалевидный разрез глаз, те же скулы, тот же вздернутый нос - то же лицо, которое я ежедневно вижу в зеркале (если возникает такая возможность). Ее волосы насыщенного темного кровавого цвета спускаются до талии, легкие и волнистые, по бокам заплетены в косички. Она носит платья (!) с разрезами по бокам, обязательно темных оттенков. Я никогда не видела ее в светлых одеждах, пусть даже летом; разве что лежащей на алтаре, при обрядах… Красивая женщина, легкая, уверенная в себе, слегка уступчивая, но ровно настолько, что бы выполнять поставленные задачи. В любой иной момент мгновенно вырабатывает командный голос, глаза сверкают и она уже приказывает, а не ласково просит. Суровая. Она - телохранитель. Причем, телохранитель, зарабатывающая не хилые деньги. Репутация у нее железная. Еще ни один клиент не ушел от нее вперед ногами, в смысле, все живы… Вот!
        Это и есть моя сестрица - Мадирра Лис Готтланмар.
        А вот это существо напротив нее - я… Будем знакомы, Сидриалис Лис Готтланмар… диктовать дальше свои фамилии пока не буду, ладно? Договорились… О том, кто я такая тоже не стоит распространяться, а то мало ли что, враг не дремлет, как говорится. Наша общая с сестрой внешность описана, повторяться, думаю, не стоит. Но характерами мы с ней определенно не сошлись, именно по этой простой причине контактируем как можно реже, хоть изредка она заглядывает ко мне в гости. Казалось бы, близнецы, стало быть, должны дополнять друг друга. Но нет, к сожалению. Чаще всего разногласия случаются из-за выбранных нами областей заработков, да и из-за прошлого, кое не столь приятно, как хотелось бы нам обоим.
        Я относительно тихая и незаметная - профессия обязывает. Но изредка могу наглеть и хамить, не обращайте внимания. Чаще предпочитаю одиночество. Во-первых, проще заботится о себе самой, во-вторых, не всегда можно рассказать о себе правду даже близким людям. Мне удобнее действовать самостоятельно, не завися от посторонних людей, но если попросят оказать помощь… Хотя, есть нынче один человек, о котором я забочусь, ученик мой, боевой товарищ. Будет время, познакомлю. Для сестры главное в жизни что-то вроде денег. Принцип - чем больше их, тем лучше. Для меня деньги не имеют такого огромного значения, все мое отношение к ним выражается фразой 'деньги - это комфорт', и только. Но главное в моей работе - азарт. Я ловка, шустра, хитра и незаметна… Сестра прямолинейна, грубовата, быстра и очень опасна, не смотря на свою обманчивая внешность… Занять ее место - значит изменить свое поведение полностью, т. е приобрести ее профессиональные привычки: держаться как она, говорить как она, сражаться как она, чувствовать окружение как она. К тому же придётся следить не за своим поведением, а контролировать клиента и
близ лежавшую округу. Хотя и у меня было такое время, когда я только и делала что наблюдала за народом, подлавливая момент…
        - Выкладывай. - Решительно сказала я, поднимаясь на ноги и отводя взгляд.
        - Клиент в Зелень Граде. Зовут его Зиттарин Бернар, поспрашиваешь, укажут путь; он человек значимый, найдешь. Дядечка - не очень известный купец, через четыре дня он повезет товар к эльфам, - Дира машинально скривилась при этом слове, - в Лирген. Уж не знаю, какой товар может быть востребован эльфами, это не мое дело. Но для начала нужно этот товар закупить, а во время закупки и транспортировки его надо охранять, именно для этих целей он нанимает меня. Теперь, конечно, тебя. Товар, видимо, не совсем легальный, так что готовься, что его попытаются либо удалить с 'поля' либо перехватить. Как он сказал, конкуренты есть, причем, довольно серьезные. Может, придумывает, а может и нет, но его переживания вполне обоснованы. Бернар клятвенно пообещал, что путь займет не более пяти дней. Можно качать права, возражать, требовать доплату за моральный и материальный ущерб. В общем, будь как можно наглее, а не тихой и бесшумной, как ты привыкла. Мне нужно, чтобы все заметили, что там нахожусь именно я, Дира Лис. Ну, Сида, сделаешь?
        - Колдовать нельзя? - Уныло спросила я.
        - Нежелательно. - Невнятно ответила Дира, мотнув головой. - Клиент не обрадуется. Я нечасто свечу свои способности, сама понимаешь, слабоватые они - гордиться нечем. А люди пугаются, мол, 'ведьма-ведьма'. Да что я тебе объясняю, сама все отлично знаешь.
        - Юбку одевать?
        - Да. - Легкий кивок в сторону небольшой сумки на полу.
        - Лошадь дадут?
        - Попросишь - дадут. По обстоятельствам.
        - Сабли?
        - Необязательно. Можно и обойтись без них. У тебя же осталась вторая пара?
        - Конечно. Но раз необязательно, я со своим оружием, эльфийским. Когда надо быть в Зелень Граде?
        - Сегодня. Сориентируешься, посмотришь, ты ведь давно там не была? Я телепортирую. Только прямо сейчас, мне спешить надо. Переодевайся, собирай вещи.
        Я легка на подъем, поскольку работа приходит, как правило, неожиданно. Распахнув сумку, на ощупь выбрала какое-то платье и с нескрываемым презрением оглядела его. Бордовое, без рукавов, разрез по самое не могу, подол до пола, но без декольте. Что ж, хоть за этом спасибо… Натянув его на себя, убедилась, что оно сидит на мне как влитое, поскольку фигуры у нас одинаковые, и прошла в комнату, собирать свои вещи. Первыми были выужены чистенькие и аккуратные, но очень удобные эльфийские сапоги по колено. Специально покупала для дела, но придется сейчас опробовать, не дожидаясь подходящего случая. На предплечье, в специальный чехол отправились мелкие дротики, на шею был повешен медальон, на запястьях появилось множество фенечек и браслетиков. Незаменимые амулетики различных действий. В сумку, к одежде Диры, были заброшены парочка рубашек, нижнее белье, штаны, ритуальный серебряный нож и деньги. Свой клинок я отрыла под кроватью, предварительно испачкав пылью платье. Неудивительно его нахождение там, но Дира с недовольством покосилась на мои манипуляции из комнаты, а затем завела монолог на тему, что с
оружием так не обращаются. Согласна. Забросила я его, редко упражняюсь, не до того сейчас. С сомнением оглядев старенькие потрепанные ножны, я вытянула клинок. Нормальный ручной меч, гравировка, блестящая сталь, скромненькая классическая гарда - это отец делал, но настолько давно… Не особо привлекательный, но и не дешевка. До более богатого клинка дела не дошло, именно тогда я поссорилась с семьей.
        Забросив ножны на спину, я вернулась к сестре.
        - Н-да. Не шибко похожа, но сгодишься. Лови воспоминания.
        И я поймала… множество лиц известных, как наемники, телохранители, воры, грабители - уйма знакомых Диры. Много. Дира зарабатывает репутацию и светится везде, где только можно, я же предпочитаю, что бы обо мне никто не слышал. Ей это выгоднее, ее слава бежит впереди ее - вряд ли кто-то будет нападать на человека, которого охраняет сама Дира. На меня выходят лишь некоторые люди и берусь я далеко не за каждое дело - через раз, лишь когда считаю нужным рисковать. В Зелень Граде придется поменьше попадаться на глаза ее знакомым, не дай Созидатель что-то заподозрят…
        - Запирать изнутри будешь?
        - Да. Ты пока черти пентаграмму, затраты поменьше будут… - Она начала выуженным из воздуха мелком рисовать небольшую равноконечную геометрическую фигуру. Я, удостоверившись, что она все делает правильно, подошла к входной двери и начала обновлять защитные заклинания вокруг моего дома, оставляя его открытым лишь для одного человека, моего ученика Ферлана. Но он не появляется здесь в моем отсутствие, так что это скорее предосторожность. Возобновлялась защита с легкостью, фактически без затрат, что радовало и показывало подчинение мне моих же заклинаний. Мою защиту не взломают… она сильна, особенно, если ее наращивать в течение двадцати лет, постепенно доводя до совершенство. Магов, способных сломать это можно по пальцам перечислить, причем трое из них нынче в бегах, а одному просто неприлично заниматься такими делами в силу своего статуса. Однако, дома я ничего ценного помимо денег не храню. А что такое деньги? Их всегда можно нажить, просто мне комфортнее.
        - Вставай. - Кивнула она, завидев довольную меня.
        - Ты выйдешь-то из дома? А то я тут понаставляла…
        - Чувствую. - Хмыкнула Дира, обводя рукой помещение.
        - Как с тобой связаться, если что-то важное? - Вместо ответа Дира выудила из воздуха тонкую цепочку с простеньким металлическим кругляшом и протянула мне. Подхватив предложенное и подняв сумку с пола я послушно шагнула на пентаграмму, не почувствовав необходимости проверять сестру.
        - Кста, мама привет передает…
        - Да? - Я вскинула голову. - С какого перепуга?
        Сестра в недоумение пожала плечами, мол и сама не в курсе что на нее нашло, и взмахом руки активировала телепорт…
        Обычная комната… Убедившись, что в ней никого нет, не скидывая сумки, я подошла к окну и рывком распахнула ставни. Так… шумная улочка, по которой пестрит народ, а напротив моего окна какое-то заведеньице… На корчму смахивает, да и публика подходящая. Тут, словно подтверждая мои слава, тяжелая дверь заведения распахнулась и из нее кубарем вылетел немолодой мужчина, таща за собой целую кучу разнообразных матюгов. Очутившись на дороге, он недоуменно оглянулся и поднял взгляд на человека, к чьим ногам он выпал. Нет, не человека… Легкие, изящные движения, длинные светлые волосы и гибкое тело - эльф. Представитель эльфийского народа невозмутимо перешагнул через распластавшегося мужика и решительно толкнул дверь, напоследок обшарив быстрым взглядом окрестности.
        Отлипнув от окна, я отшвырнула сумку в угол и попыталась составить план дальнейший действий.
        Если честно, делать ничего не хотелось… Поваляться, что ли? С этими мыслями я завалилась на постель, не соизволив стянуть платье. Ткань, насколько я знаю сестру, зачарована от всяких напастей. Ничего с ней не станется.

2. ЛЕРТ.
        Уже полдня бесцельно брожу по Зелень Граду, пытаясь найти пресловутую Мадирру. Нет, я, конечно, жуть как рад, ведь именно мне поручили эту торжественнейшую миссию. Но! Я не спал всю ночь, а до этого провел пять часов стоя на пыльной дороге, дожидаясь этого коз… Ладно, не буду выражаться.
        Какой-то мужик вывалился прямо мне под ноги. Что за..? И как только я согласился на просьбу Владыки: 'Сходи туда… принеси то, помоги тому, желательно останься жив сам…' Исчезнуть, притворившись безвременно почившим - самый удобный для меня вариант. Дабы не страдать. Но Владыка! Он меня с того света вытащит, ему знакомства позволяют. И, наверняка, среди них найдутся самые изощренные некроманты по мою душеньку (и тельце). А если обнаружит, будто я отмазывался, так сам умертвит. Тогда уж совсем веселуха начнётся.
        Распахнув дверь, я вошел в корчму. Грязновато, но бывало и хуже. Главное, чтобы освещение было приемлемым для прочтения свитка, который мне вчера на дороге вручил Зиттарин. До этого я был занят.
        Для тех, кто со мной не знаком, называйте меня Лерт. Просто Лерт. Я наемник, иногда проживающий в Лесу, к тому же, по совместительству Страж Леса.
        За день до этих происшествий Владыка вызвал меня на ковер. Я не очень важная персона в Лесу, пусть и когда-то потрепавшая нервы мирным эльфам, поэтому крайне удивился, не сразу сообразив, на кой лад я ему понадобился. Кстати, люди называют наш город Лесом не выговаривая истинного названия: Лирген`е`Нерлик`Лар. Вот и я, тоже, приобщился сокращать до варварского Леса. Все приобщились. Для примера, многие коверкают название городов, стремясь упростить себе жизнь. Взять хотя бы город дроу Шертариал`ерал, в котором я однажды имел 'счастье' побывать. И здесь все упростили, называя его просто Город. В Шертариале мне не понравилось. Глаза долго привыкали к абсолютной мгле, из-за чего Город казался мне еще более неуютным, чем он есть на самом деле. Темные коридоры, отсутствие свободного пространства и неба над головой, постоянно присутствующее эхо. Удручающая атмосфера города тёмных могла многих напугать. А дроу смотрели с нескрываемым раздражением, некоторые и вовсе провожали взглядами, по которым было понятно, не сдерживай их Эстальт, они бы давно убили эльфа посмевшего осквернить своим присутствием
Шертариал.
        Так о чем я? Ах да, Владыка. Я пришел, а он мне высказал 'просьбу' телепортироваться к некому Зиттарину Бернару и сопроводить того до Леса, дабы не потерялся ненароком, или не обидел кто. В приказе был упомянут некий артефакт, ради которого Бернар будет заключать сделку. После получасовых вопросов и упирательств с моей стороны Владыка разозлился и, наорав на меня, самостоятельно распахнул телепорт, буквально вышвырнув за шкирку из Леса. Это было непредусмотрительно с его стороны и недальновидно с моей. Оказался я посреди дороги без снаряжения (меч всегда со мной), фактически без денег. Настрой был примерно таким: 'всех убью, один останусь'. Мысленно обматерив Владыку, я стал дожидаться обещанного купца на коне, который, судя по словам вышеупомянутого, должен проезжать здесь со своей охраной, попутно перетаскивая из Леса некое снаряжение с помощью простенькой магии.
        Дождаться человека оказалось не так уж и просто. Я переживал, что ненароком пропустил караван. Так что, когда к концу дня в поле зрения показался купец с охраной, я уже был зол как чёрт! Одного взгляда на 'охрану' хватило, чтобы с уверенностью заявить, что при серьезном нападении их перебьют как зайцев (убегающих). Трое человек не способны защитить человека, везущего богатство. Я согласен, что кольчуга нынче что-то значит, да и полуторные мечи, тоже, не детская игрушка в могучих мужских руках, но где гарантия, что им дадут достать эти мечи и ударить по противнику. Я, честно говоря, всегда сомневался, когда видел перед собой 'отряд наемников' с похабными рожами, норовящие выпить горячительного в каждой таверне. И уж никогда бы не нанял их для защиты своей персоны. Купец же был одет как зажиточный горожанин, но что-то выдавало в нем мага. Нет, ничего такого, что лезло бы в глаза, просто у каждого мага есть общие для всех рефлексы: движения, поворот головы, гибкие пальцы, настороженность. Я насмотрелся на них, поскольку очень долгое время существовал вплотную с сильными магами. В этом была
обреченность.
        Жиденькие, серые волосы непонятного оттенка, внимательный взгляд из-под нависающих бровей, мутные глаза, нездоровый цвет лица - такой вид бывает у нездоровых людей. Обычного, не выдающегося телосложения, разве что брюшко намечается. Возраст, где-то от сорока до пятидесяти человеческих лет. Из оружия на нем только длинный боевой нож на привязи в ножнах. Доспехов и какой-либо другой защиты, за исключением кожаных наручей с металлическими заклепками, нет.
        Я, выйдя на дорогу, налепил на лицо улыбку и объяснил кто такой, откуда иду и зачем. Он поверил. Без просьбы предъявить письменный приказ Владыки Леса, без проверки, без магического сканирования. Видимо, Ламиараотэль, обладателем этого заковыристого имени является наш Владыка, предупредил его. И он сунул мне свиток, в котором производилось подробное описание артефакта. У меня появилась возможность трезво оценить 'чудо', проверить его возможности и серьезно отнестись к его защите. Артефакт должен передать Зелень Градский маг, знакомый Зиттарина. Так же Зиттарин поведал, что договорился об охране еще с какой-то Мадиррой. Ну, ладно, не с 'некоторой', а вполне приемлемой телохранительнице, о чьей работе ходили лишь положительные высказывания. С ней я не знаком, сталкиваться не приходилось, стало быть, познакомимся в процессе. Зиттарин уверял, будто она непременно будет в Зелень Граде, где он будет приобретать товар - артефакт, то бишь… Но Мадирра, перед тем как дать согласие мялась, а это насторожило его. Он попросил, чтобы я воспользовался телепортом и первым пришел в Зелень Град, чтобы все, как
следует, разузнать. Если честно, очень хотелось ответить, что я не мальчик на побегушках, чтобы мотаться в поисках какой-то девчонки. Но, рассудив, что по дороге до города, я могу умереть от скуки, к тому же, время можно провести с наибольшей для себя выгодой, я согласился. Заодно и свиток почитаю. Зиттарин продолжил свой путь с обозом, попросив ждать его на площади утром через три дня, желательно с Мадиррой вместе.

…Давненько я не был в Зелень Граде! Подзабыл все приличные заведения, пришлось лихорадочно вспоминать места, где можно было бы собрать информацию о такой личности, как телохранительница Мадирра. И какого лешего меня понесло именно в эту корчму? Одним словом - жуть! Но я надеялся получить сведения.
        Найдя свободный столик, я потребовал чего-нибудь съедобного. Именно съедобного, а не то, обо что ломают зубы бедные и голодные путники, такие как я.
        С недовольным выражением лица принялся за чтение свитка, решив, что можно посидеть здесь, почитать. Даже поспать, если будет угодно. Нет, угодно не будет… Завтра высплюсь. А сейчас почитаю.
        '… был использован в 673 году Магистром Эльхаром, с помощью него была уничтожена… , '… мощнейший артефакт 8-го столетия по Первому Исчислению… призывался лишь при сильной необходимости…', '… попал в руки Шейдирона, Второго Владыки Дроу…'. Ну и муть! И где они этот сильнейший артефакт надыбали без ущерба для своего же здоровья, если не секрет? И зачем он понадобился нашему Владыке? Мне УЖЕ это не нравится.
        Через несколько часов я перевел взгляд и внимание на публику. Поспрашивал, поинтересовался о великих телохранителях столетия. Слышали, видели… Вскоре получил полную информацию о ней (до этого, Зиттарином, была выдана краткая). Судя по описанию: - худая, бледная, красноволосая, глаза фиолетовые… Вам это описание ничего не напоминает? У меня начали появляться некоторые подозрения, что она дроу. Нагляделся я на их рожи, во время посещения Города, что на всю жизнь хватило. Но самое смешное было то, что она носила платья. Видимо, это такая своеобразная визитная карточка. Вы можете представить себе хрупкую девушку, дерущуюся в платье? Вот и я не могу! Эх, воображение подкачало…
        Дверь корчмы неприятно скрипнула, и я, недовольно поморщившись, вновь уткнулся в свиток, намереваясь дочитать последний параграф о деяниях 'великого и ужасного' артефакта. Однако вошедший, замерев на мгновение в дверях, уверенно прошел вперед и уселся напротив меня. Что-то мне подсказывало, что это девушка. Не человек, они так двигаться не умеют.

3. СИДА.
        Проснулась я ночью, за два часа до рассвета - это мое время и по профессии, и по расовой принадлежности. Несколько минут посидела, размышляя, чем мне заняться. Заняться было чем, но настолько непривычно принимать решения не себе на благо, а для кого-то, поэтому я несколько растерялась. Пришла к выводу, что можно пройтись по улочкам, прогуляться среди шпаны, поспрашивать. Найти Шартэма, если он еще не ушел на Ту сторону. Милостыню подать старику… Он ведь многое сделал для меня в свое время, много лет назад, и я до сих пор помню, насколько значительной была его помощь. Одна наша борьба с магией Эстальта чего стоила. Теперь он так же, как и я, недолюбливал своего потомка.
        На улицу я выбралась через окно, мягко спрыгнув с высоты второго этажа. Назад вернусь так же, не стоит светиться перед прилавком. Судя по воспоминаниям сестры, владелец гостиницы знает ее довольно хорошо. А мне это не нужно. Глаза видели в темноте отлично, и я уверено шла вдоль домов, вслушиваясь в ночь. Звуки, хоть и редкие, не внушали доверия: пьяный мат, завывания волкодлака, жесткий удар и жалобный всхлип, звон прыгающей по утоптанной земле монетки. Я пошла на 'удар'. Идти пришлось недалеко. Сразу за углом, в небольшом тупике стояли и сидели особи мужского пола. Смотрелась я там, в платье, среди мужчин в простых одеждах, как коза на ипподроме, но и отступать ни в коем случае не собиралась.
        - Здравствуйте, добры молодцы, - спокойно поздоровалась я, прислоняясь спиной к стене и пытливо разглядывая незнакомые лица. К моему величайшему удивлению, пьяны они не были (двое, с мутными взглядами не считаются, а под глазом одного из них медленно расцветал фиолетовый фингал).
        - Кого черт принес? - лениво поинтересовался тот, что сидел на земле недалеко от меня, вертя между пальцев нож.
        - Тот, кого он принес, просит вас подсказать кое о чем. За разумную плату, - ответила я.
        - Согласен,- он поднялся на ноги. Крепкое пожатие ладошки заставило меня встрепенуться. Так, Сида, а если к 'молодому человеку' приглядеться? Угу… Клычочки под бородкой не замечаем? А то, как он нашу скромную персону разглядывает? Вампирчик почувствовав на себе мой пристальный взгляд, прислонился к стенке и вновь начал созерцать меня. Поняв, что поговорить можно и с ним одним, поскольку остальные знают не больше, чем он, я отлипла от стены и поманила его за собой.
        - Ты эльфийка, что ли? - поинтересовался идущий рядом со мной вампир. Не знаю, чего это меня так развеселило, но я дико расхохоталась, и долго корчилась, пытаясь заглушить всхлипы. Вампир, так и не сообразив, по какой причине от меня исходят эти булькающие звуки, скривился.
        - Да, теперь вижу, не эльфийка… Они так не ржут! - оскорбившись, я сразу же заткнулась и серьезно глянула на него.
        - Признак 'эльфийства' - это серьезность? - укоризненно спросила я.
        - Да вроде…, - неуверенно ответил он.
        - Я же не говорю, что признак вампиров - это искусственная борода, которая держится на соплях.
        - И не говори, - пробурчал он, переварив новый признак своего 'вампиризма'. Наверняка, можно было увидеть, как он покраснел, несколько смутившись. Я задумалась… спрашивать, не спрашивать? Да что я теряю, в конце концов? Ничего, ровным счетом, ничего.
        - Зиттарина Бернара, где можно отыскать?
        - Кто такой? - вопреки ожиданиям поинтересовался вампирюга. Но, сморщив лоб опередил лезущий из меня ответ: - Купец? С эльфами напрямую работает? Да? - заметив мой кивок, продолжил. - Купцы в город в пятницу приезжают. Закупают, и уезжают в понедельник. Твой Бернар не исключение. Въезд… откуда не скажу, поскольку сам не знаю. Но они обычно не таятся, открыто ходят по городу - товар их сам находит. Все. Большего не знаю, - он поймал выуженную из кошелька и брошенную ему серебряную монетку, - Ты кто?
        - А можно не отвечать? - спросила я, улыбаясь во все тридцать два зуба и хитро щуря глаза. Вампир, не будучи дураком, развернулся и пошел прочь. Получать по морде из-за заданных глупых вопросов в эту ночь ему не хотелось.
        - Если что, обращайся…
        Я пошла куда глаза глядят, поскольку до утра было еще полтора часа. Информации было маловато… Может, он знает? Хотя, что за дурацкое 'может'? Ему положено знать… Он всегда осведомлен.
        Через десять минут выйдя на пустующую малую площадь Зелень Града, я сориентировалась и прибавила в шаге, стремясь побыстрее оказаться рядом с ним. Город только-только просыпался. Редкие прохожие либо возвращались с грандиозных пьянок, проползая мимо по стенке, либо волокли тяжеленные товары, стремясь занять лучшие места для продажи на рынке. Пару раз мимо меня проезжали путники, обращая внимание на прохожих лишь тогда, когда те попадали под копыта их верных скакунов. Но Зелень Град хороший город, чтобы я не говорила. Он удобный уютный, практичный, контрабанды здесь по минимуму, что не может не радовать, а люди гораздо спокойнее, чем в Ренге или Элегтаре - двух других крупных городах Роонии. В конце концов, это столица Роонии, в которой регулярно обитает Государь. А вот здесь мне надо свернуть вот сюда. А вот и он.
        Тихонькая улочка, жилой квартал, рынок довольно далеко - ворье здесь не особо водиться. Зато имеется приличный постоялый двор, чистенький и приятный на вид. Как-то я его спросила, почему Он редко меняет свою 'прописку', почему не уходит на другие улицы, не ходит по городу. В ответ он насмешливо заявил, что возраст не позволяет ему ежедневно менять место жительства и не везде терпят старика под ногами, на первый взгляд абсолютно бесполезного. Еще он вполне справедливо намекнул, мол, со мной набегался по Зелень Граду столько, что ему еще лет на триста хватит. Тогда я скромно потупила глазки. Да, со мной постоянно приходилось бегать.
        - Шартэм… - позвала я, присаживаясь на корточки перед лежащим на дороге оборванном старику. От него исходили попахивало немытым телом, но мне это было фиолетово. Его веки дрогнули, жесткие губы скривились, борода колыхнулась от внезапно пронесшегося ветерка. Я ждала, не смея торопить его. Старик, сообразив, что уходить я не собираюсь, поднял и поправил сползшую на лоб повязку.. Тряпка, насколько я знала, скрывала остроконечные уши и знак пророка на лбу. Наконец, с притворно тяжелым вздохом, он распахнул голубые глаза и осуждающе глянул на меня. Я невесело ухмыльнулась. Ведь не спал он, и нечего притворяться, будто я разбудила этого хитреца.
        - Сида? - уж он-то меня с сестрой никогда не путал, даже если я одета как она и копирую ее поведение. Просто Диру он видел два или три раза в жизни и то случайно. А я… я около сорока лет пробыла рядом с ним, под его влиянием. - Тебе не нужно впутываться в это дело, - сказал он, не особо интересуясь, нуждаюсь я в его предсказании или нет? Видимо, да, раз пришла сюда. - Ты в этом лишняя, и я не вижу и я не вижу выгоды для тебя. Не влипай в неприятности, Сидриалис Лис Готтланмар. Ты запутаешься. Вернись к сестре и откажись. Будет лучше для тебя и для меня. Для всех. Откажись.
        - Не откажусь, - я уже дала согласие, отступать было некуда. Но выслушать его мне никто не запретит. - Ты ведь знаешь, Мадирре только дай повод. Она все сделает для того, чтобы наши отношения испортились. Куда уж хуже? Каково будет ее отношение ко мне? Маме уже нечем гордиться, но пусть она знает, что я все еще держу свое слово.
        - Я знаю, - согласился Шартэм, - но лучше бы отказалась.
        - Что еще скажешь? - нахмурилась я, желая предотвратить его попытки отговорить меня.
        - Дорога будет трудной, он заплутает. Иди, - старый плут специально, что ль, так путано сказал, дабы мне настроение испортить? Решил поквитаться за погибшие нервные клетки. Или просто слов других не было. Он махнул на меня рукой и вновь коснулся виском холодной земли, устраиваясь поудобнее. Кто он? - хотелось спросить Шартэма. Я посидела перед ним еще десять минут, однако, но уже знала, что продолжения предсказания не последует. Просто сидела, разглядывая его усталое старческое лицо. Кто сказал, что эльфы не стареют? И кто сказал, что он - эльф? Дроу он! Но стареет. И представьте, в каком возрасте он находится?! Ему лет… ну, полторы тысячи точно есть. Вот только его состояние оставляет желать лучшего. В то время, когда все Старейшины нашего рода спокойно покоятся под гробовыми плитами, а он сбежал из Города, и теперь старательно изображает нищего, валяющегося на одном и том же месте вот уже три сотни лет. Что ж, удачи ему в этом нелегком деле. Я понимаю, если в Городе прознают о его жизни, они потребуют возвращения Великого Пророка обратно. Пророк из рода Владык, откажется, заявив, что жизнь свою
он прожил. Вот такой вот, старик.
        Я познакомилась со своим сородичем совершенно случайно, еще на своем сороковом году жизни, сразу после ухода из Города. Тогда я ничем толком не занималась, магией не владела из-за…хм… поставленных одним небезызвестным человеком блоков и из-за изувеченных пальцев, и отсутствие денег сказывалось на моем существовании. Единственное, чем могла гордиться - незаметность и ловкость с помощью которой, я наглым образом обокрала начальника стражи. Затем моталась по городу, не зная, куда деть свою тушку, где укрыться. Шартэм спрятал меня, создав самый мощный и незаметный щит, который я когда-либо видела. После крепко отчитал, да не из-за того, что я украла кошелек, а потому что так глупо попалась. И посоветовал быть хитрее. Его совет, как вы уже понимаете, помог.
        В гостиницу я вернулась с рассветом, тем же способом через окно. Для меня не составило труда вскарабкаться по практически ровной стене. Такова уж наша раса. Отвесные скалы, подземелья, коридоры, стены - наша стихия. По ним ползать для нас это все равно, что ходить по земле, не смотря под ноги. Посади эльфа в лес, он нисколько не растеряется, лишь облюбует красивое дерево, притащит туда лук и колчан, и устроится там надолго. А нас водрузите на высоченную скалу, мы обрадуемся, а не начнем паниковать, как это делают многие из рас, населяющих мир. Между эльфами и дроу всегда были недомолвки. Мы презирали друг друга, ненавидели, издевались и всячески пытались избежать совместного существования. Хотя, не так уж много отличий между нами. Подумаешь… Эльфы (описывается классический, стандартный эльф): светловолосые, светлоглазые, загорелые и холодные… Мы (описывается классический, стандартный дроу): темноволосые, темноглазые, бледнокожие, яркие и злые. Разница понятна?
        Говорили подземные жители,
        Что нет страшнее беды,
        Чем во мраке темного царства
        Яркий луч солнца найти…
        (DARK FATE / ЛЕГЕНДА)
        Это про нас. Не любим мы яркий свет, и чаще всего пытаемся его избегать. Но некоторые, вроде меня исключение (в семье не без урода, как говориться), хотя, и солнце не то явление природы, с которым мне хотелось бы встречаться ежедневно. Зато в темноте я чувствую себя как рыба в воде: мне приятно, удобно и абсолютно спокойно. Хотя, такой любовью к темноте могут похвастаться огромная куча нелюдей: вампиры, оборотни, а уж про всякую нечисть вроде леших, кикимор, русалок и чертей - я вообще молчу.
        В комнате я, перетормошив содержимое сумки, удостоверилась, что не зря доверяю сестре, т.к. нашла плащ с капюшоном, который незамедлительно был накинут на голову. Повздыхав и решив не держать зла на Шартэма, я пошла в корчму напротив с целю набить пустой желудок. Моя пробежка мимо стойки не была замечена, и гостиницу я покинула беспрепятственно.
        Дверь корчмы распахнулась перед моим носом с неожиданным скрипом, который заставил меня скривиться и отскочить от вылетевшего вон человека. Недовольно мотая головой, перехватила дверь и проскользнула внутрь. На мгновение застыла на пороге, оглядываясь по сторонам. Время раннее, народу практически не было, мест свободных полно, но я и сама не понимала, что заставило присесть меня за один стол с эльфом. Несколько минут мы сидели, недовольно созерцая друг друга, после чего он, опустив голову, уткнулся в свиток, который читал.
        - Я вам не помешаю? - вкрадчиво и тихо поинтересовалась я, пальцем подманивая зевающую девчушку в фартуке.
        - Помешаете. Но вы ведь не собираетесь пересаживаться, - возразил он, не отвлекаясь от чтения. Понять, узнал ли он во мне дроу, было не возможно. Капюшон я натянула качественно, а неяркого освещения эльфу едва хватало для чтения рун.
        - Зря вы зрение портите…,- язвительно сказала я.
        - Девушка, будьте добры, отвалите а?
        Отвалить… Дельный совет, но невыполнимый с моей стороны, к сожалению. Так же как и 'будьте добры'. Вот почему я нарываюсь? Разозлится ведь, поднимется на ноги… У него оружия при себе воз и маленькая тележка, чего только нет. Куда мне с моим стареньким клинком?
        - Попить и поесть принеси чего-нибудь, - потребовала я у подошедшей ко мне девчонки. - Только свежее, а не то несдобровать тебе. Поняла? Ну, беги, - занимаюсь запугиванием детей. С гарантией. Это даже к лучшему.
        - Многоуважаемый эльф, - начала я, откинувшись на спинку стула и впиваясь в него взглядом. Продолжила, заметив, что он поднял голову, - Скажите, пожалуйста, вам знаком купец по имени Зиттарин Бернар?
        Ответом мне было многозначительное молчание длиною в две минуты и с трудом выдавленное:
        - А должен?
        Блин! Я сама вежливость, а он хамит. И пусть потом посмеет говорить, что я нахалка! Ну-ну. Решив не отвлекаться по пустякам, я приняла заказ. Салатик был свежий однозначно! Ломоть хлеба вызвал некоторые сомнения, и ему приписалась оценка 'удовлетворительно'. Сок в относительно чистом стакане был оценен на 'хорошо'. Приняв обещания, будто через десять минут будет омлет, я принялась жевать листики салата, напрочь забыв об эльфе передо мной, источавшим ненависть к существу, сидящему напротив - меня то бишь. За что?!
        Покончив с салатом, я отодвинула тарелку и выжидательно уставилась на эльфа. Тот, игнорируя мое присутствие, спокойно дочитывал длинный свиток. Едва он свернул его и поднял на меня холодный взгляд, я спросила:
        - Что поставляет Бернар эльфам?
        Стремительным движением он протянул руку и скинул капюшон. Отшатнуться я и не подумала. Опять повисло нехорошее молчание, я отвечала ему той же монетой, с тем же презрением разглядывала эльфа, а он, в свою очередь меня. Правильное, идеальное, немного резковатое лицо. Янтарные глаза, светлые, но какие-то бесцветные волосы до лопаток скреплены обручем на лбу, поджатые губы, голубая пульсирующая прожилка на виске. А какой он видит меня?
        - Мадирра, надо полагать? - выплюнул он мне в лицо, морщась как от зубной боли. Вот гад!
        - Дира, - подтвердила я кивком головы. Вру… Покраснеть, что ли, ради приличия?
        - Так вот, Дира. Давай знакомиться. Я так же, как и ты буду сопровождать Зиттарина Бернара. Запомни, один неверный жест с твоей стороны и сложатся очень нехорошие обстоятельства. Тебя, как котенка вышвырнут из отряда. Надеюсь, я четко разъясняюсь?
        - Четче некуда, - проворчала я, нисколько не обрадовавшись таким перспективам. - Встречный вопрос: Кто вы? - ну вот видите, я никому не хамю, вежливость из меня так и прет, всем 'выкаю', чего еще для счастья надо? - И второй вопросик: могу ли я отказаться от дела, по причине несоблюдения договора клиентом, параграф первый, пункт четвертый: привлечение на ту же должность представителя другой расы?
        Эльф озадачился…
        - Не доросла еще зубы на меня точить, - Так-с… Это уже оскорбление моей персоны, надо полагать. Молчу. Пока… - Послушайся совета, девочка: постарайся не ругаться со мной в течение путешествия. Держись подальше от меня, на всякий случай, - я злобно расхохоталась. Да так, что трезвая часть посетителей, покосилась на меня с недовольством. Эльф положил вынутый откуда-то кинжал на стол и наполовину извлек его из ножен. За этим последовал еще один истеричный всхлип. Мой, естественно. Попытаться ему сказать, чтобы не пугал мирное население, а то и его и меня, не взирая на благородность расы, вышвырнут за порог этого заведения, как оно было с некоторыми бушевавшими и обнажающими оружие?
        - Мне кажется, вы позволяете себя больше, чем нужно. Думаю, вам действительно лучше не попадаться мне на глаза во время работы, - вот Дира, изо всех сил стараюсь, только посмей предъявить претензии по поводу плохо сыгранной роли!
        - Как твой начальник, я могу проверить тебя в бою? - спросил он, а почувствовала, как холод медленно расползается по телу, не внушая ничего хорошего. Знает ведь репутацию Диры… И надеется победить? Диру? А я?
        - Вставайте, - я поднялась со стула, стянула плащ и ножны с клинком, вытряхнула меч. Эльф же пинком отпихнул собственный стул подальше и оттянул стол, который стоял посередине зала. Девочка-разносчица испуганно моргнула и смоталась, пробормотав на прощанье 'не ломайте всё, а то мне влетит'… Созидатель… Буду требовать компенсацию. У Диры, естественно. О том, что мой уровень владения мечом значительно ниже сестренкиного, я старалась не вспоминать. Я, конечно, не полнейший тролль в этом деле, но вспомните, господа, специфика у меня иная.
        Эльф, я так и не спросила его имени или он так и не сказал, встал напротив меня, уверенно вскинул полуторный меч эльфийской работы и призывающее кивнул. Ну, подожди, я размажу тебя по стенке только из-за этого самоуверенного оскала на лице. Скажете, эльфы не умеют скалиться? Подойдите поближе, не стесняйтесь. Вон, видите эту предерзкую рожу? Так вот, ЭТО И ЕСТЬ ЭЛЬФ!!! ЗЛОЙ!!! Мать его за ногу… Я торопливо пробормотала знакомое заклинание, применяющиеся на тренировках, оно тупило лезвие, не позволяя серьезно ранить противника, а через некоторое время восстанавливала прежнюю остроту.
        Сида, немедленно собраться и вспомнить успешно забытые связки сложных ударов. Подождать, пока он сам не нападет. Повертеться по кругу вместе с ним, ожидая выпада и внимательно разглядывая его стойку. Куда бы ударить? Бить ли первой? Нет, определенно нет. Телохранители защищаются. А эльф прыгнул стремительно и быстро, оставляя мне сущие мгновения, чтобы среагировать. Их я использовала по полной, развернувшись (и где была до этого моя стойка???) и, встретив его боком, я приняла удар полуторника на гарду. Через секунду, померившись силами, он яростно отпихнул меня. Я, сделав пару шагов назад, плавным движением ринулась ему навстречу. Клинки вновь скрестились. Свой я чуть отвела в сторону, его же клинок скользнул дальше, едва не задев мой незащищенный бок. Мы вновь разошлись.
        Вы когда-нибудь пробовали драться в платье? С длинным подолом? Пусть и с разрезами? Что? Какие претензии? А то, что НЕУДОБНО! Созидатель, а ведь Дира в этой хламиде не только сражается, но еще и прикрывает: спину, бока, гхм…. и перед клиента…
        Мы опять ходим кругами, надеясь, что у одного из нас лопнут нервы… 'Не дождешься!' - уныло подсказал внутренний волос, искренне советуя напасть первой. Наблюдаю, как он медленно приближается ко мне. Когда он оказался на относительном расстоянии от меня, и пока не делал попыток достать меня своим полуторником, я кинулась на сближение, завертевшись в серии ударов. Он отражал их без особых усилий, и это заставило меня насторожиться. Где гарантии, что он не убьет меня? Попалась на удочку, так выкручивайся. Наивная глупая девчонка, изображающая свою сестру… Ага… Я поняла, в чем проблема. Я действительно изображаю ее, но в этом бою нужна вовсе не резкость и прямолинейность.
        Я присела, пропуская над головой полуторник, и прыжком ушла вбок. Забыть про меч? Вот именно, вспомни, Сида, когда ты последний раз держала его в руках. Лет десять назад? А теперь согласись, что без этой железяки тебе гораздо удобнее. Согласилась? Ну, флаг в руки, барабан на шею - рискуй! И я швырнула свой меч в эльфа. Дебилизм высшей степени, конечно, но на какой-то миг он отвлекся, ошалев от проделанного. Я же дернулась навстречу, и оказалась перед его носом прежде, чем он сумел прийти в себя. Стремительный удар кулаком в солнечное сплетение, но попадаю я ему в бок. Как не прискорбно, но он (мастерски) сместился, не собираясь становиться моей мишенью. Тут же последовал захват моей руки, он вывернул ее, стремясь обездвижить, его другая рука взметнулась мечом. Но не успел коснуться моего горла: пришлось сильно пнуть в голень и извернутся, чуть не оставив кисть в его руке.
        Зашипев от боли, я повторно начала атаковать, действуя на одном только азарте. Скользнуть вбок, одновременно делая подсечку правой ногой, грохнуться, не удержав равновесия, перекатиться и вскочить на ноги. Выставить идеальный блок, на который принять взметнувшуюся ногу противника. Получить кулаком по уху и заехать локтем в незащищенный живот эльфа. С наслаждением полюбоваться на его скорченную фигуру и пропустить резкий удар в ногу, который настиг меня. Больно! Учитывая то, что он бил подкованным сапогом… Последним рывком я сделала еще одну подсечку и добилась желаемого! Ура!!! Упал! На меня. Напоследок ударив локтем в грудь…??
        И не надо на меня так смотреть… Я милая и пушистая, и душить меня тоже не надо!!! Я не Дира, которая любого противника на лопатки уложит! Я всего лишь простая дроу, и зовут меня Сида!
        - Бросить меч добровольно, когда твой противник вооружен, было наибольшей глупостью, что я встречал, - прохладно заявил он, поднимаясь на ноги. - Завтра в восемь утра, на главной площади.

4. ЛЕРТ.
        - Вставайте, - потребовала девушка, но в ее голосе промелькнуло хорошо скрытое сомнение. Боится? Похоже, я вконец разозлил ее - драка будет не на шутку. Хотя и я и с легкостью могу убить ее, несмотря на усталость. Это ведь надо довести меня до такого. Они старались; и Дира, и Ламиараотель, и Зиттарин, и повариха этой корчмы. Я обычно спокойный, но не когда сопливая девчонка-телохранительница пытается намекнуть на мою не боеспособность. Она не выиграет.
        Быстро оглядевшись, я понял, что для поединка нужно место, стало быть, стол надо пододвинуть. Под взглядами посетителей я начал обустраивать 'арену'. Очень хотелось предложить ей выйти на улицу, под летнее палящее солнце и выяснить отношения там. Но это подло и преследует кодекс наемников, указующий на победу при любой подлянке, а я не до такой степени забыл свои аристократические корни и 'благородство' эльфов.
        Я напал первым только из-за того, что хотелось поскорее закончить этот спор и поспешить в гостиницу, спать. Все бы ничего, атаковал как всегда - быстро и стремительно, но и девчонка не лыком шита, среагировала моментально. В ее движениях на протяжении всего боя присутствовала… неуверенность? Нет, не то… она была уверена, только понимала… не в состоянии? Может, рана какая-нибудь давешняя, а то с какого перепугу она регулярно промазывает в ударах? Странненько…
        А уж когда мне в лоб полетел меч, я вовсе убедился в ее ненормальности. Ладно бы еще нечаянно выпустила/выронила, так ведь с расчетом, надеясь на… надеясь победить меня голыми руками? Глупо. Я перехватил ее руку и вывернул, отмечая, что конечность хрупкая и в странных пятнах. Но не тут-то было - худенькая и хрупкая дроу умудрилась вывернуться, нехило пнуть меня в голень, да еще и руку выдрать. С-с-у… сумасшедшая.
        Так… Теперь я понимаю, почему она одевается в юбки. Хотя и платье, на первый взгляд, выглядит прилично, но при скоростях в этих разрезах и лоскутках ткани можно запросто запутаться. Вот что значит сноровка: я с трудом представляю, как в этом можно драться, а она не только дерется - она двигается быстро. Второй существенной проблемой стали ее волосы, отвлекающие на себя внимания - их было много и они были длинные. Но вот если поймать… да приложить лбом… Ой, какой я кровожадный.
        Дира все-таки достала меня кулаком в живот… Я отомстил. В ответ на подсечку, грохнулся прямо на нее и приложил локтем в грудь. Хорошо, если не сломал ребра, ведь удар был сильным, мне даже жалко ее стало. Единственный вывод, который я сделал для себя - это то, что она умеет биться, но что-то ее настораживает, заставляя осторожничать. Идиотка, но смелая. Если Ламиараотэль пожелает, не доходя до Леса бросим, не вести же врага в Лирген`е`Нерлик`Лар. Или если она сильно достанет меня… или надоест Зиттарину. Пока же Дира сгодится для охраны; нет у меня уверенности, будто я смогу найти подходящую замену ей. Даже если нет… в любом случае, я смогу защитить Зиттарина и себя, как никак, опыт имеется, пусть и в ином направление.
        Едва я вышел из корчмы на улицу, злость исчезла, и на Родину вернулся здравый смысл. Теперь я силился понять, что заставило меня устроить ей такую жесткую проверку на вшивость. Да, выглядела она чересчур уверенно, но и было… такое… Надо было пожалеть. Хорошо, если завтра мы вновь не повздорим с ней.
        Для обретения временного жилища далеко идти не надо - в гостинице напротив были свободные номера. Поселили меня на втором этаже, в самом конце коридора. Упав вместе с сумкой на постель, я с досадой подумал, что мне это совсем не нравится. Интересно, какого мнение Урисора о резкости Ламиараотэля. Он, в отличие от меня, общался с Владыкой Леса на равных и может подсказать, что на уме у старого эльфа.

5. СИДА.
        Мне было хорошо и спокойно! Я радовалась тому, что он не убил меня. Всё! С этого дня нахожу становлюсь более критичной к себе и стараюсь припомнить забытое искусство владением клинковым оружием. Вспомню привычки Диры размахивать тренировочными клинками и потренируюсь на фантомах или иллюзиях, благо, у меня их полно накопилось…
        Я еще полежала на полу, наблюдая за тем, как он расплатился с девушкой-разносчицей, подхватил свой кинжал и сумку и вышел прочь. Едва моей персоной заинтересовались присутствующие, я поднялась: с тяжелым вздохом перекатилась на бок и, упираясь конечностями о пол непрочно встала на ноги. С невозмутимым лицом я вернулась за стол. Дождавшись омлет я под внимательными взглядами посетителей поглощала его. Перед моим уходом из корчмы ко мне попытались предъявить претензии по поводу устроенной разборки и потревоженного покоя клиентов. От дополнительной оплаты я в наглую отказалась, положив на стол лишь деньги за свой завтрак - мы ведь ничего не разрушили, никого не покалечили, лишь погремели клинками. Но меня упорно не хотели отпускать из корчмы. Ее хозяин все больше и больше наглел, требуя заплатить. В итоги пришлось воспользоваться отводом глаз, применяя магию по назначению.
        В гостиницу не пошла, решив прогуляться до главной площади Зелень Града. Больше всего болела грудь и пылающая рука. Я полюбовалась на плохо заживающие ожоги, оставшиеся с прошлой работы. Может, мази какой закупить? Дома я подручными средствами пыталась вылечить поврежденную кожу, только не слишком действенно. А все из-за Ферлана, сунувшего меня вперед в самый последний момент, защищаясь от ответного заклинания-ловушки. Ну, рефлексы у меня кой-какие сохранились, конечно, иначе я бы не занималась этим. С опозданием в две секунды я создала щит, но рука сильно пострадала, поскольку была вытянута вперед. Ферлана я потом отчитала и посоветовала остальные ловушки самостоятельно проверять, и не пихать меня в качестве пушечного мяса. Он согласился, признав свой поступок неправильным, и сунулся в очередную ловушку головой вперед, совсем не заботясь о своем здоровье - еле как вытащила, опять-таки подставляя себя, расходуя резерв… Правда, парень до сих пор с сотрясением мозга (пострадав и от моей руки включительно).
        Потихоньку шагая по просыпающимся улицам Зелень Града, я размышляла еще и о том, что сражаться лучше в штанах с завязанными волосами. Ибо распущенные по моде Диры во время схватки так и норовили закрыть мне обзор и всячески помешать движениям. Как Дира с этим справляется? Может, заклинание какое-нибудь есть? Эх… Хорошо бы связаться с сестрой, запросить побольше информации… Если бы! Все ее знакомые, воспоминания и разговоры переданы мне в относительной сохранности, стало быть, можно на них полагаться. А остальное выпрашивать себе дороже - будет много воплей по поводу их 'личности'.
        Эльф мне не понравился… Даже не из-за конфликтов наших рас, - к этому я давно привыкла - а просто так! Из-за нахальства, игнорирования, злости и пренебрежения были направленных на меня. В принципе, я могу не прийти завтра на площадь, и объяснить это тем, что отказалась от дела по вышеуказанному пункту договора. Но совесть не позволяет. Точнее, не позволяет обещание, данное Дире, нарушить которое было бы неприличным. Еще бы! Сестра разобидится на десяток лет, и помощи от нее потом не дождешься. С другой стороны, на меня обрушилось очередное 'пророчество' - которое и пророчеством-то не было, так, совет - Старика, просящего бросить это дело. Да и мне было, мягко говоря, пофиг на каких-то там эльфов и купцов с неизвестным товаром.
        Весы перегнулись в сторону совести и Диры вместе взятых.
        На меня привыкли полагаться. Я никогда не подвожу. А если сказала что сделаю, значит так оно и будет вне зависимости от условий поставленных задач. Значит, придется потерпеть наглого эльфа, или же устранить причину неудовольствия. Логично?

6. ЛЕРТ.
        Что за вопли?
        Я поднял голову и уставился в стенку напротив. Я сунул многострадальную черепушку под подушку в цветастой наволочке и перекатился на другой бок - подальше от этого шума. Мышцы ощутимо заныли, как после хорошей драки. Впрочем, она присутствовала. Все-таки хорошо она меня саданула локтем в живот… А крики, доносившиеся из коридора, спрятаться от которых было довольно сложно, и не думали прекращаться. Кому неймется в такую прекрасную ночь? Пойти и по шее надавать, что ли, дабы не повадно было постояльцам спать не давать? Время… по моим солнечным… позднее, стало быть, что мешает мне пойти и самому наорать на обладателя сего громкого и звучного голоса?
        Пока я натягивал рубашку, штаны, ботинки и прочее снаряжение, в коридоре стало гораздо тише, и через некоторое время послышались звуки, напоминающие спуск чего-то тяжелого и мясистого - например, человека - со ступенек в кувырке. Но на этом я не успокоился и, выйдя из номера, пошел выяснять отношения с неугомонным соседом. Из вредности, т.к. спать я уже не хотел, просто захотелось испортить сон грядущий обитателей комнаты.
        Сначала я вежливо постучался… Нуль реакции… Затем толкнул дверь рукой, надеясь, что хозяин комнаты не запер ее. Нет… Потом в бой пошла магия, которая никак не среагировала на дверь… Когда я получил еще меньше реакции со стороны двери, в голову полезли совсем уж дикие мысли про высшую ступень мага, который ставит такую защиту на простой гостиничный номер. Сделать подобное, дабы магия обходила стороной материальный объект, не находя его и в рассеянности возвращалась без изменений… это странно, а маг сам по себе настораживает. Поразмышляв таким образом, я хотел было вернуться к себе, но едва слышные шаги из-за двери заставили меня принять злобный вид, хотя я уже был не настолько уверен в своей правоте. Дверь распахнулась на хорошо смазанных петлях и перед моим взором появилась взъерошенная хозяйка комнаты.
        Может, стоило отложить визит?
        - Ээээ… Здрасти, - буркнула она, сверкнув фиолетовыми глазами. И что ей говорить, заразе остроухой? 'Извините, не могли бы вы быть потише?' На ней была простая рубашка, выделяющаяся белым пятном в темноте и штаны, непонятого цвета. На постели, на заднем плане, валялся меч. Тренировалась? С кем? - Вам что-то надо? - спросила она, придерживая дверь рукой, не давая мне зайти. Во всем ее виде была готовность захлопнуть эту самую дверь немедленно и стремление вернутся к прерванному занятию.
        - Мне надо поспать, - глухо ответил я и немного смутился. - А ты мне мешаешь.
        - Извини. - Дира пожала плечами, мол, ничего не знаю, старалась как можно тише, получилось как всегда.
        - С кем ты разговаривала?
        - Воришка, мелкий пацаненок, разузнал, что эта комната пустует этой ночью, пришел вскрывать замочек, в надежде поживиться добром. Разумеется, сведения были ошибочны. Наткнулся на меня. Я отругала. Спросила, чем он хотел поживиться в пустом номере. Здесь же красть нечего… - она запнулась, будто сболтнув лишнего, - я обновила защиту.
        - Обновила? - Я с недоверием покосился на девушку, спокойно глядящую на меня, припоминая, поставленную на дверь защиту.
        - Это амулет, - будто догадавшись о направлении моих мыслей, произнесла она и в знак доказательства вскинула руку, на запястье которой болтался тонкий браслетик. - Живот не болит? Синяков нет? - Резко меняя тему, язвительно сказанула она, стремясь разозлить меня, а я потянулся в надежде перехватить ее руку с браслетом. Глаза ее на мгновение угрожающе вспыхнули, и мгновением позже она решительно захлопнула дверь прямо у меня перед носом.
        С ней что-то не то. Она настораживает, смущает, заставляет искать необычности в ее поведении. Назовите это интуицией, кою нельзя приглушить или отправить в отставку. Наотправлялась. Три года подряд отдыхала в Лесу и маялась от безделья. А до этого… лучше не вспоминать. Биография моя полна неожиданных поворотов и тупиков, а ее величество Госпожа Интуиция помогала мне выкручиваться из множества случаев. И вот сейчас… Она не была похожа на телохранителя!
        ЧТО??? Подумай. Что показалось неправильным в ее поведении? Да-а-а-а… Так ведут себя актеры, превосходно знающие роли, иногда позволяющие себе чуток импровизации. Однако, эта импровизация не всегда способствует улучшению качества выступления. Я не знал телохранительницу Мадирру раньше, поэтому не могу судить об ее привычках и ее поведении. Но я знал множество телохранителей. Я с ними сталкивался, убивал, в конце концов. Я могу рассказать их профессиональные привычки. Так вот, она тоже может рассказать. Но не исполнить. Надо убедиться. Только как? Послать официальный запрос в Город, дабы узнать побольше. Что? Даже если я и сумею достучаться до Владыки и выпросить разрешение сунуть свой нос в очередную ненужную проблему, то где гарантия, что дроу услужливо подкинут мне информацию о телохранительнице по имени Мадирра? Вот леший, а… я фамилии ее не знаю. Спросить Зиттарина? Зачем спрашивать, раз его реакция будет видна сразу после их встречи. Придется, настороженно приглядывать не только за Зиттарином, но и за 'Мадиррой'. Но как можно быть настолько похожей к оригиналу внешне?.. Ну, забудем о том, что
оригинал я не видел, а лишь имею некое представление.
        Итак, все, что я узнал о ней это: она крайне надежный человек (дроу), который бросает клиента лишь при крайней необходимости, если клиент не следует ее распоряжениям или каким-то образом не устраивает ее. Доверяют ей многие, и, судя по слухам, ходящим по Зелень Граду, она - лучший телохранитель по всей Роонии(!). И это обыкновенная девушка, в возрасте двухсот годиков максимум, по моим прикидкам, отменно владеющая клинковым оружием и иными оборонительными средствами. Далее… семь лет назад защищала самого Государя, рискуя своей жизнью, и едва не улетев на тот свет. Этот случай помнят до сих пор, и отдают честь великой телохранительнице. Присвоен титул графини в связи действиями пошедшими на благо 'короне'. Остальные подвиги в силу прошествия времени запомнились, забылись - людская память коротка. Она владеет магией, но лишь в крайних случаях, считая это непристойным телохранителю - клиент пугается. Если двумя словами, умница и красавица.
        Соответствует ли оригинал копии?
        Теперь анализируем поведение 'этой'. Судить о ней довольно сложно: виделись совсем ничего, общались от силы час и от меня требуется полный анализ ее путаной личности. Во-первых, она неуверенная в себе. Как понять 'неуверенная'? Элементарно. Она спокойна, пока чувствует себя в своей обстановке, но едва появляется незнакомая ситуация следует нестандартная реакция. К примеру, я предполагал, что лучшая телохранительница Роонии должна положить меня на обе лопатки за две с лишним минуты. Ладно, пусть не на лопатки, но хотя бы десяток ударов не прошедших в холосты должно было быть. Я ведь не настолько низко оцениваю свой уровень. Она это и сделала (с точностью наоборот), будучи в замешательстве. Ее одежда? То, что я видел совсем недавно, странно. Хотя, что странного в том, что девушка не носит ночью платьев, предпочитая штаны, черные перчатки и тонкую рубашку? Лерт… Проще сходить и выдать себя с головой, задав простой и правильный вопрос без подвоха - 'ты кто?'. Остальные недостатки ее натуры перечислять, или перебьетесь? Вредная, но умудряется хамить даже обращаясь на 'вы'… 'Скромная', жуть. Красивая, и
это тоже недостаток?

7. СИДА.
        Я, захлопнув дверь, уставилась на меч, который лежал на кровати и не думал исчезать. Спалилась, почем зря. Нечего было ругать молодого парнишку за неправильно взломанный замок ТАК громко. Он конечно рассеянный до неприличия, раз пошел без проверки, но не глухой и не тупой, дошло бы как нибудь без моего содействия… И что за идиот? Что можно красть в пустой комнате? Мне ль его учить тому, что надо приглядеть за клиентом, за его багажом, а потом, подловив момент влезть в комнату и тактично смыться? Ан нет, разворчалась в коридоре, о блоках на звуки не позаботилась, вот и получилось то, что получилось. Результат превзошел ожидания: как только я вернулась к упражнения с мечом, с целью поднятия моего уровня фехтования до положенной телохранительнице степени, в комнату настойчиво постучал магией недавний эльф. То ли я раньше не слышала его тюканья, то ли еще что-то… Но как объяснить ему то, почему на двери - и не только, но он ведь не пробовал в окно стучаться - стоит одна из совершеннейших защит моей 'ручной работы'? Нельзя же сказать, будто это стандартная версия, лишь слегка усиленная по причине
проникновения. Пришлось отбрехиваться, мол, то да се, и махать амулетиком перед его аристократичным носом. Я так же не удержалась от хамства - хотелось подколоть его… Соответственно, чем меньше мы с ним завтра (то есть уже сегодня) будем разговаривать, тем лучше для нас обоих. Мало того, что я повела себя не лучшим образом, он увидел не вполне стандартную интерпретацию телохранительницы Диры. Штаны узкие, но очень удобные, темно-серого цвета, рубашка тоже из моего классического репертуара, только вопреки остальным белая. Вот…
        Я тренировалась до самого утра. Благо, вернувшись из похода по улицам Зелень Града, предусмотрительно поспала пару часов, и теперь мое состояние боевое, готовое ко всему… Эх… Давно я не проводила таких существенных разминок! Моим партнером по маханию железом был фантом Диры подхваченный во время одной ее из множеств тренировок с отцом, кои неизменно проходили перед моими глазами. Однако, пришлось ограничиться в пространстве - комнатка была не шибко большая, а там еще кровать половину свободного места занимает. В общем, я скакала по комнате аки горная коза, преодолевая препятствия полосуя мечом воображаемого противника, вспоминая давно забытые приемы и связки. Надо заметить, к утру я многое освоила - движения стали более тягучие, взмахи я выполняла без опаски, практически не допуская непроизвольных ошибок. Вспомнила с десяток сложных устрашающих финтов, выполняющихся из разных положений. Красиво.
        В полседьмого я, переодевшись в черное платье Диры (а день обещал быть жарким - уф-ф-ф) и нацепив ножны, вышла из гостиницы. Плащ одевать не стала. Покушать намеревалась по дороге.
        Завидев впереди знакомую спину, призадумалась, решая подойти или нет. Подошла. Поздоровалась. Получила в ответ не дружелюбный взгляд и вежливое пожелание быть здоровой. Зашагала рядом с ним, точнее, чуть позади справа, разглядывая тугой лук-ростовик, коего раньше не наблюдалось, колчан со стрелами с разным оперением и полуторник в ножнах.
        - Как тебя зовут? - спросила через некоторое время, одним длинным шагом оказываясь наравне с эльфом.
        - Лерт, - откликнулся он, не глянув на меня. видимо знал что я иду за ним, а может и чувствовал.
        - Рада знакомству, Лерт. Ты не мог бы объяснить мне задание? - я перешла на 'ты', надеюсь, не разозлиться. Не дождавшись никакой реакции, продолжила: - Скажи, пожалуйста, кого следует охранять: Зиттарина или то, что он повезет?
        - Обоих, - последовал ответ через некоторое время, - без Зиттарина товар не пройдет. Это будет бессмысленным.
        - Можно ли сделать вывод, что 'товар' нечто важное для вас, попавшее в чужие руки?
        - Будет лучше, если ты вообще не сделаешь ни одного вывода, впрочем, как и не будешь напрягать мозги без надобности. - В принципе, он прав… Дира говорила, что это не мое дело… НО! Оскорблять себя не позволю! Выкинув руку, я ухватилась за его плечо. Под пальцами оказались металлические пластины и полоски толстой кожи, наклепанной на куртку. Мы остановились. Наградив меня изумленным взглядом, он рывком потянул на себя цапнутую мною конечность, но я держала довольно крепко:
        - А теперь послушай меня, беловолосый! Не ты требовал моей работы с Зиттарином Бернаром, и не тебе оскорблять меня, указывать то, что следует сделать. Мне не важно, кто ты такой, в следующий раз перечить себе не позволю, поскольку я искренне считаю себя ЕДИНСТСВЕННЫМ телохранителем, который будет оберегать и товар, и Зиттарина. На данном этапе прислушиваться к мнению эльфа, с которым знакома от силы полтора часа, не считаю нужным. Так же я буду неадекватно реагировать на попытки оскорбления меня как личности. Надеюсь, понятно?
        - Я не телохранитель, я атакующее звено, - тихо, но с вызовом произнес он, делая акцент на 'атакующем'.
        Мы стояли, сверлили друг друга неприветливыми взглядами и молчали. Лерт нахально и спокойно глядел на меня сверху вниз, я же, морщась от ослепительного утреннего солнца за его плечом, смотрела прямо в его светлые, янтарные глаза - мед, они очень похожи на мед… Моя рука все еще крепко держала его за куртку, и я знала, что не сдвинусь с места, пока не получу его ответа. Гордость, элементарная гордость, от которой мне, как представительнице своей расы, никуда не деться. Впрочем, как и Лерту, стоящему передо мной. Извиняться он не будет.
        - Дира,.. я…был неправ. - От неожиданности я упустила его плечо, и он, резко развернувшись, зашагал прочь.
        Сида, ушки промыть не надобно? А то смотрю, ты челюсть подтянуть не можешь, прийти в себя.
        Но… он согласился со мной!
        Да, да… ты молодец, ибо не попыталась шибануть его магией для достоверности собственных слов.
        Я не собиралась. Да, это было крайней мерой, поскольку быть оскорбленной… неохота.
        Лерта я догнала уже у площади - шаг у него быстрый, стремительный. Когда я вновь уткнулась носом в его спину и поняла, что Зиттарина еще не видать, и бросилась к подмеченной ранее лавке с чем-то съедобным, попросив эльфа не исчезать из поля зрения. Эльф ничего не сказал и лишь неопределенно пожал плечами. После длительного созерцания пирожков питаться ими резко расхотелось, и я вернулась обратно, попутно входя в роль телохранителя, а именно оглядываясь по сторонам, ища возможных неприятелей. Лерт воспринял это своеобразно - фыркнул в рукав, озорно сверкнул не то медовыми, не то янтарными глазами. Черте знает что… Что его рассмешило? Надо поосторожнее быть с ним: сестра не простит мне столь очевидного и грубого промаха. Нет, конечно, моему равномерному житию-бытию и здоровью ничего не грозит, но наши вопли будут слышны многим.
        Клиент появился точно в восемь, по часам кои присутствовали на высокой башне. Эта башня изначально задумывалась как оборонительный пункт магов, в роли такового и использовался до нынешнего столетия, но кто-то чересчур умный решил, что вещь это не нужная, стало быть можно часики для блага горожан повесить, авось будут знать что опаздывать не есть хорошо. Так-с, отвлеклась я. Клиент человеком в возрасте сорока-пятидесяти лет с внушительными усами и жестоким нахмуренным лицом. Оружия при нем не наблюдалось. А зря, между прочем, охрана в количестве трех человек не производила должного впечатления. Сидел он на крепкой пегой коняшке, задумчиво глядя перед собой. При виде эльфа он слабо качнул головой, что было призвано изображать приветствие, подле меня же спешился, и сурово поинтересовался, все ли нормально и не расторгнут ли заключенный договор. На что получил тот ответ, который изначально хотел услышать. Насколько я поняла, моя личность никаких подозрений не вызвала, наоборот именно такую меня и жаждали увидеть. Видимо, Дира общается со своими клиентами исключительно по делу.
        Все насторожились, когда шумную площадь въехал небольшой отряд состоящий из воинов, жарящихся в сверкающих доспехах, молодого мужчины и величественно одетого мага. Маг заставил меня слегка поволноваться и прикрыть рукавом лицо, якобы от солнышка. Дело в том, что раньше мы с ним встречались, при весьма неприятных обстоятельствах и что немало важно, в относительной темноте. Но здесь главным действующим лицом был парень, вовсе не маг. Молодой, спокойный, уверенный в себе. На Лерта он зыркнул как на старого знакомого, при виде меня презрительно скривился, не побоявшись моей реакции - порывшись в памяти Диры, я сообразила, что она знакома с ним, но внимание молодого человека было приковано к Зиттарину. Соскочив с кобылы, он стремительно пошел к моему клиенту и сунул в ему руки вынутый из-под кожаной куртки сверток. Дождавшись аналогичного действия со стороны Зиттарина, он, ничего не проверяя, вскочил в седло… Через минуту на площади, из их представителей остался один маг, который в свою очередь внимательно смотрел на меня. Поняв, что сейчас начнется процесс узнавания меня, любимой, я нерешительно
замялась, раздумывая, что предпринять против болтливого мага, который когда-то пострадал от моих… хм… действий. А от кого пострадал, это не важно, что от телохранителя, что от воровки, один леший.
        Спас меня, как ни странно, Лерт, сориентировавшийся и погнавший наш отряд с площади. Его 'дружественный' взгляд ясно намекал, что это именно моя задача, и это я обязана вести всех в укрытие. Маг же остался стоять посреди площади и предаваться воспоминаниям…
        Этот день ушел на удовлетворение потребностей, как моральных, так и материальных. Я не ругалась с Лертом, покорно высказывала свои мнения по поводу кратчайшего пути до Леса, согласилась с тем, что меня в святую из святых эльфов вести не стоит, посоветовала охранникам катиться подальше, т.к. толку от них… мало, в общем. И крайне настойчиво поинтересовалась, что было в свертке. Оказалось - артефакт. Какой именно, уточнить не пожелали. Зря они так, я по этой части ОЧЕНЬ большой специалист… можно сказать, талант… Это к делу не относится. Но это не главное. Главное то, что я еще раз двадцать сумею прощупать его во время пути (артефакт в смысле), узнаю…
        Пришлось отвлечься на зов сестры. Та крайне нетерпеливо дергала меня ментальными связями, требуя доклада о проделанной работе. Разговор был кратким и нервным - я наорала на нее, она на меня, за то, что я позволила победить себя в поединке с эльфом.
        - Сида, я не предполагала что твой физический уровень настолько низок!!! Да как ты могла уступить ему!?!
        - Дира, заткнулась бы ты… - с досадой отозвалась я.
        - Нет, я понимаю, что у тебя наклон в другую сторону, но неужели ты так плохо дерешься!?!
        - Я хорошо бегаю…
        - Сида!!! Ты меня подводишь!!!
        - Это ты подводишь клиентов… - спокойно возразила.
        - Не смей указывать мне, что мне делать!!!
        - Ты совсем с катушек съехала? - заорала я, теряя терпение. - Ты подумай, своей башкой, о чем говоришь!!! Да ты меня благодарить должна! Все! Иди, прогуляйся, подыши свежим воздухом! Чую, дело скоро в мою область перейдет…
        А вот в этом я совсем неуверенна. Но если так и будет… Я буду чувствовать себя как рыба в воде, крайне уютно, то бишь.
        Выезжать надо было на следующий день, с утра…
        До этого народ распустили, посоветовав хорошенько выспаться и проверить снаряжение: в частности сходить и закупить лошадку. Мне кажется или путешествие окажется опасным для моего здоровья? Без надобности Диру не приглашают - слишком высокую цену заломила она на свои услуги… Эх… хорошо бы помацать артефакт, для общего развития. Любопытство гложет.
        Я шла, довольная своей покупкой: чуть диковатый аргамак, недовольно косящий на меня левым глазом (почему-то одним…). Имя он получил мгновенно - Путник. Характерами мы с ним сошлись, все-таки близки к дроу аргамаки, такие же мрачные и недовольные. Когда я подходила к гостинице, меня остановил молодой человек, которого я никак не ожидала увидеть здесь, в Зелень Граде. Его звали Ферланом. Хитрый, ловкий, еще в очень юном возрасте, но с внушительными задатками магии, для меня он был настоящим сокровищем, если бы не его вредный характер и иногда проскальзывающая тупость. Ума не приложу, как маги Академий дружно пропустили это малолетнее чудо? Это ведь надо быть слепцами, что бы не заметить Ферлана и его силищу…
        Невзрачный парень лет двадцати, зайдя ко мне с левой стороны, хмуро покосился на лошадку, ведуемую мной, и еле слышно шепнул:
        - Сидра, 'Шелест Силы' вновь показался…
        Я беспокойно вскинула голову. Недоверчиво посмотрела на Ферлана, затем кивнула, отпуская его, и он уже побрел дальше. Не зря я рассказывала ему про былые времена… Помог. Как он нашел мою скромную персону, которая косила под сестрицу, я спрашивать не стала - он не признается, а у меня для нахождения субъектов своих действенных методов навалом. Но факт остается фактом. Нашел - молодец, рада за него. И правильно что ушел, не дожидаясь ответа с моей стороны. Не пущу я его на это дело: во-первых, испугаюсь за него, т.к. название артефакта говорит само за себя… Во-вторых, это моё! Имею же я право вновь попробовать…
        С досадой вспоминаю тот случай, когда 'Шелест' ускользнул из моих рук. Найти себе оправдания я не смогла, да и не пыталась - я тихо губила себя, карала как могла, винила… Спас меня всё тот же Пророк, посоветовав подружиться с самой собой и своей Силой, утешив тем, что 'Шелест' еще даст о себе знать.
        Да… 'Шелест' идет прямо в руки… Смею надеяться, что именно его везут в Лес. А я пока цивильно понаблюдаю за артефактом, не смея предпринимать никаких действий. Если эльфам надо, пусть то будет так. Смотря для чего… Ведь всегда можно изменить ход событий…

8. ЛЕРТ.
        Вот и он… Судя по описаниям и ставшими пугливыми взорам Зиттарина, в тряпочке находился действительно тот самый артефакт… 'Шелест Силы'? Хорошее название, правда, неправдоподобное какое-то. Что значит 'Шелест'? Шелестит? Не слышно? Способности у артефакта воистину превосходные… Впрочем, не я изобретал его, не мне и решать, как именно назвать эту с виду ничем не примечательную безделушку. 'Безделушка' представляла из себя металлический диск радиусом в ладонь, исписанный рунами с двух сторон, и тремя мелкими отверстиями, образующими равнобедренный треугольник. Вот, собственно и все.
        Утром мы все собрались возле гостиницы, где поселился Зиттарин со своей охраной. Вчера пришлось приобрести себе лошадку на деньги из выделенных купцом. Скажу честно, разгуливать по торговым рядам и слушать откровенное вранье вроде 'да двухлетка она, ты только посмотри, какая красавица' в адрес обыкновенной клячи 'в солидном возрасте' меня не обрадовало. Ох и досталось моему многоуважаемому Владыке в тот вечер: как бы остроконечные уши его величества не отвалились с положенного места от моего жаркого мысленного монолога…, наполненного изысканными эльфийскими и драконьими ругательствами. Да, я костерю в этом только его, не признавая собственных ошибок. Ведь это он ни с того ни с сего вышвырнул меня на столь 'приятную' прогулку в компании с дроу, артефактом, купцом и некачественной охраной. И ни какой чести в этом деле нет. Да и что, более подходящей кандидатуры не было? Не поверю, что я выслужился лучше многих лесных Стражей. Неправда, я только и делал что из лука стрелял по желающим пройтись по священному лесу Перворожденных. (Слышал бы Урисор Бронзовый это 'Перворожденных', я бы неделю отходил от
побоев - этот никак не признает их перворожденность, мол, неправда, врете все, остроухие)
        Так же пришлось взять на себя закупку провизии.
        Зиттарин Бернар с видимым беспокойством оглядел наш разномастный отряд из-под густых бровей и пригладил топырящиеся усы.
        Дира восседала на рослом аргамаке, я часто ловил на ней заинтересованные взгляды проходящих мимо людей. Еще бы, девушка видная, внешность, мягко говоря, странноватая, одни уши, выглядывающие из алых прядей волос, чего стоят. По мне, так ей неуютно. Нет, скажите пожалуйста, как можно сидеть на коне, поминутно одергивая платье? А еще и отплевываться от волос, которые из-за ветра лезут в лицо? Неудобно, в общем… Жаль мне ее.
        Охрана, повторюсь, не внушала доверия ни мне, ни Дире, которая с едва заметным презрением оглядывала их снаряжение. Они были просты, неповоротливы, нервозны и совсем не соответствовали моим понятиям об охранниках. Неужели Зиттарин никого получше найти не мог? Да и одна Дира в качестве надежной охраны гарантий не дает, а куда уж им-то, людям.
        Даже мое присутствие в этой команде никак не повлияет на нападающих, если таковые окажутся. Они ни меня, ни Диру в лицо не знают, а слава наша за версту впереди нас не бежит. Они будут знать в лицо Зиттарина и этого им за глаза хватит - нападут, а дальше подумают что делать.
        Я простой эльф, родом из Роонийского Леса. Зовут меня Ранрадэль Лерт Рэль`о`фьер. Ничем не примечателен, разве что в том самом Лесу толком не обитаю, предпочитая слоняться по Роонии и прочим странам. Силен в фехтовании, обучен магии, различным маневрам нападения на врага, хитер, напичкан знаниями по самое горло (как только не подавился изобилием информации???)… Эдакий ходячий справочник по разнообразным культурам (за триста лет странствий волею неволею узнаешь и выучишь многое… Уроки выживания!) В Лесу, как и в других городах, где моя личность более менее известна, меня считают странным, предпочитая не переходить мне дорогу и не покушаться без существенного повода на мою жизнь.
        Но все же этого не достаточно, если на нас нападут серьезные личности.
        Выехав через Южные ворота, я уверенно повел нашу шестерку по Мастному Тракту, откуда в последствии предстояло свернуть на тропу. Для людей тропка была так себе… Простенькая дорога, петляющая среди лесов и выводящая на очередную тропу, ведущую в Лес. Проще говоря, человек заплутает, поскольку обе тропы имеют слишком много отростков, которые выведут эльф знает куда, да и иллюзий множество наложено - мы на совесть охраняем свои границы и стараемся не оплошать. Но до Леса еще далеко - дней пять пути, как раз к началу седмицы доберемся.
        Передвигались как можно быстрее и целеустремленнее, загоняя лошадей, внимательно созерцая каждый пролетавший мимо кустик. Зиттарин был напряжен, постоянно пригибался к шее лошади (точнее сказать - не отнимал головы от вышеупомянутой), полностью доверяя нам. Я не отвлекался от дороги, изредка оглядываясь и касаясь лука за спиной, дабы в случае непредвиденного выхватить его. Но и не суетился особо, зная, что чутье не подведет. Да и Дира здесь не для красоты. Охрана спокойно, слегка непонимающе следовала за Зиттарином, частенько выворачивая головы и просматривая положение дел. Дира прикрывала Зиттарина с левого бока, оставив правый одному из охранников, ее рука прикрывала глаза от слепящего солнца. Да, неприятно, наверное… В самую жару по пыльному тракту, да еще и без головного убора, для дроу, прожившего полжизни в подземельях, это пытка.
        Первый долгосрочный привал был устроен в пять часов вечера, для того, что бы покушать, размять затекшие конечности и дать коням отдышаться. За эти два часа я быстро и толково объяснил охране как лучше держаться, чтобы их не подцепили при первой же атаке, Зиттарину посоветовал сделать лицо попроще, дабы остальные не напрягались от этого диковатого выражения. Пока меня устраивало происходящее, но если продолжать гнать коней… ничего хорошего не выйдет, будет хуже. Идти стоит размеренным шагом, с минимальными удобствами.
        Лошади окончательно выдохлись к темноте. Тогда и пришлось сделать второй привал, на котором настаивали практически все, но это понятно - кому охота целый день проводить в седле?
        - Зиттарин, прекращай трястись… - насмешливо протянул я, глядя на купца сползающего по боку коня. У того судорожно тряслись руки, во время езды сжимающие поводья коня и весьма интересненько дергалось левое веко. К сожалению поводов для радости это не дало.
        Зиттарин кинул на меня возмущенный взгляд, охрана с ненавистью дружно выплюнула пару нецензурных слов в мой адрес (будто это я их гнал!..), на что я хмыкнул и стал расседлывать коня. Когда с этим делом было закончено подошел к крайне недовольной Дире.
        - Я пойду, сухое дерево поищу для костра. Присмотри за Зиттарином. Если что, свисти, - просто сказал я и уже сделал пару шагов в направлении хвойной рощицы, но она цапнула меня за рукав.
        - За 'Шелестом' следят. - Голос уверенный, но взгляд испуганный. Боится? СТОП! Кто сказал ей про 'Шелест'?!? - Ниточка слабенькая, но не отрывается от самого Зелень Града. Не отпускают, следят. Не думаю, что тебе стоит уходить с поляны, - продолжала она, не обращая внимания на мой изумленный взгляд в ее адрес. Заметив мое недоумение, она выпустила мой рукав и терпеливо продолжила. - Я могу укрыть 'Шелест', создать защиту получше чем та, что на нем сейчас. Но мы у них как на ладони. Они знают, куда мы движемся, они могут с уверенностью предположить дальнейшие варианты пути. Они не поверят тому, что 'Шелест' так просто исчез… Думаю впереди будет засада…
        - Ты не сможешь скрыть 'Шелест', он слишком могуч, - перебил я ее, памятуя о свойствах артефакта. - Откуда ты знаешь про него? - поинтересовался и внимательно осмотрелся вокруг: ощущения резко стали неприятными, необоснованными.
        Аргамак по кличке Путник резко дернул мордой, выдыхая воздух и недовольно дергается…
        Накаркала…
        Опасность!!!
        Дира прыгнула в сторону, я содрал со спины лук, Зиттарин, не уступая в скорости реакции, хлопнулся на колени, вытаскивая боевой нож, охрана панически огляделась, беря на изготовку алебарды. Черные тени… в темноте… Приемлемо. Натягиваю тетиву и делаю первый (так и хочется назвать его пробным, но язык не поворачивается) выстрел - кусты вздрогнули от влетевшей в них стрелы но никакой реакции не последовало. Стрела, воткнулась в ствол могучего дерево, прошив кого-то насквозь. Так-с… Продолжаем истреблять врагов… Первая, вторая… третья… седьмая… Они что, тридцать человек на добывание артефакта послали??? И как они сумели такой толпой двигаться наравне с нами, так, что я не замечал их?!? Или Дира была права, говоря про засаду?
        На остальных я не обращал внимания, огромными прыжками перемещаясь к Зиттарину, возле которого молнией металась Дира. Именно молнией - на ходу можно было прочувствовать полдесятка простеньких разных заклинаний. Аккуратно, дабы не подпалиться на одном из ее выкрутасов, я пытался пробраться через плотную занавесу стрел и болтов. Не успел… Стрела жестоко вошла в ключицу, а я зашипел от резкой боли… Не смертельно, но… Что за…???
        Сознание поплыло, оставляя вместо себя лишь темноту.

9. СИДА.
        Созидатель!!! Сколько их? Зиттарин, мать твою эдак, стой и не выворачивайся, а то я сама тебя убью! Тело работало на полном автомате, щедро раздавая дротики в смутные силуэты нападавших. Краем глаза отметила Лерта, который свалился, не доходя до меня двух шагов. И от чего свалился, главное… от стрелы в ключице? Ништяк, блин… Хрупкие эльфы пошли нынче, никуда не пригодны!!!
        Ой! Леший! Из груди торчала стрела, невесть как зацепившая двигающуюся меня - стрелять во врага в кругу своих сложно, удивительно как нападающий попал именно в кого надо. А сознание то… Эй, ты куда? Вернись…

10. ЛЕРТ.
        Перекатиться на бок оказалось чрезвычайно сложно. Но сделать это стоило для того чтобы узреть удивительную картину. Девушка в облегающем платье с невнятной руганью склонилась над Дирой. Та, бледная как снег, быстро шептала ей что-то на ухо. До меня доносились неопределенные звуки и проскальзывающие в голосах разговаривающих нотки злости.
        - Да поняла я! - в ярости вскрикнула вторая. - Ты за своим 'Шелестом' пойдешь!
        У меня в глазах двоится… Я попутал и это просто глюки. Зрение лечить надо, то-то в одного из врагов промазал - попал в плечо вместо шеи. Ох! Приеду в Лес, попрошу несколько месяцев не донимать меня, объяснив это лечением нервов и т.п.

… Я предпринял наивную попытку позвать ее. Вместо этого закашлялся собственной кровью… Но внимание я все-таки привлек. Одна из них быстро подошла ко мне. Дира. Внимательно оглядев ключицу, она выдавила из себя:
        - Надо же, живой… Сида, это тот самый?
        Слабый выдох на том конце полянки, заваленной телами нападавших.
        - Дира, отвали от него… - ага… А со слухом у меня все в порядке. Рад!
        - Он же… эльф! - как же я это раньше не заметил? Оказывается, я еще и эльф!
        - Дира, я кому говорю, отойди от него, или мама будет рыдать над твоей могилкой!
        - А ты еще угрожаешь мне? - ухмыльнулась девушка в алом платье, с интересом заглядывая мне в лицо. - Какие вы телохранители, раз не сумели уберечь…
        - ДИРА, я воровка, а не телохранитель!!! - неожиданно громко откликнулась та, что лежала на земле. Я чегой-то не разбираюсь. Их двое. Одинаковых. С разными именами. Одна - телохранитель и ее зовут Дира. Вторая - магичка и ее зовут… Сида? Ну, если у меня с мозгами все в норме и из моего многострадального черепа не торчит стрела, значит это так. Логично?
        - Угу, - уныло согласилась она с говорившей, отворачиваясь от меня и устремляя взгляд на валяющуюся Сиду. - Контракт расторгнут, Сида. Клиент исчез из поля зрения, и я считаю возможным со спокойной совестью покинуть это место и доставить тебя домой. Твое право отказаться и пойти искать 'Шелест'. Мне без разницы, что ты выберешь, т.к. я помогать не буду. Не умрешь и ладно, через три дня будешь как новенькая. Извини, что так грубо получилось. Я не ожидала… Думала, все будет проще. Думала, ты справишься. Но ты подвела сама себя. Навыки теряешь, Сида. Тренироваться надо.
        - Что это было за дело, от которого ты не смогла оторваться?
        - Я и сейчас не могу, - презрительная усмешка озарила ее губы. - Меня сюда заслали, сказали, выручай. Без его приказа я бы не пришла.
        - Уходи… Без тебя обойдусь. Можешь передать привет матери.
        - Сама напросилась. Хоть бы спасибо ему сказала, что ли? - хмыкнула девушка, подбрасывая в руке амулет мгновенного перехода. Через мгновение она исчезла в хиленьком облачке синенького тумана. Муть, в общем. Наравне с этим недоумением науки сработал еще один телепортик и рядом со мной, с одышкой перекатившись на спину, оказалась… Сида?.. а леший их знает… Несколько минут она лежала, разглядывая в темном небе нечто чересчур интересное, затем повернула ко мне свое бледное лицо.
        - Лерт?
        Вроде мое имя. Какую реакцию от меня требуют? Поорать? Садануть локтем ей в бок? Кивнуть, подтверждая, мол, да?
        - Сидриалис Лис Готтланмар, - представилась она, каким-то непостижимым образом отыскав мою руку и легонько (скорее уж слабо) пожав ее. - Мадирра моя сестра-близнец. И ты никогда не был знаком с ней. Я играла роль телохранителя, по ее же просьбе. - Она замолчала, все еще не отпуская мою руку. Собственно, ничего нового она не сообщила. Слушаем дальше. - Я намерена продолжить путь и отыскать 'Шелест'. Если он тебе, или Владыке Лирген`е`Нерлик`Лара, действительно нужен, предлагаю действовать вместе. Лерт?..
        - Поподробнее можно? - хрипло брякнул я, сплюнув очередной сгусток крови ей под нос и радуясь что хоть кто-то произносит название Леса полностью… тьфу. Сидриалис на мгновение скорчила забавную рожицу, но затем кивнула.
        - Я маг. Работаю в частности с артефактами, амулетами, имеется огромный опыт в их укрывании. Официально магом не считаюсь, в Городе уважения ко мне не проявляют, но это не мешает моей… работе. Против эльфов… - Сидриалис скосила на меня недовольный взгляд, будто я заставил разгласить ее тайну о содержимом сокровищницы Темного Города, -…ничего не имею против, в отличие от моей сестры.
        - Воруешь?
        Отрицать она не стала.
        - Не всегда. К примеру, последний раз меня нанимали сеть ловушек проверить и обезвредить.
        - 'Шелест' ты когда-либо встречала?
        - Да… - Прошелестел ее голос. - Тридцать восемь лет назад, у меня выманили артефакт из рук. Действовали целой командой, из четырнадцати магов. Нет, ты не подумай, я не оправдываюсь! - торопливо прошептала она, поймав мой взгляд. - Это мой единственный промах. И сейчас! Опять! 'Шелест' особый… Я могу с ним работать. Он податлив, но местами очень резок. С ним неудобно в моменты всплесков, 'Шелест' может разгневаться, если маг слабее его по силе. Так ты поможешь мне?
        - …своровать его еще раз? - оскалился я.
        - Подержать в руках, - недовольно проговорила Сидриалис, сверкнув глазами. - Понять причину его неординарности.

11. СИДА.
        Я зла на сестру. Она сказала, что это не ее проблемы.
        Да.
        Это так.
        И почему же я злюсь, причем беспричинно?
        Все просто, сестра бросила меня, так и не поинтересовавшись произошедшим. Нет, она, конечно, уточнила все детали дела, дабы в дальнейшем оправдываться и защищать свои интересы, если спросят. Дира вполне осведомлена о приключившемся здесь, но помогать мне и сопровождать меня, которая будет искать похищенного Зиттарина и артефакт, она не будет. Соответственно, мое путеществие придется страховать тому самому эльфу, которому я слегка не доверяю и со-о-о-овсем чуток недолюбливаю… Вот так-то. А не я ли говорила, мол, в одиночестве проще? Да, но представляя мощь противника, соваться в пасть похитителей в гордом… ну не гордом… одиночестве, учитывая 'Шелест', который пока на их стороне. Блин, я ошибаюсь, или это называют невезением?
        Хотите секрет? Стрелка-то была с ядом. С ядом, по мнению Диры, рассчитанным на людей, дроу и эльфов… Именно такой состав должен был сопровождать Зиттарина. Дира буквально спасла меня. Если бы она не среагировала на слабенький, срывающийся ментальный вызов, в общем, вы могли бы навешать вашу покорную слугу на городском кладбище. Напрягает меня этот долг. Я не стала спрашивать ее, как именно она догадалась о нужном противоядии, что сделано, то сделано. Качественно сделано - это факт. Теперь еще перебинтовать нормально рану, и все нормально будет, скатертью дорога - искать многоуважаемый артефакт. А теперь главное недоразумение дня. Эльф-то жив, без вмешательства Диры. Получается, он не вполне эльф? Гыы… Тупое улюлюканье* То, что он выжил - недоразумение, до истины коего докапываться нет ни малейшего желание. Кто же ты такой, Лерт? Он мне не сват, не брат, и даже не друг, чтобы интересоваться его секретами. Перебьемся.
        Он мог бы не соглашаться, я все равно попыталась бы отыскать 'Шелест Силы'. Но сопровождать Зиттарина его отправил Владыка, - по моему - стало быть, возвращение без купца и без артефакта в Лес не принесет ничего хорошего. Как говориться, голову с плеч. Тут волею неволею призадумаешься, и решишь, что приход в Лес без Зиттарина приравнивается к казни, или, что еще хуже - изгнанию. Может, перебарщиваю, но так и должно быть. Если не изгнание - неуважение со стороны своих же сородичей, и с недовольством отворачиваемые от его особы эльфийские носы. Знакомо, блин, и крайне неприятно.
        То же самое было, когда я начинала воровать. Не для себя, конечно, семья моя довольно обеспеченная: отец кузнец, мать одна из магистров Высшей Гильдии Темных Магов. Не спрашивайте как получилось такое интересное сочетание, сама не разбираюсь… Отец считается лучшим, на его оружие всегда есть спрос, а затачивать эти железяки чуть ли не каждый час притаскивают. Поняли, в кого Дира характером пошла? Угу, папа тоже махать сталью любит, вот и Дире перепало. А мамка с детства меня в качестве наглядного пособия использовала. Приводила на занятия, в Академию, на старшие курсы, в качестве 'девочки для битья', ставила перед адептами, просила бить слабенько, но шоб наверняка. Они били, я защищалась. И не надо такие глаза делать, мне тогда лет двадцать было, а потенциал магический - ой-йо-ой… Обзавидуешься. Мамка, чтоб не гуляла без дела, требовала развития защитных заклинаний. Не знала же она, что после занятий я, после тренировки, на которой неизменно была битой уже Дирой, шла, прикрывшись этими же защитными и маскировочными заклинаниями, в сокровищницу Владыки и втихаря рассматривала всевозможные артефакты.
О, как они злились, когда я впервые попалась в двадцать три года: по меркам дроу и эльфов - сущий ребенок. Это был позор! Для моей семьи, мне-то по барабану было, я искренне считала своим правом знать творящееся/лежащее в сокровищнице, к пополнению которой приложили силы оба моих родителя.
        Но Владыка так не считал. Решил сделать из меня… Гонял меня по-жуткому, требуя моего причастия ко всяким заговорам против Великих Государей Роонии, которые сменялись поколение за поколением. Оправдывалось это тем, что в его сокровищнице по причине чрезмерной защищенности никто побывать не сумел. К этому Владыка меня и натаскивал. Старался, как мог. Требовал невозможного - укрыться от его магии, в Городе, да так, чтобы не быть обнаруженной в первые три часа - нереально. Владыка - сильнейший маг Шертариала, а мне предстояло спрятаться от него. Теперь уклон, вместо привычных мне защитных заклинаний, делался на маскировку. Через семь лет мне это удалось, и Владыка, с восторгом таращась на меня, необнаруженную никем и вернувшуюся во дворец через день после побега, серьезно задумался о моем будущем. А не дай Созидатель, начну против него же работать, как он защищаться будет? Вот-вот, это и есть великая проблема. Но на достигнутом не остановились, решив, что я не достаточно хороша, дабы воровать всякую всячину. И продолжили… Следующие девять лет меня натаскивали на обыкновенные уличные кражи, лазанья по
домам, нейтрализацию всевозможных магических и немагических ловушек. А потом я решилась на шаг. Залезла в уже ставшую родную сокровищницу и наполнила один из присутствующих там артефактом своей Силой, что ему было противопоказано. Дубль два - огромный скандал, из которого я выкрутилась с проломленным черепом, раздробленными пальцами. Из Города меня вышвырнули, посоветовав воровать у своих как можно меньше, особенно под носом у обучившего тебя Владыки. Эстальт с мнением народа был полностью согласен и не заступился за меня - и сам отлично понимал, к чему это приведет.
        Около года я шаталась по трактам. Головные боли постоянно преследовали меня, колдовать не решалась - три пальца я залечить не сумела, хотя и пыталась исправить столь досадное положение. И на мне висел крайне неприятный 'маячок', который выслеживал мое каждое движение. О том, кто его повесил, сомневаться не приходилось. Затем последовало еще одно предложение - Эстальт не отказался от своих планов. Он попросил вернуться к нему - это когда меня по его приказу едва не покалечили-то - и совершить набег в Лес. Я отказалась, внушительно ткнув ему в глаза непослушными кривыми пальцами и откинув челку со лба, дабы был виден незаживший еще шрам. Он согласился, что поступил по-скотски, упрекнул меня в том, что я якобы сама напросилась, и ушел прочь, наподдав еще больше и гораздо яростнее.
        Я дошла до Зелень Града.
        Я была очень голодна. Питаться всякими травками в лесу становилось невозможным, дроу же в грязных лохмотьях, с торчащими острыми ушами вызывает ненужный интерес. Пришлось воровать, во имя великой цели, а именно, не умереть с голоду и от направленного на тебя любопытства окружающих. А как воровать со сломанными пальцами? С примечательной внешностью, пусть и с отличным ночным зрением и неизменной техникой? Что бы я не говорила про свою ловкость, тогда я была не в форме, и действовала очень грубо… Запалилась довольно скоро. Вот здесь я и повстречалась с Пророком.
        Дальше стало проще. Появились хоть какие-то деньги. Не спрашивайте - как… Появились. Наворовала. Шартэм не осуждал, он лишь с любопытством на меня всякий раз, когда я приходила посидеть рядом с ним, просто так, ища какого-либо общества. Совала ему ладошку с длинными скрюченными пальцами, а он разминал ее. Даже пришлось повторно ломать кости, чтобы поставить их так, как нужно для дела. Через семь лет жалкого существования я была относительно здорова и потихоньку начала выправлять магию и остальные дела, кои творились с помощью целых и здоровых пальцев, а не кучерявеньких да дырявеньких, кои некогда присутствовали у меня. Первым делом скинула мощнейший маячок и блок, поставленный самим Владыкой. О! Горжусь, если честно, поскольку Шартэм не мог снять, что-то ему мешало. Видимо Владыка все-таки не надеялся на мое 'благополучное' излечение, поэтому несколько опешил, и с какого-то перепуга появился передо мной. На это у меня была вполне естественная реакция - мы с Владыкой крупно поцапались, в том числе и магическим способом, и договаривались уже лежа на земле, едва не помирая из-за растраченных
резервов. А договорились мы вот о чем: Я не трогаю его и его сокровищницу, он же в свою очередь отстает от меня и моих драгоценных пальцев, и получает от каждой моей кражи десять процентов, в качестве обучившего меня человека. Но этом и порешили… Он ушел, а я осталась и теперь живу так - по-своему. Ему я плачу исправно, если, конечно, оплата производиться в деньгах. Если нет - извиняйте, не откалывать же кусок от артефакта…
        С Дирой наши отношения наладились неожиданно, когда пришлось перехлестнуться в наших работах. Даже не в работах - так, пришлось действовать на одной и той же улице одного и того же города, в одной и той же корчме. Дира охраняла молодого вампира, которому вздумалось попутешествовать до неизвестной точки назначения, я же караулила человеческого мага, который непременно должен был остановиться в этой корчме, поужинать. Мы узнали друг друга, едва я вошла в зал. Несмотря на прикрывающий мою голову капюшон, бесформенные одежды, несмотря на уйму щитов и барьеров перед моим сознанием. Кровь. Только этим объясняется вскакивание Диры с места и стремительный 'полет' до застывшей в дверях меня. Мы стояли, - я разглядывала ее красивое лицо, она силилась заглянуть под капюшон - и молчали. Угрозу, направленную на оставленного в одиночестве вампира заметила я, машинально швырнув в нападающего один из дротиков. Потом Дира поблагодарила за спасение сего ценного субъекта.
        Все. Больше не могу. Или не хочу. Вы и так узнали из моей биографии больше, чем все мои родственники вместе взятые.
        Возвращаюсь на жаркую, грешную землю, на которой я в данный момент покоюсь наедине с Лертом, если не считать бессчетное кол-во трупов. Лерт недовольно ворочался и плевался густой, черной кровью. Я разглядывала красивое ночное небо, по которому лениво плыли мутные облака, и искала в себе желание подняться на ноги, перевязать грудь, посмотреть рану Лерта и броситься в погоню за 'Шелестом'.
        Что делать? Для начала досвистеться до Путника и поднять на ноги, в первую очередь, себя и Лерта. Сколько это займет? Хорошо бы отлежаться… Нет, не могу позволить похитителем удалиться, причем таким варварским образом. Надо полагать, Зиттарин жив, ведь Лерт говорил, что он имеет такую же ценность что и артефакт, значит, убивать его не станут, даже если сильно приспичит.
        Сида-а-а-а… Во что ты опять вляпалась?
        Молчать!
        Угу… заткнулась и под куст, поджав хвост.
        Скажи мне, совесть ты моя заблудшая, а он у тебя есть?
        И не стыдно тебе?
        Чего-о-о??? Я благое дело вершу, помогаю Лерту найти достойного хозяина для 'Шелеста'!
        Владыка Леса - достойный? Много ты знаешь…
        А много и не надо! Иди-ка ты со своими ЦэУ… подальше и желательно безвозвратно.

12. ЛЕРТ. Доселе…
        Самочувствие было паршивым… Говорить сложно и неудобно - во рту присутствовал медный привкус крови. В мозгу настойчиво колотил молоточек, означающий связь с Хранителем. Тот, с недовольством (ага, подрываю тут общее здоровье) и с присущей ему наглостью, вкачивал в меня силы, будучи на 'некотором' отдалении от меня. Отказаться от предложенных на халяву сил невозможно, поскольку для моего Хранителя я сделал бы то же самое. Зато я испытывал крепчайшую благодарность к нему - в кой-то веки его настойчивость и связь со мной сделали доброе дело.
        О Сидриалис позаботилась ее родная сестра близнец - она через несколько часов придет в рабочее состояние и вновь будет качать права. Повалявшись некоторое время на прохладной травке, она со вздохами и охами удалилась в кустики, предварительно поманив за собой аргамака. Выползать от туда она вроде бы не намеревалась…
        Я думал о своих дальнейших действиях. Я не знал, что именно стоит предпринять в этой ситуации, даже учитывая свой опыт, присущий в обширных областях. Сразу бросаться в погоню, будучи раненым и побитым? Или послать сообщение в Лес и запросить помощь? Владыка поможет, однако прежде чем получить помощь о произошедшем неприятном инциденте придется рассказывать и получать положенные тумаки. Неохота! Гордость не позволит! Но если я, пойдя преследовать 'Шелест' с Сидриалис, и не найдя его в итоге провалюсь… в общем, в Лесу меня не то что будут сильно ждать - отволокут за шкирку, и там уж будет положенная казнь со мною в главной роли. Хорошая перспектива? Нет? Вот и я так думаю. Значит, придется во чтобы то не стало, находить верный путь. Либо сейчас отправляться к Владыке и выкладывать как все было на самом деле, либо без единого комментария переться за Зиттарином и 'Шелестом Силы'.
        - Сидриалис!!! - Голосок мой оказался на много тише, чем я мог предполагать, да и Хранитель тут же напрягся и с возмущением чуть увеличил напор. Булькнув, я послал ему мысленный сигнал, мол хватит, задушишь… Ночью, будучи в тихом лесу, мой негромкий зов был услышан соседкой по несчастью.
        - Чего? - Донесся ее ворчливый голос из дальнего куста. Я мысленно хмыкнул и издал некое подобие смешка. - Кстати, неужели тебе удобно называть меня этим длинным и не выговариваемым именем? - Я еще раз хмыкнул, затем прохрипел в ответ:
        - Риа!
        - Как?!? - Возмущенный вопль не замедлил вспугнуть мирно дрыхнущих птиц на деревьях. И тут же надо мной возвысилась недовольная Сидриалис, причесанная, с волосами заплетенными в косу и в штанах! - Как ты меня назвал, эльф несчастный?!? Сида, меня зовут Сида!
        - Ну ладно, уговорила… - Буркнул я, не понимая, с чего бы это она так разозлилась. - На твой суд два варианта развития… хотя я заранее знаю что первый ты отвергнешь из-за нелюбви к нашему народу.
        - Позвать на подмогу твоего Владыку и прочих представителей вашего народа? - Уныло предложила она, не сдвигаясь с места. Угадала, как ни странно… - Категорически нет.
        - Да? - Поддакнул я, ни на что уже не надеясь. Впрочем, может, это и к лучшему - она подтолкнула меня к сему варианту, и теперь я смело могу валить на нее все неприятности, кои будут преследовать сделанный выбор. Скотство, конечно, но я так и не научился брать на себя ответственность за сделанное…
        - Надо торопиться. - Как бы невзначай напомнила Сида, недвусмысленно намекая на моё лежачее состояние. - Чем больше мы медлим, тем больше у них шансов спрятать артефакт и Зиттарина. Если 'Шелест' не будет использоваться немедленно, или Зиттарин необязателен к поставленным задачам… возможно разделение искомых объектов. А это приведет к более длительным поискам. Как бы то ни было, стоит управиться за неделю, данную для пути до Леса. Придется успеть… - Торопливо поправилась она. Молодец, четко выложила поставленные мною задачи, вслух, разумеется… А я не решался.
        - Как самочувствие? - Поинтересовался я, с тяжелым вздохом подтягивая тело до сидячего положения.
        - Честно? Не шибко хорошее, но приемлемое. - Призналась Сида, присаживаясь на землю рядом со мной. - А ты в порядке, я смотрю…
        - Пошутила? - Невесело буркнул я, отодвигаясь подальше от ее зловеще горящих фиолетовых глаз. Неприятно, чес-слово… А она еще и шутит, глядя на мое состояние. Жаль, говорить на самом деле сложновато, а то бы я высказал! Но мое здоровье - мое дело. Как говориться, спасение утопающих дело рук самих утопающих. И требовать больше от моего Хранителя не позволит ни совесть, ни гордость. Моя, естественно. Кстати, благодарствуем за спасение моей неблагородной персоны. Эх.
        - Выглядишь паршиво, но лучше, чем следовало ожидать. - Сида закрыла глаза и сморщив лоб выплела парочку сложных пассов. Пальцы изогнулись под внушительными углами, образуя странные знаки.

13. СИДА.Пропащие…
        Ну что я могла сделать? Искать Зиттарина, имея при себе лишь неясный ориентир… Нет, конечно нет! С 'Шелестом' я знакома не понаслышке, его общий магический фон знаю на зубок, но полагать, будто его не будут пытаться спрятать - наивно. Пробовать искать его фон, скрытый под общими заклинаниями, которые известны всем… Не надо думать, будто похитители так просты и необразованны - одно их желание пощупать 'Шелест' означает из нешуточную заинтересованность в последнем. Стало быть, если сами не умеют маскировать и охранять артефакт, к делу должны быть привлечены специалисты. Так ли много спецов, знакомых с артефактом такого уровня, и не побрезговавших взяться за 'грязное дело'? Я. Такой специалист - я. Остальных асов моего дела можно перечесть по пальцам, из чего делаю вывод будто я с ним знакома если не лично, то наслышана.
        Второй вопрос, который интересовал меня на данном этапе: цели. С какой целью его (артефакт, в смысле) тащили в Лес. С какой целью его похитил известный мне заочно неизвестный человек? И кто, собственно, похитил? И как среагирует на это все Ламиараотэль, Владыка Леса.
        Интересно…
        Далее… Каким образом артефакт попал в руки Зиттарину, не имеющему возможность колдовать? То есть, конечно не сам он нашел его, а нашел источник, а именно людей, которые обладали 'Шелестом'. Не сам же он извлекал его… а откуда извлекал-то? Где он нашел этот 'Шелест' который не поддается приручению? Леший, почему рядом со мной нет разгадки, а именно самого Зиттарина? Всё было бы проще, будь он здесь, в здравом уме и в твердой памяти. А теперь придется напрягать мозги и самой искать разгадки - Лерт выглядит как партизан, и не похоже, будто он расскажет мне чего-нибудь дельного! Разговорить его навряд ли получиться. В общем, Сида, попала ты вновь. И я не смею задавать себе вопрос - а на кой леший мне сдался 'Шелест Силы'? Ведь вернуть его в руки Владыки Леса - это так… не по-дроуски, что ли? Нести в руки врагу утерянный ранее артефакт?..
        И что? Оглянись назад и скажи есть ли другие руки для вложения в них сего ценного предмета? Мама? Да, большой соблазн… способ помириться! Я, блудная дочь, приносящая матери-магичке 'Шелест'… Хорошая картина, только жаль, из жанра фантастики. Не вернусь я туда! Владыка Шертариала? Нет уж, в его руки, добытое мною не попадет! Что я буду делать с артефактом?
        Просто так? Как я и сказала Лерту? Да? Мне не нужен величайший артефакт столетия?.
        И в самом деле - не нужен.
        Ты не меняешься годами, Сида. Сколько наблюдаю - все одинакова, крадешь ради собственного удовлетворения, и только. Зачем? Ради силы? Нет, силы мне хватает… даже чересчур. Ради известности? Не вижу смысла. Я предпочитаю быть невидимкой для людей. Ради денег? Нет, моих сбережений, кои были накоплены в самом начале моей деятельности, хватает и до сих пор - платят более чем прилично… Ради себя? Только ради того, чтобы доказать в очередной раз - я лучшая, и я буду улучшать свои достижения? Один ответ: да. Я не могу ответить иначе, поскольку не нахожу других причин моей занятости. Я буду доказывать лишь самой себе, что именно Я являюсь лучшим вором артефактов и мастером прохождения через ловушки. Потому что меня обучали, меня готовили к этим занятиям. Потому что ничего иного не умею делать. Вот такая я беспомощная, не будучи занята своим любимым делом.
        Созидатель… Хочу ли я быть корыстной, работающей исключительно ради денег? Дабы не искать причину, по которой я сейчас сижу и пытаюсь взять след ненужного мне артефакта…
        Вытянуть длинные пальцы вперед, скрещивая из в замысловатом знаке. Повторить то же движение левой рукой, чем полностью синхронизировать обе конечности. Подумать. Кого я ищу? Знакомого? Перебрать ауры и принципа действия знакомых сильных магов. Вспомнить магический фон 'Шелеста', совместить его с неизвестным 'х'.
        Я по очереди пробовала более менее знакомых магов, наивно предполагая что я знакома с похитителем. Нет… нет… нет… Времени это отнимало предостаточно: заклинание, нагруженное нужной и ненужной информацией, медленно прощупывало окружающую среду на предмет маскировочной магии и возвращалось не с чем. Действие было повторено четыре раза -четыре потрясающих магов, коих я знала лично… Оставалось примерно двое-трое незнакомых мне колдунов, которых предстояло найти. А ведь я могла ошибаться - никто не застрахован от ошибок, особенно если ищешь без видимых ориентиров.
        Что нужно сделать для достижения хоть каких-нибудь результатов? Не думайте, будто я начала отчаиваться. Нет, в самом деле нет. Мне нужно время… время, которое в данном положении бесценно. Чем больше медлишь, тем страшнее последствия.
        Та-а-а-ак… А может, все-таки Зиттарин? Артефакт, будучи артефактом, остается важной и нужной деталью, которую надо охранять и прятать от чужых сил и глаз на пределе возможностей. А простой человек? Человек, пусть и представляющий некую ценность как владелец информации о вышеупомянутом 'Шелесте'… но это же человек. Просто человек. Информацию можно выудить и из мертвого, надо лишь быть хорошим некромантом. Нет уж, этот вариант оставим как крайний - жертвовать одним годом своей жизни, когда жизнь того самого человека полностью зависит от тебя… хм… нелогично. НО к чему я веду? Попробовать искать на Зиттарина, думая будто его не закрыли охранным и маскировочным щитом? Глупо, но стоит попробовать.

14. ЛЕРТ.Обязан…? Обязана…?
        Она сидела в одной позе с вытянутыми напряженными руками, изредка совершающими какое-нибудь значительное движение, уже два часа. Глаза плотно закрыты, на лбу полегает глубокая морщина, губы поджаты вытянуты в ниточку. Сосредоточена, пытается найти.
        Я не колдовал не пытаясь предпринять своих действий, боясь своей волшебой помешать ей.
        По моей руке, на которую я опирался медленно полз небольших размеров паук. Его тонкие длинные многочисленные ножки легонько щекотали кожу, а голова вертелась в поисках непонятного. Понаблюдав за его ловкими передвижениями я, подняв руку до уровня глаз, несильно подул надеясь на полет паучка от меня подальше. Тем временем по другой руке, будучи незамеченным карабкался мелкий муравей. Я еще раз выдохнул воздух от чего паук нерешительно заболтался на тоненькой паутинке, и не раздумывая пополз обратно. Я, встряхнув рукой, скинул наглого муравья и проследил его недлинный путь до ближайшей непримятой травинки. Паук, подтянувшись вновь до моей ладони уютно разместился на безымянном пальце и недовольно, как мне показалось, покосился на меня. Протянув руку сделал абсолютно детскую шалость - заставил паучка перекочевать с моего пальца на щеку Сиды. Тот, добежав до ее брови, повис на паутинке, т.к. был спугнут ёё резкими движениями и стремительно распахнувшимися глазами.
        - Нашла. - Четко проговорила она, покосившись на болтающегося на уровне подбородка паука. Протянув руку Сида сцапала его за пухленькое тельце и отцепила от паутины, и переложила того на землю. Затем последовало недовольное фырканье и старательное очищение лица от короткой ниточки паутины.
        - Нашла? - Переспросил я, невинно улыбаясь ей в лицо.
        - Я нашла Зиттарина, прикрытого простым классическим заклинанием маскировки от магов. 'Шелест Силы' наверняка там, рядом с ним. Кстати, Лерт, ты не мог бы объяснить мне, какую связь между собой поддерживают Зиттарин и артефакт? - Та же милая улыбка на ёё лице, выражающая, однако, лишь недоброжелательность ко мне и всему происходящему. Лиса, блин… играется.
        - Где Зиттарин? - Проигнорировал ее вопрос и воспользовался проделанной ею работой. Задаром, между прочим.
        - Там. - Некоторая потеря координации, оглядывание вокруг и уверенный взмах рукой вбок. Недовольная гримаса, сменившая фальшивую улыбку. Не понравилось… Но не могу же я разглашать всякое всяким дроу. Не обязана она знать. Мне Владыка-то рассказал, взяв с меня пару клятв. Нет, бывало и такое что я нарушал клятвы, надо просто знать как их обходить… но я на самом деле считаю, что знать каким именно образом связаны Зиттарин и 'Шелест' ей не обязательно. - В следующий раз сам искать будешь своих драгоценных. - Это прозвучало угрозой, или мне так показалось?
        В общем,… мне казалось что я уже разобрался с этой игрой. Следует держать ухо востро, особенно когда рядом с тобой находится такой специалист такого опасного профиля. И, желательно, не доверять ей - такого повода она не давала. А что я сейчас сделал? Запросто перепоручил ей поиск 'Шелеста', Зиттарина и похитителей. Нехорошо. Нет оснований верить ей. Где гарантии, что не она организовала похищение 'Шелеста' для своих намерений? Конечно же нелогично ее дальшейшее поведение… какой идиот станет раскрывать свою личность перед врагом? Особенно если доселе никто не знал, кто ты такой. Надеяться в искренность ее поступков - глупо и ненадежно.
        Стоит ли провести собственный поиск, дабы исключить возможность повторного попадания в ловушку? Ну не доверяю я ей… Силенок-то хватит? Не тот вопрос. Хватит ли моего умения? Сида искала… два часа. Я учитывая трехсотлетний опыт и сомнительное количество сил пропарюсь… долго. Но попробовать-то стоит! Конечно, на результат я наткнусь в лучшем случае с рассветом, но это будет проверка Сидриалис.
        Как говорится, Созидатель со мной. Поехали…

15. СИДА.Лучше бы не находилось…

/…цензура…/, товарищи!
        Как я поняла, поддерживать тоненькую ниточку поисковика до находящегося в движении Зиттарина, сидя верхом на коне, несясь во весь опор и контролируя безрезультатные попытки Лерта найти 'Шелест' - чертовски сложно, даже не смотря на то что видала задачки и покруче.
        И чего ему неймется! Нашла ведь, от чистого сердца, выкладывая силенки… ан нет, не верит мне, надменный остроухий гад. Да его волшебой за версту несет, как не учуять ее мне, будучи в четырех локтях от него? Скотина! Не только сам напрягается, так еще и меня напрягает без повода! Нет мне никакого резона контролировать его поиск похищенного артефакта, но он же продолжает! А я не уверенна в том, что его недоверие ко мне не изменится боевым заклинанием приличного уровня. Потом спасай свою задницу от вредного, недоверчивого эльфа. Интересно, он за свое здоровье так же опасается, или это только у меня такое сильноразвитое 'заболевание'? Может, я зря боюсь? Чего можно ожидать от эльфа, который 'скрывает' от меня свои поиски? Нет, учитывая его слабое состояние - неизвестно кем подправленное, между прочим - ждать пульсара в спину - глупо.
        Итак, мы едем за Зиттарином (смело утверждать, что 'Шелест' рядом с ним, я не могу). Лерт, неподалеку от меня, пустым взглядом смотрит вперед и умудряется каким-то образом не сталкиваться с каждым столбом, роль которых здесь выполняли многочисленные деревья. Я, сыпля про себя многочисленные проклятия, пру вперед с надеждой не потерять Лерта, который вроде как притворяется слепым. Между сим сложным делом я поминутно проверяю нить между собой и Зиттарином, пока никем не замеченную, и мысленно издаю сборник эссе под названием 'Как убить колдующего без надобности эльфа?'.
        Переодевшись, я наконец вздохнула спокойно - отлично чувствовать себя человеком, а не бабой, по недоразумению вскарабкавшейся на коня. В штанах и рубашке было удобнее, а меч, найдя свое законное место на спине, равномерно покачивался в такт легкой рыси Путника. Амулеты, с коими я раньше не расставалась, были развешены по различным конечностям, от ног и до головы - это мое привычное состояние. Сделанные мною амулеты работают довольно долго и правильно.
        - Да! - Этот вскрик никак не был похож на изданный мною полчаса назад. Но повод этого дикого вопля я по какой-то причине пропустила, видимо, задумавшись не по делу. Поняв, что произошло я растерянно огляделась на Лерта и немедленно покрутила пальцем у виска, мол, мог бы потише выражать свои буйные эмоции…
        Он нашел? ОН!?! Нашел!?!
        - Ты чего разорался? - Недовольно буркнула я, глядя на Лерта.
        - 'Шелест' учуял! - Весело отозвался он, оскалившись. В сочетании с радостным голосом данный оскал смотрелся жутковато, и я отвернулась, в отчаянии пытаясь сообразить, каким именно способом он нашел артефакт, на поиски которого я бросила практически все свои немалые силы. Как?
        - Не попутал? - Недоверчиво спросила я, все еще не понимая произошедшего. И, наконец, наступив гордости на шею, задала вопрос: - Как ты нашел его? - Ну не могла я признаться в проигрыше какому-то эльфу, который никак не сочетался с моей специальностью и моими возможностями. Мне было жутко обидно. Так каким образом он сумел обнаружить замаскированный 'Шелест', да еще при том, что я контролировала его?
        - А ты как искала?
        - Магический фон 'Шелеста' плюс аура мага. Наугад, в разных направлениях. Только я не нашла. - Покорно ответила я, профессиональных секретов здесь нет.
        - Так почему не нашла-то? - Непонимающе спросил он, внезапно нахмурившись. - Я искал так же, как и ты, без изменений. Почему результат разный?
        Я задумалась. Тут или… или… Нелепо, на мой взгляд.
        - Либо ты искал на иные имена, на иных магов, либо кто-то, видя твои попытки умело подставляет тебе неверный вариант?
        - Сида, - устало вздохнув, начал он, - по-моему, похитители 'Шелеста' считают, будто действия яда достаточно чтобы обезвредить нас. - Уп-с… Еще один прокол с моей стороны. Мозги решительно не собираются в кучку, как будто назло. Эх… Зато Лерт, выдержав внушительную паузу, спокойно продолжал доказывать такое редчайшее явление как моя тупизна. - Стало быть, на нас не рассчитывают. А если и прячут артефакт, так только от Владыки, который забеспокоившись, примерно через неделю пуститься в поиски. Кстати, Я считаю, что нам в ту сторону.
        Я молчала и ни черта не понимала. Как это в иной стороне? Значит, они разделили их? Что искать на этот раз? За кем бежать в первую очередь, за 'Шелестом' или за Зиттарином? Разделиться?
        - Я могу предположить, что ты играешь для себя. - Спокойно произнес Лерт двусмысленную фразу. - Повела меня в не ту сторону, и при первой возможности смоешься и умыкнешь 'Шелест'.
        - Я уйду, если ты мне не доверяешь, и продолжу поиск 'Шелеста' самостоятельно. - Я, решительно остановив Путника, развернулась лицом к хмурому Лерту. - И не надо так смотреть на меня. Я предлагаю тебе помощь. Я обещаю, что как только мы найдем 'Шелест', - заметь, не Зиттарина - я уйду. Без артефакта, оставив его тебе и твоему Владыке. Но в ином случае, я буду действовать сама и возвращение артефакта в твои руки - не гарантированно.
        - Угрожаешь?
        - Нет.
        - И как тогда это называть?
        - Считай, что у тебя есть выбор.
        - Ты так уверена, что найдешь его первой?
        - Я надеюсь на это. - Уклончиво ответила я.
        - Ладно. Я почти верю тебе…
        - И требуешь клятву по поводу…
        - Ничего я не требую!… - Возмутился Лерт, выразительно глянув на меня. Еще бы, доверять клятвам дроу никто никогда не решался (по крайней мере истории такие случаи не знакомы). Обманем, не моргнув глазом. Всё, что я сказала… Было бы глупо поверить, но я говорила искренне, поскольку он мне на самом деле не нужен.
        - Лерт. - Позвала я, заметив его искренне недовольство. - Лерт, да не злись ты! В которую сторону мы идем? За Зиттарином, или за 'Шелестом'? Лерт, поверь, будет проще, если мы хоть немного будем доверять друг другу. Я прошу… на самом деле прошу… мне будет гораздо проще.
        - За Зиттарином. - Немедленно откликнулся он, оставив безответной мою просьбу. - Ладно, уговорила. Я верю тебе, но не доверяю. - Высказал он противоречивое предложение. Я, согласно кивнув в ответ, пустила Путника в галоп по незаметной узкой тропке, ведущей неизвестно куда.
        Первый привал, несмотря на общую усталость и побитость, был сделан нескоро - мы слишком торопились, пытаясь избежать худшего исхода.

16. ЛЕРТ.А в руках топорики…
        Леший! Так и хочется повториться, заявив, как мне хреново!
        Вы пробовали скакать верхом, после серьезного ранения, при этом пытаться колдовать и одним глазом следить за неугомонной Сидриалис? Хранитель, под конец пути, почувствовав, что силенки исчезают из меня со скоростью нашкодившего в курятнике лиса, начал вновь подкачивать… Можно подумать, что у него нет других дел, как всю ночь за мной и моими эмоциями наблюдать. От чего возникло неприятное чувство своей никчемности, хотя, на его помощь я привык полагаться, ведь не зря же вместе столько тысяч верст протопали.
        Эх… Придется поднапрячь свои извилины и попробовать ответить на несколько занимательных вопросов. Да, я нашел "Шелест", но теперь у меня появилось огромное сомнение. Следует ли продолжать поиски похитителя, если я уже знаю его имя? Тем более, я уже представляю, зачем ему понадобилось красть "Шелест" у нас из-под носа?.. Предположим, я найду его и уведу артефакт. Но не сделаю ли я этим хуже ему? Ведь он… И вообще, Есть ли у меня право красть "Шелест" из его рук?
        Я не знаю. Не знаю, какой вариант будет лучшим для меня и для него? Подыграть ему? Или действовать строго по инструкции, не обращая внимания? А может не лезть не в свое дело и спокойно постоять в сторонке во избежание дальнейших проблем? Почему он так прокололся и… Ладно…
        Ранним утром мы наткнулись на свежие следы чужого привала, предположительно, похитителей Зиттарина. Быстро, мимоходом осмотрев место стоянки и запустив повторный поисковик, мы продолжили путь, не щадя лошадей. Надо было догонять. Они опережали нас на четыре часа, и если сделали привал только сейчас, то нам подобное счастье не светит еще очень долго. - Если они опережали на 4 часа, как тогда могли сделать привал 'только сейчас'? Не логично!
        И, правда, остановились мы только после полудня, и то, по исключительной надобности, когда лошади начали спотыкаться, а мы, в свою очередь, валились с вышеупомянутых - Можно понять двояко - 'с ног, с лошадей? Рухнув на землю, даже не позаботившись развести огонь и побеспокоиться о мягкости спального места, мы, завернувшись в плащи, сразу провалились в сон.
        Разбудила меня Сида, жестоко ткнув лепешкой в лицо. Наспех поев, я добежал до протекающего невдалеке ручейка и, умывшись, отметил, как назло, скакать придется в темноте… При одном взгляде на солнце стало понятно, что время приближается к пяти часам. Сида недовольно щурилась, вполне бодро перебинтовывая свою боевую рану. Я последовал ее примеру перемотав ключицу, (Это как? Когда повреждена ключица, фиксируют руку. Так что, он мог зафиксировать повязкой руку, а не ключицу) а затем оценивающе поглядел на коней. Интересно, сколько они еще продержат в таком темпе?
        Снова в путь. Ночью, часа в два-три (это уже ночь), мы оказались у неизвестной деревеньки, в которую решили заглянуть в надежде обнаружить хоть какие-нибудь сведения о проезжавшем недавно отряде. Нам несказанно повезло! Во-первых, нам удалось найти в этой глуши не спавшего в столь поздний час человека. Во-вторых, мы узнали, что небольшой конный отряд остановился в корчме, которая находится на второй улице, и утром выедет в дорогу. Дело оставалось за малым. Надо узнать тот ли это отряд на самом деле. А потом имея в наличие ограниченное количество бойцов, то бишь нас двоих спланировать нападение…
        Радостно, блин, хоть в чем-то нам повезло! Относительно…
        Мы, засев в конюшне между мирно похрапывающих лошадей, за приличную доплату за лишнее место под "крышей" тому же не всезнайке-полуночнику. Составляли план атаки.
        - Может, просто выкрасть Зиттарина у них из под носа? - предложила Сида, вытянувшись в пустом стойле в полный рост.
        - И оставить за спиной вполне живого противника? Допустить ту же ошибку, что и они? Ведь слово подразумевает "украсть", не попадаясь им на глаза. Стало быть, не причинять) вреда. Не факт, что вреда не будет. - я уселся на сено, прислонившись к изгородке, и положил лук на колени. Сида, которой под нос был сунут не уместившийся на коленях полностью лук (бугагагага….Ну и накрутила…Сида, которая чуть было не ткнулась носом в лук, который еле умещался в стойле - мож, что-то, типа, этого), чуть отодвинулась, ища место, куда можно было бы приткнуть голову. Наконец, устроившись поудобнее, она выудила из кармана метательный нож и задумчиво подбросила его вверх. Достаточно понаблюдав за его равномерными полетами вверх-вниз, я продолжил:
        - Можно напасть сейчас, не дожидаясь утра, чтобы не тащиться за ними по тропе? Чем дольше мы будем их преследовать, тем явственнее у них будет подозрение, что их кто-то преследует. От тяжелого взгляда в спину всегда веет опасностью На тропе отряд будет готов к нападению.. Здесь же, есть возможность застать их врасплох.
        - Их семеро, - напомнила Сида, не прекращая подбрасывать нож до потолочных балок, ровно не позволяя втыкаться тому в не побеленное дерево. - Нам нужно чтобы наверняка.
        - Естественно, - я, после нескольких минут тишины, выразительно покосился на повязку на своей ключице. - Убить, забрать Зиттарина, и в путь, за "Шелестом".
        - Ты его чувствуешь?
        - Да, - коротко ответил я. Где-то неподалеку сварливо прокукарекал петух. Скоро рассвет, надо бы поторопиться в решении вопросов государственной важности. Я медленно потянулся и попытался подняться на ноги. Не буду врать, утверждая, что это полностью вина Сиды, которая магическим прессом усадила меня обратно, но там была и моя… хм… ка-а-а-ароче… встать с первого раза, будучи настолько усталым - нереально!
        - Атаковать надо сейчас, только предварительно узнав, где их комнаты. Семь человек… Скажем, магическую поддержку, ну и атаку, естественно, я беру на себя, все-таки менее побитая, чем ты в этом плане. - Она очень выразительно на меня посмотрела - С тебя остается…
        - Я понял, - хмуро откликнулся я, начиная настраивать поисковик на нужных мне постояльцев в комнатах гостиницы… Задачка была легкая, и справился я быстро, благо никто не мешал своими язвительными замечаниями… - Второй этаж: - второе, третье, четвертое окна справа. Бернар в третьем. Пошли. - И предпринял еще одну попытку подняться на ноги.
        Сида, не задерживаясь, прочно встала на ноги и убрала нож в карман. Вытянув вперед три пальца правой руки, она произнесла простенькое заклинание классического щита и накинула его на меня, предварительно вкачав в него приличное количество силы, которая могла пригодиться в бою. Я со злостью вздохнул, принял ее "дар", и взял лук в другую руку. Представления, о том, как я буду натягивать тетиву были самые смутные.

15. СИДА. …атакёем…
        Зачем же так злиться? Сказать ему, что ли, мол будь я в таком же состоянии… я бы приняла его помощь. Не объяснять же ему научным путем (путем тыканья на пальцах), что мои резервы восстановятся довольно скоро по простой причине, развешанных на мне на манер новогодних игрушек на ели амулетов… Да и время мое - ночь. К тому же, кто выкачал половину своего резерва, пытаясь выполнить мои задачи? Вот и сидел бы спокойно, принимая - вполне справедливо, кстати - мою силу. Вот вредина… бе-е…
        Я, поморщившись, отогнала назойливого комара приставшего в надежде на халяву напиться дроувской кровушки. Тот, почувствовав, что через некоторое время ему будет худо, поспешил смыться в поисках другой жертвы, а именно стоявшего чуть позади Лерта. Злорадно ухмыльнувшись, я отвернулась и глазами отыскала окна. Если опять продумать наш несуществующий план атаки… Лерт, словно уловив мою мысль, исчез с улицы и его тихие шаги очень скоро затихли вовсе. Я улыбнулась…
        Очень редко мне выпадал шанс атаковать по-настоящему… Чаще всего я защищалась от магических защит очередного артефакта, или же взбесившегося хозяина его… Теперь стою, думая, как можно привлечь внимание похитителей и выманить их на улицу, или, на худой конец, собрать всех в одной комнате, т.к. Лерт, обеспечивающий стрелковую поддержку, засел на ближайшей крыше и для стрельбы ему нужна проглядываемая цель. А голову поломать придется мне.
        Устроить показательное выступление с грохочущими файерболами и многочисленными взрывами? Так здесь не только похитители в кол-ве семь штук выползут на свет божий - вся гостиница свалиться со своих жестких постелей и кинется на поиски проказника. Им-то, может, и по барабану, но мне мирное население тревожить не хочется.
        Выманить при помощи телепатии самого Зиттарина, и подождать, когда ошалевшие от такой наглости похитители последуют следом? Тогда пропадает эффект неожиданности, в котором мы так нуждаемся.
        Поорать, мол, злодеи бессовестные, выходите на бой смертный… Спорю, что полнаселения гостиницы отзовется на такое обращение? Да? Вы так не считаете? Не может быть вся гостиница злодеями? Э-э-э-э… ну ладно, уговорили… в этой гостинице самые гуманные постояльцы.
        Чего еще такого можно сделать ради Зиттарина?
        Можно попробовать поместить комнаты в клетку, глушащую звуки, и разбить окна с помощью магии - никто, кроме присутствующих в комнатах слышать этот звон не будет. Далее следует наедятся только на их тупизну - раз бьются окна, может следует выглянуть уже в разбившееся окно, посмотреть, кто там хулиганит… Но это сработает исключительно в том случае, если они будут несколько ошалевшими от звона. Это я как раз и устрою… магией. По крайней мере, отсутствие посторонних зрителей обеспечено.
        Вновь послышалось недовольное кукарекунье старого соседского петуха. Будто недоволен…
        Я, натянув на голову капюшон плаща, оглянулась назад, ища поддержку в лице Лерта. Нашла. Улыбнувшись исключительно для себя, припомнила заклинание 'клетки', наложила. Стремительно пробормотала знакомое до боли заклинание левитации и плавно воспарила до уровня второго этажа. Заняла свое место между проемами двух окон на небольшом карнизе - третьего и четвертого. Поняла, что стоять здесь крайне удобно, - вниз я не грохнусь ни при каких обстоятельствах - и заглушила левитацию. Постояв пару секунд, примериваясь к стене, к которой я прижималась… Полуобернувшись, я нашла взглядом окна без ставней и коротко взмахнула руками, произнося нужные слова. Зажмурилась! Беззвучно вылетели, брызнув осколками, три проема… Через мгновение я дернулась в направлении третьего окна, ныряя в него рыбкой.
        Сориентировалась я не сразу, не найдя нужного мне человека. Мелькнул, подогнанный страхом вопрос - почему я поверила и не перепроверила Лерта? Мог ли он ошибиться? - но он быстро исчез, в окно, с стремительным свистом влетели одна за другой две стрелы. Свои цели они поразили безошибочно - словно подкошенные рухнули два вскинувшихся с постелей человека. Третий, все-таки сообразив что произошло пока он спал праведным сном, выставил - видимо с перепугу - слабый классический щит. Я, зловеще хихикнув, одним пасом подкосила щит на самом основании. Добил неудавшегося мага Лерт, пустив стрелу в горло. Очередная стрела остановилась на подлете, стукнувшись о невидимый барьер в окне. Дверь выходящая в коридор вышибалась, едва не снеся лежащего кулем на полу Зиттарина Бернара. Я обернулась.
        Наемница выглядела внушительно. Учитывая то, что она была магичкой приличного уровня, вооруженная двумя клинками, кои она незамедлительно обнажила. Лерт уже не поможет, я же, рассчитывая лишь на одного мага в отряде, не слишком экономила силы. Да и убивать эту девушку лет двадцати пяти не особо хотелось - даже не используя телепатию понятно, что она здесь мимоходом. Нерешительно вздохнув, я вытянула из ножен меч и предложила:
        - А давай ты уйдешь, и я не буду убивать тебя? - Вместо ответа она невесело сверкнула зелеными, от ночного зрения, глазами, а губы ее исказила хищная усмешка. Не умрет она… - решила я для себя. Просто я не убийца.
        Для человека двигалась она очень даже хорошо - грациозно и плавно. Выпады делала постоянно, не останавливаясь ни на секунду, но и не забывая о защите своих боков - не давая мне пробить. Я морщилась от боли в груди, и ходила кругами, считая секунды до нашего обнаружения остальными постояльцами гостиницы. Мне нужен был момент, всего один момент для освобождения второй руки с метательным ножом, который шел за второй меч - против ее оружия. Это мгновение я найти не могла.
        Сбоку мелькнул один из ее клинков, который я не успевала словить своим ножом - не долетая до меня он остановился, встреченный полуторником. Я, сообразив что он может убить ее без моего участия, используя полученное преимущество, скинула с пальцев 'мор'. Она не отреагировала… сон спас ее от смерти. Перехватив недоуменный взгляд Лерта, я отрицательно покачала головой - не будет преследовать нас наемница, которой уже заплатили - дождалась пока Лерт закинет меч в ножны, и, переведя дыхание кинулась к валяющемуся в ногах Зиттарину.
        Одного взгляда на его осоловелые глазки хватило чтобы понять: напоили, накормили наше чадо неким дурманом… Уф…

17. ЛЕРТ. … бегём…
        Первой же проблемой, возникшей на нашем нелегком пути, стала транспортировка Зиттарина со второго этажа. Для меня, или Сиды, это не было существенным вопросом… даже вопросом, как таковым не было… прыгнул, да и пошел, делов-то… Но прыгать с Зиттарином на руках, с раненой ключицей… больно, в общем. Сида решила эту задачку элементарно - сиганула вниз, оставив меня наедине с Бернаром, отказавшись от дополнительной ноши. Я, выдав пару нецензурных слов, сопроводил человека вниз, воспользовавшись левитацией, и прыгнул вслед.
        Сида, не теряя времени, отвязывала недовольно фыркающих лошадей от перил, и будто уговаривала Путника взять дополнительную ношу… Подхватив Зиттарина за шиворот, я дотащил его до Путника и, поднатужившись, перебросил через седло. Следом за этим 'мешком' в седло взлетела Сида и, не дожидаясь меня, дернулась с места. Я поспешил вскарабкаться на своего коняшку и пуститься следом, уже подозревая, будто Сида удирает и от меня заодно… Частокол, как таковой почти отсутствовал, точнее, был недостроенный, и это здорово посодействовало беспрепятственному уходу из деревни под восторженное - как мне показалось - кукарекунье петухов. Похищение и прорыв удались.
        Я почувствовал, как на лице расползается довольная глупая улыбка.
        Проскакав безостановочно, в приличном темпе, версты три, мы более менее успокоились и попытались остановиться… Выглядело это примерно так: Я - пытающийся докричаться до своей прикидывающейся глухонемой спутницы… Она - бунчащая маловразумительные ответы себе под нос и постоянно одергивающая сползающего Зиттарина.
        - Сида, тебе солнышко не печет?
        - Не-а.
        - А все-таки? Вон, смотри, тенечек… - Тыканье пальцем в здоровенное дерево, пусть и оно уже позади, пусть и Сида даже не обернулась поглядеть…
        - Не-а…
        - Ах да… Типа, тише едешь, дальше будешь… - Выговорил я на эльфийском языке древнюю поговорку, и вновь перешел на общий. - Здесь она не уместна, судя по обстоятельствам… Нам бы побыстрее, артефакт мы с такими темпами вовсе не догоним. - Сида все-таки оглянулась, задумчиво глянула на меня, затем на поводья в руках и громогласно объявила:
        - Привал.
        Сгружение Зиттарина с незаконного места последовало моментально: Сида смахнула его на землю, будто мешок картошки, кой тот напоминал. Я, мысленно улыбнулся, но заставил себя скорчить недовольную мину - не пристало мне наблюдать скидывание Зиттарина на травку и ржать аки конь. Сида, спрыгнув на поваленный ствол дерева, поправила капюшон на голове и спустилась вниз. Нагнувшись, она сграбастала купца за шиворот и пытливо заглянула ему в глаза. Не найдя желаемого, она подтащила его до ствола и прислонила к нему, и, предварительно угрожающе покачав перед его носом пальцем, пошла разбирать седельные сумки - привал обещал быть долгим. На лице у Зиттарина, повернутого ко мне, возникло - а может и было - чрезвычайно глупое выражение. Не соврала значит, на самом деле дурман…
        - Что ты говорил там насчет быстроты? - Поинтересовалась она, плюхнувшись на траву и начиная усиленно работать челюстями, пережевывая что-то, увлеченно разглядывая Зиттарина. Тот, почувствовав на себе ее взгляд, показал язык и скосил глаза на переносицу. Дебилизм, как вы уже поняли, причем искусственный. Такое лечить - себе дороже. Но нам позарез нужен нормальный Зиттарин. Я, отведя взгляд от купца, поспешил ответить Сиде.
        - Распахнуть телепорт, поскольку направление, даже примерно место, я чувствую. Попробовать… - Я недоговорил - жуткая боль скрутила грудь, пронизывая насквозь. Те крохи силы, которые были, угрожающе всколыхнулись и потухли, как и свет вокруг меня. Все тело напряглось, будто готовясь к неизбежному. Он умирал. И я тоже.

18. СИДА.Помрет ведь, ушастый…
        - Что??? - Я вскинула голову, торопясь уловить его мысль, но вместо этого уловила отчетливое дыхание смерти на нем. Нет… не на нем…
        На него передавалось оно - то, которое не принадлежало ему.
        Мозг лихорадочно искал решение - не желал оставаться в гордом одиночестве. Не могу я позволить умереть моему единственному спутнику… А что потом будет? Весьма сомнительно, что без Лерта я справлюсь - смогу ли я вернуть артефакт и привезти его в Лес, при таких сильных противниках, не зная при этом его месторасположения… Владыка Леса вытащит меня из-под земли, даже если я вернусь в подземелья Шертариала, под его защиту, обвинит в убийстве своего посланника (Лерта то бишь), а так же в похищении 'Шелеста', и худом состоянии Зиттарина. Доказать обратное я не смогу - против меня будет работать все и всё. На выворачивание наизнанку собственной памяти я не соглашусь - тогда все грехи прошлые, настоящие и будущие повесят на меня… Не отверчусь. Вот ведь леший… как не вовремя…
        Итак, я хочу спасти это ходячее недоразумение.
        Что с ним? Объясните!
        Чужая смерть… На чью смерть можно так реагировать? Только близкого человека, связанного с тобой Узами… Родственника? Кого?…Восстановление Лерта после отравленной стрелы… Чужие силы… Чужие силы дарованные для нахождения 'Шелеста' и улучшения собственного здоровья… Хранитель? Дык… Такого же не бывает! Бывают просто узы между родными… Между мной и сестрой, например. Но не такие. Какие? Хранителей нет. Я уверенна. Уверенна? Да? Нет… Так что тогда происходит с Лертом?
        Че-е-е-ерт…
        Ла-а-а-а-адно… Хранители есть - поверю на слово. Вспоминая легенды и прочую билеберду, написанную и рассказанную по этому поводу, при смерти одного из хранителей погибает и второй. А теперь, дамы и господа, вопрос дня - как предотвратить смерть одного из них?

19. ЛЕРТ.Да не хочу я умирать!!!
        Мне жаль… Жаль, что мои попытки оставить в живых нас обоих проваливаются. Он пытается бороться со смертью, требуя у меня помощи, предоставить которую я не могу. Я пытаюсь… Честно, изо всех сил, потому что жить хочется и мне… Умрет он, умру и я…
        Недоумение… От чего может умереть великий и ужасный, имя которому Урисор - Бронзовый Дракон. Он старше меня на много лет… веков, не удивлюсь даже если на тысячу годков. Отчего? От старости? Глупо, не возможно поверить в такую чушь… Он бы еще пятьсот лет прожил… Почему у меня не было возможности контролировать его чувства? Он закрывался, пользуясь своим опытом, и не давая мне читать его… а я и не возражал… Теперь он умирает, не давая мне возможности помочь ему - зная причину подкрадывающейся смерти можно предотвратить ее. Я не прав… Даже если бы я знал, я не смог бы…
        Хранитель мой, я прощаю тебя,
        Лети - к свободе распахнута дверь!
        Я столько лет ненавидел, любя -
        Прими же прощенье теперь!
        Мне умирать совсем не больно:
        Я прожил жизнь - с меня довольно! -
        Мне стала смерть угрозою пустой…
        Мне умирать совсем не страшно,
        И мне плевать с высокой башни
        На то, что завтра сделают со мной.
        (КАНЦЛЕР ГИ / АНГЕЛ)

20. СИДА.Такого обещания не давали…
        Теряешь время, Сида…
        Я не знаю что делать…
        Думай.
        Связь Хранителей. Изначальная. Не магическая, а кровная…
        И?
        Что?
        Выход?
        Выкачать из него всю кровь?
        У тебя сегодня день дурацких вопросов?..
        У меня сегодня день дурацких происшествий..
        Да ну? Шевели мозгами…
        В нем кровь его Хранителя… А Хранитель умирает.
        Подсказать, что ль?
        Рискни, может пойму правильно…
        Стань его Хранительницей…
        Ну…Э… Ты уверена? *Горько вздыхая и роняя голову на грудь* Ага.
        Э-э-э… А мона еще один вопрос? Нет, лучше два вопроса? *Повтор действия* Ага.
        КАК стать его Хранительницей?
        Через кровь… Только крови не хватит, полагаю. Должен быть обряд… Какой? Леший его знает… Я понятия не умею, как именно проводить обряды такого типа. Я вообще никаких обрядов не знаю. И заклинаний на эту тему в моей копилке не наскребается. Кровушка… Наивно полагать будто оно само свершиться… Время поджимает… Мне не известно, сколько еще будет умирать его Хранитель, но надо действовать. Но я же не знаю. Не знаю…
        Сейчас узнаю…
        Ритуальный серебренный нож был быстро извлечен из ножен… Пригрозив им Зиттарину, с интересом поглядывающего в сторону Лерта, я полоснула себя по запястью… Глупые, наивные надежды… Обряд наверняка надо проводить в полнолуние, при тринадцати свидетелях, произнося на каждый взмах кинжалом отдельное слово, лежа при этом на каменном алтаре… Здесь не было ни первого, ни второго, ни десятого… В общем, кердык Лерту… ну и мне заодно…
        Подхватив руку Лерта я быстренько расшнуровала кожаный наруч, при этом щедро орошая пространство вокруг своей кровью. От души полоснула по запястью, особо не заботясь о кривизне царапины - наверное, от этого он и получился вдоль руки, а не поперек, как изначально задумывалось - и приставила свое запястье на котором неторопливо стягивались края раны.
        По прошествии пятнадцати минут я стала ощущать себя полной квадратной идиоткой, которой несомненно являлась… Я сидела над недвигающийся, но дышащим мужиком в полном боевом вооружении - доспехов да шлема не хватает, ну да ниче, перебьемся… - и судорожно сжимая его руку, таращилась на очередного мужика, который в свою очередь вращал очумелыми глазами в поисках интересного зрелища. Зрелище, на мой вкус, было прямо у него под носом, только он не обращал на него внимания. Все бы ничего, но к моему заду нетерпеливо тыкался Путник, намекая будто я сижу на пучке травки, который выглядит аппетитно. Поднимать свой зад я естественно не собиралась. Мне было жуть как весело…
        Еще через полчаса, когда зад окончательно затек и Путник уже задолбал свою несчастную хозяйку, а Зиттарин подобрался слишком близко к коню Лерта, я с беззвучным воплем кинулась хлестать щекам вышеупомянутого (Лерта, разумеется, а не коня)… Тот, будто опасаясь меня чуть отодвинул свою несчастную головушку, но и это не спасло его от незавидной участи. Путник, только этого и ждавший моментально передвинул свои здоровенные копыта на место, где я только что сидела. Глубоко вздохнув пару раз для успокоения, я вновь плюхнулась на седалище, попутно сграбастав ладонь эльфа.
        - Гы-гы… - Заявил Зиттарин, подползая поближе и заглядывая мне в лицо, вызывая у меня стойкое желание засветить ему в лоб пульсаром. - Дира хорошая. - Выдал он гениальную фразу… Нет уж, Дира плохая, а Сида вообще крылья милосердия под плащом прячет. Вопрос лишь в том какого цвета эти крылья…
        Равномерное, слабое дыхание внезапно прервалось. Грудь резко опустилась, будто решая продолжать свое движение, или в этом нет необходимости… Минута… Вторая… Я сидела, затаив дыхание не хуже мертвого Лерта, осознавая что именно здесь кончается моя спокойная равномерная жизнь… Он умер, а это значит… значит…
        Судорожный вдох дал понять - все будет хорошо… Да, по крайней мере у меня есть на это шанс…

21. ЛЕРТ.Все равно радости мало… Не угодишь.
        Первое, что я почувствовал - радость… Чужая радость, исходящая от… пропустим этот пунктик…? Второе ощущение - злость, почему-то направленная на меня самого. Третье - облегчение… Я жив. Пока. Но жив. Жив… Что ж, я рад…
        - Здравия желаю, товарищ Хранитель. - Фальшиво бодро возгласил голос над ухом.
        Открыл глаза… Оскалился, едва увидел над собой ее бледное лицо под капюшоном. Фыркнув, перекатился на бок и, протянув руку невежливо отодвинул лицо Сиды. Та, в ответ выдав подлежавшую такой окровавленной физиономии улыбку, вскочила на ноги, обдав меня запахом крови… Нахмурившись, я оперся на руках и сел… только потом, заметив, что перемазан в крови не хуже Сиды. Ни черта не понимая, огляделся - так и есть, место стоянки, но никакого намека на прошедший бой, от которого могла быть такая 'алость'… И какого лешего здесь случилось?
        Урисор… потянувшись по наглухо закрытым связям, я как всегда не достучался до ответа… Но стало понятно, что там, за всеми этими блоками и станами - пустота. Он умер. А как же смерть другого Хранителя с вероятностью в девяносто процентов? Ни за что не поверю, будто я настолько удачлив, и эти долбанные десять процентов выпали на мою долю… Но я жив… А Урисор - Бронзовый Дракон, умер по неизвестным мне причинам… Перепроверить… Вновь потянуться по каналу…встретить бесконечное живое спокойствие. Спокойствие рядом сидящего человека… Сида?
        - Да, это я намудрила… - Прочитав мои мысли, как свои сказала она, не глядя в мою сторону.
        - Что намудрила? - Осторожно поинтересовался я, похолодев от нехорошего предчувствия. Ответа дожидаться не стал, услышав мысленное 'Хранитель'… - Что ты сделала? - Повторил я, осматривая свою порезанную от локтя до запястья руку, уже начиная потихоньку соображать…
        - Я… ну… это самое… ну… перехватила… э… в общем, ты уже понял. - Медленно, выдавливая из себя по слову, а иногда и по слогу, виновато пробормотала Сида. А я раздумывал - радоваться мне, или хвататься за голову с воплем 'что же ты наделала'… А что она наделала? Спасла мне жизнь? Под левым глазом немедленно задергалось нижнее веко. Я приложил руку к глазу, попутно отмечая что порез почти не болит…
        - Что тут произошло? - С мученическим вздохом вопросил я.
        - Спасение жизни нынче низко котируется?
        - Довольно низко… - Я кивнул, наблюдая за ее похождениями от Путника до расстеленного одеяла и до Зиттарина. - Ты как представляешь себе свое существование с моими мыслями?
        - А ты с моими? Я ведь это не для тебя делала… Просто если бы ты умер, я бы не выкрутилась из этой ситуации. Для себя, понимаешь. Мне нужно было твое Хранительство. И теперь, будь добр, терпи и уважай мои мысли и чувства. И, желательно, испытывай благодарность ко мне за спасение твоей жизни ценой моей личной жизни.
        - Паршиво, в общем. - Прокомментировал я, поднимаясь на ноги и делая ей ручкой.
        - Ты куда? - Спросила она, не шибко интересуясь ответом, и так знала в силу своего новообретенного хранительства.
        Ответить я не посчитал нужным - нынче можно общаться, не открывая рта. До чего докатился, а? Ментальная, кровная и прочие связи с дроу… незаслуженный подарок. Весело живем… Интересно, ей так же неудобно от создавшейся ситуации? Впрочем, что думать над этим вопросом? Протяни руку и узнаешь ответ не сходя с места… так просто. Я мысленно потянулся к Сиде за нужным - через секунду свободно проскользнул в сознание, в которое тут же закралось недовольствие от того что в нем присутствует лишний человек, я то бишь… Вот и ответ на неспрошенный вопрос - конечно же недовольна… Но что поделать? Умереть и убить ее? Не прокатит, опробовали уже… Сида, поднатужившись, выпихнула меня прочь.
        Я перся вперед, запустив на разведку поисковик, с надеждой найти водоем для купания. Магия и заклинания, несмотря на убитый доселе резерв, вполне подчинялись мне и давались неожиданно легко. Стоило пораскинуть мозги даже на малую площадь, ответ пришел сразу - от Сиды перепало…
        Стягивая снаряжение на бережку грязненького, но приемлимого пруда, я машинально отметил отсутствие наруча, а так же забравшую его персону, которую все-таки стоит потрясти для разъяснения неясностией. На будущее. И попробовать заблокировать мысли…

22. СИДА.Очередное…
        Куда он опять пропал? Шел искупаться, исчез на два часа, не иначе водяной утащил… Вот зараза, мне же тоже хочется. И потаскать Лерта (желательно головой об землю), и искупаться - попробуйте четыре дня подряд не мыться, и скакать при этом безостановочно. Да, пусть это конь везет меня, а не я его, но все равно, приятного мало, учитывая мой бой в гостинице.
        Я думала - если можно назвать таким гордым словом беспорядочные мысли, копошащиеся под моей черепушкой - о том, как отбить 'Шелест' имея при себе ненужный груз в виде Зиттарина. Или, как привести его в нормальное состояние. Попробовать сплавить его в чужие, не менее надежные руки? Чьи? На руки сестры Лерт не согласиться, да и мое доверие к ней сильно уменьшилось после произошедшего. О Шертариале не может идти и речи, там знакомых у меня не осталось. А если и остались, те страстно желают увидеть меня на колышке, поскольку знают о моих 'творениях черных'… Ферлан? Почему бы и нет, стоит лишь узнать, есть ли у него место чтобы переждать дальнейшие четыре дня, кои уйдут на нахождение 'Шелеста' и атаку. А далее Зиттарина опять придется забрать к себе, но я буду надеется что дурман к тому времени пройдет.
        - Надумала? - Эльф беззвучно вынырнул из-за моей спины. Я, умудрившись не шелохнуться, гневно уставилась на него. Умудрился ведь подслушать мои мысли и неслышно подойти со спины. И я так умею. Только возможности продемонстрировать нет. - Еще успеется. - Спокойно возразил он, сгружая охапку древесины на землю и начиная делать шалашик, не реагируя на мой очередной злобный взгляд. - Кто такой Ферлан?
        - Ученик. - И добавила мысленное описание своего гения, не потрудившись объяснить словами. На мгновение лицо Лерта озарило не то презрение к роду нашей общей деятельности, не то недовольствие возрастом последнего - я не уловила, но затем он согласно кивнул, давая свое благословление на мои дальнейшие действия.
        - Ладно. - Я согласно кивнула, вытаскивая из сумки запасной прикид, а именно платье Диры, которое было в наличии, потом переоденусь, если что. - Пошла я купаться, ты тут организуй, что хочешь… Еду в смысле. - Потопала в сторону пруда, который недавно нашел Лерт. Уже скрылась из его поля зрения, но заставила себя остановиться и оглянуться. Лерт, шедший за мной незаметно, стоял в двух метрах от меня. Заметив мой внимательный, вопрошающий взгляд, проговорил:
        - И все-таки спасибо за спасение моей жизни. - Я первый раз улыбнулась ему по-настоящему, искренне - растянув губы до ушей, весело сверкнув глазами: приятно спасать эльфам жизни и получать взамен единственное, 'спасибо' сказанное с благодарностью, как бы дико не звучало. Спасти жизнь эльфу? Дроу спасает жизнь, да еще не какому нибудь человечишке, а истинному эльфу? Признаться, я начинаю подумывать будто, сделала это исключительно ради его благополучия.
        До пруда я дошлепала вполне благополучно, не подвергшись никаким атакам со стороны засевшего в кустах волка. Опасливо покосившись на кусты, кои остались позади, я быстренько залетела в воду, и окунувшись пару раз в нечистой водице, выползла на берег, с надеждой постирать рубашку, портянки и штаны. Натянула платье. Мыла, как на зло, при себе не оказалось, и пришлось довольствоваться магией, через раз оглядываясь на злополучное место сохранение волчары.
        Достирать мне не дали. Причиной тому был даже не волк, который с любопытством высунул морду из кустов, а Ферлан, с помощью которого я грохнулась обратно в пруд. Появился как всегда - не вовремя, взяв ориентир с одного из моих многочисленных амулетов. То ли почувствовал, что помощь его нужна позарез, то ли просто так, от скуки решил прогуляться до меня… На дереве, на высоте пяти локтей, появился Лерт, вооруженный луком и недоверчиво взирающий на пацана. Мой взгляд мало отличался от лертовского. Ой, будет Ферлан битым - не Лертом, так мной.
        Постанывая от разочарования и подтягивая мокрый подол платья я полезла на берег, злорадно сверкая глазами на Ферлана.
        - Лерт, ты что, Зиттарина одного оставил? - Спросила я, задирая голову к верху. Эльф ничего не ответил, но стало понятно, что Зиттарина усадили на место простым, но действенным методом - ребром ладони по шее. Пусть только попробует обвинить меня в том, что субъект был довезен в Лес побитым… Убью нафиг… - Ферлан, мать твою, ты совесть имеешь, иль как?
        - Может, когда и была, но сейчас она точно отсутствует. - На полном серьезе проговорил Ферлан. Так, с этим все понятно…
        - Зачем пожаловал? - Уныло припоминая заклинание для просушки вещей и используя его по назначению.
        - Сидра… - Ферлан называет меня только так, никаких сокращений до Сиды не признает, - поговорить бы… - Что за намеки? Ах да, Лерт на дереве и тема, которая не должна быть услышана им.
        - Говори при нем. - Обреченно вздохнула я, привыкая к новому положению.
        - Сидра, я не могу при нем… - красноречивый взгляд, Ферлан мотает головой в сторону.
        - Ферлан, я тебе что… Да он все равно узнает.
        Ферлан набрал в грудь побольше воздуха и на одном дыхании выпалил:
        - Есть заказ на 'Шелест Силы'. Предлагают большие деньги, или меняют на другой мощный артефакт. Очень просят, чтобы ты взялась за работу и доставила 'Шелест' к началу следующей седмицы. Меня нашли самостоятельно, каким образом вышли на тебя, признаваться хотят.
        - Все?
        - Да.
        Лерт мягко спрыгнул на землю подле меня и ловко закинул лук за спину. Вот только глаза ничего не выражают и не произнес ни слова…
        - Я не возьмусь за дело. - Сказала я, глядя на Лерта. Тот подозрительно прищурился и хмыкнул выражая все, что он думает обо мне. Я, оскорбившись, потянула Ферлана за собой на стоянку. Ферлан не утянулся, недобро уставившись на Лерта, изначально определив его как вредителя моей мыслительной системе. Подхватив вещи в охапку, отодвинув локтем Лерта, стоящего на пути, гордо подняв голову, утопала вперед, оставив парней выяснять отношения. Через некоторое время мой чуткий слух, улучшенный подобающим заклинанием, уловил отборный мат со стороны Ферлана, -*с гордостью* у меня обучался - а через некоторое время, после выразительного затишья, во время которого я присела на корточки и уползла в кусты к волчаре, послышался спокойный голос Лерта. О чем он говорил, вспоминать не буду… скажу лишь то, что мой бедный ученик застыл, предположительно, с открытым ртом и с явным недоумением на лице. Признаться, таких слов, а точнее, такое оригинальное использование оных, я раньше не встречала. Сказано это было ровным, спокойным тоном, от чего звучало еще более дико. Сидя в кустах, с волком в обнимку, я усиленно
пыталась привести себя в порядок, а именно подтянуть упавшую челюсть. Насколько хватило моего убогого умишка понять гениальную тираду Лерта, она сводилась к тому, что если Ферлан попытается сам взяться за похищение 'Шелеста', или привлечь к этому бесчеловечному делу меня, ему… нам… будет худо. И посоветовал выполнять мои - как ни странно - распоряжения и задания, без импровизации. Ферлан, оскорбленный в лучших чувствах, ускакал (ну, пешочком пошел…) к месту стоянки, а Лерт целенаправленно подошел к облюбленному мною кусту. Заглянув сквозь ветки, он присел на корточки и поманил меня к себе. Я, будучи наивной городской - хорошо хоть не селянской - девушкой, выползла из кустов, оставив волка наслаждаться одиночеством, и выжидательно уставилась на эльфа.
        - Слух у тебя хороший… - С явным намеком начал он, и протянув руку, дернул мое ухо, от чего я шарахнулась в сторону и оскалилась. -… так что, знаешь все, наверное. Только попробуй украсть 'Шелест' для неведомых заказчиков, или перепоручить это дело Ферлану…
        - А что ты сделаешь? - Спросила я почесывая ухо. - Ты что, головой ударился? Ферлану такое дело? Думаешь, я совсем не дорожу жизнями близких мне людей? Я, конечно, дроу, но это не значит, что я способна предать своего Хранителя, а уж тем более обмануть… - добавила, подумав. Лерт, поверив на слово, мысли, на связи и прочее, поднялся на ноги, и протянул мне руку. От руки я отказалась, самостоятельно поднявшись с корточек, на прощанье махнув кистью уже ставшему родному волку. Тот, будто в ответ, склонил голову в бок и одобряюще рыкнул.

23. ЛЕРТ.Сон.
        ' - Ты ведь не продашь меня, верно, Сида?'
        Я озадачен. Я не верю ей, не смотря на обретенную возможность чувствовать ёё ложь и ее правду. На не может солгать… Не должна. Так же она не может не думать вообще, как и закрывать свои мысли на длительное время. Не возможно… Я не могу верить ей, но у меня нет оснований не доверять ей. Или есть? Не глупи Лерт, она не продаст тебя…
        ' - Ты бесценен и не продаешься.' - Язвительно ответила она, почувствовав мои размышления. Вот видишь, мы связаны… И никуда не деться, не спрятаться, потому что расстояние не имеет ни малейшего значения в этих Узах. Она всегда будет с тобой, будет твоей головной болью, будет частью тебя, будет твоим Хранителем. Ты будешь беречь ее, охранять, заботиться о том чтобы она была жива… А она будет печься о тебе, ждать твоей поддержки. ВСЁ… Ты не выпутаешься из этой истории… Не удастся, понимаешь?.. Она обречена. И ты тоже. Не ужиться с ней невозможно, нельзя… Придется. Придется жить с этим.
        Кто я после этого?
        Я зашел на место стоянки и окинул внимательным взглядом заинтересованного в Зиттарине Ферлана. Тот, кстати, все еще лежал, не очухавшись от удара по шее. Что ж, который раз утверждаюсь что это самый надежный способ временного отключения от жизнеобозрения… Оттащив Ферлана за шкирку от 'лежачего больного', я усадил его на землю и приготовился слушать изложение Сиды на тему 'как отправить Ферлана с Зиттарином в безопасное место'. Высказала быстро и четко, не забыв ни малейшей детали, нужной его помощнику, но и не сказала главного, видимо не желая подставлять ни его, ни себя. Посоветовала прятаться до поры до времени в ее доме, скинув координаты, и подсказав - хотела было на ухо рассказать, но вовремя сообразила, что это никуда не годиться - как обойти защиту вокруг ее жилища… И даже помогла настроить телепорт, подкачав его силой. На прощанье попросила не высовывать носа и дождаться нас.
        Ферлан, подхватив бесчувственного Зиттарина, ушел, а мы начали устраиваться на ночь, хотя пять часов дня вечером назвать сложновато… Насколько я понял, выслушивать мои планы на обнаружение и уведение из-под носа 'Шелеста' никто не собирался. А собирался спать… Как говориться, больно надо… успеется. На выспавшуюся голову. Я устроился на низкой ветке могучего дерева, завернувшись в одеяло, а Сида заползла под поваленное бревно, найдя там что-то привлекательное…
        Сон я видел… не свой.
        Худая, хмурая девушка, с алыми волосами недоверчиво смотрит на величественного Владыку Шертариала и медленно поднимает руки в защитном жесте. Тот, не среагировав на движение, кидает уже заведомо сплетенное, сложное заклинание навстречу. Мгновенный ужас девушки, плавно переходящий в стойкую уверенность. Но заклинание Владыки сметает ее, не давая возможности выстоять, защититься… Почему? Ведь она все сделала правильно… Разве что…
        - Риа… в чем дело?
        - Я не могу.
        - Это твоя проблема, Риа. Ты ведь умеешь все. - Она со стоном поднимается на ноги. - Почему ты не защищаешься? Ты не честна ко мне… Ты можешь убить меня… Почему ты молчишь?
        - Я не хочу создавать ненужные конфликты. ТЫ сам виноват…
        - Риа, я думал, ты моя лучшая ученица и уже давно превзошла своего учителя. - В глазах девушки мелькнуло недовольствие, затем она вновь вскинула руки и торопливо кивнула головой, будто приглашая напасть.
        Примерно три часа ночи… Чегой-то я стал заводить привычку жить ночью… не иначе, Сидриалис приучила… Я тряхнул головой и чуть не свалился с широкой ветви. Впрочем, хорошо что это не свершилось - внизу сидела Сида, злобно скалилась и дико горящими фиолетовыми глазами глядела на меня. Хмыкнув, я подхватив одеяло под мышку, полез вверх, полагая что такое низкое расстояние ей не преграда. Впрочем, ей и десять локтей, на которые я взобрался не расстояние, она легко последовала за мной, - это в платье-то… - и вскоре устроилась на соседней ветке. Никаких признаков агрессии, только глаза очень не хорошо смотрят… Решив не злить ее, - чего хорошего, шарахнет заклинанием - я миролюбиво повернулся в ней.
        - Попробуй огородиться и не лезть в мои воспоминания. - Посоветовала она, вежливо улыбнувшись. - Мало ли что я могу сделать тебе, без причинения себе вреда… - А вот это звучало уже угрожающе… - Ты поосторожнее, ладно? - Заискивающе… Она, резко развернувшись, откинулась назад и повисла вниз головой, от чего все ее медальончики и прочие нужные вещи, откинулись назад. Поболтавшись так еще некоторое время, будто размышляя, она разжала колени и спрыгнула, после длительного полета приземлившись на все четыре конечности, на кошачий манер. Приглядевшись, я различил на ее щеке длинную царапину, оставленную, наверняка, веткой. Ухмыльнувшись, я поднялся на ноги, и постарался спрыгнуть с угрожающе качающейся ветки как можно дальше - во избежание царапин и синяков, которых Сида не сумела избежать. Спрыгнув, я болезненно поморщился, поправил одеяло подмышкой и совсем не по-эльфийски почесал затылок.
        - Рассказывай где 'Шелест'… - Обреченно попросила она. - Все равно спать не будешь… Хоть делом займемся.
        - Где-где… - Задумчиво протянул я, машинально нащупывая связь с артефактом. У тебя же, вроде, морской болезни не наблюдается? - С намеком спросил я, уставившись прямиком в фиолетовые глаза.
        - Ты чего хочешь сказать? - Нахмурилась она, взмахнув рукой.
        - Насколько я понимаю, они сейчас в Ренге. Слышала о таком?
        - Естественно. Но не имела чести изучить его. - А я вспомнил очертания крупного портового города, имя которому Ренга. Противнейший город, если честно… Но и в нем есть свои преимущества, вроде многочисленности населения и незаконности большинства происходящих в нем действий. То есть, это я по своей наивности считаю это плюсом. Сида, будто перехватив мои воспоминания, брезгливо поморщилась и изрекла: - Они там и пытаются сесть на судно, идущее из Роонии. И нам придется телепортироваться наугад на судно, рискуя при этом своими головушками? Ты это хочешь сказать, Лерт?
        - Ну… В общем, да. Только не сразу на судно, а сначала в Ренгу, лошадей оставить… Есть иные идеи?
        - Э-э-э… Открыть портал до порта, найти следующее судно, последовать за ними… - Скривившись предложила она не слишком уверенно. Я в ответ улыбнулся во весь рот. - Ладно. Уговорил. Координаты кинешь, иль как?
        - Я даже помогу хрупкой девушке создать телепорт… - Высокомерно кивнул я.

24. Взгляд со стороны. ФЕРЛАН.Самоуправство…
        Высокий, слегка нелепый парень, вывалившись из телепорта, торопливо оглянулся, и одним движением руки подтянул за собой тушку представительного мужчины в непредставительной одежды. Потянул в сторону землянки, которая была наполовину погребена в гибкие ветви деревьев. Остановился, нерешительно заглянул в окошко - не подходя, разумеется, а то кто ее знает, Сидру-то… - и бросил свою ношу валяться, испытав некое желание пнуть его ногой. Сам парень долго разминал пальцы, обходил раза два вокруг землянку, даже взлетел с помощью левитации, посмотрел дымоход, а затем, глубоко вздохнув, решительно направился к двери.
        Что там Сидра-то говорила?.. Эх… слабые места-то не указала, просто дала частичку своей силы, посоветовала расплетать, не замечая возмущений дома. Ага… Не замечая… Как он меня шибанет, так и будет… гхырово, мне, Ферлану, естественно.
        Парень с опаской прикоснулся к стене, заросшей всякой растительностью. Стенка под рукой недовольно вздрогнула, но успокоилась…
        - Шелест… Шелест… - Ферлан стремительно обернулся, но заметил лишь Зиттарина, который с диким взглядом смотрел на него. - Остался лишь Шелест… Скажи мальчик, она ведь пошла за ним… И он пошел… Они пожалеют… Никто не спасался от 'Шелеста' и его способностей. Он опасен, но никто не понимает этого… Только когда его действия находят нужного человека, они хватаются за голову и жалеют… жалеют… Он опасен… Скажи им, скажи чтобы не трогали его…
        - Он безопасен. - Возразил, не глядя на купца, Ферлан, не поверив вышесказанному… Впрочем, я бы тоже не поверила. Юный маг тут же привел как доказательство факт раннего знакомства с артефактом Сиды.
        - Ошибаешься… - Зиттарин поднялся на ноги и поспешил к парню. - Я испытал на себе его действие… Веришь? - Зиттарин задумчиво моргнул, затем приложил руку к стене землянки и четким, ровным голосом произнес: - Защита от проникновений на все окна, дверь и дымоход поставленная воздушным магом. Видишь, я все чувствую… Ставила защиту та самая дроу, которая защищала меня от нападений. Я был магом… был… Теперь - нет… Действия 'Шелеста' обратить можно… Я уверен. Я искал. Я найду. Требуется лишь помощь Владыки Леса. 'Шелест' опасен… Опасен… Не дай ему быть в чужих руках… - Ферлан заинтересованно слушал, несколько недоверчиво, но слушал. Стоит ли сообщить Сидре? Она ведь должна знать… Зиттарин - маг? Она знает, наверное. А если нет, то эльф подскажет.

25. СИДА.Гончие…
        Лерт выглядел подозрительно. И не просто подозрительно, он мучился над вопросом, кой ведом только ему одному. А я не могла достучаться до его сознания и выудить нужные мне сведения… Почему? Ведь я чувствую его нерешительность, но отчего-то не могу понять откуда она исходит…
        Надо? Не надо? Вот сидит и думает - я даже направление мыслей чувствую, только понять не могу…
        На стоянку, с жалобным скулением вылетел мой недавний знакомый - матерый серый волчара, испуганно поджав хвост, опустил свой зад рядом со мной, задрал голову и завыл. Затем, соскочив с места, драпанул дальше. Я, честно говоря, испугалась… и стремительно огляделась вокруг, даже организовала парочку поисковых импульсов, пущенных в направление, из которого прибежал волк. Мгновенно побледнев (куда уж больше-то, и так кожа в темноте светиться неестественно), я кликнула Лерта и окинула задумчивым взглядом лошадей. Помрут. Надо думать о себе.
        Призрачные гончие. Класс - разумные. Категория - враждебные охотники… Охотятся стаями в тридцать персон, при этом считается, что жрут все, что находиться вокруг. Учитывая их быстрый шаг, ядовитые клыки, острые когти - убежать от них невозможно. Передвигаются как по земле, так и по деревьям, и догнать даже самую прыткую дичь не считается для них существенной проблемой. Охотятся раз в два месяца, выжирая все вокруг, в другое время это вполне дружелюбные существа. Только вот нам не повезло…
        Создать телепорт мы не успевали. Спасти лошадей - тоже. Защитить себя на земле - невозможно, слишком много пространства. Одно преимущество, которое у нас есть - магия. Лерт, почувствовав беспокойство, дернулся на дерево, подхватив по пути седельные сумки. И правильно. Я последовала за ним, искренне надеясь, что тридцати килограммовые туши гончих не будут забираться слишком высоко. Там, я надеюсь, будет проще защищаться. Хотя навряд ли.

26. ЛЕРТ.А можно промолчать???
        Как не вовремя, а… Хорошо хоть ранее встречались и я не свалился с дерева при виде громадной, парящей над землей, едва касаясь ее лапами гончей. Только теперь я понял, что именно имела ввиду Сида, говоря опасность… Лихорадочно вспоминая прошлую встречу с такой же добродушно настроенной стайкой, я подумал, что нам конец. Хорошо хоть Зиттарина отправили. А вот лошадей жалко.
        Лук не прокатит. Можно, конечно попробовать, с вероятностью попадания с первого раза в сорок процентов… Но не охота губить себя по такой простой причине. Значит, меч и магия. Первое же, едва сформированное заклинание, я влепил в лоб особо быстрой гончей. Нет, так дело не пойдет… Ведь гончих официально приписали к нежити, и даже создали заклинание против этой голодной машины убийств. Вон Сида действует целенаправленно, глуша сволочей неизвестным мне заклинанием. Решив не тратить времени на клянченье у нее идей, я спрыгнул на ветку пониже и вытащил из ножен полуторник, который не замедлил рассечь лапу бойкой особи.
        И только теперь до меня доперла вся сложность ситуации… Умри она - умру и я. Без комментариев… Значит, мы оба должны выжить. Ее черное платье, практически невидное в темноте, в контрасте с белой кожей, мелькнуло сверху на ветке, будто подтверждая… нельзя умирать… Я, кивнув самому себе, ломанулся атаковать стаю гончих…
        Меч порхал в руке, незамедлительно снося конечности гончим. Я вертелся на тонких ветвях дерева, на приличной высоте, на которую мы забрались с определенными надеждами, и рубил направо налево гибкие тела призрачных гончих…
        Разворот, взмах, поднять руку и отшвырнуть гончую, вцепившуюся клыками в наруч, присесть, пропуская над собой здоровенную лапу. Вонзить меч между ребрами, в атласную шерсть… Обернуться на Сиду, удостовериться что она все еще там и никуда не свалилась… Потянуть носом паленый запах, машинально отметить количество трупов вокруг и продолжить неравный бой. Едва не пропустить морду, стремительно летящую на меня, разрубить длинный, изящный череп пополам, спрыгнуть на ветку что пониже, повторно оглядеться, поднять вверх меч, встречая гончих, накинувшихся сверху. Прорубить насквозь как минимум одну штуку, и повторно подняться по стволу на ветку что повыше…
        Момент я все-таки пропустил… Не понял что произошло - перепугался. Ногу чуть выше колена скрутило жуткой болью, я едва выстоял на ногах. Глянул на Сиду, загнал меч в ножны и за считанные секунды выстрелил в вцепившуюся в нее гончую. Та отцепилась не сразу - были заметны безрезультатные попытки Сиды проткнуть ее мечом. Наконец, не добившись ничего хорошего, Сида просто перекатилась с ветви и рухнула в пустоту. Сердце болезненно екнуло, я машинально отбросил от себя гончую и прыгнул следом. Ребра отозвались незаслуженной болью - Сида наткнулась на нижние ветви, и только после этого рухнула на землю. От гончей, накинувшейся на нее остался лишь пепел. Я приземлился неподалеку, отметив боль в ноге, бросился на помощь… Поняв, что сейчас она элементарно потеряет сознание, я торопливо начал перебирать в уме - пользуясь и знаниями Сиды, разумеется - подходящие заклинание, чтобы устроить гончим мини-армагеддон. На плетение щита ушло несколько секунд, а на заклинание чуть больше минуты…
        Результат был ошеломляющий - выжгло весь лес на протяжении полу-версты. Разумеется, ничего кроме скелетов гончих в округе не осталось. Деревьям был нанесен непоправимый ущерб, за что хотелось извиниться, рухнуть на колени, помочь… Нет, это определенно заклинание Сиды, у меня в памяти таких не наблюдалось… Заклинаньице-то темное, под стать Темным Эльфам, дроу то бишь… Я сидел на коленях в четко очерченном круге, возле полулежащей дроу, чувствуя, что мои оставшиеся силы постепенно уходят к ней… Она не протянет. Яд если не смертелен, то очень опасен, точно. Даже у меня нога занемела, а ей-то совсем худо.
        В тот раз меня выручал деревенский лекарь, таким образом благодаря за спасение деревни и народа. Провалялся я довольно долго, а именно две недели. Но у меня-то ранений было существенно больше, а у нее всего лишь нога. Сумею ли выручить ее и себя заодно? Надо лекаря. Как можно быстрее. И где, черт побери найти лекаря посреди леса?
        Я, подняв голову вверх, попытался понять, осталось ли что-нибудь от наших седельных сумок. Нет. Определенно нет. Все до самой верхушки деревьев - выжжено. Хотел бы я видеть как выглядело со стороны это страшненькое заклинание… Осматривать рану Сиды не было ни малейшего желания, но пришлось. Разодранная до кости кожа, темная алая кровь, в вперемешку с желтой слизью гончей - все выглядело неприятно, да и чувствовал я себя так, как будто это моя рана, а не ее, что, в принципе, неудивительно, учитывая наши узы.
        Постепенно раздражаясь от безвыходности ситуации, я разослал поисковики на предмет хоть какого-нибудь человека, закинул ее тощую бесчувственную тушку на плечо и предпринял попытку идти ровно, не шатаясь. Постоянно проваливаясь в выжженные ямы, да мотая головой стряхивая с нее пепел, я шел следом за поисковиком, заметно припадая на левую ногу. Через три версты уже с рассветом, заметно измученный, готовый свалиться под ноги любому встречному, я выбрался в ухоженный садик с хозяйкой во главе. Старушка стояла, грозно сведя брови на переносице, уперев руки в бока, притаптывая ногой.
        - Ай да добрый молодец. - Без особого энтузиазма произнесла она, сдвигаясь с места и пропуская меня на порог избы. Я, хмыкнув, уговорил себя сделать еще пару шагов и очутился в ухоженном помещении с здоровенной печкой. На стенах засушенные травки, парочка удивительных по форме и материалу предметов - амулеты, на деревянном столе чашка с дымящимся отваром. На печку я сгрузил Сиду, расслабленно повел плечами и оглянулся на хозяйку.
        - Ты гончих остановил? - Спросила она, будучи абсолютно уверенной в своей правоте. Я возражать не стал, лишь кивнул головой. - Ну чего встал? В пятистах локтях от дома ручей. На пороге - ведро. Спасай свою красну девицу. Счастье твое что я здесь. - Ведьма улыбнулась беззубым ртом, и оглянувшись на Сиду, прошагала к печке, уже не обращая на меня внимания. Я, вздохнув, вышел из избы, отыскал ведро и направился в обещанному ручейку.
        А ведь на самом деле это счастье что я встретил ведьму здесь, в глухом лесу - думал я, таща ведро с водой, которое после тела Сиды казалось ну о-о-о-очень легким. Не доходя до избы двадцати локтей, я почувствовал разрывающую боль в ноге, и поспешил поглядеть что ведьма делает там, с ней. Залетев в избу, расплескав при этом чуть ли не половину ведра, я кинулся к Сиде и ведьме, задумчиво разглядывающей пучки травок чуть в сторонке. Сида сидела, оперевшись о стену, вытянув ногу, и что-то беззаботно напевала. Заметив меня, бодро подняла голову, помахала пальцами руки и довольно улыбнулась. Вот только внутри были не те же чувства, а совершенно иные - боль, разочарование, усталость, и все же радость, оттого что она пока жива. Я оглянулся на ведьму, спрашивая взглядом что еще нужно, а когда получив последующие наказания вновь глянул на Сиду, оказалось что она опять сползла по стенке, потеряв сознание. Чегой-то меня тоже так и прет развалиться на мягком месте, и не вставать как минимум неделю.
        Целый день я мотался по поручениям ведьмы, среди который было даже полить цветочки в саду, и выкопать засохший куст малины. Ведьма была немногословна, но очень четка и требовательна - по отношению ко мне. Ничего стоящего о состоянии Сиды она не сказала, но я-то чувствовал что дело помаленьку идет на лад, если бы не продолжающееся лечение. Под вечер, когда я чувствовал себя поднятым для множества, абсолютно ненужных поручений мертвяком, мне разрешили упокоиться, то бишь лечь поспать. Поскольку лишнего места не наблюдалось, меня торопливо запихнули на печку, прибив к стенке, а сами продолжили лечение. Немного помучившись от терпких запахов трав, я заснул.
        Проснулся я почувствовав себя крайне неуютно под внимательным изучающим взглядом ведьмы. Попробовал пошевелиться, но оказался зажатым между стенкой и Сидой. Та спиной прижималась ко мне, я же в свою очередь обнимая ее, плотно прижимался к стене лопатками. Ее макушка оказалась прямо у меня под носом, и я с неудовольствием разглядел серебряную прядь среди алых волос. Седая. Скосив глаза на ведьму, я одобряюще кивнул ей и прошептал:
        - Ничего не болит.
        - Рада. - Произнесла ведьма, в ее глазах заиграл веселый огонек. - Я уж хотела будить и давать настойку. Ладно, спите уж, герои. - Она, тихо ступая по чистенькому цветастому половичку, вышла из избы, аккуратно притворив дверь. Я, чуть поерзав, притянул к себе Сиду и опять заснул… Ведь когда еще шанс выпадет отдохнуть по нормальному. Нам ведь еще 'Шелест' возвращать.

27. СИДА.Да здравствует относительное здоровье!
        Я приняла попытку скатиться с печки. Не получилось. Даже ни на ету не продвинулась, ибо была прижата спиной к Лерту. Воспоминания были смутными и извлечению из памяти по странной причине не подлежали. Подвигав лопатками, я попыталась намекнуть эльфу, что обнимать меня необязательно, и спать можно отдельно от меня. Два нуля реакции и дырка от бублика. Эльф дрых качественно и даже прихрапывал. Слегка двинув локтем и здоровой ногой вдобавок, я уставилась в балочный поток избушки и услышала недовольное:
        - Хорош ерзать.
        - Извини. - Немедленно пробунчала я, переставая шевелиться и замирая в крайне неудобном положении. Эльф, опять уткнувшись в мою шею носом, засопел, будто показывая, что он спит. Решив поверить ему, я тоже заснула, несмотря на 'не свое' время. Но, как ни странно, неудобств от этого не испытывала - видимо, сказывает связь с эльфом, который, несомненно является жаворонком в отличие от меня. Да и спать в чьих-то объятьях, ощущая за спиной чужое тепло - намного приятнее, пусть и не в удобной позе… Так… Что-то не о том думаю, спать надобно.
        Спали долго - это даже я почувствовала, поскольку, когда разлепила глаза в окно, неприкрытое ставнями, лился яркий дневной свет. Поморщилась, чувствуя, что глаза слезятся от прямого света и, скосив взгляд, заметила насмешливый взгляд ведьмы.
        - Негоже дроу с эльфом в одной постели лежать… - Явно издеваясь, проговорила она. Я, понимающе хмыкнув, чуть потянулась и аккуратно свесила больную ногу с печки, попутно отмечая, что платье разодрано до самого бедра и все в крови. Лерт чуть ослабил хватку, я, почувствовав момент, с некой неохотой дернулась и рухнула на пол, приземлившись на колени. Ошалев от боли, я, застонав, подтянула зад, поднялась на ноги и, почувствовав на себе изучающий взгляд, развернулась к печке.
        - Это не помешает. - Ответила я на его безмолвный вопрос, и приподняв больную ногу поболтала ею в воздухе. В колене что-то подозрительно скрипнуло, я прислушалась, еще раз мотнула конечностью…
        - Не боись, не отвалиться… - Сказала внимательно наблюдавшая за моими действиями ведьма. Эльф подтвердил ее слова кивком головы. Я, решив поверить своим спасителям, вновь взгромоздила свое седалище на печку - настояться еще успею… Не похоже, что в ближайшем будущем мне придется лежать, закинув ноги на стенку…
        - Вы еще долго будете наполнять мою избу запахами крови? - Поинтересовалась она, щуря глаза и улыбаясь беззубым ртом.
        - А где искупаться можно? - Ответила вопросом я, ничуть не смутившись.
        - Пошли… горемычная… А ты лежи, добрый молодец, твоя очередь позже придет… - Она помогла мне повторно слезть с печки и, поддерживая под локоток, повела прочь из избы, предварительно подцепив чистую рубашку и штаны.
        - На тебе иллюзия. - Сказала я по прошествии пяти минут, кои мы шагали в сторону ручья. Ведьма, недовольно поморщившись оттого, что ее тайна разгадана, внимательно вгляделась мне в лицо. - И ты переигрываешь свою роль.
        - Умная ты девочка, только на чужую тайну наткнулась… - Ее хрипловатый голос несколько изменился, теперь он лучился молодостью. Подняв взгляд, я заметила короткие черные волосы-косички, кои доселе были седыми… Выцветшие голубые глаза сменились двумя черными пятнами, а с лица исчезли все морщины. Ведьма невесело смотрела на меня. Мне пришлось остановиться и приготовиться к неожиданному нападению, которое могло последовать. - Да не бойся… - Повторила она. - Хотела бы вашей смерти - давно мертвы были бы… - Она, с непритворным тяжелым вздохом развернулась и, уже не поддерживая меня, самостоятельно пошла по тропинке. Я, лишившись опоры, запрыгала на одной ноге, не желая отставать намного.
        Возле ручейка она взгромоздилась на громадный булыжник, и, предоставив меня самой себе, подставила лицо солнцу. Я, немного помаявшись, создала вокруг повязки на ноге непроницаемый кокон, и полезла в воду. Накупавшись, отмывшись от крови и слизи гончих, выползла на бережок и к своему же удивлению распласталась на травке, якобы загорая под солнышком.
        - Какие нынче времена, а? Вот уже дроу с эльфом Хранительством вяжутся… - Протянула ведьма, в мгновение оказавшись подле меня. - Солнышко-то не печет, а девица?
        - Не особо. - Еле сдержалась я, чтобы не нагрубить. Откуда она знает о Хранительстве, я не знала, и узнавать не хотела… Ну не могла же я утверждать и предполагать, что это Лерт ей рассказал.
        - О… Я вижу гости у нас. - Протянул приятный мужской голос, отчего я машинально потянулась к предоставленной ведьмой рубашке.
        - Ты не вовремя. Девица стесняется. - Бросила ведьма, не оборачиваясь.
        - А это случайно не та девица, которая гончих положила да лес выжгла? - Я оглянулась и узрела лишь здоровенного серого кота. Тот, спокойно прошествовал до ведьмы, вскочил на колени и подобрал пушистый хвост под себя. Оборотень… Веселая компания, только мы тут каким боком? Надо забирать Лерта и уходить, а то наживать на голову новые неприятности…
        - Фантом, я тебя сколько раз просила на люди говорящим котом не выходить?
        - Мне промолчать о том, что у тебя глазки-то нелюдские… и иллюзия спала? - Спокойно возразил котяра. Так, здесь, кажись, семейная ссора назревает.
        Ведьма, беззвучно стряхнула с колен кота, и поднялась на ноги. Кот, подавив возмущенный вопль, потянулся всем телом и заявил:
        - Серая, ты чего такая злая?
        - Не называй меня так.
        - Ранна, ты злишься из-за того, что эти твари опять забрели сюда?
        - Ты ведь понял, Фантом. Что тогда переспрашиваешь? - Я, не особо вслушиваясь в перепалку оборотня и ведьмы, быстренько оделась и повторно спустилась к ручейку с надеждой вымыть заляпанные кровью сапоги. Когда я вынырнула из неудобного положения с парой свежевымытых сапог, интересная парочка стояла, внимательно наблюдая за моими действиями. Ведьма поманила меня к себе пальцем, и, не утруждая ни себя, ни меня, моментально создала телепорт, переместив нас в избу. Лерт сидя на печке, чистящий свой и мой мечи, поднял голову и внимательно посмотрел на новоприбывших. Я, выдав глупую улыбку, потрясла зажатыми в руках сапогами, будто это все объясняло и, махнув рукой, устроилась возле эльфа. Кот с умным видом удалился за ширму в углу помещения, ведьма же плюхнулась прямо на пол. Лерт удивленным не выглядел, и спокойно продолжал чистить меч, подпихивая черен моего в мою же сторону, мол, пора бы и честь знать - чегой это я с твоим оружием парюсь.
        Из-за ширмы вышел мужчина. Худой, с пепельными волосами и улыбающимися насмешливыми серыми глазами. Я улыбнулась ему в ответ, наблюдая за его приземлением возле ведьмы. Лерт, слегка подпихнув меня под ребра, намекнул, - нечего таращиться на чужого мужика. Я отвела взгляд и уставилась на Ранну - вроде так ее назвал кот.
        - Чем вам помочь? - Спросил мужчина без особого энтузиазма, обреченно.
        - Зачем вам помогать нам? Она - кивок в сторону ведьмы, - уже помогла нам. Мы обязаны ей.
        - Объяснить? - Оборотень пожал плечами. - Мы пропустили момент, когда гончие вышли на охоту. Это наша земля, и мы несем ответственность за происходящее на ней. Вы помогли нам. То, что Ранна лечила боевые ранения вашей подруги - должное. Да и… знакома она с господином эльфом-то, хоть и не признается. Я предлагаю последующую помощь, в меру своих способностей. Ведь у вас наверняка есть какая-то цель, к которой стоит идти немедля.
        Знакома с Лертом? 'Это не твое дело, Сида'.
        Мы с Лертом переглянулись, не веря в столь халявную… халявное… предложение помощи. Затем, перекинувшись парочкой мыслей, хором спросили:
        - Откроете портал на судно, идущее из Ренги?
        Молчание было чересчур многозначительным и длинным, мы уже отчаялись получить обещанную помощь, но мужчина спокойно сказал:
        - До Ренги я вам портал настрою. На судно рисковать не буду. - Я, чувствуя, что моя челюсть медленно сползает в район живота, на уровне которого лежал мой меч, попыталась поинтересоваться, каким образом оборотень будет колдовать… И почему я не увидела его колдовскую ауру, неужели весь обзор закрыл облик кота? В этом нелегком деле мне помог Лерт, чуть перефразировав мой вопрос:
        - Вы откроете нам портал до Ренги?
        - Ну да. Вы не смотрите что я оборотень, мы многое умеем… - Он весело подмигнул Ранне, сидящей, склонив голову в бок. - Сейчас подождем, пока ваш друг умоется, а то на него смотреть страшно, накормим, напоим и откроем портальчик…
        - А не хочешь попробовать до судна? - Ухмыльнулась ведьма.
        - Что я псих, что ли? Если тебя вперед послать, в качестве проверки - тогда пожалуйста. А рисковать гостями, кои 'Шелест' хотят словить - себе дороже… - Он замолчал и перестал активно жестикулировать руками… Потом насмешливо продолжил. - Я что, это вслух сказал?
        - А ты, разве не хотел? Фантом… пожалуйста.
        - А я че… Я молчу.
        - Я заметила, как ты молчишь.

28. ЛЕРТ.Заслуженный мастер.
        Кто они - я, естественно, не знал. Но догадывался - слишком сильны были мысли и идеи Урисора, коими он решил поделиться еще тогда, семь лет назад… Мы отказались от работы, передав деньги путем телепортации, заслуженно боясь ее гнева. Гнева Инквизиции. А вот оборотень рядом с ней… На кошака похож, что рядом с ней был тогда, на пустыре… По крайней мере, дали отмыться, надраить мечи, и поправили здоровье Сиды. Я был благодарен, о чем и заявил мужчине-оборотню. Тот лишь рассмеялся в ответ и сказал, что получать благодарности - слишком ново для них…
        Итак, город Ренга… Противный, на мой вкус и взгляд, городище полный всякого ворья, мошенников, наемников, пиратов и убийц. Но родной! И вот мы с Сидой, которая привычно натянула на нос капюшон, стоим возле громадных ворот и уныло созерцаем очередь в пятнадцать персон, коя продвигается не слишком быстро. Сида, невесело хмыкнув, потопала в самый хвост очереди, и машинально обхлопывала карманы на предмет пошлины. По ее лицу стало ясно, что ничего похожего на нужные восемь медяков у нее нет и не будет. Всё, насколько я понимаю, осталось в седельных сумках. А просить денег у 'гостеприимных' хозяев-чудаков - было безнадежно… Хотя, теперь, оглянувшись назад и широко распахнув подслеповатые очи, становиться понятно, что оборотень специально направил нас за ворота. А ведь мог через ворота перебросить, раз уж город знает, и координаты не просит. Эх, гад… Я, с надеждой, пошарился в своих многочисленных карманах. Надежды не оправдались… была выужена на свет божий одинока медная монетка. Всего лишь… И чем будем платить пошлину? Показать фокусы, или продать им семейную реликвию которая умещается у меня на
пальце, но на которую можно приобрести целый корабль?
        Я подошел к Сиде.
        - Надо полагать, Фантом нас обыграл? И теперь они с Ранной на пару сидят и ржут? - Слишком надменно поинтересовалась она, насмешливо глядя на меня. Я не стал возражать… Сида продолжила. - Добывание денег на пропитание и проход в этот город падает на плечи хрупкой хромой девушки?…
        - …Что вполне естественно, учитывая профессию бедной и убогой. Мне просто не пристало шарить по карманам прохожих… Положение не позволяет.
        - …Не позволяет лезть в карманы порядочным горожанам?
        - Может, шарить у горожан совесть - и положение - мне и позволит, но грабить людей, где все на виду и исчезновение деньжат сопровождается громкими и звучными воплями она не позволяет, как ни странно…
        - Одолжи метательный нож. - Без особых разговоров попросила она, за неимением последнего. Я не поскупился, выбрал что получше заточен, протянул рукоятью вперед. Нож незаметно исчез с моей ладони, а я распахнул глаза пошире, надеясь увидеть великого мастера за работой.
        - Может, помочь? - Спросил я только ради того чтобы предложить помощь, несмотря на полную уверенность в ней.
        - Справлюсь. - Ответила она отворачиваясь в поисках жертвы. Наконец, приметив типа разбойничьей внешности, заскользила, несмотря на ногу, в его сторону. Почему она выбрала его - для меня огромной загадкой не стало, просто догадался что у того наибольшая сумма, и потерю половину оной он переживет без разрыва сердца. Мужчина стоял, возле коня, с которого спешился, видимо, совсем недавно и переминался с ноги на ногу. На подход Сиды он даже не отвлекся от разглядывания привлекательного конского крупа.
        - Молодой человек, ты мне на шлейф наступил. - Услышал я безрадостный голос Сиды. ЧТО!? Какой шлейф? Собственными глазами видел, что эта Ранна дала ей штаны да рубашку. Так какой именно шлейф погиб под сапогом молодого человека?
        Молодой человек, не выпуская поводьев, оглянулся, окинул сомнительным взглядом свой сапог, скорее смахивающий на лыжу, и только потом поднял взгляд на Сидриалис. Лицо его быстренько отразило несколько чувств одновременно: начиная от неудовольствия и удивлением, заканчивая покаянностью и смущением. Только теперь я догадался 'натянуть' на Сиду иллюзию и внимательно оглядеть вышеупомянутый шлейф. Сида, почувствовав на себе мой взгляд, расхохоталась про себя. Я поддержал ее кратким смешком, и продолжил наблюдать за неразрешимой ситуацией.
        - Извини…те… - Нерешительно выдавил из себя разбойник.
        - На колени! - Особо не церемонясь рявкнула Сида, привлекая к себе внимание окружающих. - Поправлять шлейф, идиот, а не приминать его грязными коленями! Живо, кому говорю! - Наверное, один я заметил, как рука Сиды при плюханье на колени сей сомнительной личности рассекла ножом карман с кошелем. Когда разбойник поднимался, низко клоня голову, покаянно глядя на несуществующий шлейф, рука Сиды вновь скользнула в карман, для того чтобы незаметно извлечь кошель. - Умница. - Кивнула она, чтобы поощрить провинившегося. - Лови, парень. - Разбойник поймал свою же серебреную монетку, которую положено платить на входе. Сида тем временем вовсю развлекалась, и намеренно протискивалась сквозь скопление народа, пользуясь новообретенным положением. Я поспешил за ней, изо всех сил стараясь не наступать на иллюзионный шлейф.
        В город мы вошли без очереди…

29. СИДА.Различные явления.
        Кто здесь главный вор? Я здесь главный вор, и никакие сомнения не принимаются… Зря что ли столько лет руку набивала на незаметные движения? А при таком сроке практики немудрено быть лучшей… Вот скажите, вы ведь не видели нигде благородных эльфов, занимающихся столь неблагородным делом? Ну, вампиры понятно, им тоже ловкости не занимать, если они захотят увлечься этим делом, но я искренне считаю что у них есть дела поважнее, чем ковыряться в чужих карманах. Вот в этом и фишка - столько, сколько я работаю в этом деле, не работает никто.
        Город мне не понравился. Он был грязный, полный матюгов и обмана… Может, сейчас, когда это вовсе не нужно я веду себя как темная эльфийка, а не как обыкновенная карманная воришка. Хотя, я и не обыкновенная. Зато сопровождающий меня эльф ведет себя так (ни презрения, ни разочарования, ни пресловутого пофигизма), будто вырос в этом городе, его разве что не приветствуют кивком головы… Уп-с…
        - Здоров, Связник! - Пират, идущий навстречу, выглянул из-под краев широкой шляпы. Лерт приостановился, затем вовсе замер, схватив за рукав грязной куртки знакомого. Тот, осмелевши, окончательно высунул нос, сдернул свободной рукой пиратскую шляпу, и, приподняв густые серые брови, выжидательно уставился на моего спутника и выдал, опережая эльфа фразу, так и не дождавшись: - Давно тебя не было.
        - И тебе того же. Выслушаешь? - С одновременно и с присущей ему наглостью и с надеждой спросил Лерт.
        - Уже…
        - В ближайшие дни на север, в дальнее плаванье много суден ушло?
        - Тебе маленькие аль большие? - Поинтересовался пират, хитро глядя на Лерта. Мне этот взгляд не понравился…
        - Средние. - Вклинилась я в разговор. Мужчины покосились на меня как на нищенку, посмевшую заявлять права на золотую монету, но промолчали.
        - В Велитарию два судна ушли. - Сказал пират, аккуратно поковырявшись между немытыми паклями на затылке. Будто, словил кого-то там, поднес пойманное близко к глазам, разглядел, сморщился, выбросил подальше и поднял взгляд. Так… Велитария все-таки страна интересная, разговоры о ней в Роонии не приветствуются. Из нее редко едут к нам, в Роонию. Чаще уезжают туда, да и остаются. Поэтому слухов много не ползает, да и языками чесать некому на эту тему. Пират же продолжил без особого энтузиазма: - В сторону Слектого Океана ушло судно, причем без конечного пункта, без разъяснений. Ходили слухи, что на самом деле в Сайфу плывут. - Еще лучше. Такой страны я вообще не слышала!
        - Ага… Спасибо. - Задумчиво кивнул Лерт. - Ну, бывай. - Не дожидаясь ответа пирата, он, находясь в невменяемом состоянии, побрел в сторону моря - ветер доносил до носа запахи рыбы и морской воды. Я, похромала сзади, стараясь не отставать от размашисто вышагивающего эльфа.
        - Эй, - крикнула я, когда в очередной раз споткнулась на ровном месте и чуть не свалилась, - а ждать бедных и убогих нынче не полагается? - Лерт остановился не сразу, зато, когда произошло сие чудо, он даже оглянулся, смирил меня надменным взглядом, и со странной интонацией произнес:
        - Давай понесу.
        - Давай! - Обнаглела я, после имея возможность лицезреть вытянувшееся лицо Лерта. Однако долго оно (выражение) там (на лице) не пробыло. Он, быстро и стремительно пройдя разделяющий нас десяток шагов, подхватил меня на руки. Я, несколько ошалев, спрятала лицо у него на груди, не желая любоваться на лица прохожих и показывать свое.
        - Кстати, я на самом деле вырос здесь. - Услышала я сквозь приближающийся сон. Неохотно встрепенулась, вслушиваясь в его слова, но поняв, что откровенничать дальше он не собирается, вскоре заснула, укачанная его плавным шагом.

30. ЛЕРТ.Связи.
        Велитария… Бывал там всего один раз, и то… общался исключительно с эльфами, которые были не слишком дружелюбны - что вполне логично - к чужаку. Небольшая страна-остров, меньше Роонии раза в три. Климат - холодный, язык - общий в вперемешку с местным, велитарским, плюс стандартные расовые языки: эльфийский, вампирский, тролльский. Что ему там понадобилась - ума не приложу. Я думал он просто использует 'Шелест' немедленно, не увозя его из Роонии. Но если не так, то что он забыл в Велитарии?
        Все эти думы блуждали в моей голове, пока я шел до гостиницы 'Справедливый Пират', где меня многие знают исключительно как Связника. Неожиданно поймал себя на мысли, что стараюсь шагать как моно аккуратнее, не растрясая свою ношу, пытаясь увиливать от встречных прохожих. Берегу, что ль? Свернув на нужную улицу, я направился к ступенькам, неспешно преодолел их. Подтолкнул дверь плечом, за причиной отсутствия свободных рук, проскользнул внутрь, придержал дверь носком сапога, дабы не хлопнула и продолжил свой путь, особо не глядя по сторонам. Просто если я сейчас начну озираться - меня примут за нового, а так… постоялец… Правда Сида уже привлекла собой внимание.
        - Связник?.. - Да, на самом деле постоялец… Мужчина лет тридцати за стойкой проводил меня недоверчивым взглядом, затем, пожав плечами, уселся на стул, с которого вскочил, и благоразумно сделал вид, что меня тут и не было. Я достиг лестницы, ведущей на второй этаж, бочком поднялся по ней, и уверенно прошелся до конца коридора. Остановился лишь перед дверью с надежным замком, - в свое время я сказал ему, что его дохлый замочек и малолетний ребенок отопрет - хмыкнул в знак одобрения и потыкал носком сапога в толстое дерево. Действие это было призвано изображать стук в дверь.
        - Кто?
        - Эльф в пальто. - Привычно отозвался я, не без намека на язвительность. Зато дверь моментально распахнулась, а на заднем плане на пол грохнулось и покатилось нечто тяжелое. Передо мной стоял мой давний знакомый, которого я еще безусым пацаном помню, и очумело взирал на меня. Пытаясь спрятать за спину кружку с воняющей жидкостью.
        - Связник?
        - Ага. - Подтвердил я кивком головы, потянув носом запах содержимого кружки. - Обниматься позже будем. - Насмешливо произнес, слегка встряхнув Сиду на руках.
        - А где Бронзовый? - Спросил Екцер, окинув взглядом всю эту композицию, и видимо, недосчитавшись одного, точнее, найдя замену…
        - Умер. - Спокойно, без малейших эмоций ответил я. - Можно пройти?
        - Да, конечно. - Екцер суетливо проскользнул назад, придерживая дверь, давая мне зайти. - Вот… Замок поменял. - Растерянно сказал он, сопроводив слова соприкосновением с последним. Я огляделся, машинально отметив бутылку на полу, из которой равномерно сочилась жидкость янтарного цвета. Екцер суетливо кинулся поднимать ее. Поднял, поставил возле стенки, стеснительно спрятал руки с кружкой за спину и вновь поднял на меня взгляд. - На постель ее, на постель ложи… - Я опустил Сиду на лавку, покрытую тюфяком, слегка пододвинул, примостился с краешку, и проследил за тем, как Екцер устраивается на стуле напротив, не зная куда девать руки и кружку. Наконец, приткнул ее на пол, возле нечистой стенки, рядом с бутылью, и выжидательно уставился на меня. Я, моментально сосредоточившись, повесил заклинание против прослушки. - Раньше этим Урисор занимался. - Сказал хозяин, едва дождавшись когда я доколдую, тоскливо глядя на повисшее прозрачным пологом заклинание. Шмыгнул носом, утер замызганным рукавом вышеупомянутый орган, и, вроде, вознамерился пустить ненужную слезу.
        - Теперь я. - Подал я голос, отвечая на заданный вопрос.
        - Кто она?
        - Знакомая.
        - Какими судьбами?
        - Дело привело. Эльфа ищу одного.
        - Далеко заведет? - Вежливо поинтересовался Екцер без видимого интереса.
        - Наверное. - Мы замолчали. Екцер опять засуетился, на этот раз не смогши разобраться с ногами. Так и сидел, пытаясь закинуть левую ногу на правую, и наоборот, пряча от меня хмельные глаза.
        - Требуется что? - Спросил он, после некоторого затишья. - Выкладывай уж, раз пришел…
        - Ничего не нужно. - Я отрицательно покачал головой. - Пусть девушка пока у тебя полежит, я схожу, гляну что да как… - Не дожидаясь ответа, я развернулся на каблуках и дернул дверь на себя, проскользнул в коридор. Оправил меч и лук за спиной, одернул куртку, еле как отстиранную от крови и слизи, прощупал колчан на наличие стрел, и низко склонив голову, побрел из гостиницы. Выходя на улицу, привычно прошелся по карманам куртки, ища ножики - мало ли что, Ренга всегда славилась карманными ворами - убедился, что все на месте и машинально ускорил шаг, двигаясь в сторону порта.
        Меня разочаровал Екцер. Семь лет назад 'Справедливый Пират' был чистым, прибыльным местом, с постоянными клиентами. Теперь же - это захламленное местечко, куда не сунет нос ни один приличный путник. Не буду валить все неприятности на Екцера, ведь могло произойти всё, что угодно. Но нынче этот человек из уважаемого и презентабельного превратился в обыкновенного пьянчугу, который старается не продать последнее имущество. Но ведь это не мое дело…
        Я свернул за угол, с второстепенной улицы на главную, и чуть не влетел лбом в человека с натянутом на самые глаза капюшоном. Реакции у нас обоих оказались более чем приличными, мы отскочили в разные стороны, едва слышно громыхнуло многочисленное оружие, навешенное на тело. На меня, торопливо натягивая спавший капюшон, смотрел дроу. Пару раз моргнув, он с ненавистью шарахнулся назад, и, обогнув меня по широкой дуге, поторопился удалиться. Я с некоторым недоумении оглянулся, выхватывая из толпы его высокую фигуру, восстанавливая в памяти только что увиденное лицо.
        Лицо узкое, вытянутое, с высокими скулами и лбом, нос длинный, но без всяких горбинок. Кожа бледная, белоснежная, с синеватым отливом, местами просвечивают вены пронзительного голубого цвета. Волосы темно-синие, практически черные, косая челка - с правого бока она чуть ли не касается подбородка, с левого же едва прикрывает висок. Глаза с уголками, сильно вытянутыми верх, узкие, прищуренные, ярко-алого оттенка, похожего на оранжевый. Аккуратные уши, кончики которых выглядывают из-за черных прядей.
        Надо спросить у Сиды, авось знакома с этой личностью. Все-таки интуиция вещь исключительно нужная, и следует доверять ей время от времени. И вот она самая подсказывает, что неспроста по Ренге в дневное время гуляет дроу такой аристократичной внешности.
        Я еще раз оглянулся вслед дроу, но никого не заметил и лишь продолжил анализировать увиденное и услышанное. Почему услышанное? Просто… С уверенностью могу сказать, что передо мной был профессионал. На бедре у него сабля, с заковыристой гардой, прикрывающей все пальцы, и - даже на глаз видно - с идеальным балансом. Сабля в кожаных ножнах, расписанных серебристыми узорами и рунами. Под плащом, наверняка, навешано снаряжение, которое не бренчит (!). А это уже признак профессионализма, ибо у новичков вся сталь гремит и звенит, ударяясь друг о дружку, но бойцы приличного уровня перед тем как начать движение тщательно проверят снаряжение на предмет издаваемых звуков. Что я еще видел? Как будто недостаточно сабли за спиной, на руках перчатки с пластинами стали - фехтовальщик, привыкший жестоко рубиться, не жалея ни своего здоровья, ни, тем более, чужого. Так-с… Сапоги с утолщенной подошвой, - наверняка лезвие прячет - с носком, обитым железом. Этакая бойцовская классика, позволяющая наносить удары ногой и отбивать различные… хм… места.
        - Связник!!! - На меня налетел низенький мужчина с внушительной рыжей бородой, от чего его частенько путали с гномом, и с красноречивым воплем ухватил за рукав куртки. Я честно попытался отцепить это чудо-юдо от себя путем усиленного махания конечностью, но Стеррол держался более чем крепко и отлипать от меня не хотел ни в коем случае.
        - Чего тебе? - Скорчив невеселую мину, поинтересовался я, как ни в чем не бывало, будто и не уезжал из Ренги. Стеррол воодушевленный своей малой победой, забрюзжал о чем-то непонятном, в смысл чего вникать было чрезвычайно сложно из-за сильного восточного акцента. - А можно почетче? - Насмешливо попросил я, без особого воодушевления приготавливаясь выслушивать список претензий и просьб.
        - Меня… просили… - Стеррол сделал паузу, но на моем лице появился оскал, и ему сразу расхотелось испытывать мое терпение. Что ж, благоразумное решение. -

…просили передать тебе…
        - Что? - Нахмурился я.
        - Вот! Передал один… странный… дядька… - Выдохнул он, вытаскивая из кармана штанов замызганный кусочек пергамента, сложенный вчетверо.
        - Какой дядька? - Я принял клочок, не глядя сунул в карман, и уже самостоятельно ухватил Стеррола за рукав, прицепившись как оголодавший клещ.
        - Ну… та-а-а-акой… странный…
        - Это я уже слышал. - Перебил я его неравномерный 'рассказ', наполненный многочисленными паузами и нерешительными кивками. Будто испарилась его уверенность, присутствующая доселе. При этом глазки его бегали, руки тряслись, а локоть, за который я уцепился, постоянно дергался, в попытке удалится от меня восвояси. - Дальше!
        - А я… я что… я ничего не знаю…
        - Стеррол, я щас в лоб дам! - Ляпнул я, глядя как преобразовывается лицо бородатого. Я, в принципе, догадывался, кто сунул ему записочку, и об ее содержание были определенные мысли… Но все это требовало подтверждения, а что важнее - как и где это произошло. - Говори.
        - Он был… такой… ободранный…
        - Как? - Не понял я, чувствуя, что у меня глаза потихоньку на лоб выползают…
        - Ободранный… значит… серый такой… в плаще…
        - Где ты его встретил? И почему он дал записку именно тебе?
        - А… я… я на пристани был… я стоял… он подошел… спросил… знаю ли я тебя… А ты мне должен… серебряный!.. Ну, я и сказал что знаю… он попросил передать… Сказал, что ты придешь через несколько дней… Связник,.. отдай серебряный, и я пойду!.. - Вместо серебряного я отпустил его рукав, пару раз несильно пихнул кулаком в солнечное сплетение, тряхнул за плечо:
        - Он ведь тебе уже заплатил… - Что вполне логично… - Иди ты, Стеррол, клянчить не хорошо и неприлично для человека твоего уровня. - Я резко освободил Стеррол от своей руки и торопливо нырнул в толпу, разом распрощавшись с глупыми надеждами вроде сходить на пристань - успеется. Сейчас нужно разобраться с запиской и с тем, как скрыть это все от Сиды…
        Едва отойдя к стене ближайшего дома, прислонился спиной (точнее мечом, но это ничего не меняет…) и вытащил из кармана клочок пергамента. Развернул, и близко поднес к глазам, вглядываясь в тонкий изящный подчерк:
        'Не иди за мной. Умрешь.'
        Понятно…

31. СИДА.Вредничаем…
        Не понятно.
        Ни черта.
        Это надо ж заснуть… Нелепо.
        Я сидела на нечистом покрывале, прислонившись спиной к стене, подтянув колено к груди. Вторая, раненая нога свисала с узкой койки. Напротив меня на расшатанном стульчике восседал мужчина с мутными глазами и тайком от меня пытался прикончить начатую бутылку с чем-то алкогольным. Признаться, было недурственное желание попросить поделится, но как представила, что за бяка там бултыхается - сразу расхотелось.
        Наконец сознание, замученное проблемами Лерта, которыми он не хотел делиться, решило приобрести собственные, и я тихонько сползла на пол. Мужчина глянул на меня, тоже поднялся на ноги, потряс у себя перед носом бутылью, не то угрожая мне, не то проверяя оставшееся содержимое, и вякнул что-то невразумительное. Я в ответ тихонько шикнула на него и уже беспрепятственно продвинулась к двери… Потянула на себя, и уже проскользнула было в образовавшийся проем,.. но столкнулась с Лертом, сидящем на полу. Та-а-ак… Как получилось так, что я не почувствовала его присутствие?
        - Куда-то спешишь? - Он насмешливо приподнял бровь. Только вот настроение оставляет желать лучшего.
        - Спешу узнать, на кой леший ты вознаграждаешь меня таким паршивым настроением? - Ответила я, с трудом опускаясь на корточки перед ним.
        - А-а-а… - Протянул Лерт. - Извини.
        - Что у тебя стряслось? - Я вытянула ногу, устраиваясь поудобнее и непрерывно таращась на него. Он на меня смотреть отказывался, пряча глаза.
        - Ничего.
        - Ты можешь не врать мне? - С издевкой вопросила я.
        - Я попробую. - Предельно честно пообещал Лерт, поморщившись. - Скажи, если я попрошу тебя не искать 'Шелест', ты согласишься и уступишь?
        - Мне не нравится ни поставленный вопрос, ни тон, коим это сказано, Лерт.
        - Значит, продолжишь идти за 'Шелестом'?
        - Да. - Подтвердила я кивком головы.
        - Что здесь может делать воин-дроу, с сине-черными волосами и красными глазами? - Перевел он тему… Я медленно начала соображать, буквально чувствуя, как в голове закрутились шестеренки невидимого механизма. Туго так, не давая разойтись на полную катушку, высказать свои мнения. Я тщательно искала среди своих знакомых воинов с такой внешностью. Вроде…
        - Оружие у него какое? - Вместо ответа я получила целое воспоминание, разбавленное различными пометками Лерта, что сильно упростило задачу. - Саленжар. - Уверенно буркнула я, на этот раз предпочитая спрятать глаза, предугадывая действия Лерта - он поднял взгляд и перефразировал заданный вопрос:
        - Кто он такой?
        - Личный телохранитель Владыки Шертариал`ерала. - Я замялась. - Был им столетие назад, может и сейчас… Я не знаю.
        - Конкретнее?
        - У Владыки трое телохранителей, которые ходят за ним по пятам. Если Саленжар здесь, это может означать либо - его каким-то образом погнали с поста, либо - Владыка здесь, и он охраняет его. Возможны два варианта, но если идет привязка к 'Шелесту' то вполне логично предположить…
        - Ты хочешь сказать, именно твой Владыка и похитил 'Шелест'? - Видимо, найдя в этом что-то веселое, Лерт порывисто рассмеялся.
        - Он не мой. - Недовольно отозвалась я. - Почему бы и нет? - Я резко замолкла, понимая, что проверяла ауру Владыки, еще тогда, при поиске. Ничего подобного там не было и не должно быть… Я напрасно дуюсь на него, вешая все грехи на его несгибаемую шею. Этого просто не может быть… Не опустится Владыка (его, кстати, Эстальтом зовут) до воровства. Но… если и украдет то чужими руками, он ведь не позволит какого-либо пятна на своей репутации грозного и справедливого Владыки.
        - Поняла? - Донесся до меня голос Лерта, и я поспешила перейти в активное нападение.
        - Ты ведь знаешь! Ты знаешь, и боишься!
        - Естественно! Если бы мог отговорить тебя, я бы не стал вмешиваться.
        - Ты меня озадачил. Поверь, если Эстальт каким-то образом замешан в этом… деле, я сделаю все, чтобы вытащить его оттуда. На данный момент присутствие в городе Саленжара наводит на мысли, будто Владыка сейчас либо здесь, в Ренге, либо рядом с похитителем 'Шелеста'. Мне нужно знать все обстоятельства, и только потом браться за дело. Если он не замешан ни в чем, я, свято поверив в твои слова (может быть) откажусь от возвращения 'Шелеста' в Лес, пустив похитителя в кругосветное шествие с гордо поднятой головой и артефактом в руках. Что скажешь?
        - Скажу, умно и глупо одновременно.
        - Да иди ты, - разозлилась я из-за его постоянных недомолвок. - Что мешает тебе бросить меня и убраться в Лес, или где там твой дом!?!
        - Мешают наши разногласия и Хранительство. - Последовал четкий, без единого всплеска эмоций ответ. Я лишь завистливо вздохнула - с Лертом никаких нервов не хватает. Будто со скалой разговариваю. - Где гарантии, что если я уйду, тебя не шарахнут по голове на ближайшем судне?
        - Н-да. Мне нужен Саленжар. - Упрямо проговорила я.
        - Так найди, кто тебе не дает? - Деланно изумился он.
        - И найду. - Пропыхтела я, подымаясь на ноги.
        - И найди. - Кивнул он, хватаясь за мою здоровую ногу и без заминки поднимаясь, используя ее в качестве опоры. - Без меня ты никуда не пойдешь. Кстати, дело поспешности не терпит. Владыка переживет как-нибудь, если в его руки до конца седмицы не попадет 'Шелест Силы'. А нам жизни свои дороже, стало быть, нужно действовать чуть аккуратнее.
        - Это сказал великий полководец Лерт… ладно, будь просто Великим, коль без титулов обходишься. - Пробормотала я себе под нос. Лерт тихонько прыснул в кулак, и неспешно пошел по коридору, таща меня за собой, с явными намерениями выйти искать Саленжара. А я не возражаю.
        Пока…

32. ЛЕРТ.Якобы, поссорились… и помирились - по привычке.
        Хотел бы я узнать каким здесь боком Владыка дроу.
        А отпускать Сиду одну… Не смогу, зная что мы завязаны. Иначе, в один прекрасный день прилетит по голове нечто неизвестное и тяжелое, и будет это славным окончанием моей бесславной жизни. Прилетит, естественно ей, но будет крайне обидно…
        И почему я не могу рассказать ей о причинах моего нехотения гнаться за 'Шелестом'? Ведь могу, могу предупредить об его опасности, попросить не вмешиваться. Или просто-напросто загнать в угол и заставить ее посидеть с недельку дома. Было бы проще, если бы я был уверен, что она не сбежит на второй же день, используя свои магические способности.
        Единственное, что меня на самом деле заинтересовало - дроу по имени Саленжар, и его привязанность к Владыке Шертариала, который по неизвестным причинам оказался в одном и том же месте, что и… Молчу… Ведь никому не нужно знать о нем, похитителе 'Шелеста'. Это может сильно повлиять на дальнейшие события… Вот черт… Это ведь тупик. Тупик, заставляющий меня молчать, ибо я боюсь навредить и себе и прочим эльфам Лирген`е`Нерлик`Лара. Ведь Сида до сих пор остается дроу, способной помешать мне. Она является врагом номер один - или два, на выбор - для эльфов.
        - Сида! - Я ловко перехватил ее за рукав. Как бы я не задумался, но ее равномерное ускользание от меня в безвестном направление, не провороню ни в коем случае. - Не смей удаляться от меня!
        - Больно надо! - Недовольно фыркнула она, выдергивая рукав и отступая от меня на шаг. Я измученно скрипнул зубами, проклиная всех и Владыку, и Саленжара, и Сиду, и себя заодно. - Ты недоговариваешь! - обличила она меня, ткнув пальцем в грудь.
        - И что дальше?
        - А ничего!
        - Ты можешь помолчать?
        - А ты можешь объяснить мне?
        - Нет.
        - Почему?
        - Слушай, прекращай орать стоя посреди улицы, а? Искренне прошу тебя замолкнуть на некоторый период времени. Ладно? - Нуль реакции, лишь отвернулась от меня… - Ау-у-у… Ты меня слышишь?
        - Ты же просил помолчать!
        - И требую положительного ответа на поставленный вопрос. - Невозмутимо цапнув ее за локоть, я привлек к себе, оттаскивая от потока людей, шумной толпой пронесшихся мимо.
        - Я молчу. - Пробормотала Сида, низко склоняя голову и свободной рукой набрасывая капюшон на голову.
        - Уже лучше. - По привычке отозвался я, соображая, где бы мог затеряться в этом городе дроу аристократического положения, который не потерпит различных заведений уровня ниже среднего. Первое место, куда можно сунуть нос, естественно порт. Там есть пара приличных гостиниц, где можно расположиться с комфортом. Вторым пунктом в краткой программе стоит центр города. Ну и связи… Связи, решающие все. Стоит лишь свистнуть, да показать заветную серебрушку, как на твой зов прибегут люди, знающие обо всем, что творится в этом городе. И уж появление увешанного оружием дроу они бы не пропустили.
        Где взять ту самую серебрушку, не прибегая к помощи Сиды?.. Не такой уж сложный вопрос, учитывая различные таланты нынешних наемников. Ограбить одного из прохожих, нагло обчистив карман труда не составило, единственной существенной проблемой стало громкий смех Сиды, которая скорчившись в три погибели смеялась над моим 'благочестивым' поступком. Когда она наконец рассмеялась, и толпа, собравшаяся вокруг всхлипывающей дроу разошлась, я подсчитал добычу. Четыре серебряника… На четыре персоны, которых стоит поспрашивать.
        - Сида, ты не хочешь поколдовать? - Вопросил я, дернув ее за локоть как безжизненную куклу. Она выразительно покосилась на рукав плаща, затем глянула мне в лицо и заявила:
        - Когда надо будет, тогда и поколдую. - Вот ведь… Не признается, что просто не может, ибо не знает ауру Саленжара, не может найти его по слепку. - Да все я могу! - Незамедлительно последовало возмущение Сиды, я весело хохотнул, от чего она обиделась еще больше. Сильно смахивает на поведение десятилетнего ребенка, о чем я, естественно умолчал, не желая ссорится с ней еще больше.
        Заприметив знакомое здание, я стремительно шагнул к каменным ступеням, тягая за собой Сиду. Она особо не упиралась, не стремясь задерживаться, и поэтому мы быстро проскользнули в корчму. Освещение было, мягко говоря, паршивым, что ухудшило и без того не радостное настроение. Беглый осмотр ничего не дал, пришлось пройтись между плотными рядами многочисленных дубовых столиков, внимательно вглядываясь в лица посетителей. Корчмарь дернулся было к нам, но я остановил его жестом головы, - в глазах его мелькнуло узнавание, он быстро съежился, отступил в тень, видимо, вспоминая убытки с моего последнего посещения сего заведения.
        - Что знаменитый Связник делает в этой славной корчме? - Раздался за спиной низкий женский голос, а я в недоумение попытался понять, как я мог пропустить такую колоритную личность, как Гебза. Медленно развернулся, чувствуя, как напряглась рука Сиды, и всколыхнулось просто возмущенное до этого сознание. Она потихоньку дернула рукой, требуя освобождения на всякий случай. Я же не произнес ни слова, внимательно разглядывая женщину передо мной. Та еще стерва, к слову сказать…
        Итак, стоит эта белобрысая девка с клинком в руке, уперев кулаки в бока, и выразительно топает носком сапога с роскошной шнуровкой. Все-таки вампир он и есть вампир, так что на лице соответствующие эмоции - зарежу нафиг, будешь знать. Одета она замысловато, во все черное, не выделяющееся скромностью. Один разрез до пупка чего стоит…
        Сида, не будучи слепой дурой, моментально заблокировала все возможные мысли - свои и мои заодно, чтобы не прогадать. Может, нормальные люди и не замечают в Гебзе вампиршу-повелительницу, но дроу это учуяла моментально. Гебза, хоть и не повелительница, телепат отменный, что не раз доказывала в различных ситуациях. Она изгой… Повелительница, которую прогнали…
        - Что ты тут забыла, Гебза? - Поинтересовался я, отметив, что все безмолвно таращатся на нашу троицу, и не смеют вякнуть лишнего. Гебза с 'веселым' выражением лица сделала быстрый, неуловимый для глаза финт мечом, и сообщила:
        - Я обещала тебя убить при следующей нашей встрече.
        - Да ну, что-то я не припоминаю такого… - 'Улыбнулся' я вампирше. В следующий момент она дернулась, прыжком пересекая разделяющее нас расстояние. Я незаметно сместился, надеясь пропустить ее мимо, но этого не потребовалось: Сида прекратила ее полет простеньким заклинанием, выставив какую-то стенку в пространстве, заведомо зная, что магия Повелителей не берет. Гебза, не долетев до меня полтора локтя, мягко приземлилась на четыре конечности, и ненавидящим взглядом уставилась на Сиду, умудряясь награждать и меня оным. Меч я вынимать не стал, хватило и Сидиного клинка, острие которого находилось недалеко от груди вампиршы.
        - Давай ты уйдешь, девочка, и не будешь переносить старые обиды на меня? - Она двинула клинком вверх до шеи Гебзы.
        - При чем тут ты, соплячка? - А вот это абсолютно незаслуженно по отношению к Сиде, если взять во внимание, продемонстрированное здесь минутой позже. Уж на кого, а на деревенскую девчонку с сомнительными умственными способностями она не смахивает. Они еще постояли, взаимно оскорбляя друг друга нехорошими словами и ненавистными взглядами. Кончилось все тем, что я элементарно заехал забывшейся Гебзе носком сапога в висок. Нечего стоять в такой стойке, ибо можно запросто дотянуться до головы. Понаблюдав за неподвижным телом вампиршы, я вскинул руку, предотвращая начавшийся было галдеж.
        - Я ищу Сэма, Бестрала и Веркла! - Сообщил я народу, надеясь, что найдется хоть один совестливый человек. Человек совестливым не оказался, но оказался чрезвычайно догадливым и вопросил после недолгих раздумий:
        - Ты ищешь кого-то? - Да, вопрос интеллектом не блистал, но стоит его понять правильно…
        - Ищу дроу.
        Народ отрицательно покачал головами, а в углу возвысилась крепко сложенная мужская фигура, которая не спеша допила пиво в кружке, хлопнула последнюю на стол, и кивнул мне:
        - Пошли, Связник, коль искал. - Черный в несколько гигантских шагов приблизился ко мне, и поманил за собой, за стойку, в глубь корчмы. Вскоре мы оказались на кухне, где Сида, как самая маленькая, была приткнула на шатающуюся табуретку в углу помещения. Она торопливо вытянула ногу, блаженно потянулась и тюкнулась носом в грудь, принимая позу 'ничего не вижу, ничего не слышу'. Я же повернулся к Черному. А ведь на самом деле повезло… Не его искал, но то вышло гораздо лучше. Черный - мужик ответственный, начальник спецслужбы, потихоньку выдающий информацию в свою пользу.
        - Для начала, здравствуй. Рад тебя видеть, как бы глупо не звучало. - Черный довольно ухмыльнулся в роскошные усы и почесал щеку громадной ручищей. - Говоришь, дроу ищешь?
        Я кивнул.
        - Это, вроде, тоже дроу, - косой взгляд на Сиду, - но тебе ведь не она нужна. - Черный вздохнул. - Видел я дроу. И эльфа видел. На судне, отправляющемся в Велитарию.
        - Когда? - Перебил я, понимая что все предположения оправдались.
        - Два дня назад.
        - Всего лишь один дроу?
        - Да. Больше никто не заходил на судно, разве что изначально там был. Но и то маловероятно - я и мои ребята весь тот день торчали в порту, наблюдали. Мы бы не пропустили.
        - Я ищу другого, который остался в городе. - Черный задумался и произнес после некоторой паузы, во время которой я рассматривал помещение.
        - Был один… Провожал он твоих эльфа с дроу, садящихся на судно. Чуть ли на коленях умолял, просил чего-то. И еще девка была рядом с ними, но она и отправилась с ними. Худая такая, с капюшоном на голове, в платье.
        - Что за девка? - Похолодел я. Чем дальше в лес… тем больше дров… Кто мог быть с ними, кроме Саленжара, который вернулся обратно, в город? Естественно, телохранитель… Ой-ё… - Сида, встань-ка!
        - С какого перепугу? - Недовольно спросила она, не шелохнувшись. Поняла-то ведь, почувствовала.
        - Встань!
        - Это не может быть Дира! - Уверенно возразила она, отрицательно качнув головой.
        - Похожа? - Повернулся я к Черному, ткнув пальцем в Сиду. Черный вновь надолго задумался, а я сверлил Сиду неприятным взглядом, стремясь хоть как-то озадачить ее.
        - Может, ты встанешь? - Несмело попросил Черный, когда вдоволь нагляделся на мою спутницу. Сида со скрипом поднялась со стула, и застыла, упираясь рукой в стену. - Похожа. - Черный почесал бровь и поморщился. - Только та более… уверенная…
        - Заткнитесь! - Свирепо буркнула Сида. - Это не она!
        - Почему?
        - Это не она и все!
        - Неужели не логично? - Вскипел я. Черт, как же мне надоело бороться с ее не здравой логикой и смыслом! - Владыка, приезжает сюда с двумя телохранителями. Один из которых Саленжар, вторая - Дира. Приезжает, его зазывает на борт… хм… и просит оставить одного из телохранителей на берегу, поскольку места на судне мало, и всех вместить не возможно. Владыка соглашается, оставляет Саленжара, выбирая лучшую из двоих - Диру. Вполне справедливо, хочу заметить, ведь она на самом деле лучшая. Это говорила мне ты, это подтверждал каждый житель Зелень Града! Почему не возможен такой вариант событий???
        - Просто Дира не трудится на дроу. А Саленжар все еще считается лучшим телохранителем Шертариала, поскольку проработал рядом с Владыкой более трехсот лет. И Владыка, после произошедшего принципиально не будет переносить на дух женщину, у которой мое лицо. - Сида вновь плюхнулась на стул, будто и не было только что сказанных слов. Отвернулась к стенке, показывая будто разговор закончен и задумалась о своем.
        - Но это не мешает их сотрудничеству. - Проворчал я и резко перевел тему: - Саленжара бы найти, того дроу, что провожал… А, Черный?
        - В центре поищи. - Без раздумий посоветовал Черный, - наверняка там засел. Если хочешь, подергаю своих парней, они найдут, разумеется, за умеренную плату.
        - Я сам. Быстрее управлюсь. Что здесь делала Гебза?
        - А… леший ее знает, Связник… Приперлась, позавчера, навеселе, начала орать что Связник скоро появится в городе. Так что, весь люд был осведомлен о твоем 'неожиданном' приезде. И эта начала верещать, мол увижу, убью поганца. Ее более менее утихомирили, успокоили, но она не вылезая сидела в корчме, ждала пока ты появишься. Полировала клинок, представляешь? Я уж хотел, когда ты зашел, по башке ей заехать бутылкой… Не успел.
        - Ага… - Недоверчиво протянул я, невесело хмыкнув. - Ты проследи уж за ней, а то стукнут на самом деле, потом всех чертей на меня повесят.
        - Ладно. Ну, я пойду, Связник?
        - Иди. Свидимся еще. - Черный сделал громадный шаг назад, рискуя смять убранство кухни, но проворно развернулся и выскользнул в дверь.
        Сида подняла голову.

33. СИДА.Напрягаемся помаленьку.
        - Чего? - Невежливо спросил он, уставившись на меня янтарными глазами.
        - Ничего. - Тоже без признака вежливости откликнулась я. - Дай руку.
        - Чего?
        - Дай руку. - Шмыгнув носом, обозлено протянула я. И, наконец, получив желаемое, крепко ухватилась за нее, подтянулась. - Пошли искать нашего единственного и неповторимого.
        Саленжар… Это такой Дроу… с большой буквы. Когда я занималась с Владыкой…хм… различными делами, он, Саленжар, стоял позади нас и невидящим взглядом наблюдал за происходящим. Он был тенью Владыки. Его телохранителем, не раз спасавшим ему жизнь во время различных поездок. Он молчаливый, немногословный, но когда от него требуется что-либо - внимание его сосредоточено на одной конкретной веще. И он решит поставленную задачу любым способом. Он аналитик, способный просчитать варианты нападений на Владыки и, естественно, предотвратить их. Впрочем, как и Дира. Но Саленжар - старше Диры. Он долгое время находится подле Владыки вместе со своими двумя помощниками.
        Дира… Конечно, уровень Диры, как телохранителя, не оспорим. Она была и остается лучшей в своем роде. А Саленжара я не видела больше сотни лет, и понятия не имею какое положение он занимает в нынешний момент. Но что такого могла сделать Дира, из-за чего бы она стала сотрудничать с Эстальтом. Конечно, приказать ей охранять его ничего не стоит - перечить Владыке никто, кроме меня, не будет. Дира помается, взвинтит цену на свои услуги до предела по причине своей природной наглости, но согласится, и покорно встанет рядом с Владыкой, защищая его тылы. Если же Эстальт взял на судно вместе с собой Диру, - да, я все-таки допускаю такую возможность, несмотря на сказанное Лерту - стало быть, он либо не доверяет Саленжару, либо считает, что Дира лучше его справится со своими обязанностями. Либо… Просто вариант, который возможно принимать в расчет, если не сильно увлекаться. Пока промолчу…
        Владыка… Эстальт… Что ему понадобилась там, на судне? Кроме 'Шелеста' разумеется. 'Шелест' - как стандарт, здесь все закручено на нем. Нельзя не принимать во внимание этот главный факт! Но если… Что еще могло привлечь Эстальта, кроме могущественного артефакта, который когда-то побывал в руках у Шейдирона, Второго Владыки Дроу? Само судно? Страна, в которую оно отправлялось? Экипаж судна? Эльф, находящийся на судне?.. надо думать, надо искать факты, которые пока в упор не разглядеть. Какую роль играет Владыка? Чего опасается, раз водит при себе Диру? Что он пытается изобразить своим неожиданным переездом в Велитарию без должного количества телохранителей и Советников. Нет, конечно, Эстальт более чем умный, но решение государственных проблем не возможно без определенного числа Советников.
        Эльф… Эльф на судне… В Велитарии есть эльфы. Если предположить, что он тамошний? Неправдоподобно… Лерт его знает. Должен знать, раз скрывает от меня похитителя. Хотя, Лерт всех знает. И вполне возможно, что он узнал в велитарском эльфе мага, похитившего 'Шелест'. Тоже работающий вариант. НО! Шертариал никогда не сотрудничал ни с Велитарией, ни с Сайфой! Стало быть никаких связей между эльфами тех берегов и Владыкой подземелий не должно быть. Я понимаю еще, если бы он катился с каким-нибудь дроу, для заключения договора. Но это ведь не дроу, а самый настоящий эльф, судя по словам Черного.
        И, черт подери, еще один эльф… Лерт… Чего он скрывает? Кто похитил, и почему он покрывает похитителя, все же упрямо идя за мной по пятам и не отказываясь от поставленной задачи? Конечно, можно объяснить его поступок нашем Хранительством, в дословном смысле слова. Мол, храни ее и не смей терять. С моим характером-то это будет худо и неприятно… Может, он надеется что все обойдется, пронесет, и мир так и не узнает о 'Шелесте Силы', который похитил неизвестный эльф? Или, мне стоит ожидать, что как только мы обнаружим артефакт, меня скрутят и попросят не вмешиваться, а Лерт при этом будет находится на стороне похитителя. Хотя, судя по его действиям, он все-таки не одобряет действия эльфа.
        Зиттарин… Хотела бы я знать, каким он боком тут, в этой истории. Зачем понадобился эльфу? Зачем их разделили с артефактом? Почему позволили так просто забрать его у них из-под носа?
        Черт!!! Мне срочно нужно на это самое судно! Тогда хоть что-то станет ясным. А уж из Диры и Саленжара я душу вытрясу. Особенно из сестрички, если конечно это она…

34. ЛЕРТ.Бой ради знаний…
        Саленжара мы все-таки нашли. Точнее, нашла она, но не будем вдаваться в подробности…
        Воин перед нами, сидел, понурив плечи, и упорно не поднимал взгляд алых очей. Я стоял, подпирая плечом стенку, Сида устроилась на полу, вытянув ноги, и глядела на руки Саленжара, которые безвольно болтались между его ног. Сида не торопила, не задавала вопросов, но и сам дроу отвечать не собирался, упорно храня молчание.
        Удивительно, что он вообще дал нам войти в номер и не выпихнул сразу же, ухватив за шкирки. Нет, мы конечно так просто не 'выпихнулись' бы, но то, что он не предпринял ни малейшей попытки - говорит о многом.
        Я отлип от стенки - кожа куртки едва слышно шелохнулась, - воин машинально напрягся, прислушиваясь к происходящему у него за спиной, и едва я обошел кресло, в котором он сидел, поднял голову, прослеживая за моими движениями. Я нахмурился, встретившись с ним взглядом - он тут же поспешил склонить голову.
        - Саленжар. - Сида, протянув руку, коснулась пальцев воина, затянутых в перчатку. Он не шелохнулся. - Саленжар, что с Владыкой, где он, с кем? Ты ведь знаешь, а я не причиню ему вреда. - Молчание. Длинное и долгое, не пророчащее ничего хорошего. Сида обернулась, уныло подняла взгляд на меня и пожала плечами, мол ничего поделать нельзя. Безусловно, можно, но для того придется приложить не малую толику усилий.
        - А ты знаешь, эльф, кто рядом с тобой? - Внезапно спросил меня Саленжар, от чего Сида резко вскинулась.
        - Воровка и изгнанница? - Не без интереса поинтересовался я. Откуда я знал, что она изгнанница? Да просто… В каждом ее предложение о Шертариале просвечивает ненависть - она ясно дает понять что туда не вернется ни в коем случае. А из-за чего ее изгнали… нетрудно догадаться, учитывая ее способности и мысли, которые порой движутся в таком направлении… Так чего же она забеспокоилась? Воровка? Ну и ладно, за мной грешков побольше будет. Я, увлекшись, попытался проникнуть в ее мысли, но они были наглухо заблокированы. А Саленжар тем временем с неподдельным вниманием смотрел на меня. Сида, потупив взгляд, уставилась в пол, в ноги дроу. - И кто же она? - Сдался я, заметив что подтверждать мои догадки никто не собирается.
        Саленжар хитро улыбнулся, показывая ряд ровных белых зубов. Я качнул головой в ответ, поторапливая его. Сида резко дернулась, вскакивая на ноги, не обращая внимания на больную конечность, и пробормотав что-то вроде 'сплетники', вылетела из комнаты. Дроу хмыкнул.
        - Её обучал сам Владыка, предоставляя ей все свои знания. Она же предала его, используя полученное против него же. Она - бывшая любовница Владыки Шертариал`ерала. - Торжественно закончил он, не без злорадности глядя на меня. Представляю, что он увидел на моем лице… Я нахмурился, пытаясь отковырять Сиду в углу своего сознания. Ничего - опять спряталась, исчезла, не желая объясняться.
        - И что?.. - Выдал я, вопреки мельтешащим в голове мыслям.
        - А ничего! Порубишься со мной? - Внезапно спросил он. Улыбнулся, поднимаясь на ноги.
        - Зачем? - Выражение моего лица еще более усугубилось - на лбу пролегла глубокая морщина.
        - А просто так! Я здесь уже неделю сижу, не с кем пофехтовать. - Вот и первое знание, полученное от проболтавшегося дроу. Неделю сидит, значит, присоединился Владыка к моему эльфу совсем недавно, возможно, даже ждали его, пока он подъедет. А это нескромно намекает на заговор, в котором участвуют оба. Но вопрос пока в другом: соглашаться, иль нет на бой с этим хитрецом? Сабелька у его… против моего меча в полторы руки… полуторника то бишь… Неравно, но, наверное, он сумеет повернуть это в свою сторону, сделав из этого преимущество. Тут Саленжар решил заняться элементарным шантажом: - Выиграешь, расскажу, с кем и куда уехал Владыка. Хотя, с кем он уехал… ты должен знать…
        - Где? - Осведомился я, настраиваясь на сложный поединок.
        - На заднем дворе. До первой крови.
        - Пошли. - Мрачно кивнул я. Дроу радостно заулыбался, будто ему за медяк продали меч, коим сражался сам Кесральт (полководец, участвующий в битве против мертвяков четыреста лет назад, известно, что человеком он не был).
        Сида обнаружилась в коридоре, как всегда, сидящая на полу, вытянув ногу. При виде нас, она, игнорируя великое шествие на великую битву, отвернулась. Только когда мы вышли во двор, я с радостью обнаружил восстановившуюся связь, и едва удержался от того, чтобы не обругать ее последними словами. Сида, видать, оскорбилась, и немедленно появилась рядом с нами, выразительно таращась на извлеченное оружие. Глянув на мои лук и колчан со стрелами, которые кучкой стояли у стенки, она хмыкнула. Различные зеваки, занимающиеся ни чем, подтянулись, были слышны тихие возгласы 'поединок'. Сиду, это видать не устраивало, она повесила вокруг нас полог невидимости плюс непроницаемую для звуков стенку. Люди, разочарованно повздыхали, и начали разбредаться по сторонам, дабы вновь заняться ничегонеделаньем.
        Саленжар передо мной разминал запястье, не торопясь начинать бой. Левша, чтоб его. Как же я не догадался, глядя на гарду?.. Я, следуя его примеру, начал выписывать медленные идеальные восьмерки: нормальную, обратную, вертикальную. Дроу чуток попрыгал, сделав пару резких колющих выпадов, и застыл, встав в стойку - корпус чуть развернут, клинок в левой руке, слегка согнутые в коленях ноги не на одной линии, правая рука за спиной… пока. Аналогичную позу принял и я, пока держа клинок в одной правой руке.
        Так-с… Поехали, что ль?
        Атаковать нельзя - это же телохранитель… Конечно, логика! Пока он стоит в стойке… пробить сложно. Особенно левшу.
        Начинаю ходить кругами… Потихоньку, не торопясь, выманивая Саленжара за собой. Он следит за мной, медленно перемещаясь, наблюдая, но не меняя позы, не раскрываясь. Кончик острия продолжает смотреть на меня. Это плохо. Буду брать внезапностью?
        Выпад. Колющий. Саленжар умело отводит удар, не обращая внимания на длину моего меча - его это ничуть не беспокоит. Я, моментально продолжаю, делая попытку ударить его клинком в колено. Блок, мешающий пробить. Саленжар не открывается, я тоже не даю ему возможности. Пробная серия кончилась, я отскакиваю назад, перехватывая клинок еще и левой рукой.
        Саленжар продолжает поединок простой серией - в четверку, в два плеча, в два бедра. Удары выточенные, уверенные, но самое главное - быстрые и резкие. Первые три я заблокировал клинком, от последнего увернулся, нырнув под руку дроу и попытавшись контратаковать оттуда. Рубанул сверху вниз, целясь в сгиб колена. Саленжар отвел ногу, исключая возможность ранить его в сухожилия, развернулся, пробуя обманные выпады. Пытается войти в мою защиту, и уже оттуда продолжать рубиться на расстоянии локтя. Это, я вам скажу, трудно, но весьма действенно. Только смять защиту я ему не даю…
        Ага… а вот и вторая рука дроу, которая до этого была заткнута за пояс, за спиной. Пытается поймать мои руки, лежащие на рукояти меча, а я в свою очередь, постарался выполнить старый, как мир фокус - резко дернул вбок меч, оставляя в руке Саленжара лезвие, вместо обещанной кисти. Тот, сориентировавшись, каким-то чудом убирает руку, затянутую в плотную перчатку. Действие происходило только благодаря острой реакции дроу. Саленжар, разом свернув мешающиеся конечности, развернулся ко мне боком, не опуская сабли - вернулся в стойку. В ход пошли ноги.
        Удар ботинком в коленную чашечку. Увернуться я не успел, зато сумел ловко дотянуться клинком до руки Саленжара. К моему разочарованию, попал я в наруч (он отдернул руку, убирая локоть с удара), что и помешало пустить первую кровь. Э-как его перекорежило… Саленжар отошел от меня локтя на четыре и застыл там с нехорошей улыбочкой, пользуясь тем, что длины полутора не хватает на такое расстояние. Я был не против передышки и не спешил продолжать бой. Мне и так хорошо. Но, судя по выражению лица Саленжара, задел я его прилично, руку он отшиб. Знаю, больно… Но и мне тоже не сладко, дроу хорошо пробил в колено.
        Чегой-то мы медленные какие-то… На мой взгляд… Даже не запыхались… Но если начнем в полную силу, так выражаясь, в полный контакт…
        Попробуем…
        Резкий рывок - почти прыжок - с места. Саленжар, видимо придя к тому же выводу что и я, сорвался с места, тем не менее, не открываясь ни на секунду. Действую по старой схеме: атакую в левый бок дроу. Естественно, бок его оказывается надежно защищен путем блока, но скорости стали гораздо… хм… приличнее. Делаю еще один выпад, опустив правую руку, держа меч одной левой - клинок идет сверху, но за счет кисти резко проваливается, описывая дугу, наглым образом метит в пах противника. Саленжар не нашел ничего лучше, как отскочить, и уже оттуда, с безопасного расстояния, строить планы мести - длины его сабли не хватает на полноценную атаку.
        Зато моей хватает. Удар… Опять-таки колющий, возникший блок я умело обошел, но Саленжар просто уклонился корпусом назад и вбок, оставляя меня ни с чем. Полукругом развернув саблю, он сшиб меч вправо, уверенно развернулся а далее последовал рубящий удар сверху в ключицу. Ух ты… Вывернуться, то я вывернулся, но далее пошло не вполне цивильное гонение меня по двору. Я уворачивался корпусом, убирал ноги и руки, изо всех сил стараясь не попасться под лезвие. Один раз даже не слишком удачно схлопотал по плечу удар плашмя. Как допустил такую ошибку дроу… Плашмя ударить! Нелепо. Но именно этим я и воспользовался; - Саленжар долго не мог понять, как же произошло такое недоразумение - мой клинок скользнул вниз, оттуда вбок, путая противника. Поймав на мгновение открывшийся бок, я умудрился ударить туда. Дроу кое-как развернул уходящую саблю, попытался заблокировать, но меч, соскользнув, ушел дальше и легонько коснулся его.
        Отпрыгнув в сторону, я машинально коснулся лба, потер… Мотнул головой, разминая напряженные мышцы шеи. Дроу болезненно поморщился, и внезапно рассмеялся, скорчившись в три погибели. Я в недоумение глядел на заливающегося смехом Саленжара, пока не почувствовал боль в плече. Отвел локоть в сторону, с досадой изучил длинную царапину на куртке. Вот гад.
        Не торопясь, я положил на землю меч, стянул со спины ножны, а затем куртку. На серой невыбеленной рубашке на плече расплывалось небольшое алое пятно. Царапина, в сущности, ничего не меняет, мне она даже не мешает. Но, что являлось главным - Саленжар умудрился-таки ранить меня плашмя. Угу, блин, весело… Раньше, чем я задел его.
        - Кто победил? - Спросила Сида, подходя и заботливо поднимая с земли меч и куртку.
        'Леший его знает'. Мысленно откликнулся я, натягивая куртку и краем глаза наблюдая, как Саленжар осматривает окровавленный бок. 'У меня с тобой разговор будет'. Припомнил я. Сида сникла, но не ответила, протягивая мне меч в ножнах. Я, перехватив их, шустро нацепил, и быстрым шагом прошелся до двери. Саленжар не отставая последовал за мной, но заходить в гостиницу не стал, уселся прямо на крыльцо, зазывая нас.
        Он заговорил…

35. СИДА.Узнали!!!
        Лерт все-таки мастер…
        Я бы так не смогла.
        Аж завидно.
        Саленжар же рассказывал, скупо выдавливая из себя крупицы знаний. Точнее, знал он многое, но не желал делиться. Удивительно, что он признал ничью.
        - …неделю назад… Владыка поторопился, целый день ходил по залу, дорожку вытаптывал в ковре, но потом решился, позвал телохранителей. Не долго думая, отослал остальных отдыхать. Связался с Нейлой, - это моя мать-магистр - срочно затребовал координаты Мадирры. Долго ждать не пришлось, Мадирра явилась сразу же, будто ждала. Заперлись они в комнате, со дворце, долго рассуждали там. Затем Мадирра ушла, вернулась быстро. А оттуда, даже не дав выспаться, телепортировались в Ренгу. Владыка сразу же сходил в порт, посмотрел на судна. Вернулись в центр, сняли номер в гостинице. Всю эту неделю Владыка нервничал, ходил на дыбах, с Мадиррой постоянно разговаривал. Причем, часто орал. Мадирра молчала, ибо ей по статусу не положено орать на Владыку, но видно было - злиться она. Но она потом высказалась, сказав, что эта дура едва не убилась, словив стрелу с ядом. Владыка потом в моем присутствие ругал последними словами вот ее, Сидриалис.
        Потом пришел он, эльф. Один он был, в плаще с капюшоном, в конюшню коня гнедого завел. Эльф как эльф, только Владыка с ним разговаривал уверенно, твердо, но без присущей ему наглости. Одежда у эльфа простая, но дорогая, жесты тягучие, изящные. И лицо он не показывал. Владыка все хмурился, глядя на него, да меня не отпускал никуда. Видать, опасался. А эльф, между прочим, с оружием был. Вещей при нем - один мешок, не более. Наверное, не решился нагружать себя ненужными вещами. Торопился он. Все упоминал некого Зиттарина. Потом Владыка спросил: 'где Сидриалис?'. Эльф ответил, что не знает такую, и не знал. Тогда Владыка поправился, приволок Мадирру, спросил, где ее сестра. Эльф понимающе закивал, сказал что требуется остановить этих… Именно остановить, ибо народ хороший, в дальнейшем пригодится. Да еще как…
        Проводил я их. На судно. Владыка попросил не сопровождать его, пришлось остаться. Когда вернется - не сказал, но просил дождаться и не исчезать из Ренги. Я, естественно согласился, ибо в Шертариале делать без Владыки нечего. Судно идет до Велитарии, уже завтра они будут там. Кстати, Владыка сказал на прощанье, мол, если Сидриалис явится, пусть не вмешивается. А эльф упомянул некого Лерта, которого вообще пускать с ней не рекомендуется.
        А ведь я узнал эльфа-то… Именно по жестам и речи, поскольку капюшон и не думал спадать с его лица. Помню, когда Владыка сотрудничал с Лесом, наносили визит, так они там чуть ли не плевались - ругань стояла страшная…
        Саленжар неожиданно замолк.
        Все догадались?
        - Продолжай. - Попросила я, наблюдая за Лертом, который рассматривал скромные пейзажи заднего двора. Он-то знает, но мне требуется подтверждение.
        - Это был Владыка Лирген`е`Нерлик`Лара.

36. ЛЕРТ.Еще одно сражение больших масштабов.
        - И тебе сейчас полагается задерживать нас всякими способами? Даже если твоему Владыке угрожает артефакт вроде 'Шелеста Силы'?
        - Нет, почему же? Я остаюсь телохранителем Владыки, а приказ не допускать Сидриалис и тебя в Велитарию выполнить, к сожалению, не смогу, поскольку исходил он от эльфа, которому я не подчиняюсь. Задерживать же Сидриалис не стану, зная, что она не причинит вреда Владыке.
        - Но она может усугубить его положение. - Нахально встрял я в равномерные мысли Саленжара. Сида недобро глянула на меня, но вскоре опять погрузилась в свои думы.
        - Может. Но вреда ему причинит.
        - Так ты нас отпускаешь?
        - Да. Задержать вас, если вы хотите знать, я не смогу. Я тебя, Лерт, помню еще с Вэйвовского Дворца. - Я недоверчиво глянул на дроу, тихонько соображая, откуда он мог знать… Вроде, когда планировалось и осуществлялось покушение, дроу там не присутствовал. Но он знаком с обстановкой, стало быть, все же был там, ибо из Дворца весть о покушении не вышла - никто посторонний так и не узнал. Да и не было это нападением, чтобы орать про него на всю Роонию, так, пугали… Но все же! Меня поразило, что дроу не забыл мое лицо и вспомнил сейчас, семьдесят лет спустя. - Лерт, может, еще один бой проведем, рукопашку? - последовало неожиданное предложение. Я отрицательно качнул головой, и попытался свалить все на Сиду:
        - Вон с ней махайся. Я устал.
        Сида уныло подняла голову, смирила меня убийственным взглядом, от которого я мог помереть разве что от безудержного смеха, и ответила с укоризной:
        - Ты что, с Дирой не намахался?
        - Нет. С ней неинтересно. В два удара поединок в ничью заканчиваем.
        - Так и со мной тоже - убьешь меня в два удара, будет прекрасно для тебя, Саленжар. - Насмешливо улыбнулась она. - Лучше Лерта хорошенько попроси, у меня нога болит.
        - Что с ножкой? - Сида впервые удостоилась внимательного, изучающего взгляда со стороны Саленжара.
        - Злая собачка укусила. - Серьезно ответила она.
        - При попытке украсть ценную вещицу? - Съязвил Саленжар.
        - Я краду бесшумно и незаметно для собак. - Парировала Сида. - Лерт, давай с ним…, да пошли? - Просящее кликнула меня.
        Рукопашку? Это когда я последний раз голыми руками дрался? Даже не припомню. Когда еще с Урисором был, тот любил гонять по этой дисциплине. Годика четыре назад. Конечно, были тренировки, но чтобы так, на полную катушку, спарринг без правил… Уговорили. Но я ведь проиграю. Н-да с такими 'оптимистичными' мыслями лучше вообще не биться.
        Я повторно стянул куртку и, наблюдая за лениво поднимающимся Саленжаром. Тот по непонятной мне причине изображал на лице буйный восторг и разминал пальцы… Н-да… Глядя на его перчатки невольно думаешь об ударе, которые незамедлительно последуют. Хорошо, если по корпусу, а по лицу заедет? Что-то мысли пошли в каком-то левом направление, будто я новичок-недоучка, боящийся биться. И что прикажете делать? Заорать и наброситься на Саленжара, доказывая при этом, что не зря память обо мне в этом городе хранят до сих пор… Между прочим, остался я в их памяти как убийца-общественник. Наемник, то бишь, скромно выражаясь… Да, да не надо на меня так смотреть, Сида…
        В общем, я решил брать на этот раз наглостью и скоростью, не дожидаясь пока дроу встанет в стойку и приготовится. Прыгнул с места, не рискнув наматывать круги вокруг него, ударил ногою в колено. Саленжар быстро и оперативно увернулся, удар проскользнул едва задев его колено. Зато последовала жесткая контратака опять-таки ногой, целью которой была шея (растяжка впечатляет…). Ногу я принял на блок из рук, умудрился оттолкнуть его, на прощанье сдвинув корпус и попробовав достать ногой щиколотку соперника обыкновенным пинком. Саленжар, как оказалось, не спал и был насторожен, и едва отскочив, вновь пошел в атаку, пытаясь замысловатыми отвлекающими движениями смять мою защиту. Вход в защиту не удался - я, едва не открыв правый бок, нанес смачную затрещину по лицу. Разбил ему лоб. Саленжар, мотнув головой, торопливо скользнул вниз, резко и неожиданно приседая, кулак его четким движением вписался в мою голень. Охнув от боли, я на автомате одернул ногу, но в ту же секунду сделал попытку ударить коленом ему в лоб, опасаясь продолжения. Его многострадальный лоб вновь схлопотал, но он не отвлекся на маневр,
пытаясь действовать снизу, в замысловатой стойке на согнутых ногах. Неожиданно развеселившись, я рванулся было дать ему локтем по макушке, а Саленжар повторно ударил меня в ноги, сильно саданув по сухожилиям сзади колена. Ушел дальше, ища возможности сделать паузу, изучить противника поближе.
        Саленжар чуть разогнулся, мазанул внимательным взглядом по мне, и остался стоять так, давая небольшую передышку. А я уловил то, что машинально начал просчитывать свои дальнейшие удары… 'Вот сейчас я ударю так, он поставит блок, я отклонюсь, скользну в бок, обойду…' Не сработает, конечно. Надо действовать наугад и как можно быстрее и резче - в этом и будет состоять мое пока незамеченное никем, кроме меня, преимущество. Ну шо ж, идем дальше???
        Как поговаривал один Мастер из рода Драконов, человеку, стоящему в стойке и готовому к атаке сделать ничего нельзя. Практически. А если это дроу, то тем более - реакция-то поболее будет. Надо как-то отвлечь его, ибо просто так, с ходу атаковать не возможно - пока ты замахиваешься (конечно, бью я практически без замаха, но это так, общие сведения) противнику сумеет десять раз предугадать твои движения, а еще и сам наподдает по одному месту… Идем на прорыв, значит… Учитесь, господа! (скромностью никто не страдает, и не будет в дальнейшем мучится этой 'болезнью')
        Идем, приближаемся потихоньку к противнику, чувствуя, как колено и все, что ниже него отдает тупой болью.
        Саленжар даже не шелохнулся, видать тоже обдумывал варианты. Я, в принципе, не сомневаюсь что он смог бы убить меня при желании, но насколько я понимаю, сейчас его цель размять косточки, подраться просто так, без видимой цели.
        Я зашел в бок, уверенно прикрывая лицо руками. Саленжар плавно развернулся, а я ужом скользнул ему в ноги, опасаясь за свою голову, оказавшуюся в незавидной близости от его сапог. Н-да… Голову-то я увернул, за голень его схватился, только его удар все равно сбил меня с ритма, пришлось отпускать цапнутую конечность и выныривать из-за его спины. Он развернулся, стремительно послав ногу в левый бок и одновременно хлестко ударяя костяшками пальцев по лицу. Корпус убрал, элементарно развернувшись, но лицо все-таки осталось на траектории, - блок, состоящий из одной правой руки, он ловко обошел, сшибив в бок - и жесткая перчатка пронеслась по скуле, оставляя внушительный горящий след. Я в конец обозлившись, резкими отточенными движениями провел образцовый прием - оказавшись за его спиной, прихватил за шею, и, не давая ему вывернуться, толкнул на себя вниз, подло подставляя колено. Колено, жестко впечатавшись в его спину, подломило дроу, а там я уже просто спихнул его. Саленжар, прокатившись три локтя по пыльной земле, поднялся на четвереньки и со скрипом схватился за позвоночник. Затем, неуверенно
прощупал места, где должны по идее находиться почки, и только потом поднес руку к лицу.
        Заметив мой изучающий взгляд, Саленжар фальшиво бодро помахал пальцами, показывая, мол все в порядке, хоть сейчас в очередной бой. Я, тяжко вздохнув уже в который раз на дню, вразвалочку подошел к дроу, который все еще не соизволил подняться на ноги и прочно закрепить свое вертикальное положение. Протянул руку, предлагая посильную помощь, от которой дроу с достоинством отказался, поднапрягшись поднимаясь на ноги. Я, развернулся и потопал к Сиде.
        - Кровь вытри. - Сида, улыбаясь во все тридцать два зуба, сделала жест: поднесла руку к щеке, потерла. Я, последовав совету, сделал аналогичное движение, вытер (хотя больше размазал) кровь. Тоже царапина… Принял из рук Сиды куртку, поднял с земли снаряжение, и обернулся на дроу, стоящего посреди двора. Тот лишь пожал плечами. Я, будучи в приподнятом настроении из-за выигранного поединка, сграбастал Сиду в объятья и зашагал к двери.
        - Хороший поединок. - Шепнула мне на ухо Сида, похвалив. Я привычно оскалился…

37. СИДА.Работа извилин…
        Хлопать в ладоши и весело прыгать, наблюдая за Лертом, возвратившимся с заслуженной победой - не подобает дроу. Но какую-то часть вышеупомянутого я выполнила, весело и добро улыбаясь ему. Даже забыла, что я сама стремилась… не будем говорить, что я хотела с ним сделать… за скрытую от меня правду и прочие факты, присущие похищению 'Шелеста Силы'.
        Теперь, я конечно немного понимаю его положение, но это не давало ему причин скрывать от меня… да вру я, естественно… Он мог скрыть от меня все что угодно, (да и пункт этот перевыполнен) начиная от того, что он элементарный убийца, заканчивая его возрастом и Хранителем, безвременно почившем и умершим в столь неудобный момент. И, я не могу обвинять его в скрытности, поскольку нет гарантий - я бы тоже не рассказала про себя много всякого интересного.
        Что означает присутствие на судне Владыки Леса в амплуа похитителя, причем, учитывая второго Владыку, находящегося там же? И еще мою сестренку не забудьте… По порядку начнем, по полочкам, сверху вниз. Для меня на данном этапе самой интересной фигурой является именно Владыка Леса (как его звать-то, остроухого?).
        Лерт покрывал его по нынче понятной мне причине. Кому охота чтобы его Владыка неожиданно стал вором, похитителем и убийцей заодно? А если это не просто Владыка, а Великий Правитель Эльфийской Расы Роонии? Я бы тоже покрывала Эстальта… Просто так, даже не учитывая благополучно минувшую любовь. Хотя нет, опять я завираюсь… Я, как не имеющий никакого отношения (почти) к своему народу дроу, навряд ли кинулась прятать от народа истину. Ведь именно это пытался сделать Лерт - о ком же еще можно беспокоится? И ведь Владыка Леса пытался как-то скрыться, не рассказывать о своих таинственных и темных делах. А что, если действительно нечто государственной важности? Ага… дружно поиграем в шпионов, приплетая в каждом предложении 'Шелест', который вовсе не является игрушкой… Артефактик… Сильненький, почти самый могущественный в этом грешном мире.
        Угу… Возвращаемся к причинам.
        На кой леший Владыке (да Ламиараотель его зовут, вон, Лерт подсказывает; черт, кажется 'Владыка' было короче и удобнее) понадобился артефакт, который бы через неделю лег бы в его руки? Да… Предположим, эльфийскому народу не желательно знать что 'Шелест' на руках у Раотеля (сокращаем). И что!?! Толку-то, толку? Народ бы узнал, что вполне логично, - 'Шелест' похищен, на острые уши были бы поставлены многие маги и прочие нужные и ненужные эльфы Леса. Предположим, Владыке он понадобился для своих, личных дел и он предполагал будто извлекать 'Шелест Силы' из собственной же сокровищницы - себе дороже, и вообще сложно… Если честно, меня одолевают та-а-а-акие сомнения…
        Катимся дальше, собирая все факты на липкую шкурку…
        Каким образом Раотель сумел организовать нападения на нас, когда мы были еще с Зиттарином? Нападавшие? А кто они? Использовать подчиненных эльфов с собственными намерениями и собственной инициативой? Но не три десятка же! Не проще ли использовать пару-тройку опытных бойцов, отрядом которых можно было бы смять всю нашу хиленькую защиту? Или, исчезновение опытных, побитых эльфов вскоре заметили? Может, то были не эльфы? Магию бы я почувствовала… будь то иллюзией… или нет??? Сомнения плюс неуверенность в себе. И это кто неуверен то? Я, которая тренировалась на самом Владыке Шертариала? Ну уж нет, пусть я и послабее буду чем Эстальт, но не чувствовать магию… Да такого не может быть.
        - Лерт. - Задумчиво позвала я, растерянно оглянувшись по сторонам и уловив как-то незаметно наступившую тьму. - Куда мы идем?
        - Спать. - Краткость сестра таланта… Таланта чего, спрашивается, - раздражать? Лерт же добавил: - Утром откроешь портал в Велитарский порт, координаты я подкину, проблем не будет. С резервом все в порядке? - Запоздало поинтересовался Лерт, нахально ухмыляясь. Я, возмущенно окинула взглядом его довольное лицо, с немалой задержкой сообразив, что мы все еще идем в обнимку, и выкрутилась из его объятий.
        - Ладно, уговорил. - Смирилась со своей участью я. - Где ночевать будем? - Меня-то еще в сон не клонило, но Лерт весь день на ногах, а в вялых бойцах у нас особой надобности нет. Пожалеем нашего гениального бойца… Ведь на самом деле, я, зная уровень Саленжара, могу сказать, что эльф сделал невозможное. Или, я просто не ожидала, что он настолько хорошо владеет холодным клинковым оружием?
        - Ночевать будем все у того же Екцера. - Отозвался Лерт через некоторое время, застегивая куртку до горла и подтягивая шнуровку на рукавах. Я, глядя на него, сообразила, что слегка похолодало, но не отреагировала - в Городе и того прохладнее, под землей все-таки, да еще и в горах. - Не дуйся, Сида. Иди греться. - Лерт приглашающее поднял руку, а я, подумав, нырнула ему под бок, где было гораздо теплее. Он опять обнял меня, уверенно продолжая вести по темным улицам, подстраиваясь под мой хромающий шаг.
        - Это тот непрезентабельный дядечка с бутылочкой неопознанной жидкости в руке? - Я решила пообщаться… Говорить-то изредка надо, пусть и о различных пьяницах в задних комнатах гостиниц.
        - Он самый. - Подтвердил эльф, не моргнув и глазом. - Он хороший. - Ляпнул, видимо не подумав.
        - Я тоже. - Не стала возражать я, пойдя иным путем.
        - Ты? - Лерт не останавливаясь, смирил меня насмешливым взглядом и важно кивнул, стараясь сдержать смешок.
        - Я. Честно. - Продолжала я заверять его в своей 'хорошести'.
        - Да я верю. - Лерт все-таки не удержался и звонко рассмеялся, заражая своим смехом и меня.
        До гостиницы мы добрались не скоро - Лерт смеялся, как ненормальный, ребра его ходили ходуном, я хромала на ногу и пыталась не сгибаться пополам от смеха. Беспричинного смеха, т.к. ничего смешного в округе не наблюдалось. Кроме, конечно, эльфа и дроу, вышагивающих бок о бок.

38. ЛЕРТ.Всякое не по делу…
        Екцер из-за нашей наглости естественным образом лишился комнаты и постели. Он ушел огорченный и вялый, с неизменной бутылкой с янтарной жидкостью. Впрочем, постель не досталась и мне, поскольку я благочестиво уступил ее Сиде. Попытался.
        Где-то часа в три ночи меня разбудили. Я нервно крутанулся на жестком одеяле, постеленном прямо на полу, и рывком сел, рукой нащупывая меч, лежащий неподалеку. Рука неожиданно наткнулась на что-то теплое вместо привычной гарды и пришлось с недовольством продирать глаза.
        - Мне не хочется спать. - Последовал комментарий происходящему. Сида торопливо убрала руку от клинка, и поднялась на ноги, опираясь на постель.
        - Доброй ночи. - Машинально поздоровался я. - И как тебя развлекать? - Вышло грубо, но разве не этого заслуживает наглец, посмевший разбудить меня посреди ночи? Сида, вроде обиделась, судя по ее мгновенно ухудшимся настроению и смущенно буркнула:
        - Я думала, тебе жестко на полу спать.
        - Угу, я щас переберусь на твою постель, а ты потихоньку, от нечего делать, пойдешь гулять по городу и весело насвистывать детский мотивчик. - Предположил я, уловив ее мысли, наблюдая за бледным лицом. Сида вполне справедливо оскалилась и спокойно добавила:
        - …и грабить мирных жителей. Хотя нет, они-то об этом еще не скоро узнают.
        - Полезай обратно. - Обозлился я, оттого что сижу здесь, в темноте и перепираюсь с этой… этой… дроу, в общем. - Сядешь в уголок, посидишь, коль из гостиницы выходить не собираешься.
        - С какого это перепуга? Неужто боишься, что на самом деле сбегу? - Спросила эта язва, хитро прищурившись.
        - Да, боюсь. Залезай в угол! - Грозно добавил я, поднимаясь на ноги и прихватывая за собой покрывало. Перебравшись в угол, я тщательно проследил за Сидой, которая устроилась в уголке, и, приткнувшись спиной к ее подобранным ногам, благополучно заснул. В общем, удостоверился в том, что она никуда не денется. Пошевелится - я проснусь. Надо ей не спать, ради Созидателя, пусть сидит и изучает кляксы теней на стенке, я не против. Лишь бы не сбежала.
        - Привет, пацан. А где мама с папой? - Человек с белыми волосами стоял чуть поодаль от двери, держа в руках неподъемный на взгляд мешок с бурыми пятнами. Он, всамделишный семилетний пацан, нахмурился и попытался принять независимое выражение лица. Человек недовольно моргнул, терпеливо дожидаясь ответа. Мальчик - эльфенок с забавными длинными ушами - не произнес ни слова, зато за спиной, в тонких руках с многочисленными ссадинами, неумело и небыстро вращался метательный нож.
        - Ты не расслышал? - Человек, задумчиво рассмотрел острые уши, намекая что не услышать ими столь громкую фразу… В следующий момент он дернулся с места, и оказался гораздо быстрее, чем мальчик. Нож, не без помощи человека, выпал из худой ладошки, звонко брякнулся о каменный пол.
        Из комнаты, будто несомая потоком воздуха, вылетела молодая с виду женщина с изящным эльфийским клинком в руке. Длинное платье путалось, мешая действовать еще быстрее, быть может, это и есть причина ее поражения… Пацан мгновенно дернулся, пытаясь остановить палача, но был отшвырнут в сторону сильной мужской рукой. Эльфийка рухнула на колени, из груди у нее торчал ее же клинок, а глаза с ужасом смотрели на мешок, брошенный на порог. Мужчина, поняв, что она уже не встанет с колен, проследил за ее взглядом, и мотнул головой:
        - Знаешь, что там? - Легкий кивок умирающей женщины. - Извини, ничего личного… Всего лишь работа. - Наемник подтащил мешок к эльфийке, аккуратно развязал, подтолкнул ее за шею, склоняя над ним. Что она увидела там? Мертвые… Охотник за головами. Со своими трофеями. Вся семья, весь род. Четверо эльфов. Точнее, их голов.
        - Мальчика пожалей… - Прохрипела она на прощанье, а тело уже клонилось к земле.
        Мальчик же уже кинулся на убийцу, торопливо подхватив с пола упавший нож - он старался сделать невыполнимое, убить человека с седыми волосами. Тот без затруднения вырвал из хрупкой эльфийской руки нож, швырнул его в стенку, и удостоверившись, что он надежно закрепился там, перехватил пацана.
        - Э, нет, просили убивать только здравомыслящих… - Пробормотал он, убирая со лба то ли белые, то ли просто седые волосы и умудряясь удерживать дергающегося пацана одной рукой.

39. СИДА.Лирика…
        Светлые, практически без намека на какой-либо оттенок волосы надежно покрывали красивое лицо эльфа. На лице темным росчерком зияла царапина, оставленная перчаткой Саленжара. Но эльфы они все красивые. Как и дроу, только у последних более жесткая, резкая красота. Эльфы же изящные, красота их милая, удовлетворяющая глаз, на которую хочется смотреть бесконечно.
        И тут я заметила свою руку, которая медленно и неуверенно тянулась к шелковистым волосам. Бледная рука, с посиневшими от холода ногтями, неестественно белая посреди ночной темноты неуютной комнаты. И волосы у него тоже красивые, пусть и бесцветные… Я несмело коснулась их, кончиками пальцев, боясь потревожить спящего.
        Наверное, зря я это сделала…
        И дело не в том, что я сильно привязалась к этому эльфу, просто воспоминания в виде заблудших снов мне сейчас наблюдать… тяжко… Как не вовремя…

… Лерт зашевелился, недовольно поморщился, гримаса на лице отобразила множество эмоций. Я вздрогнула, поторапливаясь убрать руку с его виска, но не успела и замерла, внимательно глядя в его янтарные чуть раскосые глаза. Чуть вскинутая голова качнулась, он вновь расслабился, а моя рука опять легла на горячий лоб. На этот раз уверенно и без боязни последствий. Лбом я уперлась в неприятную промерзлую стенку, и прикрыла глаза. Лерт как-то неуловимо потянулся, руки обвились вокруг моей талии, щека прижалась к моему боку. Спокойно… Стало спокойно и уютно, будто всю жизнь мы так сидели, чувствуя друг друга.

40. ЛЕРТ.Вводная в жизнь. Биография.
        Сознание приветливо распахнуто, позволяя ей читать, перечитывать все мои мысли. Теперь она - мой Хранитель, а я понял это только сейчас.
        Восемь лет… Возраст для эльфа, мягко говоря, ничтожный. А вот… Именно в этом возрасте и началось наше с Урисором Хранительство. Представьте, мелкий пацан, у которого убили всю семью, идет держась за руку Дракона, который и являлся убийцей вышеупомянутых… Наемником, который притащил головы родичей - в том числе и отца - в дом, где напоказ убил и мать. Сначала я ничего не понял - ведь как так, истребление семьи подразумевало бы и мое убийство. Тогда он ушел, развернувшись, заметив, что я недоверчиво смотрю на него, а уж тем более пытаюсь убить его отцовским ножом. Вернулся через год обозленный и раздраженный, и увидел карманного воришку (да, все мы через это проходили), прячущего уши под нестиранной месяцами банданой. Урисор фыркнул, походил кругами и, заметив, что я опять ни в какую не соглашаюсь не убивать его, сказал кто именно был заказчиком. Я поверил. С первого раза, доверительно кивая в такт словам мудрого Дракона.
        Изначально у меня не было ни малейших магических способностей. Точнее, они есть у всех эльфов и дроу, но только у половины они развиты и присутствие сил упрощает им жизнь. Но я не огорчался - всегда знал, что магия не мое, и связываться с ней желания не было. С приходом Урисора все изменилось - уж он-то прям кладезь Силы и магических знаний. Пришлось и мне подучиться, воспринять магию как часть своего организма, привыкнуть к ней.
        Итак, это было отступление. С тех пор я был с Урисором. Учитель, Мастер, Хранитель. Чем мы только не занимались… Поскольку Урисор был и остается наемником, и меня к этому приручил. Без принуждения, хочу заметить. Я считал, будто обучаюсь, для того чтобы разделаться с человеком, кой приказал убить мою семью. И не беспокоился, что его убьют раньше, чем я смогу самостоятельно взяться за оружие и провернуть тщательно продуманную операцию. Его охраняли достаточно хорошо, и уж тем более не подвергали опасности. Операция продумывалась долго… Лет семнадцать, если быть точным. Да, в двадцать четыре года я убил тогдашнего Владыку Леса. Без помощи Урисора, тот вообще своими делами занялся, в горах пребывал и мое поведение абсолютно не контролировал, даже узы и те были ослаблены. Мало того, я убил, так еще и сбежать сумел… Продолжил жить, уже 'отомстив' за семью…
        Урисор, как узнал о проделанном фокусе, после которого у эльфов появился новый Владыка, - Ламиараотель - посокрушался денек, но затем скептически хмыкнул и начал уже целенаправленно подбирать заказы. Риск, конечно, был огромный… но желающий устранить своих Повелителей и прочих важных персон за приличные деньги - и того больше. Урисор чаще всего не участвовал, ибо двоим засветиться куда проще, чем одному. Он продолжать гнуть свою линию обыкновенного наемника, оснащенного хорошими и качественными связями, которые в дальнейшем позволяли набирать нужные заказы. Связник - прозвище исходящее из этого пункта.
        Годков через пятьдесят - на память не жалуюсь, но бывает, не уследишь за событиями - Урисор предложил наведаться в Лес. Просто так, отдохнуть, и, как он выразился, поглядеть на красивых эльфийских девушек. А я что, я не против… Наведались, выслушали многочисленные вопросы на тему 'кто такие и что здесь забыли?'. Немного странновато, учитывая мою принадлежность к этой расе. О чем я нескромно намекнул, перебив на тренировочных боях половину отряда Стражи. Они в свою очередь прониклись ко мне уважением, и настойчиво порекомендовали пообщаться с ними еще годиков двадцать. Отказываться было неприлично, да и просто в лом, так что я послал Урисора подальше, а именно в его горы, к Драконам с Лангорами (такая левая раса, о которой мне знать не полагается). А сам спокойненько тренировался со своими сородичами на протяжение тридцати лет, изредка выползая из лесочка, к людям да привычным вампирчикам и волкодлакам. Насколько вы поняли, светиться я особо не пожелал, и моя возникшая было слава постепенно потухла, как потухает светлячок после длительной ночи. Эльфы восприняли это как должное, постепенно забыли о
моих изначальных 'подвигах', и стали воспринимать меня как равного, обыкновенного Стража, коим я и стал во время своего 'эльфийства'. Само собой, никто и не догадывался о том, кто именно умудрился снять с поста всеми горячо любимого Владыку.
        В Ренгу я попал еще через тридцать лет, по небольшому недоразумению - Урисор очень долго и тщательно искал знаменитого неуловимого наемника. Стараясь не впутывать меня в эту опасность, он некоторое время скрывал… Но когда произошла короткая схватка с наемником, как ни странно, окончившаяся ранением Дракона, пригласили меня - разобраться и помочь по мере сил. Я и раньше бывал в Ренге, но не особо задерживался. А тут пришлось - целый год я старательно ловил хитреца. Наловился. Связей обрел на всю жизнь, здесь же получил прозвище, поскольку общение и выуживание знаний из осведомленного народа шло постоянно и непрерывно. Урисор помогал как мог, под конец совсем отчаявшись… И тогда сработал древний как мир фокус - приманка… Но что нас стоило вычислить следующую жертву… Приманкой оказался именно, поскольку, видимо, своими постоянными допросами сильно доконал кого-то и меня пожелали удалить, ибо слишком много знать не есть хорошо, что мне и пытались доказать научным методом.
        Наемником, вставляющим нам палки в колеса, оказалась вампирша-повелительница - Гебза. Да, как мы возрадовались! Еще бы, искали расчетливого мужика, который бесстрашно сражался с Урисором… И куда смотрел Дракон, при сражении? Считал птички, разглядывал облачка? Да спутать девушку с такими формами… хм… невозможно… Относительно подружились, помирились с этой девицей, решив что такого соперника нам не надо. Только, может, зря мы ее оставили в живых - она постепенно теряет форму, ибо дала себя ударить там, в корчме, при нашей последней встречи. Нелепо.
        Далее следовало брожение по всей Роонии, в том числе и вампирьи города, дроуские подземелья, пещеры драконов и некоторые логова оборотней. Единственное место, куда я не посмел сунуться по строгому запрету Урисора - горы лангоров. Сказал, мол, любопытство твое там не поймут, а с проблемами своими и без тебя разберутся. Ну и ладно, не больно-то хотелось…
        Я вернулся в Лирген`е`Нерлик`Лар. Там меня попытались поженить на эльфийке из приличной семьи, но я, с присущей наглостью, отмахался от этих садистских идей и смотался подальше. Владыка с грустью посмотрел мне в след, пробормотав что-то вроде 'потом как-нибудь'. Да, на самом деле, вернулся я хоть и не скоро, но на некоторое время остался там. На три года. Потом последовала короткая вылазка… для совершения правосудия, блин, паршиво-то как звучит… Убил, воротился в Лес, и с умилением глядел на зеленые листики, не испытывая ни малейшего покаяния или мук совести. Ничего такого не было и никогда не будет - нет у меня ни совести, ни жалости. Я так же, как и Урисор работаю за деньги, без эмоций. Так работают многие, хоть я и не вписываюсь в массу.
        Каждый играет свою роль… а я играю простого эльфа-наемника…
        А затем вызвал Владыка, попросил (приказал) проводить артефакт…
        Конечно, я о многом умалчиваю, но оно вам и не нужно, не так ли?..

41. СИДА.Велитария.
        - Привет. - Произнесла я, заметив, что он смотрит на меня.
        - Привет. Вставать не охота. - Лениво протянул он, моргнув, и потянувшись телом.
        - Лентяй. - Прокомментировала я, ласково погладив его по волосам. Наслушалась тут всякого… Узнала, кто убил прежнего Владыку Леса, собственно личную (даже не государственную) тайну. Поняла, что его жизнь намного интереснее (хотя, это с какого ракурса глянуть) чем моя.
        - Наши цели? - спросил он, все еще не отрываясь от созерцания моей унылой мордашки. Да, хотелось бы наконец знать, что именно нам нужно, и для чего мы переместимся в ближайшем будущем в Велитарию. Я, подумав, ответила, тщательно формулируя предложения.
        - Наши задачи - проконтролировать действия Ламиараотеля и попытаться при какой-либо опасности защитить Эстальта. 'Шелест' уходит на второй план, но все же забывать о его существовании не стоит. Мы попытаемся не вмешиваться во внешнюю политику двух рас, но и не позволим им передраться между собой. И, по возможности, в наши задачи входит выловить из этого мутного пруда Мадирру. Установка принята???
        - Да, командир! - Эльф порывисто приложил руку козырьком ко лбу, и рывком сел. Я, не услышав возражений на тему поставленных задач, бодренько подпихнула Лерта к краю постели здоровой ногой и сама, опираясь на руки, переползла поближе к нему. Соскользнув с койки, я завертела головой в поисках сапог, Лерт глумливо подхихикну - от лирического настроения не осталось ни следа, передо мной опять был простой наемник, который относительно недолюбливал врага своей расы - дроу, и всячески над ним подшучивал, пытаясь настроить правильные отношения. Я была не против, ибо совершенно не знала, что делать с таким грустным эльфом с тяжелыми мыслями в голове, особенно, когда это самое настроение запросто передается и мне самой. Мне так проще. Проще общаться с насмешливым наемником-эльфом, который запросто может шарахнуть по спине и сказать 'извини'.
        Сапоги с треском опустились в миллиметре от моего носа. Оказывается, я задумалась, и не заметила как Лерт быстро оделся, да вдобавок стремился помочь мне в этом сложнейшем деле. Задумчиво глянув на пару сапог, я с кряхтеньем, присущем девяносто летней старухе, нагнулась за правым, со скрипом натянула. Лерт еще раз хохотнул, показывая свое отношение к происходящему, и продолжил вышагивать по комнате - три шага влево, три шага вправо. Я поднялась на ноги, с воодушевлением подпрыгнула пару раз, в последний момент струхнув и приземлившись вместо двух ног на одну, здоровую. Лерт скептически хмыкнул, и кивком головы посоветовал начинать чертить пентаграмму для портала. Я, все-таки не удержалась, запустила в него крохотным энергетическим импульсом, от которого эльф отмахнулся незатейливым жестом - будто комара назойливого отогнал. Импульс послушно отлетел от него, и растворился в пространстве. Эльф легко и беззаботно выбежал из комнаты.
        Я, устав ждать его, решила приняться за дело…
        Ну и слава Созидателю, скажете вы - хватит тут болтовню да дискуссии разводить.
        Осторожно опустившись на колени, я извлекла из воздуха огрызочек мела, но Лерт внезапно заинтересовался происходящим, вломившись в комнату - пришлось притормозить:
        - Ты ступенчатый пространственный телепорт знаешь?
        - Это… эта такая сложная штука, медленная, но верная, на дальние расстояния и отнимающая мало сил? - Начала припоминать я. Пришла к выводу, примерно понимая, о чем идет речь, но не зная конкретно. Если и знала, то забыла, поскольку чаще пользуюсь обыкновенными, да мгновенными. Иль, на худой конец, без координат. В ступенчатом пространственном надобности нет. - Нет, не знаю.
        - Если я подскажу, воспользуешься им? - Досадливо спросил он.
        - Подсказывай. - Подтолкнула я его. Вместо ответа Лерт распахнул сознание и самостоятельно начал создавать телепорт. Набросал в воздухе тройной знак перемещения, сдвинул пространственный слой, повторил еще раз. Затем, насколько я могу судить, указал координаты, утрамбовал поверху и вывернул наизнанку, прочитав нараспев сложную формулу. Теперь координаты оказались сверху, а руны перемещения, которые должны были активизировать телепорт - снизу. Далее пошел сложный процесс принцип действия коего, описать я не смогу, наверное. Лерт перетащил нас в какое-то смежное пространство, перетащил туда руну и координаты и стал терпеливо ждать непонятно чего. Я его не торопила, но чувствовала, как медленно, без спешки уходят силы (к примеру, на других телепортах выброс силы резкий и быстрый, отнимает сразу половину резерва, не щадя). Установленные координаты неуверенно вспыхнули, пространство вокруг нас сдвинулось, незаметно меняя размытые очертания на конкретные.
        Тракт. Утро. Порыв злобного ветра моментально набросился на легко одетых путников, подхватил длинные светлые волосы эльфа, взметнул толстую алую косу… Ветер принес запах хвойного леса, свежесть недавно прошедшего мощного, ничего не желающего ливня. Примятые травы по обочине тракта возмущенно шелохнулись в такт порыву, прижались к земле и шарахнулись в противоположную сторону, взметая тяжелые капли влаги со своей неустойчивой поверхности. Вдалеке виднелись макушки тех самых синих елей, макушки которых метались за шаловливым ветром. По глубокой луже, примостившейся посреди дороги, усложняя редким спутникам и без того трудную жизнь, пронеслась рябь и утихла…
        Я переминулась с ноги на ногу, зябко двинула лопатками и обхватила себя руками. Лерт скинул на мокрую землю мешок с провизией, за которым сбегал в последний момент, и протянул мне свой лук и колчан с комментарием 'дальнобойность пятьсот локтей, что-нибудь испортишь - худо будет, оборона на тебе'. Я, вцепившись в лук мертвой хваткой, попробовала натянуть его… Н-да… Толку-то от меня… Тут дальнобойность (с моими способностями) будет триста локтей максимум, куда уж там пятьсот. Лерт тем временем стянул с себя кожаную куртку и перекинул мне. Я машинально словила и только потом с недоумением уставилась на эльфа. Мотнула головой, попыталась всучить ему обратно его одежку…
        - Я не подумал, пока поноси, в ближайшем селение что-нибудь приобретем. - С этими словами он решительно подхватил мешок, поправил ножны с мечом за спиной и внимательно проследил за тем, чтобы я на самом деле одела куртку. Я, пожав плечами, натянула ее, застегнула на все заклепки, удостоверилась, что она висит на мне как мешок, и только потом закрепила колчан и ножны на спине. Лук остался в руках, на случай неожиданного нападения - в чужой стране, в чужой местности, с чужими законами. Лерт тоже чувствовал себя не шибко уверенно, и видать, не представлял, что будет дальше.
        - Где сейчас Ламиараотель? - Задала я дельный вопрос, пытаясь определить, с какой стороны осталось море, через которое мы перенеслись. Ответа я дожидалась несколько минут, но он того стоил:
        - Часов через семь будет в порту. Можно встретить его, и там же устроить допрос или нападение; по обстоятельствам. Можно проследить дельнейший путь и конечные цели, обойтись без допроса, а напасть только при надобности.
        - Пока нам всяко надо попасть в порт. - Я завертелась, пытаясь понять, где все-таки порт. Лерт специально переместил нас сюда, поскольку в порту появившиеся из ниоткуда путники вызовут подозрение и недоумение, но они (путники) должны нормально воспринять вышедших из леса, со своих земель, так выражаясь. Эльф, заметив мою необоснованность в незнакомой местности, махнул рукой влево от синих елей:
        - Нам туда. Где-то развилка должна быть.
        - Пошли.

42. ЛЕРТ.Путь дорога в порт…
        Развилка оказалось не так ужи близко - я предполагал, что мы дойдем до нее быстрее, но видать, намудрил что-то с координатами. Дорогу сильно портили многочисленные лужи и сильные порывы ветра, стремящиеся пробраться холодком под тонкую одежду. Нет, определенно, придя в город надо покупать теплую одежду на те гроши, что у нас есть. Ибо так продолжаться не может - день другой продержимся, затем будет кости ломить, невмоготу будет.
        Сида вышагивала довольно бодро, идя впереди меня. Мне не оставалось ничего, кроме следования за ней, подстраиваясь под ее шаг, ее темп, ее скорость. А скорость, следует заметить, она развила хорошую, и, наверное, в ущерб своему здоровью, ноге то бишь. Но притормаживать я ее не стал - чем быстрее доберемся до города, тем больше у нас будет времени чтобы покушать и осмотреться. Я города не знаю. В тот единственный раз, когда я бывал в этом портовом городе, мы быстро пронеслись по главной улице и вылетели из ворот. Естественно, изучать хитрые сплетения улочек не было времени. Придется осваиваться на месте, за каких-то пару часов. Далее мы постараемся последовать по пятам нашей оригинальной неординарной группы - два Владыки и телохранительница.
        Через два часа мы стояли у ворот города со странным названием Фетья и дружно уламывали стражу пустить нас в город без пошлины. Ну… как понять уламывали… Они недоверчиво косились на оружие и наши непривычные для этих мест лица, и говорили, мол идите от седова, наемники. Тут Сида потихоньку начала наглеть, утверждая, что она - посланница (в смысле, ее послали) и не собирается платить деньги. И вообще, это ей надо платить, ибо она согласилась посетить их далекий городок. Нас, после долгих уговоров все-таки впустили, решив, видимо, что спорить с нами - себе дороже. Да, мы скупые, но нельзя же требовать по серебряному с персоны, делая акцент на многочисленное оружие. Несправедливо, не так ли?
        В городе ощутимо пахло рыбкой. Именно рыбкой, а не пиратством, на манер Ренги. Здесь водились морячки, и это отчетливо ощущалось в атмосфере - люди спокойные, без присущего нахальства, добродушные, но не уступчивые. Нормальные, в общем. Вот только с общением сразу же возникли видимые, а точнее слышимые, проблемы. Акцентик-то у нас был по сравнению с велитарцами. Или у них был, это с какой точки зрения глянуть. Удивительно, но большинство попавшихся нам на глаза - люди, рас здесь было маловато, скажем, эльфа мы встретили лишь одну штуку, и того хватило за глаза.
        Сида не отходила от меня ни на шаг. У нас оставалось часа три, и мы постарались провести их результативно - сразу направились к морю, по пути высматривая прилавки с теплой одеждой (и закупая оную отчаянно торгуясь), и поедая захваченные мной из гостиницы вчерашние пирожки. Сида ела за двоих, я же скромненько жевал кусок теста, не выражая никаких эмоций.
        После осмотрения местности мы задумались над тем, где можно устроиться. Да так, чтобы мы видели, а нас нет… Или, видели, но не замечали… Нам нужен был хоть какой-нибудь обзор. Еще могла возникнуть серьезная проблема типа: Владыки, прибыв в порт, сядут на коней, а мы по привычке и по случайности останемся с носом.
        Вернемся к прежней проблеме - как скрыться в порту?
        Накладывать иллюзию не результативно и абсолютно не надежно. Они сильнее нас раза в два, а у нас одна магия на двоих. Засекут мгновенно, особенно Сиду.
        Просто встать и отвернуться, сделав вид будто мы здесь не причем? В порту всякие фигуры, просто стоящие и внимательно созерцающие море принимаются за встречающих. А поскольку в ближайшем будущем не предвидится какое-либо судно, мы будем машинально приписаны к категории встречающих пассажиров из Ренги. А судно маленькое, если судить по словам Черного… Встречающих должно быть мало. К тому же, опять-таки, внешность… Слишком примечательная внешность.
        И как выкручиваться??? Может, у Сиды полно сумбурных, но интересных идей?

43. СИДА.Долгожданная встреча.
        Стрелки уже много веков лезут на крыши и снимают жертвы из арбалетов, лежа пузом на черепицах. Но здесь этот фокус тоже не прокатит - слишком резкие скаты у крыш, лежать неудобно, да и чересчур заметно. Да и не стрелки мы… но как докажешь? При существующем у нас луке, да причастности к эльфийской расе, не принять нас за убийц невозможно.
        Изображать зевак, как уже говорилось - небезопасно. Если только умело играть свою роль… На мне же нет даже капюшона, чтобы прикрыть свою внешность, присущую дроу. Ладно Эстальт, но непонятно как Ламиараотель среагирует на это. Вообще, мне очень интересна их реакция на будущее, то бишь, на то, что должно произойти. Просто интересна, ибо именно она поможет узнать, для кого наше появление стало неожиданностью, а для кого предвиденным событием.
        Тэк-с… не в том направление думаем… Где и как спрятаться?
        А зачем, собственно прятаться? 'Извините, мы просто мимо проходили?' Может так? 'А вас какими судьбами занесло?', 'Да… Для нас это стало неожиданностью…' а вот приятной, или нет… не нам решать.
        Не в том направление думаешь, Сида. Попусту, если выражаться ясно.
        А в каком полагается думать?
        Мне кажется, что задача была поставлена ясно и четко. Как укрыться от Владык? Знакомое словосочетание, не так ли?
        Припоминаю подобное… Только там оно по-иному звучало… 'попробуй укрыться от меня… Именно от меня, а не у меня под носом, перед моими ясными очами. Умудрись при этом не попадаться мне на глаза, а Риа?'
        Отойти на расстояние, предугадав, в которую сторону они двинуться? Маловероятно. Просто силенок не хватит рассчитать все это, да и мало ли какие изменения могут быть намечены в маршруте. Контролировать их издалека, пряча еще и магию, я не смогу, поскольку запах моей магии Эстальт знает на все сто процентов, не заметить его было бы крупнейшей глупостью с его стороны…
        Вот я треплюсь тут потихоньку, тяну время, а вариант сокрытия нас, любимых, уже давно пришел на ум. Это ведь просто, я даже не удивилась, поняв, что Лерт думает в том же направление. Сыграем роль… Элементарно.
        Роль мы выбирали довольно долго - насколько позволяли поджимающие сроки. Роль девицы легкого поведения была забракована мной по причине своей непродуманности и легкомысленности. Роль торгашей тоже была отметена в сторону, поскольку товара при нас не наблюдалось, а обзаводиться им не было времени. Вдалеке, на горизонте, появилось небольшое судно…
        Дальше… Обыкновенный дворник… Это мы запросто. Сим сложнейшим делом занялся Лерт, отковыряв где-то метлу и какую-то грязно-бурую одежку, очевидно снятую с какого-либо трупа. Н-да… А я-то думала, эльфы аристократы. Но Лерт чувствовал себя довольно уверенно и с должным профессионализмом начал заметать мусор с северной стороны небольшой площади. Я поухмылялась про себя, затем вновь принялась за разглядывание вышагивающих людей. Приняла решение, и вяло потопала к морякам, собирающимся в плаванье, за рыбой. Мне надо было поболтать с ними до приезда Владык. Желательно так, чтобы меня не было видно, а я, в свою очередь имела хоть какую-нибудь видимость.
        Я, чрезмерно осторожничая, потихоньку завела сложный и замысловатый разговор с мужиками, погружающими в лодку рыболовные сети. Мужики сначала недовольно косили на меня глазами с красными капиллярами и шмыгали красными носами, вслушиваясь в мой чудный акцент, затем незаметно разговорились, начали, как это обычно бывает, жаловаться. Я делала вид, что вся внимание, и даже кивала в такт словам, показывая свой интерес, а сама же наблюдала за швартовкой небольшого судна. Капитан, надо признаться, довольно быстро и умело управился с этим нелегким делом, и вскоре, не прибегая к помощи трапов, на землю танцующим шагом спустились дроу и эльф. За ними тенью скользила девица в черном платье с алыми волосами - сестра.
        Я сделала глубокий вздох и машинально нашла взглядом своего спутника - Лерта. Тот, кажется, даже не обратил внимания на значительную компанию, мел площадь. Исполнял он свою роль качественно - для убедительности и некоторого сокращения роста он съежился, ссутулился, движения стали угловатыми, нелепыми, одновременно и такими, отточенными… Будто всю жизнь он мел эту самую площадь этой самой метлой. Лерт, почувствовав мое внимание, мысленно перекинул свое спокойствие и уверенность… Нет, зря он конечно так, я не нервничаю даже, просто…
        Чуть развернулась, дабы видеть стремительно удаляющихся Владык, и, кивнув на прощанье 'своим' морякам, сделала первый шаг. Лерт, мимо которого еще не прошли, продолжал мести, не смотря ни на кого - только в камень под ногами. Второй шаг я сделала гораздо решительнее и смелее, и чуть было не остановилась - Эстальт, прочесывая взором площадь, обернулся вокруг оси, - поняв, что едва не выдала себя этим незапланированным спотыканием, я на немеющих ногах продолжила движение… На следующий раз оглянулась Дира, внимательно разглядывая народ, но ничего не заподозрив, ступила прочь. Я почувствовала, как внутри порвалась какая-то нить - испуг, адреналин, напряжение. Жутко… И это несмотря на то, что мне часто приходилось выслеживать будущую жертву, несчастного, которому подлежало в ближайшем будущем обеднеть. Я мысленно дернулась к Лерту, ища его поддержки, но наткнулась лишь на ледяное спокойствие, которое при моем касании сменилось убеждением и уверенностью.
        Спасибо, Лерт…
        Ты ведь знаешь, я боюсь их… Эстальта и Мадирру…

44. ЛЕРТ.Неудача.
        Я играл свою роль до конца, хоть и чувствовал ее острое возмущение, желание сорваться с места, ударить боевыми заклинаниями, покончить с этим делом, не дожидаясь дальнейших действий. Мне тоже хотелось поступить по-простому, плюнуть на все сложности, проигнорировать причины, и так и не разобраться в этом деле. Но я ждал, заставляя ее терпеливо дожидаться исхода.
        Он оглянулся. Вгляделся в мое лицо, нахмурился, не сумев скрыть свои эмоции, и поспешно отвернулся, не желая показывать что-либо эльфу, вышагивающему рядом с ним. Эльф сделал проще - проследив за взглядом дроу, впился взглядом в меня, сила вокруг возмутилась, девушка рядом с ними плавно развернулась. Краем глаза я уловил Сиду, которая скинув с плеча лук, быстрым прыжком попыталась переместиться ко мне, и понял, что уже не успеваю… Эстальт распахнул широкий плащ с капюшоном, выметая из его полов метательные ножи, Мадирра моментально вооружившись, сдвинулась с траектории полета опасных орудий, открывая им настоящую цель. Ламиараотель ударил сложным заклинанием. Черт… Три ножа я пропустил мимо себя, четвертый и пятый ударили аккурат в бок. Едва одернул оставшуюся ногу, Сида возвела вокруг такой же сложный блок с явными очертаниями темной магии. Наткнулся на Мадирру, отбросил, наконец, ту дурацкую метлу, с расчетом на удар - на манер копья, резко поддавшись вперед. Две сабли с должным профессионализмом мгновенно заблокировала последующий удар полутором. Второй полутор, принадлежащий Владыке Леса,
светлым росчерком взметнулся в опасной близости от меня, заставляя отступить.
        Сида ломанулась в самую гущу, пытаясь прикрыть меня, защитить. Сестре она перегородила дорогу, стремительно вскинув меч навстречу сабель. Эстальт, некоторое время стоявший в сторонке, продолжил нападение в паре с эльфом, бессовестно атакуя и отодвигая меня в сторону. Я скрипел зубами, не успевая ставить блоки на профессиональные удары, сыплющиеся повсюду, разбавленные редкими метательными ножами, бросаемых с расстояния в два локтя… Уворачиваться у меня не получалось. Я вообще ничего не успевал!
        Смысл! Я не вижу смысла! Я понимаю, что Ламиараотель пообещал меня убить, если мое путеществие продолжиться в ту же сторону, что и его. Но! Зачем это нужно дроу?
        Так… В бой пошла тяжелая артиллерия. Сида развернула свой потенциал, жестоко ударяя своих соотечественников - Эстальта и Мадирру. Эстальт, что вполне естественно, умело обошел заклинание, поставив быстрый блок - не иначе, рефлексы работают. Мадирру же просто снесло, ударило спиной о грубый камень, пролетев несколько десятков локтей, она с неподдельной тяжестью попыталась подняться на ноги, опираясь на зажатые в пальцах клинки - настоящий телохранитель, который только и печется о здоровье работодателя, в данный момент - Владыки Шертариала. Но тот и сам мог постоять за себя. Пока Ламиараотель продолжал отточенными движениями атаковать, Эстальт переключил внимание на Сиду. Дальше я не смотрел - изо всех сил пытался подловить момент и вовсе убить своего Владыку. Поверьте, задача не такая легкая, какой кажется. Она вообще не легкая.
        Появление нового действующего лица смешало все карты. Ламиараотель за считанные секунды развернулся, прыгнул к сошедшимся в магическом поединке Сиде и Эстальту, смел многострадальную Диру со своего пути и угрожающе вскинул пустую левую руку с диском в руке.
        Я ни черта не понимал.
        Страшно, блин…
        Седой эльф с длинными волосами и бородой, едва появившись на площади, развел руки в стороны, сделал шаг к нашей дерущейся компании. Дроу в количестве трех штук дружно затормозили и уставились на новоявленного мага. Затем Эстальт, не скупясь, залепил в седого внушительный пульсар, и развернулся, продолжил убивать Сиду. Та не убивалась, как ни странно. Седой эльф тоже… Я стоял, не поднимая клинка, не понимая происходящего.
        На Ламиараотеля никто, кроме меня, не обращал внимания.
        Тот действовал быстро и размеренно - направленный на Сиду артефакт в его руке полыхнул, она, пропустив удар Эстальта, некрасиво свалилась на землю. Я не успел лишь на мгновение, но все же успел… Ламиараотель от моего толчка покатился по булыжникам, я вслед за ним, теряя меч, пытаясь сориентироваться и продолжить убиение. Едва остановив непроизвольное кувыркание, я ударил его в горло. Тычок двумя пальцами был резок, но он умело увернулся. Сознание резко поплыло, сообщая об отсутствии времени - все-таки связь с Сидой ощущалась. Седой эльф на заднем плане вскинулся, попытался разнять нас с помощью огня, полыхнувшего между нами. Я, опалив лицо, запоздало шарахнулся назад, выдирая за собой Ламиараотеля, чтобы прикончить самостоятельно. Не успел… Опять… В который раз…
        Телепорт глухо булькнул, и я ударил пустоту. Поняв, что больше ничего поделать нельзя, я поторопился вернуться к Сиде, которая не подавала признаков жизни. Паршиво! Все паршиво! Как так можно!?!
        Эстальт встретил меня враждебно вскинутой рукой с темным пульсаром на ней, который незамедлительно полетел в меня. Я ругнулся, прыгнул в сторону за уроненным мечом, наткнулся предплечьем на острие сабли, замер, понимая что попал в ловушку. Седой эльф не сделал никаких лишних движений - он просто наблюдал за нами, не делая попыток встать на чью-либо сторону.
        Колени подкосились, намекая, что времени больше нет, я осторожно отвел острие сабли пальцем вглядываясь в знакомое лицо врага - Мадирры. Лицо, несмотря на свое разбитое состояние, выражало лишь горькую язвительность и насмешку. Эстальт сплюнул кровь мне под ноги, Мадирра резко отвела клинок, эльф расслабленно покачнулся. Сида все еще не желала воскресать. Послышалась замысловатая ругань на эльфийском… Седой эльф материл кого не попадя, замысловато обругивая в том числе и своего умыкнувшего артефакт Владыку.
        Эльфа я встречал как-то в Лесу. Очередной маг в нашу компанию.
        Я, нагнувшись за полутором, поспешно закинул его в ножны, и бочком попытался продвинутся вдоль Диры и Эстальта к Сиде. Ничего… Лишь сабля Диры дернулся в моем направление, прослеживая.
        - Что это было? - Задал я логичный вопрос, выдирая из бока метательные ножи и швыряя их оземь. Кровь хлынула, заливая плотную серую рубашку. Отвечать никто не торопился, и я беспрепятственно добрался до лежащей ничком Сиды. Камень холодный… Ей холодно… Без особых размышлений я подхватил ее на руки и развернулся к дроу.
        - Идите к черту, мне это и не нужно было… - Да, я наконец-то понял эту несложную истину…
        - Риу оставь. - Немногословно приказал Владыка Шертариала, поднимая метательные ножи и помещая их в специальном кармане. - Можешь идти.
        - Она будет со мной…- заявил я этому умнику, разворачиваясь и размашистым шагом удаляясь прочь. Через пару локтей я затормозил, носком сапога поддел лук, умудрился забросить его себе через голову. Мадирра вновь попыталась послушно выполнить пожелания Эстальта путем снесения моей бренной головы с плеч, но тот остановил ее жестом, и пообещал:
        - Ты сам придешь ко мне за помощью.
        Может быть… быть может…
        К чему я пришел? В переносном смысле (да и в прямом) ни к чему хорошему. На руках у меня почти труп дроу, в боку две дырки, плечо мне эта стерва порезала, лицо обожженное, сил магических я не ощущаю. Никаких. Ламиараотеля упустил, Эстальт и Дира смотрят враждебно, прибывший маг с замысловатым имечком Килартинолель (вспомнил-таки!) неизвестно на чей стороне. Сиду я не чувствую вообще. Будто и нет моего Хранителя.
        Еще стоит вопрос ребром - что делать?
        - Кыш… - Пробормотал я, прогоняя жирную крысу, позарившуюся на мое добро, Сиду. Лежит на ледяном дощатом полу страшненького разрушенного ветхого дома. Низкий потолок, с выломанными досками, лестница, ведущая на второй этаж. Там высоко, сквозь пролом в крыше, виднеется темное ночное небо фиолетовых оттенков. Яркий полумесяц злорадно заглядывает в пролом, смеясь и упрекая в тупости. Повсюду грязь и пыль, разбавленная промерзлым воздухом. Холод был жуткий, пробирающий до костей, зловещий. Пальцы, лежащие на ее шее окоченели и не желали отниматься. Куртка, укрывающая ее тело и шею, уже давно не грела, ноги в мокрых сапогах не чувствовались. Оголенный меч, лежащий под второй рукой покрылся тонким слоем инея.
        Не нашел я более уютного и теплого места, где можно было бы укрыться от Владыки Шертариала и сильнейшего мага Леса Килартинолеля. Моя вина. Не представляю, что мне делать. Меня смущают последние слова Эстальта, я не понимаю, что с Сидой, где сейчас Ламиараотель, и как теперь выкручиваться из создавшегося положения.
        Так… Вспоминаем свойства артефакта.
        У 'Шелеста' много нужных и не нужных свойств. Одно из главных - отнимание силы у противника. Безвозвратно. Насколько я понимаю, Зиттарин и есть человек, бывший маг, у которого с помощью этого самого артефактика отняли магические силы. Есть у него еще одна неприятная особенность - возможность отнимания не только сил, но и знаний, умений… Был человек, а теперь его нет, в смысле ничего хорошего у него нет, смерть приходит не быстро и без гарантий… Он живет, движется, но мало чего понимает, не воспринимает… Зиттарин это благополучно избежал, судя по его (хоть и не цветущему) виду. А вот Сида… Ее держит лишь то, что сижу здесь, относительно живой и в полном здравии. На меня по каким-то причинам не влияют ее 'проблемы', осложнения.

45. СИДА.Однако…
        Стараюсь… стараюсь не умереть… Да, блоки я поставить успела, в отличие Лерта, корящего себя за медлительность и неуспеваемость к какому-либо главному действию. 'Шелест Силы' смел мои блоки в одни мгновения, и я поторопилась заблокировать свои связи с Лертом. На этот раз защита, пусть и без силы, удалась, ибо держалось все на ментальных связях. Огородить его, спасти… Ведь он помогал мне…
        И, мне еще жить охота… Пусть и без сил…

46. ЛЕРТ.Откровения мага.
        Я, осторожно сгрузив ее голову с колен, с тяжкими вздохами поднялся на ноги по стенке. Стенка подозрительно дрогнула, раздумывая что ей делать в дальнейшем, и осыпала меня тонким слоем пыли - тонким, поскольку, остальная пыль уже была на мне. Я щелкнул по ней ногтем, поймал щепку, отколовшуюся от стенки, и огляделся в поисках умной мысли. Машинально прощупал раненый бок, чувствуя кончиками пальцев липкую кровь, нагнулся за клинком, с ожесточением вогнал его в ножны. Заскрипел, потревожив резким движением раны, развернулся и, не оглядываясь дошел до входной двери.
        Уж извини, Сида… Мне нужно разобраться во всем… В залог я оставлю тебе свою куртку. Я вернусь за ней. Ну и за тобой заодно.
        Выскользнул на улицу… Времечко… Луна, выглянув из-за облачка злорадно подмигнула, а ветер-хулиган взметнул уляпанные во время боя в крови волосы, хлестнул по лицу, морской воздух приятно охладил. Я недовольно поморщился, и пошел в сторону города, искать Владыку Шертариала, Мадирру и того Килартинолеля. Магическим методом не прокатит - сил нет и не будет в ближайшем будущем, придется действовать по старинке, ножками да подвешенным языком.
        Решил пойти в сторону площади, на которой происходили вышеописанные недоразумения. Добрался до нее значительно быстрее, чем до дома, где в нынешний момент покоится Сида. В ночном свете она выглядела совершенно по-иному (площадь, естественно, Сида тут не причем), освещаемая лишь одиноким фонарем с магическим светлячком. Я застыл посреди площади, вглядываясь в отчетливо прочитываемые следы крови на булыжниках, и пытался различить хоть какой-либо запах магии. Кровь была моя, Мадирры, да Ламиараотеля я задел, вроде… Мне бы Мадирру сейчас; даже не ее, а Владыку дроу.
        На нюх, как оборотень, определить месторасположение дроу я, к сожалению, не могу. А жаль… Был бы чрезвычайно нужный талант. Но искать не пришлось:
        - Прекрасная ночь, не так ли, Ранрадэль Лерт Рэль`о`фьер? - Произнес дроу со странной интонацией, не представляя моим очам свою побитую физиономию.
        Я не оборачиваясь выразительно хмыкнул, радуясь находке, причем весьма осведомленной находке, учитывая его знание моего ничем не примечательного имени.
        - Ночь паршивая, Эстальт О`мир Сенденэль Лахримарон. - Подал я голос, слегка поворачивая голову в сторону его равномерного дыхания и демонстрируя свои внушительные познания в области имен собственных. Эстальт с горько ухмыльнулся и продолжил нескладывающийся разговор.
        - Тяжело тебе небось с дроу путешествовать.
        - Приемлемо. - Отрезал я, не среагировав на едкую фразу. Дроу покачал головушкой и моргнул мягко светящимися глазами.
        - А я вот не понимаю, как с ней почти полвека общался… Это же бестия. Ты когда-нибудь видел, как она серьезные задачи выполняет? Работает по поставленным целям? Исключительно профессионально, без лишних движений. И кто ее учил? Я, хотя талант у девочки определенно есть. - Много слов, мало толку. Да, я видел Сиду в деле, но подозреваю, то было просто детское баловство. Способна она на гораздо большее.
        - Может, ты не будешь болтать не по делу? - Невежливо попросил я, - чего скажешь?
        - Ай-яй-яй-й-й… - Возмущенно протянул Эстальт, качнув саблей, неизвестно откуда взявшейся в его руке. - С какой стати мне помогать тебе?
        - А с какого перепуга ты сам разыскал меня? - Задал я встречный вопрос, не желая расплачиваться чем-либо за полученные сведения. Дроу ничуть не смутился, пожал плечами, и отправил саблю в ножны на поясе. В развороте плаща на мгновение мелькнули многочисленные метательные ножи, что не очень-то впечатлило, в общем. Его светящиеся алые глаза с ехидцей глядели на меня, не обещая ничего хорошего.
        - Пошли, наемник. - Кивнул он, после долгого раздумья. Я покорно поплелся следом за Владыкой, удивляясь, как он легко подставил мне спину и затылок, по которому при всем желании можно шарахнуть.
        - Стукнешь по голове - ни черта не поймешь, и твоя ненаглядная Сида умрет. - Предугадав мои злорадные мысли предупредил он, слегка разворачиваясь ко мне. Шагал он очень медленно, не торопясь, явно проверяя мою выдержку. Теперь уже вместо того, чтобы бить по черепушки, появилось настойчивое желание подпихнуть его в спину, и так и протолкать его до места стоянки. Еще сильно раздражала Мадирра, которая следовала за нами по крышам, предполагая что я ее не замечаю… Обидно, блин, когда тебя за неуча принимают и испытывают твое терпение. Дошли… Слава Созидателю. Тут уж рассвет скоро, ибо, как выражался один хороший нелюдь, не фиг дремать! Дроу постучал костяшками пальцев по толстенной дверки, вследствие чего, та, не без скрипа, распахнулась перед его носом. Сверху, с крыши, мягко спрыгнула Мадирра, повела головой из сторону в сторону, оскалила ровные белые зубы и проскользнула в проем. Если бы я действительно хотел убить Владыку Шертариал`ерала, сделать то сейчас… когда она отвлеклась и прошла вперед… это просто. Но я не собираюсь убивать его. Еще успеется.
        Домик был мрачноват, везде присутствовали землянистые и черные тона, окна прикрыты ставнями, в свете присутствующие не нуждались. Разве что седой эльф досадливо щурился, пытаясь разглядеть больше, чем позволяет его стандартное зрение. Мне это не требовалось - связь с Сидой все же присутствовала. Я никогда не страдал невозможностью ориентироваться в темноте, Урисор сильно способствовал этому. Да и уверен я, не будь даже никаких Уз, я бы все равно видел в темноте. Исключительно из-за натренированного темнотой взгляда. Отвлекся… Извиняюсь… Эстальт уверенно прошелся по комнате, сделав безупречный круг, остановился и завершил свое краткое путеществие опустив зад в кресло. Мадирра тенью скользнула туда, остановилась за креслом, и закрыла глаза, лишая Килартинолеля (блин, сокращаю уже до Тинолеля, ибо невозможно выговаривать), дополнительного источника света. Я скептически хмыкнул, прослеживая взглядом человека, который распахнул нам дверь, и сейчас нерешительно мялся возле нее же. Прислонился плечом к спине - исключительная привычка в гостях стоять на ногах. Причем, не вытянувшись по струнке в знак
уважения к оным, а просто так, вальяжно привалившись к косяку или стене. У Сиды же привычка наоборот - она всегда стремится приткнуться куда-нибудь. Уж не знаю, что лучше. Поскольку сидячие места обычно оказываются в центре событий, а стенка наоборот, слишком далеко. Смотря уж каковы твои задачи… Если ты укрываешься, естественно надобно к стенке, становится ниже плинтуса и лежать там, пока все не утихнут. Задача иная - прыгаешь в серединку комнаты, прямо с сидячего места - обзор превосходный (и ты проглядываешься со всех сторон). Нет, все-таки разница довольно-таки ощутимая… Вор и убийца. Убийца желает быть невидимым, а у вора действует принцип - положишь на видное место, никто не увидит… Вот и Сида такая, с виду тихая, неприметная, незаметная… А когда надо все обращают на нее непосредственное внимание, не понимая ее назначения. Вот и хорошо…
        На чем я остановился?
        Эстальт не спешил начинать разговор, он молчал, угрюмо сложив руки на отсутствующем животе, и своими алеющими глазами прожигал дыру в стене, неподалеку от меня. Сесть мне никто не предложил, это меня несказанно оскорбило, я хотел было возмутиться, но понял, что это не по теме и так и остался стоять, разглядывая в свою очередь Мадирру. Платье на ней… присутствовало… Черное, как и положено любому дроу. Лицо бледное, выделяющееся пятном среди темноты комнаты. Знакомое такое лицо. Лицо Сиды, только со сосредоточенным выражением, слегка нагловатым, с чувством собственного превосходства. Одна рука лежала на спинке кресла Владыки, вторая же присутствовала где-то на поясе - разглядеть я не смог. Надо признаться, парниками она владела превосходно. Так, опять не в тему… Владыка… Владыка, как Владыка. Черные волосы, алые глаза. Длинный плащ, полы которого складками лежат на полу, ворот темной рубашки, выглядывающий из разреза. Впечатляющие сапоги с серебряными заклепками, из голенищ которых торчат ручки двух кинжалов. Сабля покоилась под плащом, и не показывалась до поры до времени (нет, все-таки не понимаю
я эту любовь к саблям. Конечно, легкие они, считаются и дамским оружием заодно, но что-то меня смущает. Особенно, если вооруженная этим оружием особь выползает против моего полутора и пытается всячески перехитрить меня, чаще всего не вполне цивильными способами). Красивое лицо с правильными чертами, резковатое и изящное одновременно. Такая же белая кожа с болезненным оттенком, как и у прочих представителей этой расы.
        Я перевел взгляд на Тинолеля. Седой бородатый дядечка в темно-зеленых одеждах, в широком плаще. Эльф этот, насколько я знаю, презирает любое оружие, предпочитая кидаться на противника либо с голыми руками, либо с пульсаром внушительных размеров на ладони. Нельзя сказать, что его методы недействительны - иногда магия более предпочтительна, чем прение на противника с клинком навскидку. Тинолель, подметив мой изучающий взгляд, нахмурился, с досадой мотнул головой.
        Не понимаю, какого лешего он сердится? Ведь, если подумать, я старался для собственного народа. Ну и черт с ним… В следующий раз буду форменным эгоистом и никому, кроме Сиды помогать не буду. А то попался ведь, влез в непонятно что. Была возможность проявить твердость при раздачи бубликов, приказов то бишь, и вежливо отказаться от предложенного. Но нет… И второй раз, когда только понял, каким боком здесь замешан Владыка Леса, надо было сразу разворачиваться и летящей походкой удалятся к своему Хранителю, авось и не помер бы… Вот ведь дурак… Потянулся за Сидой, решил сделать доброе дело для эльфов (которые мне нафиг не нужны), предотвратить похищение 'Шелеста' ею же… Все! Запутался окончательно! Где же теперь мой мудрый Драконище, который подсказывает умные идейки?
        Я, от нечего делать, машинально начал проверять снаряжение. Потянулся до локтя левой руки, глянул на шнуровку по внешней стороне, коснулся, размял суставы кисти и локтя. Проделал аналогичное с правой рукой, разница лишь в том, что шнуровка там не для лука, а для меча - с внутренней стороны. Проще говоря, там, где удобно. Повел лопатками, размещая ножны поудобнее, нахмурился от боли в боку, отмечая, что неплохо бы перебинтовать… Залез в карман, проверил две штуки метательных ножей в специальном чехле, чуть не напоролся на острие третьего, неведомым образом выскользнувший из него… успокоился.
        - Мы так до утра будем сидеть? - Ворчливо осведомился Тинолель, скривившись в лице. По нашим скромным рядам прошлось некое оживление. Эстальт безразлично пожал плечами, я показательно зевнул. Мадирра выдала некое подобие смешка, чуть дрогнула на своем посту. - Я начинаю. - Известил присутствующих эльф. Послышалось еще парочка смешков, а эльф выдал что-то вроде 'делают из меня шута'. А у меня возникло подозрение, что здесь образуется некий заговор, или просто тайное собрание… Опять влип… А я че, я мимо проходил…
        - Жил был… - Поторопил я Тинолеля, стандартной фразой, которой начинаются все сказки и легенды, хотя нет, легенды покрасивее начинаются… Эльф поперхнулся заготовленной фразой, зыркнул на меня из-под роскошной растительности в том месте, кое называется брови, и решительно продолжил:
        - …Ламиораотель. Речь пойдет о нем. И о 'Шелесте Силы', об артефакте хорошо известного в узких кругах. Зиттарин с 'Шелестом' следовали ко мне, именно я должен был стать конечной целью путешествия. Предполагалось что он ляжет в мои руки, не к Ламиораотелю, и преспокойно уместится в хранилище. Никто им пользоваться не собирался. Ламиораотель, видимо преследовал свои цели. - Это я знал и без него… Что еще? - На встречу с Зиттарину, который в дальнейшем обменяется артефактами, был отправлен самим же Ламиораотелем вот он, Ранрадэль Лерт Рэль`о`фьер. Ранрадэль отправился немедленно, подозреваю, ему даже собраться не дали. Встретился с Зиттарином на тракте, и будучи отправленным в Зелень Град разузнать обстановку, встретился с телохранительницей, которую Зиттарин нанимал персонально для себя. Так вот, артефакт попросту не дошел до меня. По дороге в Лес, на первый же день путешествия вас напали. Напал сам Ламиораотель, с иллюзионными бойцами, и десятком дорогих наемников. Уж не знаю, почему, но он не был узнан кем-либо из отряда, и благополучно скрылся с похищенным из рук Зиттарина 'Шелестом Силы'.
Зиттарин тоже исчез, поскольку представлял из себя приличный источник зданий о вышеупомянутом артефакте. Зиттарин являлся разработчиком способов защиты и игнорирования направленных действий 'Шелеста'. Он, будучи магом, потерявшим свои силы, знал, как снять блокировки, как избежать атаки таким артефактом. Именно это и представляло особу ценность для эльфийского народа. - Опять-таки, ничего нового… Тинолель бросил на меня полный злорадства и презрения взгляд и сказал: - Если бы Ранрадэль не попытался бы самостоятельно разобраться в ситуации в паре с Сидриалис Лис Готтланмар, и сразу же обратился за помощью ко мне… Была бы достаточно хорошо сработанная операция по возвращению 'Шелеста'. НО… к моему величайшему сожалению! Этот идиот поплелся сначала за Зиттарином, затем за 'Шелестом'. - Я мог, конечно, кинуть в него нож, но был бы такой переполох… Стерпим… - Зиттарин куда-то пропал, я не знаю где его искать. Знаю только, что седмицу назад он был с Сидриалис и Ранрадэлем. 'Шелест' все еще у Ламиараотеля.

47. Взгляд со стороны.МАДИРРА.
        Разбор полетов все продолжался… Килартинолель говорил четко и по делу, постоянно намекая на эльфа, который небрежно подпирал стенку напротив. Эльф стоял, скрипел зубами, трепал шнуровку на наруче, и вроде, думал о своем, абсолютно не вслушиваясь. Эстальт не произнес ни слова, с тех пор, как вошел в дом. Задачи мои здесь заканчивались - есть множество людей, кои не дадут в обиду Владыку Шертариала. Он для нас значимее, чем тот же Ламиараотель, укравший 'Шелест'.
        А Сида идиотка… Она всегда была такой, такой и осталась. Началось все с походов в Хранилище Шертариала, и там же закончилось. Ее поймали, надавали по голове и по пальцам, от нее отрекся весь род, Эстальт официально объявил ее изгнанницей. Мать заявила, что видеть больше не желает эту стерву (как же, могла получить зятя в значительном лице Владыки, ан нет, не прокатило), отец поддакивал ее словам, не сделав ни шагу навстречу еле дышавшей девчонки. Девчонка, уже тогда воровавшая все подряд, скромно закивала в ответ и исчезла из поля зрения на очень долгое время. Через тридцать лет о ней узнали в определенных кругах. Меня стали путать с ней, изредка, но серьезно. Дергали за юбку, предлагали заказы, абсолютно непонятные мне… Я поняла, что она продолжает делать 'карьеру', довольно успешную. Мама, когда я приезжала в Город на короткое время, презрительно кривила губы, слушая очередную байку об украденном артефакте, затем шипела, тыкала пальцев в сторону Дворца, видневшегося в темноте оконного проема, и кляла Владыку, на чем свет стоит, оправдывая это тем, что он испортил ей девочку. А как же, научил ее
всяким пакостям, опозорил на весь Шертариал`ерал, искалечил (хотя это и не помешало ей не коим образом)!
        Я пришла к ней, попросила помощи… Мне нужна была замена - все то время я была подле Владыки, которого попросили помочь. А на кого же еще валить задание, за кое я не могу взяться? Конечно на нее. Других сестер-близнецов у меня нет. Придется пользоваться тем, что предложено. Кто же знал, что оно так завязано друг на друге. Логика, в то время не позволяющая разбираться в происходящем, наконец-то заработала подле Владыки, и дала понять - 'Сида - Лес' и 'Ламиараотель - Эстальт' имеют между собой непосредственную связь, пусть и не столь явную. Владыка сам мало чего понимал (не дай Созидатель, услышит), и принял 'приглашение' Ламиараотеля посетить Ренгу и повидаться с ним. Но и это предположение заставляет задуматься - почему именно я, а не Саленжар, который прослужил с ним много столетий?.. Больше, чем я. Определенно больше.
        Предчувствия были самые нехорошие… Ламиараотель готовил свою, неизвестную операцию; Эстальт же надеялся перехитрить и развернуть все это в свою сторону, выдавая меня за Сиду, известную воровку артефактов и прочих магических штучек. Как он собирался перехитрить эльфа…? Не знаю… На судне меня не выпускали из каюты, заставляя работать рефлексы телохранителя на полную катушку - я волновалась за 'клиента', пусть он и сам мог себя защитить, без моей помощи. Идея выдать меня за Сиду и не выпускать из каюты не так уж и плоха, учитывая что магический фон у нас одинаковый, а продемонстрировать в море заклинания, будучи запертой в каюте нет возможности. Эстальт не позволял. За узнаваемость мы не беспокоились - Ламиораотель знал, что именно Мадирра проводит в Лес Зиттарина Бернара, а Сида будет свободна и последует за Эстальтом. Мало ли какие у них отношения, авось простил и забыл.
        В порту в Велитарии все пошло кувырком. Сида неведомым образом оказалась там. Появился эльф, который лежал тогда рядом с Сидой, на земле, истекая кровью из раны, проделанной стрелой с ядом. Почему он жив? Сида какая-то странная, непонятная, с эмоциями, полностью несоответствующими ей. Ламиараотель почему-то напал на них. Понимаю, на эльфа, могли быть и свои счеты, да и Сиду можно объяснить… Но остальное… Продолжение атаки, безмолвной атаки, в которой мои задачи - охранять Эстальта. Почему он присоединился к атаке? Странно… Опять-таки, кажется, идет переигровка на свои лады какой-то игры основанной на артефакте 'Шелесте Силы'.

48. ЛЕРТ.Интерес.
        - Мне нужен Ламиараотель! - Заключил Тинолель с энтузиазмом, поочередно разглядывая наши лица. Мое, насколько я знаю, не выражало ничего особого - обещало магу все хорошее и плохое вместе взятое, только в гораздо больших объемах. Зло, как известно, побеждает добро. - Нужен! - Рявкнул он, будто кто-то посмел ему возражать. Претензий не было. - Артефакт останется со мной, а Ламиораотель будет сдан в Суд Леса! Ты - Тинолель бестактно ткнул в меня пальцем. - будешь осужден за неподчинение приказу, а так же сотрудничество и содействия злодеянием Сидриалис Лис Готтланмар, за оказанную ей помощь в попытке похищения 'Шелеста Силы' уже из рук Ламиараотеля. Ее выдадут Шертариалу, и, несомненно, накажут собственными способами, но она уже проучена… Не так ли, Ранрадэль? Она ведь без сил!?
        Сколько злорадства и надменности…
        Я преспокойно отлип от стены, возле которой уже вознамерился пустить корни во время медлительного рассказа, и шагнул в центр. Народ оглянулся, в поисках того, что могло бы меня заинтересовать, не узрел, и поголовно уставился на меня, ожидая ораторских речей в пользу поставленной задачи. Я же бессовестно начал тыкать Тинолелю:
        - Ты… Во-первых, не советую называть меня родовым именем, для этого и существует простое имя собственное, легкое, быстро запоминающееся и просто, из четырех рун - Лерт. Понятно? Во-вторых, с тобой в Лес я поеду исключительно по собственному желанию, и никаких наказаний за этим последовать не должно. Пойми, народ не обойдется без такого нужного эльфа, как я. А уж Сиду я этим извергам вовсе не отдам - повторное ломание костяшек пальцев она вряд ли одобрит. И поверь, я постараюсь помочь ей избежать этого. Если хочешь, чтобы я помог вам и присоединился к отряду - ставь четкие и ясные условия, задачи, будь организатором, раз именно тебе нужен 'Шелест Силы'. Поставишь невыполнимые условия - отряд разбежится, ему это не нужно, он не предусмотрит никакой выгоды для себя. Заинтригуй нас, пообещай, замани… Сделай все, чтобы я не развернулся и не ушел отсюда.
        Он не сделал…
        До свидания, ребята… С меня хватит…

49. СИДА.Воскрешение.
        Думаете, я не умею бороться? Запросто… Запросто…
        Встань и открой глаза… Это нужно тебе, ты ведь хочешь жить… Ты хочешь жить самостоятельно… Пусть и без Сил, ты хочешь жить…
        И ты будешь жить, как же иначе… Будешь жить ради Лерта, ради своего Хранителя, ради своего ученика, который остался ждать тебя, ради обретения сил… Ведь ты сможешь… Ты можешь все!
        Я мучительно медленно раскрыла глаза. Дневной свет, льющийся откуда-то сверху, пребольно резанул по глазам. Я прищурилась, чувствуя, как по лицу, прочерчивая несимметричные дорожки, текут горячие слезы. Я всхлипнула, устало поднимая руку, но, так и не дотянувшись, слизала с губ соленую влагу. Осторожно открыла глаза, через прищур глядя на остатки крыши, и ослепительный свет солнца. Прохладное утро сменило ночь, начался новый день, а мне все еще присущи старые проблемы. И новые, приобретенные прошлой ночью. Как избавится от них, Сидриалис Лис Готтланмар?
        Внутри было пусто…
        - Лерт. - Хриплым голосом позвала я, неуверенно вращая головой по сторонам. Повернув ее влево, я столкнулась взглядом с забавной серой крысой, которая, нетерпеливо размахивая розовым хвостом, пыталась отряхнуться от пыли, присутствующей на небольшом тельце. Повернула вправо, разглядела унылые серые стены, опасным образом накренившиеся, образуя неправильные углы. Оставив бессмысленное разглядывание стен, я потянулась по ментальным связям. Чувствую. Но как-то не так… По иному…
        Подняться на ноги я не смогла. Едва перетекла на колени, сильно закружилась голова, помутнело перед глазами. Больно екнуло сердце, не позволяя разогнуться до прямого положения. Судорожно заглотнув воздуха, я, ухватившись за ребра, вновь опустилась на пол, подложив ладонь под голову, пытаясь унять боль. Немножко подождать… И предпринять еще одну попытку. Бороться до последнего.

50. ЛЕРТ.Жертвы неосторожности…
        - Куда ты направляешься, Лерт? - Спросил Эстальт, не поднимаясь с места и не делая лишних движений.
        - К Сиде. - Немногословно ответил я, застывая на пороге с протянутой к щеколде рукой. - У тебя есть козырь, которым ты можешь остановить меня?
        - Нет. Козырей у меня нет. - Сказал он, в один миг оказываясь на ногах. Небеспричинно, надо полагать… Я распахнул дверь, впуская в темную комнату с закрытыми ставнями яркий солнечный свет. Дроу, уже сделавший шаг в мою сторону, чуть отвернулся, стараясь не смотреть прямиком. Я, не глядя вперед, вышел на улицу, и развернувшись, столкнулся носом с Ламиараотелем. Владыка Леса, со скривленным лицом резко вскинул руку, опережая мою реакцию, сместился вбок, открывая себе обзор на дверь, в проеме которой, щурясь от солнца, застыл Эстальт.
        Я дернулся, подбил руку Ламиараотэля за мгновение до того, как он начал действовать. Дроу, наконец-таки сообразив, что к чему, торопливо обнажил саблю. Из дома вылетела Мадирра, и практически не ориентируясь в ситуации, заслонила собой Эстальта. Я продолжал бить Ламиараотэля, не давая ему возможности причинить кому-либо вред. Тинолель, появившийся в просторе, не имеющий возможности сдвинутся с места, начал выделывать замысловатые пасы руками, якобы колдуя. Во всей этой подвижности Ламиараотэль сильно ткнул меня носком сапога в солнечное сплетение. Я, судорожно вздохнув, отвлекся на фигуру в конце улицы.
        Фигура стояла нестабильно, покачиваясь из стороны в сторону, подметая курткой зажатой в руке мощеную улицу. Шагала она медленно, старательно переставляя ноги, изо всех сил пытаясь не упасть.
        Бух… Взрыв какого-то заклинания, Ламиараотель стремительно увернулся, жестко ткнув меня в живот коротким ножом, в ответ я развернулся, ища взглядом улетучившуюся фигуру, наткнулся на дроу, медленно съезжающего по Тинолэлю. Мадирра повторно дернулась, сметая в прыжке Ламиараотэля, отталкивая меня прочь. Тинолэль сбросил с себя тушу Эстальта, угодив им, как снарядом, в меня. Я, пытаясь восстановить равновесие, еле подхватил его, но, как оказалось - это было не нужно, дроу был вполне жив и незамедлительно полоснул меня по ноге саблей. Как оно получилось - сам не понимаю. Через секунду из его горла торчал мой метательный нож, неведомым образом извлеченный из кармана. Черт… Эстальт закатил глаза, из его горла полились какие-то хриплые звуки вперемешку с кровью, подталкивая к булыжникам. Добило его заклинание, мимоходом брошенное непонятно кем. Я отпрыгнул назад, торопливо огляделся, наткнулся на быстрый взгляд Мадирры, который с опаской мазанул по мне.
        Два шага… В обратном направление… Тинолэль, лишившись соперника - Ламиараотэль исчез в неизвестном направление - сосредоточенно разглядывал нас. Мадирра застыла, тяжело дыша, молча смотря на труп Владыки Шертариала.
        Бежать! - заколотила в голове молниеносная мысль. Больше ничего умного в нее не пришло. Только бежать, ибо мне не простят убийство Владыки Шертариала при свидетелях, пусть и при спорных обстоятельствах! Быстрее…
        - Стоять! - Рявкнула Мадирра противоположное по значению слово.
        Но я уже несся по улице, орошая ее бурой кровью толчками вытекающей из ран. Одинокая фигурка на конце улицы, сделавшая лишь три шага в нашем направлении, покачнулась, рухнула на колени. Едва я поравнялся с ней, рискуя заполучить в спину метательных нож, или, что еще хуже, она отшатнулась от меня, закрывая лицо руками. Что ж, ее выбор…
        Возле плеча на самом деле просвистел метательный нож. Я увернулся лишь благодаря чутью, и с неспокойной совестью прибавил скорости. Я же оставляю ее там, свою Хранительницу…

51. СИДА.Мало ли что…
        Он убил его! Убил! Убил Эстальта!
        Как он мог??? Как мог убить его?!
        Ко мне подскочил эльф, которого я видела на площади, при 'великом' сражение. Нагнувшись, он едва нащупав мою руку, висевшую петлей, дернул вверх, на себя, потащил в противоположную сторону той, куда ушли Дира и Лерт… Нет, не так… Лерт убегал от Диры. Убийца убегает от преданного телохранителя, который не прощает невыполненные задачи и пропуск удара. Я безвольно плелась за эльфом… Больно колотилось сердце, испарина покрывала лоб, солнце давило на глаза, зависая огромным блином в небе, мешая дышать… Споткнувшись, я удостоилась нервного окрика эльфа, и грубого дерганья моей конечности на себя. Пальцы все еще судорожно сжимали куртку Лерта, не желая расставаться с этой единственной оставшейся от него вещью. Ведь я больше не увижу его. Нас ничего не связывает. Его состояние мне не понятно, я его не чувствую, не слышу, не ощущаю. Я не знаю, где он, не представляю, каково ему.
        Я уперлась, и не пожелала идти дальше… Эльф ругнулся, я пробормотала что-то обидное и матерное в ответ, но с места не сдвинулась. Я смотрела на него… Владыка Шертариала, Эстальт О`мир Сенденэль Лахримарон, мой наставник, дроу, которого я когда-то любила, предавший меня… Он мертв… Что я чувствую теперь, когда старого врага нет, когда нет направленной на него ненависти за изгнание из собственного города, из собственного рода? Ничего… хорошего… Только жалость и презрение к тому, кто убил Владыку Шертариала, лишил Город защиты, умного представителя своей расы, одного из самых лучших.
        А Ламиараотэль опять сбежал… И опять с 'Шелестом'. На фига он ему понадобился?
        И пустота…
        - Сидриалис. - Позвал знакомый голос.
        Я вяло распахнула глаза.
        - Жива. - Кивнула все та же личность. Я уныло изучила низкий потолок над собой, дожидаясь дальнейших речей. Не дождалась, перевела взгляд на Диру, детально изучила свою сестру. Тусклые бурые волосы, спутанными прядями спускающиеся до пояса. Она сидела на стуле, сгорбив спину, касаясь кончиками пальцев жесткой лавки, на которой я лежала. Привычное черное платье, рукояти сабель, выглядывающие из-за плеч, фиолетовые глаза, неприятно сверлящие мои… Вдоль лба - морщина, на лице - гримаса скорби.
        - Где Лерт? - Задала я вопрос без надежды получить на него ответ. Зачем мне этот эльф, я не могла толком сказать. Дира презрительно фыркнула:
        - Сбежал твой Хранитель. - Откуда??? Откуда она знает? Это же не заметно… Не должно быть заметно. Как она поняла это?
        Дверь в комнату, которая мгновенно удостоилась нашего внимания, громыхнула об стену, и в комнату влетел седой эльф с совсем не эльфийским воплем:
        - А раз она пришла в себя, я забираю ее в Лес!
        - Да иди ты, старый маразматик! - Твердо заявила Дира, нисколько не боясь угрожающего вида мага. - Она пойдет со мной, в Шертариал.
        - Никуда я не пойду… - Промямлила я, надеясь что от меня отвалят в ближайшем будущем.
        - Заткнись! - В один голос впечатляюще рыкнули они.
        - Я щас помру. - Проигнорировав их ор, вывела я заключительную фразу и приготовилась покинуть сей грешный мир немедленно.
        - Да ну? - Хмыкнула Дира, неожиданно повеселев. Сабли были вскоре извлечены на белый свет, и гордо продемонстрированы магу, который в свою очередь красовался аленьким пульсаром на ладони. Как бы бороду не подпалил. О чем я ему и поведала, попытавшись затянуть длинную историю о том, как в десять лет опалила себе волосы. Слушать меня с открытыми ртами не стали, очнувшись уже на второй минуте, и продолжили громогласно выяснять отношения между двумя враждующими расами. Я скромно помалкивала и не утруждала себя мыслями - с кем лучше пойти, с Дирой, или с магом, в Лес. Наконец со стороны Диры был приведен неоспоримый аргумент вроде: 'мы в ущербе, так что уступай нам'. Эльф со злостью обругал всех дроу на земле, топнул ногой, чуть не подпалил-таки себе бороду, и, погасив пульсар, вихрем вылетел из комнаты.
        Мне все казалось неестественным… Все вокруг было таким бушующим, непонятным, резким. А я наоборот, вялой, с постоянной головной болью, существом, одновременно никому не нужным, и, за которое борются… Я не представляю, что ждет меня в Лесе… Зато могу предположить - в Городе так же не будет ничего хорошего. Меня все еще ненавидят за содеянное и попытаются тихо мирно сжить со свету (или с темноты)… если, конечно, у них нет иных намерений в мой адрес. Иначе, стала бы Дира так беспокоится за мою судьбу?
        Будто подтверждая мои мысли, в комнату легко, парящим шагом, зашла женщина с обыкновенной для дроу внешностью…
        - Давно тебя не видела. - Проговорила она, подбирая подол платья как у Диры, только гораздо изящнее и не приспособленного к бою. Уселась она подле моих ног, скорчив при этом такую мину, будто ей подсунули дохлую мышь. Я по возможности оскалилась, демонстрируя свою 'радость' от встречи с ней. - Я вижу, ты рада. - Закачала мама головой, улыбаясь Дире. - Килартинолэля сокрушило то, что в доме слишком много дроу, желающих заполучить свою родственницу обратно. И тебе спасибо, Мадирра.
        Так и закончилось мое совместное существование с Лертом по дорогам и городам Роонии и Велитарии.
        Так и началось мое путешествие в Шертариал`ерал, Темный Город…
        Вместо эпилога.
        Теперь оно всегда со мной:
        Глаза твои и голос твой
        Опять смущают мой покой,
        Лишают разума.
        В ночной тиши и в шуме дня
        Со мною ненависть твоя -
        Она преследует меня,
        Как тень, привязана.
        (КАНЦЛЕР ГИ / GUI DE NOGARET)
        Часть 2.

1. ЛЕРТ.
        Сразу после побега начались неприятности разных сортов и окрасок (правда, нельзя сказать, что до этого жизнь была сахаром). Одни заставляли немедленно менять куст, под которым я лежал в то злосчастное время, иные - давали возможность лишний раз напрячь мозги и исхитрится не попасться в лапы охотников-дроу, прибывших специально для этих целей из Шертариала. Но одно оставалось неизменным - я не сидел на месте. Я выбирался из Велитарии. Прямиком в порт, а оттуда в Роонию - нереально. Просчитать такой вариант и словить меня при первой же возможности - раз плюнуть. Они это и пытались сделать, заставляя меня удалятся от города, идти вдоль берега, и искать другие пути выползания из страны. Была запрошена помощь Велитарских эльфов. Те содействовать поимке отказались, но пообещали, "если убийца Владыки явится в наш лес, мы найдем его". Откуда я это знаю? Да эти дроу растормошили всю страну, подняли на ноги различных представителей рас. И поверьте, сбежать из страны-острова при таких обстоятельствах… сложно!
        Я не хотел ни коим образом воспринимать поведение Ламиараотеля. Если он приехал в Велитарию, значит ему что-то надо было. Если он повторно атаковал нас - значит ему требовалось это. Смею надеется, что Владыка Леса не тот эльф, который свершает свои поступки не продумав. И если я сейчас уеду он и продолжит свои дела, попробует завершить начатое. А я ведь уеду, поскольку твердо решил не вмешиваться во сложные дела Владык. Я просто проигнорирую…
        Злости было мало. Скорее некое безразличие и эгоизм. Я беспокоился только за себя. Это так необычно, учитывая прошлые опыты, и мою жизнь, на протяжении которой я не оставался без Хранителя ни на минуту. Я старался вылечится, насколько это возможно при отвратительной погоде и постоянных морских ветрах. Пытался залечить раны, но это не слишком получалось - нечего спать в кустах, на сырой земле, или в кронах деревьях, на продуваемых участках. Ко всему этому добавились простудные заболевания и насморк, а заодно еще и боль в позвоночнике, что вполне естественно. Я с досадой пытался щадить себя как можно больше, но какое там…
        Появились дополнительные раны… Как-то на меня наткнулся отряд из трех дроу. Совершенно случайно - я устал, спал, мечтал о еде… (представьте себе, я их даже не выслеживал!) а они подкрались со спины, дружненько попытались сцапать меня. Пришлось убить. Моей совести лучше от этого не стало, но зато обзавелся некой теплой одеждой, оружием в приличном количестве и деньгами.
        Насколько я соображал - все порта и все судна уходящие в Роонию тщательно прослеживались. Маги, способные телепортировать из страны - извещены подробным образом. Просить помощи недоучек я не стал рисковать, потом кусков себя, любимого не соберешь. И, объясните мне, черт побери, как выбраться из этого тупика? Когда все вокруг окружено, прослеживается каждая птица, полетевшая в Роонию, а ты в настоящей западне? Запоздало я спросил себя - а оно мне надо? Возвращаться в Роонию? Ответ пришел через несколько дней, после тщательных обдумываний. Да, надо. И желательно бы поскорей. Времени все меньше, загонять жертву дроу всегда умели. Едва они наткнутся на мои следы, начнется уже не просто слепая охота, то будет целенаправленное преследование. С какими целями - оно и ежу понятно, разве кто захочет оставить безнаказным убийцу Владыки? Пусть и нечайно получилось (с моей точки зрения) (да я вообще хороший, неужели не заметно?). Со следами я пока осторожничал, даже трупы дроу… хм… тщательно спрятал (нет, я все-таки нехороший).
        Был еще один вариант - из Велитарии уехать в любую другую страну, к примеру, можно и в Сайфу. Но страшно. И непонятно, а кроме незнакомой Сайфы ничего умного на ум не приходило. Не иначе, умственные способности при неубедительном образе жизни значительно ухудшаются.
        Я не мог понять, что случилось с Сидой. Изредка бывали такие мгновения, когда я ощущал - ей плохо. Не просто плохо, чувства смешанные, сложные. Я их не понимал. Одно было точным - ее не оставили в Велитарии, увезли с собой, в Шертариал. А не из-за нее я пытаюсь выбраться из Велитарии, случаем? Так… А вот не надо таких намеков!
        Я решился не скоро, лишь когда окончательно похолодало и выпал первый липкий снег. "Жить" стало еще сложнее. Случайные нахождения меня стали происходить чаще, я оставлял за собой все большую вереницу трупов. Дроу это настораживало, заставляло торопится с поимкой меня. Ага, щас! Разбежались! Уже два месяца ловят, безуспешно, по ходу дела.
        Итак, решился я на путешествие по морю путем тайного проникновения на судно. Не спрашивайте, какими хитроумными (сам себе противоречу) способами я туда проникал и почему мое проникновение не было прослежено дроу.
        - Эй! - Зовет мужской голос с велитарским акцентом (пинок под ребра).- Мужики, айда сюды, здеся ва-а-аляется кто-то! - Еще один пинок под ребра. Носком сапога он угодил в незалеченную толком рану. Я заскрипел, непринужденно играя роль очередного пьяницы. Осторожно разлепил глаза, в грубой форме искренне пожелал им всем провалится, и благополучно отвернулся к стене под ошалевшими взглядами моряков. За два месяца я научился копировать произношения на приличном уровне (исчез акцент), а актерские способности позволяли разыграть эту несложную роль. Разве что их должно было смутить n-ное количество оружия, старательно запрятанное по всему телу. Исключением стал лишь полутор, который помимо воли никуда не спрячешь. Пришлось пачкать рукоять и ножны в смоле и угле, правдиво имитируя загрязненность и поношенность.
        - Тэк, мужик, па-а-адымайся, давай! Живо! - Еще одна попытка пнуть меня. На этот раз поднятие меня с жесткого ложа (конкретнее - с пола) удалось. Я вяло вскинулся, моргнул усталыми глазами, которые легко выдавались за хмельные, и зевнул, рискуя вывихнуть челюсть. Зевок убедил их всех в моей невменяемости - зря я что ль полоскал рот жидкостью сомнительного качества? Меня брезгливо подняли за руки, поставили на ноги, прислонили к качающейся стенке. Результат был сомнительным. Мое изображаемое качание и неустойчивость плюс равномерно раскачивающееся на волнах судно. Я, решив, что ни коим образом не переигрываю, неуверенно завалился в сторону мужиков. Меня повторно подхватили три пары рук, и с тяжелым вздохом опустили на пол.
        - Что за ба-а-алаган? - Ага вот и капитан пожаловал…
        - Ик. - Выразил я всеобщее мнение.
        - У нас путник… нелега-а-альный?
        - Он са-а-амый. - Сказал кто-то, обличительно ткнув пальцем в меня, будто здесь мог быть еще один такой же умник.
        - Я за-а-аплачу. Ик. - Заявил я, устраивая голову средь выступов.
        - А искупаться не хочешь?
        - Не-а… Я спа-а-ать хочу. - Не понял я намека.
        - Пусть проспится. Потом спущу с него три шкуры… - Многообещающе проговорил капитан, и молчаливо удалился. Ну и правильно - кают я не занимаю, лежу средь каких-то вещиц, которые видать не представляют особой ценности, раз меня оставили с ними наедине. А значит, мешать я не буду, кушаю мало, если судить по моему облезлому худощавому виду. А лишние руки будут не лишними при серьезном шторме.
        Я ждал его - попытка словить меня на посадке на судно провалилась, но, несомненно, должен осуществляться некий контроль за каждым судном, уходящим в Роонию, а их не так уж и много. Скоро…
        Дроу оказался на судне. Я не знаю, как он здесь оказался, но видимо, изначально здесь сидел, караулил. Проворонив мое появление здесь, он отыскал меня через день, как только меня обнаружили мужики. В трюм темной тенью скользнул представитель Темных Эльфов. Первую минуту я старательно делал вид, что меня здесь нет. Обхитрить его, естественно, не удалось, и вскоре меня ласково попихали сабелькой в шею. А я только этого и ждал. Мгновенный разворот, подсечка, сделанная с лежачего положения, не подымаясь; и дроу, с оглушительным грохотом рухнувший мне под ноги. Я вскочил на ноги, со злостью осознавая поставленные заклинания на зов, усиление шума и прочие неприятности. Взмахнул коротким извилистым кинжалом (дар дроу; само собой, умерших давно), целясь в грудь. Дроу успел увернуться, сделав ловкий кувырок назад, оттуда в меня полетел метательный нож. Нож я отбил с помощью все того же кинжала, сам сместился в бок, оттолкнувшись от стенки, налетел на него, сшиб. Умер он быстро, но крови и шума было много. Оставаться пьяницей уже не удавалось, ибо на представление сбежалась вся немногочисленная команда и
застыла, вытаращив очи.
        Я тяжко вздохнул и объявил, что судно захвачено одним единственным террористом и кто попробует убить меня, тому гарантируется веселое будущее с такими же веселыми перспективами. В частности - искалеченный мореплаватель гораздо хуже, чем он же со здоровыми конечностями.

2. СИДА.
        - И что ты хочешь этим сказать?
        - Ничего. Уйди. - Потребовала я, отворачиваясь от нее. Краем глаза я заметила, как она фальшиво равнодушно кивнула, отлипла от стенки, вышла из пещеры, которая играла роль камеры. Камера была выдолблена прямо в скале (как и практически все помещения в Шертариале), и представляла из себя прохладное помещение с некомфортной обстановкой. Или, может, это только мне предоставлены такие привилегии как отсутствие мебели, нужник в виде канавки с текущей водичкой и отсутствие на мне одежды? Единственной вещью, кроме моего тела (да, теперь это тоже вещь, принадлежащее моему народу) которое было в камере, была подстилка из растения под названием алшеное. Растение было сухое, колючее, но оно грело в отличие от камня. Именно на нем я и проводила большую часть своего свободного времени (читай - просто времени).
        Первые две недели меня таскали на демонстрации, заставили присутствовать на похоронах Эстальта, всячески демонстрировали народу - с этого края, с того бока… Точнее - я привыкала к народу, они привыкали ко мне. Вначале на меня тыкали пальцем, шепча за спиной, что эти два события не могут быть не связаны. Как же! Они же враги на всю жизнь! Далее шла настойчивая мысль - что делает изгнанница в родном городе, какие у нее цели? Замечали почему-то исключительно меня, но в упор не видели постоянно присутствующую за моей спиной Диру и маму. Саленжар держался чуть подальше, игнорируя меня и толпу, не желая комментировать происходящее. Папа со мной даже не заговорил, лишь проводил тяжелым взглядом.
        Этот месяц был самым простым…
        Потом стало хуже. Дроу Шертариала смирились со своей историей, возвели на престол нового Владыку, который сразу же пообещал найти убийцу Эстальта, объявив это делом чести. Что ж, никто не возражал, но по какой-то неизвестной причине перст правосудия ни разу не указал на меня. Оперативно искался настоящий убийца, имя которого знал лишь избранный круг дроу. От остальных правду тщательно скрывали, но они были готовы при определенных обстоятельствах сдать меня в качестве убийцы Эстальта. На их же благо наши отношения позволяли это сделать. Этот избранный круг с завидным постоянством кружился вокруг меня, требуя, выдать им в руки Лерта. Я отказывалась, руководствуясь исключительно принципами Хранительства, молчала как партизан. Мне начали угрожать. Угрожали разоблачением на весь Шертариал, несмываемым позором, казнью. На первый и второй пункт я задорно хохотала, над третьим уже задумывалась, размышляя, а оно мне надо - жить?
        Попытка побега была принята на четвертом дне моего заключения. Исполнение оставляло желать лучшего. Вы хоть представляете, как сбежать из каменного мешка без помощи магии, не имея никаких подручных инструментов кроме собственного тела? Я не придумала ничего лучшего, чем угрожая собственными ногтями горлу Мадирры выползти в коридор. На втором шагу меня грубо шарахнули об стенку, разбили нос и лоб, и зашвырнули обратно, посоветовав хорошенько подумать. Чем я сейчас и занимаюсь. Дира только посмеялась над моими нелепыми попытками и позвала маму - для устрашения и переубеждения. Переубедить меня, как ни странно, не удалось. Я твердо стояла на своих позициях - "не уступлю Лерта никому, не выдам его не при каких обстоятельствах". У мамы и Диры позиции были еще хуже - "любым способом словить эльфа, притащить сюда для общественной казни". Любым, это именно что любым…Если бы вместо меня в камере сидел кто-либо другой, я посмеялась над ним, пусть это и не вежливо. Ан нет, угораздило же меня… И Лерта.
        Изредка мое унылое и сонное состояние разбавлялось болью… чужой болью, только она и напоминала о присутствующих ранее Уз с Лертом.
        На второй неделе сиденья в камере… начали бить. Били, одновременно требуя связи с Лертом. Мама ведь все понимала. Она понимала, что силы во мне на данный момент - ноль без палочки, связь с Лертом у меня все еще существует, пусть и старательно блокируемая мною же. А как снять эти блоки - дело практики. И не только. Многое решало терпение. Но время поджимало. Новый правитель хотел найти убийцу немедленно.
        Ступни окоченели, замерзли… Температура в камере низкая, плохому самочувствию способствуют многочисленные синяки от ударов Мадирры и не только. Я подтянула ноги к животу, стараясь не сильно скрипеть, стиснула в ладонях ступни, пытаясь согреться. И тут почувствовала… Меня искали… Непонятно кто, нечто знакомое, родное. Значит я кому-то нужна.

3. ЛЕРТ.
        - Мать-перемать… - Я споткнулся на ровном месте, чуть не свалился, под внимательными взглядами моряков. Выровнял равновесие, схватился за ребра, которые скрючивала острая и резкая боль, и настороженно оглядел застывшую команду. Ничего, стоят и глядят на минутное проявление слабости. Я выпрямился, огляделся, отнял руку от ребер, и продолжил горделивое шествие по коридору в конце команды.
        Через некоторое время оно повторилось… Мгновенная сжимающая внутренности боль, отголосок чужих мыслей, сильно ударяющих по сознанию. Я скрючился, привалился к стене плечом, сжимая в непослушных пальцах кинжал, с которым не расставался во время плаванья.
        Что ж происходит-то? Боль не моя… а такая знакомая. Сида обнаружилась, родная.
        И еще меня ищут. Не просто ищут, до них слегка поздновато дошло что дроу, следящий за мной на судне убит, и надобно высылать за мной следующую группу. Вот меня и искали. Телепортироваться на судно? Запросто, учитывая высокий класс поисковых групп, их умение владеть и рассчитывать собственные силы (правда, от меня их это еще не спасало…). Но, думаю, решить сложную задачу на манер этой они сумею.
        Обнаружили они меня совсем недалеко от Роонийского порта, к которому судно должно было причалить. Городок был небольшим, никому не нужным, жил исключительно на пошлину, которую сдирал с редких суден идущих из Велитарии. И вот меня нашли за какие-то полтора часа - так сказали моряки - до ступления на землю Роонийскую…
        Судя по проверенным на скорую руку с помощью чистой интуиции и чутьем, телепорты строились прямо из Нерколла (город, кой был нашей конечной целью), что наводила на неприятные мысли - теперь меня ищут не только в Велитарии, но и в Роонии. Мои захваченные в плен моряки засуетились, на меня в срочном порядке были выставлены чуть ли не все имеющиеся колюще-режущие орудия, дроу гадко ухмылялись, я же стоял в ступоре, размышляя как бы отбиться от этой семерки. Клинок был давно извлечен, кинжал блестел на солнце в левой руке, спиной я прижался к каким-то бочкам, очень опасаясь какого-либо замысловатого маневра с заходом со стороны. Но как выкручиваться я не знал… Просто не было выхода. Хоть я и стою весь из себя, с оружием на изготовку… Дроу ничем не хуже, а в количестве даже и превосходят бедного, несчастного меня-одиночника. Прыгнуть за борт? Ну так прыгай сейчас! Пока они без действуют, пока никто ничего не заподозрил.
        Я пошел в красивую и быструю атаку, полуторный меч, для удобства перехваченный одной правой рукой и кинжал, позаимствованный у убитого дроу, мелькали, короткими росчерками поражая противников. Все строилось на одной только скорости, я не давал им среагировать, но недооценил их уровень - едва я коснулся второго дроу, на меня обрушилась слаженная атака оставшихся четверых. Уже не раздумывая, я в прыжке перемахнул за борт, вывернувшись в полете, практически без всплеска вошел в воду. Кинжал сразу же пришлось бросить, меч я искренне пожалел, на плову пытаясь присобачить его так, шоб не мешал подводному плаванью с препятствиями, а именно - убегания от разъяренных дроу (но то, скорее, стимул для выживания).
        Приказ не убивать, предназначенный неизвестно для чего и кого все еще действовал. Меня не глушили могучими заклинаниями, опасаясь что я с дуру пойду ко дну - ведь выныривать из ледяных морских пучин я не собирался. Провести же под водой больше двух-трех минут никакое земное создание не сможет, разве что русалки да сирены и легендарный Ихтиандр. Поверьте, те две с половиной минуты я провел с максимальной пользой для себя, уплывая прочь от судна.
        Из воды меня вытащило что-то непонятное с виду, взлахмоченное, нехорошо пахнущее и с чрезвычайно умными фиолетовыми глазами. Как вытащило - я и сам не понял… Мгновение назад я, задыхаясь от нехватки воздуха плыл, стискивая в пальцах рукоять полутора… и вскоре я уже сижу, отплевываясь от воды на песчаном пляже. С меня вскоре натекала большая лужица, я пытался на автомате пропихнуть в размокшие ножны клинок и проморгаться заодно… Еще один дроу… Сколько можно? Только я вознамерился объяснить ему на пальцах (читай - на клинках), насколько меня задолбала вся эта погоня и куда он может отправляться со своими попытками умертвить меня, он тихонько шикнул, и, не встречая сопротивления с моей стороны, схватил меня за шиворот, потащил… Себе под нос он бубнил что-то неразборчивое; худая грязная рука крепко держала меня за плечо; а я, почему-то доверяя ему, не пытался оказать видимого отпора, шагал рядом, прислушиваясь и принюхиваясь к защите, кою тот немедленно наколдовал. Но я был готов к неожиданным (куда уж там, привык за это время… постоянным) нападениям, все вглядывался в незнакомые улицы незнакомого
города, пытаясь сообразить.
        - Слушай внимательно, эльф… - Начал он, подбираясь к моему уху и начиная быструю но разборчивую речь: - Зовут меня Шартэм`нол. Я правил в Шертариале перед Нельхальном, предшественником Эстальта. - Оказалось он - птица высокого полета, вот стой и думай, повезло тебе, иль с точностью наоборот. Я уважительно присвистнул, производя на своего спутника, правда, совсем другое впечатление. Тот покосился на меня, скептически хмыкнул, и отвернулся, не желая продолжать рассказ. Я безразлично пожал плечами, мол, не больно-то и хотелось… Попытался втихаря выдернуть свое плечо из железной хватки старика, но не получилось. - Хватит дергаться! Для твоего же благополучия. Не недооценивай меня! Пусть я и не враг тебе, но и не друг, с которым можно играться, тренируя остроумие.
        - О… Уважаемый дедушка-дроу, Владыка давних лет, объясните пожалуйста, в чем я провинился??? Я ведь еще и слова не сказал… - Начал паясничать, чувствуя на себе красноречивый взгляд дроу. Язык мой враг… Особенно когда я обозленный и мокрый. В другое время я, может, и стерпел, вежливо и по пунктам высказав все, что думаю о нем, но не сейчас… Будто подтверждая свои слова, я оглушительно чихнул и мысленно добавил: "точно". Дроу издал смешок. Я скривился, напустил на себя безразличия, и вопросил: - Что надо-то?
        - Сиду мне надо. - Выдал он, затаскивая меня в темный переулок и останавливаясь.
        - Чего?… Не расслышал… Силы???
        - Тебе в ушки водичка натекала? Как со слухом-то, а эльфенок?
        - Никак. - Мрачновато подтвердил я, разрушая в пух и прах все сказанное об остром слухе эльфов. - Не фамильярничайте пожалуйста, дедушка-дроу.
        - Дедушка… - Проворчал Шартем. - Может, прадедушка, раз уж на то пошло?
        - Почему бы и нет? - Продолжил я бесполезный диалог, подыгрывая ему. Дроу неожиданно улыбнулся во всю широту, весело подмигнул. Я от неожиданности поперхнулся очередной язвительной фразой, закашлялся, и уставился на Шартэма.
        - Значит, слушай. - Меня аккуратно взболтнули за плечо как тряпичную куклу, и я невольно опустил взгляд, уставился на носки мокрых сапог. Но прислушался к словам. - Сейчас повешу на тебя всевозможные маскировочные заклинания и защиту от магии. Могу даже блоки поставить - на твое усмотрение. Ты отлежишься. Подлечишься, перебинтуешь все раны, постараешься полностью восстановиться после Велитарии. Через три дня я вернусь и открою портал в Шертариал, предварительно поставив тебя в известность где находится Сида и как дойти до нее незамеченным. Постараешься вытащить ее оттуда, не знаю правда каким способом, сам сообразишь, если жить захочешь. Я буду страховать вас при выходе из Темного Города, но показываться на глаза дроу, уж извини, не желаю и не могу. Дальше будем действовать по обстоятельствам, с Сидой я переговорю… разберемся, что к чему и каким составом… Ладно, это уже не по твоей части. Есть претензии? Вопросы?
        - Вопросов много. Где сейчас Сида?
        - В Шертариале, где ж еще? - Спокойно и терпеливо ответил Шартем.
        - Кто привез ее туда? Мадирра?
        - Почему нет? Несомненно, именно она не хотела отпускать Сиду на все четыре стороны в Велитарии. А кто ее забрал в Шертариал - не имеет особого значения. Важно лишь то, что на данный момент рядом с ней находится один из сильнейших и старых магов Леса и ее мать, магистр по специализации темной магии Дайрэлла`асер Лис. Поверь мне, противник они стоящие и всяко могут предотвратить ее побег. Особенно, когда у нее нет магических сил. Впрочем, ее физическое состояние заставляет меня беспокоиться.
        - Поэтому чем быстрее я вытащу ее оттуда, тем лучше мне будет? - Догадался я.
        - Естественно. Связь, пусть и блокируемая Сидой ощущается. Они вынуждают тебя прийти туда, в Шертариал. На это есть определенные причины, надо полагать. Казнь преступника, это само собой подразумевающаяся вещь. Думаю, эльфийский маг уведомлен в том, что ты, если и попадешь в Шертариал просто так из него не выйдешь, ибо никто тебя не выпустит. Они будут активно пользоваться вашей связью, если причиняется вред Сиде, то больно и тебе. И чем быстрее она окажется у нас, тем удобнее для тебя, для нее и меня.
        - Какое отношение имеете вы к происходящему?
        - Знаешь… мне сложно ответить на этот вопрос. Скажем, я бы не прочь повидаться с Сидой и воспользоваться ее возможностями, которые, к слову, значительно уменьшились,…и я бы убрал "Шелест Силы" вовсе. Проще говоря - я хочу уничтожить его. Хотя бы потому, чтобы артефакт не дошел до эльфов.
        - Зачем вам это? Артефакт и… за что вы опасаетесь? За дроу, против которых "Шелест" может быть направлен? Извините, но вы не производите впечатление патриота.
        - Неужели? - Он ухмыльнулся. - Считай, у меня свои замыслы на этот счет. Это намного лучше чем Ламиораотель, разгуливающий по Велитарии с "Шелестом" подмышкой. Со мной артефакт вернется в Роонию.
        - Здорово. - Пробунчал я, прикидывая в уме различные просеки. - Что мешает мне отказаться гоняться за Ламиораотелем, напросто перехватив Сиду и позаботившись о ее благополучие?
        - Вас не оставят. По крайней мере - тебя. Сиду же в любой момент можно выдать за убийцу, или вовсе свалить вину на обоих.
        - Двух дней хватит. - Кивнул я, тем самым утверждая свою роль в этом замысловатом и непонятном спектакле. Шартэм удовлетворенно заулыбался и поправил повязку на лбу.

4. СИДА.
        - Ну и что, Сидриалис? Так и будешь молчать? - "пряник", который изначально был обглоданной коркой заплесневелого хлеба, сменен на кнут, что ничем не лучше предыдущего. Я хмурюсь, корчусь от боли на каменном полу, безучастно разглядывая стену перед собой. Я не буду выдавать Лерта. Я не знаю где он. Я не буду связываться с ним с помощью Уз. Я не буду… Я не буду общаться с ним…
        - Ммм… - Промычала я что-то непонятное, исключительно из-за боли, которую невозможно терпеть… Еще бы… у меня все еще живот, в кой воткнули обыкновенную заточку, со вчерашнего дня не зажил, а сегодня новые побои. Мамка скалилась, умиленно разглядывая мои кривые пальцы, которыми я зажимала живот и прикидывала как бы заманить Лерта на мою боль… Замысел, безусловно, стоящий. Ибо я терплю как могу, но Лерт должен понимать - если я все-таки сдохну в этой камере, то он последует за мной, если не найдет более сговорчивого и безопасного в этом плане Хранителя. И то с небольшой вероятностью на благополучное излечение. Во второй раз не прокатит…
        Значит, спасения стоит ожидать в ближайшем будущем. Спасения? Это будет выдирание меня из Шертариала… или наоборот - хищение без тревоги со стороны окружающих.
        - Сида! - Подняла голову, изучила стоящую передо мной женщину. Столько внимания мне не уделяли с малого детства… Видать, хотят возместить убытки. Разве что отец не присутствует при вколачивании в мою головушку требований.
        - … - Прошептала я что-то неразборчивое и дождалась ответных действий: нож Мадирры проскользнул рядом с лицом, обжигая. Я глубоко задышала, нахмурила лоб, чувствуя острую боль и на древнем темном языке выдала длинное проклятие, которое, будь оно сопровождено соответствующим количеством Силы, способствовало бы смерти половины Города. Мать позеленела, резко дернулась в защитном жесте, выставляя перед собой руку с растопыренными пальцами. Затем, поняв, что ничего плохого не произошло, прошипела "Эстальт… научил девку…" и добавила пару крепких выражений. Развернувшись на каблуках, она кинулась к двери, ткнув в нее пальцем, распахнула с помощью магического тычка, и вместе с Дирой вихрем вылетела из камеры.
        Я прижалась лбом к полу, чувствуя лишь успокаивающий холод, который сглаживал боль.
        Лерт, помоги…

5. ЛЕРТ.
        Помещение мне пришлось искать самостоятельно, без помощи Шартэма. Не лежать же в самом деле на улице, среди трущоб, на помойной куче. Да-а-а… уровень мой постепенно падает, до такого я еще не скатывался! В карманах - то уже стало традицией - было пусто, снимать комнату было не на что. Пришлось, пользуясь прошлым опытом, воровать…
        Зато снял номер в гостинице, относительно сыт и перевязал все раны. Но самочувствие от этого лучше не стало - Сиду постоянно колотили, что отражалось и на мне.
        Обзавелся луком, т.к. прежний был утерян во время постоянного скитания по Велитарии. Нынешний мой лук чуть меньше прежнего, более изящный по форме, проигрывает по дальнобойности, зато значительно лучше в плане точности. Я доволен. Стрелы к нему закупал хорошие - не скупился на ворованные деньги, не экономил. Результат - двадцать стрел с замечательным оперением и острыми наконечниками. Скромно промолчу о том, что пять из них отравлены. Пусть это будет сюрпризом для моих врагов. Тут же сделал пристрелку на заднем дворе, экспериментируя, натягивая лук с разных позиций: привычное держание перед собой; вбок, на вытянутой руке; по диагонали. По диагонали как-то больше понравилось, хоть и раньше никогда не увлекался таким способом стрельбы из лука. Еще пришлось заменить левый наруч, тот о который бьет тетива при спуске. На нем решил не разоряться, посчитав, что время для его самостоятельного изготовления более чем достаточно, и, не поленившись, сотворил его сам. В качестве материала использовалась кожа со старых наручей и шнуровка оттуда же. Опять-таки, дико рад переменам.
        Шартэм пришел через три дня.
        Улыбающийся, относительно опрятный, довольный. Сказал, что знает, как пропихнуть меня в Шертариал с помощью магии и значительной маскировки. Зато незаметно, как он выразился. И тут же, сияя от счастья, стал открывать портал, бодро ползая по полу, вычерчивая пентаграмму.
        Быстро он, однако.
        - Где мы? - Нахмурившись поинтересовался я, вынимая из ножен полуторный клинок. Действие происходило определенно под землей. Только дроу здесь и не пахло. Исключение составляло лишь то, что было рядом со мной, то бишь Шартэм. И то, надо еще определиться - приятное оно, иль не очень. Нет, естественно, я бы не пошел с человеком, которому не доверяю… В крайнем случае я надеюсь выкрутиться из сложившейся ситуации путем умертвения дроу. Посмотрим, насколько оно возможно. Итак… Под землей мы, в какой-то пещерке.
        - Неподалеку от Шертариала. Тут замысловатыми путями - часа четыре ходьбы.
        - Не боишься разглашения гос-тайн? А именно шпионажа с моей стороны и доноса ценной информации в Лес?
        - А тебе оно надо? - Ухмыльнулся Шартэм повторяя столь привычное для меня высказывание, - любопытство не грех, а при отсутствии помощника ты бы и сам нашел незаметный вход в Город.
        - Да. - Подтвердил я кивком головы. Дроу в ответ весело хмыкнул. - Естественно, ты со мной не пойдешь. - Предугадал я, обреченно вздохнув.
        - А зачем? - Неподдельно удивился мой собеседник, продолжая мило улыбаться. - Сам вытащишь девочку, вернешься на это место. А дальше уж я. Только как ее вытаскивать это твои проблемы. Считай, что меня здесь вообще нет.
        - Это и был твой гениальный план, дедушка-дроу?
        - Это еще не все, внучок-эльф.
        - А такое бывает? - Подивился я, мимолетно ухватившись за сказанное.
        - Мало ли что… - Пробормотал дроу, и, заметно взбодрившись, начал активно высказывать свои пожелания: - Сейчас наложу на тебя иллюзии и маскировочные заклинания. Будешь у нас горным демоном, кой вышел в народ. Дальше… подробненько опишу пути прохождения определенных участков и примерное место заключения. Искренне полагаю, что ты умеешь ориентироваться - если нет, будешь плутать по подземельям не четыре часа, как планировалось, а все 24… Потом не говори, что проголодался.
        - Да запросто! - Огрызнулся я.
        - Слушай… - Шартэм прищелкнул пальцами, будто пытаясь что-то вспомнить… - ВО! На Разрой-Горе не ты ль убил Хирсаха?
        - … Кого? - Поперхнулся я. (Разрой-Гора - место недалеко от Зелень Града, Хирсах - полудракон-полуэльф, известный наемник хорошего происхождения)
        - Кого…? - Передразнил меня Шартэм, плотоядно скалясь. - Хирсаха, говорю, не ты убил? Иль мне показалось на старости лет? Зрение-то слабовато стало. - Дроу жалостливо всхлипнул, изображая из себя горе-правителя. Я грозно сверкнул очами из-под бровей и почесал гардой висок. Этот весельчак опять засмеялся…
        - Клинок-то убери, не оценят демона с оружием.

6. СИДА.
        - Выходи! - Она жестом подозвала меня к себе, в то время как сама подпирала плечом косяк. Выходить? Зачем? Я в недоумение качнула головой, торопливо отпрянула в угол, заранее предугадывая ее действия. В камеру вошла Дира в одной рубашке по колено, и демонстративно плюхнулась на мою койку.
        - Сида, выходи. - Настойчиво и устало попросила мама, следя одновременно и за мной и за Дирой. Я начала соображать, пусть и довольно туго, и поздновато заупрямилась, вскинулась. - Мадирра, вытащи ее оттуда! - Мадирра легко поднялась с койки, на которую только что опустилась, сделала плавный шаг по направлению ко мне. Я, не давая загнать себя в угол, скользнула вбок, вдоль стены, невольно приближаясь в сторону мамы.
        Я пропустила атаку. Она коротко и резко переместилась, одновременно ткнув меня в шею пальцами, лишь реакция не позволила мне встретить удар не подготовленной - напряженные мышцы отозвались тупой болью. Я, перехватив руку, торопливо сместилась, пытаясь завернуть ее за спину. Дира, не размышляя, пнула меня в голень, наподдав при этом еще и локтем свободной руки. Почти моментально последовал захват обеих моих рук, и я полетела в дверной проем. Приданное с помощью пинка ускорение не позволило встретиться с каменной стеной без ущерба, я с веселым вскриком скатилась на пол. Мамка подхватила меня за волосы и потащила, не обращая внимания на мои жалобные стоны.
        Меняем место жительства…
        А если это так, то происходит оно исключительно ради одного человека - Лерта. Что бы встретить его с должностями почестями, подготовленными. Обман… Будет искать меня - наткнется на Диру. Не очень умно со стороны мамы, учитывая то, что я смогу обыграть это при помощи Уз. Только если действовать умеючи и очень хитро…
        Пока мы шли по коридору, я буквально нюхом чувствовала многочисленные магические ловушки, которые были понатыканы на каждом метре. Мамка же шла, не обращая на них внимания, лишь изредка злорадно поглядывая на меня - мол, видишь! Вижу, еще как вижу! Если мне выбираться из новой камеры - я запалюсь максимум на второй, поскольку Сил нет, уворачиваться же от хитроумных магических ловушек я еще не научилась, несмотря на все старания покойного Эстальта (мир его праху и смерть его убийце… не… не так…). Даже если я соображу, что к чему… тщательно проанализирую каждый камушек - без магии здесь не обойтись, как бы обидно то не звучало.
        Впрочем, я уже начала рассчитывать на благополучное покидание сего места вместе с Лертом (да, я надеюсь на его приход). Вопрос на засыпку - как я буду жить дальше? Что мне делать? Заняться обыкновенными кражами? Переквалифицироваться в телохранители? Научиться владеть колюще-режущим оружием и пойти в наемники? Спрятаться от всех, уехать, к примеру, все в ту же Велитарию, скрыться от мамы, сестры, обстоятельств?
        Ведь в прошлый раз ситуация была значительно иначе - меня гнали от себя, не терпели моего присутствия подле. Сейчас я нужна всем, исключительно как приманка, но это не меняет обстоятельств.
        Меня завели в комнату. Нормальная стандартная комната, не учитывая обнаженной меня в ней. На стене - гобелен, возле стены - стул, на полу ковер с какой-то дикой мешаниной цветов. Меня усадили на стульчик, со злорадной ухмылочкой приковали за ручку к стенке, и с невинным видом удалились. Я, не удержавшись, рассмеялась, рискуя скатиться со стула, потом с какого-то перепуга захлюпала носом, жалобно забормотала проклятия в непонятно чей адрес.
        Вытащите меня отсюда!

7. ЛЕРТ.
        - Ты кто? - Идиотский вопрос и такой же идиотский ответ:
        - Демон. А что, не видно? - Ой. Как бы не попасться за эту глупую ложь. Демоны-то они… не стоит забывать о них.
        - Э-э-э…
        - Мальчик, иди куда шел.
        - Я здесь стоял. - Обиделся мальчик-дроу с ножом в одной руке и с легкой сабелькой во второй.
        - Ну отвернись и сделай вид, будто меня здесь не было. - Предложил я с кислой миной. Мальчик скривился, и внезапно пронзительно свистнул. Я поморщился, машинально отшатнулся и - то чистый рефлекс - потянулся к рукояти меча, хотя никакого оружия у демонов обычно не бывает… на то они и демоны, что полагаются исключительно на свое тело. Торопливо одернув руку, я выжидательно уставился на мальчика, не забывая поглядывать по сторонам.
        Тут мальчик, не по-детски заорав, взмахнул саблей и прыгнул на меня. Блин! Неужто не учили, что демоны - это убийцы высочайшего уровня с жесточайшей иерархией и недюжей силой, убивающие голыми руками? Так какого лешего он прет на меня, "демона"? Не доставать же оружие! Пришлось элементарно присесть и сдвинуться по диагонали назад влево: уворот, отход. Эх… Опасно работаю. Мальчик-то без понятий, голову снесет и скажет, что она сама слетела. Я еще раз поднырнул, стараясь предугадать последующие удары и действовать четко и быстро. Поднырнул, перехватил руку мальчика, ту, что с саблей, втянул живот в себя, выгнулся назад, чтобы не получить подлый удар ножиком. Попытался завернуть руку назад, да и сам зашел назад, все еще пытаясь словить руку с ножиком.
        Тут пришла подмога… Не то ему, не то мне… Это еще с какой стороны посмотреть. Я, не пожелав продолжать знакомство, отпустил мальчишку, и сорвался с места, торопливо заруливая в ближайший коридор.
        Ну вот… Теперь я благополучно потерялся в сплетение всех этих "улиц". Но и дроу меня потеряли.
        Завернув в очередной коридорчик, я столкнулся с неким человеком. Человек охнул, отшатнулся, давая узнать в себе помощника Сиды, Ферлана.
        - Ништяк. - Брякнул я, торопливо цапая его за рукав и утягивая за собой. Он, не узнав во мне знакомого, попятился, дернул рукой и хотел было начать убивать меня магией, но я заткнул его, вцепившись пальцами в него. - Сидру спасать идешь?
        Ферлан недоверчиво глянул на меня, пытаясь разглядеть сквозь многочисленные иллюзии и маскировки знакомого, который называл бы Сиду Сидрой.
        - Лерт я. - Продолжил я тянуть его по коридору. - Ты не смотри на демона, это так…
        один знакомый удружил. Да я б тебя давно убил, если бы захотел. - Привел я неоспоримый факт, после чего удостоверился злобного взгляда и фразы, мол, попробуй. Когда-нибудь. Ладно, контакт налажен. - Работаем вместе? - Поинтересовался я, дружелюбно оскалившись, тем самым подбадривая Ферлана.
        - ДА. - Резко ответил он, вырывая руку.
        - Значит так, разворот на девяносто градусов и вперед в приличном темпе. - Я все-таки надеялся, что время, потраченное Сидой на обучения Ферлана чему-либо стоящему, не потрачено даром. И он доведет меня до конца коридора в относительной сохранности. Надеюсь…
        "Надейся" - буркнул недоброжелательный внутренний голос. Я поспешил заткнуть его и обратил свое пристальное внимание на деятельность Ферлана. Тот колдовал над какими-то ловушками, аккуратно и четко распутывая сложные узлы заклинаний. Один раз его шарахнуло - приложило об стенку черепушку, я его потом долго тряс, пытаясь взбодрить. Ферлан проморгался, поматерился вдоволь и пошел проверять очередную ловушку. Своим здоровьем. Пришлось попыхтеть и оттащить его за шкирку, остерегая от непродуманных ходов. Он разразился еще более длинной матерной тирадой, которую я не стал воспринимать на свой счет.
        - Потише. - Попросил я, хмурясь и пытаясь сосредоточиться на связи с Сидой. Были у меня сумбурные идейки на эту тему, которые стоило бы воплотить в жизнь.
        Связь была слабенькая, хиленькая, но, несмотря на это отзывалась совсем нешуточной болью. Сознание сначала с радостью колыхнулось, затем возникло негодование, а потом и вовсе безразличие. Я с аналогичным скучающим видом стучался в намертво запертые двери.
        "Уйди" - Откликнулась она через некоторое время.
        "Совсем уйти?"
        "Чего надобно?"
        "Перетаскивай свое сознание в мою шкуру, а там разберемся, что кому понадобилось"
        Молчание. Тут-тук… Есть кто дома?
        "Лерт, ты стал назойливым и невнимательным" - Устало подметила она. Я будто наяву увидел, как она сделала нерешительный шаг в мое тело, и прочно обосновалась там в качестве еще одного посетителя. Лишнего, но нужного на данный момент.
        "Что видишь?"
        "Ферлана, коридоры, разветвления… ловушек до фига" - Отозвалась она.
        "Дело за тобой" - Сказал я, отступая из своего тела в ее. Обмен. Пока равноценный.

8. СИДА.Запутали…
        Э-э-э-м-м… И что все это значит? Я еще раз оглянулась по сторонам, удостоверившись, что все это мне не мерещиться и Ферлан на самом деле взломал "ловушку Дейва". А! Неспроста я натаскивала его на прочие прибамбасы! Пригодились навыки! Ферлан обернувшись, махнул мне рукой, призывая сделать шаг вперед, навстречу следующей ловушке. Я внимательно пригляделась, стараясь понять, что оно такое. Уже через минуту на Ферлана обрушилась тонна информации, с потоком которой ему предстояло справиться. Я буквально видела, как крутятся шестеренки, переваривая советы, данные мной. Еще через три минуты, он, собрав силы в кулак, сломал очередную хитрую ловушку, поставленную мамой.
        На то мы и воры, чтобы играючи (ну… не так уж и просто…) обходить преграды на своем пути, при этом оставаясь незамеченным.
        К концу часа мы прошли половину коридора. Если вариант того, что мы не всколыхнули ни одну ловушку более менее приемлем, то в недальновидность мамы я не верила ни на секунду и была все время настороже. Подозрительны обстоятельства. Шли мы в правильном направление, к Мадирре в гости заглядывать не собирались даже под угрозой расстрела. Так на что же рассчитывала мама?
        "Лерт…"
        "А?" - С видимым усилием откликнулся он.
        "Я ничего не понимаю"
        "Мозгами пошевелить не думала?" - Устало вздохнул он.
        "Они замерзли" - Огрызнулась я, однако, не восприняв "комплимент".
        "Сида, я не знаю" - Обреченно выговорил он. - "Я не понимаю, каким образом вам удается двигаться незамеченными. Я сижу в твоей камере и разглядываю подвешенные здесь блоки и ловушки, но ничего интересного пока не нахожу. У тебя здесь холодно"
        "А ты что думал…" - Меня слегка перекорежило от воспоминаний, я невольно вздрогнула.
        "Успокойся. Все позади" - Попытался Лерт отвлечь меня. Я вяло кивнула на его слова и отвернулась к Ферлану, который, похоже, все еще не понимал суть произошедшего. Он не видел в теле Лерта меня. Но и огрызаться в ответ на мои советы не собирался - видел, правду говорю.
        "Слушайте, может перестанете болтать?" - Вклинился в наш ментальный разговор чужой, но такой знакомый голос. Лерт ничего не сказал, предоставляя мне право вести разговор.
        "Здравствуйте" - Вежливо поздоровалась я, торопливо прокручивая в голове список вопросов, которые стоило бы задать Пророку. - "Вы здесь с Лертом?"
        "Да, я вас прикрываю пока… Так сказать, отвлекаю на себя твою мамочку"
        "Можно двигаться дальше, не беспокоясь о засаде?" - Выдвинула я предложение, несколько оживившись и взбодрившись.
        "Ты все равно поаккуратнее" - Посоветовал он, и тихонько выскользнул из сознания.
        "Сид, может ты побыстрее будешь?"
        "Ага, жди через полчаса, прорвемся". - Ответила я Лерту и слабо кивнула Ферлану, мол, продолжай. И тут же, собравшись, начала координировать его действия, стараясь как можно экономнее распределять силы уходящие на ловушки.
        Вот и дверь… Ферлан еле на ногах стоит, замотала я его, но так уж надо.
        - Ферлан. - Позвала я, одновременно дернув его за рукав. Он поднял озабоченное лицо с мешками под глазами, устало почесал скулу и легонько кивнул:
        - Я сейчас. Ты только потерпи. Сейчас… Там ведь Сидра.
        "Ага…"
        "Не сможет он" - Резко оборвала я Лерта. Вижу ведь. "Можно я тут твоим сознанием пожертвую?"
        Лерт замялся, но ненадолго. Я почувствовала его молчаливое согласие, и тут же сознание эльфа перетекло, плавно вытесняя меня. Я скользнула обратно, в ледяную комнату с собственным телом. Накатила неожиданная усталость. Ждать осталось совсем недолго.

9. ЛЕРТ.Встретились три идиота…
        Пожертвование было значительным, даже чересчур. Перестарался, видать.
        Меня с силой отбросило назад, припечатало к противоположной стенке. При этом я умудрился испугаться не за себя, а за лук, который был за спиной, и за Ферлана, кой находился в непосредственной от меня - как бы не задел. Сознание помутнело, руку обожгло, а в глазах потемнело.
        - Быстрее. - Выдавил я из себя. Ферлан скользнул в дверной проем. Я затряс рукой, пытаясь понять, что произошло, но она абсолютно неповиновалась. Я нахмурился, и просто, не вставая с камня, прислушался к звукам в коридоре и в камере. Вроде, никого… но то впечатление обманчиво. Ведь ловушка была активизирована, стало быть, ставившая ее дроу не могла не почувствовать выброса силы. Времени мало. Где они там?
        Я, уцепившись за выступ в стене, подтянул свое тело, прислонился к ней, потряс головой с целью прояснения мыслей. Ни к чему хорошему это не привело - сильная пронизывающая боль и раздвоенное изображение перед глазами.
        В ферлановской рубашке, подпирая одной рукой стенку, с босыми ногами, в коридор выползло Нечто. Для меня, в интерпретированном изображение, - целых две штуки. Рядом с этим(и) чудом(ами) стояло два Ферлана, которые суетливо пытались восстановить равновесие. Я отлип от стенки, и смутно понимая, что надо делать, шагнул навстречу ей.
        - Привет.
        - Здоровались. - Она обняла меня, и мы опять привалились к стенке, исключительно из-за того, что стоять на ногах были не в состояние.
        - Эй, вы побыстрее можете? - Возник Ферлан, незаметно пытаясь оттянуть мои руки от Сиды. - А то нас там потеряли, наверное.
        - Он не способен идти. - Заметила Сида, губами коснувшись моего уха. Ферлан хмыкнул, призывая нас к порядку. - У него рука обожжена, и чувствует себя, будто на карусельке.
        - Извини.
        Повисло молчание. Я мутным взглядом посмотрел ей в глаза, отыскал ее холодные, разбитые губы.
        - Так, народ…, кхм… народы! Прекращайте.
        Она торопливо отпрянула, однако, все еще крепко держа меня за куртку, и вытянула на середину коридора. Видимо, самочувствие у нее было чуть лучше моего, и она относительно крепко стояла на ногах.
        - Всё! Выдвигаемся. Путеводителем буду я, связь с Шартэмом можно мне передать, наверное. Как можно быстрее. Пошлите.
        Далее были бесконечные лабиринты подземелий. Ни на минуту не стихающие шаги преследующих за спиной, тихие проклятия, в исполнение Сиды, ее ледяная рука на моей руке, Ферлан, чертыхавшийся в полной темноте. И бег… Быстрый, подвижный, в нашу пользу. Сида старалась, хоть и была на пределе своих возможностей. Как, впрочем, и все мы. Шартэм не откликался ни на один призыв, видать, тоже сил не было для поддерживания связи.
        Само передвижение я помню очень плохо, запоминал исключительно сложные связки коридоров, остальное оставалось за гранью моего сознания. Я доверял Сиде, потому что мы все еще связаны невидимыми и неразделимыми узами. Она - это я. Я - это она. У нее нет иного выбора, и она выведет нас из Шертариала.
        - Лерт… - Тихонько позвала она на первой сделанной остановке.
        Я еле поднял голову и невидящим взглядом уставился на нее.
        - Там отряд из трех человек. Просто по звукам чувствую. Ищут нас. Мы здесь, отнюдь не как на ладони, но каждый дроу знает…
        - Принять бой? - Невежливо оборвал я ее, дотягиваясь до меча. - Кстати. У меня в кармане два ножа метательных. Забери себе, что б совсем без оружия не была. - Худая рука мгновенно скользнула мне в карман и извлекла положенные ножи.
        - Лерт, ты вообще жив? - Сида торопливо повернулась ко мне лицом, внимательно вгляделась, зачем-то потрогала лоб. Схватила за руку, нащупала пульс, метнула на Ферлана настороженный взгляд и лишь потом отвернулась, бормоча что-то несвязное на языке темных эльфов.
        Я безразлично пожал плечами и потянулся к ножнам. Теперь шаги слышал и я. Мы начали действовать практически одновременно - резкое движение в сторону широкого коридора, выглядывание из-за угла. Сида метнула два ножа, я же прыгнул на встречу противнику, издалека замахиваясь полутором. Он попытался отшатнуться, даже успел извлечь саблю и заблокировать. Что ж, это его не спасло. Сида тут же подскочила, в мгновение ока выдернула из шей дроу ножи и вернулась ко мне. Уцепилась за мой рукав, потянула назад. И опять непонятно, кто кого оберегает, поддерживает.
        Полутор последовал в ножны.
        Сида кивнула Ферлану, призывая продолжить движение. Я вскинулся, пытаясь хоть как-то взбодриться, ибо глаза закрывались на ходу, все больше преобладало сонное состояние.
        "Сида, мы правильно идем?"
        "А куда тебе надо?" - Последовал гениальный вопрос.
        "Хм… Желательно к Шартэму."
        "Я иду прочь из города" - Провозгласила она. - "Куда конкретно - не имеет значения, сейчас главное выйти… потом разберемся"
        "Ты выведешь?" - Спросил я с явным намеком.
        "Я знаю почти все коридоры Шертариала, на память я полагаюсь полностью. В свое время Эстальт сильно посодействовал умению скрываться в этих подземельях. Сейчас я выйду из города, только в том случае, если здесь все осталось неизменным. А если иначе… Полагаюсь на интуицию"
        После ее подробного ответа, я слегка успокоился, но проще от этого не стало. Внутри было все то же напряжение, которое подгоняло.
        "Лерт… Знаешь, спасибо тебе. За то, что пришел"
        "Иного варианта не было" - Испортил я все. Сида лишь оглянулась на меня, не прекращая бега.
        "Я не надеялась. Несмотря на то, что знала… Я не верила до конца"
        "Ты все еще не доверяешь мне?"
        "Есть немного" - Она передернула плечами и споткнулась на ровном месте, хотя, может и просто от усталости.
        "Я не обвиняю тебя"
        "А я обвиняю тебя в смерти Эстальта" - Последовал резковатый, недовольный ответ. Будто осуждает. И себя, за то, что сказала, и меня, за произошедшее в Велитарии.
        Мне захотелось оправдаться. Но я смолчал. Не полез к ней с настойчивыми мыслями о том, как все произошло… о том, что я не виноват в произошедшем… Да, я несу некоторую ответственность за смерть Эстальта. Но! Это не мешает мне жить без угрызений совести.
        Сида внезапно остановилась. Сделала перетекающее движение - только что она касалась кончиками пальцев стены коридора, а через миг плавно прижалась к ней спиной.
        - Что? - Выдавил я вслух, оглядываясь на запыхавшегося Ферлана.
        - Тут разветвление вправо и влево. Налево - тупик. Направо, чувствую, стоит кто-то, поджидает. Выход там. Там - маг. Что делать? - Одними губами, практически без звука выпалила она на одном дыхание. И порывисто вздохнула, набирая в грудь побольше воздуха для очередной связки предложений. - Есть вариант, пробиться с боем, с помощью ножей и клинка. Навряд ли получиться. Это маг. Эльф. А единственный эльф, который сейчас находиться в Городе, Тинолель. Самый сильный маг леса стоит, перекрывая путь трем уставшим представителям трех рас. - Она быстро обрисовала все, что думает по этому поводу. Выбор за нами.
        - Где Шартэм?
        - Поворачиваем назад? - Одновременно выпалили мы с Ферланом разные варианты дальнейших путей. Ни один из них Сиде не понравился. Объяснение последовало моментально:
        - Шартэма я не чувствую. Обратно идти опасно. Не забываем об идущей за нами охоте. Вашего Тинолеля я, мягко говоря, побаиваюсь.

10. СИДА.А я не виновата!
        На меня смотрели две пары разочарованных глаз, внутри которых плескалась бесконечная усталость. Ну не знаю я! Не знаю!
        Я сползла по стенке, устраиваясь на корточках и проницательно глядя на Лерта снизу вверх. С минуту мы сверлили друг друга нехорошими взглядами, надеясь на столь отчаянный способ медитации… Не знаю, как ему, мне это здорово мешало сосредоточиться, и в голову не приходило ничего умного, кроме того, что глаза у него янтарные и светятся. Что еще? Усталые, болезненные глаза. Видать, нелегко пришлось… Я задумчиво почесала за ухом, с отвращением откинула грязные спутанные волосы за спину. Лерт выглядел не лучше.
        - Возвращаемся. - Произнес он, все еще пристально разглядывая мое лицо. - Далеко следующая развилка, откуда можно будет свернуть в новый коридор? Коридор, в свою очередь, должен вести из города. - Лерт протянул мне руку, за которую я ухватилась и рывком поднялась.
        - Выдвигаемся. - Коротко бросила я, решив не разочаровывать своих спутников ответом. Развернулась, чувствуя, как всколыхнулся эльфийский маг, не понимая, почему мы остановились, а там и вовсе бросились со всех ног назад, в Город. Да, именно в Город. Мы не будем выходить из него. Я знаю места. Отсидимся. Нас найдет лишь Шартэм, и то лишь выразив сильное желание. Я постараюсь.
        Я отлично знаю Город. Все три яруса объединяются в один - Центр. В Центре находится Дворец, от которого идут три уровня Города. Нет, разделения на сословия, и кто на котором уровне живет, у нас как ни странно, нет. Но третий, как более глубокий, считается самым грозным… Мы сейчас на первом ярусе… Я пыталась прорваться на поверхность, а там уже с Шартэмом связаться и договориться встретиться подальше, эдак через недельку. Ладно, об этом попозже, когда выберемся из Шертариала. Выходили мы с третьего, с подземелий. Там и редкие заключенные вроде меня, и различные рабочие классы.
        Теперь я стремлюсь попасть на второй. Сколько себя помню, укрыться от Эстальта и поисковых заклинаний было проще всего на втором ярусе. Если на третьем ярусе магия дается с неким усилием, то второй более равнодушный к заклинаниям. А первый вовсе замечательно приспособлен для работы магов. Центр - концентрация магических истоков. Именно по-этому, там находиться дворец Владыки, и совсем недалеко - Магистрат. Но я всегда предпочитала второй уровень, ибо на нем все среднее. Можно, конечно, попробовать на третий ярус завалиться, но там сейчас наиболее жесткое наблюдение со стороны Стражи и прочих представителей закона дроу. В том числе, там активно должна отрабатывать свои версии перехвата наглой сестренки Мадирра. Уж с кем с кем, а с ней мне встречаться необязательно. Она меня в таком взбешенном состояние одной рукой сделает. А это, надо признаться, неприятно.
        А мама? Уж она-то… Не гений сыска, конечно, но и того, что она из себя представляет, достаточно для осуществления коварных замыслов по моему умерщвлению (не сомневаюсь, как только я исчезла из камеры была отдан приказ о моем задержании… мертвой или живой… не важно). Сейчас это бессмысленно - оставлять меня в живых, когда выманили Лерта, им только он и нужен. Если все-таки не поймают его, а мы будем мертвы, всегда можно сказать, что убита при попытке побега.
        Единственное, чего я сейчас не понимаю - смысл растормошения всего Города для поимки нашей троица, а то и четверки. Хотя, все имеет какой-то смысл. Всем городом опасного преступника ловить гораздо проще, чем в составе из двадцати дроу и одного эльфа-магистра.
        Плутали мы по коридорам бесконечно долго, даже высказывание Лерта насчет двадцати четырех часов постепенно оправдывались. Я искала дырку, в которую можно забиться и не вылазить до прекращения поисков. Такой, как ни странно, не наблюдалось. Может, Эстальт, после моих легендарных проказов, решил обезопасить свою казну и ликвидировал все подобные места? Да, я себе льстю. После меня Эстальт может только хвататься за голову и говорить, какого монстра он создал. Однако, сейчас этот "монстр" немного не в дееспособном состояние. Я просто не могу найти прибежище. А постоянно шарахаться от каждого горожанина, вооруженного в связи с объявленным положением сабелькой, довольно-таки неудобно и опасно.
        Результатом совместных поисков стал заброшенный, полуобрушенный коридор, кой я по понятным причинам раньше видела совсем в ином виде. Понадеявшись на его ненужность, мы ужом просочились в узкую щелочку. На-то с Лертом это далось просто, ибо были мы худые, оголодавшие, злые, усталые… А вот Ферлану, который в безделье провел два месяц, - как результат, слегка заплыл жирком - пришлось несладко. Он, кряхтя и проклиная нас, проход, дроу, магию… не будем перечислять, ибо долго… выполз к нам. Я бы посмеялась над его видом, если не усталость. Пришлось отложить истеричный смех, кой был в моем репертуаре, до лучших времен.
        Мы отлично понимали, что при такой щелке, при нашем обнаружение, мы сами себя загоним в ловушку. Моментально выбраться из прохода мы не сможем. Оказать существенно сопротивление тоже. Можете, конечно, возразить, мол, встанете в проходе и будете рубить руки и головы, сующиеся вперед… Ага… А как же "против лома нет приема?" Засветить в щель огоньком догадливому магу не помешает ничто и ничто, даже завал, который мы искусно преобразили путем перетаскивания камушков. Особо не старались - отсюда еще выбраться надо, дабы покушать и не сдохнуть столь нелепым образом.
        Позитивные перспективы, не так ли?
        Едва устроившись, (под этим словом подразумевается раскладка на полу вещей, на которых можно лежать, и одевания на мои ноги носков) мы с Лертом спокойно устроились подле стенки. Ферлан предпочел не мешать нам, уйдя к противоположной стенке длинного коридора.
        Лерт привычно обнял меня за талию, спиной прижался к стене. Я не возражала, только ноги поджала, дабы не мерзли. Хотя, за столько месяцев я привыкла к постоянному холоду в камере. И неестественно теплый из-за поднявшейся температуры Лерт показался чересчур горячим.
        Проснулась я ночью от какого-то глухого звука. Это Лерт стукнулся головой об стену. Я поспешно вывернулась из его рук, пригляделась к выражению его лица, прислушалась к своим чувствам, к его… Вот и подарочек мамы в виде неприятного заклинания, коим его шарахнуло. У него и так рука какая-то странная, но видимых повреждений не видно.
        Лерт смотрел на меня стеклянными глазами. Я вскочила на колени, уже в который раз прощупала его лоб, непонимающе зашептала какую-то ерунду.
        - Ферлан… - жалобно позвала я, разворачиваясь в его сторону. Оттуда послышалось некое шевеление, и вскоре, парень, продирая глаза, уселся на куртке, которой прикрывался. - Как у тебя дела с резервом обстоят?
        Ферлан скривил лицо, показывая, что дела не ахти какие.
        - И все-таки? - Решила я уточнить.
        - Паршивенько. - Кивнул он.
        - Посмотри на него… просканируй состояние здоровья. Очень прошу. - Ферлан не поднимаясь на ноги, на коленях прошелся до нас с Лертом. Постоял, внимательно изучая (чего он в темноте видел?) лицо "пациента". Прошелся руками по вискам, по запястьям, вгляделся в глаза, и, не сказав ни слова, уполз к своей стенке, тяжело дыша. Пока он молчал, я успела переложить голову Лерта себе на колени и удобно опереться спиной. Ферлан заговорил:
        - У него вся рука опутана заклинанием, да вдобавок ко всему магическое непроизвольное и уже независимое от создателя вмешательство в сознание.
        - Почему я не чувствую?
        - … - Ферлан промолчал.
        - Как избавиться от этого?
        - От эльфа? - с горечью в голосе подшутил Ферлан. - Я не знаю, Сидра.

11. ЛЕРТ.Чушь всякая на ум лезет.
        (Солнце нещадно било по глазам… Черт побери, я же не дроу… так почему же?
        - Как самочувствие, Лерт? - Спросил насмешливо-спокойный голос, который за несколько месяцев стал родным и неотъемлемым. Я медленно обернулся. Она была в темно-красном платье, с мелькающим между пальцами правой руки с метательным ножом. Глаза прищурены, вторая, свободная от ножа рука поднята, создавая тень, как козырек. Бледное лицо с темными кругами под глазами обращено вдаль.
        Я не ответил. Она, заподозрив, что молчание не приведет к добру, развернулась ко мне лицом.
        - Что, паршиво? - Разом утратив всю грациозность своего облика, бросила она тоном деревенщины. Я согласно кивнул.)
        Это был глюк. Один большой непонятный глюк. Я, слегка запрокинув голову, обнаружил Сиду, спящую сидя. Грязные волосы свисали вдоль лица, впавшие щеки, черные круги под глазами. Нос разбит, порез на лбу… Вид как у мертвеца.
        Она неожиданно распахнула глаза. Моргнула пару раз, прогоняя сон, затем обратила вопросительный взор на меня:
        - Это твое? - Шепнула она, имея ввиду видение.
        - Мое. - Кивнул я. - Расскажи что-нибудь.
        - Что?
        - Как дела? - Задал я идиотский вопрос.
        - Уже лучше. Меня больше интересуешь ты.
        - Я жив. - Я улыбнулся, не желая показывать свое истинное отношение к происходящему. - Тебя Шартэм ждет. Он хочет вернуть "Шелест". И просит тебя помочь ему.
        - Чем? - Хмыкнула Сида, шмыгнув носом. - Я сейчас ноль без палочки в плане Силы. Самочувствие не лучше твоего, магией не владею, очухиваться еще долго буду. Шартэму проще лично выловить Ламиораотеля, если он ему так уж и нужен. Мне он задаром не нужен.
        - Ты изменила свое мнение. - Прокомментировал я. - Раньше тебе был нужен "Шелест Силы".
        - Раньше "Шелест Силы" нужен был Ламиораотелю. - Возразила Сида, устраиваясь поудобнее. В руке у нее появился уже знакомый метательный ножичек, который вскоре заблестел между пальцев.
        - Сейчас он нужен Шартэму. Меня это не интересует.
        - Он обещал вернуть тебе Силу.
        - И что?
        - Тебя не прельщают такие предложения? - Без удивления спросил я. И получил в ответ слабый кивок.
        - Пока нет.
        - Понятно. -…и замолчал. Сида вновь прикрыла глаза, но нож не переставал вертеться между пальцев.
        Через полчаса она, привлекая внимание, небрежно почесала мой висок не острой частью ножа и спросила:
        - А тебе самому-то "Шелест" нужен?
        - Мне нужна живая ты.
        - Как звучит… - Пробормотала она, и неожиданно смутившись, отвернулась в сторону. - Мне тоже нужен живой ты.
        "Угораздило же…" - Промелькнула у Сиды одинокая мысль, относившаяся ни к чему конкретно. Наверное, ко всему подряд, в частности к началу нашего Хранительства, к смерти Урисора. Ну да, никто не просил ее спасать меня тогда. Сама напросилась.
        Я постарался заснуть, с силой заставив себя отключиться от ее эмоций, мыслей, ощущений. Вскоре Сида тоже вытянулась рядом со мной, предварительно сходив до щели, проверив коридор на предмет посторонних личностей. Легла рядом, обняла за шею и заснула, тяжело дыша.
        - Сида, ты спишь? - Тихонько спросил я по прошествии некоторого времени.
        - Нет.
        - А что делаешь? - Задал я тупой вопрос. Получил такой же ответ:
        - Пытаюсь заснуть.
        - А-а-а… - Протянул я.
        - Не ожидай от меня ответа. Я еще не придумала причину для оправдания. - Съязвила она. - И вообще, спи давай. Если не спишь, то лучше подумай, где можно надыбать пищи для дальнейшего поддержания жизни в организме. Поскольку у меня "план" просидеть здесь около недели, и потом, когда все утихнет, выбраться из Города, встретиться с Пророком. Эту неделю надо как-то жить. Питаться, желательно не воздухом… - Зачем она говорит это мне? Просто что бы не молчать? Задеть меня? Ведь я отлично понимаю наши проблемы на данный момент и ее сарказм с помесью горечью здесь совсем не уместны. Я в сумерках проклятый светом и тьмой Круг жизни замкнулся, пути нет домой, В безрадостном мире нет звезд в небесах, Мечты обращаются в прах… (Эпидемия - Жизнь в сумраке)

12. СИДА.С такими темпами…
        Я сонно зевнула и подобрала ноги под себя. Если верить внутренним ощущениям - сейчас где-то три часа дня. Удивительно, но в Городе время перестает иметь значение, здесь всегда темнота и дроу не зависят друг от друга. Когда один из них спит, другой может спокойно разгуливать по Городу, не имея ни малейших причин для стеснения собственного передвижения. Поэтому Город живет все время, врасплох его застать практически невозможно.
        Я поняла, что не выспалась. Глаза слипались, а кожа чесалась из-за отсутствия возможности вымыться. Сильно хотелось кушать - в камере и так такой роскошью, как еда, не баловали, сейчас же вообще стало… Проведя ревизию и подсчитав количество пищи, мы угрюмо понурили головы. Половина буханки хлеба, огрызочек копченой рыбки - это все, что было у Ферлана. У Лерта я даже спрашивать не стала, он в этом плане очень безответственный. Но, как позже обнаружилось, у него была фляга с коньяком.
        Вопрос оставался открытым - как выжить в этом городе?
        Подумав, чуть продвинулись по коридору, а там и вовсе дошли до следующего разветвления. Оно было тоже завалено. Там мы и обосновались, устроив лежанки из вещей и небольшую баррикаду из камней, так, на всякий случай. И теплее будет, и уютнее, и защищаться можно при особой надобности.
        Четыре дня все лежали пластом, на удивление тихо, не закатывая совместных скандалов, прикрываясь ферланскими слабенькими щитами от поисковых заклинаний. Я всячески помогала ему своими советами, как никак, специализация моя, да и опыта много. Дни различались лишь с помощью магии, понять время суток было сложно и ненужно, в принципе.
        На пятый ледяное спокойствие Лерта сменилось громким мысленным матом, заглушать который, я была не в состояние. Ферлан психовал, бродил по "комнате", не желая лежать, и тихонько бормотал проклятья, которые чуть отличались от лертовских своей монотонностью. На шестой день Лерт успокоился и перестал трепать мне нервы, если можно так назвать его мысли, которые, по идее, не должны меня касаться - он ведь даже не шевелился. Просто лежал, подпирая спиной стенку, бессмысленным взором наблюдая за передвижениями и спотыканиями Ферлана. На седьмой мы, оголодавшие и злые на весь Город и на Шартэма заодно, начали потихоньку собираться в поход.
        Лерт сделался совсем спокойным, да и внешностью почти не отличался от покойного эльфа. Бледный, насколько можно судить о цветах в полнейшей темноте, которую компенсирует нехилое дроуское зрение; с узким лицом - кожа нещадно обтягивала скуловые косточки, острые углы. Глаза впали, губы покусаны, лицо заросло короткой, совсем не эльфийской щетиной. Вот в таком полуживом состояние он решительно поднялся на ноги, потянулся на кошачий манер, затем с самым независимым видом оперся плечом на стену и заявил:
        - Выдвигаемся. Шартэм ждет.
        Ферлан со стоном поднялся на ноги, глубоко вздохнул.
        Я ухватилась за протянутую руку эльфа и тоже подтянулась, выгнулась, потерла затекшую спину.
        - Вещей, вроде, нет. - Проговорила я, натягивая на себя поверх ферланской рубашки эльфийскую куртку. Переминулась с ноги на ногу, с неким разочарованием разглядывая босые ноги, и спокойно крутанула между пальцами ножик. Лерт неодобрительно замотал головой, но ничего не сказал, лишь отвернулся и принялся разгребать скромную баррикаду.
        Я не буду описывать наш выход из Города. Просто примите во внимание, что из Города выйти довольно сложно, особенно незамеченными. Надо знать коридоры и пути - это главное условие. Я их знала. Второй по значимости была осторожность, но уж ее-то нам не занимать.
        Из Города мы вышли через старинный, полуразрушенный вход - основные и не основные, более или менее знакомые населению ходы тщательно охраняются. А я что, я на память пока не жалуюсь…
        Дневной свет непривычно ударил по глазам. Если Лерт и Ферлан восприняли его нормально - то бишь, не успев проморгаться, откатились за ближайший валун, то я, сделав аналогичное движение вбок, где-то полчаса сидела на коленях, не смея открыть глаза. Лились слезы, глаза щипало, я утирала их грязными ладонями, ворчала что-то на языке дроу, привычное. Я два месяца не видела света, а ведь это всего лишь приблизительные подсчеты.
        Лерт опустил какой-то язвительный комментарий в мой адрес, на что я беззлобно оскалилась и через прищур посмотрела на него. Вся фраза сводилась к тому, что мы трое паршиво выглядим. Ферлан, улыбаясь, счастливо пожимал плечами - видать не мог нарадоваться солнышку, не мог отделаться от ощущений сырого подземелья, в котором он провел всего лишь неделю… А я всю жизнь… почти…
        Скажете, дроу должны любить и уважать свой Город. Уже нет. В смысле, он мне уже не нужен. Я там никто, там нет дроу, кой уважал бы меня, и коего уважала и любила бы я. Нет.
        - Лерт, Шартэма бы…
        - Я здесь. - Послышался умиротворенный голос, заставивший нас вздрогнуть и потянуться к оружию. - Я следил за вами, только не решался помогать. Иначе хуже бы стало. Молодцы, справились с задачами, все по плану, если не принимать во внимание ваше недельное опоздание. Здравствуй Сида. - Запоздало поздоровался он.
        - Привет, старик. - Ко мне возвращалась привычная наглость и потребность хамить… Почему именно ему - не знаю, вроде дроу ничего плохого мне не сделал, наоборот.
        - Привет, девка. - Он насмешливо приподнял бровь под повязкой. Знак пророка, скрытый под ней для меня значил очень многое, хоть я и очень редко интересовалась его предсказаниями. Скорее, его мнениями, мыслями и предположениями. Он для меня больше чем просто старик, это дроу, который понял меня в свое время, помогал как никто другой. - Привет, внучок. - Продолжил он здороваться. Эльф спокойно вскинул руку в знак приветствия. - Привет, юный маг. Или вор? - Шартэм подмигнул Ферлану. Тот со скучающим видом притворился, будто ни первое, ни второе не относиться к нему. Просто чуть отвернулся. Неужели за Шартэмом уже числятся грешки по отношению к моему ученику?
        - Ты чего такой веселый? - Поинтересовалась я, низко склоняя голову и из-под занавеси волос смотря на него, пытаясь создать заслон от света… и от глаз Шартэма заодно.
        - Я увидел тебя, его и его. - Язвительно ответил Шартэм, поправляя рукой свою повязку и тоже щурясь на меня. Я недовольно поморщилась, пытаясь уйти от его нехорошего взгляда и только потом, осмелев, спросила:
        - Ты чего-то ждешь от меня?
        - Что я могу ждать от тебя?
        - Ничего хорошего.
        - И все-таки?
        - Откуда мне знать, Шартэм. Я не хочу идти за "Шелестом", но если ты попросишь помочь, я сделаю все, что будет относиться к моей специализации, принимая во внимание отсутствие магии. Кстати, я надеюсь, что ты не попросишь об этом.
        Шартэм злорадно хмыкнул и пожал плечами.
        Ладно…
        Пусть будет так.
        Он мне как отец, я просто обязана помочь ему. А Лерт в свою очередь не отпустит меня, понятия не имея, что дальше будет со мной. Импровизированная охрана, не позволяющая умереть нам обоим. А Ферлану, как моему единственному ученику просто некуда деваться. Да и пригодиться он еще в нашей компании, лишний маг не помешает.
        Продолжаем, в общем, все идет по плану… По несуществующему…

13. ЛЕРТ.
        Едва они пришли к общему выводу, я глубоко вздохнул и начал качать права, намекая на наше "положительное" состояние, стоящее улучшить.
        - Дедушка дроу, пожалуй, перед тем как уйти, нам стоит: во-первых, выспаться; во-вторых, покушать, в-третьих, восстановить силы, снаряжение, запасы, в-четвертых, сориентироваться, подумать и составить-таки план по нахождению нашего всеми любимого Ламиораотеля. - Без запинок, скороговоркой выговорив это, я стал свидетелем неожиданной тишины. Народы хмурили лбы, корчили рожи, Сида, вроде опять примерялась заснуть, прислонившись виском к валуну. Я выразительно кашлянул, подавил в себе желание пнуть дедка в голень и отвернулся. Шартэм одобрительно закивал, затем хрипло рассмеялся.
        - В чем-то ты прав, конечно…
        - …в чем-то? - Поперхнулся я, резко вскидывая голову. - Нет уж, давай по списку, команда из помеси дохлых народов тебе не нужна. Представь нас как помеху. С таким же успехом ты можешь идти один, без нас.
        - Лерт, успокойся. - Сида предприняла вялую попытку остановить мой словесный понос. Я не отреагировал и попытался продолжить. Не удалось. Прервал меня Шартэм, спокойно вскинув руку в защитном жесте и помахав ею у меня перед носом.
        - Правильно Сида говорит, успокойся. Все будет. Мне ты дохлый не нужен. Сейчас спустимся до ближайшей деревеньки, поживем у добродушной бабушки денька два, а потом будем строить коварные планы по выковыриванию из Велитарии великого светлого эльфа. - Язвительно, нарочито медленно говорил дроу.
        Мы пролежали под приятным после подземелий солнышком до самого вечера. А потом пошел ливень. Нет, все-таки хороший у нас, в Роонии, климат. Не то, что в холодной Велитарии. Здесь напрочь отсутствуют ледяные ветра и резкое изменение погоды. Роония, родная, в ней и ливень не страшен.
        Спускались с горы мы именно под этим ливнем, хватаясь друг за дружку ослабевшими конечностями, помогая (а не мешая - старались, старались…) на множественных сложных участках. Спуск прошел без происшествий, как ни странно… естественно, не без падений и ушибов, но в темноте и под ливнем это нормально. Угадайте, кто заработал больше всего синяков. Ферлан, горемыка. Валуны еще долго не кончались - эту местность я знал весьма неплохо, и мог с уверенностью сказать, что спуск затянется.
        Пришлось в очередной раз докапываться до Шартэма - мы дружно захотели (уже неделю как) кушать, а у него какие-то запасы имелись, ведь не на прогулку по ближайшему переулку собрался.
        С воплями "еда" на удивление дружно был атакован дедушка-дроу… Ему самому мало что досталось - он предпочел не драться за кусок хлеба, а просто отойти в сторону, изредка с сожалением поглядывая на сумку с провизией, лежащую между нами, скупердяями. Сида нервно хихикала, Ферлан жадно вгрызался в хлеб, я пытался отвернуться от них, дабы нормально, без смеха, съесть разделенный по-братски кусок хлеба. Получилось…
        Мы сидели на скользких валунах, вдали от Шартэма, и, перекидываясь редкими язвительными шутками про свой вид и свои же поступки, улепетывали хлеб. Ливню были рады - наконец-то появилась возможность умыться, напиться дождевой водицы. На лице Сиды появилось некое подобие счастливой улыбки, Ферлан сверкал очами, в которых сверкал колдовской зеленый огонек. Даже лицо Шартэма разгладилось, приобрело расслабленное выражение.
        Еды оказалось недостаточно, чтобы наесться досыта. Но нам этого и не требовалось, мы лишь подкрепились - нам хватало. Ферлан оживился, и даже изъявил желание освещать путь, на что мы дружно завопили "идиот". Сида же наоборот, стала двигаться пластичнее, плавнее… будто вместе с жизнью вернулась в тело гибкость. Стало гораздо спокойнее, я с удовольствием глядел на знакомых мне людей, с которым предстояло пройти не одну версту.
        Мы старались не высказывать усталости, так, исключительно ради справедливости намекнули Шартэму, мол, сравнивай… он-то бодренький да смеленький дедок, шарахался сначала по валунам, затем по ровному полю весьма резво, не как подобает старику. Ферлан и тот спотыкался больше. Но то понятно, молодой организм, измученный "отдыхом" в непривычном дроуском подземелье, причем без улучшенных условий обитаний. А мы еще в наглую требовали с него магические щиты.
        Зато живы, - справедливо откликнулась мне Сида, - а Ферлан не маленький, потерпит.
        Да, живы… - с легкостью согласился я. - Спасибо вам.
        Скажи это вслух. Да не мне, Ферлану и Шартэму. Для меня это обязанность, для них слепой жест. - Сида подняла голову, и открыто глянула на меня, вроде уже привыкла на солнце глядеть без прищура. Но я ничего не сказал в слух.
        В этом и весь эльф. - Сида зло мотнула головой.
        В этом и цель дроу - унизить и ткнуть в недостатки. - Спокойно возразил я, не чувствуя угрызений совести. Эльф он и есть эльф, цветочками любуется, ни до кого ему нет дела. Невольно вспомнилось такое насмешливое, сочиненное людьми в далеком прошлом: Народ в лесу поймал тролля, И всей гурьбой его терзает… А эльфу все тра-ля-ля-ля, Он в небе звезды созерцает…
        Сида усмехнулась, затем, все же не выдержав, негромко расхохоталась.
        В деревню мы пришли к полдню, изрядно подуставшие от длительной ночной и утренней ходьбы - Шартэм справедливо запретил нам устраиваться на ночлег, заявив, что времени на то нет, а мы и так выспались на две недели вперед. Правда, что ль?
        Деревенька была крохотной, какой-то незаметной и невзрачной. Частокол хоть и выглядел довольно прилично, доверия, как такового не внушал. Люди смиренно впустили нас, не смея перечить убедительным доводам Шартэма, он сказал к кому конкретно и зачем мы пришли. Он уверенно ориентировался на четырех деревенских улицах, без труда нашел нужный дом. Не то чтобы нам там были рады… но и не погнали. Поздоровались с одним лишь Шартэмом, в ответ он пробормотал какое-то приветствие и завел в заранее подготовленную комнату. Однако, засыпать сразу никто не захотел, больше хотелось искупаться и покушать.
        Для купания была любезно предложена местный пруд, в котором мы вымылись без промедления. Смеялись, как дети, плескались, не стесняясь друг друга. Уже не до этого было - настолько близко познакомились за неделю. Правильно… Поступков в запертом пространстве никаких не совершалось, судить о человеке было не по чему. Приходилось довольствоваться словами. Хоть их и было гораздо меньшее количество, чем в трактире за кружкой эля, но нам хватало, чтобы сделать соответствующие выводы. Невольно, будучи в западне, начинаешь анализировать, вымучивать каждое произнесенное собеседником слово. Узнаешь много нового, даже если тебе такая информация не нужна. Поэтому можно с уверенностью сказать, что за эти дни из немногословных фраз мы узнали друг о друге гораздо больше, чем в то время, что проходит в отчаянном размахивании клинком. И все это понимали. Шартэм, не слышавший нашего общения, мог догадаться с помощью своего опыта насколько мы сблизились. А Ферлан чувствовал это только на интуитивном уровне - мал еще. Сида же с присущим ей спокойствием понимающие улыбалась на каждое действие, даже не смотря на то, что
и у нас были свои разногласия в восприятие мира. Причем, иногда такие, что выть хочется волком. Тупые и глупые. Серьезные и неоспоримые.

14. СИДА.
        Нас наконец-то накормили. Причем хорошо так, от пуза. Все, в частности наша троица, были очень довольны и сыты. Шартэм и вовсе куда-то исчез вместе с хозяйкой, и нас оставили одних. Сначала разговор не клеился, молчание лишь разбавлялось фразами вроде "вкусное мясо-то было" Ферлана. Ему пришлось тяжелее всех. Я в свое время прошла нищету и голод, приняв это как само разумеющееся, да и сейчас меня не сильно напрягало голодание. Меня больше задели те два месяца, они и сейчас дурными мыслями проносились в голове, мешая и вызывая ненужное сейчас чувство досады и обиды. Впрочем… не будем об этом… Вот Лерт тоже не особо затруднялся во время голодовки, помнится, и он рассказывал про свое детство. Такое не забывается. Да и в Велитарии небось не сладко пришлось ему. Я-то знаю, что он просто сидел и говорил себе, будто бывало и хуже… уговаривал себя потерпеть, ведь все пройдет… ведь знаются сроки, когда все это закончится. А в городе, где на тебя ноль внимания, если ты не привлекаешь к себе взглядом, неизвестно когда придется в следующий раз покушать. И я его понимаю.
        - Есть предложения? - Спросил Лерт, отлипая от стенки и устраиваясь на полу. Ферлан сидел на неширокой скамье, я же оперевшись спиной на стену, сидела на тахте, застеленной пледом. На мне была хозяйская рубаха до пят - женщина сказала, что нечего в грязной мужской рубахе ходить. На Лерте были лишь штаны, подвязанные ремешком, Ферлан был одет так же. Хозяйка не скупилась на одежду, но и дала по минимуму. Лерт тем временем вместо того, что бы удерживать спину в ровном состояние, завалился на деревянный пол и вытянулся во весь рост, подложив руки под голову. Я, чтобы видеть его получше и иметь возможность разговаривать, не обращаясь в пустоту, легла на живот, свесила голову с тахты. Ферлан проделал аналогичное и только потом задал вопрос:
        - Что имеется в виду?
        - Имеется в виду Ламиораотель и Велитария. - Для того, чтобы Ферлан был в курсе дела, я кратко рассказала историю, коя имела место быть. Возможно, он уже слышал ее от Шартэма или Лерта. Но и некоторые факты оказались неожиданностью для него. - Теперь Лерт спрашивает, не согласовываясь с Шартэмом, что мы можем предпринять для получения "Шелеста Силы" в свои руки. Если конкретнее, задача пока одна - отловить Ламиораотеля. Будет он с "Шелестом" или без, имеет конечно значение… Но Ламиораотель и его мысли много стоят.
        - Понятно. - Закивал Ферлан. Лерт тоже кивнул. Ну и я, для дополнения картины.
        В комнату, отворив дверь ровно на столько, чтобы пройти, вошел Шартэм. Я подняла голову, Ферлан нервно вздрогнул, Лерт даже не пошевелился. Кинув в угол мешок с чем-то мягким, Шартэм перешагнул через лежащего Лерта, на коленях перебрался через меня, и сел в углу на тахте, вытянув ноги.
        - Обсуждение действующих лиц? - Я не могла видеть лица пророка, но предположила, что он насмешливо приподнял уголки губ. Невнятно ответила, не оборачиваясь. Я глядела на Лерта, который невидяще смотрел в одну точку на стене.
        - Ламиараотель до сих пор в Велитарии? - Задала я главный интересующий меня вопрос.
        - Да. - Раздался из-за спины голос Шартэма.
        - Ты предлагаешь перемещаться в Велитарию всем скопом?
        - А как же иначе? Если кого-то оставить здесь, пользы от него не будет. Все должны быть там.
        - Ты уверен, что он все еще там?
        - А куда ж ему деться? - Удивился Лерт, до этого безучастный. - В Лес его не пустят, в Шертариале делать нечего, по крайней мере, по моим предположениям. В Зелень Граде Ламиараотель ничего не забывал… Да и в других городах…
        - Может, в Велитарии ему тоже делать нечего? - Язвительно фыркнул Ферлан.
        - Может, и нечего. - Пожал плечами Лерт.
        - Он сам туда стремился. У него там цель…
        - … которой он мог достичь за два месяца, кои мы были разбросаны по всей Роонии и не контролировали его передвижение. Или нет? - Опять подал голос Ферлан.
        - Он в Велитарии. - Четко сказал пророк, обрывая тем самым наши рассуждения.
        - А конкретнее? Требуются ли поиски?
        - Требуются. Просто, судя по моим наблюдениям, Ламиараотель не покидал Велитарии, ни морем, ни воздухом, ни телепортом. Поиски требуются, т.к. он маскируется по своим возможностям.
        - А "Шелест" ему в созидании телепорта помочь не мог?
        - Я контролировал. - Продолжал стоять на своем Шартэм.
        - Ладно, верю.
        - Как нам добраться до Велитарии?
        - Как всегда, телепортом. Или вплавь, через Ренгу.
        - До Ренги добраться надо. - Коротко возразил Лерт.
        - Проще телепортом.
        - А у нас сил хватит-то на него? - Быстренько прикинув в уме расходы, вопросил Ферлан.
        - Если постараться. - Мрачно отозвалась я. - Шартэм поможет.
        - Тут расстояние… - Лерт покачал головой, - даже на пространственный ступенчатый не наскребете. У тебя амулетов нет, дед?
        - Нет. - Коротко отрезал Шартэм. - Поэтому и предложение, сходить в Элегтар.
        Я промолчала, оставив право выносить решения за Лертом. Тот же, безразлично глядел в стену и молчал. Только я знала, что он ненавидит город, в котором вырос - чувствовала.
        - Кто там? - Спросила я, на мгновение отвлекшись от Лерта.
        - Очередное чудо, артефакт. Может, и слыхала. А может, и держала в руках, леший тебя знает.
        - На что может быть направлен? На "Шелест" или на Ламиараотеля? - подумав, добавила: - Или телепорт?
        - Посмотрим.
        - На что меняем? Или покупаем? - Наивно спросила я.
        - Зачем? - Подло сказал Шартэм.
        - Ты издеваешься, да? - Уныло обернулась я поглядеть на это.
        - Нет.
        - Мы укажем на свое расположение. Классическая цепочка - кто украл? Кто сейчас на свободе и не под контролем? Естественно Сида. Вот туда нам и идти, по оставленным следам… - выпалила я, пытаясь отмазаться. Ну не могу я сейчас воровать, светиться и так подло подставлять Лерта и Ферлана. Не оценят шутку, мигом заберут обратно в Шертариал, хотя, наверное, до "обратно" дело не дойдет, прям на месте простимся с жизнью и поздороваемся с теткой Смертью. Всегда мечтала не видеть ее как можно дольше. И попытаюсь это осуществлять.
        - Сида не кривись. Выкрутимся.
        - Ага. Нас много и мы в тельняшках. - Язвительно фыркнула я. - Ты серьезно считаешь, что это целесообразно - воровать магические штучки в ста верстах от Города? Издеваешься? - Повторила я, с надеждой глядя на дроу.
        - Да! - Неожиданно разозлившись, рявкнул Шартэм. - Да, я издеваюсь! Еще вопросы есть?
        - Нет! - Огрызнулась я.
        - Ну так все значит! Завтра выдвигаемся в путь! По пути все подробности и планы по похищению артефакта! И никаких претензий! Я тебя за язык не тянул, обещала ты мне!
        - Ты успокойся. - Едва слышно сказал Лерт с пола, - Сида тоже правильно говорит.
        - Здесь не тупые сидят. И если требуется скрыть отсутствие артефакта на привычном месте, значит это осуществимо. Поскольку она - практически лучшая воровка во всей Роонии. И нет ей равных. И никакие мстители не смогут предотвратить или поймать ее. - Шартэм объяснял уже не мне, а Лерту.
        - У нее сил нет. - Безжалостно напомнил мой хранитель, рывком принимая сидячее положение. - Ни черта не получится. А сваливать все на мальчишку, которому едва двадцать лет исполнилось - сущая глупость. Ненадежно.
        - Признайся, что тебе просто не нравится тот город. - Со злорадством проговорил Шартэм. Неужто знает? Но откуда?
        - И что? - С вызовом вопросил Лерт.
        Я молча встала с застеленной лавки и вышла из комнаты, подбирая подол длинной рубахи. Решат, как поступать - приду. Моего мнения все равно никто не спросит. Уже не спросит, поскольку я все сказала.
        Хозяйский дом стоял на отшибе деревни, вот и двор достался ему чуть больше обычного деревенского. Но от этого дому лучше не стало - участок, благодаря возрасту и лени хозяйки был заброшенный, неухоженный и в некоторой степени жалкий. Саженцы не росли, деревья не плодоносили, единственным добротным сооружением во дворе был колодец. Именно к нему я и подошла. Оценив степень загрязненности прилегающей к нему земли, я аккуратно присела с той стороны, где светило вечернее алое солнышко. Странное желание, особенно для меня… Но и в тень меня по понятным причинам не тянуло. Хватило двух месяцев подземелья - соскучиться не успела, и видать не следует заглядывать туда на довольно продолжительный срок. А что, есть претензии?
        Выколупав из-под каменного основания колодца небольших размеров камушек, я задумчиво подбросила его на ладони. Поймала другой рукой, перекатила его на костяшки пальцев, вновь подбросила. И поняла, что надо исправлять. Исправлять не какую-то допущенную ошибку, которая могла быть незначительным пятном, а исправлять свою неполноценность - отсутствие магии. Или замена ее чем-либо достойным. Или же восстановление ее при помощи подручных средств. А подручные средства это Шартэм, Ферлан и Лерт. И магию с их помощью никак не восстановить. Замена магии? Мечом? Да неужто воровка будет мечником? Попробовать, конечно, можно, навыки кой-какие остались, естественно, да и Лерт поможет в улучшении физического состояния. Но не по силам мне сделать какое-то дело, имея при себе лишь меч да дротиков охапку. Нереально. Не теми способами обучена, не теми методами воевала. Это все равно, что потерять в бою глаз, или руку (тьфу-тьфу-тьфу, конечно, этого нам не хватало с Лертом) - ты знаешь, что утерянного уже не вернуть, но рука все еще старается сделать привычный взмах мечом, а глаз - уследить за противником. В конце
концов, все получиться, вернуться умения. Но не старые, а новые, которые придут на смену тем… Умение контролировать тело и довольствоваться оставшимся.
        И все-таки магия это не какая-то важная конечность, это нечто большее. Человеку, не познавшему магию гораздо легче, чем человеку утратившему ее. У него есть с чем сравнивать… разные ощущения, разные потребности… и разные цели.
        "Не пытайся опередить события. Все вернется само."
        Внезапно вспомнились слова Шартэма, когда я только познакомилась с ним, со сломанными пальцами, со своими увечьями. Шартэм был прав. Все вернулось, ведь я сделала все для достижения результатов. Постепенно выправили пальцы, сняли блоки, ушла из-под контроля Эстальта.
        Что можно сделать сейчас?
        - Сида, пошли домой. - В наступившей темноте сверкнули яркие глаза Шартэма. Наскучило им, видите ли, общество друг друга. Шартэм уже нырнул в дом, и даже исчез не в нашей комнате, в которой, судя по отсутствию освещения, свечу зажечь не пожелали. Вздохнув, и так и не услышав от Шартэма каких-либо комментариев (еще раньше он ушел в хозяйскую комнату), я, приоткрыв дверь, скользнула в комнату.
        Ферлан мирно дрых на том же месте, где я его оставляла.
        Лерт же спал на моей тахте. Я, возмутившись, сей несправедливостью, примерилась с какой стороны лучше заползать на тахту - к стене, или к краю - осторожно перелезла через Лерта и вытянулась вдоль стенки. Естественно, вариант засыпания на полу, на одном единственном одеяле автоматически отпал. Лучше Лерт…

15. ЛЕРТ.
        Я посильнее прижался лицом к теплому изгибу шеи, и перехватил талию поудобнее. В ответ послышалось что-то отдаленно напоминающее мурлыканье огромной кошки, и горячие руки скользнули по груди. Чужое дыханье обожгло лоб, и я, понимая, что происходит нечто абсолютно ненужное, усилием воли заставил себя отпрянуть.
        Черт.
        Я мысленно ругнулся, осторожно освободился от ее рук, сам еле как убрал свои распустившиеся конечности с ее спины и только тогда высвободил ногу. Замер, прислушиваясь к ее дыханию, затем к дыханию Ферлана, и спустил ногу с тахты. Я плавно перетек на ноги, боясь чем-либо потревожить спящих, в частности Сиду, и вышел из комнаты, подхватив ножны с мечом, висевшие на крючке для оружия. Зачем - не знаю. Ощутил надобность. Ну не с Сидой же лежать, в самом деле, а то леший знает до чего у нас дойдет с таким раскладом. Она - Хранитель, в котором я нуждаюсь, не более. Этой рамки я и придерживаюсь и не желаю переступать границ.
        Меч в руке казался простой железякой - тяжелой и неподъемной, не заточенной и ненужной. Что я собрался делать? Надо приходить в себя. Во-первых, сосредоточиться. Во-вторых, войти в ритм. А дальше как получиться.
        На самом деле сосредоточиться было сложно. Уж не знаю почему, то ли от недельного сиденья в подземельях, то ли от напряженных двух месяцев, во время которых за мной бегали вся и все. Взгляд элементарно не мог остановиться на нужном мне "противнике", постоянно бегал и не давал возможностей. Я предпочитал не смотреть людям в глаза - точнее, не выдерживал и отводил взгляд. Это надо исправлять, ибо во время боя обычно смотришь в глаза противника, а не за его оружием следишь.
        Прохладненько-то в одних штанах ночью.
        Ругнувшись, я отошел к старенькой яблоне, и, встав под ветвями, стал медленно, постепенно ускоряясь отрабатывать "медведя". Удар я останавливал еще до ствола дерева, не желая наносить ему вред. Уж поверьте, остановить удар гораздо сложнее, чем нанести его со всей силы. Мысли исчезли, рука, - сначала левая, а затем правая - равномерно делала свое дело. Четыре удара… левое плечо противника, правое, левое бедро, правое… и заново. Затем, перехватив меч двумя руками, как и положено держать любое полуторное оружие, я продолжил отрабатывать удары, которые были отработаны столетия назад…
        За спиной тихонько скрипнула попавшая под босую ногу ветка. Прохладный ветерок тут же всколыхнул ткань. Я остановился, однако оборачиваться не стал.
        - Почему не спишь?
        - А ты? - Задал я встречный вопрос. И получил ответ, как ни странно.
        - Без тебя непривычно.
        - Да? Когда ж ты успела привыкнуть?
        - Совсем недавно. Избаловал ты меня.
        - Так я еще и виноват? - Изумился я, оглядываясь на нее.
        - Что вы решили, Лерт?
        - Едем в Элегтар. Никто никуда не денется.
        - Ты еще скажи, что мы все обречены… - Насмешливо загнула она.
        - Я так не считаю. Пока. - И внезапно понял, что сейчас она разрыдается. Заревет как маленькая глупая девочка. Машинально я сделал шаг к ней, и, отпустив руку с мечом, обнял ее за плечи. - Тише…
        Но она и так молчала, и ничем не показывала свое состояние, даже отвернуться не пыталась. Потом внезапно дернулась, ткнув меня в живот кулаком, выскользнула и огрызнулась коротким ругательством. Я в недоумении отскочил, сделал шаг к яблоне, прислонил меч. Неосознанно я начал готовиться к бою. Со своим Хранителем. Ибо у нее возникла мысль, что надо свести счета за все хорошее, причиненное ей. В частности за смерть Эстальта. А бить она будет голыми руками, не иначе… Узы как будто заледенели, не желая передавать ее чувства, скорее, это было сделано для невосприятия боли, которая непременно последует. Нам и своей хватит при таком нешуточном поединке. Единственное, что я мог сказать - мы оба уйдем живыми, вопрос лишь в том, в каком состоянии.
        Сида подобрала широкий подол, попыталась завязать его в узел, дабы не мешал, но у нее ничего не получилось. Мрачновато глянув на меня, она перетекла в классическую стойку, я же не стал делать вид, будто ничего не происходит, и тоже подготовился к бою.
        Дистанцию она разом сократила до минимума, сделав шаг навстречу, можно было дотянуться ногой. Шагнула вправо, обходя меня, и пытаясь дойти до яблони. И попыталась ударить левой рукой, ребром ладони. Руку я отвел, слегка коснувшись и сменив ее направление, сам нырнул вперед, оставляя ее за спиной, но тут же разворачиваясь к ней лицом. Сида вдогонку взмахнула пяткой, но меня не достала… Что я не рассчитал, мы с ней местами поменялись, она криво ухмыльнувшись, схватила мой полутор. Я мысленно высказал ей, надеясь на то, что она не будет глуха к сему трехэтажному мату и предпримет соответственные меры. Угу… Два нуля реакции.
        Все-таки тяжеловат мой меч для хрупкой девичьей руки, да и не любит он посторонних. Сида не так ловко, как хотелось бы, закрутила восьмерку, сделала пару финтов и прыгнула на встречу. Видимо, поздновато она сообразила, что удары-то придется сдерживать, если нет намерения увидеть мою смерть прямо здесь и сейчас… или, на крайний случай сделать из меня инвалида, что не в состояние передвигаться самостоятельно. От удара по ногам спас меня лишь быстрый прыжок назад, моя рука машинально потянулась было накинуть меч на открывшееся предплечье противника, но это было лишним и бесполезным - пришлось уворачиваться, уходя от серии ударов. Мой родной меч свистел в непосредственной близости от тела, над головой, возле предплечья, около колен. Опасно открывался бок, когда руки по инерции взметались в прыжке. А голову вообще жалко.
        Один раз он едва не опустился мне на ключицу, пришлось выкручиваться, резко сокращая дистанцию и хватая ее за руки, выворачивая. Тогда меч пришлось уронить, и пустить в бой ноги и кулаки. Удары, быстрые, но безуспешные, заставляли танцевать, уже с некоторым равнодушием отмечая, что Сида бьется неважно, можно поймать ее на любом движение, если сильно постараться. Если и достала меня каким-то случайным, незамеченным мною ударом, то не достигала своей цели - причинить как можно больше вреда не могла просто физически. Она была в отчаяние. Я же бродил, сам не понимая почему, может, потому что боялся сработать быстро, на опережение и не сдержаться, ударить как следует.
        - Сида! - Тихий, яростный шепот, в надежде отвлечь ее. Но нет, только слепая ярость…
        Внезапно закружилась голова, рассеялось внимание… Я испугался, что сейчас, на этом миге Сида поймает меня особо жестко, но как оказалось, боялся не того… Она смела меня, припечатала спиной к колодцу, до которого было пять шагов. Нет, Сида руками так не могла, но то могло произойти… Затишье наступило немедленно. Она растерянно оглянулась, закрыла на мгновение глаза, зная, что пока я встану на ноги, пройдет пару секунд… Пара драгоценных секунд, за которые можно осмыслить многое. Она в непонимание мотнула головой, будто отрицая сей факт, и только потом пощелкала пальцами. Вспыхнул, освещая двор, крохотный огонек, который потух через пару секунд после своего возникновения.
        Я уже был на ногах. Сиду я чувствовал замечательно, связь была восстановлена.
        Вот тут она, не удерживаясь на подгибающихся ногах, рухнула на колени, повторно щелкнула пальцами, вызывая слабенький огонек, кой погас еще быстрее, чем его предшественник, и… заревела.
        - Ты… ты… дура! - Резковато сказал я, быстрыми шагами преодолевая расстояние, которое пролетел с помощью магического пресса. Сида не сдвинулась с места, хоть и закрался в душу испуг, боязнь меня. Она подняла голову, изумленно, будто в первый раз видя, уставилась на меня. - Пошли спать.
        Она устало закивала, мол, без разницы мне куда идти и с кем спать, хоть к черту на куличики с цербером в постели. Я подхватил ее за подмышки, поставил на ноги. Ноги ее не держали, и я буквально дотащил дроу до постели, и, чудом не разбудив Ферлана, уложил ее под тонкое одеяло. Сам лег рядом, обнял. Мокрое лицо ткнулось мне в грудь.
        Маленькая девочка, получившая свою игрушку обратно…
        - Никому не говори… - Тихонько просипела она, засыпая.

16. СИДА
        Утром Лерт был молчалив. Впрочем, он стал мало говорить, после нашей встречи в коридорах Шертариала. Говорил исключительно по надобности, больше отрицательного, меньше положительных слов. Говорил с Шартэмом, будто у них было о чем говорить. На меня он не смотрел, самостоятельно заблокировав свои мысли и чувства, по лицу же не прочитаешь, что он думает… На это, наверное, был способен только Урисор, который знал эльфа с самых малых лет. Никак не я, наблюдающая за ним лишь пару месяцев.
        Мне было стыдно за свой срыв, за свою несдержанность и подлинное желание убить его. Вместе с собой. В какой-то момент я могла. Но ведь не смогла… зато случилось иное, неожидаемое… Какого черта я смогла наколдовать тот слабенький пресс? Зажечь крохотный огонек, потухший через мгновение? Как, леший бы побрал "Шелест Силы" и Лерта, который позволил мне колдовать! Что он мудрит, это непредсказуемый артефакт?

17. ЛЕРТ.
        - Сида! - Поторопил я девушку, прощающуюся с хозяйкой дома наравне с Шартэмом, пытающимся приобнять и поцеловать женщину. Но на Шартэма я принципиально внимания не обращал, он напрягает меня слегка… Заставляет волноваться. Поэтому и по возможности не лезу к нему. В какой-то степени это страшно - нарываться на неприятности, будучи неогороженным от них.
        Шартэм, поймав мой взгляд, сделал шаг в сторону, сказа что-то на прощанье и заспешил к нам с Ферланом. На этот раз дроу пойдет практически налегке, ибо всю тяжесть перекинули нам с Ферланом, а он сам пообещал создать пару щитов и ментальных блоков. Еще он отмазывался тем, что в прошлый раз тащил на себе не один мешок, и теперь, когда он вновь может стать старым и больным стариком, а мы молодыми и полными сил бойцами, его надо освободить от обязанностей носильщика.
        Из города мы уходили под утро. Солнце только-только начинало подниматься, озаряя зеленые холмы. Еще вчера мы были полны энтузиазма. Хотя, это у кого как - у Сиды это сводилось к унылому брожению по деревенским мастерам в поисках походной одежды. У Ферлана - в прерывание мешка, с которым он пришел спасать нас. Я решил не соваться в этот самый мешок, ведь парень так яро оберегал его от чужих взглядов, даже от Шартэма, хотя тот, казалось бы, знает все про всех.
        Он знал даже про Элегтар. Знал, что там погибла моя семья. Да что там скромничать, там, по приказу Ламиораотеля была убита моя семья одним драконом по имени Урисор. Всего-то! Он знал, что я ненавижу этот город, и с тех пор не возвращался туда, даже когда Бронзовый звал меня с собой. Это все то, чего Шартэму знать не полагалась. Но к черту его знания, украл он их где-то. Он знает мои чувства. Что еще он знает? Этот дроу, которому даже больше годков, чему Урисору было… Знает про Сиду, к которой вернулась Сила? Он не должен это знать - это наш секрет, секрет, который, мы, похоже не сохраним долго. Магический фон, нынче днем ослабленный до нельзя, как после серии серьезных телепортов, медленно восстанавливался, заставляя нас радоваться и задумываться одновременно. Особенно это касалось Сиды - я-то ладно, пережить без магии могу, но не хочу. Она же не может и не хочет. Конечно, и здесь подействует принцип "не можешь - научим, не хочешь - заставим", но меня смущало ее состояние. Ее отношение к убийце Эстальта. Ведь я все еще им являюсь, никто этого не отменял, звезды не меняли своего положения, и
Эстальт мертв… Я смутно понимал, что этот человек для нее значит. Я видел, что он завязан на множествах воспоминаниях, на эмоциях, на чувствах. А я убил все это. Удалил пройденный этап.
        - Лерт, Шартэм спрашивает, кто будет еду готовить? - Отвлекла меня пустяковым вопросом Сида. Я мило улыбнулся, пытаясь намекнуть на того счастливчика, и заметил, как посерел сначала Ферлан, затем изумленно поднял брови Шартэм. А я что? Я поваром не нанимался! И только попробуйте заставить меня готовить.
        - Я буду готовить! - С достоинством заявила Сида, ухмыляясь.
        - Уговорила! - Ляпнул Ферлан.
        Вот так и шли весь день - перебрасываясь ничего не значащими словами, изредка - сумками, улыбаясь друг другу. Стараясь создать иллюзию что все было и есть и будет хорошо. Но никто не верил. В голове отчетливо звучало сидино "К черту".
        К началу второго дня мы вышли на тракт, миновав, наконец, бесконечные поля и холмы. Через три дня, уже ближе к городу дорога стала оживленнее. Появились спутники, проносящиеся на конях, шумные тракты, трактирщики в придорожных деревеньках, зазывающих всех поесть за скромную плату. Мы не стеснялись, дергали за полу нашего "папика", требовали купить поесть, и незамедлительно пользовались его добротой и засыпали на сеновале, а иногда и в теплых постелях. Шартэм молчал. Сиду он любил как дочь родную, Ферлана уважал за его талант к волшебству, а меня терпел за компанию. Да и сам старик любил поесть, несмотря на аристократичное прошлое. Только неизвестно где наш неизменимый дедок берет деньги. Неужто на манер Сиды ограбил кого-то? Нет, на содержание нас троих одного кошелька явно не хватит. Заложил что-нибудь?
        Какая тебе разница? - Сида, обернувшись, приподняла брови. Я ничего не ответил, потому что она права, лишь пожал плечами. Да, мне без разницы. Меня гораздо больше занимают наши дела в Элегтаре.
        Мне хорошо запомнился сам Элегтар, но я абсолютно не помню его окрестности. Не помню, как выглядят Южные ворота, через которые очень давно мы выезжали с Урисором. Очень давно - лет двести пятьдесят назад. Здесь, наверное, все изменилось. Не может город не измениться, хотя, безусловно, главные строения остались.
        Центром города считалась мэрия, крупное здание, обнесенное высокой стеной, по углам которой высились четыре башенки. В свое время с этой крепости строился город. То ли граф какой-то там, то барон Элегтарский… Что-то в этом роде. Естественно, обучение мое предусматривало знание истории, но до того момента я несколько не дорос - благополучие кончилось, не сумев дать сии знания. А от беспризорников много не узнаешь. Возле мэрии нам разгуливать не разрешали - дядьки, доселе бездвижно стоящие на посту, с надлежащим выражением лица заносили тяжелую руку в латных руковицах, и орали что-то громкое, злостное. Нас сметало как ветром, мы спешили оказаться на рынке, где можно было добыть что-то съестное и обчистить чужие кошельки. Точнее, избавить людей от этих самых кошельков. Хорошо запомнился тогдашний рынок: шумный, огромный, тесный… После благополучного сбора урожая следовало оказаться как можно дальше от разъяренных жертв рыночных воров. Далее следовали многочисленные переулки, тупики, отдаленные кварталы, жившие своей жизнью.
        Элегтар размерами сравним с Ренгой. Или с Зелень Градом. Такое же скопление народа, шумные улицы.

18 . СИДА.
        За въезд много не взяли - не настолько мы были презентабельны, дабы драть с нас серебряные монетки. Вот город, в котором я побывала очень давно. Тоже было дело, своеобразное, попросили пронести один артефактик до знатного заказчика. От одного - к другому. Обеспечить, так сказать, охрану. Но воспоминания, проносившиеся перед глазами, принадлежали вовсе не мне. Это были чужие, полные горечи воспоминания, напрягающие и заставляющие вглядываться в очертания улиц. Я искала чего-то другого в этих улицах, причем неосознанно.
        Лерт шел с высоко поднятой головой, не смотря под ноги, во всем его образе чувствовалось лицемерие, гордость. Но гордость не за город, в котором прошло его детство, а за себя, за того, кем он стал. Он действительно ненавидел этот город, именно этим и объяснялась его неприязнь, ненависть… любое другое чувство, которое выражается аналогичными словами. Мне было неприятно. Неприятно за себя, за город, за Лерта, за его ненависть, за Ферлана, беззаботно вертящего головой, за Шартэма, с неприятной ухмылкой косящимся на эльфа.
        - Куда мы идем, Шартэм? - Спросил Лерт, слегка повернув голову в сторону Пророка.
        - На постоялый двор.
        - Опять спать?
        - Ты надеешься выспаться в другом месте, уважаемый эльф? - Язвительно вопросил Шартэм. Лерт среагировал быстро, не позволяя дроу хоть как-то увернуться. Резкий разворот, пальцы эльфа сомкнулись на ключице старика и притянули к себе:
        - Я хочу как можно быстрее убраться из этого города. И, полагаю, твоей помощи нам не дождаться, стало быть, мы сами по себе. И чем быстрее мы найдем нужное тебе, тем быстрее кончится вся эта история.
        - Изначально я собирался вам помочь. - Только из чувства противоречия фыркнул Шартэм, отдирая руку Лерта. - Но и поспать я не против. Я пойду. А вы прогуляйтесь, поспрашивайте. Потом найдете меня.
        Лерт со злостью скинул со спины мешок и сунул его в руки Шартэма, пояснив это желанием прогуляться налегке. Так же свое желание поспать выявил Ферлан, уже полдня как клюющий носом. Пообещав, что вернемся после полуночи (когда, не уточнили), мы разделились.

19. ЛЕРТ.
        - Сида! - Поторопил я девушку, прощающуюся с хозяйкой дома наравне с Шартэмом, пытающимся приобнять и поцеловать женщину. Но на Шартэма я принципиально внимания не обращал, он меня слегка напрягает… Заставляет волноваться. Поэтому и по возможности не лезу к нему. В какой-то степени это страшно - нарываться на неприятности, будучи неогороженным от них. Опасный дроу, до сих пор нельзя точно сказать зачем и почему он обратился к моей помощи и чего именно этим добился. Нет, чего добился - как раз понятно, я гожусь на многое, даже на элементарную транспортировку мешков с провинцией.
        Шартэм, поймав мой взгляд, сделал шаг в сторону, сказал что-то на прощанье и заспешил к нам с Ферланом. На этот раз дроу пойдет практически налегке, ибо всю тяжесть перекинули нам с Ферланом (а я что говорил?), а он сам пообещал создать пару щитов и ментальных блоков. Еще он отмазывался тем, что в прошлый раз тащил на себе не один мешок, и теперь, когда мы вновь можем молодыми и полными сил бойцами, а он старым и больным стариком, его надо освободить от обязанностей носильщика. Даже не надо, мы просто обязаны сделать это, судя по его злорадным взглядам в нашу с Ферланом сторону.
        Из деревни мы уходили под утро. Солнце только-только начинало подниматься, озаряя зеленые холмы. Еще вчера мы были полны энтузиазма. Хотя, это у кого как - у Сиды это сводилось к унылому брожению по деревенским мастерам в поисках походной одежды. У Ферлана - в прерывание мешка, с которым он пришел спасать нас. Я решил не соваться в этот самый мешок, ведь парень так яро оберегал его от чужих взглядов, даже от Шартэма, хотя тот, казалось бы, знает все про всех.
        Он знал даже про Элегтар. Знал, что там погибла моя семья. Да что там скромничать, там, по приказу Ламиараотэля была убита моя семья одним драконом по имени Урисор. Всего-то! Он знал, что я ненавижу этот город, и с тех пор не возвращался туда, даже когда Бронзовый звал меня с собой. Это все то, чего Шартэму знать не полагалась. Но к черту его знания, украл он их где-то, узнал как-то, сообщил кто-то. Он знает мои чувства. Что еще он знает? Этот дроу, которому даже больше годков, чему Урисору было… Знает ли он про Сиду, к которой вернулась Сила? Он не должен это знать - это наш секрет, секрет, который, мы, похоже не сохраним долго. Магический фон, нынче днем ослабленный до нельзя, как после серии серьезных телепортов, медленно восстанавливался, заставляя нас радоваться и задумываться одновременно. Особенно это касалось Сиды - я-то ладно, пережить без магии могу, но не хочу. Она же не может и не хочет. Конечно, и здесь подействует принцип "не можешь - научим, не хочешь - заставим", но меня смущало ее состояние. Ее отношение к убийце Эстальта. Ведь я все еще им являюсь, никто этого не отменял, звезды
не меняли своего положения, и Эстальт мертв… Я смутно понимал, что этот человек для нее значит. Я видел, что он завязан на множествах воспоминаниях, на эмоциях, на чувствах. А я убил все это. Удалил пройденный этап. Ведь когда Созидатель предложил Созданиям убрать из мира боль, они отказались… это было самое дорогое у них…
        - Лерт, Шартэм спрашивает, кто будет еду готовить? - Отвлекла меня пустяковым вопросом Сида. Я мило улыбнулся, пытаясь указать на того счастливчика, и заметил, как посерел сначала Ферлан, затем изумленно поднял брови Шартэм. А я что? Я поваром не нанимался! И только попробуйте заставить меня готовить.
        - Я буду готовить! - С достоинством заявила Сида, ухмыляясь.
        - Уговорила! - Ляпнул Ферлан.
        Вот так и шли весь день - перебрасываясь ничего не значащими словами, изредка - сумками, улыбаясь друг другу. Стараясь создать иллюзию что все было и есть и будет хорошо. Но никто не верил. В голове отчетливо звучало сидино "К черту".
        К началу второго дня мы вышли на тракт, миновав, наконец, бесконечные поля и холмы. Через три дня, уже ближе к городу дорога стала оживленнее. Появились спутники, проносящиеся на конях, шумные тракты, трактирщики в придорожных деревеньках, зазывающих всех поесть за скромную плату. Мы не стеснялись, дергали за полу нашего "папика", требовали купить поесть, и незамедлительно пользовались его добротой и засыпали на сеновале, а иногда и в теплых постелях. Шартэм молчал. Сиду он любил как дочь родную, Ферлана уважал за его талант к волшебству, а меня терпел за компанию. Да и сам старик любил поесть, несмотря на аристократичное прошлое (и правда, аристократы, что ль не едят?). Только неизвестно где наш незаменимый дедок берет деньги. Неужто на манер Сиды ограбил кого-то? Нет, на содержание нас троих одного кошелька явно не хватит. Заложил что-нибудь?
        Какая тебе разница? - Сида, обернувшись, приподняла брови. Я ничего не ответил, потому что она права, лишь пожал плечами. Да, мне без разницы. Меня гораздо больше занимают наши дела в Элегтаре.
        Мне хорошо запомнился сам Элегтар, но я абсолютно не помню его окрестности. Не помню, как выглядят Южные ворота, через которые очень давно мы выезжали с Урисором. Очень давно, лет двести пятьдесят назад. Здесь, наверное, все изменилось. Не может город не измениться, хотя, безусловно, главные строения остались.
        Центром города считалась мэрия, крупное здание, обнесенное высокой стеной, по углам которой высились четыре башенки. В свое время с этой крепости строился город. То ли граф какой-то там, то барон Элегтарский… Потомство этого Элегтарского сейчас обитало в ином месте, недалеко от мэрии, уступило фамильный замок по непонятным причинам. Что-то в этом роде. Естественно, обучение мое предусматривало знание истории, но до того момента я несколько не дорос - благополучие кончилось, не сумев дать сии познания. А от беспризорников много не узнаешь. Возле мэрии нам разгуливать не разрешали - дядьки, доселе бездвижно стоящие на посту, с надлежащим выражением лица заносили тяжелую руку в латных руковицах, и орали что-то громкое, злостное. Нас сметало как ветром, мы спешили оказаться на рынке, где можно было добыть что-то съестное и обчистить чужие кошельки. Точнее, избавить людей от этих самых кошельков. Хорошо запомнился тогдашний рынок: шумный, огромный, тесный… После благополучного сбора урожая следовало оказаться как можно дальше от разъяренных жертв рыночных воров. Далее следовали многочисленные переулки,
тупики, отдаленные кварталы, жившие своей жизнью.
        Элегтар размерами сравним с Ренгой. Или с Зелень Градом. Такое же скопление народа, шумные улицы. Считается, что если ты побывал в этих трех городах, стоящих по разные стороны Роонийской земли, ты путешественник, побывавший на всех сторонах света. Но в отличие от Ренги или Зелень Града воспоминания у меня совсем иные.

20. СИДА.
        За въезд много не взяли - не настолько мы были презентабельны, дабы драть с нас серебряные монетки.
        Вот город, в котором я побывала давно. Тоже было дело, своеобразное, попросили пронести один артефактик до знатного заказчика. От одного - к другому. Обеспечить, так сказать, охрану. Но воспоминания, проносившиеся перед глазами, принадлежали вовсе не мне. Это были чужие, полные горечи воспоминания, напрягающие и заставляющие вглядываться в очертания улиц. Я искала чего-то другого в этих улицах, причем неосознанно.
        Лерт шел с высоко поднятой головой, не смотря под ноги, во всем его образе чувствовалось лицемерие, гордость. Но гордость не за город, в котором прошло его детство, а за себя, за того, кем он стал. Он действительно ненавидел этот город, именно этим и объяснялась его неприязнь, ненависть… любое похожее чувство, которое выражается аналогичными словами. Мне было неприятно. Неприятно за себя, за город, за Лерта, за его ненависть, за Ферлана, беззаботно вертящего головой, за Шартэма, с несимпатичной ухмылкой косящегося на эльфа. Ферлану я прощала его пренебрежение - это ребенок, воспринимающий реальность как забавное приключение, который по сущему недоразумение попал на обучение к воровке. Но на Шартэма моя снисходительность не распространялась. Он знал, что чувствует Лерт в этом городе.
        - Куда мы идем, Шартэм? - Спросил Лерт, слегка повернув голову в сторону Пророка.
        - На постоялый двор.
        - Опять спать?
        - Ты надеешься выспаться в другом месте, уважаемый эльф? - Язвительно вопросил Шартэм. Лерт среагировал быстро, не позволяя дроу хоть как-то увернуться. Резкий разворот, пальцы эльфа сомкнулись на ключице старика и притянули к себе:
        - Я хочу как можно быстрее убраться из этого города. И, полагаю, твоей помощи нам не дождаться, стало быть, мы сами по себе. И чем быстрее мы найдем нужное тебе, тем быстрее кончится вся эта история.
        - Изначально я собирался вам помочь. - Только из чувства противоречия фыркнул Шартэм, отдирая руку Лерта. - Но и поспать я не против. Я пойду. А вы прогуляйтесь, поспрашивайте. Потом найдете меня.
        Лерт со злостью скинул со спины мешок и сунул его в руки Шартэма, пояснив это желанием прогуляться налегке. Так же свое желание поспать выявил Ферлан, уже полдня как клюющий носом. Пообещав, что вернемся после полуночи (когда, не уточнили), мы разделились.
        - Ты представляешь, куда нам идти, кого и про что спрашивать? - Спросил меня Лерт после нескольких минут нерешительного стояния на месте.
        - Я придумаю. - Нахмурившись из-за того, что не знаю вариантов, пробормотала я.
        - Придумай. - Согласно кивнул эльф.
        - Я думаю, что все-таки надо искать достойный "Шелеста" артефакт. Не простой телепорт-переходиник-накопитель, а именно соперника "Шелесту". Ну а ответ на вопрос найдем ли мы его, это зависит уже от нас, и даже мое нежелание влипать опять не повлияет на решение Шартэма.
        - Зачем ты ему помогаешь? - Спросил Лерт, выбирая направление и хватая меня под руку. Плавно скользнул в сторону, уводя меня в сторону центра города.
        - Потому что он попросил. Потому что я не могла не помочь.
        - Из-за чувства долга?
        - Называй это так. Куда мы идем? У тебя ведь есть идеи?
        - Какие… идеи? - Лерт с чувством вставил бранное слово и продолжил: - Нет, мы всего лишь идем в самый богатый квартал Элегтара. Но я понятия не имею, где ты будешь искать мага или просто владельца артефакта.
        - Явно не в богатом районе Элегтара. Ты впервые работаешь с вором, Лерт?
        - Как будто ты не знаешь.
        - Я-то знаю, опыт у тебя более чем богатый, но не по моей специализации. Во-первых, богатых магов во всей Роонии раз два и обчелся. А тех, кто способны напоказ выставлять свое богатство, еще меньше. Потому что богатый маг, это то же самое что богатый чиновник (заметь, купцов я обхожу стороной, им и положено быть богатыми) - он обязательно совершил что-то незаконное. Колданул где-нибудь, убил с помощью редкого яда наследного принца, стер память изнасилованной богатой дочурке лорда… Список можно продолжать очень долго, незаконные деяния высоко котируются. Скажем так, я знаю троих самых богатых волшебников Роонии, все они, как и я, промышляли воровством и не только. Это опасно, но прибыльно. Серьезная проблема возникающая при такой деятельности - скрытность и умение оставаться незаметными. На этом прогорают многие маги, занимающиеся незаконными делами. Поэтому знамениты лишь парочка - те, кто умеют скрываться, о них не знают. А не умеющие жить по правилам рано или поздно угодят в руки правосудия, и тут уже поможет разве что взятка или предложение своих способностей в чужое потребление. Это я к тому,
что искать мага в богатом районе - глупо. Но можно попробовать по-иному.
        - Именно поэтому ты все еще идешь в этом направление, - догадался Лерт, хмыкнув.
        - Ага. - Я улыбнулась. - Цепочка маг-клиент никогда не порвется. Где есть маг, там есть спрос на его таланты. Богатый и опытный маг, способный овладеть сильным артефактом, - соответственно богатый клиент, способный заплатить за работу могущественного мага. Разумеется, если клиент знает о возможностях мага. Но обычно это выявляется при первой же встрече. Клиент ставит свои условия, маг же доказывает, что не просто способен пульсарами швыряться, но и думать головой при должных обстоятельствах. Если уровень, скажем так, мозгового штурма мага устраивает заказчика, маг принимается за работу. Но есть разные типы клиентов. Одни сидят в сторонке, полностью полагаясь на нанятого колдуна, и если что, всю ответственность скидывая со своих плеч на голову мага. Это самый приемлемый вариант - если ты провалился, клиент имеет право удалиться восвояси. В этом случае маг думает, он полностью берет планировку предстоящего дела на себя. Чаще всего аванс выдается меньше половины, ибо гарантий все равно никто не дает. На это существует клятва, что при соответственных обстоятельствах и невыполнения заказа аванс
вернется к заказчику. Второй тип потребителей магической продукции - те, кто думают что знаю все и способны контролировать работу колдуна в прогрессе. Подразумевает постоянный контакт клиента и мага.
        - Это не совсем устраивающий нас вариант. Исходя из твоей теории, наш маг (или владелец искомого артефакта) не будет постоянно перед глазами народа.
        - Если он умеет работать, не намекая на свое материальное положение, то может и будет. - Возразила я.
        - Ты вообще знаешь, что мы ищем?
        - Если я не ошибаюсь, Воскреситель вернулся в этот город около сорока лет назад. Я не слышала, чтобы этот артефакт перемещался в другой город. Тебе третий вариант клиента выкладывать, а Лерт?
        - Давай… Все равно пока бесцельно бродим.
        - Значит, третий тип заказчика. Считает, что если вещь положить на видное место, ее никто не найдет. Довольно редкий тип, а сам случай относится скорее к вещам, чем к направленной на живые существа магии. Это короли, государя, повелители, владыки, правители, в общем все способные сказать "такова мое воля, попробуй возрази!". Это называется правом. Правом владеть любой услугой мага и практически любой государственной ценностью. Был инцидент, когда в руках Государя Роонии обнаружился Меч Воли, считавшийся потерянным. Дроуский меч, заметь. Стало быть, Эстальт мог с уверенностью сказать, что Меч Воли около тысячи лет назад лежал в сокровищнице Шертариала, а сейчас совершенно незаконно находится под боком у Шанн Горонна. Но доказать что когда-то он принадлежал народу дроу не смогли, ибо Роония твердым голосом заявила, что так оно и должно быть. Эстальт тогда рассмеялся в лицо Шанн Горонну, а через полтора года я выкрала меч из сокровищницы Зелень Града. Сейчас меч в Шертариале, должно быть, если его кто-то более умный не стырил - нынче в Шертариале паршивая защита наблюдается. Как Эстальт умер,
распустились все, хотя должно быть все наоборот. Вот, собственно и все. Но я считаю бессмысленным искать артефакт в семье Элегтарских. Все-таки власти у них в этом городе недостает, посему возможности твердо заявить что…
        - А он и не будет на виду, если ты это хотела выразить. Что такое Воскреситель?
        Я злорадно хмыкнула:
        - У меня довольно смутные представления о нем. Знаю, что имеет восстановительные функции, самостоятельно выбирая, до какого момента восстанавливать. Использовался целителями во время войн. Единственное условие - человек обязан быть живым. На вещи он реагирует совсем иначе. Магические предметы рядом с ним приобретают большую силу, исключение составляют темные артефакты.
        - Опять твой недочет. - Вздохнул мой хранитель. - Что, если "Шелест" светлым артефактом считается?
        - Он посерединке!
        - Именно это и предстоит узнать, перед тем как искать его - а он нам нужен-то при таких способностях. Да, я понимаю, восстанавливать силы полезное свойство, но Ламиараотэлю от этого лучше не станет?
        - Как узнаешь, передашь Шартэму. А то, по его мнению, я невменяема местами. Ты думаешь, это у меня неожиданно инициатива развилась? Ни черта подобного, стоило Шартэму сказать, куда мы едем, стало понятно, что он рассчитывает именно на Воскреситель. Он ведь Пророк… Сумел предугадать. От меня требовалось только тихо попыхтеть в уголке, да, мол, выдумал старик, а потом подняться на ноги и пойти искать эту дрянь. Он рассчитывает на меня в предстоящем поиске, и, скорее всего, битве. И знает, что без Силы я как слепой котенок, едва оторвавшийся от груди матери. Ему надо чтобы я нашла артефакт, восстановила наши общие с тобой силы и потом мы всем скопом побежали за Ламиораотэлем.
        - Почему-то меня это совсем не удивило. - Лерт безразлично пожал плечами. - С помощью Воскресителя можно восстановить силы Зиттарина Бернара?
        - …Естественно. - Сказала я после небольшой паузы. Зиттарин Бернар… немало знаний в его голове… Надо спросить Ферлана.
        Сделав себе зарубку на память, я повернулась к размышляющему Лерту.
        - Четвертый маг в команде не помешает…
        - Ты уверен, что он маг?
        - Естественно, раз я заикнулся об этом.
        - Но… откуда?
        - От Шартэма. Был разговор. Зиттарин работал над "Шелестом", пытаясь докапаться до истины. Единственное, что меня смущает - Ламиараотэль пренебрег его знаниями. И еще… почему Воскресителем сейчас никто не пользуется, раз ты сказала, что он в Элегтаре около сорока лет?

21. ЛЕРТ.
        - Он не может быть без подвоха. Что до этого пять столетий пользовались, а потом взяли и отложили до лучших времен. Ведь ты не говорила, что его стоит искать на руках у целителей, в местных лечебницах.
        - Нет. - Сида закусила губу. - Нет, не говорила я такого.
        - Подумай хорошенько и ответь мне, что произошло с артефактом около пятидесяти лет назад, и какие последствия наблюдались.
        - Может, нам тоже разойтись? - Жалобно спросила Сида, глядя на меня усталыми фиолетовыми глазами. - Поспрашиваем про магов, имеющихся у города в наличие, пробежимся, потом встретимся.
        - Я не считаю тебя способной защищаться при нападении. - Ответил я, бережно тронув ее за плечо. Он задумчиво глянула на меня, неверующе покачала головой. Разговор об Воскресителе пришлось отложить, со временем оно само выясниться, я думаю. - Мы идем вместе.
        - Куда? - Злорадно покачала она головой.
        - Выясним. - С тем же злорадством огрызнулся я.
        Итак, мы искали. Если что мы ищем - более менее понятно, цели поставлены; то кого мы ищем до сих пор не известно. Мы прогулялись по наиболее приглянувшимся кварталам, задавая наводящие вопросы и затем со всех ног улепетывая от подозрительных Эегтарцев. Люди неохотно отвечали на вопросы, давая краткое определение всем живущим на земле магам. На одного мы наткнулись далеко за полночь - он был пьян. Узнать от него удалось чуть больше, чем от обыкновенных людей. Маг был на удивление разговорчивым и устойчивым к выпивке, и даже когда мы его напоили еще сильнее, чем было, он не пожелал уткнуться носом в грязный стол. Рассказывал. О своих заказах, о том, как ему не повезло с местными упырями, о "с-цуке Тейссе", местной силехонькой ведьме. Когда мы уходили от пьяного мага, Сида с сочувствием посоветовала ему больше не напиваться. Вполне искренне.
        У меня появилось нехорошее предчувствие. К Шартэму я возвращался с неохотой, боясь сюрприза, который приготовила Судьба. Но как еще объяснить это? Не идти я не имел право.
        В темной, убого обставленной комнате, спал на полу Ферлан. Шартэм, открыв нам дверь, вернулся к распахнутому настежь окну, облокотился на подоконник. На единственном стуле сидел парень…
        Молодой, худощавый парень. При нашем появление он вопросительно оглянулся на Шартэма, будто ожидая его поддержки, но не получив никакого знака, повернулся к нам, уже с вполне уверенным выражением лица. Нечеловек, пусть и выглядит вполне умиротворенно, не воинственно. Но и оружие присутствовало, два изогнутых клинка были облокочены на стенку.
        - Привет. - Поздоровался он, поднимаясь на ноги, позволяя нам разглядеть его. Короткие рыжие волосы, цвет которых угадывался с помощью Сидиного ночного зрения, тонкое, смутно знакомое лицо, яркие синие глаза. Худой и высокий, если б не пластика движений, с уверенностью можно было назвать парня дистрофиком. Но нет.
        - Привет. - Несколько настороженно поздоровалась Сида, не решаясь приблизиться к парню или пройти к Шартэму. Я вообще промолчал, пытаясь вспомнить, где же я видел этого парня. Лет пятьдесят назад было, не позже… А ведь не помню…
        - Здравствуй, Ранрадэль Лерт Рэль`о`фьер. - Уже непорядок. Этот нелюдь запомнил мое имя, а я до сих пор не могу вспомнить, где мы встречались. Сразу становилось ясно, что он дожидался именно меня, не Сиду, не к Шартэму пришел погостить, а ждал меня. Пришел ради меня. Поговорить? Свести счеты? Я вопросительно приподнял бровь, недоумевая и костеря себя за отвратительную память. Кем он может быть? От оборотня, до… нет, вампиры все-таки здесь не при чем… Магом? Не похоже. Кто? Не человек он. Может, наполовину человек…
        - Сэнтрэй. - Представился он, и опять смутные воспоминания…
        (Я вижу его восторженно лицо, выражающее массу чувств. Я улавливаю его состояние, но разложить по полочкам и дать определение всему этому не могу - слишком сложно. Да, это счастье, это абсолютно точно. Что еще? Восторг? Радость?
        - Урисор, скажи мне… - Я в недоумение натягиваю лук, и практически не целясь выпускаю стрелу в мишень. Он пришел неожиданно, нежданно… даже для меня его появление было случайность - я ничего не знал. В Лесу все удивились его приходу, но возразить никто не смог - с какой это стати они будут выгонять дивное творение Созидателя из своего Леса, если возраст этого творения превышает их намного… столь возвышенный персонаж пожаловал в Лес…
        - Я из ДилКора только что. У меня неделю назад родился сын. - Сказал он, улыбаясь тонкими губами, прикрытыми белоснежной бородой. Название незнакомого города мне ни о чем не говорило…
        - Поздравляю? - Удивленно спросил я, хитро прищурившись. - Почему я узнал об этом только сейчас?
        - Потому что я и сам узнал об этом только сейчас. Его мать… назвала его Сэнтрэем. Рэй…)
        - Здравствуй, Рэй. - Он слабо улыбнулся. Сирота… Мне Урисор говорил, что его мать мертва. И только.
        - Здравствуй, Хранитель. - В который раз поздоровался потомок Дракона. Сирота…
        - Почему ты здесь?
        - Я удивлен. Редко кто выживает после смерти Хранителя. Я искал тебя три месяца, Лерт.
        - Зачем? - Повторил я, чувствую бессмысленность разговора. - Я сочувствую тебе.
        - Выйдем? - Предложил Рэй, окинув быстрым взглядом комнату. Я кивнул и он, подхватив два клинка, вышел из комнаты следом за мной. - Тебя сложно найти. - Сказал парень, прикрывая дверь за собой. - Сначала тебя прикрывали сильные непробиваемые блоки, улавливаемые лишь при сильном ментальном всполохе. Потом тебя не было в Роонии, а до других стран я не дотянулся, помощи же просить не мог. Вот сейчас только все настолько ослабело, что можно с легкостью найти тебя, практически не прикладывая усилий. А уж поймать тебя не сложно.
        - Скоро все будет иначе. - С глупой надеждой в голосе пробормотал я, буквально кожей ощущая, насколько я зависим от Сиды. - Я выжил благодаря той девушке. Она моя Хранительница. - Пояснил я, наблюдая за его реакцией.
        - Я догадывался. - Кивнул он, не особо удивившись. - Отца я не видел давно. Последний раз встречался с ним около пяти лет назад. О произошедшем узнал от одного… - Рэй запнулся, перескакивая через слово… - он сказал что, отец мертв… Предполагалось, что с его смертью умрешь и ты, и наоборот… У отца знак Хранительства на запястье не потускнел, это и означало что ты жив… Это было по меньшей мере странно. Но когда ты выжил, я посчитал, что у меня есть основания выплатить тебя долг, оставшийся от Урисора. У меня долг, сохранившийся от моего отца. За твою семью…
        Зачем? Зачем он сказал об этом? Особенно здесь, когда до его дома, где Урисор убил их, всего три квартала? Глупый мальчишка, сделавший так, как ему велели… но забывший о чувствах других. Почему Урисор так поступил? Попросил отдать долг? Как он мог, черт бы его побрал? Ведь я давно, очень давно простил ему смерть… точнее, просто смирился с тем, что рядом со мной до самой смерти будет убийца моей семьи. Чертов Дракон! Чертов отпрыск Урисора, который пришел так не вовремя!
        - Уйди. - Всхлипнула Сида за спиной у Рэя, будто материализуясь из тени. - Ты был неправ. Ему не нужен твой долг. Он давно простил его… - Она яростно дернула парня за плечо, оттаскивая того от меня, будто чувствуя, что вскоре один из них попадет под "раздачу долгов" - мою ярость. Рэй, теперь уже поняв все, самостоятельно сделал пару шагов назад, оставляя меня наедине.
        Я, развернувшись, ушел…

22. СИДА.
        Парень по имени Рэй сидел на полу с лицом, похожим на маску - ничего не выражающим. Его пальцы теребили застежки на рубашке, а взгляд был пустым.
        Я не могла заснуть. Стоило мне повернуться в сторону Рэя, я немедленно начинала вспоминать произошедшее в коридоре и непроизвольно искать Лерта где-то там, в глубине. Не находила, нервничала, пару раз даже порывалась подняться на ноги и выйти на улицу, искать его. Где искать, я примерно представляла, но не могла заставить себя нарушить его покой. Пусть побудет один. Ему это нужно… и я начинала блокировать связи, ставить слабые блоки, на которые едва хватало, не обращая внимания на заинтересованность неспящего Шартэма. Едва я отворачивалась от Рэя, взгляд натыкался на старика, сидящего у стенки и глазеющего на меня. Тяжелый взгляд, не то упрекающий, не то сочувствующий. Жуткий. Один только Ферлан утром проснется довольный и выспавшийся, получив свои восемь часов здорового сна.
        И что делать? Как искать? А ведь это далеко не тупик, это всего лишь отчаяние. И такой далекой кажется наша конечная цель, Ламиараотель с "Шелестом Силы".
        Грохот где-то на первом этаже отвлек меня. Рэй моментально вскочил на ноги, метнулся к окну, в нечеловеческом прыжке перепрыгнув через Ферлана. Шартэм быстро оказался на ногах, а я почувствовала, как комнату накрыл сильный щит, уводящий внимание. Ферлан в недоумение мотал головой и машинальными движениями натягивал рубаху. Он, похоже, единственный, кто испытывал некомфорт из-за сумерек в комнате.
        - Где Лерт? - Истерично вскрикнула я, удостовериваясь, что его все еще нет в комнате.
        - Я за него. - Буркнул Рэй, отходя от окна.
        - Это они? - Спросила я Шартэма, который сосредоточено выплетал пальцами сложный узор. На мгновение отвлекшись, он посмотрел на меня.
        - Да. Найди Лерта. Он нужен здесь. Немедленно.
        - Лучше уйти отсюда. Через окно. Там прорваться будет гораздо проще. И Лерта быстрее найдем. - Невыразительно сказал Рэй, оглядываясь по сторонам. - Лука нет?
        - У эльфа. - Даже прикрыть нечем. Я рванулась в сторону окна, на ходу выдергивая свой мешок из-под матраса. Рэй обвел нас взглядом, удостовериваясь, что этого самого эльфа среди нас нет.
        - Вы спрыгните? - Спросил парень Шартэма, вновь отрывая его от дела. Дроу кивнул, стараясь не отвлекаться. - Ты? - Ферлан невозмутимо пожал плечами, не спрыгнет, так слевитирует. Меня он даже не спросил, первым сиганув распахнутое окошко. Я последовала следом, подмечая, что он в прыжке отбил стрелу с темным оперениям. Такая прилетит - мало не покажется, а в перспективе лишь могилка на Элегтарском кладбище. А этот отбил фактически рукой, наручем, и даже не поморщился. Мягко приземлившись, он сразу же отшатнулся, не мешая мне спрыгнуть. Следом, прикрытый магическим щитом, вывалился Ферлан. Последнего, Шартэма, так и не отвлекшегося от колдовства, прикрывал чужой щит тускло серебристого цвета - Рэй колдует.
        Не стоять на месте…
        - Уходи! - Выдохнул Шартэм мне на ухо, каким-то чудом подловив момент. - Я заберу Ферлана. Постарайся найти Лерта. Встретимся в полдень. Найдешь меня. - Короткие нервные фразы, видно было что дроу беспокоиться, за нас или за Ферлана - не важно.
        - Если сможем. - Шепнула я в ответ, бросаясь в ближайший переулок. За моей спиной уверенно скользнул Рэй.
        Темные переулки злого города, по которым ищут темные эльфы…
        Стрела с темным оперением, просвистевшая над ухом…
        Рэй, вскинувший голову…
        Светлый росчерк в непосредственной близости…
        Вскрик и звон стали, Рэй, очутившийся впереди с нечеловеческой скоростью…
        Испуг, сменившийся надеждой, и чьи-то руки, уволакивающие в сторону…
        Звон спустившейся тетивы, раздавшийся совсем рядом…
        Тихие переговоры мужских голосов…
        Обеспокоено лицо Лерта с подрагивающим правым веком и Рэй за его спиной, вслушивающийся в темноту…
        Это была машина… Он убивал безжалостно, внезапно, он приносил смерть любому врагу встретившемуся ему на пути… и он не боялся смерти, двигаясь ей навстречу. На кого мы наткнулись?
        Из города выходить мы не стали - это было несколько неразумно, ведь все равно в полдень надо как-то дать знать Шартэму о себе… естественно, если не произойдет ожидаемого почти всеми дроу в этом мире. Во-вторых, мои дела в этом городе далеко не завершены, мы только начали поиски противопоставления "Шелесту". В-третьих, не все такие дураки и едва мы попробуем удалиться из города, на нас нападут. Это факт, потому что выйти незаметным всегда сложнее, потому что за твой спиной остаются трупы и обозленный товарищи оных. Но задержаться в Элегтаре, значит надолго и прочно залечь на дно, этак на год, дабы никто не нашел. Этого времени у нас нет. Нужно действовать как можно быстрее.
        - До завтрашнего дня мы должны найти и выкрасть его. - Внесла я неутешительное заключение не глядя ни на кого. А они не смотрели на меня, не позволяя мне выглядывать из-за их спин. Они стояли, сосредоточено разглядывая неприглядную тьму улиц, ожидая очередного нападения, готовые отразить. На мои слова отреагировал почему-то Рэй, а не Лерт, к которому я обращалась. Он повернул голову в мою сторону, внимательно заглянул в глаза и отвернулся, будто ничего и не сказано. Спустя минуту шелохнулся Лерт, справедливо подмечая:
        - Нападения дроу не останется незамеченным. Пару трупов да обязательно найдут. Рэй оказался прав, выследить нас, когда магией прикрываться сложно и практически невозможно, для них легко. Особенно когда с ними сотрудничает сильнейший маг Леса. Но проигнорировать такое количество дроу на улицах не сможет ни один маг. Желающий подзаработать обязательно выйдет на улицу и предложит свою помощь, в независимости от того, какая сторона хорошая, а какая плохая. - Его уверенный шепот придавал силы… - Мы найдем мага еще сегодня утром. Завтра ночью мы найдем артефакт.
        - Вы считаете что я должен абсолютно безвозмездно помочь вам? - Хмыкнул Рэй, опять обернувшись ко мне. Если Лерт говорил не поворачиваясь, держа лук с вложенной на тетиву стрелу на уровне пояса, то парень вел себя чересчур расслабленно, вольно… будто знал, что сможет среагировать в любом случае.
        - Да.
        Пришлось работать… Именно пришлось, ведь будь моя воля, я бы сидела сейчас где-нибудь на окраине города, в глубокой канаве, спрятавшись за нечистотами, и соображала, как мне выйти из города. Но это было неосуществимо на данный момент, а насидеться в канаве я смогу в ближайшем будущем, при моей любви к приключениям. Мы брели по улицам, натянув капюшоны на носы, стараясь стать как можно незаметнее и спрятать под полами оружие. Я-то ладно, вооружена одним метательным ножом, который и прятать-то не надо. Рэй тоже явных неудобств не испытывал при этом. Зато Лерту пришлось попотеть, стянуть с лука тетиву и пристроить его вдоль тела, только вот кончик лука выглядывал из-под полы одеяния. Тул со стрелами он перекинул на бедро, дабы не создавать впечатления горба на спине.
        К обеду начали появляться видимые результаты наших поисков - мы узнали, о каком известном маге может идти речь, если рядом стоит упоминание о Воскресителе. Точнее, у нас было три варианта. Последний вариант подразумевал что маг живет вне города, недалеко от стены. Его мы отложили напоследок, стараясь проверить предложенных на выбор. А вот второй…

23. ЛЕРТ.
        Город бушевал! Давно на его улицах не было ничего подобного. Никогда дроу и не устраивали таких жарких погонь, будто это была предпосылка к войне. Люди шугались, испуганно косились на незнакомцев, дети тыкали в них пухленькими пальцами, а матери старались затащить своих питомцев в домашний уют, прочь из-под взгляда злых темных глаз. Да, пришельцам не нравилось солнце, едва проглядывающее из-за облаков. Они прятали бледные лица под тяжелыми капюшонами, частенько тянулись к рукоятям оружия, запахивали плащи и тихо переговаривались между собой. Они искали.
        Мы тоже искали. Искали человека. Мага. Владельца Воскресителя.
        Его заметил Рэй. Странного вида, худощавый, невысокого роста, светловолосый, с огромными карими раскосыми глазами и тонким носом, уже не молодой. Выдающийся среди других магов, желающих подзаработать помощью дроу, лишь своей экзотической внешностью, он бродил по улицам. Но что-то в его действиях выдавало железную уверенность в себе и хамоватость, неприсущую магам, не имеющим постоянных заработков. Маги, обычно, наглеют, когда заказ выполнен… а не до того. А он был именно таким, это и отталкивало заказчиков. Почему Рэй приметил его и с уверенностью сказал, что это тот, кто нам нужен? Сида не особо доверяла этому парню, хоть он и спас ее шкуру во время нападения, но, мельком взглянув на мага, не сказала ничего дельного.
        Но у меня были основания доверять этому парню. Из-за того, что он сын Дракона. Сын моего Хранителя. Он был таким… родным, что ли? И в то же время я боялся его. Боялся поверить ему, боялся, что он окажется не таким, как его отец, и я ошибусь в своих рассуждениях. Ошибаться мне нельзя… Рэй же видит все. Он видит ситуацию насквозь, это пугает и напрягает.
        Рэй ушел за магом, пообещав проследить.
        На Шартэма мы вышли случайно. Едва увидев знакомое лицо под капюшоном и растерянного парня радом с ним, наша компания вильнули в сторону, никак не показывая свое знакомство. Все мысли и пожелания в дополнении красочных матов были переданы на расстояние. Однако, далеко не ушли, поскольку ей внезапно понадобился ее помощник.
        Сида настаивала… Она говорила, что будет работать без меня, исключительно с Ферланом, и никто не сказал ей ни слова. Я ненавидел ее за ее отрешенность и нежелание принять от меня помощь. Почему она так поступает? Считает, что ей будет легче справится одной? Или боится за нас, неразумных. Авось мы полезем вперед батьки не туда, куда надо, и случится предсказуемое. Или все проще? Нет доказательств, нет возможности обвинить ее в краже, она ведь вор. Не показывать момент кражи. Рефлексы у нее все еще работают в нужном направление - узнать, украсть, скрыться, сделать невинный вид. Да уж, Сидочка, самое время отбрехиваться от нашей помощи, когда мы все по макушку увязли в этом… Я ведь даже Рэя привлек, если она не заметила.
        Но нет, она была непоколебима, и хотела работать в одиночестве. В итоге пришлось вернуть ей Ферлана, а самим остаться с Шартэмом. Он, как и она, был твердо уверен, что ничего плохого не произойдет. Шартэм верил в ее возможности и возлагал на них надежды. В конце концов, не это ли ему надо было - чтобы Сида поработала на благо если не государства, то Шартэма. Он добился от нее этих действий. Она пойдет. Единственное - он больше сомневался в ее способностях, чем она сама. И я был с ним согласен. Леший ее знает, силы хоть и восстановились, но на что она способна сейчас, в одиночестве? Без меня и без Шартэма!

24. СИДА.
        Я помнила его. Звали этого вора Палварошком, и обстоятельства, при которых мы впервые столкнулись были несколько комичны. Ринулись на один артефакт, причем он, не мудрствуя лукаво, по старинке, с переодеваниями в шутовские костюмы, я же была - покрытая мраком фигура, тихая и бесшумная. Когда я уже тянула свои культяпки к артефакту, в оконном проеме появилась его физиономия и пригрозила мне пальчиком. Мы тогда сцепились и перебудили всю округу, нарушив негласное правило "стычек" воров - если двое позарилось на одну и ту же вещь, споры решаются после ее хищения, а не во время оного на глазах у всего сброда лиц государства. Этим правилом мы пренебрегли, в итоге оказались в магической тюрьме. Палварошка едва не заклеймили, лишь его манипуляции позволили ему избежать этой участи. Я с нахальной ухмылкой пристроилась ему в спину и тем же способом избежала наказания. Артефакт мы поделили. Но поделили так, что ни себе, ни людям. Заказчик был сильно возмущен. Естественно, он ожидал видеть полные свойства артефакта, а не частичные. Более чем скромный - нашими стараниями он стал таким неприлично малым -
заработок поделился ровно пополам, хоть у Палварошка были претензии ко мне, причем очень существенные и грозные.
        Я надеялась на него. Даже несмотря на то, что перед тем как идти за "его" артефактом, мне следовало снарядиться по последнему слову магии и прихватить с собой в охапку еще парочку профессионалов, я надеялась на его дружескую поддержку. Ну, не дружескую, так вражескую. В конце концов, Воскреситель всегда можно обменять на что-либо из своей коллекции. В этом плане проблем у меня не было и не будет, найдется что предложить. А известно, что если есть предложение, есть и спрос. Воскреситель для Шартэма сейчас важнее. На худой конец, всегда можно будет украсть… потом… после того, как все это закончится. Ведь у меня есть Ферлан и Шартэм - те еще мастера кражи магических штуковин.
        Оставив Лерта, Рэя и Шартэма, мы с Ферланом вновь углядели Палварошка, и прилипли к нему, не отставая ни на шаг. Мы боялись потерять его в этом шумном, всколыхнутом нами же, городе. А лепить на него различные магические маячки… зачем настораживать колдуна раньше времени, раз он сегодня еще перенервничает.
        И все-таки, Палварошк решил играть по своим правилам. Когда мы нырнули вслед за ним в очередной переулок, он просто исчез, оставив после себя слабое облачко телепорта и дурные мысли в наших головах. На лице Ферлана появилось досадливое выражения, я тоже старательно отводила глаза, чувствуя вину за свою непредусмотрительность.
        - И что теперь, Сидра? - с нажимом спросил Ферлан, увлеченно разглядывая утоптанную землю под ногами.
        - Я поставлю блоки… - протянула я, уже понимала, что раскручивать и "подхватывать" его телепорт бесполезно. Этот гад перестрахуется на десять раз, дабы не нагнать беду на свою голову. Он предусмотрительный. -… Ферлан…
        Я ощущала опасность. Сделав предостерегающий жест рукой, я отправила его вон из переулка. Он подчинился с крайне недовольным выражением лица, будто уже прикидывал, что сделает с ним Лерт, если я опять исчезну. Но я не могла знать, что уготовил мне Палварошк, а Ферлан мне хотелось бы видеть живым.
        Медленно и неохотно менялся магический фон вокруг меня, будто раскрывая передо мной качественно запрятанное заклинание переноса. Нестандартная ловушка, приведенная в действие гораздо позже установления. Окружение поглощает ее, не давая выйти наружу раньше времени и спугнуть жертву. Здесь было чего пугаться, поверьте мне. Эта штука блокирует возможность телепортироваться куда-то из места, в которое перенесена жертва. Выкручиваются лишь с помощью телепортационный амулетов с заданными координатами, да и то, исправить положение можно лишь в первые секунды.
        Естественно, амулетов у меня не было и быть не могло.
        - Палварошк, не мудри! - рявкнула я в пустоту, ожидая, когда проясниться зрение и вернутся обоняние - еще одна прелесть этого сложного для исполнителя и неприятного для жертвы заклинания.
        - А что, уже слабо сломать ловушку? - хмыкнул колдун, касаясь моего лба и приводя в порядок обоняние. Я сфокусировала взгляд на его необычном лице, ничуть не изменившемся с нашей последней встречи. - Раньше ты пободрее была, Сидриалис. Скажи мне, чудо ты в перьях, это не из-за тебя переполошили весь Элегтар и нагнали туда толпу дроу? Они, между прочим, требовательные, да только заплатить нормально не могут. Говорят, казна городская полетела, - я всегда поражалась его разговорчивости на отвлеченные темы и при этом, умении держать язык за зубами при серьезных делах. И сейчас он невозмутимо балаболил, раскрывая тему сокровищницы Города, о которой, наверное, знать не знал. Ее защиту ставил Эстальт и дорабатывал в соответствии с моими способностями… и посему, даже если Палварошк попадет в Шертариал, ему там ничего не светит.
        - Помолчи, а? - осторожно попросила я с невинным выражением лица.
        - Всегда пожалуйста, пакость ты моя! - невозмутимо брякнул Палварошк. - Скажи мне, лапонька, каких еще ребят они ищут по всему городу?
        - Не твое дело, болтун.
        - А зачем ты ищешь меня? - гаденько ухмыльнувшись, спросил он. - Только не говори, что случайно прошагала за мной по пятам пять кварталов.
        - Так оно и было, - кивнула я, наконец соизволив оглянуться по сторонам.
        - Что за мальчуган рядом с тобой болтался не отставая, а деточка?
        - Знакомый, - комната состояла из четырех стен, одной кровати и деревянной табуретки, остальное пространство занимали расположенные прямо на полу карты. Карта Роонии в укрупненном масштабе лежала на самом верху, а под ней торчал уголочек карты Элегтара. Свет был тусклый, освещал он только подоконник да и грязь, накопившуюся на нем. В таких обстоятельствах можно работать только подсвечивая себе с помощью магии. Палварошк восседал на табурете, придвинувшись к самой двери. Подозреваю, что окно было прочно забито магией, а через колдуна так просто, махнув ручкой, не пройдешь. Если что, будем стену сносить по техническим причинам, уж извиняйте. Я хочу выйти из этой комнаты живой и мне совсем не безразлично, что со мной будет. А с Палварошка станется мой труп под кровать спрятать.
        - Что-что ты сказала, милая? Знакомый? Как ты думаешь, где он сейчас?
        - Там же, где я его оставила, - его уверенно-хамоватый тон меня ничуть не сбил.
        - Говори, зачем пришла, - мужчина тяжко вздохнул, будто весь день только и делал, что старался разговорить магических воров. Безуспешно, разумеется. И сейчас отрывается на мне.
        - Обмениваться будем? - спросила я тоном торговки на базаре.
        - Оооо… - удивленно протянул вор, - признаться, я ожидал что-то в этом духе. Иначе, зачем тебе искать меня? Так вот, девочка, все мое останется со мной. То, что не мое давно ушло в оборот. И ничем я тебе помочь не могу, - он твердо стоял на своем. В серьезных делах он всегда такой, и ничем его не убедить.
        - А если хорошенько подумать, мой сладенький? - невольно я начала копировать его манеру вести разговор. В голове я прокручивала множество других вариантов своего поведения и его поведения тоже, стараясь предугадать и сделать правильный ход. К сожалению, мозги у воров устроены схоже, и это похоже на игру с самим собой. Ты знаешь что будет, и одновременно понимаешь, что противник так же хитер и ожидать от него чего-то банального - глупо. Поскольку от неординарности твоего решения зависит успех. Или жизнь.
        - Думать… - протянул Палварошк после длительной паузы, - слово какое-то знакомое… - и опять начал юродствовать. Я этого не люблю и отвечаю ему взаимностью.
        - Неужто? - тон выбрала насмешливый и презрительный, - а я-то считала, что тебе знакомо лишь расположение артефактов в сокровищнице у Государя.
        - Ох, дорогуша, как ты ошибаешься! Мне знакомы еще слова "стерва" - это про тебя, - а так же "подозрительность".
        - Ты хочешь этим что-то сказать? Или для разъяснения тебе нужно знать значение каждого слова? Настолько все запущено, а?
        - Мне нужно погадать на крысиных внутренностях, дабы узнать, на кой лешего ты перлась за мной? Или кофейная гуща сгодиться для этого прогноза? Опасаюсь, он будет не точным, и окажется, что ты пришла за пульсаром в одно выступающие место.
        - Что-то цель визита мне кажется далекой и неосуществимой с вашим характером, господин. И запомните, милсдарь, целиться пульсаром мне в зад, занятие не из легких и за него можно получить по рогам. Они имеются в наличие, мужчина?
        - Да что вы несете такое, женщи…? - он недоговорил, потому что упомянутая "женщи" мешком рухнула на пол, схватившись за виски.
        Через секунду к этому добавилась жуткая боль в позвоночнике, в районе поясницы. Скорчившись на полу, с крепко зажмуренными от боли глазами, я в отчаянии спрашивала себя - что же могло произойти с Лертом? Да что угодно, черт бы тебя побрал, срывался кто-то во мне, безжалостно указывая на мою вину.
        - Лерт… - неожиданно поняла, что произнесла это в слух. Выдавила непослушными губами.
        - Эй, девочка, ты в моей комнате помирать задумала? - спросил настороженный и возмущенный голос Палварошка.
        - Надеюсь, что нет… - старательно выговорила я, заставляя себя открыть глаза. Боль не отступала, но теперь она была чем-то привычным, а не яркой и неожиданной. Лерт… - Помоги подняться, я должна идти.
        - Эдак тебя скрутило… - протянул вор, за подмышки поднимая меня на ноги. На этих самых конечностях я не стояла, все норовила сползти на пол, под ноги Палварошка. Тот отчаянно пытался сообразить, что со мной делать. Волнами накатывала слабость, сильно кружилась голова, а магический резерв при проверке оказался на половину пуст и продолжал убывать… Да, это моя посильная помощь ему.

25. ЛЕРТ.
        Неприятно, когда подкрадываются из-за спины. Еще неприятнее, когда ты не видишь лица нападающего. А еще… когда рядом с тобой нет никого, кто помог бы тебе. И единственный нужный тебе человек далеко.
        Видит Созидатель, каких усилий стоило мне сняться со странного колышка и, развернувшись, попробовать ударить. В тот миг, когда метательный нож, - первое, что попало под руку - коснулся одеяния нападающего, он исчез. А я чувствовал, что магии здесь ни на грош. Как такое могло быть?
        Кто это был? А если был, почему не добил?
        Кровь текла по позвоночнику, капала на пыльные, утрамбованные горожанами улицы. Все вокруг меня плыло, небо переливалось темными оттенками, оставляя в сознание лишь удивление - как, уже ночь? Странно… Сейчас было странно, плохо же будет потом…

…Рэй вынырнул из подворотни, ухватил меня за шиворот и дернул вверх, поднял с земли и, не обращая внимания на рану, потащил прочь. Сэнтрэй, сын Бронзового, матерился сквозь зубы, и я отчетливо слышал все употребленные им эпитеты. Почему его не было со мной? Как мы проворонили это нападение? Шартэм появился в считанные мгновения, будто ждал и заранее создавал телепорт на меня настроенный. Черт… как же больно…
        Проснулся я от того, что она шевельнулась. Темные, цвета вишни волосы разместились у меня под подбородком. Привычное зрелище, ничуть не пугающее. Мои руки лежат на ее животе, еле слышное дыхание поднимает и опускает грудь. В небольшой комнате полумрак, пахнет деревом и пылью, где-то в углу скребется мышь. И пахнет кровью…
        - Ты напугал меня, - сказала она, разворачиваясь ко мне лицом и отодвигаясь к краю кровати.
        - Что? - недоуменно спросил я, зачарованно разглядывая ее спутанные волосы и вымученное лицо с темными кругами под глазами. Она зажмурилась, прогоняя остатки сна, и не ответила на мой вопрос. Впрочем, вопроса как такового не было. - Сида, - и требовательно коснулся ее плеча рукой, от чего по спине поползла тягучая боль, будто я полдня сидел в крайне неудобной позе на дереве и пытался оттянуть тетиву гораздо дальше уха. Проползла и исчезла. - Что случилось? Эй…
        Она и не пыталась ответить, пустым взглядом лицезря что-то на моем лице.
        Я медленно сел. В спине что-то заскребло, раздражая и вынуждая оглянуться и посмотреть. Тугая повязка обхватывала грудь.
        - Ты чего, Лерт? - очнулась она и возмутилась моим поведением. - Ты чего?
        - Я? Я ничего. А что с вами? Что здесь произошло? Откуда это? - я указал на повязку.
        - Ты… ты не помнишь? - неуверенно спросила она и моргнула. Я ухватился за эту спасательную ниточку:
        - Что - не помню?
        - Не болит? - с сомнением поинтересовалась Сида.
        - Спина? А должна?
        - Вроде, да. Даже у меня ломит. А ты как?
        - Никак. Легкое раздражение и больше ничего.
        - Надо тогда сказать Шартэму… Надо уходить отсюда.
        - Где мы? - я еще раз внимательно оглядел незнакомую полупустую комнату.
        - У Палварошка дома. Я при нем загнулась, - чуть смущенно ответила она.
        - У… кого? - не понял я.
        - У Палварошка. Это тот самый маг, - пояснила Сида, поворачиваясь ко мне спиной и свешивая ноги с высокой постели. Спина была изогнутая, сгорбленная и худая с поникшими плечами, одним словом - уставшая. Непонятно чья рубаха на ее плечах - мятая ткань и растрепанные алые волосы, прикрывающие шею. Красавица! Она тяжело поднялась на ноги, сделала пару неуверенных шагов в сторону сумок, валяющихся на полу. Но что здесь произошло, черт бы вас всех побрал?!
        - Сида!
        - Да? - вяло отозвалась она и тут же добавила: - Отвернись, я переоденусь.
        - Да, конечно! - огрызнулся я, злясь на нее из-за того, что она делает тайну из произошедшего. Почему я не помню? Вот Рэй говорит "подожди маленько" и быстрым шагом удаляется от меня. Я провожаю его заинтересованным взглядом и подумываю о том, что надо перекусить. Вот я заворачиваю в безлюдный поворот и… нет, не помню. Дальше пустота…
        - Ты слышал? Я просила тебя отвернуться, - оказалось, что она все еще смотрела на меня, держа в одной руке штаны, а в другой рубашку.
        - Вот еще! - фыркнул я на этот раз, переключая внимание не свою повязку и ища возможности развязать ее. Возможность эта представилась не скоро, и когда я поднял взгляд на Сиду, она уже стояла одетая с крайне недовольным лицом. Но мне внезапно стало не до нее. Соскочив с кровати, я, извернувшись, пытался рассмотреть то, что у меня на спине. Начать с того, что половина бинтов была бурой от крови и плохо отдиралась от кожи и заканчивая раной с рваными краями примерно там, где находится одиннадцатое, не замкнутое в кольцо ребро… Не говоря ни слова, я, не обуваясь, дошел до двери и осторожно приоткрыл. Она поддалась с легким скрипом и с чуть измененным магическим фоном, что насторожило и заставило отскочить. Переждав некоторое время, я рискнул и вышел в темный коридор. Заинтересованно повертел головой в поисках живности.
        Живность присутствовала. Ферлан, стоящий посереди коридора и дискуссирующий с кем-то, находящимся в соседней комнате. Ему отвечали с вежливой заинтересованностью незнакомым и довольно неприятным голосом.
        - Нет, милок, ты не понимаешь насколько опасно это заклинание, оно и сам артефакт блокирует, и магию вокруг, и ауру, - это и есть вор-маг, наверное. - Это Сидочка им как-то пользовалась, а то и выносила в "карман". Опасное дело, можно вообще без ушей остаться. Ты случаем, не знаешь, чего это они за свои уши так трясутся? Эльфы эти и дроу… Тебе заклинанием пользоваться не советую, раз она не рассказывала и не показывала тебе принципы его действия.
        - А вы сможете это показать?
        - Ну уж нет, лодырь, что мне, себя не жалко? Кстати, тут в коридорчике уже с минуту стоит какой-то хмырь.
        - Сам ты хмырь, дядя, - отозвался я, мимоходом здороваясь со сконфуженным от своей невнимательности Ферланом и заворачивая в комнату.
        - Мальчик, иди погуляй. Спроси, как там Сидонька? Будьте здоровы, молодой… эльф, - это уже мне. Я тоже поздоровался с мужчиной. В комнате оказался еще и не принимавший участия в уроке магии Шартэм. Он сидел в кресле, откинувшись на спинку и свесив руки с подлокотников. Рэя не было видно, но по доносившимся со двора звукам, можно было определить, что кто-то колет дрова. - Как самочувствие?
        - Спасибо, неплохо. Разве что склероз замучил, а так все в полном порядке, уважаемый Палварошк.
        - О! Будем знакомы, эльфийский воин! Меня зовут Палварошк Тамрофвис, родом я из далекой Сайфы, по официальной специальности боевой маг, по неофициальной вор. Такое представление вас устроит?
        "Сами мы не местные, воровством промышляем от того что детей десяток с хвостиком, да сам инвалид с костылем под мышкой, подайте десяток монеток" - примерно таким тоном прозвучали эти слова, жалобно и слезливо, проникновенно. Но создавалось абсолютно точное впечатление вранья. И все из-за его неменяющегося выражения лица. Лицо, кстати, тоже было в диковинку. Не роонийское. Хитрые огромные глаза, небольшой нос, заинтересованное выражение лица, очень живое и подвижное.
        - Ранрадэль Лерт Рэль`о`фьер. Родом из Леса, чистокровный эльф. Официально Страж Леса, неофициально наемник и убийца.
        - Еще раз будьте здоровы, - невозмутимо кивнул официальный боевой маг.
        - Привет, Палварошк, - дружелюбно поздоровалась "Сидонька", заходя в комнату. Проследовав к креслу, в котором развалился Шартэм, она скинула его руку с подлокотника и сама устроилась там со всеми удобствами. Было видно, что ей неудобно, она все никак не могла пристроить ноющую спину, пыталась и вовсе выпихнуть старика из кресла. Тот фыркал на ее тычки, но не спешил уступить место даме. Когда все затихли и Сида приобрела относительно довольный вид, Палварошк с язвительной усмешкой развернулся ко мне.
        - У тебя какие-то вопросы, раненый боец?
        - Какой, к лешему, раненный? Объясните мне, наконец, что здесь произошло и почему я не помню этого.
        Голос подал не кто-либо, а сам Шартэм:
        - Лерт, они хотели предотвратить наше самовольничество.
        - Это теперь так называется? - не поверил я, опускаясь на пол и непроизвольно морщась от судорог в спине, - ты хочешь сказать, их жертвой стал я? Кто они?
        - Я… - впервые за наше знакомство дроу смутился и не нашелся что ответить, - я не могу сказать тебе сейчас.
        - Так… Ладно, - я отчетливо скрипнул зубами, - Почему мы у него дома?
        - Я тебе уже сказала, - недовольно высказалась Сида, отворачиваясь от меня. - Я свалилась в его присутствие. Он решил не меня тащить неизвестно куда, а тебя притащить ко мне. А там уже вместе решили, что из города нам лучше свалить. И свалили в итоге. Чего непонятного?
        - Ты хочешь сказать, во мне проделали дырку, я валялся без сознания, вы переместились на дом к этому вору? - спокойно и рассудительно, не желая никого обидеть, спросил я.
        - Да, хотим сказать, - ответил за всех Шартэм.
        - Какая прелесть… И что теперь делать, есть идеи?
        - Рэй говорит, в гробу он этих… видал.
        - Кого "этих"? - я вцепился в Шартэма не хуже оголодавшего клеща, и отпускать до поры не собирался ни в коем случае. - Давайте с самого начала. Я буду говорить, а вы кивайте изредка, дабы мой монолог впустую не пропадал. Значит, начнем с великого эльфа, с Владыки Леса, Ламиараотэля. Он похитил такой же великий, как и он сам, артефакт "Шелест Силы". У "Шелеста" вполне могущественные способности, включая и манипулирование чужой силой и подчинение жизненных сил. Освободиться от воздействия артефакта сложно, но возможно по прошествии времени. Для этого нужен острый ум и опыты. Артефакт у Владыки. Ламиараотэль сейчас на другом континенте, скорее всего в Велитарии. Но и не будем исключать Сайфу из списка возможных мест. Ранее в руках Владыки оказался не только "Шелест Силы", но и Зиттарин, бывший маг, с "очищенными" способностями. Маг этот, проводя исследования, дошел до решения задачи. Он понял, как бороться с Шелестом без затрат времени. Возможно, он даже хотел создать свой артефакт, кой противопоставил бы "Шелесту". Возможно, он затем и ехал в Лес, дабы посоветоваться с Владыкой, как никак, умный
человек.
        Но! По дороге в Велитарию Ламиараотэль допустил промах. Он намеренно взял с собой Владыку дроу, Эстальта и Мадирру Готтланмар. Зачем ему понадобилось представлять так, будто рядом с Эстальтом находится Сида, а не Дира, мне не понятно. Итак, это промах номер один. Либо у них возникли разногласия на тему "Шелеста", либо на тему личностей… В итоге не без моего участия был убит Эстальт, и лишена сил Сида. Ламиараотэль, воспользовавшись обстановкой и смутой в наших рядах, сбежал. То ли это было вызвано тем фактом, что ему больше не нужны провожающие, то ли он решил, что нужно бежать, покуда время поджимает… Куда и зачем бежать… это остается на совести Шартэма. Впрочем, есть у меня парочка версий, сейчас рассмотрим.
        Через два месяца в этой мудреной каше появился Шартэм с предложением вытащить Сиду из Шертариала и продолжить вместе с ним "ловлю" Ламиараотэля. Ситуацию он обыграл, попросив у нас помощи. Просто попросил, ибо уже знал, что нам не нужна эта погоня. Параллельно к делу был привлечен ученик Сиды Ферлан, фамилии не знаю, что он такое, вообще не интересовался. Что получается? У каждого свои проблемы. У меня проблемы с убийством Эстальта и моим исчезновением из Леса. У Сиды проблемы с "предательством" и семьей, расой и всем, что с этим связано. Может, и у Ферлана есть свои проблемы - стащил где-нибудь без Сидиного ведома магическую безделушку какую, а теперь трясется. Один Шартэм понимает, кого мы ищем и зачем. И кто против нас играет. Но он предпочитает молчать, будто от него зависит судьба все и вся.
        Сейчас мы ищем Воскреситель, дабы противопоставить его "Шелесту Силы". Будем считать это достойной заменой того артефакта, который пытался создать Зиттарин Бернар. Мы ищем Воскреситель, потому что Шартэм так сказал. А что сказал Шартэм? Да, это святое. Пусть он всегда прав, пусть он не обращает внимания на то, что за нами по пятами идут десятки карателей из Шертариал`ерала, которые надеются вернуть в недра своих подземелий одного дроу и одного эльфа. Нас это совсем не устраивает.
        Теперь слушаем внимательно. У меня предположения на тему нападения. Для чего Ламиараотэль тащит отвоеванный артефакт в неизвестный пункт назначения? Ради личных целей? Или попросили по старой дружбе? Или заказали, а Ламиараотэлю в тот ужасный момент как раз не хватало денег на реставрацию своего любимого дерева? Или приказали? Тут еще немаловажен тот факт, что в Лесу никто и не знал об этом Ламиараотэле, забравшем артефакт из-под носа своих сородичей. Маги Леса тут же всполошились. Вариантов много, но я веду к одному. Нападающие - те, кто не хотят, чтобы мы мешали Владыке. Нападающие - те, кто на его стороне. Те, кому нужен "Шелест Силы", тот, кто умеет им пользоваться. Они сильны, раз способны подсылать убийц, умеющих найти жертву в толпе. В отличие от толпы дроу, бегающей за нами уже третий день, у них это получается. Меня смущает… меня вот что смущает: почему напали именно на меня, раз организатор веселья в нашей компании сейчас Шартэм? Просто попытались затормозить наше передвижение? Тогда, можно предположить, что Ламиараотэль близок к цели. Но не проще ли было встретить эльфа, а не заниматься
нами. Вывод. Им нужно, чтобы артефакт сам пришел к ним. И времени у нас в обрез, Шартэм. Теперь скажи, Пророк, что ты знаешь? Мне нужно знать, с кем мы имеем дело, потому что я уверен - я говорю верно и даже точно. Ты знаешь и молчишь, боясь спугнуть нас. Но мы должны знать. Рэй может уйти в любой момент. Ты потеряешь и нас, если продолжишь молчать, Шартэм. Может, по твоим канонам, один в поле и воин и стрелок и каменная стена заодно… но все равно, противник силен.

…Они молчали. Шартэм не хотел отвечать на мои вопросы, а остальные предпочли предоставить слово все тому же дроу и не вмешиваться. Что ж, к остальным претензий не имею:
        - Кстати, еще один вопросик, Шартэм. Кто и чем меня ударили, раз я умудрился забыть нападение и нападающего? Какая раса способна на это?
        - Ух ты… И опять без подробностей, - разочаровался Палварошк в моем рассказе. - Что ж вы все, судари, никакие рассказчики. Непонятно ничего.
        - Извини. Я потом письменно изложу, дабы тебе понимать было удобнее, - не сдержался я. Уж сильно раздражал меня вид этого нахального, уверенного в себе вора и мага в одном лице. Раздражало все. И его манера говорить, и постоянное обращение к присутствующим, употребляя странные эпитеты, и его дружелюбные отношения с моей Сидой, и его невозмутимость! Отвратительный человек, прости Созидатель. Или это все зависит, от того, что не Роонийских нравов он.
        - Вот еще один вопросик наметился у меня, Шартэм. Ты как, отвечать сегодня будешь, или мне через недельку подойти? - дроу хмуро кивнул непонятно на какую фразу, скорее всего, подходите через недельку. - Так вот… Почему на моих связях с Сидой все отразилось сильнее, чем на самом деле? Я говорю, что боли практически нет - это ненормально - а у нее спину ломит, хвост отваливается и т.д. по сценарию. Это странно, Шартэм. Обычно боль Хранителя "доходит" в "облегченном" виде, не создавая серьезных неудобств. А тут как будто наоборот перекинулось. Неправильно.

26. СИДА
        - Это демоны, глупый… - Шартэм рядом со мной будто уменьшился в кресле, закрыл лицо руками и тяжело вздохнул. - Ламиараотэль пообещал им… Демоны, слышишь, эльф!!
        Беги же! Хватай свою Сиду, защищай ее, беги отсюда! Ты ведь боишься проблем!
        И опять повисло молчание. Молчал Лерт. Тяжело дышал рядом со мной Шартэм. Бегал с одного на другого из присутствующих ехидный взгляд Палварошка. Застыл в дверях Ферлан, а за его спиной бледноликой тенью возвышался Сэнтрэй. А Лерт сказал то, что побоялись сказать мы все. Он сказал, зная, что окажется единственным высказавшимся трусом, но тем не менее озвучил:
        - Оставь ты это дело, Шартэм. Уходи тоже. И мы уйдем. Да, я боюсь демонов и мне совсем не улыбается иметь с ними дело. Разреши нам уйти, по-настоящему разреши, и мы уйдем. Шартэм, и без тебя найдутся герои, ты только брось это. Оставь их и будь что будет.
        - А ты знаешь, что будет? - вкрадчиво спросил Пророк, отнимая ладони от лица. - Поверь, тебе не понравится. Ламиараотэль не должен донести "Шелест Силы" до Розринэ.
        - Розринэ? - подал голос Палварошк. - Это в Сайфе, практически на границе с Велитарией? Пустые Земли?
        - Ты-то откуда знаешь, воришка? - проворчал дроу, - Даже я не знал название этой крепости до шестисот лет. А когда узнал, сразу поспешил проверить… Оказалось у крепости штук семь имен наберется. Она и Розринэ, и Эльтарэн, и Восточный Хейкк, и Кайранос. Остальные совсем уж не выговариваемые, на манер сайфийского языка. Отвратительное произношение, я вам скажу. На гномий усиленно смахивает… - а он все уходил и уходил от основной темы, рассеивая наше внимание и выдавая пока что ненужную информацию. Лерт сосредоточенно разглядывал собственные руки, и формировал какую-то мудрую мыслю, наличие которой хорошо ощущалось мной. Я не вмешивалась в его размышления - знала я не больше его, зато запутать могла запросто. А у него своя логика, пусть и не железная, но тоже сгодиться. За его здравый смысл я не беспокоюсь.

… - Шартэм! - прервал болтовню старика Лерт, - Объясни, что случилось с моей раной.
        Дроу подавился длинной и мудреной фразой, сглотнул слюну, крякнул что-то невнятное, совсем уж старческое и медленно, по слову, выдавил из себя ответ на поставленный вопрос:
        - Там артефакт какой-то… Какой, точно не скажу, но было что-то такое, глушащее боль… Можно сказать, что он делает смерть безболезненной. Или… другой вариант… медленно подкрадывающаяся смерть. Ты ее не чувствуешь, но она идет…
        - Ты точно не знаешь? - перевел на цивильный язык эльф. - Так и скажи, что народ мучить. Я беспокоюсь за Сиду. - Шартэм медленно оглянулся и посмотрел на меня. Внимательно изучил, будто первый раз увидел и думает, как ему воспринимать мое сиденье здесь, на подлокотнике его кресла. Да нет, кресло, конечно же, не его!
        - Я хочу сказать, - он мельком глянул на собеседника и вновь стал разглядывать меня, - для того, чтобы узнать, чем тебя кольнули, нам стоит поглядеть на артефакт. Считай это хитростью с моей стороны, тебе придется пойти к демонам. Или хотя бы до Ламиараотэля.
        Они еще долго спорили. Ничего не значащие слова, хотя все всё давно решили. Пойдут все. Даже Рэй, несмотря на категоричный отказ вначале рассказа Шартэма. И он тоже пойдет, потому что за ним долг. Может, бросит нас в середине пути, но пока он будет с нами. Нам пригодится маг и боец в одном лице. Нам все пригодятся.
        Нет, на войну с демонами мы не шли. Мы шли на войну, которая предотвращает появление "Шелеста Силы" у демонов. Справится с ними у нас нет шансов. Не те мы существа, дабы противопоставлять им что-то. Правда, можно имеющиеся в наличие артефакты собрать всевозможные и пойти… в бой?
        Палварошк, выслушав всех, сначала побледнел, затем позеленел, а потом покрылся красными пятнами. И это все невозмутимый Палварошк, который умеет себя контролировать как никто другой. Произошедшее чудо поразило всех - Палварошк попросил держать их, демонов, подальше от Велитарии и Роонии, и предложил свою помощь в открытие телепорта до Пустых Земель. Предложил нам Воскреситель - на время, разумеется. Вскоре мы услышали короткие рассказы, своего рода байки о тех Пустых Землях и стране Сайфе, где случалось всякое благодаря нахождению на ее территории замка. Местное население буквально дрожало от испуга, и не подходило к крепости… впрочем, говорят, если такие и находились, они не доходили до замка в силу наложенных демонами заклинаниями. Соседствовать с демонами согласились лишь вампиры, и тех разделяли топи и реки, версты пустынных земель. Нет, нам это определенно не нравилось. Надо было срочно перехватывать Ламиараотэля до того, как он окажется в Розринэ.
        После ужина Лерт безмолвно ушел в отведенную нам комнату. Я же осталась дослушивать очередную устрашающую - не иначе, для поднятия боевого духа - байку про велико-ужасную Сайфу и Пустошь. Шартэм посапывал в кулак не слушая этого бреда, Ферлан заинтересованно таращил глазищи, а у Рэя было безразлично-скучающее лицо. Уже за полночь, когда Палварошк с ехидной улыбкой на устах поставил точку в своем интригующем рассказе, народ начал разбредаться по своим комнатами, - благо, дом у Палварошка большой, он на него, по его же словам, три года копил, - а я вернулась к Лерту. Он не спал. Лежал на раненой спине, смотрел в темный потолок и, вытянув руку вперед, разглядывал длинные пальцы, загораживая ими синеватый свет из окна.
        - Долго вы, - одними губами сказал он, поворачивая голову в мою сторону. - И как много он вам рассказал?
        - Прилично, чтобы не заснуть сегодня ночью, - так же тихо ответила я, стягивая с себя рубашку.
        - Это намек? - спросил он, приподнимаясь на локте. Лицо его было озадачено, на лбу пролегла морщина, а глаза нехорошо прищурились. На уме у него было много чего неприличного, но я опять-таки не лезла туда, в его мысли. Зачем? Переубеждать его бесполезно. Я, подойдя к постели, зло пихнула коленом край кровати:
        - Двигайся, - он приподнял край одеяла, приглашая меня. Отодвинулся, но совсем на немного.
        - Ты злишься, - констатировал он.
        - А ты ищешь пути… - парировала я, залезая под одеяло и прижимаясь к нему.
        - Ищу, - согласно кивнул он и его руки легли на мою спину.
        - И правильно делаешь…
        - А ты злишься потому, что сама тоже ищешь эти пути. Поздравляю, ты нашла… - его губы мягко коснулись моей шеи.
        - И ты тоже… - прошептала я, прикрывая глаза.
        Сайфа, Розринэ, Большой зал.
        - Ты куда-то уходишь, Ждущий?
        - Да, - мужчина в черном плаще и открытым смуглым лицом обернулся и смерил взглядом сидящего за столом, - дождусь гостей…
        - Нам нужен Ведущий. Любой ценой.
        - Я уже слышал это, - невозмутимо сказал Ждущий, ничуть не подкупленный жалобным тоном демона. - И я сказал, что мне тоже нужен Ведущий. И он будет, так же как и остальные Старшие демоны. Но сначала ведущий. Не беспокойся, Артэс.
        - Мне хочется верить тебе, Ждущий.
        Он пожал плечами, показывая, что ему безразличен тот факт, верят ему или нет. Он сделает свое дело, а остальное ляжет на плечи других… и он опять уйдет в тень и будет ждать. Ведь это обязанность Ждущего - ждать и чувствовать приближение беды. И он будет ждать, иначе, что ему остается делать?
        Демон был прост - в черных одеждах с серебряными заклепками, с походным мешком за спиной, который казался подозрительно пустым, безоружный. Со спокойным взглядом светлых глаз и русым хвостом волос промеж лопаток, обросший щетиной и пропахший дымом костра, с четкой походкой, не дающий себе ни дня отдыха. Он уходил навстречу… встречать гостей…
        Поскольку им надоело ждать.

27. СИДА.
        Телепорт я перенесла плохо. Сильно скрючило внутренности, беспокойство колыхнулись в груди, застучало в висках. Я сидела на сырой промерзшей земле, прижимая руки к груди, спиной прижимаясь к ногам Лерта. Мои спутники были более сосредоточены и невредимы - телепорты на длинные расстояния почти всегда кончаются неприятным самочувствием. Воскреситель тоже нехорошо отнесся ко мне и телепорту, построенному Палварошком.
        - Эй, ты куда? - спросил Лерт зашагавшего в сторону Шартэма, хотя было понятно и без его вопроса. Форт возвышался неподалеку, а мы находились на выжженной столетиями назад земле. Сразу у нас за спиной начиналась стена хвойного леса, мокрого от недавно прошедшего ливня. Тропинка, едва заметная среди этой буйной растительности уходила вдаль.
        По тропинке неторопливо шли мужчины в тяжелых кольчугах частого плетения с длинными копьями наперевес. Их было пятеро, но они своим малым количеством внушали уважение и раздражение одновременно. Лобастые рожи прикрывали шлема, грубые пальцы защищены латными перчатками, ноги, обутые в сапоги с коваными носками печатали вольно-развалистый шаг, в котором легко узнавалась пехотинская поступь. Увидев Шартэма, бодро вышагивающего в сторону Искинского форта, один из них махнул в его сторону копьем длиною в пять локтей и угрожающе сказал что-то на незнакомом мне языке.
        Я, цепляясь за лертовы ноги, поднялась. Он вежливо придержал меня за локоток, Ферлан сделал шаг ко мне, будто оберегая. Рэй же наоборот вышел вперед.
        - Приветствую вас, - на ломаном велитарском произнес Шартэм. Подозреваю, что сайфинский он знал еще хуже, а здесь благо все по велитарски понимают. Да и мы сможем худо-бедно общаться. - Не могли бы вы проводить нас до форта?
        - Сами не дойдете? - ворчливо, практически без акцента отозвался патластый мужчина, и почти сразу поменял тон с ворчливо-злобного на раздраженно-официальный. - Кто такие? Почему шляетесь в запретной зоне? Подход к Искинску с той стороны. - Рука его нетерпеливо дернулась на восток. - А Велитарская граница еще дальше. Тут монастырь, подходить к нему можно лишь с разрешения начальника гарнизона. Разрешения имеются? - Говорил он четко, будучи абсолютно уверенным в своих словах, нисколько не сомневаясь в незаконности нашего нахождения на их территории. Опять Палварошк нам подлянку устроил… Или телепорт ошибся на полверсты.
        Первым в разговор вступил Рэй. Твердо, будто всю жизнь гулял по этому краю, а сейчас, по неведомым причинам его остановили какие-то левые люди. Впрочем, между ними и тролль был в количестве одной штуки. Важно кивнув головой, Рэй невозмутимо сказал:
        - Приветствую вас, гвардейцы. Не проводите нас к начальнику гарнизона? Мы по поручению государя Роонийского. Телепортировались из Элегтара. О целях своего визита расскажем только старшему. Теперь извольте проводить нас…
        Гвардейцы заинтересованно переглянулись меж собой, а тролль насмешливо крякнул - и принимай это хоть за чих, хоть за гогот, хоть за матерное слово. Я чуть выпрямила спину и решительно потянулась к Рэю. Ухватив того за рукав, я сделала шаг вперед, тоже желая поучаствовать в разговоре. Сделав надменно-дурашливое лицо, я со всей наивностью, на которую была способна, проговорила:
        - Ох! Храбрые воины, не давшие нам заблудиться… - Ну да, это когда Искинск находится в непосредственном поле зрения. - Проведите меня, пожалуйста, в город. Эти мужчины настолько утомили меня во время пути, что мне немедленно нужно отдохнуть… Вы не представляете, как воняют эти телепорты магов-недоучек. - Мстя Палварошку, уж он-то не недоучка. - У меня даже голова разболелась… - На лицах гвардейцев одна за другой появлялись дерзкие улыбки и чувство собственного превосходства над магами, которые даже нормальные телепорты осилить не могут.
        "Утомившие меня мужчины" с кислыми лицами смотрели на вожделенный форт, окруженный высоченной круговой стеной. Башен было около восьми штук, выделялись они высотой и темными бойницами, расположенными в самых неожиданных местах. Сильно отличалась тонкая и высокая дозорная башня, и колокольня, украшенная чуть больше положенного. Главная башня - донжон - возвышался ближе к нам, он смещен от центра. На нем был "открытый" этаж - площадка магов, кои, несомненно, имелись в наличие. На острых шпилях грубоватых и чересчур простых башен трепыхались длинные знамена. Зелено-бело-черные ленточные флаги развивались на пронзительном ветру. Уж Лерт-то своим пронзительным взглядом видел на стене десятка три лучников, по мере приближения оттягивающие тетивы все сильнее. Рэй тоже хмурился, с ненавистью глядя на мощные деревянные ворота с полукруглой аркой, оформленные затейливой скульптурой на тимпане. Сразу стало понятно, что крепость достраивалась и перестраивалась в разные времена с различной степенью финансирования. Форт окружал ров. Окружал так затейливо, что не сразу подберешься. Глубокий, проросший
водорослями и прочей пакостью, он отступал от могучих стен локтей на восемь - эти восемь локтей были использованы под не вписывающиеся в весь облик форта контрфорсы. Аркбутаны белоснежными дугами, с проклюнувшимися травинками между крупных глыб довольно изящными дугами подпирали стены, принимая часть давления на себя. Там, наверху, еще до самой стены был проложен тонкий гибкий мостик, поджигаемый в случае нападения врага.
        Проще говоря, форт был неприступным в случае запирания двух ворот и подъема двух мостов и становлении на донжоне трех десятков магов. Если только пригнать сюда грозную армию драконов. Но те, к великой радости Искинска, армиями не ходят.
        В форт мы вошли под строжайшим наблюдением и острыми копьями за спинами.
        Народу за стенами было предостаточно и этот, с вашего позволения, город, рос в высоту, а не в ширину в силу невозможности расширить пространство. Но, судя по всему, в городе народ е задерживался, предпочитая уходить в Волыск, соседний город. Уж слишком строги здешние порядки и нравы. Повсюду воины, готовые выполнить приказ начальника гарнизона.
        Пусть Шартэм говорит, - мысленно передал мне Лерт - помолчи. Нам проблемы без надобности.
        Или построй из себя дурочку, - добавила я. - Это безопаснее.
        Поосторожнее тогда. - Он пожал плечами, вызывая недоумение у ведущего его гвардейца. - Палку не перегибай.
        Постараюсь.
        Этот начальник гарнизона оказался сущим дьяволом - его ловили всем скопом и никак не могли поймать. За это время, усталые, только что вернувшиеся с дежурства, и по какому-то недоразумению нарвавшиеся на нас мужики, медленно зверели и нервно реагировали на наше каждое лишнее движение грозным взмахом копья. Это учитывая то, что мы стояли вдоль стены возле места, где должен был обитать начальник. Но не обитал, предпочитая шляться по всему форту и неизвестно где его искать. Когда рядом никого не было, гвардейцы с чувством матерились на сайфинском языке. Они не стеснялись нас. Они просто хотели спать.
        Он вломился в мрачноватый коридор главного строения форта и пролетел мимо нас. Один из гвардейцев немедленно попыталась перехватить начальника, в чем преуспел только когда за спиной у последнего с грохотом захлопнулась дверь. На нас он не обращал внимания, хотя мы его настойчиво требовали.
        У нас просто не было времени стоять здесь и ждать, пока он соизволит высунуть свой нос наружу и дать очередное распоряжение. Я, несколько обнаглев, прошла через простые магические блоки и ощутимо шарахнула в дверь чистой силой, на манер бесцеремонного нетерпеливого мага-посетителя. Это подействовало, и через несколько секунд с озлобленным лицом в узкий коридор выскочил начальник гарнизона и заорал так, что гвардейцы вжались спинами в холодные стены:
        - Вот уроды!!! Мне что уже, уединиться нельзя!?! Все за вами приглядывать, сопли вытирать?! Что вы тут встали, мне в роту кусок хлеба сунуть запрещаете?
        - Прекрати орать, Хэдтевол, - раздался жесткий мужской голос. Неторопливые шаги поднимающегося по лестнице были слышны немногим, но зато слова услышали все: - Если бы ты хотел покоя, давно загнулся еще восемь лет назад. Живой ведь. К тебе гости, если ты не заметил. Да и я пришел.
        Начальник гарнизона, уже пожилой человек с шикарной седой бородой и грязными серыми патлами, одетый, как и все здесь, в кольчугу, замер, прислушиваясь к голосу и испуганно попятился.
        - Не надо вопросов "кто тебя впустил?". Надо было, сам зашел. - В коридор завернул, завершив свой подъем по лестнице, высокий человек. Крепкие, стоптанные сапоги, носимые обладателем около последних пяти лет. Плотные полотняные штаны темного оттенка заправлены в голенища сапог. Черный плащ с короткими рукавами, едва доходящими до локтя, из-под которых выглядывали рукава черной кожаной куртки с металлическими бляхами. Один рукав куртки был небрежно закатан, обнажая серебряную цепь, намотанную на жилистое запястье. На кистях были перчатки с обрезанными пальцами. Картину дополнял светлый хвост волос и щетина на красивом лице. Все бы ничего, его можно было бы принять за наемника, за странствующего мага, за причудливого купца со странным вкусом… за кого угодно, хоть за библиотекаря, несущего в мешке древние фолианты, благо, мешок за спиной на самом деле был. Но при нем не было оружия. Это вам ни о чем не говорит? - Принимай гостей, Хэдтевол, - тяжело, будто восхождение его утомило, вздохнул человек. - Негоже заставлять их ждать. Отошли подальше их. - Он качнул подбородком в сторону гвардейцев с
копьями. - Никто не войдет, пока я здесь.
        Я наблюдала за ним. Но очень быстро мое внимание переключилось на Шартэма, в глазах которого плескался ужас. Он, человек с которым я знакома полтора столетия, испугался этого мужчину. Что такого в нем? Да, согласна, неординарно, но не смертельно.
        - Поговорить надо, - настойчиво сказал посетитель. - Срочно. - Он пальцем указал направление, придерживаться которого должен начальник гарнизона, чтобы дойти до своего стола и сесть за него. Сомневаюсь, что тот отчетливо понял его приказ, но когда мужчина приглашающе повел рукой, зазывая нас в кабинет, Шартэм побледнел еще больше. Щеки его впали, губы обескровились, все лицо будто потускнело, опустились плечи.
        Подозрения медленно закрадывались в мою пустую голову.
        Ведь известно, что демоны оружия никогда не носят.

28. ЛЕРТ.
        Подождав, когда все займут места, человек заговорил. Четко и толково, но все же без спешки он выкладывал информацию, будто поворачивая ее освещенной стороной к нам. А мы смотрели, будто впервые видели - заинтересованно, не отрывая взгляда и боясь упустить что-то важное. Очень важное, из-за чего потом все пойдет кувырком. Ходить кувырком никому не хотелось. Это было больно и неприятно, поэтому все слушали внимательно.
        - Все, кроме Хэдтевола, явились за одним. За "Шелестом Силы", и тебя это не пока касается, Хэдтевол, уничтожать твой форт я пока не собираюсь. Они ждут эльфа. Долго ждут. То ловят, то убегают. Сложные у них отношения с эльфом. С эльфом у всех сложные отношения. И у меня, и у моих знакомых. И они, и я надеемся, что эльф все же появится и принесет с собой одну вещицу. Только сразу предупреждаю, господа, вещицу эльф несет для меня и никаких споров, если вы только не психопаты-суицидники, на эту тему быть не должно. Воскресителем пользоваться не стоит, будет еще хуже. Если я вам еще раньше головы не сверну. Один из вас уже понял, кто я такой. Остальные скоро догадаются. Большая просьба не распространяться об этом, иначе я не буду тратить время на предупреждения. От тебя, Хэдтевол, зависит только вход этого эльфа в форт. Затем последует долгая разборка. Уж извини. Уговоришь их не крушить башни и не плеваться огнем, все будет хорошо. Ярые защитники убогих! - со странной интонацией, практические без эмоций высказался он. Вся его речь была размеренной, на удивление четкой, будто выучена наизусть. Он не
делал лишних жестов, не махал руками жестикулируя, ни один мускул на его лице не сделал ненужного движения. Он был настолько выверенным и уверенным в себе именно из-за этого ледяного спокойствия, что в его собеседниках зарождался страх. Этот страх уверял, что все будет именно так, как он и сказал.
        - Ждущий… - практически беззвучно вымолвил посиневшими губами Шартэм.
        - Я удивлен. Вы знакомы с нашей мифологией. - Он качнул головой. - Но это лишь в узком кругу. Сейчас же называйте меня Оитилий.
        - Что вам нужно,.. Оитилий? - Видно было, что и сам Шартэм поразился свой наглости и способности задавать личностные вопросы. - Зачем вам "Шелест Силы?"
        - Вы знаете мифы, но не до конца. А стоило бы. Мне "Шелест Силы" ни к чему. Мне нужно чтобы они успокоились. Они успокоятся, когда вернется он. Он вернется, вы не бойтесь. Судьба у него такая, и они без него не могут. Без меня могут. Быть Ждущим очень просто, знаете ли. - В его голосе проскользнула горечь, и он невидящим взглядом посмотрел на Шартэма.
        - Только это не мифология, - осторожно заметил Шартэм. - Это реальность.
        - Почему он несет к вам "Шелест"? - неуверенно, но, все же желая получить ответ, спросила Сида. Демон обвел взглядом сначала Шартэма, затем мою Хранительницу, мельком глянул на даже дышащего с опаской Ферлана, и ответил:
        - За все надо платить. Цена соответствующая. Поэтому он несет. Почему ты меня боишься? - Этот вопрос он задавал уже Шартэму. - Ты ведь знаешь, как все будет.
        Шартэм промолчал, но всем было понятно его желание ответить "ты - демон, поэтому и боюсь".
        - На что ты надеешься? Ни ты, ни они ничего не смогут сделать. Но ты подумал, что можешь все исправить. Как-то исказить действительность? У тебя не получится, Пророк. Возвращайся домой.
        Шартэм, стиснув зубы, молчал.
        - Можете высказывать свои требования Хэдтеволу. Сильно на шею ему не садитесь, он не потерпит этого. Раз ко мне больше вопросов нет, увидимся, когда эльф придет.
        - Вопросы есть. - Я чересчур резко мотнул головой. - Чем меня кольнули в Элегтаре и как с этим бороться?
        - Хороший вопрос. За процессом следил не я, поэтому вопрос не ко мне. Это был артефакт. А какой - я узнаю чуть позже. Надо передать, что не подействовало. Или подействует попозже.
        - Тогда какой смысл был в этом? - Я, нетерпеливо жестикулируя, смотрел в его глаза. Они были равнодушные, холодные, жестокие. Глаза демона.
        - Считай это неудачной попыткой покушения. Мне интересно, что ты будешь делать. До свидания, Пророк. - Он на прощанье обвел всех взглядом и неторопливо вышел из кабинета.
        - До свидания, Оитилий, - вслед ему сказал Шартэм.
        - Я вас слушаю, - выждав некоторое время, обреченно сказал Хэдтевол. - Признаться, и видеть не хочу, и слушать, и даже думать. Но Оитилий есть Оитилий, и если он явился ко мне в форт, значит быть беде. Посему я предпочитаю слушать его советы и приказы, но делать по-своему. О каком эльфе он говорил? Едва он оказывается рядом, происходит что-то нехорошее. Черный вестник! Почему же Ждущий…
        - Ты и не понял, кто он такой… - пробормотал Шартэм, видящий начальника гарнизона насквозь. - Он приходит каждый раз, когда случай случается. Он просто ждет… Он Ждущий. Один из Старших демонов.
        Вот и сказано то, в чем боялись признаться мы. Ферлан изобразил испуг на молодом лице, Рэй нахмурился еще больше. Начальник гарнизона, ждущий наших просьб, замер и непонимающе уставился на дроу. И вправду не догадывался об этом. Произошедший здесь разговор ему был малопонятен, а в остальных случаях этот демон вел себя вполне обычно. Разве что оружия не носит, что здесь, в пограничном форту это противоестественно. И еще приносит неприятности. Ждущий…
        - Нам нужно жилое помещение, - сказал тем временем Шартэм, не обращая на витающего в прострации Хэдтевола. - И нам нужно, чтобы никого из нас не прогоняли со стены. Или не трогали нас возле ворот. Считай, что мы будем нести караул. Поочередно. Оружия они без надобности не вытащат. Маги у нас силу свою контролируют. Все начнется, когда в форт войдет он. Извините. Мне нужно подумать…
        - Просто так разгуливать по форту не позволю. - Очнулся от сказанного воин. - Отведу определенное место. Поставлю на восточных воротах, приставлю к вам двоих. Я вас опасаюсь и имею на это полное право. Если что-то не устраивает… можете пожаловаться своему… Ждущему!
        - Если что-то не устраивает, мы сами разрешим подобные проблемы, - ласково не согласился Рэй, поднимаясь на ноги. - Ждущего же трогать остережемся.
        Дальше проблем стало поменьше. Сида очухалась от телепорта, крепко стояла на ногах и не глупила, влезая в каждую реплику, и не хамила, отчаянно споря со всеми подряд. Это не могло не радовать. Помещение нам предоставили недалеко от Восточных ворот, казарма сия была невелика, её приходилось делить еще с тремя гвардейцами, но спокойствие нам было обеспечено. После заветного слова "демон" все заметно притихли. Ведь раньше это было что-то неопределенное, маячившее вдалеке и никак не являющееся взору. Теперь, когда демон вполне зримо предстал перед нами и показал свое влияние, мы испугались. Один Шартэм знал что это должно было случится и что должно будет случиться, но он молчал, аки партизан перед ордой озверевших троллей. Это бесило.
        Первыми караулить неуловимого похитителя и Владыку в одном лице пошли Рэй и Ферлан. Причем у первого была такая зверская физиономия, что было даже страшно подумать о том, что может произойти, если Ламиараотэль все же явиться пред его драконьи очи. Ткнув пальцем в Рэя, я попытался доказать Шартэму, что это несколько боязно пускать его туда… Он же там все к чертям разнесет, хотя и не создает впечатление грозного взбешенного воина. Именно по этой причине я и пошел с ними.
        Находиться на стене было приятно. Давно забытые ощущения - почувствовать боеготовность, возвышенность под ногами, ощутить себя хозяином города и возможность пустить стрелу в неприятеля. Ферлан моей радости не разделял, зато Рэй к высотам относился, как видимо, неплохо, все норовил сделать побольше резких движений, разминал спину, улыбался, несмотря на недавнее паршивое настроение.
        - Хороший форт… укреплен хорошо… - проговорил он, подставляя лицо холодному северному ветру.
        - Согласен, - кивнул я, хотя говорить совсем не хотелось. - Такой даже катапультами-то не сильно покрошишь. Пограничный форт, с них всегда требовалось гораздо большего. Уверен, что напротив, восточнее, есть и Велитарский форт, находящийся в неплохом состояние. Но пока войны нет.
        - Может, и нет… Форт не устоит против нападения драконов, - высказал он подуманную мной идейку.
        - Драконы не позарятся на него, я надеюсь. Ты ведь не позаришься, а дракон?
        - Нет, я уже здесь… Я не дракон… Точнее, нечистокровный дракон.
        - Что у вас за раса странная? - Я почему-то решил, что сейчас самое время расспрашивать сына Урисора об его происхождении. - Я Урисора видел в истинном облике раз двадцать от силы. Тебя только человеком и вижу, ауры никакой не ощущаю. На первый вид магией ты не владеешь, но забить себя пульсаром не позволишь - щиты на первый план лезут. Скорость у тебя выше человеческой, а замашки сильно отличаются. Ты стараешься быть похожим, но это зависит от человека, стоящего перед тобой.
        - Или эльфа, - добавил Сэнтрэй.
        - Или эльфа. Урисор постоянно скрывал от меня что-то, но и я не сильно настаивал. Мы понимали, что эта скрытность - особенности его расы и никуда от нее не деться. В его рассказах попадались название городов, описания личностей. Это интересно слушать. Но я не понимал.
        - Он говорил про ДилКор и про мать, - убежденно сказал Рэй, мельком глянув на меня. - Отец недолго был знаком с матерью, она из другого города, история их знакомства мне до сих пор неизвестна. Она рано умерла… Нет, даже не так… Ее убили. Вот была история, надо сказать, и все из-за ее смерти. Мне потом Юна рассказывала о ней. Юна это моя сводная сестра. Дочь Ночи. Если не приглядываться, у них была нормальная семья, соответствующая законам и уставам ЗельЛана. Если бы не Ночь… Она просто сбежала к отцу, родила меня и после чего была убита своим мужем. Жутковато, не так ли?
        - Твоя мать в чем-то неправа.
        - Она была неправа почти во всем. Она подставила всех, начиная от моего отца, заканчивая всеми Лангор Кор. Из-за нее произошла война, последствия которой до сих пор сказываются на моем народе. Я не понимаю, как Ямирлек после серьезнейшей стычки сумел объединить два народа…
        - Ему это удалось? - в сомнение спросил я, не представляя о чем говорю.
        - Да, ему это удалось. Ему не удалось жить так, в этом балагане. Он ушел после трех лет правления.
        - Кто вы такие, Рэй? - Внезапно захотелось узнать всю правду, ту, которую держал в себе Урисор Бронзовый.
        - Лангор Кор. Лангор Ла. Теперь уже без разницы. Ведь Ямирлек сделал то, чего опасались другие. Раса вновь объединена, общее название, никаких акцентов на внешнем виде, они прекратили бояться драконов. Мы - лангоры. В нынешнем поколение чистокровных Лангор Ла еще хватает. Но у Лангор Кор там все намешано. Страшная генетика, помесь дракона и лангора. Внешний вид зависит от того, сколько драконов в твоем поколение. У меня мать чистокровная Лангор Ла, а отец дракон. Правитель нынешний на две трети дракон. Ямирлек был лучше, хоть и шлялся четверть века по непонятно каким облакам. Он был практичным, понимаешь? Он заботился и видел помехи, искал пути. Пусть и не правил нами - нам это было не настолько нужно - но и делал все возможное, дабы улучшить обстоятельства жизни. Ты что-нибудь понял, Лерт? Ведь я, вроде как, для тебя говорю, а понятного мало.
        Я пожал плечами.
        - Что-то понятно. Что-то нет. Чем ты занимаешься в жизни, Рэй?
        - А ты еще не понял… - Он горько вздохнул, тоскуя о том, что нельзя скрыть правду, как бы ужасна она не была… - Мы убийцы. Мы стражи границ. Мы способны ложить трупы штабелями, при этом не попадаясь под клинки. Мы воины, бойцы. Способны на очень многое, как в психическом плане, так и в физическом. Подготовка очень высока. Это обучение идет с детства. Тренируется все, что только можно довести до совершенства: магия, искусство владения оружием, знание языков… Драконы менее жестоки, их не заставляют, если они не хотят обучаться. У нас - это условие. Неспособность держать клинок приравнивается к позору, хотя мы и не воевали около тридцати лет. И тот случай был скорее исключением, чем постоянством. В нас видят только бойцов, хотя моя сестра уже который год успешно приторговывает травками в какой-то людской деревушке. Смешно? А мне нет. Она сумела уйти, открыто заявив о том, что ненавидит нашу расу. Я ушел из города, но мне придется вернуться. Сколько раз я еще вернусь? Пять? Десять? Сорок? Какая к черту разница? Я буду возвращаться туда, в ДилКор, потому что меня там ждут. Не родственники, нет, там
никого не осталось. Меня ждет моя раса. Поэтому я вернусь. Я всегда буду возвращаться.
        - Ты знаешь, куда тебе идти, если не будет другой, более важной цели. У всех есть место, которое зовется "домом".
        - Согласен. - Он отвернулся, машинально прокручивая кисть, будто выписывая сложный финт. - Вот. Смотри. - Рэй, ухватился за черную кожаную перчатку, и, немедля, стянул. Открылись бледная незагорелая ладонь, пальцы были в черно-коричневых замысловатых татуировках. - Лангоров узнают по пальцам. И их статус тоже узнают по пальцем. Поэтому мы имеем дурную привычку натягивать перчатки при людях. Это древняя традиция, от которой так и не отучились со временем. Знаки Боевого лангора. - И настолько неожиданным было предложение: - Потренируемся? На палках? Я давно ни с кем толком не бился. Я просто убивал. Давай, а? Сейчас, пока не стемнело? Да в принципе, мне без разницы на темноту - я вижу хорошо.
        Я согласно кивнул. Я не видел смысла отказываться.
        Вопрос на чем биться отпал само собой. Два деревянных меча сунули нам в руки - и желающие посмотреть нашлись, и желающие посмеяться. Для меня это несколько непривычно, я на полуторах специализируюсь, а Рэй и вовсе на коротких парниках. Эти же дубины были на пол-локтя короче моего клинка и явно не раздваивались для нужд лангора.
        Я верил в то, что он сильнее меня. Но попробовать свои силы можно и нужно. "Пробовать", конечно, неверное слово - я свой уровень и без поединка с ним знаю. Просто интересно.
        Начать с того, что он на полусогнутых ногах довольно быстро бегал по небольшой площадке и долго раздумывал, в какую руку брать деревянный меч. Надумал на правую и поудобнее перехватил его, натянув все ту же перчатку на руку. Уверенно выполнил пару финтов с разворотом и жалостливо вздохнул, намекая на отсутствие второго клинка.
        Мы не стали ходить кругами - просто сошлись и практически сразу разошлись. Рэй скользнул дальше, я выгнулся дугой, и удары прошли вхолостую. Он двигался настолько быстро, что я даже не успел ударить вслед. Не хватило и длины меча - еще бы пару пальцев и дотянулся бы. Угу… плохому лучнику все стрелы коротки и тетива не вовремя соскальзывает. А Рэй на самом деле на полной скорости работал.
        Лихо развернувшись, я встретил его удар блоком. Удар скользнул по клинку, а блок остался, и я не замедлил воспользоваться им - кисть лишь слегка изменила направление, а "острие" резко пошло вверх, целясь под дых. Рэй легко сбил меч, я вывернул его по иному, целясь в открывшееся на мгновение левое плечо. Но Рэй, присев на корточки, пропустил удар над собой и не позволил как-то задеть себя. Зато сразу после этого последовал хитрый трюк. На подъеме его клинок оторвался от руки, и он перехватил его обратным хватом. Движения сразу же сменили направленность, стали более резкими и более предсказуемыми. Зато мне было непривычно. Второй же удар пришелся по бедру - я не успел убрать ногу. Но с удара в ноги у меня поставленный намертво рефлекс - финт и в плечо противника. У Рэя посадка была чуть ниже обычного, и меч угодил по шее.
        Он встряхнулся, подпрыгнул пару раз, перекинул меч в левую руку, и, перехватив его обычным хватом, вновь пошел в атаку. На этот раз все было гораздо быстрее. Блоки я ставил рефлекторно, удары отражал и уворачивался аналогичным образом. Он был гораздо быстрее меня, и я просто не успевал соображать. Добила меня штука, названная в узком военном кругу "вертушкой". Выполняется обычно с двумя клинками, но и с одним тоже не плохо. Стоит подловить момент и ударить… что я, впрочем, и сделал, но Рэй в конце концов вывернулся, острие прошлось по его животу и боку, мне же, с развороту досталось по левой почке и локтю. Он, отскочив, вопрошающе поднял бровь:
        - Прекращаем?
        - С какого перепугу? - недовольно спросил я, морщась от боли в онемевшем локте. Про почку я позабыл. Попадание по суставу всегда этим заканчивается. Локоть сводит и выворачивается он после этого с трудом. Но я ведь не левой фехтую, в конце концов.
        И мы продолжили. Фехтовали, наверное, больше часа. В то время за нас на стене торчал Ферлан, вполне довольный складыванием всех служебных обязанностей на него. Он чувствовал себя главным. Ну маг, что с него возьмешь?

29. СИДА.
        Распределение "вахты" было вполне справедливым. Мы с Шартэмом, как зрячие в ночи, были поставлены именно на это время суток. Нас, стариков и женщин, это более чем устраивало. Ночью на стене все-таки потише, нежели днем, когда всем от кого-то что-то надо.
        - Он? - я указала на всадника в черных одеждах, неторопливо, будто неуверенно, приближающегося к форту. Разглядеть его в сумраке было непросто, да еще и расстояние было приличным. Но всадники здесь в одиночку не обитали, они предпочитали передвигаться крупными группами, а то и вовсе вместе с купцами, служа им охраной. В общем, без надобности в Сайфу никто не совался, ведь здесь и Пустошь недалеко, и прочих малоприятных мест наберется с десяток. А одинокий всадник вызывает и уважение и недоумение, особенно если лошадь под ним плетется едва переставляя ноги - верный признак долгого пути и общей усталости.
        Шартэм рядом со мной, напряженно вгляделся в цель, а затем, нахмурившись, кивнул:
        - Дождались. Надо же, а я и не надеялся.
        - Не умеете вы ждать, - сказал за спиной тихий голос. Круто развернувшись, я увидала равнодушное лицо демона. Как он здесь оказался? И он ответил на незаданный вопрос: - Не это важно, Сидриалис Лис Готтланмар. Он пришел. Не этого ли вы ждали?
        - Этого, - согласилась я, отворачиваясь от него. - Неужели его путь занял более двух месяцев? Почему? Телепорты гораздо быстрее, а вам явно надоело ждать.
        - Сейчас узнаешь. Это, так называемые, потребности "Шелеста Силы". Ну что, милая дама, спускаемся?
        Я замешкалась, зная, что следует разбудить и Лерта, но согласно кивнула. Эльф сам появился поблизости, уже поднимаясь по лестнице. Будто почувствовав грядущее, он морщился, часто моргал, пытаясь проснуться до конца, немного нервничал и проверял, легко ли ходит меч в ножнах. Демон на его приготовления смотрел с усмешкой и пару раз пожал плечами. Сам он никак не торопился, действий не задумывал, не хмурился и не улыбался.
        - Приветствую, Ждущий, - мимолетом поздоровался с демоном эльф.
        Ждущий кивнул, оглянулся по сторонам, будто ища кого-то. Вместе мы спустились со стены к воротам и по просьбе демона получили разрешение не их открытие. Едва одни с тихим шумом поползли в стороны, мы уставились вдаль, стремясь разглядеть его. Наше любопытство разделяли и служащие гарнизона, дозорные. Они торопливо растолкали заснувший на посту товарищей, бегло проверили оружие, приняли гордый и независимый вид. Их готовность встречать гостя в своем форту была очевидна.
        Ламиараотэль выглядел более чем усталым… Сгорбленная фигура на уставшем коне, переступающем с явной неохотой. Одна рука придерживает разлетающийся от жесткого ветра плащ, вторая прижата к боку, будто его хорошенько зацепило и теперь боль в ране мучает его. Лица не было видно, но становилось понятно, что оно такое же усталое и унылое, как все окружающее его. Потрепанные сумки приторочены к седлу, колчан со стрелами равномерно покачивается в такт движения.
        При проверке при входе в форт лицо он показал мельком, будто не желая долго оставаться под внимательными взглядами гвардейцев. При магическом сканирование на предмет меток, способствующих определению преступившего закон, он поморщился, рефлекторно коснувшись сумки рукой. Его пропустили, хотя почти все знали, что стоит ему сделать десяток шагов по Искинским улицам, его за руку схватят и поведут на растерзание. Знали, поскольку среди гвардейцев находилось существо, которому выгодно это. Демон, чьему приказу они слепо подчинялись. Этого не знал лишь он. Но велитарская граница не позволяла миновать Искинский форт. Все мы знали, где устраивать засаду и в какое время.
        Ламиараотэль повел головой, почуяв неладное. Гвардейцы напряженно смотрели ему вслед, и только один из них, не сдержавшись, мельком глянул в нашу сторону. Это было довольно непредусмотрительно, потому что Владыка, как гончая, мгновенно развернулся в нашем направление, дернув со спины лук и оттянув тетиву до уха. Наводил он ровнехонько на Оитилия, но тот ничем не высказывал своего удивления или паники. Гораздо лучше повели себя гвардейцы. Двое из них завели короткие метательные копья, готовые забить их в эльфийского владыку при случае спуска тетивы. Нет, разумеется, они не успеют предотвратить выстрел - он еще дважды стрелу вложит прежде чем они замахнуться, да и исчезнет в ближайшей подворотне, - но все же… Еще трое выхватили алебарды и угрожающе ощерились ими.
        Лерт хладнокровно целился во Владыку из своего лука, из которого он тоже при надобности выпустит три стрелы против тех же трех. Я завела руку с метательным ножом, а Шартэм просто сделал шаг вперед, причудливо скрестив пальцы на правой руке - замысловатое атакующее заклинание, оформленное ранее и ждущее своего времени.
        При экстремальных обстоятельствах Ламиараотэля затыкают всеми видами оружий и поджарят.
        Ламиараотэль отпустил лук, и прошипел сквозь зубы:
        - Рановато встречаете. - Стрелу с тетивы он не снял, а вздернуть лук на уровень глаз дело мгновения.
        Со стороны главной башни размашистым шагом в окружение пяти гвардейцев вышагивал Хэдтевол. Видимо, за ним послали, едва узнав, что Оитилий здесь. Послали, дабы чувствовать себя более уверенно, но весь вид начальника гарнизона не внушал особого доверия, скорее в нем присутствовала плохоскрываемая нервозность.
        Честно говоря и мне было боязно.
        - Всё! - зычно рявкнул Хэдтевол на стражу. - По местам, чего зенки вылупили?! Аки невидаль, всадник пожаловал!!! - Он с удовольствием кричал на велитарском, будто намекая и на наше нежелательное присутствие здесь. Было бы иначе, кричал бы на сайфинском. На Ламиараотэля эта речь никак не подействовала, он так и остался сидеть верхом, с опущенным луком и внимательно поглядывать по сторонам. То, что он видел, ему не сильно понравилось, надо полагать. Хэдтевол с зверским выражением лица развернулся к нам: - На улицах бойню не устраивать! Все разборки в помещение, нечего мне тут порядок ломать и мирный люд на площади вытаскивать!
        - Простите, но мы еще ни одного слова не сказали, - вежливо возразила я начальнику.
        - Вот и не произноси!
        - Обет молчания дайте… - подытожила я, чувствуя, как все расслабляются, и продолжила хамить. - Эдак лет на десять… Знаешь, какой поток матерных слов за эти десять лет наберется? Боюсь, он потом выльется на голову одного… если его голова еще будет при нем.
        - Мать твою из-за угла коромыслом! Женщина, помолчи!
        - От тебя, господин начальник, скоро все женщины будут шарахаться, если так орать продолжишь… Истерик. Некому приказывать будет. Мужики-то и подавно не слушаются.
        - Что-то мой приказ и без того не действует! Полоумных неадекватных женщин надо запирать по домам и не выпускать! А не давать им ножи в руки…
        - …иначе эти ножи очень хорошо летают в шеи всяких там начальников гарнизонов. Будет досадно, если столь громкий голос покинет нас. Кто же будет отпугивать врагов своими воплями? Хрупкие неадекватные женщины?
        - Заткнитесь уже, - устало, вполне человечно попросил Ламиараотэль на роонийском. - Ждущий, что-то случилось? Почему вы встречаете меня здесь? Мы ведь договаривались.
        - Мы - да, а им правила неписаны. - Оитилий показал в нашу сторону, намекая кому именно. Намек был понят, Ламиараотэль с презрением оглядел мое лицо, мельком глянул на Лерта, впрочем, не слишком радуясь этой встрече, и впился длинным взглядом в Шартэма. И начал говорить:
        - Своенравные псы. - Было видно, что интеллигентный эльф из знатного рода, вконец замученный путешествием, едва сдержался от злобного плевка под наши ноги. Он говорил язвительно, не страшась ничьего гнева, будто ругаясь. - Не сиделось им, все норовили службу снести до конца. Воровка, наемник, бомж. Зачем, спрашивается, полезли за мной? Подумали что, пусть вас и немного, но вы - сила? Да-да! Огромная сила! На целое войско хватит. Других занятий не нашлось? Дроу! Воровала бы себе спокойно, налаживала отношения с любовничком, пригрелась бы в Шертариале. А ты что за ней поскакал, кобель? Решил исполнить приказ, исполнительный ты наш? Шел бы в другие места, за деньги приказы исполнял! Тебе же, старику и вовсе положено валятся на улочке и пыль глотать, так нет же, поднялся и напророчил чертовщину какую-то…
        - Ты еще про меня скажи, Ламиараотэль, - попросил невозмутимый Ждущий. Эльф притих. - Мне поговорить надо с тобой. Без посторонних.

30. ЛЕРТ.
        Шартэм метался по нашей комнате, бурча себе под нос ругательства. Время от времени резко он останавливался и впивался взглядом в стенку, отделяющую помещение от коридора. Он раздражал всех нас. Да и без него было от чего скрипеть зубами и костерить всех подряд.
        В "честное слово" демона мы не слишком верили, даже несмотря на его безразличное заявление о свой порядочности. Было видно, что ему глубоко наплевать, поверят ли ему, или нет. Мы ему не верили, и его это не интересовало. Вот если бы мы верили ему, он бы иронично хмыкнул и непонимающе пожал плечами. Доверять демону? Что-то новенькое.
        Он мог сделать что угодно, пока разговаривает с Ламиараотэлем наедине. Убедить его исчезнуть с глаз долой, тем самым избежать странных действий бывшего Владыки дроу. Отнять у него "Шелест Силы" и убежать в свой Розринэ. Убить эльфа и с невозмутимым видом сказать, что так надо было. Разнести по камушкам весь Искинский Форт, что вообще не радостно, а мы заметили бы это только под утро. Он мог сделать что угодно. А у нас не было даже возможностей предугадать его действия.
        - Прекрати, Шартэм, - попросил я, стискивая рукоять меча и слегка выдвигая его из ножен.
        - Что прекратить?! - ощерился дроу, столбом нависая надо мной.
        - Сядь, - приказал я твердым голосом. Он послушно сел, не переставая зыркать по сторонам. - Что ты предлагаешь делать? - Криво усмехнулся. - Нам остается поступить по-демонски, ждать.
        Шартэм, посидев от силы минуту, вскочил на ноги. Сида встрепенулась, стрельнула глазами, сделала неопределенное предостерегающее движение и… они исчезли… Телепорт, мать его, он плел телепорт, а она слишком поздно заметила его!
        Я, чуть не кувыркнувшись, выскочил из комнаты, мимоходом угрожающе замахнулся на стражника подле двери и рванул искать Хэдтевола, уж он-то точно знает, где сейчас демон и Владыка. Надо остановить Шартэма и Сиду, пока они не наломали дров.
        - Не метайся, Лерт, я помогу, - порывисто сказал Рэй рядом. И в самом деле помог. Телепортом.
        Помещение оказалось чуть крупнее нашего - такая же убогая комната, посреди которой стоял Ламиараотэль…
        - Ты..! Тебе только и нужно что… - очень громко заговорил Владыка.
        - Ждущий! - угрожающе рявкнул Шартэм, - ты знаешь, что я не вру! Твое обещание никому не понравится!
        - Почему ты решил, что имеешь право вмешаться? - Ждущий невозмутимо потянулся к оконной раме. На вновь прибывших, нас то бишь, он как бы не обращал внимания.
        - Черт подери… - пробормотал Рэй в отчаяние. Я оглянулся, силясь понять, о чем же говорят три могучих мага.
        - Потому что я несу ответственность за свой народ и не позволю…
        - Ты не можешь не позволить, - спокойно возразил Оитилий, распахивая узкое окно. - Все будет так, как скажем мы. И твой Воскреситель, который девушка прячет в рукаве, не поможет. А ответственность за свой народ уже давно не лежит на твоих плечах. Ты ушел, Шартэм. И не твое дело, если будет война. Это была просьба Ламиараотэля. И он выполнил все условия. Я считаю сделку завершенной и выполню свою часть. Он принес "Шелест Силы", я возвращаю к жизни Старый Град. Все справедливо, Шартэм.
        - Да ни черта не справедливо, демон! Ты ведь тоже видишь будущее и знаешь, что будет через сотню лет! Почему ты не хочешь предотвратить это?
        - Потому что таковы условия сделки! - со злостью крикнул Ждущий, яростно взмахивая рукой, в которой мелькнул серебряный диск "Шелеста Силы". В распахнутое окно порывами врывался ветер, он трепал светлые волосы демона. Во всем его облике была уже нескрываемая угроза. - Все кончено, Пророк. Артефакт у меня, но он ведь тебе не нужен. Тебе нужно обещание оставить Старый Град таким, какой он есть в данный момент. Но Старый Град вернется к жизни! Ты не сможешь ничего изменить.
        Будто желая доказать это, демон сделал неуловимое движение и через секунду перемахнул через низкий подоконник. Поменялось восприятие, и оно показало его истинное лицо - страшное и совершенно нечеловеческое, с резкими чертами. Следом за ним с секундной задержкой в окно выпрыгнул Рэй. Черные крылья лангора, казалось бы, прорезали спину еще в комнате, и удивительно, как он не вынес стену вместе с окном. Сида, проворно оттолкнувшись от стенки, вскочила на подоконник, и швырнула вслед Рэю Воскреситель: стеклянный цветок перекувыркнувшись в воздухе, угодил в руку лангора.
        Ламиараотэль развернулся вокруг оси, отступил к стене и выставил перед собой клинок. Я плохо понимал, что надо делать и зачем, но это был инстинкт - Ламиараотэля я считал чуть ли не злейшим врагом, причем в некоторой степени незаслуженно. Но я прыгнул…
        Он встретил меня отходом вбок и вертикальным ударом. Удар я отбил, сам развернулся, выкрутил сложный финт и кое-как вывернул отскочивший от блока клинок. Удары шли один за другим, Ламиараотэль действовал очень внимательно и осторожно, но постоянно отвлекался на старика на полу и Сиду, застывшую в проеме. Однако они не лезли в битву, предпочитая колдовать помаленьку. Шартэм вконец и вовсе исчез из комнаты.
        Острие меча коснулось щеки, порождая острую боль. Я отшатнулся, удержавшись от того, чтобы прикрыть глаза, и нанес сильный удар, коим пробил наспех поставленный блок. Его клинок ушел вниз, а мой скользнул дальше, и наткнулся на тело. Меч рассек плотную, укрепленную пластинами твердой кожи, ткань на ребрах с левой стороны. Выступила кровь, лицо Ламиараотэля исказилось.
        - Чего ты хочешь добиться? - выдохнул он, отбивая очередную атаку.
        Я не ответил, смутно осознавая, что целей у меня как раз и нет. Никаких. Захотелось грязно выругаться и убить этого эльфа. Пусть и без причины.
        Я слизнул горячую кровь с губ.
        В окно кувырком влетел Рэй и приложился хребтом об стену. Ламиараотэль замер, наблюдая за тем, как демон величаво шагнул в комнату и взмахом руки успокоил всех. Ему бы такую власть - все артефакты в руки шли, в независимости от того, можно - нельзя… Но такую власть имеют только демоны.
        Этот демоны был силен. Он - Старший. Рост у него уменьшился по сравнению с человеческим обликом, но размах кожистых крыльев компенсировал это. Демон присел на корточки, а громадные крылья шевелились где-то под потолком - он то складывал их, то распрямлял. Они были вовсе не тонкие, кожистые, это был целый агрегат для летания. Такие, пожалуй, и дракона выдержат. Кости прочные и закаленные, сама кожа в уязвимых местах покрыта тонкими, на вид хрупкими пластинами темно-коричневого цвета. Острые кромки крыльев не оставляли сомнений - прикоснись к ним и они порежут. При движении весь этот комплекс издавал странное шуршание, и угрожающе скреблись об потолок прочные кости. Все тело, немного похожее на человеческое, так же было покрыто пластинами. Длинные ладони, лишний шестой палец проглядывающийся около запястья. Когти длинные, матовые. На сгибе локтя пролегают незащищенные ничем алые сухожилия. На самом локте - чешуйки приличных размеров. На шеи, там где отсутствуют пластины, присутствуют такие же алые ниточки сухожилий. Почти все лицо скрыто броней, но и без того понятно, что человеческого в нем
осталось мало. Грива волос сменила окрас на темно-коричневый. Глаза черные, будто и вовсе отсутствуют - они незаметны среди этих пластин. Ряд острых верхних зубов под бурой губой. Тело худое, подвижное, вытянутое чуть более чем надо. Тонкий разветвленный хвост обвит вокруг колена, но передвижению не мешает. На ступнях - как у драконов, палец назад.
        И это только первая ипостась… Насколько известно, у демонов их несколько.
        На запястье правой руки была намотана все та же тонкая серебряная цепь. На этот раз с нее капала ярко-алая кровь, и выглядела она более чем угрожающе. Мельком глянув на Рэя, я убедился, что именно на нем опробовано оружие - на парне отчетливо видны кровавые росчерки, продравшие кожу до костей.
        Оитилий дрогнул, его крылья вновь издали неприятный скрежет.
        - Все будет так, как я скажу. Отпустите клинки.

31. СИДА.
        Я стояла, боясь шевельнуться, и зачарованно смотрела на Лерта, прижимающего руку к кровоточащей царапине. Он был бледен, полуторный клинок упирался острием в каменный пол, но спина идеально ровная, а из стойки он уже давно вышел.
        Демон будто отошел в тень и ждал, когда мы окончательно успокоимся. Его трансформация перетекла плавно и незаметно, и вот уже перед нами стоит обыкновенный человек с окровавленной цепью, намотанной на кулак. Именно он держал всех нас в напряжении - мы и не смели лишний раз вздохнуть. Только эльфийский Владыка держался чуть более свободно, видимо небольшой опыт общения с демонами имелся.
        Я отпустила руки, поймала застывший взгляд Лерта и слабо кивнула.
        - Демон. Ты обещал узнать, каким артефактом был ранен я.
        - Я обещал? - Демон выразительно приподнял бровь. Эта мимика оживила его неподвижное лицо, сделало интересным и даже веселым. - Это артефакт услужения. Более точное название тебе не нужно, а я не скажу. Он "завязан" на "слугу и господина". Слуга, соответственно, ты. Господина еще нет в живых.
        Почему-то я не слишком хорошо поняла его слова. Более всего запомнились слова "еще нет в живых". Непонятная фраза родила смутные воспоминания и подозрения.
        - Кому на услужение? - Эльф заметно помрачнел.
        - Ведущему. Он возродится. Это демон один постарался, прислужник Ведущего. Решил устранить проблему и заодно обеспечить Ведущего штатом прислуги.
        - Ему это удалось, - хмуро сказал Лерт. - Надо полагать, когда возродится твой Ведущий я попаду к нему в услужение? Не слишком правдоподобно звучит, Оитилий.
        - Может быть. Но ты перечислил факты, которые свершатся…
        - Как… - перебил он демона, - как исправить это? Что будет с ней? - Он показал на меня и почти сразу в меня уперлись каре-зеленые глаза Ждущего. Я смутилась, поникла, но затем резко вскинула голову. Оитилий все еще внимательно смотрел на меня.
        - Ее организм переквалифицировал твое магическое ранение в физическое и в какой-то степени ослабил воздействие артефакта. Под вопросом - на ком больше скажется "служение". Возможно, один из вас останется без влияния артефакта.
        - Оитилий, как исправить это? - строго, будто отчитывая ребенка, спросила я.
        - Как хотите. - Он не сделал ни единого жеста. - Как сможете. Спасение утопающих дело рук самих утопающих. - Ну вот, теперь он пословицами заговорил. Не к добру это. Но он дал совет: - Спросите Ведущего, когда он вернется. Без него вы погибните.
        - Почему так категорично? - невесело хмыкнула я. - Может, я все-таки перестаралась и он не действует на нас обоих.
        - Как хотите, - повторил Ждущий безразличным тоном.
        Внезапно заговорил Шартэм:
        - Мне без разницы, вернется ли ваш легендарный Ведущий, или нет, но я прошу не трогать Старый Град ввиду действенных причин. Надеюсь, у вас не хватит наглости спросить, что это за причины, Ждущий?
        - Ведущий уже никого не интересует, - явно забавляясь ситуацией, произнес демон. - Это требование Ламиараотэля, его "желание". С него и требуй ответа, Шартэм. Я лишь выполню то, что должен буду сделать. Это благодарность эльфу за то, что он принес мне "Шелест Силы". Возродится Старый Град, то будет на его совести. Объясни ему. Скажи. Убеди отказаться. Я тут уже не при чем.
        - Ты, леший бы тебя побрал, здесь за всемогущую силу!!! - яростно заорал Шартэм. - И именно ты даешь ему возможность помечтать!!! Без тебя ему бы и в голову не пришло предпринимать попытки возрождать Старый Град!!! Я не хочу войны! Моему народу хватает междоусобиц и он не захочет воевать с эльфами! А Старый Град приведет именно к этом, к войне! Перестань думать только о своем Ведущем! Подумай о других!!!
        - Ты идиот, Шартэм, - едва дроу замолкнул, громко и отчетливо, сказал Ламиараотэль. Я мельком глянула на его бесстрастное лицо и перевела взгляд на невозмутимого демона, который, кажется, ничуть не смутился от воплей старика.
        - Правду говорит. Идиот ты. Почему ты так уверен, что никто не хочет войны в будущем? Война только показалась на горизонте и знают о ней мало человек. А потом найдутся желающие вступить в бой. Ты выражаешь лишь свое мнение, Шартэм, этого права тебе никто не давал. А в Старом Граде сильные магические жилы.
        - Ты знаешь, демон, что война будет не в нашу пользу, - терпеливо и отчетливо, еле скрывая бушующую ярость, сказал пророк.
        - Не в вашу, - согласился Оитилий.
        - Я вызываю тебя на магическую дуэль, - порывисто сказал Шартэм в адрес Ламиараотэля. - Ты умрешь.
        Что он предлагает, черт бы его? Он не может всерьез надеяться на победу - неужели непонятно, что Ламиараотэль в магическом плане сильнее его раза в два? Эльф, пробыв с артефактом за пазухой около двух месяцев, из него столько сил выдул, что тягаться с ним бесполезно. Особенно, если противник - старый дроу, который в течение двухсот лет ничего серьезного кроме иллюзий не творил… Сравнили! Готовый к бою, пусть и неоднократно раненый и усталый после путешествия, Владыка, держащий под контролем весь лес…
        Неужели он что-то чувствует по отношению к своему народу? Он ведь ушел, покинул их… Так почему же защищает следующее поколение от этой войны? Что мешает ему пролежать оставшуюся жизнь на улицах Зелень Града? Ведь на худой конец, если лежать в пыли не хочется, можно в маги податься, опыт сейчас очень уважают.
        Его, в отличие от тебя, не гнали из Города, - перешла ко мне грустная мысль Лерта. - Он был нужен им, и он хочет расплатиться за свои "грехи". Он ведь ушел от них. Возможно, если бы он остался, народу было бы гораздо лучше. Что такое Эстальт? Такой же дроу. Шартэм - пророк, он способен дать своему народу больше. Он хочет помочь им, ведь понятно, что дроу проиграют. И не надо делать вид, будто соображаешь в обороне городов, нет, ваши подземелья маги накроют достаточно быстро, а сражаться на открытом воздухе для дроу несколько необычно. На этот вариант у эльфов есть действенный метод - прославленные лучники эльфийского народа кого хочешь на тот свет отправят.
        Дроу больше по парным клинкам, - отстраненно заметила я, будто дело было в тактике нападения эльфийских лучников на дроуские подземелья… или не так? Или лучников дроу на эльфийские подземелья… Нет, эльфийских магов на дроуских воинов с парными клинками. Чудно!
        Сида, перестань, - попросил Лерт. - Я констатирую факт. Войну, если она будет, вы проиграете в силу неприспособленности. А эльфийские воины принимали немало участия в битвах, опыт какой-никакой имеется. Это вы сидите у себя, как мыши, не желая показать свои физиономии миру сему и колдуете по мелочи. Если у вас и подготавливаются опытные бойцы, они тренируются лишь на друг друге, никак не на внешнем противнике. Те, кто уходит из города - одиночки, разведчики, дроу, гоняющиеся за собственными целями.
        Когда это ты сумел так хорошо изучить мой народ? - зло фыркнула я.
        Я, в отличие от тебя умею анализировать и думать.
        Да ну? - язвительно и горько.
        Шартэм пойдет за свой народ. Даже если это смерть. Он попытается. Ему на этом свете уже делать нечего, сроки отмерены у каждого.
        Идиот!
        Подумай сама, - вроде как обиделся мой эльф.
        Они выжидательно молчали. Зло и раздраженно посматривая по сторонам и прижимая руку к своему ранению, молчал Ламиараотэль. Молчал демон, сидящий на подоконнике. Молчал скорчившийся возле стены Рэй, выглядел он неважно.
        - Это ты умрешь… - почти беззвучно прошептала я, - это бесполезно, Шартэм. Он сильнее тебя. Я не позволю тебе, Шартэм. Тебе должна быть безразлична судьба Шертариала.
        - Сида, ты не видишь правды, - отчетливо и укоризненно произнес он. - Тебя прогнали, и ты затаила злобу на них. И что теперь? Ты предлагаешь жить по твоим принципам? Обречь всех на смерть?
        - У тебя все равно не получится! - истерично крикнула я. - А единственный дроу, которым я дорожу здесь, и он собирается умереть! Тогда почему ты ушел из Шертариала? Оставался бы там!!! Помогал бы своему народу!!! Отправил бы на поимку Ламиараотэля армию дроу! Уничтожил в корне эльфийскую расу, нанеся нежданный первый удар! Тогда бы не было идиотского у него желания вернуть Старый Град! Почему ты не остался с ними, раз ты так нужен им? Почему они должны страдать из-за твоего решения? Ты не имеешь права упрекать меня. Я-то им не нужна. Как и они мне. На тебя надеялись, а ты их предал…
        - Истеричка, - я едва услышала эту реплику Ламиараотэля, и продолжала:
        - Чего ты добиваешься, Шартэм? Что бы я признала свою вину перед народом и… Хочешь я буду биться вместо тебя? Пожертвую собой? За свой народ? Хочешь, докажу, что я люблю свой народ, а они меня вышвырнули на улицу?
        - Ты не вправе так поступить, - слова Лерта подействовали на меня отрезвляюще. - Я не позволю. Раз тебе так хочется почувствовать себя героиней, давай, скажи, что это я эгоист и помешал тебе "принести себя в жертву"… Так ты выразилась?
        - Да! - огрызнулась я, - я выразилась именно так!!! И это не пустые слова!
        - Я не поверю в то, что к тебе внезапно вернулась совесть. Я изгой, пути мне нет туда, Но дает шанс беда! (Эпидемия / Час испытания)
        Мелодично протянул Рэй, с видимым усилием поднимаясь на ноги.
        - Пойду я, если ты не возражаешь, Лерт. Мне здесь искать нечего, да и вы совсем заплутали, я погляжу. Не помощник я вам. Спасибо за поединок, господин Оитилий, впечатления, надо сказать, не забываемые.
        - Доброго пути, Сэнтрэй Кор Фарот, Бронзовый лангор, - попрощался демон. - Приношу извинения за свою несдержанность.
        - Рэй, может и Ферлана заберешь? - озабоченно спросил Лерт, принимая уход Рэя как должное. - Парню здесь делать нечего. А ты его хоть до Велитарского города доведешь.
        - Да, конечно, - светским тоном откликнулся он, хватаясь за косяк. Вид у него был тот еще, окровавленный, с черными полотнами крыльев за спиной, с заостренными ушами, с интеллигентно-озабоченным лицом и растрепанными рыжими волосами.
        - Спасибо тебе, Рэй. Я не забуду.
        - …Завтра, на площадке магов, в полдень! - рыкнул Ламиараотэль, по-очереди рассматривая наши лица. - Оитилий, надеюсь, вы нас еще не покидаете?
        - Нет, я дождусь вашего поединка. Мне будет интересно поглядеть на это.
        - На что тебе будет интересно посмотреть? - зашипела я, в ярости таращась на демона. - На то, как дроу в пыль перемолотят?
        - Или в песок, - злорадно, явно проводя психологическую атаку, добавил Ламиараотэль.
        - Перестаньте оскорблять меня, молодежь! - даже как-то развеселился дроу, которого завтра перемелют в пыль, а затем та самая пыль осядет на улицах Искинска. Чую, Хэдтевол будет немного огорчен беспорядками.
        Это, наверное, диагноз… - подумал Лерт…
        Когда мы вернулись в комнату, дожидаться завтрашнего поединка, Рэя и Ферлана уж и след простыл. Разместились с комфортом - места было предостаточно.
        Я не спала. Я думала о Старом Граде и о предложенном Ламиараотэлем. Возрождение Града?
        Он находится в Роонии, достаточно далеко как от Шертариала, так и эльфийского Леса. История его сложна и запутана, в итоге было выявлено, что именно из него эльфы перекочевали в Лирген`е`Нерлик`Лар и соответственно дроу в Шертариал`ерал. Не изначальное разделение важно - дроу всегда жили под землей, а эльфы над землей. Но именно оттуда пошло разделение на дроу, как занимающихся черной магией и эльфов, как возвышенных созданий, связанных с природой и презирающих черную магию. До нас дошли истории, легенды, баллады, рассказы старших, повернутые выгодным для расы образом. Каждый пытался приукрасить историю, сделать ее "красивей" и опорочить врагов. На том и строился расчет рас, закон ненависти эльфов и дроу.
        Из уст Эстальта, когда он занимался моим образованием, я узнала следующее… Документов, если они и сохранились, я не видела, но там имел место быть ритуал черной магии. Уже тогда между эльфами и дроу, живущими под лесом, были значительные разногласия основанные на магии и ее применении. Ссорились по любому поводу - вплоть до того, какие иллюзии вешать на границы земель остроухих. С помощью собранного совета, состоящего из девяти лесных эльфов и семи дроу, изгнали чернокнижников, за ними ушла часть населения. Вскоре опыт повторился - еще один ритуал призвания, направленный неизвестно на что, и уже очередной совет с большим количеством эльфов в своем составе приговаривает темных магов к изгнанию.
        Шертариал тоже возник не на ровном месте. Бывшие гномьи пещеры, они были оккупированы первыми дроу, и постепенно улучшались - возвышались потолки, ломались уровни, укреплялись своды, строился и наращивался город. Как в глубь, так и в ширину.
        В итоге дроу, остававшиеся Старом Граде до последнего, прокляли город. Что было вполне ожидаемо. Точнее, народ удивился, как это не случилось раньше, и почему доселе дроу были заняты своими странными ритуалами. А тут дожили! Получайте подарочек на свою голову. По-моему, именно в тот момент эльфы перенервничали и погнали остаток дроу из своего лесного города. И, соответственно, сами удалились через некоторое время. В Старом Граде оставаться было нельзя. Проклятый город, что можно поделать с этим? Насколько я знаю, некоторые патриоты оставались в городе до последнего, цепляясь за жизнь и пробуя вернуть город к жизни. И, надо заметить, патриотов тех было прилично. Не получилось. Те эльфы, кои были не такими уж и патриотами, ушли подальше от Старого Града и основали Лирген`е`Нерлик`Лар.
        Признаться, я никогда не была в Старом Граде - жить там до сих пор не возможно, а государь Роонии объявил территорию эдаким заповедником без права вторжения в лес. Нельзя - было сказано и эльфам, некоторые поколения которых вопреки запретам возвращались к своим корням и умирали в Старом Граде. Дроу такую глупость не пробовали совершать, и поэтому наша раса не осведомлена о состояние проклятого города в данный момент. Скорее всего, это высохшие деревья; развалившиеся дома, опутывающие мертвый лес, и развалины города дроу под землей.
        Возрождение Старого Града? Дроу там не осталось… А эльфы требовали крови проклявших город…

32. ЛЕРТ.
        Где-то в два часа ночи, я, освободившись от ладошки Сиды на моей пояснице, торопливо оделся, схватил меч и вышел из комнаты. Естественно, дроу не спали, но и вида не показали, продолжили так же показательно дремать и прислушиваться к звукам. Я почувствовал, что едва я ушел, Сида нетерпеливо вскочила и принялась метаться по комнате, при этом не делясь своими соображениями с Шартэмом. Они не общались и злились друг на друга.
        Мне нужно было повидать Ламиараотэля. Я хотел знать точно. Я хотел знать, при чем здесь Эстальт и за что он погиб. От чьей руки он погиб, я не спрашиваю.
        Я понятия не имел, где искать эльфа, но я смутно представлял, что демон там же, где и Ламиараотэль. Я поднял с постели Хэдтевола, уяснил, где сейчас находится Оитилий. От посылания меня далеко и надолго его удержал, похоже, лишь мой недовольный вид и ножны с мечом за спиной. Что ж, похвально - я бы не хотел завтра же срываться из Искинска по поводу кончины начальника гарнизона. У меня здесь еще дела есть.
        Дверь открыли почти сразу - Ждущий, будто ждал за порогом.
        - Проходи, - кивнул он, отступая вглубь комнаты. Я шагнул в полумрак, и почти сразу увидел лежащего на полу Ламиараотэля. Он, сцепив руки на затылки, пялился в потолок. Его губы едва заметно шевелились, а весь вид никак не соответствовал готовности завтра биться с Шартэмом. Хотя и старик тоже не в лучшем состояние.
        - Вы знаете, Оитилий, зачем я пришел? - спросил я, прислонившись к стене плечом. Щеку защипало, будто на нее капнули спиртом, я на мгновение зажмурился от острой боли. Когда я открыл глаза, демон стоял напротив меня, очень близко, и внимательно смотрел мне в глаза.
        - Да. Ламиараотэль, расскажи ему.
        - Хорошо. От демонов поступила просьба - принести "Шелест Силы". Кто и когда его принесет не было важно. Важно было то, что знали об этом лишь двое человек. Я и Эстальт О`мир Сенденэль. Двум владыка сообщили о просьбе и о желании, последующем за ним. Получилось так, что я уже заранее знал, что это и у кого он в данный момент. Зиттарин написал мне, попросил совета, я пригласил его в Лес и только потом узнал о демонах.
        - Эстальт тоже знал артефакт, - напомнил я.
        - Естественно. Его семья владела артефактом около двухсот лет. С тех пор, как Шелест Силы ускользнул от него, он не раз пытался узнать что-то о нем и вернуть артефакт. Он, по-моему, даже через посредников заказывал Сидриалис этот артефакт. Она его выкрала, но потом что-то пошло не так и Эстальт вновь остался не у дела. На этот раз он опять опоздал. Во-первых, очень глупо с его стороны было не воспользоваться услугами Сидриалис. Эта девчонка, пожалуй, единственная, с кем он мог увести у меня артефакт. Но он из-за своей гордости нормально не соображал и на Сидриалис больше не надеялся, зная, что увели у нее артефакт. Вот он и сделал, наверное, величайшую ошибку в своей жизни - взял с собой в дорогу человека, ни черта не смыслящего в магии. Это было огромной ошибкой. Во-первых, он выдернул ее с задания… - на этом месте Ламиараотэль выразительно ухмыльнулся, - кто же знал, что Мадирра случайно попала в охрану Зиттарину. Но она обратилась к сестре, попросила заменить ее на деле. Это одновременно и усложнило и упростило мои задачи. Когда Эстальт понял, что случилось и в чьих руках "Шелест", было уже
поздно. Я был в дороге, артефакт был у меня, а Сидриалис будто с цепи сорвалась и остановить ее было бы невозможно. Ему сложно признаться в этом, но она сильнее его и маскировка у нее на высшем уровне. Он просто не нашел ее, хотя я уверен, что если бы он попросил ее и она бы согласилась сопровождать его в Велитарию.
        Ламиараотэль с тяжелым вздохом принял сидячее положение и поморщился от боли в прессе.
        - Я встретился с ним в Ренге. Он ждал меня там, надеялся перехватить. Это, опять-таки глупо. Я бы куда больше клюнул на шантаж, нежели на такую сомнительную ловушку. Он пытался устроить мне ловушку, представляешь? - Владыка вполне искренне хохотнул, не понимая, как это Эстальт догадался совершить подобную дурость. - Ловушка не удалась. Я уговорил его… Он видел, что я опасен и ждал, когда я потеряю бдительность. Я не знаю, что он задумал, но он не особо умничал - ждал момента, пытался что-то предпринять, отнять "Шелест", убить меня. Опять-таки, "Шелест Силы" довольно сильный артефакт, и, главное, рабочий. Я мог воспользоваться им и это его остерегало. Тем временем он отчетливо понял, что Мадирра ему абсолютно ни к чему, а вот Сидриалис бы пригодилась, даже очень. Я не был уверен, но вы шли по нашему следу, - а вы шли -вы додумались создать телепорт. Вполне предсказуемо. Моей целью стала эта дроу. Так что, Ранрадэль, то, что было в порту не спонтанная кулачная драка с метанием ножей, а вполне спланированная битва. Спланированная мной. Вы думали, что ловите меня и "Шелест Силы", я был уверен что
охочусь на вас - на Сидриалис, как главную угрозу и на тебя, как мелкого вредителя-организатора. Лишение силы твой спутницы приостановило путешествие, вы пребывали в смятении. Еще к вам в компанию влез Тинолэль, что сбило всех с толку. Да, он подумал, что я просто своровал артефакт, предназначенный для его расследований. Ведь он тоже хотел "помочь" Зиттарину Бернару. Эстальт же лихорадочно орал, что ему нужен артефакт, якобы, семейная реликвия, обличал меня ярыми речами и говорил, будто я вор. Я решил запутать вас еще больше… Запутал, как посмотрю. Мне очень дорого обошлось пользование "Шелестом Силы" и я предостерегся пользоваться им в третий раз. Это было предупреждением. Воспользуйся я им в третий раз, вы бы в своих поисках нашли бы мой труп. Пришлось продолжить пути практически без магии.
        - Лучше бы нашли… - пробормотал я и заметил усмешку на лице демона.
        - На некоторое время погоня прекратилась полностью, даже беспокоиться ни о чем не надо было. Тинолель все еще делал попытки отследить меня, но, надо признаться, довольно безуспешные. Когда к делу присоединился Шартэм, это сбило с пути истинного всех. Старик не желал вам рассказывать, что к чему, он молчал как партизан на допросе и свое пророчество выдал, видимо, совсем недавно, чем немало огорошил вас.
        - Ты понял? - с удивительным проявлением эмоций, спросил демон. Его рот очень активно изображал подобие кривой улыбки. Довольно успешно.
        - Да, я понял. Если я попрошу вас рассказать о том, кто такой Ведущий, я буду слишком наглым? Нет? тогда, прошу вас, господин Ждущий.
        - Это даже не легенда, это правда. Каждые двести пятьдесят лет Старшие умирают. Пять лет "руководящие посты" демонов пустует. После ожидания я подбираю или бужу Старших. Получилось так, что последний Ведущий правил четыре поколения. Пятое поколение всегда оказывается последним. И последнее пробуждение требует определенно магического всплеска. Выплеск силы артефакта. Условия существуют. Три условия. Первое - принести артефакт должен не демон. Второе - принести должен правящий своей расой или народом. Третье - во время путешествия артефакт должен наполняться силой и пользоваться им больше трех раз нельзя. Это наши ритуалы. Ведущий вернется. В благодарность выполняется одно пожелание принёсшего артефакт. Все понятно, эльф?
        - Да.
        - Свободен.
        - Один вопрос. Нет, два…
        Демон кивнул.
        - Почему меня все же сделали прислужником Ведущего?
        - Я тебе уже говорил об этом. Они пытались улучшить условия путешествия Ламиараотэля. Путем устранения тебя. Два в одном.
        - Как может Воскреситель повредить "Шелесту Силы"? - Я нахмурился, оттолкнулся от стенки и направился к двери.
        - Спрашивай у своей хранительницы.
        - И все же?
        - Сейчас Воскреситель не может повредить "Шелесту Силы". Артефакт переполнен, Ведущий чувствует его силу и не отпускает. Даже если разрушить артефакт до прихода в Розринэ, накопленной силы вполне хватит для проведения ритуала. Шартэм ошибся. Бессмысленно было искать Воскреситель.
        - Кто вы такой, Ждущий?
        - Это уже третий вопрос.
        - Ответьте.
        Он помедлил.
        - Я единственный не перерождающийся демон. Бессмертный. На моем веку сменилось шестнадцать Ведущих. Я силен, но я не могу быть Ведущим. Я Ждущий и это моя обязанность.
        Его слова произвели на меня впечатление, пусть и не лучшее.
        - Скажи мне, что будет, если завтра вместо Шартэма бой примет Сидриалис?
        - Это твой четвертый вопрос. Я имею право не отвечать на него. Уходи.
        - До свидания, враг мой и нейтральный бессмертный демон, - вежливо, с некоторой ехидцей, попрощался я.

33. СИДА.
        Утром пошел дождь.
        Шартэм мрачнел с каждой минутой.
        Лерт словно воды в рот набрал, и у меня появилось стойкое ощущение, будто он всю ночь возводил между нами стену из булыжников - не перелезть, не разрушить.
        Паршиво.
        А стоит ли жить дальше, если перспективы проглядываются с трудом, да еще и сомнительные, где вероятность один к десяти?
        По моим не радужным рассуждениям выходило, что нет.
        Даже если мы с Лертом выберемся живыми из Розринэ, в который, несомненно, нам придется наведаться позже, то за моей спиной всегда будут мои сородичи, докапывающиеся до смерти Эстальта и наказания убийцы его. Убийцей, естественно, являемся мы оба - я и Лерт, и без разницы за кем будут охотиться. Чем заняться после окончания истории я тоже не понимала - довольно сложно бегать от дроу, когда они точно знают, что любую громкую кражу артефакта, если о ней решились заявить, совершила их ненаглядная родственница. Так сказать, дочь своего народа.
        Это при хорошем исходе. Что прикажете делать при плохом? Точить сабли и брать уроки фехтования у Дирочки? Да она скорее мне голову смахнет, нежели примет меня на свою сторону. Но! Кто сказал, что я вернусь в Шертариал`ерал для того, чтобы принять участие в разгорающейся войне? Нет, я просто отойду в сторонку со всеми своими талантами и пакостью, которой от меня за версту несет. Со стороны смотрится даже привлекательнее, чем первый вариант. Сидишь себе спокойно, так сказать, на трибунах, и наблюдаешь за битвой. Победителю можно вручить ленточку из волос. Или платочек. Или клиночек. Или артефактик.. В общем, будет чем наградить эльфов. А если приглядеться…
        Паршиво все. И это очевидно!
        Надежды на то, что Шартэм выиграет никакой.

…С высоты площадки форт казался небольшим и бедным. Собственно, и на площадке было тесновато для пяти человек. Но уйти и наблюдать поединок снизу мы категорически отказались. Возражений особых не возникло. Барьер ставил демон, довольно качественно и экономно, и в то же время быстро. Этот барьер увеличил площадку в радиусе, добавил немало место для сражающихся. Демон спокойно отошел к самому краю, там, где полупрозрачный барьер изгибался, меняя угол.
        Двое стояли напротив друг друга, в их фигурах проскальзывало напряжение и сосредоточенность.
        Первый - мужчина в расцвете сил, однако умудренный опытом, со светлыми развивающимися волосами, тонкий обруч из белого золота на лбу. Скинутый темный плащ кучей лежит на полу возле уходящей вниз лестницы. Меч Ламиараотэль так и не снял, и тот висел на бедре, угрожающе покачиваясь, предостерегая.
        Второй - худощавый старик с бледной кожей морщинистого лица, с пару столетий назад поседевшими волосами собранными в пучок. Широкие одежды, многочисленные складки, тонкие запястья и длинные пальцы, выглядывающие из рукавов. И никакого оружия. На лице выражение бесконечной усталости, желания побыть в покой.
        Бой начался внезапно, казалось бы, стоял эльф на месте, не двигался и готовился, и тут от него разлетелись в стороны десяток хрупких шариков. Реакция у Шартэма сохранилась на должном уровне, больше половины рассыпалось, не переходя мысленно проведенной черты между ними, а оставшиеся не нашли цели, обогнули дроу. Шартэм, предположил, что стоять и ждать, когда он атакует опять, бессмысленно. Он пошел в атаку, развернул сложною "сферу короны". Эдакая серия из обручей, заключающая в себя и сжигающая противника. Ламиараотэль выкрутился так же грандиозно - резкое белоснежное свечение, и через некоторое время получилось невообразимое, обручи, рассыпались, образовав сферу "без объекта". Шартэм, переведя дух от неудавшегося заклинания, сформировал еще одно - "смерть косая". Вихрь тонких лезвий, от которых эльф укрылся тремя жесткими щитами, почти материально возникшими между ними. В два из них лезвия вошли как по маслу, на третьем будто застали каменную кладку и со звонов упали на пол. Но почти сразу последний щит Ламиараотэля опал, и лезвия, подчиненные телепатии эльфа ринулись в обратный путь.
        Отбивать летающие предметы, не подкрепленные магическим заклинание - проще простого, но я руку могла дать на отсечение, если там нет никакого подвоха. Шартэм не успел оформить дополнительные щиты. А два лезвия "с подвохом" легко рассекли единственный выставленный. Один вошел под ребра, другой чуть повыше, между ребер. Вот если бы Ламиараотэль их сделал бы наводящимися, смерти было не избежать. Впрочем, ее и так не избежать…
        "Встань. Поднимись на ноги. Защити его. Убей эльфа. Убей! УБЕЙ!"
        Я не могу.
        Не могу. ЛЕРТ. Не могу.
        Ты не можешь, - я наткнулась на взгляд янтарных глаз. - Я запрещаю тебе.
        - Шартэм!!!
        Дроу тяжело дышал и поднимался на ноги. Лоб его был разбит, а неподалеку стоял эльф с занесенной рукой.
        Черт подери тебя, Лерт!!! Он не победит! А мне нужна смерть Ламиараотэля!!!
        СТОЙ!!!
        - Раотэль!!!
        Он на мгновение приостановился, а в следующую секунду я убрала из-под его удара тело Шартэма. Дроу, прокатившись до основания барьера, остался лежать, защищенный моим куполом.
        - Сидриалис! - угрожающе рявкнул Лерт, делая шаг вперед.
        Я не имею права вмешиваться. Не имею. Но могу.
        - Я перехвачу бой, Ламиараотэль. Я буду сражаться вместо него. Завтра. Позволь, демон!
        - НЕТ.
        - Позволь.
        - НЕТ.
        - Ламиараотэль…
        - НЕТ.
        Старик закашлялся кровью, и с тяжелым стоном поднялся на ноги.
        - Я продолжу. Уйди, Сидриалис.
        - Нет!!! - выкрикнула я, продолжая стоять напротив эльфа и поглядывать на демона. - Разреши, демон!
        - НЕТ.
        - Хорошо, - произнес Ламиараотэль. - Завтра, здесь…
        Демон молча смотрел на нас. Мы проигнорировали его слова.
        Я, судорожно сглотнув, кивнула, все еще не веря в его согласие. Этого не должно быть.
        - Брехт-а сец гайдалиос!!! - произнес Шартэм на дроуском. Ругань, проклятье в мой адрес.
        - Эр, - согласилась я. - Весталия церта алл.
        - Глупая девчонка, - в сердцах сказал он, - не доживу я до завтрашнего дня.

…Он умер на рассвете. Если у него и были шансы выжить, он не хотел. Он ничего не сказал мне, понимая, что мое решение было борьбой за народ, а не вовсе за его жизнь.
        Лерта я тоже не видела, он ушел куда-то и не показывался мне на глаза. Я не предприняла попыток искать его - я неотрывно сидела подле Шартэма, а утром времени на его поиски не было. Он придет посмотреть на битву, я была уверена в этом. Отчужденность, возникшая между нами, резала. Неприятные ощущения, чужие думы в голове, неправильные мысли и глубокая задумчивость. Я пыталась понять. Я не хотела понимать, но я пыталась. Да, я спасаю свой народ, а Лерту это, в принципе, не за чем. Судьба Шертариала его совсем не интересует, и он бы преспокойно понаблюдал за победой Ламиараотэля. В этом наше главное разногласие. Мы не смогли прийти к единому мнению.
        Я отвела взгляд от мертвых глаз Шартэма. Прикрыть их я даже не удосужилась. Я всматривалась в них, наверное, уже полчаса. Мне надо идти.
        Он пришел сам - демон беззвучной тенью прошел сквозь стену, даже не удосужившись стукнуть в дверь.
        - Вы можете помочь, - утвердительно произнесла я.
        - Могу.
        - Помогите.
        - Не буду.
        - Разъедини нас, - попросила я, поднимаясь на ноги. - Он будет жить. Он найдет выход. Он найдет способ обойти Ведущего. Помоги ему выжить.
        - Ты сама виновата.
        - Помоги ему… - тупо повторила я, глядя в пол - смотреть в его серо-зеленые глаза было невыносимо. - Я не сильнее Шартэма. Но у меня больше опыта в поединках. Спаси его. Я попытаюсь. Я попытаюсь, но он заведомо сильнее.
        - Нет, дроу. Пойдем… Он уже ждет.
        И вот опять мы стоим на площадке магов, где завывает холодный северный ветер. И опять демон стоит на самом краю площадки, внимательно разглядывая нас. И опять Лерт на противоположной стороне, и весь его вид говорит о едва скрываемой злости.
        Мы начали… Коротенькими заклинаниями размениваясь и защищаясь. Быстрый и активный бой, в отличие от шартэмовского медлительного и могущественного. Могущественный будет потом. Если силы останутся. Перебрасывания длились довольно долго, существенного вреда они не причиняли, так, ослабляли реакцию и внимание, притупляли рефлексы.
        Я почувствовала, когда он перешел на ступеньку выше - в бой пошли стихийные заклинания, разительно отличающиеся от предыдущих. Я стала аккуратно выставлять хитроумные щиты второго порядка, двухслойные, меняющиеся по мановению руки, и постепенно стала выстраивать третий слой, стихийный слой, сложный по структуре, зато качественный и контролирующий силу удара.
        Резерв был на три четверти пуст, когда я решилась на удар посильнее. Продолжалось все довольно долго, и я, и он выдохлись, но смирись с аккуратностью и неторопливостью в процессе перерастания количества в качество. А здесь такой скачок. Вложила я в заклинание чуть ли не половину оставшихся сил.
        Ламиараотэль лишь пошатнулся, но было видно с каким трудом он впитал мое заклинание. На меня вполне справедливо нахлынуло отчаяние, я знала, что еще несколько минут и все будет кончено… Ответный удар подпалил мне волосы, и смел третий щит. Осталось два слабых щита.
        Я не хочу умирать, Сида. У тебя есть причины, для того чтобы жить. Давай!
        Я опомнилась, поймала его взгляд и едва заметно кивнула. Я смогу… Любой ценой.

34. ЛЕРТ.
        Она смогла… Будучи почти в бессознательном состояние она убила Ламиараотэля. Опытом. Хитростью. Я физически ощущал ее, но кроме слепой усталости и опустошенности в ее мыслях ничего не было. Пустота.
        Последнее, что я помню, это демон, приближающийся к безвольно стоящей посредине площадки Сиде.
        ЭПИЛОГ.
        Крепость Розринэ, Пустые Земли, Сайфа
        Демон неспешным шагом пересек огромный зал и остановился перед дубовым столом, за которым с независимым видом сидел мужчина. Он, не глядя ни на кого, в поклоне коснулся рукой мрамора пола. На лице мужчины отразились по очереди скука, недовольствие, презрение, обреченность и готовность выслушать.
        - Приветствую вас, Ведущий, - сухим голосом сказал демон, все еще не разгибаясь из поклона.
        - Ждущий? - спросил он хорошо поставленным громким голосом, хотя и видел ответ прямо перед собой в не вполне удобной позе. - Твой рассказ был странным. Что ты теперь скажешь, Ждущий?
        - Отпустите эльфа и дроу, - ответил он, разгибаясь, несмотря на недовольство Ведущего. Ведущий, тот, которого он помнил, разительно отличался от этого взбудораженного мужчины, сидящего за огромным столом, напоминающем возвышение для проведения поединков. Ведущий был порывистым, резковатым, постоянно спешащим куда-то демоном, явным и активным лидером. Он постоянно нападал, не сдерживая ни себя, ни команду. Он был идеальным Ведущим - он вел всех за собой таким образом, что ни у кого не оставалось сомнений. Нежелание совать головы в бои разом пропадало, едва он вставал во главе отряда, армии, кучки людей. Он был полной противоположностью Ждущего, спокойного и уравновешенного, привыкшего ждать момента, а не лезть в атаку немедленно.
        Итак, он требует освободить двоих, поставленных ему в услужение.
        - Где они? - Ведущий разглядывал невозмутимое лицо Ждущего. Красивое лицо, дьявол бы его побрал, этого демона. Русые волосы аккуратно собраны в длинный хвост, внимательные каре-зеленые глаза, прямые брови, четкие, хорошо очерченные скулы и тонкий нос с легкой горбинкой. Весь его облик выражал спокойствие. Это спокойность и обреченность во взгляде, свойственная только ему. Ждущий. Единственный Ждущий. Неповторимый.
        - Они здесь.
        - Отпустите их. - Ведущий взмахнул рукой, не объясняя причин своего поведения.
        - Разрешите идти?
        - Да, Ждущий. Найди остальных Старших.
        - Конечно. - Он не поклонился, не сделал ничего, выражающего почесть и уважение к Ведущему. На сей раз он вел себя как равный. Он просто развернулся и не дожидаясь дальнейших указок стал неспешно удаляться от стола. А ведь он и вправду был равным.
        Двое, эльф и дроу, остались посреди зала. На них, вопросительно изогнув бровь, смотрел Старший демон Ведущий.
        - Идите. Никаких воспоминаний о Розринэ. Его не было.
        СИДА.
        Лерт?
        - Да? - почему-то вслух сказал он.
        - Прости меня?
        - Это так важно?
        - Да, - кивнула я. - Я просила Оитилия разъединить нас. Он мог.
        - Но не разъединил. Правильно сделал. Извинения принимаются, - он слабо улыбнулся, запахнул кожаную куртку и поправил меч за спиной. - Только чтобы я больше не слышал подобного. И за убитых мной дроу я извиняться не буду. Я еще жить хочу. Желательно, долго и счастливо. Как тебе такая идея?
        - Я подумаю над этим… Только ты все равно не перестарайся с убиением моих родственников. Зря я, что ль их спасала?
        notes
        Notes

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к