Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / AUАБВГ / Ардин Ева: " Ведьма Дракону Не Пара " - читать онлайн

Сохранить .
Ведьма дракону (не) пара! Ева Ардин
        Попала в другой мир - надо выживать! Денег заработаю, а потом в академию магии поступлю. Учиться никогда не поздно.
        Главное - не связываться с драконом! Ведь этот гад чешуйчатый так и хочет то ли истинной парой меня назвать, то ли рабыней сделать. Что же делать бедной девушке? Конечно, не поддаваться, будь он хоть трижды первый красавчик академии!
        Нас ждет:
        - властный_страстный_герой, он же дракон;
        - попаданка_с_секретами, она же ведьма,
        - противостояние_характеров
        Пролог
        НАШ МИР, 28 ДЕКАБРЯ
        На моем столе сидел дракон.
        Самый настоящий дракон - с крыльями, шипастым гребнем на голове, и пастью, полной кинжально-острых клыков. Его золотая чешуя сверкала, как маленькое солнце. Сам он тоже был не особо крупным - килограмма три навскидку.
        - Ну всё, доработалась, - проворчала я, устало прислонившись к дверному косяку входа на склад. - До галлюцинаций. Пора к доктору.
        - Трикс - не галлюцинация! - возмутился молодой белобрысый парень, который по-хозяйски развалился в моем рабочем кресле. - Это мой тебе подарок.
        - А вы кто? - поинтересовалась я, не отрывая взгляда от дракончика, и одновременно доставая телефон. - И как прошли через пост охраны?
        - Я - твой счастливый билет в новую жизнь! - жизнерадостно провозгласил парень. - Хочешь попасть в иной мир?
        - Спасибо, мне и тут неплохо. Умирать пока не собираюсь.
        Телефон не порадовал надписью «нет сети». Я выглянула в коридор - хоть грузчика позвать. Незнакомца нужно проводить к выходу, убедившись, что он не украл ничего из товара. Косметики, конечно, в руках много не унести, но мне и маленькая недостача не нужна.
        - Умирать не надо, - насмешливо произнес парень. - У меня предложение, от которого ты не сможешь отказаться!
        - А, очередной поставщик, - вздохнула я, устало потерев глаза. Надо поспать. А то уже драконы мерещатся. Или это такая презентация? Креативненько. А где тогда спрятан голографический проектор? - Оставь прайс-лист, я посмотрю. Потом. После праздников точно.
        День сегодня просто сумасшедший. Пришлось сдать два зачета, затем галопом мчаться домой, переодеться, и на работу - предновогоднее время для магазинов, торгующих косметикой, одно из самых жарких. Хуже только восьмое марта, но там хоть сессию закрывать не нужно, и то радость.
        - Нет, я не поставщик, - покачал головой парень. - Но кое-что действительно принес. Сегодня исполнятся все твои мечты! - он уставился на мой бейджик, и прочитал: - Раиса Градова, товаровед. Товаровед - это ответственная должность… неплохо для человека твоего возраста. Но неужели вот это - твой предел?
        Он демонстративно обвел взглядом стеллажи, уставленные товаром, небольшой стол, заваленный бумагами, из-под которых было не видно клавиатуру старенького компьютера.
        - Я много работала, чтобы получить эту должность, - почему-то принялась объяснять я. - Знаете, как непросто девушке без связей устроиться в большом городе?
        - Там, куда ты отправишься, тоже будет нелегко, - хмыкнул незнакомец. - Но тебе повезло - я дам тебе Трикса. Он поможет.
        Он щелкнул пальцами, и золотой дракончик перелетел к нему на руку. Вроде бы, голограммы так не умеют. Или я ошибаюсь?
        - Привет, - услышала я приятный голос, прозвучавший прямо в моей голове. - Я теперь должен тебе во всем помогать. Не скажу, что сильно рад, но после пары сотен лет сна это приятное разнообразие. Я пока исчезну - в этом мире слишком мало магии для меня. Встретимся на той стороне!
        И дракончик пропал с еле слышным хлопком.
        - Что происходит? Это какой-то розыгрыш?
        Я словно очнулась от наваждения, и смогла спокойно оценить внешность незнакомца. Не был он похож на торгового представителя, вот ни капельки.
        Светлые волосы, непонятного серо-зелено-голубого цвета глаза. Одет в брюки и рубашку непривычного фасона из дорогой ткани, да и сапоги явно не на рынке куплены. Смущало обилие колец с крупными камнями почти на каждом пальце - куда столько? С другой стороны, у каждого свои причуды. Наш новый грузчик Олежка вон пирсинг любит - продырявил себе все, что можно, и ничего.
        - Раиса Валерьевна! - А вот и он, легок на помине. - Куда шампуни ставить?
        - Сюда неси! - откликнулась я, испытав мгновенное облегчение, когда грузчик с огромной коробкой появился в дверях. Здоровенный двухметровый парень со штангой в носу и «тоннелями» в ушах внушал уважение одним своим видом. - Олег, поставь шампуни возле моего стола. И проводи нашего гостя к выходу, будь добр.
        - Какого гостя, Раиса Валерьевна? - удивился грузчик, опустив на пол коробку, и недоуменно озираясь по сторонам. - Тут только мы с вами.
        - Вот этого гостя, - я невежливо указала пальцем, чуть ли не ткнув блондину в нос. - Выведи его отсюда.
        - Раиса… - Олежка посмотрел на меня встревоженно. - Там никого нет. В кресле - пусто.
        - Точно? Совсем никого?
        Олег с озабоченным видом помотал головой.
        - Меня никто не видит, кроме тебя, - любезно подсказал незнакомец, ухмыльнувшись. Он поднялся, подошел вплотную к Олегу, задрал голову, и четко, раздельно произнес: - Иди отсюда.
        И… грузчик послушался! Его взгляд затуманился, и он, не говоря ни слова, развернулся и ушел!
        - Ты похожа на мать, - задумчиво произнес незнакомец, - она тоже долго не хотела верить в магию.
        - Вы знали мою мать?
        - Да, - мечтательно улыбнулся он. - Она была очень красива. Двадцать два года назад, пока не изуродовала себя пластическими операциями. Неужели вашим мужчинам и правда нравятся такие большие…
        - Спросите у её мужа, - посоветовала я. - Я не в курсе. Мы с матерью не виделись с тех пор, как она отправила меня к бабушке в деревню, а забрать обратно забыла.
        - Там, куда тебя отправлю я, как раз пригодится опыт деревенской жизни, - задумчиво кивнул своим мыслям незнакомец. - Да уж, встреть я твою мать сейчас, у нас бы ничего не вышло. Я имею в виду, у нас бы ни за что не получилось зачать тебя.
        - Так… - пробормотала я, вконец обескураженная. - Вы что, хотите сказать?..
        - Да, ты - моя дочь. - Он поднялся. - Изображать отцовскую любовь не буду, всё равно не поверишь. Но я принёс тебе подарки. Считай это компенсацией за годы неуплаты алиментов.
        На мой рабочий стол брякнулся потрепанный тряпичный мешок и небольшая поясная сумочка. В такую мог бы складывать наличные продавец помидоров на рынке.
        Новоявленный папаша одел мне на шею тонкий шнурок, на конце которого болтался невзрачного вида камушек.
        - Это твоя связь с Триксом, - сообщил он. - Не потеряй. На самом деле этот артефакт дороже всего, что я тебе дал. Но тебе поначалу придется изображать деревенскую простушку, и он не должен привлекать внимания. Инквизиция там, куда я сейчас открою портал, очень не любит иномирцев. Их ловят…
        - Что? - тупо переспросила я, обнаружив, что стою, как истукан, и не могу пошевелиться. - Какая такая инквизиция?
        - Я тебя немного загипнотизировал, - сообщил мой новоявленный папенька. - Чтобы ты не сопротивлялась, и не задавала лишних вопросов. Трикс расскажет всё, что нужно. В мешке одежда и деньги на первое время. В поясной сумке находится пространственный карман, в который я положил полезные артефакты. Их сможешь достать только ты…
        - Да что за чушь вы несете?!
        - У нас мало времени! - Я внезапно обнаружила, что смотрю в глаза, которые переливаются всеми цветами радуги. - Помни, Иса: тебе нужно разбудить свою магию и получить драконий огонь…
        Я хотела сказать, что мое имя вовсе не Иса, но не смогла вымолвить и слова. Меня окутала радужная дымка, и стало непонятно, где верх, а где - низ.
        - Я дам Триксу письмо, которое ты сможешь прочитать, когда будешь готова, - словно издалека прозвучал голос. - Твоя задача проста: получи драконий огонь, и направь его на письмо. Тогда ты узнаешь ответы на все вопросы…
        Голова закружилась, я куда-то полетела, и спустя несколько мгновений оказалась… на лесной поляне.
        В одной руке я держала тряпичный мешок, а в другой - поясную сумку.
        Склад в подвале магазина с родным рабочим столом пропал. Вокруг высились вековые сосны, пахло прелой землей и прогретой на солнце хвоей, пели птички…
        А на поваленном дереве сидел маленький золотой дракон.
        - Что ж, добро пожаловать в новый мир, - услышала я его голос всё также в голове. - Наша первая цель - поступить в магическую академию.
        Глава 1
        ДВА МЕСЯЦА СПУСТЯ, СТОЛИЧНАЯ АКАДЕМИЯ МАГИИ,
        МУЖСКОЕ ОБЩЕЖИТИЕ БОЕВОГО ФАКУЛЬТЕТА
        - Эй, ты куда? А пароль?
        - Кровь щупохвоста! - лениво обронила я низким басом, проходя мимо.
        - Ладно… иди…
        Маг, сидящий за столом ночного дежурного, проводил мою фигуру сонным взглядом, и снова опустил голову на руки. Послышалось тихое сопение.
        Вот и хорошо. Маскировочный плащ вместе с заклинанием искажения голоса сработал - меня приняли за адепта-боевика.
        По идее, всё должно было пройти гладко. Время - четыре утра. Большинство адептов уже спят, ведь завтра учебный день. А те, кто не спит, гуляют на вечеринке, которую устроили мои сокурсницы-ведьмы.
        Продвигаясь быстрым шагом в полутьме коридора мужской общаги, я чувствовала себя довольно уверенно. До тех пор, пока чуть не столкнулась с призрачным дракончиком.
        - Трикс! Зараза чешуйчатая, зачем так пугать?!
        - Я тебя сейчас ещё не так испугаю! Иса, если тебя тут поймают, то отчислят! А ты только поступила!
        - Представь себе, я знаю!
        - И вышлют из города! Тебе придется закрыть лавку по продаже зелий, и начинать все на новом месте!
        - И это знаю, - усмехнулась я. - Брысь с дороги!
        - Назови хоть одну причину, по которой ты согласилась на эту авантюру!
        Трикс пыхтел, как маленький чайник, и всем своим видом демонстрировал неодобрение. Посторониться он и не подумал, поэтому пришлось пройти прямо сквозь него.
        Удобно. А ещё удобным оказалось то, что призрак слабо светился. На темной лестнице, куда я прошла, это было очень кстати.
        - Причина первая - я хочу пройти испытание для новичков. Причина вторая - мне самой нужен артефакт из зала кубков боевиков. В нем драконий огонь!
        - Переводись на боевой факультет, и не придется его красть! - возмутился дракончик, летя за мной.
        - Ну да, и кем я стану после выпуска? Охотницей на монстров?
        - Ты могла бы работать в Инквизиции! - заметил Трикс.
        - И ловить попаданцев? - возмущенно прошипела я. - Ты не забыл, что я одна из них?
        - А ты не забыла, что твой голос, в отличие от моего, слышно всем? - ехидно спросил дракончик. - И если тебя услышат, то потащат на допрос.
        Да уж, о таких вещах лучше помнить всегда.
        - Сколько тебе повторять: мы можем общаться мысленно, - проворчал Трикс. - Так сложно запомнить?
        - Никак не могу привыкнуть. Я, знаешь ли, много лет считала, что телепатии не существует.
        - Ну да, как и драконов с магами. Может, пойдем уже? Не бойся - я проверил, никого на лестнице нет. А вот в гостиной боевого факультета, куда ты крадешься, очень даже живенько.
        Покинув лестницу, я вышла в широкий коридор. Из-за ближайшей двери раздавались голоса и негромкий смех. Разговаривали, а точнее, флиртовали, юноша и девушка.
        Убедившись, что вокруг никого, я быстро сняла плащ и вывернула его наизнанку. Там была подкладка из ткани-хамелеонки, что меняет цвет, подстраиваясь под окружающую среду. Если двигаться медленно, меня и не заметят.
        Прекрасная форма у боевиков, прямо завидую. Жаль, что на факультете ведьм, где я теперь учусь, не такая. Ну ничего, у нас свои плюсы.
        Приоткрыв дверь, я убедилась, что парочка занята исключительно друг другом, и осторожно пошла вперёд.
        В гостиной пылал камин, уютно освещавший книжные полки, небольшие диваны и кресла, которых тут было в изобилии. На одном из них и расположились двое, слившись в страстном поцелуе. Вот и хорошо, не надо смотреть по сторонам.
        Судя по плану, который я предварительно изучила, тут несколько дверей, что ведут в коридоры с жилыми комнатами адептов. Туда мне не надо.
        Я хочу попасть в зал кубков - святую святых боевого факультета. В него ведет отдельная дверка, зачарованная как раз на случай таких наглых визитеров, как я.
        Испытания для новичков при поступлении в Высшей Академии магии - дело обычное. Мне досталось непростое задание - выкрасть одну из наград, которые боевики получают на ежегодных соревнованиях, и принести ее старосте группы факультета ведовства. Следующему «счастливчику» предстоит задача ещё сложнее - вернуть награду на место. Незаметно, так, чтобы злющие боевики еще раз убедись - ведьмы самые хитрые, самые неуловимые, и далее по списку.
        Мне, на самом деле, сто лет не сдалось участие в войне факультетов ведовства и боевого, но речь шла о факеле с негасимым драконьим огнем! А он мне самой нужен. Очень-очень нужен.
        Чтобы попасть в зал кубков, мне придется воспользоваться одним из артефактов, о которых в этом мире никто не знает.
        Нужно быть предельно осторожной, чтобы не оставить следов.
        Ведь я всего в шаге от цели!
        Достав «ключ от всех дверей» я под аккомпанемент страстных стонов приложила артефакт к двери. Та послушно отворилась.
        Не слушая возмущенного шипения Трикса, быстро вошла в зал кубков. Ура, все получилось!
        Стеллаж, напротив которого стоял широкий диван, был заполнен множеством магических наград. Освещения не требовалось - кубки, статуэтки и фигурки животных сами по себе испускали разноцветное сияние. Интересно, зачем тут диван? Адепты приходят, садятся и любуются достижениями лучших магов своего факультета? Или медитируют?
        А не все ли равно?
        Я тут ради единственного артефакта - факела с негасимым огнем, для которого соорудили аж отдельный шкаф. С прозрачной дверью. Закрытой.
        Но только я подошла и примерилась к этой самой двери, как с дивана поднялась темная тень.
        - Так-так, - услышала я хриплый низкий баритон. - И кто же к нам пожаловал?
        Ко мне приблизилась высокая фигура в капюшоне, из-под которого виднелись только глаза. Они горели ярким серебряным светом! Это что за магия? Тоже хочу так уметь!
        - Я спросил, кто ты! - повторил обладатель серебряных глаз, и угрожающе надвинулся на меня. Капюшон с его головы съехал, открыв короткие светлые волосы, и позволив рассмотреть смазливое лицо, которое я предпочла бы не видеть вовсе.
        Эйрин арт Лайрим.
        Первый красавчик академии, мечта всех девушек нашего города! Но он ведь должен быть на вечеринке, я сама в этом убедилась, прежде чем пойти за факелом!
        - Никто. - Я пожала плечами, и развернулась к выходу, пряча ключ-артефакт в сумку на поясе. Как хорошо, что там пространственный карман. - Мне вообще уже пора…
        - Не так быстро! - Меня схватили за плечи и развернули к себе. - Не люблю, когда мои вопросы игнорируют. Кто ты?
        Эйрин буравил меня взглядом, силясь что-то рассмотреть сквозь тьму под капюшоном. Я же молчала, и нащупывала в кармане флакон с сонным зельем. С распылителем для духов, что я прикрутила сверху - убойное средство.
        Еще ни один человек не устоял перед его действием.
        - Повторяю в последний раз: кто ты и что здесь делаешь? - спросил Эйрин.
        И тут мою голову сдавило - это означало, что парень не только красавчик, но и хорошо одарен. Сейчас он применял ментальную магию, что, вообще-то, запрещено. Впрочем, как и проникать в гостиную чужого факультета.
        - Ансельм Вигор, - ляпнула я первое имя, пришедшее в голову. - Учусь на третьем курсе…
        - Не лги мне! - велел Эйрин. Одной рукой он по-прежнему удерживал меня за плечо, а вторую быстро переместил мне на грудь. Очень точно переместил - так, что и пощупать успел. Я дернулась, но было поздно. - Неплохие формы у тебя, Ансельм. Голос ты замаскировала, а фигуру забыла?
        Вместо ответа я выставила вперед руку и, задержав дыхание, пшикнула Эйрину в лицо зельем. Не так удобно, как из газового баллончика, но сойдет. Парень почему-то не попытался защититься, и струя зеленоватой жидкости угодила ему не только в глаза и нос, но и в приоткрытый от удивления рот.
        В яблочко!
        Не став ждать, пока Эйрин свалится, я подтолкнула его к дивану. Удивительно, но парень устоял, и даже вцепился в меня крепче прежнего. Я дернулась, пнула его по голени, и присела, пытаясь вывернуться из складок плаща.
        - Да как ты посмела!.. - возмутился боевик.
        Его движения стали только чуть заторможенными, но это меня не спасло. На диван мы повалились вместе, причем парень удачно для себя приземлился сверху. Благо, плащ оказался у меня на голове, скрывая лицо.
        Пока.
        - Иса, беги отсюда! - услышала я мысленный вопль Трикса. - Сейчас же! Ты его не усыпила, а только разозлила!
        - А то я не заметила, - проворчала также мысленно, барахтаясь и пытаясь двинуть парню коленом… хоть куда-нибудь. - Как только выберусь, так сразу и побегу. Чем только боевиков кормят? Это ж надо быть таким толстым!
        - Что ты сказала? - Эйрин вдруг замер и приподнялся.
        Теперь он нависал надо мной. Хорошая новость - мои руки стали относительно свободны. Плохая - он по-прежнему прижимал бедрами всю нижнюю часть моего тела.
        - А теперь скажи мне, девочка, - Эйрин начал нарочито медленно убирать ткань плаща с моей шеи и лица, - ты и правда подумала о том, что я толстый?
        А ещё я, кажется, снова заговорила с Триксом вслух. Еще чуть-чуть, и Эйрин увидит меня. Вот знала бы, что кто-то из элиты боевиков будет в общаге, ни за что бы сюда не сунулась!
        - Иса… - раздался мысленный голос Трикса. - Ты ничего не говорила. Этот Эйрин каким-то образом услышал твои мысли!
        Этот боевик меня и правда слышит?
        Как не думать ни о чем? Хотя тут как раз ответ простой - надо действовать. Раз сонное зелье не сработало, придется применить что-то посильнее. Выхватив из поясной сумки парализующий жезл, я выдала Эйрину полный разряд.
        Он не успел ничего сказать - так и застыл на месте.
        Фух. Хоть это подействовало.
        - Это его надолго не сдержит! - подбодрил меня Трикс. - Шевелись давай!
        И то верно. Не знаю, кем надо быть, чтобы быстро одолеть паралич, но и не хочу знать. Я тут не за этим.
        Поднатужившись, я с трудом спихнула с себя тяжеленного парня. Когда его застигло заклинание, он застыл, как камень, и тело стало твердым наощупь. Кряхтя и чертыхаясь, я сползла с дивана. Поправила плащ, осмотрела Эйрина… и накинула ему на голову его собственный плащ.
        Не стоит боевику видеть, каким именно образом я все же украду драконий огонь.
        - Иса, ты что делаешь? - возмутился Трикс, увидев, как я приложила к шкафу с артефактом ключ от всех дверей, а затем достала негасимый факел.
        Он был в специальной защитной колбе, что очень кстати. Не хотелось бы обжечься.
        - Ну, не зря же я сюда пришла, - пояснила для дракончика.
        Слишком просто. Сигнализацию бы какую поставили, что ли. Хотя, надо признать, что Эйрин в качестве охраны лучше.
        Но вот со мной он не справился. Нет, он пытался, конечно - давил массой и все такое…
        Прежде чем уйти, я подошла к боевику, и шепнула:
        - Да, я считаю, что ты толстый.
        Глава 2
        - Мы поздравляем нашу сокурсницу, которой впервые удалось похитить такой ценный приз - негасимый факел! Давайте поаплодируем этой смелой и удачливой ведьме!
        Я стояла в центре круга одинаково одетых девушек, и принимала заслуженные овации. Староста произносила торжественную речь, в которой рассказывала историю давнего противоборства факультетов Академии магии.
        Имен тут не называли. Адептки факультета ведовства были одеты в мантии и остроконечные шляпы с вуалями, которые скрывали под дымкой иллюзии нашу настоящую внешность. Ещё и поэтому я так легко согласилась на авантюру с кражей факела - ни одна из моих сокурсниц не должна узнать, кто именно сделал это.
        По идее. Теперь, когда я оставила с носом лучшего адепта-боевика, уже нельзя быть уверенной ни в чем. Он мог и обиду затаить, и месть задумать.
        Обидно было и мне - потому, что не удалось пока воспользоваться факелом для личных целей. Из зала кубков я почти бежала - через гостиную, где уже никого не было, а потом по коридору общаги до туалета второго этажа. Под окнами снаружи меня уже ждали девочки с заклинаниями левитации и отвода глаз.
        Тут некстати появился Трикс, и крикнул, чтобы я пошевеливалась - Эйрин очухался от паралича и спешил следом. Пришлось сматываться.
        Изначальный план был в том, чтобы задержаться в туалете, и поджечь при помощи факела письмо, содержание которого мне позарез нужно было узнать. Да-да, то самое письмо, что я получила от незнакомца, который против воли закинул меня в этот мир.
        От того, кто назвал себя моим отцом.
        Я пока предпочла не заострять внимание на этом факте.
        Моя родительница, по-другому не назовешь, залетела от случайной связи. Она быстро избавилась от нежеланного ребенка, отослав меня в деревню к своей старенькой маме на воспитание. Бабуля меня искренне любила, и детство мое прошло счастливо. Когда она умерла, я долго горевала.
        Мне и не приходило в голову, что отец может когда-нибудь найти меня.
        Но он нашел. И, ничего не объяснив, закинул в другой мир.
        До сих пор с дрожью вспоминаю свои первые недели после попадания. Было жутко интересно. Причем «жутко» - ключевое описание моего состояния. Только благодаря Триксу я и смогла тут адаптироваться.
        Призрачный дракончик хоть и имел вредный и своенравный характер, но когда был нужен, приходил на помощь. Он не раз и не два спасал мне жизнь - ведь в мире, где попаданцев ждут пыточные подвалы Инквизиции, отличаться от местных людей опасно для жизни.
        Кроме Трикса, папаша вручил мне мешок с местной одеждой и едой, и небольшую поясную сумку, в которой находилась черная дыра, то есть пространственный карман. Он был набит артефактами - сколько их там, я до сих пор не знала. Прелесть была в том, что никто, кроме меня, не мог получить доступ к содержимому сумки.
        Это было очень важно, ведь меня не раз обыскивали и работники Инквизиции, и люди Верховной ведьмы.
        Но не стоит сейчас вспоминать прошлое. Теперь я адептка столичной Академии магии, причем адептка, успешно прошедшая испытание для первокурсников. Стоит порадоваться, а еще подумать, как бы теперь остаться наедине с вожделенным негасимым факелом. Тем более, что речь старосты подошла к концу, и нас должны отпустить: всё же завтрашние занятия никто не отменял.
        - А теперь, раз уже мы стоим в круге, давайте не только воздадим хвалу нашей героине, но и поделимся с ней Силой! - торжественно произнесла староста. - Возьмитесь за руки, адептки!
        - О, благодарю, но не стоит, - попыталась отказаться я от такой чести.
        - Стоит-стоит! - уверила староста, сверкнув из-под вуали зеленью глаз. - Ты ведь наверняка потратила магию, добывая артефакт! Нужно восполнить потери. Завтра боевики узнают, как сильно мы потоптались по их гордости. Или они уже знают? Тебя кто-нибудь видел?
        - Да, мне пришлось убегать от одного из адептов, - честно призналась я.
        - Так даже лучше! - воскликнула староста. - Теперь они убедились, что ведьмы - лучшие! Силу нашей героине!
        - Ведьмы - лучшие! - хором подтвердили адептки, щедро отдавая мне часть своей Силы.
        Я поморщилась, благо под вуалью этого не было видно. Дело даже не в том, что лишняя магия мне сейчас ни к чему - да меня по ней даже могут вычислить! Я просто не любила все эти речёвки как из тренингов по командообразованию. Набили оскомину еще на работе - наш директор очень уважал психологов и заставлял сотрудников регулярно проходить не только всяческие тесты, но и ездить на мероприятия, где нас вместо заслуженного отдыха гоняли по квестам и групповым тренингам. Сомневаюсь, что это помогало в продажах, но владельцу компании виднее, конечно.
        Опять я отвлеклась на прошлое. И зря - чуть не упустила из виду важный факт. Надо быстренько слить лишнюю магию в накопитель. Ведь любому, кто сейчас глянет на меня магическим зрением, сразу станет понятно, кого именно сегодня чествовали в круге ведьм!
        Я ж буду светиться, как фонарик в темном лесу!
        Кстати, староста не может об этом не знать.
        Не медля, я достала камень Силы, и принялась сливать в него лишнюю магию. Повинуясь жесту старосты, ведьмы закончили передачу энергии, и разорвали круг. Факел я торжественно водрузила на стол в гостиной. Завтра кому-то предстоит вернуть артефакт обратно.
        - Теперь можно отправляться спать, - разрешила, наконец, староста. - А тебя, наша героиня, я попрошу немного задержаться.
        - Конечно, - согласилась я, сливая в накопитель остатки лишней магии.
        Плащ боевика староста забрала еще раньше. Теперь я ничем не отличалась от остальных ведьмочек - ни одеждой, ни аурой.
        Вот и хорошо. Тем более, что никто из адепток факультета ведовства сегодня спать не пошел.
        Двери в нашу гостиную с грохотом отворились, явив на пороге злого Эйрина арт Лайрима.
        Пришел мстить? Пусть сначала найдет меня!
        Ведьмы замерли на местах, боясь пошевелиться. Я мысленно похвалила себя за предусмотрительность - надо же, в кои-то веки оказалась права! Эйрин не стерпел надругательства над своей гордостью, и примчался выяснять, кто посмел назвать его толстым.
        - Я хочу знать, кто из вас сделал это! - произнес парень, указывая на факел. - Кто посмел украсть наш артефакт?!
        Он медленно обвел тяжелым взглядом ведьмочек. Кто-то дрожал, и все без исключения опускали глаза. Я тоже потупилась, и даже впечатлилась - грозен парень, ничего не скажешь.
        - Эйрин, какой приятный сюрприз! - воскликнула староста. - Не думала, что ты нарушишь правила, и явишься сюда среди ночи! Знаешь, сегодня исключительно удачный день… для ведьм.
        - Думаю, для меня сегодня тоже будет удачный день… и ночь, - усмехнулся боевик, по-хозяйски проходя в нашу гостиную.
        - Тебе прекрасно известно, что мы в своем праве! - заявила староста. - Мы крадем у вас, вы у нас, всё как обычно! Смирись, факел в нашей гостиной!
        - Вот именно, ничего нового. Значит, ты не будешь против, если я тоже что-нибудь украду? Или кого-нибудь?
        Эйрин еще раз обвел нас зловещим взглядом, и сделал глубокий вдох. Наклонился, и повел носом, словно принюхиваясь. Хотя почему же словно? Ноздри его затрепетали, как у хищника, почуявшего добычу.
        На ум живо пришли сказки моего мира об оборотнях. Ну а вдруг Эйрин один из них? Хотя это невозможно - здесь бы его мигом сожгли на костре как монстра. В этом мире имеют право на жизнь только люди, все, кто хоть немного отличается, попадают в лапы Инквизиции.
        - Ищи себе девочку на ночь среди тех, кто согласен! - возмутилась староста. - Моих ведьм не трогай!
        Как-то вяло она ему возражает, без огонька. Меня не отпускало ощущение, что староста не удивилась приходу Эйрина. Не для того ли она затеяла передачу Силы в круге, чтобы потом выдать ту, кто украла факел?
        Но зачем? Или тут есть какой-то неочевидный смысл?
        - Меня можешь потрогать! - неожиданно выступила вперед одна из моих сокурсниц.
        - И меня! - поддержала её другая.
        - Эйрин, ты же ищешь ту, кто украла факел? Так это я!
        Я в обалдении смотрела, как одна из ведьм повисла на парне. Тактика оказалась заразительной - очень скоро беднягу со всех сторон обступили галдящие девушки, предлагая себя пощупать за разные места. Я, конечно же, не отставала. Зачем выделяться?
        Некоторые уже принялись обнажаться. Не снимая, впрочем, островерхих шляп и вуалей.
        Да уж, недооценил Эйрин свою популярность.
        - Так, хватит! - громко приказал он. - А ну, разойдитесь!
        Хорошо так рявкнул, душевно, ему бы на плацу солдатиков тренировать. Меня, как и ещё пару девчонок, аж звуковой волной откатило, а остальные отступили.
        - Дамила, идём со мной! - велел Эйрин тоном, не обещающим ничего хорошего. - В твою комнату, живо! А вы все, - он обвел ведьмочек давящим взглядом, приправленным ментальным внушением, - остаётесь здесь.
        Перешел на имена. Кто бы сомневался, что они с нашей старостой прекрасно знакомы. И вот теперь вопрос на миллион долларов - сдаст она меня, или нет?
        - Я думаю, мы поступим иначе, - раздался со стороны двери негромкий голос, от звука которого все вздрогнули сильнее, чем от эйринова рыка, - адептки факультета ведовства отправятся по своим комнатам, а вы, адепт арт Лайрим, пойдете со мной. По дороге расскажете, что забыли в женском общежитии.
        На пороге нашей гостиной стоял декан боевого факультета, грозный Рикон Герт.
        Похоже, сегодня Эйрину не повезет.
        - Я всё равно найду ту, кто это сделал, - процедил он на прощание. - И тогда ты пожалеешь, ведьма!
        Глава 3
        ЭЙРИН АРТ ЛАЙРИМ
        Я шёл за деканом и размышлял об интересной девчонке. Она меня зацепила, и не только своей необычной магией.
        Надо же: какая-то пигалица посмела меня оскорбить! Это беспокоило, и вызывало в душе странное, до того неизвестное чувство. Я даже на миг усомнился в собственном совершенстве, и вышел из себя. Возбудился, как какой-то сопляк, не владеющий самоконтролем.
        Не думал, что со мной может такое случиться.
        Нужно любыми способами решить эту проблему. Устранить причину - найти девчонку, и… тут моя фантазия рисовала красочные, весьма интересные и даже непристойные картины того, как именно я буду выяснять её тайны.
        Каждый год факультет ведовства проводит своеобразное посвящение своих адепток: раздает им всякие, подчас идиотские, а иногда и вовсе опасные для жизни задания.
        Ну не опасно ли для юной девушки - лезть в самое логово диких зверей, то есть в мужское общежитие боевого факультета? Да большинство монстров, что выпадают из пространственных разрывов в аномальных местах нашего мира, не так опасны, как отбитые на голову парни, чья мужская сила плохо поддается контролю в столь юном возрасте.
        Так вот, особо неудачливую ведьмочку отправляют красть один из призов, хранящийся в нашем зале кубков. Боевики всегда узнают заранее о дне испытаний, и дежурят, чтобы поймать и примерно наказать воришку.
        В последние годы эти наказания стали принимать неприятные формы, и я подумывал вообще отменить традицию испытаний. Но за делами и учебой позабыл.
        Вспомнил, только находясь на скучной вечеринке. Слишком уж навязчиво флиртовала со мной староста факультета ведьм - показалось, что посмотреть на попытку украсть артефакт и то интереснее.
        Я решил, что в этом году юной адептке улыбнется удача - для разнообразия. Разогнал боевиков по комнатам, и сам пришел в зал кубков проследить, чтобы воришке не помешали осуществить задуманное.
        И чуть не прозевал её! Ведьмочка оказалась хороша: она умудрилась бесшумно, и не оставляя магического следа, снять входные заклинания с дверей. И если раньше я собирался просто понаблюдать, скрываясь под заклинанием невидимости, то теперь заинтересовался. Тем более, что юная дурочка нацелилась не просто на какой-то кубок, а факел негасимого огня!
        Я поразился, когда понял, что она хочет украсть именно его, и решил помешать этому безумному поступку. Конечно, защитные печати со шкафа для его хранения просто так не снять, но всё же! Она ведь уже проникла в комнату так, что я этого не услышал.
        Все началось с того, что я заговорил с ней. Маскировка у воришки была отличная и, услышав в ответ мужской бас, я одобрительно улыбнулся.
        А потом… нужно разобраться, что именно произошло потом. Потому как меня внезапно захлестнули эмоции, и самоконтроль улетел непонятно куда. А ведь я всегда гордился умением держать себя в руках.
        Сейчас гордиться было нечем. Ведьмочка отказалась отвечать на мои вопросы, окатила сонным зельем - оно меня не усыпило, конечно же, но дало странный эффект помрачнения разума.
        Надо обязательно узнать его состав.
        Ведь наверняка зелье виновато в том, что я разозлился. Девчонка лгала, отвечая на мои вопросы! И я, вместо того, чтобы нормально допросить её, и отобрать артефакты, среди которых наверняка имелись и запрещенные, надавил на неё ментально…
        Вложил слишком много Силы, и услышал её мысли! Само по себе это не было странно, но я неожиданно увлекся, слушая её разговор с самой собой.
        Мы упали на диван, она оказалась подо мной, и начала извиваться, заводя меня всё сильнее. Бездонное небо! Я даже не видел её лица! Зато прекрасно чувствовал тело. А она чувствовала меня. Кстати, эта ведьмочка не может не знать, что сейчас на её месте мечтала бы оказаться любая девушка из нашей академии…
        Что?! Мне не почудилось - она действительно считает меня толстым?
        - О чём вы так напряженно размышляете, адепт арт Лайрим? - услышал я вопрос декана.
        Мы покинули женское общежитие, и сейчас пришли в его кабинет. Профессор Герт аккуратно установил факел с негасимым огнём, который он забрал из гостиной ведьм, у себя на столе. Слишком опасный артефакт, чтобы оставлять его без присмотра.
        - О благополучии и безопасности нашей прекрасной академии, конечно же, - ответил я, вернувшись из раздумий.
        - Наверняка ради безопасности вы принесли в женское общежитие негасимый факел? - Декан пребывал в ярости, и не скрывал этого. - Объяснитесь!
        Я был поставлен перед выбором. Скажу сейчас правду - выставлю себя на посмешище. Не могу же я признаться профессору Герту, что меня, Эйрина арт Лайрима, обставила какая-то девчонка!
        - Я жду, что вы скажете, адепт арт Лайрим! - повысил голос декан, что само по себе было плохим знаком. - Мне бы не хотелось ставить в известность об этом инциденте вашего отца, но если потребуется, я сделаю это.
        А вот это неприятно.
        Мне не понравилось, как повел себя декан. Дело даже не в том, что я не люблю угроз - не хотелось бы вмешивать отца в дела академии. Тут - моя вотчина.
        Придётся еще раз показать, кто здесь хозяин. Я уважал профессора Герта, он выдающийся маг своего поколения, но он всего лишь человек.
        А людям приходится время от времени напоминать об их месте на эволюционной лестнице.
        Я, не спрашивая разрешения, расположился в кресле, что стояло напротив стола декана. Левитацией переправил к себе факел с негасимым огнем. Снял с него защитную колбу, что не давала пламени выплеснуться наружу, и задумчиво провел над ним пальцами. Огонь послушно перетек мне на руку.
        Профессор молча наблюдал за мной. Все, что выдавало его реакцию - это глаза. Этот мужественный человек не смог скрыть страх, на миг мелькнувший в них.
        - Любопытно, - протянул я, играя с пламенем, и заставляя его перетекать между пальцами. - Вы, лорд Герт, один из немногих людей в академии, кому известно о моей истинной сущности. Почему же вы позволяете себе усомниться в том, что я знаю, что делаю?
        - Я всего лишь выполняю волю вашего отца, адепт арт Лайрим, - произнес декан. - И напоминаю вам об ответственности.
        - Благодарю, о ней я помню всегда. Также как и том, что заботиться о людях - моя прямая обязанность. Но есть проблема: люди сами стремятся навредить себе.
        - О чём вы говорите? - Декан опустился в свое кресло. - И как это связано с тем, что факел находился в женском общежитии? Где, к тому же, проводились запрещённые ритуалы?
        - Какой именно ритуал вы имеете в виду? - небрежно уточнил я. Подходя к гостиной ведьм, я уловил всплеск Силы, но в ауре самих ведьм ничего необычного не обнаружил.
        - Круг ведьм, - пояснил декан. - Они так делятся друг с другом магией. Не мне вам объяснять, насколько это может быть опасно, особенно в молодом возрасте, когда энергетические потоки еще не стабилизировались.
        - Ведьмы трактуют этот ритуал иначе, - заметил я. - По их мнению, так они воспитывают уважение к иерархии, и готовность подчиняться. Но я вас понял, профессор. Как бы там ни было, недобровольный отъем Силы - это преступление. И нужно искоренять любые его проявления.
        - Рад, что вы заговорили словами вашего отца, адепт арт Лайрим, - произнес декан. - Так как вы пришли в гостиную раньше меня, наверняка знаете, что там происходило. И как это связано с факелом.
        Что ж, расскажу часть правды. Тем более, что помощь декана мне не повредит. Всегда лучше, когда люди сотрудничают добровольно, а не потому, что на них давят властью или страхом.
        - Как уже сказал, я забочусь о благе академии. И меня беспокоят некоторые традиции, что ходят среди адептов. - Мне надоело держать факел в руке, поэтому я просто втянул огонь в свою ауру, и поставил бесполезный теперь артефакт обратно в колбу. - Одна из этих традиций - посвящение новичков с дурацкими заданиями, выполнение которых нарушает правила распорядка.
        - Вы правы, начинать учебу с этого неправильно, - согласился декан.
        - Но вы, тем не менее, ничего не делаете, чтобы пресечь эти традиции, - усмехнулся я.
        - Мы пытались. Но все, чего можно добиться сверху - это наказывать за проступки. Я рад, что вы решили взяться за это дело. Уверен, вашего влияния на адептов хватит, чтобы повлиять на эти так называемые традиции.
        - Я тоже рад, что мы с вами думаем одинаково, профессор, - улыбнулся я. - Именно ради этой цели я и оказался сегодня ночью в женском общежитии. Видите ли, - тут я понизил голос, чтобы придать словам большую значимость, - мне стало известно, что среди адептов ходят запрещенные артефакты. И они есть даже у новичков. Чтобы их выявить, мне нужно ваше содействие.
        Я не стал говорить, что узнал о запрещенном артефакте у первокурсницы после того, как получил заряд парализующего жезла в лицо. Неприятно, и кожа до сих пор не вернула чувствительность. Кстати, у нее еще было зелье с интересными эффектами. Не говоря уже о том, что надо выяснить, каким именно образом девчонка открыла шкаф с факелом.
        - Чего вы хотите?
        - Доступ к личным делам всех адепток факультета ведовства, - произнес я.
        - Но вы не можете требовать такого! - воскликнул профессор. - Я не говорю о том, что у меня нет возможности предоставить вам личные дела…
        - Зато у вашей любовницы, декана факультета ведовства, возможностей предостаточно, - сказал я, поднимаясь. - Не мне вам рассказывать, лорд Герт, как можно получить от женщины необходимую информацию. С вашего позволения, я займусь тем же. У меня встреча со старостой ведьм.
        - Стойте! - возмутился декан. - Вы собираетесь снова идти в женское общежитие?
        - Вы верно поняли. - Я нарочито тяжело вздохнул. - Ведьмы сейчас сладко спят в своих постелях. Уверяю, и вас, и меня будут рады там видеть.
        Еще на вечеринке Дамила открыто предлагала мне себя, и дала доступ в свою комнату. Тогда я не заинтересовался, но теперь появился повод принять приглашение.
        Староста не может не знать, кто из ее подопечных украл факел.
        Кстати, о нем.
        Взяв пустой артефакт, я сосредоточился, и выдохнул в него струю драконьего пламени. Усмехнулся, увидев в глазах декана ужас пополам с восхищением.
        Даже зная, кто я, курируя мое обучение, и принеся клятвы служения нашему роду, он испытывал инстинктивный страх перед монстром, которым я был для любого жителя этого мира.
        Как бы там ни было, но страх - очень мощное оружие. Но пользоваться им нужно дозированно.
        - Пусть факел пока хранился в вашем кабинете, профессор, - сказал я на прощание. - Что-то подсказывает мне: его могут захотеть украсть. Если такая попытка произойдет, я надеюсь, что вы покажете мне записи с артефактов слежения.
        Жаль, что камни Силы с заклинаниями, способными сохранять информацию, слишком редки и дороги. Если бы они находились в зале кубков, мне не пришлось сейчас гадать, как именно ведьма открыла шкаф. Да и поиски прошли гораздо быстрее.
        Но я люблю сложные задачки.
        В женском общежитии было темно и тихо. Проникнуть сюда не составило труда - на самом деле, в этом мире мало мест, куда мне не пройти.
        Обычно я не злоупотреблял этим. Но сегодняшний случай - исключение. Мне нужно было найти мою ночную гостью. Сам не знаю, почему так заинтересовался. Это декану можно было сказать, что я ищу запрещенные артефакты, но с собой стоит быть честным.
        Меня привлекла загадка самой ведьмочки. Воспоминания о том, как я прижимал её к диванным подушкам, отзывались в теле весьма приятными ощущениями. Настолько, что хотелось повторить, но в ситуации, когда на нас обоих будет поменьше одежды.
        - О, мой лорд! Вы все-таки пришли!
        Задумавшись, я не заметил, как проник в комнату старосты факультета ведовства. Дамила Аирас не спала - одетая в открытую кружевную сорочку, она лежала на кровати, читая в свете ночника какой-то свиток.
        При моем появлении девушка и не подумала прикрыться или встать с кровати. Она чуть прогнулась в пояснице, словно бы случайно заставив вырез на груди распахнуться шире.
        - Да, леди Аирас, - обратился я к ней. - Приношу извинения за столь позднее время визита. Вы догадываетесь о причине, которая привела меня к вам?
        - Зачем же так официально, Эйрин? - надула губки Дамила. - На вечеринке ты обращался ко мне по имени… да и недавно, в гостиной, при всех, тоже!
        - Как хорошо, что ты сама заговорила об этом, - усмехнулся я. Подогнал к себе пинком стул, и уселся напротив ведьмы. - Что произошло в гостиной? Знаешь, профессор Герт спрашивал меня о запрещенных ритуалах, которые вы, ведьмы, проводите на территории академии. Я почему-то не знаю об этом.
        Дамила откинулась на подушки, поправила волосы и облизнула губы, призывно поглядев на меня из-под длинных ресниц. Вырез на ее сорочке еще больше разъехался. Тонкая ткань обрисовала приятной формы округлости, обрамленные кружевом. Я отстраненно поймал себя на мысли, что в этот момент думаю совсем о другой груди - той, которую сжимал ещё совсем недавно.
        - Ах, Эйрин, ты что же, будешь теперь допрашивать меня? - промурлыкала Дамила, подаваясь ко мне ближе.
        - Зачем? Ты сама мне все расскажешь. Начни с того, зачем ты велела девчонке украсть именно факел негасимого огня. Чем тебя обычные кубки не устроили?
        - Не приказывала я ей такого! - возмутилась Дамила. - Я вообще не думала, что она пройдет дальше вашей гостиной! Вы же там обычно ловушки выставляете!
        Значит, я был прав - факел был нужен самой девчонке. Хорошо, что он теперь у декана в кабинете.
        - Сегодня ловушек не было.
        - Это объясняет, как ей удалось то, что не получалось прежде ни у одной из первокурсниц, - пожала плечами Дамила. Она села на постели, и потянулась ко мне, глядя в глаза. - Ты пришел говорить о ней?
        - Я пришел поговорить о ритуалах. И о запрещенных артефактах, что были у ведьмы. С их помощью она украла факел. Признавайся, что ты дала ей?
        - Ничего! - Дамила села ровнее. Губы её задрожали, а ещё девушка, похоже, попыталась пустить слезу. - Я не знаю ни о каких артефактах! Я вообще думала, что она использовала заклинания!
        - Заклинания, которые позволили бы достать факел, не могут быть уровня первого года обучения, - заметил я. - На дуру ты не похожа, Дамила. Значит, пытаешься сделать дурака из меня, не говоря всего.
        - Да она протеже Верховной ведьмы! - возмущенно вскрикнула староста. - Откуда мне знать, чему её учили? Резерв у девчонки обычный, а высшие заклинания, сам знаешь, сколько магии требуют. Потому я и велела ведьмам встать в круг, чтобы помочь ей восстановиться!
        Я откинулся на спинку стула, глядя на девушку. Правильно отец говорил - с людьми ментальная магия нужна лишь в крайних случаях. Чаще всего они готовы и так все рассказать, стоит только задать правильные вопросы. А теперь вопрос себе самому - какой бездны я стал давить ментально на мою ночную гостью?
        - Значит, если она использовала артефакты, её аура должна сиять от переизбытка энергии, - подумал я вслух. - А если заклинания…
        - То она ничем не будет отличаться от сокурсниц, - подхватила Дамила. - Я не хочу проблем, Эйрин. Верховная не поощряет переполох, который случается из-за этих испытаний для новичков.
        - Больше никаких испытаний, - резко произнес я. - Передай всем ведьмам.
        - Как прикажете, мой лорд, - томно произнесла Дамила, снова подаваясь ко мне. Пришлось встать, чтобы избежать её прикосновений.
        Я нахмурился, глядя сверху вниз на Дамилу. Она была красива, очень соблазнительна сейчас, и явно предлагала мне себя. Но смотря на нее, я не чувствовал ровным счетом ничего. Никакого интереса.
        Причина не в том, что оставшись девушкой на ночь, я бы дал ей ложную надежду, и потом пришлось бы объяснять, что она для меня ничего не значит.
        На самом деле все мои мысли были сейчас о другой.
        - Осталось последнее, - произнес я. - Где её комната и как её имя?
        Глава 4
        ИСА
        Просыпаться было тяжко. Три часа - слишком мало для отдыха организму, пережившему такие приключения. Тело протестовало.
        Пришлось насильно поднимать себя с постели. И дома, на Земле, и здесь, в новом мире, я не привыкла потакать капризам. Есть волшебное слово - надо, и оно частенько было моим руководством к действиям.
        Я не могла позволить себе лениться. Не теперь, когда мои цели, наконец, начали осуществляться.
        - Линара, вставай! - позвала я. Не увидев реакции на свои слова, потянулась и стащила одеяло с соседней кровати. Девушка под ним вяло потянулась следом, но потом просто свернулась калачиком.
        - Иса, еще пару минут, - пробормотала она.
        - Ладно, пара минут у тебя есть, - милостиво согласилась я. - Но как только выйду из душа, разбужу тебя уже всерьез.
        Зевая, я поплелась в крошечный санузел, где принялась приводить себя в порядок. Ненавижу ранние подъемы. Когда я уже смогу позволить себе поспать до десяти и после принять горячую ванну, а не холодный душ?
        Ответ простой: когда обустрою свою жизнь, как мне нужно, а не как диктуют обстоятельства. Но до этого счастливого момента ещё придется потрудиться.
        И прочитать письмо.
        Но даже если это не выйдет, я не буду сильно горевать. У меня есть резервный план.
        Надо выучиться в академии, получить лицензию ведьмы, чтобы иметь возможность не только продавать зелья чужого производства, но и варить свои. Придёт время, и я смогу позволить себе купить небольшой домик и зажить, наконец, в свое удовольствие.
        Совсем как в родном мире. Там я, сколько себя помню, пахала, чтобы заработать сначала на учебу и на жизнь, и потом… потом попала сюда, и пришлось всё начинать сначала.
        Какие-то вещи не меняются, верно?
        - Иса, ты как? - Трикс, возникнув рядом, заставил меня вздрогнуть.
        - Нормально, - отмахнулась я, растираясь полотенцем. - Жить буду, только кофе выпью. Ах да, тут же его нет. Все пьют травяные отвары.
        - Сейчас я тебе помогу проснуться, - сообщил Трикс. - Ночью в общежитие приходил Эйрин арт Лайрим.
        - Он приходил после того, как декан разогнал всех по комнатам? - уточнила я, мгновенно взбодрившись. - И… что?
        - Он провел много времени в комнате Дамилы Аирас, - сказал дракончик, примостившись на краю раковины, пока я быстро расчёсывала волосы и заплетала косу. - Вышел оттуда злой.
        - То есть он не был удовлетворен результатом… эм… своего визита? - усмехнулась я. - Интересно, он рассказал декану о том, что одна из ведьм украла факел? И… Эйрин знает, что это я? О чём они говорили со старостой?
        - Не знаю, чем они с Дамилой занимались. Её комната слишком далеко от твоей, и я не сумел подслушать.
        - Угу, - кивнула я, размышляя. - Но Эйрин не примчался ко мне, чтобы предъявить претензии. Выходит, Дамила не нарушила клятву о неразглашении, и не сдала меня…
        - Или Эйрин решил наказать тебя позднее, - заметил Трикс. - Ты задела его гордость. Для подобных ему это очень больное место.
        Мне показалось, или дракончик ухмыльнулся?
        - Иса, ты опять разговариваешь сама с собой? - В дверь настойчиво постучали. - Выходи, мне тоже туда надо!
        - Будь внимательнее! - укорил меня Трикс, перед тем как исчезнуть с едва слышным хлопком. - Однажды тебя может услышать кто-то, настроенный не так дружелюбно, как спасенная тобой девочка.
        Дверь распахнулась, явив взлохмаченную Линару в ночной сорочке.
        - Доброе утро, - улыбнулась я ей. - Думала, тебя, как всегда придется долго будить.
        - Мне пришел вызов от бабушки, - проворчала Линара, протискиваясь мимо меня в душевую. - Она хочет поговорить с тобой. Сразу после занятий мы едем в город.
        - И что понадобилось от меня Верховной ведьме? - спросила я.
        - Не знаю, - пожала плечами Линара, задёргивая занавеску и включая воду. - Она только сказала, что это важно.
        Я взяла себя в руки, затолкала волнение по поводу встречи с Верховной подальше, и пошла на лекции. С первого дня в этом мире я живу в стрессе: если узнают о моём иномирном происхождении - все, конец, пиши пропало. Пришлось привыкнуть к постоянному напряжению.
        В один прекрасный момент я просто устала всё время бояться. Удивительно: страх отступил, и появилась смелость на такие рискованные поступки, как вчера ночью. Это ведь ещё не самая горячая моя выходка.
        Чего стоит тот день, когда я, не помня себя, выскочила на лесную дорогу, чтобы защитить от нападения зубастых тварей девушку? Твари были со среднюю овчарку размером, с их длинных клыков капала слюна, и трое обступили бедняжку, которая уже потратила всю свою магию. Рядом лежала опрокинутая карета, телами убитых лошадей с чавканьем лакомилась ещё пара зубастиков, а из открытого стихийного портала перли новые монстры!
        Последнее, что помню из той ситуации - выхватив из своей волшебной сумки первый попавшийся артефакт, я бросилась на выручку. Трикс что-то вопил мысленно, но кто бы его слушал. Наверное, меня накрыло состояние аффекта, или как там это называется в моем мире.
        Потом Линара, спасенная девушка, рассказала, что у меня случился спонтанный выплеск стихийной магии. Так она это увидела со стороны, ведь жезл огня, весь заряд которого ушел на тварей, я вовремя припрятала. Правда, магию свою мне тоже пришлось применить - иначе почему получилось запечатать стихийный портал?
        Я и на допросе не смогла бы рассказать, как это вышло. Точно знаю, ведь меня и допрашивали потом - у Линары оказалась очень непростая бабушка.
        Так я познакомилась с Верховной ведьмой, и обрела подругу.
        Сегодня, в первый день занятий, нам давали вводные темы по магии. Рассказывали об энергетической структуре этого мира, и еще раз - о том, как вести себя, если рядом вдруг открылся стихийный портал.
        Собственно, техника безопасности в такой ситуации - первое, чему учат здесь детей.
        Спрятаться. Затаиться. Послать сигнал в Инквизицию.
        Если успеешь, конечно. Линаре не повезло - тогда, на дороге, её карета угодила прямо в открывшийся на пути портал. Кучер и охранники загадочным образом исчезли, а девушка, выбравшись из перевернутого экипажа, чуть не стала жертвой монстров.
        Если бы не я, она бы погибла. Когда из Инквизиции прибыл отряд боевых магов, они нашли только тела обугленных тварей и двух девушек, потерявших сознание от магического истощения.
        Стихийные порталы, из которых внезапно вываливаются твари - бич и беда этого мира. Они могут открыться в любом месте, если оно не защищено специальными, очень редкими и дорогими артефактами. Сколько продержится портал, никто не знает - может, несколько минут, а может, несколько дней и даже месяцев.
        Проблемой этих стихийных пространственных разрывов занимается не одно поколение магов. Пока если и есть результаты, то они не радуют. Люди научились жить с ощущением постоянной угрозы, и создали специальную организацию под названием Инквизиция - в ней работают боевые маги, в чьи задачи входит как раз находить стихийные порталы, изолировать их, и уничтожать монстров, которые успели проникнуть на эту сторону.
        Беда для меня в том, что всех, кто появляется из иного мира, считают монстрами. Даже людей - ведь я не первая из так называемых попаданцев. Их всех ждала незавидная участь - подвалы Инквизиции, а потом костер.
        Для меня жизненно важно было ничем не отличаться от местных. Пока я с успехом с этим справлялась - правда, не без помощи Трикса и удачи. Ведь иначе как невероятным стечением обстоятельств не объяснить некоторые вещи, которые со мной происходили.
        Боюсь, сегодня мне как раз понадобится эта самая удача. Для чего меня вызывает леди Валена Деррет, да еще и срочно?
        Скоро узнаю.
        Академия магии не радовала особенными архитектурными излишествами. На её территории находилось несколько серых довольно невзрачных однотипных зданий, два тренировочных полигона, и небольшой парк, где адепты могли прогуливаться и дышать свежим воздухом. Я, поначалу ожидавшая увидеть нечто вроде Хогвартса, была разочарована.
        Первый учебный день тоже не сильно порадовал информацией. На вводных лекциях не сказали ничего для меня нового: особенности магического фона этого мира, и всё, что говорили о стихийных порталах, я уже знала. Про попаданцев-людей, о которых я читала в одной книге, взятой в библиотеке родителей Линары, тоже не упоминали. Вопросов я не задавала. И так привлекаю достаточно внимания. И не только я.
        Почему?
        - Иса, ты замечаешь, как на нас пялятся боевики? - шепотом спросила Линара, когда мы шли после лекций в общежитие - переодеться перед поездкой в город. - Раньше они ведьм подчеркнуто не замечали, а теперь разглядывают, словно коров на ярмарке.
        Мы как раз пересекали общий коридор главного корпуса академии - тут по одиночке и группами перемещались адепты разных факультетов.
        - Смотрят не только на нас, а на всех первокурсниц, - задумчиво произнесла я. - И обсуждают…
        - Слушай, Берт, мне вообще все равно, кого из ведьм брать, - послышался совсем рядом приятный баритон. - Давай поставим уже метки, и покончим с этим. Да вот хотя бы на этих!
        На мое плечо опустилась тяжелая рука, а в лицо полетела какая-то синяя полупрозрачная клякса. Инстинктивно отшатнувшись, я присела, уклоняясь, и попыталась вывернуться из захвата, одновременно выбросив каблук назад.
        Попала. Судя по перекосившейся физиономии высокого брюнета, на которую я полюбовалась, обернувшись - ему было больно.
        - Ах ты, ведьма! - возмутился парень.
        - Иса! - пискнула Линара. Я отвлеклась на нее и поплатилась за это - оказалась поймана. Но это не самая большая проблема. У подруги на волосах сияла та самая клякса, знакомства с которой я избежала.
        - Все, я свою пометил, - ухмыльнулся второй парень, смазливый рыжик, который держал Линару за плечо. Он посмотрел на неё и самодовольно сообщил: - Теперь ты, ведьма, принадлежишь мне!
        - Ах ты, рыло щупохвоста! - возмутилась подруга. - Сними это немедленно!
        Ее пальцы налились зеленоватым свечением - парню явно сейчас не поздоровится. К сожалению, пока я глазела, брюнет не дремал. На мою голову словно медуза свалилась - неприятное ощущение. Перед лицом заплясали синие пятна.
        - Эта ведьма моя, - объявил парень. - И не рыпайся больше, ясно тебе? - обратился он ко мне.
        Все, я разозлилась окончательно. Сейчас кое-кто познакомится с настоящей ведьмовской силой.
        Я смотрела на симпатичного, в общем-то, парня, который в один миг разбудил во мне ярость и возмущение. Чирей ему на зад! Почесуху во все интимные места! И второму магу, который держит мою подругу, то же самое!
        Свою способность проклинать я обнаружила случайно.
        Один трактирщик, который собирался обсчитать меня при оплате комнаты и ужина, сильно пожалел об этом. Так как деньги он в итоге так и не вернул, то и по сей день щеголяет с… геморроем на лысине! Не знаю, как такое возможно физически, но выглядело впечатляюще.
        С тех пор я ругаюсь очень аккуратно.
        Стоило мне в этом мире разозлиться, и искренне, от души, пожелать человеку какую-то неприятность, она с ним случалась. Серьезный вред я причинить не могла, но мелкие гадости вполне себе сбывались.
        Как по мне - очень даже ведьмовское умение. Но я его тоже скрывала, не выяснив пока - это нормально для местных или нет?
        Я и зелье специальное придумала, чтобы маскировать последствия проклятий.
        Пришло время его использовать. Достав пузырек, я щедро плеснула часть содержимого брюнету на штаны. А потом, пока маги не опомнились - и на одежду рыжика, который и не подумал выпустить Линару.
        - Ведьма! - первым возмутился черноволосый маг. - Что ты сделала?!
        - А что не так? - удивилась я. - Вы, боевые маги, считаете нормальным нападать на девушек, и портить им волосы. Почему удивляетесь, когда вам отвечают?
        Я не злая, нет, но шуток над собой не люблю. Особенно дурацких шуток. Медуза на голове Линары выглядела отвратительно. Она уже впиталась в золотистые волосы девушки, сделав их похожими на синюю паклю. Судя по ощущениям, и моя шевелюра не сильно отличалась по виду от грязной половой тряпки.
        - Ай-ай-ай! - завопил почти фальцетом рыжик, и отпрыгнул от Линары. Он держался за пах и переминался с ноги на ногу, с ужасом глядя на меня: - Что за дрянь ты на меня вылила?
        Брюнет молчал, но по его враз покрасневшему лицу было видно, что ему тоже хочется орать. Возможно матом.
        - Прости, милый, за неудобства, - проворковала Линара, подходя к рыжику. Она ласково погладила его по щеке и добавила, выпустив из пальца зеленую искру: - Я тебе сейчас добавлю приятных ощущений. Не стоило меня лапать.
        Парень вытаращился на нее и… икнул. Потом ещё. И ещё.
        С открытым ртом это получалось у него особенно громко.
        - Да я тебя сейчас испепелю! - возмутился брюнет, надвинувшись на подругу.
        - Хочешь, я сделаю так, что ты забудешь о том, что тебя мучает сейчас? - поинтересовалась у него Линара.
        - Она может, - с готовностью подтвердила я, старательно пряча улыбку. - Вмиг перестанешь страдать от зуда.
        Парень все-таки не выдержал, и по примеру своего несчастного товарищи прижал руки к паху. Потом подумал и кивнул.
        Линара с милой улыбкой сделала шаг вперед, и легко ткнула его в область пупка. С ее пальцев потянулась зеленая дымка… и несчастный брюнет согнулся, держась уже за живот.
        - Кажется, ты немного перестаралась, - задумчиво произнесла я, с интересом разглядывая его багровую физиономию.
        - Подумаешь, посидит в туалете подольше, - усмехнулась Линара. - Это даже полезно. Иногда.
        Брюнет хотел что-то сказать, но передумал. Решил, видимо, что не оконфузиться важнее. Бежал он быстро, и чуть не сбил еще одного боевика, который оказался на пути.
        Народа в коридоре сильно поубавилось - расходились по окончании учебного дня. Возле одной аудитории скопилась группа магов в черных плащах, что-то живейше обсуждая. Кстати, если бы мы, ведьмы, носили форменные остроконечные шляпы и на занятиях, волосы бы не пострадали. Боевики вон ходят в плащах, и прекрасно себя чувствуют…
        - Ты… целительница! - кричал на Линару рыжик. - Ты не имеешь… ик… права использовать… ик… дар… ик… во вред!
        - А она и не вредила, - сообщила я, кровожадно улыбнувшись. - В отличие от меня. Чистить кишечник полезно, а икота еще никому не мешала. Сильно. Правда, если у тебя вдруг газы, может быть неприятно. Окружающим.
        - Ой, Иса, мы же торопимся! - Линара поморщилась. - Бабушка не любит ждать. Придется идти к ней с грязной головой.
        Мимо пробежала ведьмочка, у которой синяя клякса красовалась на лбу. Я огляделась внимательнее. Ещё две прошли, пытаясь прикрыть лица волосами. Стайка ведьм у окна в конце коридора щеголяла такими же, как у нас, медузами на волосах. У боевиков флэш-моб какой-то?
        Или это часть «боевого крещения» новичков? Маги мстят за вчерашнее вторжение в их гостиную и обзывание своего лидера толстяком?
        - Ох уж эта война факультетов, - вздохнула я. Обратилась к рыжику: - Может, уберешь последствия вашей магии? Тогда, глядишь, и икота пройдет…
        - Не уберу! - выплюнул он. - Это метки! Как раз для того, чтобы прекратить войну факультетов!
        - И как то, что вы наставили ведьмам синих клякс на лица и волосы, поможет прекратить войну? - фыркнула Лианара. - Мы же мстить будем!
        - Каждый боевик должен выбрать себе первогодку, и курировать ее, чтобы другие не обижали, - выпалил рыжик. Икнул и продолжил: - Вот мы и выбираем. Ик! А метки такие… ик… очевидные, чтобы маги не метили дважды одну и ту же девушку. Не волнуйтесь, завтра они исчезнут!
        - Гениальный план! - покачала головой Линара.
        - Придумавшему его наверняка дадут приз «идиот года», - подхватила я. - Ты, красавчик, тоже не волнуйся, чесотка завтра пройдет. Или не завтра. Или не пройдет. Я плохо помню, сколько действует зелье.
        - Иса, ты облила их своим экспериментальным зельем? - Линара подмигнула мне, а потом, повернувшись к рыжику, вытаращилась в притворном ужасе. - Но они же все с побочными эффектами!
        - Да, не повезло бедолагам-боевикам, - покачала головой я. Потянула подругу за собой, и посоветовала рыжику на прощание: - Ты садись аккуратнее - лопнувший чирей обычно болит.
        Я загляделась на забавное выражение лица боевика, и не смотрела вперед.
        Зря.
        Потому что так можно с разгону врезаться в чью-то твердую рельефную грудь. И кто это у нас тут? Пахло от парня завлекательно - чистым мужским телом и каким-то знакомым парфюмом. Почему мне этот аромат кажется знакомым?
        Черт.
        Этот самый «парфюм» я вдыхала прямо с тела парня, который вчера ночью вжимал меня в диван, стоящий в зале кубков. Передо мной стоял Эйрин арт Лайрим, чтоб его щупохвосты покусали!
        - Идиот года, да, ведьма? - медленно произнес он. Взял меня за подбородок, приподнял голову, и заставил смотреть себе в глаза. - А ведь это был мой приказ - для того, чтобы прекратить войну факультетов.
        Не дожидаясь моего ответа, Эйрин задумчиво добавил:
        - Значит, ты у нас балуешься экспериментальными зельями?
        Как завороженная, я смотрела в его глаза. Цвет у них интересный, но, вроде бы, обычный: серо-серебристый. А вот зрачки повели себя странно: то расширились, затопив всю радужку, то вдруг вытянулись в тонкие линии, став вертикальными.
        Как у кота на солнце. Или как у Трикса.
        Глава 5
        ЭЙРИН АРТ ЛАЙРИМ
        Задачка становилась все интереснее. Она усложнялась, в ней появлялись новые переменные, которые нужно было учитывать.
        Я не ожидал, что староста факультета ведьм, изначально настроенная благосклонно, вдруг откажется давать мне информацию. Ирония в том, что Дамила предлагала мне всю себя, а вот такую малость, как имя девчонки-воровки сказать не захотела.
        Сославшись на клятву о неразглашении, которая, если ее нарушить, лишит ведьму силы, староста просто замолчала с обиженным видом. И я был поставлен перед выбором: использовать ментальную магию, или выяснить желаемое другим способом.
        Вспомнились слова преподавателя по менталистике, который в свое время учил еще моего отца. «Господин, вам дана огромная сила. Важно не только контролировать ее, но и распоряжаться ею с умом. Управляя людьми, можно приказывать, подкрепляя свои слова внушениями. Но так вы не добьетесь подлинного успеха. Он в том, чтобы зная, что вы способны подчинить почти любого, получать желаемое, не пользуясь Силой».
        Контроль я сегодня ночью уже упустил, когда нахальная воровка пыталась уклониться от ответов на мои вопросы. Кстати, у неё получилось - и надо ещё выяснить, почему. Моя Сила не только не причинила ей вреда, но и никак не повлияла, словно ведьмочка обладала иммунитетом к внушениям, что само по себе необычно.
        Дамила такой устойчивостью похвастаться не могла. Стоило чуть надавить на неё ментально, как я почувствовал хрупкий барьер - скорее всего, образованный той самой клятвой о неразглашении. Я бы мог сломать его, и выяснить, что нужно. Но это, скорее всего, повредило бы и разум девушки.
        К сожалению, я пока ещё не магистр менталистики. Моя Сила сейчас - аналог большой дубины, а не тонкий инструмент ювелира, который нужен в такой ситуации. Поэтому я выбрал отступить, оставил Дамиле тайны, охраняемые клятвой, и решил выяснить имя моей ведьмочки сам - благо, подсказок хватало.
        Уже светало, и времени на сон не осталось. Я вернулся в общежитие, и первым делом отправил письмо Верховной ведьме - с просьбой о встрече.
        Надо выяснить всё о её подопечной. Но, возможно, леди Валена Деррет не будет со мной откровенна. Эта женщина обладала немалой силой и политическим весом, хотя власть её не была очевидной. Но с её мнением считался даже отец, а это уже говорило о неординарности Верховной.
        К ней я хотел прийти не просто так. Неплохо будет рассказать, что по моему приказу боевики прекращают войну факультетов. План был проще некуда: поручить адептам боевого факультета выбрать себе ведьму-первокурсницу, и принять её под опеку. Теперь любой, кто решить подшутить или обидеть девушек, должен будет иметь дело не просто с первогодкой, а с боевиком, за нее ответственным.
        Этот приказ я отдал своей элите, пятикурсникам, уже имеющим опыт сражений с монстрами. Конечно, не всем он пришелся по душе: слишком уж привычной была война факультетов. Но боевики давно усвоили, что спорить со мной себе дороже - это как раз тот случай, когда сила имеет решающее преимущество.
        Если бы я мог предугадать, во что выльется выполнение такого простого распоряжения! Невольно вспомнились слова отца: «Некоторым людям нужно не просто говорить, что делать, а пояснять по пунктам, как именно это выполнить. Иначе результат не предугадает и самая буйная фантазия».
        Когда я увидел, во что превратили боевики мой приказ взять под опеку девчонок, на голове зашевелились волосы, а контроль над сущностью чуть не улетел в заоблачные дали.
        Ну вот как? Как можно было додуматься поставить на ведьмочек метки, которые видны не просто в ауре, а на теле? Да ещё и такие отвратительные? Что подумает девушка, получив на лицо или волосы несмываемую руну? Что ей решили испортить внешность. И какая может быть реакция у ведьм на это?
        Когда я представил последствия, пришел в ярость. Ещё выяснилось, что не всем ведьмам успели рассказать, зачем и почему это делается. Дамила, которая должна была провести собрание, и предупредить своих подопечных о грядущей операции, сделала это, но слишком поздно.
        Забыла? Или нарочно откладывала до последнего? С этим тоже нужно разобраться.
        Я был зол, невероятно зол. Собрал боевиков прямо в коридоре, и устроил разнос, приказав исправлять то, что они натворили. На этот раз решил дать объяснение как для идиотов - просто на всякий случай.
        Мало ли, вдруг снова неверно поймут. Видимые метки убрать, печати на аурах оставить. И смотреть магическим зрением, прежде чем метить ведьму - что может быть проще?
        Тем временем, среди ведьмочек, уже получивших синие метки, росло недовольство. Нет, жаловаться ректору никто не побежал: к шуткам, даже злым, тут все привычные. Руководство академии, кстати, и так всё узнает, так что нужно исправлять немедленно.
        Тех ведьм, что попались мне на глаза, я сам избавил от уродливых синих пятен, остальных побежали очищать получившие нагоняй боевики.
        Но злость моя не уменьшилась. Ещё и некоторые ведьмы, хоть и первокурсницы, оказались не безобидными ромашками, а шипастыми розами.
        - Дикону подпалили волосы, Рейву продырявили плащ, а Минору дали в глаз, - доложил Вайрон. - Кулаком. Будет фингал.
        - Дикона и Рейва - на пересдачу по защитным чарам, - распорядился я. Может, из моей ошибки даже выйдет толк: - Это надо же, пропустили атаку от первокурсниц. Хоть узнаю, кому из ребят что подтянуть.
        - А Минору что делать?
        - Получил фингал от девчонки - пусть покрасуется, - хмыкнул я.
        - Может, его к целителям отправить? - спросил Вайрон. - А то поплывет ещё и на второй глаз.
        - Пусть идет к ведьме, которая наградила его фингалом, - посоветовал я. - И просит прощения. Вдруг ему повезло, и она обладает даром целительства? Среди них это редко, но встречается…
        Мимо промчался, чуть не сбив меня, Берт Вардос, один из лучших боевиков курса. Он держался за живот, а лицо его было перекошено.
        Я сощурился ему вслед, проводя быструю диагностику. И прислушался к разговорам. Так-так, интересно.
        - Кажется, одну целительницу мы нашли, - задумчиво произнес я.
        - А… - обратился ко мне Вайрон, но я остановил его жестом. Уж слишком интересный разговор шел в другом конце коридора. Выделив нужные голоса из общего гвалта, я сосредоточился на них.
        Слова ведьмочек мне категорически не понравились.
        Что она сказала? Идиот года?! Какая наглость! Нет, я признаю, что совершил ошибку, но смеяться над собой не позволю. А вот это интересно - малолетняя нахалка, как оказалось, ещё и балуется экспериментальными зельями.
        Кстати, штаны у Берта были мокрыми. Я решил было, что это вина целительницы, которая расстроила ему не только пищеварение, но и спровоцировала недержание. Но, возможно, всё дело в зелье, которым его облили?
        Я двинулся было вперед, но остановился, чтобы усмирить внезапно поднявшую голову вторую сущность. Хищник во мне почуял добычу.
        Нужно успокоиться: разоблачения, тем более такого глупого, отец никогда мне не простит.
        К двум ведьмам, которые насмехались над страдающим икотой боевиком, я подходил с предвкушением. Неужели я найду вчерашнюю гостью даже раньше, чем рассчитывал?
        Она сама прибежала в мои объятия. Ведьмочка с огромными, как у олененка глазами тут же растаяла в моих руках, а её тело живо откликнулась на мои прикосновения.
        Попалась.
        Уже не такая бойкая, верно? Только что дерзила, называя меня «идиотом года», а теперь молчит. Такой она мне нравится больше - тихой и покорной.
        Даже на вопрос о зельях не ответила. Я произвел настолько сильное впечатление, что девочка потеряла дар речи? Что ж, я не против сделать её любовницей.
        Тем более, её близость всё больше будоражила. Хищник во мне, даже ощутив добычу, почему-то не успокоился. Требовал схватить её, спрятать ото всех, а затем воплотить самые темные и непристойные фантазии, которые посетили меня еще вчера ночью, когда она извивалась подо мной на диване.
        Это не будет сложно. Ведь я Эйрин арт Лайрим. Полезно, когда слава идет впереди тебя - любая женщина счастлива стать моей.
        - Ты кто такой вообще? - неожиданно спросила ведьмочка. Она вырвалась из моих рук, и сощурилась, окидывая меня подозрительным взглядом с ног до головы.
        Позади раздался смешок.
        Я был в изумлении - не столько от вопроса, сколько от реакции девушки. Она смотрела так, словно у меня внезапно выросла вторая голова.
        «Он оборотень?!»
        Этот обрывок мысли явно принадлежал ей. Сосредоточившись, я снова поймал ментальную волну, и сомнений не осталось - это она, моя ночная гостья. Но почему она так щурится, разглядывая меня? Точнее, мою ауру, которая, конечно же, ничем не отличается от человеческой?
        «У него вертикальные зрачки. Этого что, никто, кроме меня, не заметил?!»
        Её мысли были полны самых разных эмоций - от смятения до страха. Но меня девушка, как ни странно, не боялась. Ей было любопытно. И… смешно?! «А в кого он превращается? В кота? Или, может, в волка?».
        Она пыталась вспомнить, как выглядят волчьи глаза. И задумалась - а есть ли у меня блохи? И представила огромную неопрятно-лохматую зверюгу, которая чесала за ухом, гоняя кровососущих паразитов.
        Какой бездны?! Я тряхнул головой, прогоняя назойливые образы. Не зря наставник по менталистике говорил не лезть в головы людей, ох, не зря. Чего там только нет!
        - Перед тобой Эйрин арт Лайрим, ведьма! - громко произнес Вайрон. - Наследник лорда Южных пределов и лучший адепт академии!
        Голос верного друга заставил собраться окончательно. Я был в норме - уверен, что никакая деталь не выдавала мою вторую сущность.
        Но мысли о блохах не давали покоя. Как она вообще могла вообразить себе такое?!
        «Показалось? Теперь глаза нормальные. Хорошо, что я не стала кричать: Эйрин монстр!»
        - О, простите, не признала. Целый наследник лорда! - пробормотала ведьмочка. Покосилась на свою подругу, и процедила сквозь зубы: - Я должна изобразить книксен или что-то в этом роде?
        Понижать голос не было смысла: в коридоре установилась тишина, близкая к абсолютной. Вокруг нас столпились адепты, и жадно ловили каждое слово.
        - Нет, Иса, мы же в академии, а не на приеме, - произнесла белокурая подруга моей ведьмы. - Тут все адепты имеют равный статус. В теории.
        Она улыбнулась, старательно изображая милую девочку. Только вот до глаз ее улыбка не дошла, и они на миг блеснули сталью. Кого-то она мне сильно напоминает.
        - В таком случае, прошу прощения за то, что врезалась в вас, - произнесла моя ведьма, подняв золотисто-карие глаза. Пару раз хлопнув ресничками, скороговоркой произнесла: - Уверена, вы не пострадали, слишком уж разные у нас весовые категории, но думаю, что извинения будут уместны.
        - За это я тебя прощаю. Но вот за остальное…
        Я сделал вид, что не уловил намека на её прошлые оскорбления… Намеки на мой вес! Она мне за всё ответит. Но не прямо сейчас - то, что я хочу с ней сделать, нужно делать наедине. И без одежды. Заодно убедится, что я вовсе не толстый.
        - Вот и замечательно, в таком случае мы пойдем, - не дав мне договорить, протараторила ведьмочка. - Прошу простить, но мы торопимся.
        - И куда же?
        - На встречу с Верховной ведьмой, - вступила её подруга, и взяла Ису под локоток. - Бабушка не любит ждать.
        И две ведьмы, обогнув меня, заторопились к выходу!
        Я, прищурившись, смотрел им вслед. Чужая метка на ауре Исы раздражала. Я убрал её щелчком пальцев, также, как и кляксу с волос. Поставил свою собственную метку.
        Не забыл и о подруге Исы, очистив её ауру. Она назвала Валену Деррет бабушкой? Теперь ясно, на кого она похожа.
        Вот почему Исе покровительствует Верховная! Хотя тут наверняка всё не так чисто. Семья Деррет не привечает чужаков, и наверняка Иса с ними в родстве. Мне очень интересно взглянуть на личное дело этой ведьмочки, благо, декан уже должен был получить к ним доступ.
        Все, кто собрался в коридоре, переводили удивленные взгляды с меня на первокурсниц и обратно. Ждали, что я предприму. Боевики вернут двух наглых девчонок, стоит только приказать.
        Но я не буду этого делать. Зачем, если и так теперь известно, кто моя ночная гостья?
        - А ну, расходитесь! - прикрикнул на зрителей. - У вас что, дел никаких нет? Чтобы к завтрашнему дню все ведьмы были с нормальными метками!
        Боевиков как ветром сдуло. А я поинтересовался у Вайрона:
        - Ты уже выбрал себе ведьму?
        - Нет.
        - Как тебе юная красавица рода Деррет?
        - Ее зовут Линара! - Вайрон неожиданно смутился, чего за ним обычно не водилось.
        - Вот её и пометь, - предложил я. - А теперь идем к декану. Нужно узнать всё о наших новых подопечных.
        Любопытно, что Верховная ведьма ещё не ответила на мою просьбу о встрече. А вот девчонки покидают академию в первый же учебный день. Не потому ли, что собираются доложить о неудаче с факелом?
        Зачем он понадобился Верховной? Уверен, это она приказала Исе его выкрасть.
        Иса. Необычное имя, но мне нравится. Хочу посмотреть на выражение лица ведьмочки, когда она узнает о моей метке.
        Глава 6
        ИСА
        - Иса, скажи мне, что это не ты! - первым делом потребовала Линара, когда мы остались вдвоем в экипаже. - Что это какая-то другая ведьма украла негасимый факел из зала кубков!
        Я вздохнула, глядя на подругу. Ещё одна проблема, с которой пришлось смириться, живя в этом мире - я ни с кем не могла быть откровенна. Как следствие - от Линары приходилось многое скрывать. Рассказав о факеле, я должна буду объяснить, зачем он мне. Правду открыть нельзя, а врать не хотелось. Ненавижу обманывать, особенно людей, к которым хорошо отношусь.
        Беда в том, что правда всё равно выплывает наружу, как её ни скрывай. Нет, я собиралась рассказать Линаре о том, что это мне выпал жребий украсть приз из зала кубков боевиков, но потом. Надеялась, что к тому времени уже прочитаю своё письмо. От его содержания многое зависело - в том числе и то, как мне быть дальше.
        - Эйрин арт Лайрим так на тебя смотрел, будто хотел съесть, - поделилась впечатлениями Линара. - Ты ведь не была знакома с ним раньше? Хотя нет, откуда? Но когда вы столкнулись в коридоре, он выглядел так, словно тебя узнал. Выходит, это тебя он искал, и теперь будет мстить, как и обещал?
        - Я не была с ним знакома, - сказала я. Хоть в чем-то можно не врать. - Ты показала мне его вчера на вечеринке - тогда я впервые его увидела. А факел действительно стащила я.
        - О. - Линара глядела на меня во все глаза. - Но почему ты мне ничего не сказала? И… Иса, чем ты думала, когда брала такой опасный артефакт? - начала рассуждать она вслух. Осененная идеей, предположила: - Это бабушка тебе приказала?
        - Нет, - честно ответила я. - Это была моя идея.
        - То-то я смотрю, ты ничего не говоришь по поводу того, что было потом на вечеринке. Если честно, мне немного стыдно.
        Наш экипаж остановился, и Линара замолчала. Я тоже не смогла ни о чем спросить - кучер уже распахнул дверцу экипажа.
        Надо срочно придумать, что рассказывать о факеле. В любом случае, мне предстоит допрос - тут другого слова не подберешь - у Верховной ведьмы, а перед её грозными очами всё равно придётся выдать хоть какую-то версию событий.
        Еще и Трикс как назло не отзывался: вредный маленький дракончик просто пропал. С ним и раньше такое случалось, но когда он был реально нужен - появлялся. Что ж, буду верить, что сейчас не критическая ситуация.
        Мы вышли из экипажа во дворе рядом с роскошным особняком, что находился на центральной улице города. Семья Деррет - одна из самых обеспеченных, и то, что мне удалось попасть под покровительство её главы, леди Валены - редкая удача.
        И я приложу все усилия, чтобы не лишиться этого.
        Нас встретил дворецкий, и проводил сразу к Верховной - она уже ждала. И прямо с порога огорошила заявлением:
        - Ну и устроили вы переполох в академии, девочки! Порадовали, ничего не скажешь!
        Я так и села на диванчик для посетителей. Линара с приоткрытым от удивления ртом опустилась рядом. А её бабушка, которая, к слову, несмотря на то, что разменяла девятый десяток, а выглядела максимум на сорок, продолжила:
        - Начнем с тебя, Лина. Ну кто так танцует? Танец на столе - это особый вид искусства, и если уж тебе выпало его исполнить, нужно сделать так, чтобы все вокруг ахнули! Похоже, пришло время тебе учиться не только книжным наукам.
        - Танец на столе? - не удержалась я от вопроса, удивленно воззрившись на подругу.
        - Ну, не тебе одной выпало интересное задание для новичков, - буркнула красная, как помидор, Линара.
        - Меня успокаивает одно, - сообщила Верховная, - никто, кроме вашей старосты, не знает, кто и какое задание выполнял. А Дамила связана клятвой, она не может называть имен. Но в её отчете мне кое-что не понравилось.
        - Только кое-что? - осторожно уточнила Линара.
        - С тобой мы еще поговорим, внучка. Но пока речь об Исе. - Верховная перевела на меня немигающий взгляд. - Когда я велела тебе завоевать уважение среди ведьм, я имела в виду нечто другое. Да как ты вообще додумалась утащить такой опасный артефакт? Там ведь драконье пламя! Неудивительно, что Эйрин арт Лайрим переполошился, и послал мне запрос о встрече с самого утра!
        - Да, он так переполошился, что заявился к нам в гостиную вчера среди ночи, - усмехнулась Линара. - И грозил страшными карами той, кто украла факел!
        - Он всего лишь пообещал, что эта ведьма пожалеет, - поправила я.
        - Не исключено, что ты и правда пожалеешь, Иса, - заметила Верховная. - На тебе его метка, ты знаешь? И она непростая. Не такая, как у Лины.
        - И чем же она отличается? - нахмурилась я. - Боевики пометили всех ведьм.
        - Внешне - почти ничем, - усмехнулась леди Валена. - Но есть у меня одно предположение… ты ведь не против небольшого эксперимента?
        - Не против, - ответила я, гадая, какую свинью подложил мне Эйрин.
        Валена позвонила в колокольчик, и в дверях немедленно появился молодой симпатичный парень. Я давно заметила, что Верховная любит набирать в качестве слуг миловидных юношей, не имеющих по праву рождения жизненных перспектив. Большинство из них выросли на улице. Свою благодетельницу бывшие беспризорники очень уважали, ловили каждое её слово, и были готовы без вопросов выполнить любой приказ.
        Вот как сейчас.
        - Миртан, - обратилась к слуге Верховная ведьма. - Посмотри на нашу Ису. Правда, она очень красивая девушка?
        - Безусловно, леди Деррет, - наклонил голову парень.
        Со стороны Линары раздался смешок. Я просто ждала, что будет дальше. Уверена, если бы Верховная сказала, что сейчас ночь, а не день, слуга бы и тут согласился.
        - Тебе она нравится? Как женщина? - задала следующий вопрос леди Валена.
        Миртан неуверенно кивнул. На меня он даже не посмотрел. Но наверняка ему это и не нужно. Первое, чему учат хорошего слугу - не пялиться на хозяев и гостей, и в то же время все о них замечать.
        - Тогда поцелуй ее! - велела Верховная.
        - Леди? - удивленно воскликнул Миртан. - Простите, я не совсем понял ваш приказ.
        - Всё ты понял, - усмехнулась Верховная. - И прекрасно расслышал. Поцелуй Ису. Если стесняешься, можешь в щёку. Иса, а ты поднимись, и помоги бедняге - нам нужно наглядное подтверждение. Поверь, лучше узнать всё о метке сейчас, чем когда ты решишь отправиться на свидание с каким-нибудь несчастным.
        Я послушно встала с дивана для гостей, и посмотрела на парня. По его виду нельзя было сказать, что он стесняется. Он соблазнительно улыбнулся - так, что любая девушка тут же растаяла бы от восторга. Сейчас Миртан казался не просто симпатичным парнем, а настоящим красавцем.
        Он сделал шаг вперед, и медленно наклонился, глядя мне в глаза. В последний момент я повернула голову, и поцелуй пришелся не в губы, а в щеку.
        Но Миртану и этого хватило - вокруг меня полыхнуло серебристое марево, а бедного парня отбросило в сторону силовой волной. Хорошо, что он удачно стоял возле дивана, и поэтому приземлился на него.
        - Предположение подтвердилось, - задумчиво произнесла Верховная, разглядывая меня через крупный темно-фиолетовый кристалл. - На тебе метка принадлежности, девочка. Лина, закрой рот и вылечи Миртана. Не нужно ему мучиться.
        Линара послушно кивнула, и подсела ближе к парню, который и не пытался встать, прижимая руку к губам. На кончиках её пальцев загорелся зеленый свет - он стал перетекать к Миртану, стирая выражение страдания с его лица.
        - Ко мне теперь никто не может прикасаться? - возмущенно уточнила я. - Или только мужчины?
        Верховная молча встала из-за стола и, подойдя, потрепала меня по щеке. Ничего не произошло.
        - Полагаю, запрет стоит на прикосновения определенного рода, - заключила она. - Миртан, ты как?
        - Все хорошо, леди, - произнес бодрым голосом парень, поднимаясь. - Леди Линара вернула меня к жизни!
        - Да? - нахмурилась Верховная. - Ну, тогда на всякий случай… только чтобы убедиться… Лину тоже поцелуй.
        - Бабушка, но я не хочу! - возмутилась та.
        - А я тебя и не спрашивала, - оборвала ее Верховная. - Мне нужно знать точно.
        Теперь уже Миртан не колебался, а послушно наклонился, и прикоснулся губами к щеке Линары. Девушка покраснела, но больше ничего не случилось.
        - Что и требовалось доказать, - констатировала Верховная. Она жестом подозвала парня к себе и велела: - Забудь всё, что здесь было. И распорядись об ужине - девочки наверняка проголодались.
        - Слушаюсь, леди! - поклонился Миртан и вышел.
        - Скажите, а что конкретно означает эта метка принадлежности? - спросила я, когда за слугой закрылась дверь. - Её нельзя как-нибудь снять с меня?
        - Такие метки могут ставить только самые сильные маги, - сказала Верховная. - Снять её может кто-то, равный по силе…
        Я прикусила губу, не давая просьбе сорваться с языка. Вначале дослушаю. Уверена, леди Деррет гораздо сильнее какого-то адепта, но не зря же она так многозначительно смотрит на меня!
        - Я посоветую пока сделать вид, что ты не подозреваешь об особенностях своей метки. Постоянные стычки между боевиками и ведьмами порядком всем надоели. Нам нужен мир в академии. Эйрин арт Лайрим явно чего-то хочет от тебя, и не зря поставил именно такую метку…
        - Бабушка, но очевидно же, чего он хочет от Исы! - возмутилась Линара. - Ты бы видела, как он на неё смотрел сегодня!
        - Я видела, - усмехнулась Леди Деррет. - Я была сегодня в академии. Под личиной. Давно так не смеялась.
        А мне смешно не было. Верховная дала понять, что не будет пока снимать метку Эйрина. Стоит ли попытаться настоять, и прямо попросить ее об этом? Кто я для этой могущественной женщины? Деревенская девочка, которая однажды оказалась в нужное время в нужном месте и помогла её внучке не умереть в зубах тварей. Насколько велика её благодарность с учетом того, что всё, что я сейчас имею, я получила, по сути, благодаря ей?
        - А в гостиной ты тоже вчера была? - спросила Линара, которая не была обременена моральными терзаниями. - Когда он в ярости ворвался туда? Я ещё тогда подумала, что вот не повезет ведьме, укравшей факел, когда он поймает её! А это, как выяснилось, Иса! А с этой меткой он может приказывать ей… всё, что угодно?!
        - Метка Исы означает, что маг, поставивший её, считает человека своей собственностью, - сказала Верховная. - Что касается приказаний… скажу по секрету, дорогие мои, Эйрин арт Лайрим и так может приказать почти любому сделать всё, что угодно.
        - Потому, что он ментальный маг? - спросила Линара.
        - Нет, потому, что он - сын своего отца! - со вздохом произнесла Верховная. Она посмотрела на меня: - Я не могу сейчас сказать больше, не тот у вас, девочки уровень ментальной защиты. Но поверь, Иса, мне нужно, чтобы метка пока осталась на тебе.
        - Пока? - уточнила я.
        - Да. Потом снимем её с тебя. Сегодня или завтра я встречусь с Эйрином. Он тоже хочет прекратить войну факультетов. Эти детские внутренние стычки - совсем не то, что нужно королевству в такой момент. Ведь противостояние ведьм и боевых магов рождается именно в стенах академии.
        - А какой сейчас особый момент? - спросила Линара.
        - Вы всё равно узнаете, - сказала Верховная, вздохнув. - Сегодня на Совете от лорда Северных пределов нам поступило новое распоряжение. Следует искать и выявлять не только монстров и стихийные порталы, но и так называемых попаданцев. Мы и раньше знали о них, но теперь их стало гораздо больше. К счастью, наши маги не сидят сложа руки, и разработали средство их обнаружения.
        - Что за средство?
        - О, я сейчас покажу вам, как им пользоваться, - сказала Верховная. - Скоро в академии введут специальный курс по этим артефактам.
        - А чем опасны попаданцы? - спросила я. Слава богу, голос даже прозвучал спокойно. Как следует я ещё не испугалась - не успела просто.
        - О, ты наверняка ещё не читала о них, Иса, - сказала Верховная. - Это второй том «Монстроведения», часть третья. Раньше к изучению этой темы приступали только после серии лекций про живых мертвецов. Боевики проходят её на втором курсе, а ведьмы вообще на третьем. Ну, думаю, теперь учебный план подкорректируют.
        Верховная взяла со стола все тот же крупный фиолетовый кристалл, и передала его Линаре.
        - Посмотри на Ису, и скажи мне, что ты видишь! - велела она.
        Это и есть тот самый артефакт для выявления попаданцев? Но, выходит, раз леди Валена воспользовалась им еще в самом начале нашей беседы, мне ничего не грозит?
        - Ну, у неё очень яркая аура… вокруг которой несколько раз обвивается серебряное кольцо. Ой, а это что за зубастая зверюга? - воскликнула Лина, чуть не выронив кристалл.
        - Дай сюда! - Леди Валена отобрала у внучки кристалл, поглядела через него на меня, и что-то пробормотала. - Это артефакт истинного зрения, - пояснила она. - Он многофункционален. Ты сейчас видела метку Эйрина. Крылатый чешуйчатый зверь с оскаленной пастью - герб лорда Южных пределов. Посмотри теперь.
        - У Эйрина на гербе дракон? - брякнула я.
        - Дракон, - одобрительно кивнула Верховная. - Ты всё-таки начала «Монстроведение», молодец. Ну? - требовательно посмотрела она на Лину.
        - У Исы внутри горит белый огонь, - доложила та.
        - Всё верно, - кивнула леди Деррет. - Теперь ты, Иса.
        Я приняла артефакт, с неудовольствием отметив, что мои пальцы слегка подрагивают. И руки замерзли - даже кристалл казался слегка теплым.
        Неужели пронесло? Но почему?
        Фигура Линары сквозь кристалл виделась размытым силуэтом, в районе груди которого горело ровное белое пламя.
        - Тоже огонь.
        - Вы сейчас увидели, как выглядит душа обычного, нормального человека, - сообщила леди Деррет. - Если же посмотреть на попаданца, там будет другая картина.
        Верховная взяла со стола толстую книгу, открыла её примерно на середине, и показала нам иллюстрацию.
        - Вот, поглядите.
        Там был изображен тот же размытый человеческий силуэт, но источников огня в груди было два: один повыше, большой и яркий, и второй - под ним, почти незаметный на его фоне.
        - Попаданцев еще называют двоедушниками, - пояснила леди Деррет. - Всё потому, что в наш мир они проникают не в своих телах, как монстры, а вселяясь в кого-то из людей. Их не зря изучают после живых мертвецов, потому что они гораздо опаснее. Беда в том, что попаданца зачастую невозможно выявить, пока не станет слишком поздно. Но так было до недавнего времени. Теперь, с этими кристаллами, все станет намного проще.
        - А зачем они это делают? - спросила я. - Ну, вселяются в чужие тела?
        Выходит, кристалл признал меня «нормальным человеком» только потому, что я попала сюда в своем теле?
        - А зачем к нам проникают монстры? - вопросом на вопрос ответил Верховная. - К примеру, те монстры, которых ты уничтожила, Иса, когда в тебе проснулась магия - чего они хотели?
        - Если бы не Иса, меня бы сожрали, - вздрогнула Линара. - Мне до сих пор снятся кошмары.
        - Сожрали бы нас обеих, - согласилась я.
        В дверь аккуратно поскреблись. Вошел Миртан, и с поклоном доложил:
        - Леди Деррет, к вам лорд Эйрин арт Лайрим. И ещё пришло срочное послание от декана факультета ведовства Табиары Ройгер.
        - Какой нетерпеливый мальчик, - покачала головой Верховная, взяв конверт с подноса. Взломав печать, она бегло пробежалась по строчкам: - Надо же, он запросил доступ к личным делам ведьм.
        Линара многозначительно на меня посмотрела. А её бабушка продолжила, как ни в чём не бывало:
        - Вот что, девочки, у меня для вас будет задание. Я попрошу Табиару, чтобы вам обеим дали допуск на лекции по «Монстроведению» для боевого факультета. Пока походите слушателями. Перед возвращением в академию зайдите в нашу библиотеку, возьмите все три тома.
        - Но бабушка, когда мы будем всё успевать?! - возмутилась Линара. - У Исы ведь ещё магазин, да и я бы хотела изучать зельеварение углубленно! Нам надо иногда и спать!
        - Ничего, вы молодые, сил много, - отмахнулась Верховная. - Но насчет сна мысль здравая. Мне не нравится то, что ты сказала о кошмарах. Пожалуй, тебе стоит походить к целителю душ.
        - Ни за что! Я не какая-то дурная! - возмутилась Линара.
        - Мне кажется, это будет полезно, - поддержала я Верховную. Лина часто вскрикивала во сне, и я беспокоилась за нее. - Давай, я похожу с тобой? Это дорого? - спросила я в леди Деррет.
        - Целительница душ - моя подруга, и вас она примет бесплатно, по моей просьбе, - одобрительно кивнула мне Верховная. Лина, наоборот, посмотрела, как на предательницу. - А теперь идите в столовую - ужинать, а потом возвращайтесь в академию!
        Линара хотела сказать что-то ещё, но, посмотрев на леди Деррет, передумала. Прекрасно зная свою бабушку, она поняла, что спорить сейчас не надо.
        Мы покинули кабинет. За нами вышел Миртан, о присутствии которого я успела позабыть.
        - Лорд арт Лайрим, леди Деррет примет вас, - громко произнес слуга.
        Эйрин поднялся с дивана в гостиной. Увидев нас, он улыбнулся, но потом резко переменился в лице.
        Он переводил взгляд с меня на Миртана и обратно, и хмурился, раздувая ноздри тонкого аристократичного носа.
        Это что с ним такое?
        Глава 7
        ЭЙРИН АРТ ЛАЙРИМ
        К вечеру я завершил дела в академии, и решил наведаться к Верховной ведьме. У неё было время обдумать мою просьбу о встрече и принять решение. Ответа леди Деррет пока не дала, и для того могли быть две причины. Или она меня игнорирует, или тянет время.
        Меня это не устраивало. Тем более, что вопросов, которые я хотел обсудить с Верховной, прибавилось. Декан Герт прислал вестника, что мне дали допуск в архив, и я первым делом запросил личное дело Исы. Прочитав его, озадачился: там почти не было информации. Только место рождения - деревушка, название которой было смутно знакомо, и имя матери. Отец неизвестен.
        Уверен, что, поговорив с Верховной, я узнаю больше, гораздо больше. А то биография Исы слишком напоминала наскоро сочиненную легенду, созданную только для того, чтобы заполнить нужные графы в анкете при поступлении.
        Ещё по пути к резиденции Деррет меня посетило беспокойство: кто-то потревожил метку! Интересно. Подобные ощущения были в новинку: раньше мне не приходилось метить девушку магией своего рода.
        Хорошо, что я сейчас увижу её. В голову пришла мысль, что Иса может быть помолвлена. Это категорически не понравилось моей второй сущности. Надо скорее прояснить этот вопрос.
        Меня встретил дворецкий, и предложил подождать в гостиной, пока личный слуга Верховной оповестит её о визите. Долго скучать не пришлось: скоро из кабинета вышли две ведьмочки, и молодой смазливый парень.
        Снова дала о себе знать вторая сущность. Теперь я знал, что за наглец прикасался к моей ведьме: он смотрел на меня, не опуская глаз, и пытался спрятать самодовольную ухмылку за маской напускного смирения!
        Этот слуга посмел покуситься на моё!
        Понадобился весь мой самоконтроль, чтобы удержать ярость и ревность в узде, и не дать ей вырваться на свободу. Энергетические потоки парня были нарушены - это означало, что он получил удар моей магии. Кстати, странно, что он не пострадал физически. Ничего, это у него впереди.
        Жаль, что убивать чужих слуг, находясь в гостях - дурной тон. Сейчас мне как никогда пригодилось и светское воспитание, и дисциплина, которые вбивались годами обучения и тренировок.
        - Леди, - поприветствовал я девушек, не взглянув на парня.
        Обозначил поцелуй над кистью внучки Деррет. Иса, однако, свою руку мне не дала.
        - Лорд арт Лайрим, - произнесла она мелодичным голосом. Я слушал внимательно, поэтому за нарочитым сожалением уловил едва заметные нотки иронии: - Я не леди, поэтому мне целовать руку нет необходимости. Хорошего вечера, лорд.
        Иса собралась пройти мимо, увлекая за собой подругу!
        Что ж, она сама напросилась.
        - Тебе я хочу целовать не только руки.
        Эта фраза, которую я передал ведьмочке мысленно, заставила её вздрогнуть. Но Иса быстро вернула самообладание. Более того, я услышал её совершенно возмутительный мысленный монолог.
        - Не только руки? Это значит, ноги тоже? Интересно. Наследники лордов передо мной на коленях ещё не стояли. Или он имел в виду не просто ноги, а конкретно ступни? Или туфли? Ему тогда придется встать вообще на карачки! Еще интереснее. Он фетишист?
        Я задохнулся от возмущения, и собрался было догнать нахалку, уже скрывшуюся за дверями, ведущими из гостиной… но в последний момент одумался. Не та ситуация, чтобы начать её немедленно воспитывать.
        Давно моя выдержка не подвергалась стольким испытаниям на прочность.
        Крайне любопытная девушка. Иса явно поняла, что я передаю ей свои мысли, и не только не испугалась, а решила использовать этот факт, чтобы посмеяться надо мной. Она не испытывала передо мной ни страха, ни благоговения.
        И кто такой фетишист?!
        - Лорд арт Лайрим? - вернул меня в реальность голос слуги. - Прошу.
        - Надо не забыть оторвать тебе руки, - сказал я, по-прежнему не удостоив парня взглядом. Но он не остался в долгу:
        - Руками я к ней не прикасался, - еле слышно шепнул он.
        И, прежде чем я успел ответить, распахнул передо мной двери кабинета. Прозвучал жизнерадостный голос Верховной:
        - Да, лорд, ваш сын как раз пришел ко мне с визитом.
        На столе рядом с леди Деррет стояло большое зеркало. Войдя, и заглянув в него, я встретился взглядом с лордом Южных пределов.
        - Проходи, сын. Я вызвал леди Деррет, чтобы сообщить важные новости. Хорошо, что ты тоже услышишь одним из первых.
        Я прошел в кабинет, и почтительно склонил голову в знак приветствия. Любопытно, что отец сейчас разговаривал с Верховной ведьмой под личиной лорда, а не короля. Значит, он собирается не приказывать, а что-то обсуждать.
        Меня всегда увлекала схема управления, где перед частью подданных наш правитель появлялся в качестве короля, а с частью общался, принимая облик лорда Южных пределов. Что поделать, прожив сотни лет, отец захотел разнообразия в социальных ролях. Также он воспитывал и меня - чтобы я знал все слои общества, и умел с каждым человеком говорить на его языке.
        Сейчас он сразу перешел к делу:
        - В моих землях повторился случай, подобный тому, что произошел два месяца назад на территории лорда Северных пределов. На этот раз масштабы больше - исчезли сразу две деревни со всеми жителями. И снова - никаких следов.
        - Картина такая же? - спросил я, мгновенно собравшись. Исчезновение людей - это не стихийный портал с монстрами, это гораздо серьезнее.
        - Да, - ответил отец. - Словно кто-то срезал пласт земли со всеми, кто там находился в этот момент. Бесследно пропали все постройки, а также люди и скот.
        - Есть выжившие? - спросила Верховная. - Люди, которые ушли на охоту или за грибами и поэтому не попали в зону исчезновения?
        - Да, несколько человек, - кивнул отец. - Их сейчас допрашивают. Но предварительные данные те же, что и в прошлый раз: они видели только радугу в небе. Но есть и кое-что новое.
        - Что?
        - Маги обнаружили след от недавнего открытия большого количества порталов. Полагаю, в прошлый раз он тоже был, просто магические замеры проводили сильно позже, чем следовало. Но это еще не всё. В окрестных городах и деревнях стали находить необычайно много попаданцев.
        - Я уже поручила своим людям везде ходить с артефактами для их выявления, - сказала Верховная.
        - Хорошо. Но этого недостаточно. Нужно удвоить бдительность. Ваша шпионская сеть, Верховная, одна из лучших.
        - Мои подопечные - не шпионы! - почти натурально возмутилась леди Деррет. - Да, они рассказывают мне о том, что происходит в мире, но это ни в коем случае нельзя назвать шпионской работой.
        - Как вам будет угодно, - хмыкнул отец. - Но мы надеемся на работу ваших… подопечных. Каждого, кого заподозрят в том, что он не из нашего мира, необходимо тут же отправлять в Инквизицию.
        Отец прервался, отвлекшись на стопку бумаг, которые ему подал секретарь. Пока он читал, Верховная обратилась ко мне:
        - Лорд арт Лайрим, как приятно, что вы пришли. И очень удачно, согласитесь, что мы можем пообщаться сразу и с лордом Южных пределов.
        - Есть ещё один вопрос, который я хочу обсудить, - сообщил отец, не прерывая связи. - Мне нужно несколько минут на изучение бумаг, и я вернусь к нашей беседе.
        Верховная кивнула, и снова посмотрела на меня.
        - Не получив от вас ответа на мою просьбу о встрече, я начал беспокоиться, - серьезно произнес я. - Не случилось ли чего? Ваше здоровье в порядке?
        - Благодарю, - улыбнулась леди Деррет. - В полном порядке. Я планировала ответить вам сразу после того, как поговорю с моей подопечной. Вам ведь известно, что Иса Градос, на которую вы так неосмотрительно поставили столь серьезную метку - близкая подруга моей внучки?
        - Метки на ведьмах-первокурсницах - часть моего плана по прекращению войны факультетов. Вы ведь не хотите продолжения этой глупой вражды? Теперь, когда боевики, вместо того, чтобы третировать ведьмочек, будут их защищать, все изменится. Как вы могли заметить, метка в ауре есть не только у Исы, но и у Линары.
        - И я не могла не заметить, что эти метки отличаются друг от друга, - сказала Верховная. - Прекратить войну факультетов - прекрасно, давно пора было это сделать. Я одобряю ваш план с метками. Но ваши цели касательно Исы мне неясны. Я ценю эту девочку…
        - Насколько цените? - уточнил я. Мне не нравилось то, куда повернул разговор.
        Верховная, нахмурившись, смотрела на меня. От её ответа сейчас многое зависело. Если Иса - её родственница, то мне могут предложить начать официально ухаживать за ней, или даже заключить помолвку.
        Если же нет, и ведьмочка - просто одна из воспитанниц, которых у Верховной, по слухам, несколько десятков, тут могут быть варианты.
        Но наш интереснейший диалог прервал отец.
        - Я собирался поручить вам, Верховная, найти свидетелей прошлого исчезновения деревни, - сказал он. - Но из этих бумаг выясняется, что один из этих свидетелей - ваша подопечная. Как я услышал, вы с моим сыном как раз её обсуждали. Иса Градос.
        Я удивленно вскинулся, и едва удержался, чтобы не хлопнуть себя по лбу. Так вот откуда мне известно название деревеньки, которая указана, как место рождения Исы! Надо же было настолько запамятовать!
        Хотя там и название самое обычное - Сосновый бор. Думаю, что таких боров в нашем королевстве не один десяток.
        - Ису уже допрашивали по этому делу, и не один раз, - сказала Верховная, нахмурившись. - Да я сама это делала! Она ничего не знает о том, как исчезла её родная деревня.
        - Вы могли быть предвзяты, - заметил отец. - Но приказ короля, который я только что получил, в том, чтобы свидетели по первому делу были допрошены ещё раз. Моё поручение вам остается прежним: найти всех бывших жителей Соснового бора, и проводить в Инквизицию. Что касается Исы Градос… учитывая ситуацию с меткой, девушку может допросить Эйрин.
        - Так вы знаете о метке? - удивленно воскликнула Верховная.
        - Разумеется, - хмыкнул отец. - Мой сын использовал печать родовой магии. Все, что касается нашего рода, становится известно мне.
        Не давая леди Деррет вставить и слова, отец продолжил, посмотрев на меня:
        - Ты все понял, Эйрин? Допроси девушку. Я жду твоего доклада в ближайшее время. Леди, благодарю за содействие. Уверен, его величество по достоинству оценит вашу лояльность. Напомню, что дело исключительной важности.
        Зеркало погасло, отрезав связь.
        Верховная ведьма бросила на меня взгляд, который при всем желании нельзя было назвать дружелюбным.
        - Я очень надеюсь, что допрашивая мою подопечную, вы будете осторожны и деликатны, лорд арт Лайрим, - сухо произнесла леди Деррет. - Иса многое пережила. Она потеряла всех своих близких, и ей было очень непросто начать новую жизнь.
        - Я не собираюсь причинять ей вред, можете быть спокойны, - ответил я. - Выходит, она не ваша родственница?
        - Нет, - покачала головой Верховная. - Но моя внучка очень привязана к этой девочке и, кроме того, Иса под моим покровительством.
        - Ещё ни одна девушка не жаловалась на то, что я плохо обращался с ней.
        - Я могу быть с вами откровенна? - спросила леди Деррет. Я кивнул, и она продолжила: - Ваш интерес к Исе очевиден. Но всё, что вы можете предложить ей - это стать вашей любовницей. Разница в социальном положении…
        - Сильный дар открывает многие двери, - перебил я. Разговор не нравился. Недовольство шло от второй сущности - её ярость ощущалась как прилив, который вот-вот начнется.
        - Но не в высшее общество, - усмехнулась Верховная. - Когда придет время жениться, вы выберете девушку, которая соответствует вашему статусу. Я не хочу, чтобы Исе пришлось пережить еще один удар.
        - Все её родные были в исчезнувшей деревне? - спросил я.
        - Вижу, вы прочитали её досье, - нахмурилась леди, неодобрительно покачав головой. Но продолжила увещевать меня: - Иса и так многое перенесла. Она никогда не жаловалась, но я видела, как ей было нелегко привыкнуть к жизни в городе. При этом единственное, о чем она попросила меня - это дать ей работу, чтобы обеспечить себя, и получить возможность оплачивать учебу.
        - Она сама оплачивает учебу? - удивленно уточнил я. - Но ведь есть королевская программа для одаренных адептов!
        - По которой адепт после выпуска должен отработать десять лет на благо короны, - подхватила Верховная. - Иса сказала, что предпочитает сама выбирать работодателей.
        - И она выбрала вас? - спросил я.
        - Я ни дня не пожалела о том, что дала ей в управление разорившуюся лавку, - усмехнулась Верховная. - Это было одно из самых выгодных вложений. Иса за месяц отбила все затраты, и смогла вывести лавку на прибыль.
        - Теперь я понимаю, что вы имели в виду, когда говорили, что цените ее.
        - Я ценю её не только поэтому. У девочки необычайно сильный дар, и она станет по-настоящему могущественной ведьмой. Я готовлю Линару в свои преемницы, и ей будут нужны соратницы. Я вижу, что Иса также искренне привязана к моей внучке…
        - Нашему королю тоже нужны лояльные подданные, - заметил я.
        - Все Верховные ведьмы безусловно преданы короне, и вам это прекрасно известно, лорд. Я очень надеюсь, что вы примете во внимание мои слова, и не будете настаивать, добиваясь связи, которая станет для вас лишь мимолетным увлечением, а девушке может поломать жизнь.
        Во мне понялась глухое раздражение, и оно шло не только от второй сущности, которую, к слову, было всё труднее сдерживать.
        - А вы не хотите позволить Исе самой решать, что для неё лучше?
        - Думаю, она уже сделала свой выбор. Правда в том, что она просила меня снять вашу метку. Прежде, чем делать это, я решила поговорить с вами.
        - Как великодушно с вашей стороны! - произнес я. - Тогда вот вам ещё одна правда: вы бы не смогли её снять.
        Верховная снисходительно посмотрела на меня.
        - Позвольте девушке выбрать мужчину себе по статусу. Вы ведь не хотите сделать её несчастной?
        - И с кем она будет счастлива, по-вашему? - раздражение стало слышно и в голосе. - С каким-нибудь не в меру наглым юнцом, как тот, что торчит возле вашего кабинета, прильнув к замочной скважине в надежде услышать тайны хозяев? Да как он вообще посмел прикоснуться к ней?!
        - Он это сделал по моему приказу.
        Мне уже ничего не хотелось слушать. Внутри понялась ярость, сметая огненной волной всё на своем пути. Иса моя! Я не позволю никому встать между нами!
        Моего самоконтроля едва хватило на то, чтобы не сорваться в трансформацию. Такого со мной не случалось… да никогда!
        Что происходит? Нужно как можно скорее разобраться!
        К счастью, долгие тренировки с лучшими учителями не прошли даром.
        - Приказать ведь могу и я, - произнес почти спокойно, поднимаясь. - Уверены, что хотите этого?
        Ярость стала волной Силы, и она запылала на коже огнём. Глаза Верховной сделались чуточку шире: это единственное, что выдало её страх.
        Вторая сущность не успокаивалась, и Силу не удавалось втянуть обратно, как получалось раньше. Её нужно было на что-то направить.
        Проблема в том, что огня, который пылал сейчас на моей коже, хватило бы на то, чтобы сжечь и Верховную ведьму, и весь её дом. Против него не было защиты. Если только леди Деррет не владеет драконьим щитом, конечно.
        Между мной и ведьмой появился огненный шар, который становился все больше. Поначалу я подумал бросить его в камин, но теперь было уже поздно: на этом этапе пламя было уже способно расплавить камни.
        А вот уголь мне мог бы пригодиться. Увидев на столе ведьмы стакан с графитовыми стилосами для письма, я втянул несколько штук в огненный шар. Не позабыл также наложить поверх пламени насколько щитов.
        Созидание требует гораздо больше сил, чем разрушение. И производит большее впечатление - хорошее, а не плохое. Отцу вряд бы понравилось, ясли бы я запугал женщину, которая держит лучшую шпионскую сеть в стране.
        А вот переманить её на свою сторону было бы неплохо. Сделаю ей несколько алмазов из графита - это лучше, чем сжечь драконьим огнем её дом.
        Наращивая внутри шара давление и увеличивая температуру, я был предельно сосредоточен. Малейшая ошибка могла стоить жизни людям в паре кварталов вокруг. Судя по выражению лица леди Деррет, она и не думала мешать: продолжала с приоткрытым от изумления и страха ртом следить за моей работой.
        Давление воздуха внутри шара стало колоссальным, а жар ещё усилился. Уже зная, что все получится, я позволил себе легкую усмешку.
        - Сила бывает разной, леди Деррет. Я уважаю вас, как человека, много сделавшего для нашей страны. Но не становитесь у меня на пути, иначе та сила, которая может пойти на благо, обернется против вас.
        Волна моей магии, завершив трансформацию элементов внутри шара, схлынула. Я понизил давление внутри щитов и убрал жар. А потом снял и щиты.
        На стол со звонким стуком упали несколько алмазов чистейшей воды.
        - Вы… создали их на моих глазах! - изумленно воскликнула Верховная.
        - Считайте это небольшой демонстрацией моего хорошего отношения. Думаю, мы оба не хотим, чтобы оно изменилось. Приятно вечера, леди Деррет.
        Чеканя шаг, я вышел из кабинета. К счастью, никто по пути мне не встретился.
        К счастью для людей.
        Глава 8
        ИСА
        Мы с Линарой ехали обратно в общежитие, вооружившись трехтомником «Монстроведения», взятым в библиотеке Верховной. Наскоро полистав его, я настолько впечатлилась картинками и описаниями, что поневоле начала хмуриться.
        - На самом деле все не так плохо, как могло быть, - раздался в голове мысленный голос Трикса. - Тебя не вычислят, если ты сама не выдашь себя какой-нибудь глупостью.
        Стоило огромного труда удержаться, и не начать искать дракончика взглядом. Мне всё ещё трудно было привыкнуть к тому, что его могу слышать и видеть только я.
        - Да успокойся, Иса, бабушка защитит тебя! - воскликнула Линара, неверно истолковав мое выражение лица. - Ты ведь об Эйрине думаешь, и о его метке?
        - Меня не столько «золотой мальчик» беспокоит, сколько то, как все успеть, - почти честно ответила я. - И учебу, и работу. Не рассчитывала я на дополнительные занятия.
        - Золотой мальчик? - удивленно переспросила Лина.
        - Ну, так можно назвать сынка богатых родителей, который думает, что ему все позволено, - объяснила я.
        - Вот это и был пример глупости, - прокомментировал Трикс. - Чем чаще ты используешь нездешние слова, тем больше шанс выдать себя.
        - Спасибо за напоминание, господин Зануда, - также мысленно ответила я. - У тебя все в порядке? Где пропадал?
        - Мне нравится это прозвище, - хмыкнула Лина. - Золотой мальчик. А что, Эйрину вполне подходит. Интересно, о чем они так долго беседовали с бабушкой? Она даже не вышла нас проводить. У меня всё не идут из головы её слова. «Если Эйрин захочет, он прикажет кому угодно и что угодно». Это странно, если честно. Он всего лишь сын лорда Южных пределов!
        - Зато мнит о себе невесть что, - хмыкнула я. - Видно, привык, что все девушки хотят быть с ним. Только мне он и даром не нужен. Я собираюсь держаться от него подальше.
        - Правильное решение, - вставил пять копеек в беседу Трикс. - Со мной всё в порядке. Спасибо, что спросила.
        - Слушай, мы не могли бы поговорить позднее? - спросила я. - Очень сложно общаться и с тобой, и с Линой, да еще так, чтобы она не догадалась. Голова кругом идет!
        - А ты учись, - неожиданно резко произнес Трикс. - Ладно, пока я исчезну, но скоро вернусь!
        - Как скажешь, - кивнула я, потерев виски.
        - Надо сделать так, чтобы он не смог ничего от тебя хотеть, Иса! - говорила тем временем Линара. - Знаешь, как меня злят такие самодовольные напыщенные индюки, которые считают, что сильнее всех? Может, устроить ему мужское бессилие?
        - Ну да, и попасть по обвинение в нанесении вреда при помощи магии, - хмыкнула я. - Да за такое не просто исключат. Можно и в тюрьму попасть!
        - Значит, постараемся не попасть, - усмехнулась Линара. - Я помогу тебе устроить этому золотому мальчику сладкую жизнь!
        - Не волнуйся, за меня, Лина. Разберусь я с Эйрином - поверь, я умею отшивать таких. Он ещё не раз пожалеет, что поставил свою метку!
        - Хорошее слово - отшивать. Я знаю, что ты привыкла полагаться на себя, Иса. - Линара смотрела так, словно, подобно Эйрину, могла прочитать что-то из моих мыслей. - Но не отказывайся от помощи тех, кому ты не безразлична. Когда в лесу ты выбежала против тварей и встала рядом со мной, ты рисковала жизнью.
        - Мне почему-то кажется, что ты поступила бы также, - сказала я.
        - Ну… да, наверное. - Линара пожала мне руку. - Просто знай: ты не одна.
        Я глубоко вздохнула, поняв, что эти простые слова тронули меня до глубины души. Настолько, что к глазам подступили слезы. Я внезапно осознала, что после смерти бабули у меня и не было близких людей. Я просто не подпускала к себе никого, боясь, что привяжусь, а потом мне будет больно.
        Ведь близкие всегда уходят. Или умирают, или просто отворачиваются от тебя, потому что ты не нужна. Так поступила моя мать.
        - Ну чего ты… - Лина притянула меня к себе, и обняла, погладив по волосам. - Не плачь…
        Кто плачет? Я? Да ни в жизни! Я не позволяла себе этого очень давно.
        Отстранившись, и благодарно пожав подруге руку, я достала носовой платок.
        - Я помогу тебе с ним разобраться! - приговаривала Линара, пока я пыталась справиться с эмоциями. - Кстати, этот его друг тоже пожалеет о своей метке! Давай первым делом выясним, как от них избавиться? Эх, жаль, не сообразила взять нужную книгу, пока еще были в бабушкиной библиотеке!
        - Ты хочешь сама убрать метку? - уточнила я. Голос звучал почти нормально - как хорошо!
        - Ну да, - кивнула Лина. - Вообще-то, приказом пометить нас Эйрин унизил всех ведьм! Как будто нас и правда нужно защищать! Мы в состоянии постоять за себя!
        - Ну, справедливости ради, боевики как раз и учатся для того, чтобы защищать людей от монстров. - Я кивнула на книгу.
        - Вот именно, - кивнула Линара. - Они учатся. Если ведьм учить должным образом, а не только преподавать нам зельеварение, лекарское дело и бытовую магию, мы тоже станем на многое способны! Ты вон даже без учебы выдала такой огонь, что не только сожгла всех тварей, но и закрыла портал!
        - Тот маг из Инквизиции сказал, что портал мог закрыться сам, - напомнила я.
        - Огонь шел из тебя, точно помню, - сказала Линара. - Я тогда ещё была в сознании.
        - Некоторые девушки поступают на боевой факультет, - произнесла я.
        - Ну да, и ведут себя в точности, как мужчины! Носят брюки и ругаются! И какое к ним отношение? Как к женщинам легкого поведения!
        - Насчет ругани не скажу, но брюки - довольно удобная одежда. Я бы носила хоть каждый день.
        - Ну ты и скажешь, Иса! - хмыкнула Линара. - Что может быть удобнее многослойной юбки со множеством карманов, куда можно спрятать кучу зелий?
        - Ну, на тренировочном полигоне все равно положены брюки, - заметила я. - В юбке не побегаешь.
        - Я бы вообще отменила эти спортивные занятия. - Линара поморщилась. - Кому они нужны? Завтра как раз с утра!
        - Нам, Линара, - ответила я. - Они нужны нам. Если от монстра можно убежать, лучше, когда твое тело готово к этому.
        Карета остановилась - мы подъехали к воротам академии. Собрав три увесистых тома, Лина вздохнула:
        - Пойдем. Нам еще предстоит увлекательное чтение перед сном.
        К сожалению, мне спокойно почитать перед сном не удалось. Едва я зашла в ванную комнату, перед носом появился Трикс.
        - Ай! Ты меня напугал!
        - Когда ты уже привыкнешь? - проворчал дракончик. - Я же предупредил, что скоро вернусь!
        - Да, конечно. Ты не против, если я буду чистить зубы?
        - Мысленной речи это не помешает. Как раз и потренируешься делать два дела одновременно! Тоже мне, придумала - ей сложно говорить и со мной, и с подругой! На допросе, помнится, у тебя прекрасно получалось и слушать меня, и нормально отвечать инквизитору!
        - Очень надеюсь, меня больше не будут допрашивать. - Я передернулась от неприятных воспоминаний.
        - Не надейся, - отрезал Трикс. - Я принес последние новости: пропали еще две деревни, как та, из которой ты у нас родом.
        - Оу! - воскликнула я. - И как это произошло?
        - Для тебя не важно, как. Важно другое: король приказал снова допросить всех свидетелей по первому делу. А это у нас пятеро лесорубов и одна бойкая внучка лавочницы, которая очень вовремя ушла за грибами. Кажется, её зовут Иса Градос…
        - Трикс, не издевайся! - возмутилась я. - Ты хочешь сказать, что меня опять будут допрашивать? И что произойдет, если они спросят у лесорубов, не знают ли они меня?
        - Будет плохо, - произнес Трикс. - Но это не самая большая наша проблема сейчас. Важно то, что допросить тебя поручили - угадай кому?
        - Кому? - Я сплюнула кедровую смолу, которую тут использовали в качестве зубной пасты.
        - Эйрину арт Лайриму. Ты помнишь, это тот самый боевик, которого ты обозвала толстяком? А ещё парализовала. Он, вроде бы, горит желанием отомстить.
        - Тьфу на тебя! - я прополоскала рот, и уставилась на свое отражение в зеркале. - Да уж, зря я представляла Эйрина на коленях… И с блохами.
        - То есть ты уже не раз оскорбила его? - уточнил Трикс. - Ну, молодец, что тут скажешь! Кстати, Эйрину не обязательно даже читать твои мысли: благодаря метке он может просто приказать тебе рассказать всю правду.
        - А если я уберу метку?
        - Это может помочь, - сказал Трикс. - Только почему ты решила, что сможешь снять метку принадлежности сильнейшего мага этой академии?
        - Не знаю, - пожала плечами я. - Может потому, что будь невозможно, ты бы так и сказал?
        - Резонно, - заметил Трикс, зависнув напротив меня и заглядывая в глаза. Спросил: - Ты позволишь посмотреть твои воспоминания?
        - Смотри, - согласилась я. - Самый мой страшный секрет ты и так знаешь, а больше мне скрывать нечего.
        - На самом деле всё не так уж и плохо, - произнёс Трикс спустя время, когда я налюбовалась на его золотые глаза с вертикальными зрачками. - Ты на удивление успешно справляешься с ментальным напором Эйрина. Не ожидал, если честно. Но факт остается фактом - пока он слышал только те мысли, что ты транслировала ему напрямую. Как ты сумела установить ментальный барьер?
        - Что установить?
        - Ментальный барьер, - повторил Трикс, усаживаясь на край раковины. - По сути, я уже объяснил, что это. Все, что ты думаешь, скрыто от считывания, по крайней мере, на поверхностном уровне. Ментальный маг вроде Эйрина может «слышать» только те мысли, которые ты думаешь достаточно «громко», окрашивая их эмоциями.
        - Э-э-э, - протянула я. - Не знаю, как так вышло. Меня просто выбесило, что этот самодовольный мажор копается у меня в голове. Решила, что раз уж он это делает, пусть получит удовольствие. Ну, и начала думать о нем всякое обидное. Нарочно. Кстати, а почему у Эйрина глаза были, как у тебя? С вертикальными зрачками?
        - Ответ, я думаю, очевиден, - произнес Трикс после паузы. - В тот момент, когда ты видела его глаза с вертикальными зрачками, он не удержал под контролем свою вторую сущность. Это любопытно, на самом деле. Мне казалось, его должны были лучше воспитывать. У него были ещё какие-то признаки трансформации?
        - Какие, например? - уточнила я. - Усы, лапы или хвост? Нет, не было.
        - Я имел в виду магический выброс вроде пламени на коже или полоски чешуи, - произнес Трикс. Он наклонил голову, рассматривая моё, должно быть, изумленное лицо, и спросил: - Так ты видела чешую? Какого он цвета? Его дракон?
        - То есть… он… Эйрин… - я присела на крышку унитаза. - Он что, дракон?
        - Ну да, - меланхолично произнес Трикс. - Я разве не говорил?
        - Да нет, вообще-то. Такую несущественную мелочь, как то, что в этом мире среди людей живут драконы, ты как-то забыл рассказать. Что ещё мне надо знать о нем?
        - О мире, или об Эйрине? - невозмутимо уточнил Трикс.
        - Обо всем! - рявкнула я, понимая, что меня медленно, но верно накрывает волной возмущения. - Мне, знаешь ли, пригодится любая важная информация! О драконах тут даже пишут в учебнике по монстроведению! И выходит, что один из них спокойно учится в академии! Кстати, Трикс, а может, ты тоже умеешь в человека превращаться?!
        - Иса, с тобой все в порядке? - Линара забарабанила в дверь. - Ты уже столько там сидишь! У тебя расстройство? Может, давай я вылечу?
        - Все нормально! - крикнула я. - Сейчас ещё немного посижу, и выйду.
        - Ты уверена?
        - Да! - подтвердила я, в упор глядя на Трикса.
        - Не собираюсь я исчезать, - сообщил он, угадав, о чем я думаю. - Что до твоего вопроса, то тут, наверное, нужна лекция о физиологии двуипостасных существ, к которым относятся и драконы.
        - А можно кратко? - попросила я, оглядываясь на дверь. Пора выходить, а то Линара и правда примется лечить меня от кишечного расстройства.
        - Начнем с того, что драконы в людей не превращаются. Да, во втором облике они выглядят как человеческие мужчины или женщины, но считать их людьми в корне неверно. Драконы по своей сути - хищники, а всех, кто слабее, воспринимают как добычу или трофей. Они считают себя самыми совершенными созданиями во вселенной. Это не так, но тех, кто готов об этом поспорить с драконом, немного…
        - Трикс, я попросила коротко. Давай ближе к делу. Эйрин дракон? А ты?
        - Эйрин - дракон, - подтвердил Трикс. - Что касается меня, то я - всего лишь дух. Я, как ты могла заметить, нематериален, и даже говорить могу только с тобой.
        - Это мой отец тебя таким сделал?
        - Я бы предпочел не обсуждать этот вопрос. Тебе достаточно знать, что я не причиню тебе вреда.
        - Хорошо, - согласилась я. У всех есть что-то личное. Видимо, Трикс еще недостаточно мне доверяет, чтобы рассказать свои тайны.
        - Тогда предлагаю приступить к тому, чтобы укрепить твою ментальную защиту, - сказал Трикс. - Сейчас иди ложись в кровать, и делай вид, что спишь. Нам предстоит много работы.
        - Ты расскажешь, как снять метку Эйрина? - попросила я. - Ты ведь так и не сказал, что это невозможно!
        - Не сказал, - кивнул Трикс. - Но у тебя просто не хватит сил на это. Начнем с укрепления ментального барьера, а там видно будет. Сейчас наша цель - пережить допрос Эйрина.
        - Пока мне достаточно знать, что снять метку возможно, - улыбнулась я. - Уж поверь, Эйрин еще пожалеет, что вообще со мной связался!
        День с самого утра проходил тяжело.
        На рассвете мы с Линарой, зевая, поплелись на полигон - познавать радость спортивных тренировок. Тут-то пришлось взбодриться - поблажек тренер никому не делал. Даже я, изначально настроенная улучшать физическую форму, искренне страдала, чего уж говорить о Лине, которая считала бег с препятствиями и упражнения злом?
        После попадания в этот мир я изрядно натерпелась, поняв, что отсутствие привычки к тренировкам может стоить жизни. Пару раз приходилось спасаться бегством от монстров, и тут скорость была важна. Правда, в конечном итоге я их убивала артефактами, но необходимостью повышать собственную выносливость прониклась.
        Как бы то ни было, после первого занятия по физической подготовке, я радовалась только одному - что оно закончилось. Быстро приняв душ и переодевшись, мы с Линой побежали на лекции - по расписанию у нас стояло зельеварение, а потом «Монстроведение».
        Слушая преподавателя «Зельеварения», я боролась со сном. Сказывалась очередная бессонная ночь - сегодня Трикс пытался вложить мне в голову хоть какие-то знания по ментальной магии. Воспринимать их было сложно, ведь приходилось делать вид, что я сплю - то есть лежать с закрытыми глазами и размеренно дышать! И при этом не уснуть на самом деле.
        Но расслабиться я себе не позволила - ведь от того, получится ли обмануть Эйрина, зависело мое будущее и, скорее всего, жизнь. Трикс объяснил, как укрепить ментальный барьер, который я сумела сама каким-то чудом создать, и остаток ночи мы тренировались: дракончик пытался проникнуть в мои мысли, а я должна была ему не позволить этого.
        В конце концов получилось, но поспать мне почти не удалось. За все приходится платить.
        Конечно же, я спросила Трикса и том, как так вышло, что Эйрин - дракон, и при этом спокойно живет среди людей. И уточнила - а что будет, если его, скажем, сдать инквизиции? На опыты?
        Можно ведь даже анонимный донос написать - тут и это практиковали.
        Вместо ответа ехидный золотой дракончик многозначительно усмехнулся и предложил мне не маяться дурью. И забыть об этом. Просто потому, что ни один инквизитор, равно как и любой маг не найдет в Эйрине ни единого признака, отличающего его от человека.
        «Разве что ты заставишь его обратиться в дракона у всех на глазах, - сказал Трикс. - Но даже и в этом случае свидетели скорее решат, что у них галлюцинации, и им всё показалось».
        «Но я четко видела, как изменились его глаза!» - продолжала настаивать я.
        «А кто-нибудь ещё это заметил? - поинтересовался Трикс. - Ведь, судя по твоим воспоминаниям, вас в этот момент окружала немалая толпа».
        Пришлось признать, что нет, никто больше не обратил внимания на странные зрачки Эйрина. Может, и правда мне стоит вывести его из себя настолько, чтобы заставить обратиться полностью? Это может быть интересно.
        «Только учти, что ты играешь с огнем, Иса, - предупредил Трикс. - А в случае с Эйрином смысл буквальный…»
        Я так погрузилась в воспоминания, что не заметила, как задремала. Прямо на лекции - и проснулась от того, что Линара пихнула меня локтем в бок.
        - Адептка Градос, полагаю, что раз вы решили меня не слушать, то знаете материал и так, - раздался над головой недовольный голос декана Ройгер, которая вела у нас зельеварение. - Будьте любезны рассказать нам о правилах безопасности при варке магических зелий.
        - Разумеется. - Я встряхнулась, делая вид, что и не думала спать. На меня смотрели два десятка ведьм-первокурсниц: кто сочувствующе, кто - со злорадной усмешкой. А вот не дождетесь! - В первую очередь нужно подготовить помещение. В нем необходимы чистота и порядок, которые поддерживаются специальными бытовыми чарами. Ингредиенты для зелий хранятся в закрытых шкафах, компоненты с магической составляющей должны быть защищены соответствующими заклятиями…
        Кажется, я увлеклась. Но в этом вопросе для меня не было ничего сложного: того, кто в свое время изучал требования к помещениям земных служб - пожарных и санитарных, не напугаешь перечнем параметров для защиты зелий. Опомнилась я, когда едва не начала назвать температурные режимы для хранения разных продуктов питания - тут, понятное дело, не имели представления о градусах Цельсия.
        - Все компоненты, кроме некоторых, должны храниться в сухом прохладном месте, - сбивчиво закончила я, и вопросительно уставилась на декана Ройгер.
        - Неплохо, - поджав губы, констатировала она. - Но вам следует знать, что на своих занятиях я не потерплю невнимательности и неуважения к предмету. Зельеварение - исключительно важная наука, особенно для вас, адептка Градос. Ведь вы уже имеете дело с зельями, и просто обязаны знать мой предмет досконально. Готовьтесь: с вас я буду спрашивать вдвойне!
        Выговорив мне, декан вернулась к лекции. А я тихонько вздохнула: вот и очередные сложности. Нужно срочно налаживать отношения с Табиарой Ройгер - ни к чему мне преподаватель по профильному предмету с предвзятым отношением. К тому же она ещё и наш декан! Надо подумать, как подобрать к этой сухощавой строгой женщине ключик. Может, подарить ей зелье красоты? Конечно, с наскоку тут действовать не стоит - сперва соберу информацию…
        Зельеварение завершилось, и следующее по расписанию у нас с Линой стояло «Монстроведение». Быстро же Верховная подсуетилась, и выбила нам места на лекциях боевиков!
        Вот только была одна проблема - больше никого из ведьм на этих лекциях не будет.
        - Надо просто заранее прийти в лекционный зал, где проходят занятия, и занять место где-нибудь в углу, - предложила я. - Так мы привлечем меньше внимания.
        - Тут сказано, что «Монстроведение» проходит в виварии, - хмыкнула Лина, сунув нос с лист с расписанием.
        - Это, по идее, в подвале. - Я вспомнила план академии. - Идём искать.
        - Да уж, там вряд ли удастся остаться незамеченными, - произнесла Лина. - Уже предвкушаю реакцию боевиков на двух первокурсниц.
        - И наш им ответ, - коварно усмехнулась я. - Пойдем, покажем им, что две ведьмы могут быть пострашнее иных чудовищ.
        Ага, особенно я. А что - попаданцам ведь посвящена целая глава! Да я монстр похлеще живого мертвеца!
        Глава 9
        ИСА
        Виварий, судя по карте, располагался в подвале академии, и найти вход в него оказалось непросто. Поплутав по коридорам, мы, в конце концов, обнаружили нужную лестницу, и спустились на минус первый этаж.
        Пристроившись к двоим парням в черных плащах боевиков, дошли до массивных двустворчатых дверей, исчерченных защитными рунами.
        - Красавицы, вы заблудились? - спросил один из парней, остановившись и обернувшись. Он встал перед дверями так, что перегородил их.
        - Выход вон там, - сказал его приятель, ткнув пальцем в коридор за нашими спинами.
        - Спасибо, мы знаем, - ответила Линара. - Нам на занятие по «Монстроведению». Если вы не будете входить, будьте любезны посторониться.
        - Ведьма, да ты явно с головой не дружишь! - воскликнул боевик. - Это виварий, тут настоящие монстры, а не теория, которую вам, неженкам, преподают!
        - Да ладно тебе, Ник, - неприятно ухмыльнулся его приятель, - если прекрасные дамы настаивают, почему бы не пропустить их?
        С этими словами он с натугой распахнул тяжелые двери, и сделал жест: проходите, мол. Мы не заставили себя упрашивать, и пошли вперед.
        В нос ударил запах: непередаваемая смесь вони давно не чищеного загона для животных, выгребной ямы и тонкий, едва уловимый сладковатый запах разложения. Меня замутило. Судя по тому, что светлая кожа Лины приобрела землистый оттенок, ей тоже приходилось несладко.
        Мы вошли в огромное помещение, посреди которого царил огромный металлический стол. Пока пустой. Вокруг него амфитеатром расположились в три ряда стулья, по большей части занятые адептами в черных плащах.
        - О, ведьмочки! - Со всех сторон послышался свист и улюлюканье. - Какими судьбами?
        - Вы сегодня будете проводить занятие? Вместо профессора Меригура? Как я рад, такие красотки!
        - Ну да, проведут нам занятие по визгу! - раздался грубый женский голос.
        - О, так девушки на боевом факультете всё же есть, - шепнула мне Лина. - А я уж думала, что это миф.
        Она положила руку мне на плечо. Мгновенно стало легче, хотя запах никуда не делся. Тошноту как рукой сняло! Хотя почему как? От пальцев Лины шло явно магическое тепло - похоже, она воздействовала на меня своей Силой целительницы.
        - Спасибо, - улыбнулась я. Хотя мое детство и прошло в деревне, здешняя вонь давала сто очков вперед даже запущенному свинарнику нашего соседа-алкаша. Да и отвыкла я от такого амбре.
        - Скорее они поучат нас, как падать в обморок! - громко произнесла еще одна девушка в плаще боевика. Ух ты, их тут целых три! - Эй, курицы, вы аудиторией ошиблись! Ник, выведи неженок, пока они полы не начали пачкать!
        - По приказу ректора эти неженки будут теперь заниматься вместе с вами, - раздался позади негромкий голос. В аудитории немедленно воцарилась гробовая тишина. - Адептки Градос и Деррет?
        Мимо нас прошли двое мужчин, и остановились возле преподавательского стола.
        - Да, профессор Меригур, - ответила Лина, глядя на невысокого шатена с залысинами, облаченного в преподавательскую мантию. - Разрешите занять места?
        - Разрешаю, - после непродолжительного осмотра наших скромных персон кивнул профессор. - Надеюсь, от вас не будет проблем.
        Пока мы под перешептывания и смешки шли к свободным стульям в первом ряду, профессор продолжил:
        - Итак, надеюсь, все уже насмотрелись на новеньких, и готовы полностью сосредоточиться на теме занятия. Иллюзию твари, которую мы сегодня будем изучать, покажет мой ассистент, Берт Вардос. Берт, будь любезен.
        Высокий боевик в черном плаще, который зашел вместе с профессором, откинул капюшон. О-па! Это же тот самый парень, который налепил на меня синюю медузу, то есть метку! Ему еще Лина устроила несварение!
        Судя по тому, как Линара пихнула меня в бок, она тоже узнала боевика. Он же не смотрел в нашу сторону, да и вообще, казалось, не замечал ничего, кроме своей работы. Встал возле стола, простер руки, словно собираясь дирижировать оркестром, и из его пальцев начало изливаться голубоватое свечение.
        - Эй, курицы! - Позади раздалось натуральное шипение. - Занятие боевиков не место для таких, как вы! Лучше сами убирайтесь, а не то пожалеете!
        Фу, как грубо. Я достала блокнот и стилос, и чуть повернула голову. За нами сидела девушка в черном плаще - красивая брюнетка с карими глазами, и с неприязнью смотрела то на меня, то на Лину. А я ведь точно помню, что когда мы заняли места, на этом месте сидел парень!
        - Чего пялишься? - неприятно оскалилась брюнетка, разом перестав казаться привлекательной. - Говорю же, тут не место для неженок! Гляди, твоя подружка сейчас в обморок хлопнется!
        Лина и правда сидела бледная, нервно сжимая стилос, и неотрывно смотрела в одну точку. Проследив за её взглядом, я тихонько выругалась.
        На преподавательском столе стояла небольшая собака, ощерив в оскале кинжально острые клыки, с которых тянулась ниточка слюны.
        Вот не мог профессор выбрать для первого занятия любую другую тварь? Неудивительно, что у Лины приступ паники - это такой же монстр, как те, что чуть не сожрали нас в лесу!
        - Ко-ко-ко, - хихикнула еще одна девушка-боевик позади. - Курочки испугались иллюзии!
        - Адептка Минели, вам наверняка много известно о гридорах, - раздался, словно издалека, голос профессора. - Прошу, поделитесь своими знаниями с остальными.
        - Конечно, профессор Меригур! - Брюнетка поднялась. - Гридоры передвигаются маленькими группами, по две-три особи, и нападают сообща. В отличие от брайнкессов, не ядовиты. Самое уязвимое место - основание шеи и, чтобы убить, достаточно вонзить клинок гридору в затылок. Они не опасны, и способны напугать разве что маленьких девочек…
        Со всех сторон раздались смешки, и послышались шепотки. Все уставились на Лину, которая не сводила расширенных от ужаса глаз с иллюзии на столе.
        - Разрешите дополнить, профессор, - громко сказала я, тоже понимаясь.
        - Что ж, дерзайте, адептка, - с усмешкой ответил профессор.
        - Градос, - представилась я, перетянув на себя внимание. Подошла к иллюзии и всмотрелась в изображение: - Прежде всего хочу сказать, что гридоры крупнее, чем представленный здесь. Раза в полтора. - Я развела руки в стороны, обозначая истинный размер твари. - Хотя, возможно, тут у нас просто щенок. Далее. Все, что я читала о гридорах, свидетельствует о том, что это - стайные животные. Стая - это не меньше десяти особей. Они действительно не ядовиты, но имеют целых два ряда клыков, а ещё - немаловажный факт, могут раскрывать пасть почти на сто восемьдесят градусов, как змеи. Не знаю, какой мастер клинка способен поразить точно основание шеи твари, потому как двигаются они очень быстро. Очень живучи, и даже смертельно раненые, продолжают атаковать.
        - Да уж будто бы! - прокомментировал кто-то.
        - Такого нет в учебнике! - хмыкнула брюнетка, которая так и осталась стоять.
        - Зато есть в жизни, - пожала плечами я. - Невероятная скорость, и пасть, полная клыков - основное оружие гридоров, способных с одного укуса перебить ногу лошади…
        - Как их убивать, если мечом не достанешь? - спросил кто-то.
        - Они боятся огня, - дополнила Лина, которая уже пришла в себя, и благодарно глядела на меня. - В их шерсти содержатся вещества, которые легко воспламеняются. Шерсть - ценный компонент некоторых зелий…
        - Кто о чем, а ведьма о зельях! - хмыкнула брюнетка.
        - И, тем не менее, присутствующие здесь ведьмы рассказали нам много интересного о гридорах, - заметил профессор, глядя на меня. - Этого и правда нет в учебниках, а посему - достали стилосы и записываем! А вы, адептка Градос, поделитесь, откуда у вас столь… хм… конкретные знания об этих тварях?
        - Эти две ведьмы - те самые, которые сожгли два десятка гридоров при последнем прорыве на большом тракте, - неожиданно произнес Берт Вардос, уставившись на меня немигающим взглядом. - В отчёте было сказано, что магический выброс при этом был равен суммарной атаке отряда боевых магов.
        В аудитории стало очень тихо. А потом… на волосах Линары возник огонь.
        - Посмотрите! - с ужасом проговорила все та же брюнетка, с ненавистью уставившись на Лину. - Да она и сейчас горит! Ведьма, ты испугалась иллюзии и решила, что надо защищаться?
        Я рванула к подруге, и бестрепетно сунула руку в пламя. Оно не обжигало, и легко перекинулось мне на руку. Что происходит?!
        - Адептка Минели, немедленно уберите иллюзию огня! - рявкнул профессор.
        - Это не я! - взвизгнула брюнетка. - Это всё ведьмы!
        - Я не потерплю глупых шуток на своих занятиях! - жестко произнес профессор. - И не буду разбираться, чьих это рук дело. Останетесь после занятий - наведёте порядок в аудитории. Все трое - Минели, Градос и Деррет. Берт, проследишь.
        Я аж задохнулась от подобной несправедливости.
        Профессор Меригур щелчком пальцев убрал огонь с волос Лины и моих рук, и велел всем возвращаться на свои места.
        - Но постойте, профессор, ведь у меня на голове была иллюзия пламени! - возмутилась Линара. - Для чего бы я её сама на себя наложила? Наказание несправедливо!
        - Здесь я решаю, что справедливо, а что нет, адептка, - с раздражением в голосе произнес профессор. - Вы сейчас сядете, и будете вместе со всеми записывать материал. Ещё одно слово - и получите не просто отработку после занятий, а дисциплинарное взыскание. Здесь вам не кружок вышивания, а подготовка боевых магов. Если ректору вздумалось по какой-то причине навязать мне вас, извольте выполнять то, что я говорю.
        - Как скажете, профессор. - Лина, сжав губы, вернулась на свое место. Брюнетка торжествующе усмехнулась, но, перехватив взгляд внучки Верховной, немного стушевалась. Да уж, зря она решила подгадить двум ведьмам. Отвечать добром на добро - это в самой нашей природе. Стоит ли говорить, что мы не любим тех, кто пакостит исподтишка?
        Остаток занятия мы прилежно записывали за профессором - сначала он рассказывал о гридорах, а потом перешел к следующей твари, иллюзию которой также создал его ассистент Берт. Кстати, любопытная личность - не раз и не два я замечала его заинтересованные взгляды. Только к концу занятия до меня дошло, что парень, должно быть, пытается рассмотреть свою метку в моей ауре - ведь он её ставил!
        За всей суетой я об этом и забыла. Или Эйрин снял метку Берта?
        С другой стороны, какая разница? Послушаю лучше про тварей - всяко полезнее.
        - Клыки и когти брайнкессов ядовиты, и даже небольшая рана может иметь серьезные последствия, - вещал профессор, показывая на огромную, метр длиной, серую крысобелку. - Эти твари опасны ещё и потому, что являются наполовину нежитью. Как и гридоры, передвигаются очень быстро, к тому же, могут лазать по деревьям. Самая лучшая стратегия - убивать их на расстоянии.
        Дальше профессор перешел к описанию методов, собственно, умерщвления монстров. А я пришла к выводу, что мне, помимо прочего, надо обучаться фехтованию и стрельбе из местных арбалетов - самострелов. Потому как магический резерв не бесконечен, и хотелось бы иметь возможность защититься, если он закончится.
        Наконец, занятие завершилось. Профессор, дав задание прочитать про гридоров, брайнкессов, и парочку тварей из следующей главы учебника, ушел. Большая часть боевиков потянулась следом.
        А вот несколько человек, включая милую брюнетку-любительницу устраивать пакости, и двоих её подружек, начали надвигаться на нас.
        - Прежде, чем что-то делать, посмотрите на их ауры, - негромко, но так, что все услышали, сказал Берт. - Особенно приглядитесь к Градос. Вряд ли кто-то захочет связываться с тем, кто поставил на неё метку.
        Боевики сощурились на нас… и синхронно отступили. Спустя несколько минут в аудитории остались только мы с Линой, Минели и Берт.
        Кстати, брюнетка успокаиваться не желала:
        - На тебе метка Вайрона! - выкрикнула она, глядя на Лину. - Как ты заполучила её? Ты с ним спишь?
        - Понятия не имею, кто такой Вайрон, - пожала плечами Лина. Обратилась к Берту: - Это твой рыженький приятель? Впрочем, не важно. Расскажи, будь добр, где тут ведра, швабры и всё для уборки? Или профессор не возражает, если мы будем использовать бытовую магию?
        - Без разницы, главное, чтобы в итоге тут было чисто, - сообщил Берт. - Я поделю аудиторию на три части, всем поровну…
        Он уселся на преподавательский стол, и принялся делать пассы, от которых помещение прорезали две яркие голубые линии.
        - Берт, ты хочешь, чтобы я тоже вытирала пыль? - возмутилась Минели, подскочив к парню. - Пусть ведьмы работают, бытовуха - это как раз по их части! А я - боевой маг!
        - Дура ты, а не боевой маг, - отрезал Берт, глядя сверху вниз на побагровевшую от злости девушку. - Так тупо подставилась с иллюзией! Профессору самому поперек горла этот приказ ректора, он бы и без тебя нашел, как наказать ведьм. А теперь… по-хорошему, тебя одну надо заставить тут все вылизать.
        Интересный поворот. Мы с Линой переглянулись, и отошли чуть в сторонку, чтобы лучше видеть представление.
        - Да и плевать, что меня тоже наказали! Эти ведьмы ещё пожалеют, что напросились в нашу группу! Надо же, какие фифы - только и думают, как привлечь внимание!
        - У них это всяко лучше выходит, чем у тебя, - покачал головой Берт. - Поучись. И скажи спасибо, что сегодня я добрый. К тебе. Ты будешь всего лишь мыть полы. А вот наши красавицы-любимицы первых боевиков факультета будут чистить клетки с монстрами.
        Тут глаза парня сверкнули каким-то потусторонним зеленым светом, придав ему самому сходство с монстром.
        - Какие ещё клетки? - осведомилась Линара, скрестив руки на груди.
        Вместо ответа Берт картинно повел рукой, отчего дальняя стена аудитории пошла рябью, а потом и вовсе исчезла. Там оказалось пространство, заставленное ящиками разных размеров с решетками. В некоторых кто-то копошился.
        Черт. Это не просто аудитория, а действительно виварий! Так вот откуда тут вонь!
        - Думали, я забыл, как вы заставили меня, спотыкаясь, бежать по коридору? - поинтересовался Берт, переводя взгляд с Линары на меня и обратно. - Я не спорю, молодцы - наложить проклятия, которые не оставляют магического следа, не каждой ведьме под силу. Но теперь пришла расплата - будете убирать дерьмо за монстрами. Надеюсь, никто из обитателей клеток вас при этом не сожрёт.
        Лина внезапно тихо вскрикнула и начала оседать на пол. Я подбежала, подхватила её, с тревогой всматриваясь в бледное лицо.
        - Что, неженке опять поплохело? - язвительно осведомилась Минели. - Как речь зашла о монстрах, так сразу в обморок? Тьфу ты! Одно слово - ведьмы!
        - Нам нужно в кабинет лекаря, - сообщила я Берту, усаживая Лину на стул. Она таращилась в пустоту, и дрожала. Неужели действительно из-за монстров в клетках? Но мы ведь даже не видели тех, кто там!
        - Не нужно, - решительно произнесла Лина, выпрямив спину. - Я в порядке.
        - Люди, которые в порядке, лучше держатся на ногах, - заметила я, доставая из сумки стеклянную бутылку с водой. С трудом вытащила притертую пробку, и протянула подруге.
        - Со мной все нормально! - Лина сделала несколько глотков, и вернула мне бутылку. - Куда идти, туда?
        Она поднялась, и решительно двинулась к клеткам, бросив Берту:
        - Надеюсь, профессор Меригур не будет против, если я усыплю монстров, прежде, чем убирать за ними?
        - Профессору начхать на их состояние, - пожал плечами парень. - Все равно дохнут время от времени. Из инквизиции просто новых потом присылают.
        Я пошла за подругой, спрятав бутылку обратно в сумку. Кто бы знал, как я скучаю по старому доброму пластику! Нагнав Лину почти в проходе, шепнула:
        - Если тебе плохо, иди к лекарю. Не надо никому ничего доказывать!
        - Иса, я правда в порядке. - Лина бестрепетно вступила в проход между двумя клетками, и прикрыла глаза. - Это было какое-то странное ощущение… как будто кто-то передал мне свою боль и страх… ментально.
        - На тебя пытались воздействовать? - уточнила я, резко кивнув в сторону Берта и Минели. Они стояли друг напротив друга и шептались. - Кто-то применил ментальную магию?
        - Нет, не воздействовать! - Лина потрясла головой. - Это было… словно ребенок плачет. Он потерялся и ему страшно.
        - Может, это очередная шуточка кого-то из боевиков, - предположила я. - Ты ведь умеешь ставить ментальный барьер? - Лина кивнула. - Тогда сделай, и пойдем, осмотрим тут всё. Заодно и определим фронт работ. Похоже, в магазин я сегодня не успею.
        - Давай я останусь тут, и сама уберу? - храбро предложила Лина. - Ты ведь всё равно не умеешь простые бытовые заклинания!
        - Вот заодно и поучусь. Давай просто побыстрее закончим.
        На поверку всё оказалось не так страшно. Клеток было всего десяток, и половина из них пустовали. Правда те, в которых содержались монстры, воняли так, что я стала мечтать о противогазе.
        Но проблема была в том, что частые решетки на клетках испускали яркое синее свечение защитной магии. Это делало невозможным рассмотреть их обитателей, и оценить опасность. Да и снимать защиту наобум было бы глупо. Придется звать Берта.
        Но парень явился сам - ухмыляясь, и красуясь светящейся беловатой дымкой на физиономии. Не иначе, как воздушный фильтр на лицо себе поставил. Да, я завидую - такие сложные и тонкие заклинания мне пока не давались. Как верно заметила Лина, я пока даже простой бытовой магией не владею. На всё нужно время.
        - А вы умнее, чем можно подумать, глядя на смазливые личики, - сообщил Берт. - Не стали открывать клетки, и правильно.
        - Ты пришел снять защиту? - спросила я.
        - Нет, конечно! - хмыкнул парень. - К монстрам вообще нельзя подходить близко. Сколько сумеете убрать сквозь решетки, столько и хорошо.
        - Нисколько не сумеем, - сообщила Лина, проделав несколько пассов возле одной из клеток. - Бытовые заклинания просто не пройдут сквозь эту защиту. Ты и сам должен это знать.
        - Я не занимаюсь бытовухой, для этого есть слуги, - пожал плечами Берт. - Что, точно никак нельзя убрать?
        Лина отрицательно покачала головой.
        - Так что давай открывай клетки по одной. Иса будет страховать, а я усыплять монстра и убирать.
        - А не боишься? - поинтересовался Берт. Лина пожала плечами. Я же предложила:
        - Давайте уже приступать. Раньше начнем, раньше избавимся от вони. Не знаю, как у кого, а у меня ещё сегодня планы на вечер.
        - Торопишься на свидание с арт Лайримом? - резко спросил Берт.
        - Нет, на работу, - спокойно ответила я. - Хочешь ещё о чем-нибудь поболтать, или все же снимешь защиту хоть с одной клетки?
        Берт некоторое время смотрел на меня, а потом выдал:
        - Расслабьтесь, не нужно убирать в клетках. Не буду я пускать вас к живым монстрам. Хотел посмотреть, как вы намочите штаны от страха.
        - Мокрые штаны - это как раз по твоей части, - заметила Лина, глядя на парня в упор. - Или хочешь снова пробежаться до туалета?
        - Только попробуй снова провернуть свою штучку с целительской магией! - возмутился Берт. Его пальцы вдруг загорелись зеленым светом: - Не думай, что я не отвечу… на этот раз!
        - Ты тоже владеешь магией жизни? - изумленно воскликнула Линара. - Но почему ты тогда на боевом факультете?
        - Потому что я не баба! - возмущенно ответил парень. - Задача мужчины - защищать!
        Ответить Линара ничего не успела.
        - Минели, ты что творишь?! - вскрикнул вдруг Берт, бросившись вперед, и протискиваясь мимо нас по проходу между клетками. - А ну, прочь оттуда!
        Вокруг прошла волна Силы от свершившегося заклинания - высшего уровня, не меньше. Берт не успел. Подбежав к Минели, которая выпустила из обеих рук по синему разряду, он, ругаясь, подхватил потерявшую сознание девушку на руки.
        А потом у клеток снесло защиту. Как стало понятно, никаких материальных решеток там и вовсе не было - только магические силовые линии, которые теперь исчезли. И монстры, конечно же, воспользовались этим.
        - Зачем она это сделала? - спросила я в пустоту, увернувшись от летящей на меня из клетки летучей мыши. Та, спикировав обратно, нацелилась теперь на Лину.
        - Кажется, я знаю… - произнесла подруга, и выстелила в мышь сгустком зеленого огня.
        Промазала.
        А из другой клетки кто-то зарычал и выдвинулся познакомиться поближе.
        Мы с Линой встали спина к спине, я отмахнулась от подлетевшей мыши… и та неожиданно вспыхнула ярким костерком, истошно завопив. Из клетки выдвинулась мохнатая коричневая зверюга, и тут же рухнула на пол, сраженная зеленым шаром Лины, который угодил точно ей в морду.
        - Не знал, что целительство можно использовать, как боевую магию, - восхищенно воскликнул Берт. - Ты его усыпила!
        Он стоял, держа одной рукой обмякшую Минели, а второй выплетая в воздухе синюю сеть. В нее-то и угодила еще одна летучая мышь, что спикировала откуда-то с потолка. Тварь тонко заверещала, забилась, а потом упала на пол, рядом со своей обугленной товаркой.
        - Так, у нас спящий воргат, и два вампира. - Берт кивнул на коричневую кучу меха возле нас и на трупики летучих мышей. Указал в конец прохода между клетками: - Там лежит упокоенный мною зомби-волк, итого пять. Не хватает еще одного вампира и грифона. Идем искать. Вот же заразы летучие!
        - А ты не хочешь вызвать профессора и сообщить о том, что случилось? - спросила я. - Или у вас тут обычное дело, когда тварей выпускают погулять?
        - Уже отправил сигнал, - сообщил Берт, поудобнее перехватывая Минели. - И профессору, и ректору. Думаю, надо еще вызвать менталистов. Она явно была не в себе.
        - Что происходит? - простонала Минели, приходя в себя. - Берт… ты все же решил признаться мне в чувствах?
        - Что? - боевик от удивления чуть не выронил девушку, а его сеть мигнула и погасла. - Ты до сих пор под чарами?
        - Под какими чарами? - Минели извернулась, и обняла Берта за шею. - Мне было так страшно, и одиноко… а теперь все хорошо. Ты же не бросишь меня?
        - Э-э-э, - глубокомысленно изрек боевик, почему-то посмотрев на меня в поисках поддержки.
        - Зачем ты открыла клетки? - спросила я.
        - Я открыла? Да что ты несешь, ведьма! - завизжала Минели, переключив внимание с Берта на нас.
        Лязгнула, распахнувшись, входная дверь, и раздался громовой голос:
        - Что тут произошло? Вардос, где ты?
        - Здесь, профессор! - принялся отчитываться Берт, подхватив Минели под локоток и увлекая ко входу в аудиторию. - Адептка Минели сняла защиту с клеток, и твари вырвались на свободу. Пять мы с ведьмами обезвредили, осталось две. Улетели один вампир и грифон.
        - Что?! Минели?! Да чем ты только думала?!
        - Не знаю, профессор, это не я! - попыталась оправдаться Минели. - У меня голова как в тумане. Мне было так страшно, а теперь я ничего не помню.
        - Она странно себя ведет, - сказал Берт.
        - С тех самых пор, как навела иллюзию пламени мне на волосы, - добавила Лина.
        - Деррет, Градос, ваших рук дело? - накинулся на нас профессор. - Признавайтесь, это ведьмовские штучки? Клянусь, вы пожалеете о том дне, когда решили прийти ко мне на занятие!
        - Не стоит кричать, лорд Меригур, - неожиданно раздался знакомый голос, и в аудиторию шагнул Эйрин арт Лайрим. - На свободу вырвались твари, а вы, вместо того, чтобы ловить их, устраиваете разнос адепткам! Я слышал, вы говорили о грифоне? Откуда он тут вообще взялся?
        Эйрин выглядел очень эффектно: за спиной развевался черный плащ, глаза сверкают серебром, волосы лежат в художественном беспорядке. За ним как-то не очень был заметен невысокого роста мужчина, с белыми, как снег волосами - ректор. Быстро они пожаловали.
        - Прекрасный вопрос, - произнес ректор, подходя к Минели. Он заглянул в глаза девушке и вынес вердикт: - Она была под внушением. Объявите общую тревогу. Профессор Меригур, так откуда у вас монстр, способный ментально воздействовать на людей?
        - Я… я получил его точно также, как и остальных! - воскликнул профессор. - Он совсем мелкий, детеныш, и абсолютно безопасен! Только взрослые грифоны могут влиять на людей, я об этом даже в книге написал!
        - Лорд-ректор, я вынужден поднять вопрос о профпригодности профессора Меригура, - резко произнес Эйрин. - Грифоны с рождения обладают ментальными способностями. Содержание в клетках этих созданий запрещено. Этот детеныш оказался настолько силен, что заставил девушку потратить всю магию на то, чтобы снять защиту с клеток.
        - Но мне его прислали из Инквизиции! - возмутился профессор.
        - Разумеется, в Инквизиции тоже будет инициировано расследование по этому вопросу. Лорд-ректор, я бы предложил отправить девушек в общежитие, и бросить все силы на поиски грифона.
        Эйрин говорил так, словно не предлагал, а приказывал. И - удивительное дело - ему никто не стал возражать! Ректор только спросил:
        - Кто-то еще подвергался ментальному воздействию?
        Я открыла рот, чтобы ответить, но Лина меня опередила.
        - Нет, больше никто, - на голубом глазу соврала она, и тут же спросила: - Может, стоит для начала обыскать виварий?
        Эйрин бросил на нее внимательный взгляд, и щелкнул пальцами. Вверх взвились несколько ярких светляков, на мгновение ослепив. Они поднялись под потолок, и стало понятно, что в аудитории имеются высоко расположенные окна, сейчас открытые.
        - Думаю, грифон уже давно улетел, - сказал он, идя к выходу. - Лорд-ректор, с вашего разрешения я немедленно отправлюсь на поиски.
        - Да-да, арт Лайрим, конечно, - произнес ректор. - Профессор, как только грифона поймают, жду вас у себя в кабинете. Адептка Минели, пройдите в лекарское крыло. Вардос, проводите ее. Остальные свободны.
        - Там еще вампир улетел, - напомнил Берт. Минели радостно вцепилась в его руку и повисла на ней.
        Парню пришлось почти нести ее. Ушел и ректор, прихватив с собой профессора Меригура. Последний глянул на нас так, словно это мы с Линарой были в ответе за все, что тут случилось.
        Вскоре аудитория опустела. И только я успела порадоваться, что могу еще успеть в магазин, как Лина повернулась, и зловещим шепотом произнесла:
        - Иса, вопрос жизни и смерти! Скажи, ты поможешь мне?
        - Что случилось? Кстати, почему ты не сказала о воздействии на тебя?
        - Потому что это было не воздействие, а крик о помощи!
        Лина быстро пошла к клеткам, издавая тихие воркующие звуки. Я оторопело наблюдала за ней. А потом…
        - Иди сюда, маленький, - ласково позвала она. - Никто тебя больше не обидит. Обещаю!
        В темном проходе между двумя большими клетками загорелись желтые глаза.
        Черт. Монстр настолько загипнотизировал мою подругу, что она собралась нарушить все местные законы?
        Глава 10
        Мы с Линой ехали в карете, подруга держала на коленях мелкого грифончика и гладила его, а я напряженно размышляла.
        Не видя детеныша грифона, можно было сколько угодно считать его монстром, и думать, что он мог загипнотизировать Лину, лишив ее воли.
        Но когда из темного прохода между клетками на свет выбралось создание, способное умилить даже самого черствого противника любых животных, я ахнула.
        Пушистые кошачьи лапки, небольшие изящные крылышки, белая, покрытая частыми перышками голова с маленьким клювиком и огромными желтыми глазищами. Маленькое, с кошку, существо смотрело на нас с такой отчаянной надеждой, что я сразу же поняла - сделаю все, что угодно, чтобы спасти его.
        И теперь думала, как это осуществить. Пока мы ехали в магазин, который леди Верховная отдала мне в управление. Не везти же грифона в резиденцию семьи Деррет, где помимо семьи Лины живет ещё и куча слуг!
        А на втором этаже магазина, над торговым залом располагались жилые комнаты, которые тоже были закреплены за мной. Сейчас магазин был уже закрыт, и ночь грифон может вполне нормально провести с нами. Но как быть потом, когда придёт время идти на занятия?
        Но это еще полбеды. Чем его кормить? Как вообще быть дальше? Ведь это сейчас он детеныш, но обещает вырасти до размеров лошади!
        Даже чтобы выбраться из академии, нам пришлось идти на ухищрения - я отвлекала охранника, а Лина проскользнула мимо, укрыв грифончика под плащом. Слава богу, он понял, что нужно сидеть тихо, и ничем не выдавал своего присутствия до тех пор, пока мы не оказались в закрытой карете.
        Грифон вообще на удивление всё хорошо понимал. Мы с Линой не обсуждали ситуацию - все же лошадьми управлял возница, и не стоило ему слышать лишнего.
        Но вопрос питания нужно было решить в первую очередь. Я попросила остановить возле таверны, где хорошо готовили и, оставив Лину в карете, пошла заказывать еду на вынос. Главная кухарка была моей клиенткой, покупала зелья красоты со скидкой, и мне уже случалось заказывать у нее еду.
        Сейчас я оплатила несколько мясных блюд. Пришлось соврать, что мы ждем гостей. Кухарка сразу выдала мне глиняный горшок с мясным рагу, а остальное пообещала прислать как можно скорее.
        Зайдя в магазин, и поднявшись в жилые комнаты, я первым делом проверила, чтобы были задернуты все занавески, и только потом разрешила Лине выпустить грифона из-под плаща. Он тут же устремился ко мне - ведь я держала в руках горшочек с рагу.
        Зазвонил дверной колокольчик внизу. Быстро доставили остальную еду!
        - Пойду открою, а ты покорми его, ладно?
        - Конечно, - согласилась Лина. - Ещё раз спасибо, что согласилась помочь, Иса.
        Я только покачала головой. Укрывая грифона, мы нарушаем столько местных законов, что и представить страшно. Что будет, если его обнаружат? Боюсь, никакое заступничество Верховной не поможет.
        С другой стороны, Лина начинает понимать, что не все, кто приходят через порталы - монстры. Может быть, настанет день, когда я смогу открыться ей? Рассказать о себе? И в этом мире появится человек, с которым можно быть самой собой и не притворяться.
        Задумавшись, я не посмотрела в дверной глазок, а сразу открыла. Печальная беспечность.
        На пороге стоял Эйрин арт Лайрим.
        - Здравствуй, Иса, - сказал он, прожигая меня взглядом. - Позволишь войти?
        - О! Э-э… - выдала я. Придя в себя, решительно встала поперек прохода. - Добрый вечер, лорд арт Лайрим. Простите, но уже поздно, и лавка закрыта. Приходите завтра!
        - Ты действительно пытаешься не впустить меня? - Эйрин сделал шаг вперед, и я почти уткнулась в его грудь. Черный плащ распахнулся, обнажив тунику из тончайшего белого хлопка, под которой угадывались очертания рельефной мускулатуры.
        И зачем я только начала вниз смотреть?
        Эйрин самодовольно усмехнулся.
        - Уже поздно! - отрезала я. - Все академические вопросы можно решить завтра!
        - Как хорошо, что мой вопрос не связан ни с учебой, ни с твоими зельями, - произнес Эйрин, и собственническим жестом положил мне ладони на талию. А потом просто поднял меня, как пушинку, и перенес через порог!
        - Считай, что я здесь как официальное лицо. Хочу тебя… допросить. Сразу предупреждаю: отказать мне ты не имеешь права.
        Я возмущенно смотрела, как этот наглец проходит в магазин, и осматривается. Он с любопытством оглядел закрытые витрины с зельями, которые я снабдила яркими этикетками, уделил внимание «наборам красоты», где в красивых коробочках были упакованы небольшие бутылочки с уходовыми средствами, и хмыкнул при виде табличек, на которых крупными буквами значилось «товар дня», «скидка» и «выгодное предложение».
        - Никогда не видел подобной лавки, - задумчиво произнес он. - Очень необычно. Ты сама все это придумала?
        - Нет, конечно, у меня было много помощников, - ответила я, заставив себя успокоиться.
        Оставив входную дверь открытой, прошла вслед за Эйрином, и остановилась возле прилавка, на котором громоздился внушительных размеров кассовый аппарат.
        - Но теперь мне понятно, как ты смогла добиться того, что заброшенная лавка стала приносить неплохой доход. Ты интересная личность, Иса. Гораздо больше похожа на леди, чем на деревенскую простушку.
        Захотелось хлопнуть себя по лбу. Со всей этой суетой с грифоном чуть не забыла, что Эйрин должен допросить меня о пропавшей деревне!
        Так, стоп, я же, по идее, этого не знаю. Самое время изобразить непонимание. И фильтровать мысли! Трикс сказал, что мой обычный «внутренний монолог» Эйрин не слышит. А вот те мыслеобразы, что я специально посылаю ему - очень даже.
        - Благодарю за комплимент, лорд арт Лайрим. Вы хотите допросить меня о том, что случилось в виварии? Сбежавшие монстры на кого-то напали?
        Я представила стаю клыкастых летучих мышей, которые пикируют на Эйрина, а он лишь беспомощно размахивает руками.
        - Ещё нет, - с усмешкой сообщил парень, внимательно на меня глядя. - Мы их скоро поймаем, не сомневайся.
        - Разумеется, - кивнула я. Сложила руки на груди и произнесла: - Ведь за ними охотится не только профессор Меригур, но и лучший адепт нашей академии!
        Я в красках вообразила «лучшего адепта», с криками убегающего от летучих мышек. Одна из них вцепилась в его шею и пустила кровь.
        А может, вампиры вообще двуипостасные? Надо бы почитать в «Монстроведении». А то вдруг там из маленькой мышки получается граф Дракула?
        Похоже, Эйрин вполне уловил мои образы, где он спасается бегством. Иначе почему нахмурился?
        Он сделал шаг вперед, подходя ближе, и неотрывно глядя мне в глаза. Его зрачки снова повели себя странно: то стали вертикальными, то расширились, заполнив чернотой радужку.
        - Вампиры не так опасны, как грифоны, Иса. Тебя, благодаря моей метке, не тронет ни один монстр. Но мне бы не хотелось, чтобы пострадала твоя подруга.
        Вот это заявление!
        Я непонимающе захлопала ресничками.
        - А почему она должна пострадать? Ведь ты сказал, что монстров поймают. Кстати, хорошо, что ты сам заговорил о метке. Я не нуждаюсь в твоей защите, так что будь добр, убери ее.
        - Наконец-то ты перестала мне выкать, Иса. - Эйрин придвинулся вплотную, почти прижимая меня к прилавку. - А то слишком странно слушать вежливые слова, и одновременно видеть, как ты оскорбляешь меня мысленно.
        - О, лорд, простите простую лавочницу, которая не умеет контролировать свои мысли! - быстро произнесла я, делая шаг в сторону.
        - А мне вот кажется, что ты, наоборот, слишком хорошо себя контролируешь, - задумчиво произнес Эйрин, поворачиваясь следом. - Но есть то, что у тебя скрыть никак не получилось. Ты держишься со мной как равная.
        - В академии все адепты равны, разве нет? - сказала я, чувствуя в словах Эйрина какой-то подвох. Про метку так ничего и не сказал, гад такой! Но ничего, я не гордая, могу и повторить.
        - Формально - да, - усмехнулся парень. - Но в тебе нет ни капли почтения или благоговения перед титулом лорда, что обычно присуще простолюдинам. И чем дальше, тем больше я начинаю сомневаться в том, что написанное в твоей биографии - правда. Расскажи мне о себе, Иса. Я хочу знать всё о твоей жизни.
        - А я хочу есть и спать, лорд арт Лайрим, - произнесла я, делая ещё шаг в сторону. - Но вот ведь печаль: не все наши желания исполняются.
        Этот самоуверенный наглец меня бесил. Я даже позабыла об осторожности. Эйрин слишком близко подобрался к правде! Я не учла, что он может оказаться наблюдательным, и сделать правильные выводы из такой мелочи, как моё к нему отношение.
        Надо срочно избавиться от него. Вынудить уйти. А то я до того устала, что плохо соображаю и делаю ошибку за ошибкой.
        О, кстати, а почему бы не проклясть Эйрина? Наслать на него икоту, к примеру? Или какую-нибудь почесуху? Или вовсе… газы! Точно, он наверняка не захочет оконфузиться и сбежит!
        Я уставилась на парня, искренне желая ему всего того, что подсказало моё воображение. Он ещё пожалеет, что связался с ведьмой!
        Но Эйрин, как я ни старалась, жалеть ни о чём не торопился. Он, наоборот, подался ко мне, и заявил:
        - Мне нравится, как ты смотришь на меня, Иса. Я хочу, чтобы ты назвала меня по имени. Как и я тебя.
        Что?! Моя ведьмовская Сила перестала работать? Но почему?!
        - И не печалься, - продолжал этот гад, на замечая моих потуг проклясть его, - когда я рядом, желания исполняются очень быстро.
        От входной двери послышался грузный топот.
        - Госпожа Градос, доброго вечера! Куда нести еду?
        На пороге стоял сын владельца таверны, где я сделала заказ, и держал в каждой руке по большой корзине. Я раздосадовано вздохнула. Нет, есть тоже надо, но прямо сейчас избавиться от Эйрина я хотела гораздо больше!
        - Вот видишь, Иса, - хмыкнул объект моего неудавшегося проклятия. - Твои желания уже начали исполняться. Очередь за моими.
        А потом стало ясно, что не только мне можно развлекаться, воображая всякие разные картинки, и транслируя их.
        Я вдруг как на экране телевизора увидела себя и Эйрина, слившихся в страстном поцелуе. И ладно бы это была просто картинка! Нет, наглец показал мне настоящее кино, со звуком, и даже с ощущениями!
        Иначе почему щекам стало горячо, едва я услышала собственные бесстыдные стоны от того, что он со мной делал?
        - Госпожа Градос, всё в порядке? - спросил сын хозяина таверны, рослый детинушка по имени Лейн. - Куда отнести еду?
        - Благодарю, всё хорошо, - ответила я, тряхнув головой, чтобы прогнать непрошеное кино. Указала на прилавок. - Вот сюда поставь, пожалуйста.
        Эйрин неотрывно смотрел на меня, и наверняка заметил, как я покраснела. Ничего, он ещё пожалеет о том, что начал со мной играть! Так, стоп, это же я начала. Но всё равно пожалеет он!
        Сверху, со второго этажа, раздался грохот, а потом и звон. Похоже, разбилось зеркало. Ну и ладно - оно мне всё равно никогда не нравилось.
        - О, у вас вечеринка? - поинтересовался Лейн. - Теперь понятно, зачем столько еды.
        - У нас девичник, - пояснила я больше для Эйрина, чем для Лейна. - Приглашены только девушки. Начнем сразу же, как уйдут все мужчины.
        - О, ясно, тогда не буду мешать! Спасибо! - Лейн расплылся в радостной ухмылке, поймав монету, которую ему бросил Эйрин.
        Я собралась было возмутиться, но сын трактирщика так быстро припустил к выходу, что останавливать его было все равно, что становиться на пути носорога.
        Дверь за ним закрылась. Эйрин не преминул этим воспользоваться. Я и моргнуть не успела, как он оказался рядом со мной!
        Но сказать ничего не успел.
        - Иса, еду принесли? - громко произнесла Линара, появляясь из-за высокой витрины, где прятался вход на второй этаж. - Я такая голодная! Прости, я случайно разбила твое зеркало. И кувшин… я такая неуклюжая сегодня. О, Эйрин, что ты тут делаешь?
        - Пришел спросить твою подругу кое о чём, - сообщил парень, поворачиваясь к Лине. - А она, представляешь, отказывается отвечать!
        - Может, я смогу помочь? - спросила Лина, подходя к прилавку, на котором громоздились корзины. - Только давай, если можно, побыстрее. Иса ведь сказала, что у нас девичник по случаю начала учебного года?
        Наверху что-то грохнуло, и Лина вздрогнула.
        - Сказала, - усмехнулся Эйрин. - Ты вряд ли сможешь ответить на мои вопросы, Линара. Они касаются деревни «Сосновый бор», где родилась Иса. Так что я бы предложил тебе забирать корзины, и начинать ваш девичник. Как только мы с твоей подругой все выясним, я её отпущу.
        Лина вопросительно на меня посмотрела, и я кивнула. Вопрос решился окончательно, когда наверху снова что-то разбилось.
        - Какой интересный девичник! - воскликнул Эйрин. - Жаль, что вы не приглашаете мужчин. - Он проводил взглядом Лину, которая забрала корзины, и скрылась за витриной. Повернулся ко мне и добавил: - Потому как я чувствую неимоверный голод.
        - Простите, лорд арт Лайрим, - с притворным раскаянием в голосе произнесла я. - Ничем не могу помочь.
        А сама подумала - вот же мужики пошли! А он еще и аристократ! Средств, что ли, нет, самому оплатить себе ужин?! Зачем он к девушкам напрашивается?
        Надеюсь, Эйрин «услышал» эту мою мысль. Может, вообразить его в обносках и с дырой в кармане? Или это уже слишком?
        - Отчего же, Иса, - произнес парень, вернув меня из размышлений. - Ты очень даже можешь помочь. Чем - ты знаешь.
        Мне надоели эти намёки. Рядом с Эйрином я чувствовала себя слишком неспокойно. Возможно, причина в том, что он не человек. Или просто я не люблю высокомерных засранцев - кто знает?
        - Лорд арт Лайрим, вы, по вашим же словам, находитесь здесь, как официальное лицо, - сказала я. - Но ведёте вы себя странно, и говорите совсем не то, что полагается следователю. Если у Инквизиции появились ко мне вопросы, может быть, мне просто прийти туда? И меня допросит кто-то более… - я хотела сказать «компетентный», но предпочла закончить фразу иначе: - не адепт из академии, а настоящий следователь?
        - Видишь ли, Иса, - произнес Эйрин, глядя на меня горящими серебристым светом глазами. - Благодаря моей метке ты теперь находишься под защитой моего рода. А помимо прочих привилегий, это означает, что тебя не имеет права никто допрашивать. Кроме меня.
        - Не вижу никакой проблемы, - отрезала я. - Сними свою метку, и дело с концом. Мне не нужна твоя защита. Не нужны никакие привилегии твоего рода. И тем более, не нужно такое сомнительное счастье, как допрос в твоем исполнении!
        Эйрин задумчиво смотрел на меня, слегка наклонив голову набок. И, черт бы побрал моего папашу, закинувшего меня в этот мир - взгляд у парня был совсем не человеческий!
        Да и не только взгляд!
        Глаза Эйрина теперь не просто светились а, казалось, увеличились в размере, вытянувшись к вискам. Зрачки снова стали вертикальными, а кожа на скулах заблестела металлом, словно из-под облика нормального с виду парня на свет пытался выбраться какой-нибудь Чужой с планеты рептилоидов.
        Мне захотелось с чувством выругаться - от осознания собственной глупости. Зря я не послушала Трикса, и начала играть с огнем.
        Эйрин действительно дракон. Но вот увидеть доказательства этого я оказалась не готова.
        - Что ж, - сообщил Эйрин измененным голосом, полным рычащих ноток. - Не ожидал, если честно. Еще никто не отказывался от моего покровительства. В ответ на это у меня есть только одно решение.
        - Внимательно слушаю, - сказала я. Чего мне стоило остаться на месте, узнает, наверное, только Трикс. Да и то не факт.
        - Ты станешь моей рабыней.
        - Что?
        Я поначалу решила, что ослышалась. Но нет - Эйрин смотрел по-прежнему внимательно, серьезно и… бесстрастно. Словно передо мной был другой человек. Точнее, не человек вовсе.
        - Рабыней. Будешь приходить по первому зову, выполнять все мои прихоти и удовлетворять желания. Для всех ты - моя пара. И только мы двое будем знать правду.
        Я посмотрела на высокомерного засранца и… рассмеялась ему в лицо.
        - Веселись, ведьма, - усмехнулся дракон. - Но знай: если ты сейчас выйдешь в эту дверь, я всем расскажу твой маленький секрет… Да-да, тот самый, узнав который, Инквизиция вынесет тебе смертный приговор.
        Я похолодела. Реакцию на слова Эйрина скрыть не удалось - он явно заметил, потому что широко улыбнулся, показав клыки.
        У него клыки! И это чудище учится в академии, притворяясь человеком? А ещё он хочет сделать меня рабыней. А теперь внимание, вопрос - есть ли у меня выбор? Или я могу дать только один ответ?
        Пока что только один.
        - Не продолжай. Я согласна.
        Глава 11
        ЭЙРИН
        День с самого утра проходил напряженно. От короля пришло послание, которое не на шутку встревожило.
        Число попаданцев выросло в разы, а в Инквизиции не хватало людей.
        Ректору, декану боевиков Герту и мне было поручено обыскать академию, пересмотреть ауры всех преподавателей, адептов и обслуги, и выяснить, не скрываются ли среди них двоедушники.
        В личном послании мне отец также поинтересовался - готовы результаты допроса Исы Градос?
        Наверняка он решил, что я всю ночь только тем и занимался, что допрашивал девушку. Подумав об этом, я ощутил небывалое оживление своей драконьей сущности - ей определенно понравилась эта мысль, и образы, с ней связанные.
        Пришлось срочно успокаиваться. Давно мне не приходилось делать с утра дыхательную гимнастику, чтобы усмирить инстинкты. Кстати, уж больно часто они выходят из-под контроля в последнее время. Как раз после знакомства с одной очень интересной ведьмочкой.
        Пришлось признать: я думаю об Исе постоянно. Еще ни одна женщина не занимала настолько мои мысли, и не вызывала желаний, которые было трудно сдерживать. Хотя раньше, стоило мне только захотеть, любая красавица сразу становилась моей.
        Это надо обдумать. Я решил пока заняться поиском попаданцев, а допрос Исы отложить на вечер. Конечно, мы вряд ли успеем проверить всех в академии за сегодня, но мне хотелось завершить день чем-то приятным. Общение с Исой наверняка будет таковым.
        В составе спешно собранной для отвода глаз комиссии я целый день посещал занятия адептов, якобы проверяя качество обучения, а не деле - вглядываясь в ауру каждого адепта. Людям для этого нужны специальные артефакты, мне же было достаточно перестроить зрение.
        Кухонную обслугу я поручил проверить Вайрону. Он также не нуждался в артефактах для того, чтобы рассмотреть человеческую ауру. Он-то и обнаружил первого двоедушника.
        Им оказался помощник повара, и это было очень опасно. Демон, вселившийся в несчастного парня, мог натворить дел.
        К счастью, Вайрон сработал как надо - он успел запереть демона в теле человека, и не дал ему ускользнуть. Ментальный допрос показал, что этот попаданец имел целью собирать данные об академии, и передавать их дальше.
        К сожалению, он умер раньше, чем успел сообщить что-то ещё - на таких разведчиков накладывали специальные заклинания, которые мешали им выдавать важные сведения.
        Все больше свидетельств было в пользу того, что мы на пороге войны. Войны с демонами. Они вселялись в людей, чтобы узнать о нас, открывали порталы, из которых лезли монстры - прощупывали почву, изучали слабые стороны нашей защиты.
        Еще одного попаданца обнаружил ректор, но тот ускользнул раньше, чем на него успели наложить запирающее заклятье. Носителем демона оказался адепт-первокурсник, и его на всякий случай отправили в Инквизицию - убедиться, что демон не навредил парню. К сожалению, он не мог ничего сообщить - попаданцы стирали память тем беднягам, кому не посчастливилось предоставить им свои тела.
        Едва сотрудник Инквизиции забрал первокурсника, ректору поступил сигнал тревоги. Кто-то снял защитные заклинания с клеток вивария, и монстры, которые служили учебными пособиями, вырвались на свободу!
        Каково же было мое изумление и ярость, когда я узнал о том, что в виварии содержался грифон! Мало того, это был детеныш! Перед этой новостью померкло даже то, что на занятии находилась моя ведьма - надо бы ещё выяснить, как она оказалась среди боевиков.
        Но вначале следовало отыскать грифона. Его нужно срочно переправить к отцу - у него есть специалисты, способные выходить это полуразумное создание, и обеспечить ему нормальные условия для жизни. Грифону желательно попасть в родной мир - в нашем ему, как ни крути, не место. Тут он всегда будет монстром.
        В виварии стояла такая густая вонь, что у меня начисто отбило не только обоняние, но и, похоже, способность нормально соображать. Иначе я бы понял, что детеныш, способный к эмпатии, не станет бездумно летать по городу, а выберет себе того, кто может о нем позаботиться.
        Точнее, тех.
        В своих родных мирах грифоны чаще всего селились рядом с эльфами, а эльфы обладали магией жизни. Неудивительно, что детеныш потянулся к девушке, в которой была эта магия.
        К внучке Верховной. А где Линара, там и Иса.
        Поняв, куда ведет ментальный след пернатого детеныша, я довольно усмехнулся.
        День обещал завершиться ровно так, как я и планировал - допросом моей ведьмочки.
        Правда, спустя некоторое время я уже не был так доволен.
        Иса решила поиграть со мной. Я был не против, но ведьмочка неожиданно стала требовать, чтобы я избавил ее от моей метки.
        Это не понравилось моей драконьей сущности, которая в обществе ведьмы стала снова проявлять себя. Да ещё как - мне стало сложно контролировать неудержимое желание, которое вызывала во мне Иса.
        Дракона интересовало только одно - он хотел схватить ведьму, утащить в пещеру, и сделать её своей. Когда Иса сказала о том, что не нуждается в моей защите, и потребовала убрать метку, дракон словно взбесился.
        Я не смог удержать вторую сущность. Дракон выбрался на свободу и завладел всем моим существом.
        Я слышал слова, которые произносили мои губы, и смысл их мне не нравился. Иса согласилась стать моей рабыней? Она действительно решила, что я выдам ее Инквизиции только потому, что ее подруга укрывает грифона?
        Но она сказала «я согласна».
        Драконья сущность успокоилась, и я смог мыслить более-менее ясно. И осознал то, что нужно было понять сразу: меня не просто так тянет к ведьме. Тем более, что и тягой-то мое состояние назвать нельзя. Это желание сделать своей, спрятать от всего мира и охранять, как сокровище исходило от дракона.
        Отец говорил мне, что, становясь старше, я стану лучше понимать свою вторую сущность. Настанет момент, когда сотрется всякая грань различия между мной и драконом, и все его желания и инстинкты будут не просто голосом интуиции, а ясными мыслями в голове. Но пока мне приходится только догадываться, чего хочет дракон, или, как сейчас, выпускать его из-под контроля, и давать ему говорить.
        Выходит, Иса может оказаться моей истинной парой. Да, это сомнительно - драконы моего рода никогда не интересовались людьми, такова уж наша особенность. Но с фактами не поспоришь - моя вторая сущность определенно желала присвоить Ису. Собственно, тут я с драконом был согласен почти полностью. Почти - потому что желание схватить ведьму, и улететь с ней туда, где её никто не найдет, конечно, есть и у меня, но его придется пока отложить.
        Я долго жил среди людей - и придется учитывать их нормы и правила.
        Но есть то, что я могу сделать прямо сейчас. Этого хочет и дракон - проникнуть в мысли ведьмы, и посмотреть на мир её глазами.
        Я сделал шаг вперед, и встал напротив Исы, максимально близко. Прежде, чем ведьма успела возразить, взял её лицо в ладони, и заглянул в глаза. Она дернулась, пытаясь вырваться, но добилась лишь того, что я ещё больше придвинулся, и притиснул её бедрами к витрине.
        Как же мне нравится такое положение!
        - Что ты себе позволяешь? - возмутилась она.
        - Что и собирался, - ответил за меня дракон. - Я сказал, что буду тебя допрашивать. А для этого нужно смотреть в глаза. Тебе уже удавалось уйти от моих вопросов, поэтому я загляну в твои воспоминания.
        - Ну уж нет, мы так не договаривались!
        - Неужели? - усмехнулся я. - Не ты ли только что согласилась выполнять все мои прихоти? Не волнуйся: того, что я действительно желаю, не будет. Сегодня…
        - Вот ведь незадача, мы и правда не успели ни о чем договориться, - воскликнула Иса. - Так давай исправим эту оплошность!
        Она резко дернулась, пытаясь освободиться. Я без труда удержал её, перехватив руки.
        - Не вырывайся, Иса, ты только хуже делаешь, - почти прорычал я. Теперь было сложно понять, где заканчивались эмоции дракона и начинались мои. Мы сливались в одно целое.
        - Ты можешь сказать по-человечески, что хочешь узнать?
        - Сказать могу, - усмехнулся я. - Мне нужно, чтобы ты показала мне тот момент, когда пропала деревня «Сосновый бор». - В глазах Исы мелькнул страх, поэтому я добавил уже мягче: - Я понимаю, что тебе тяжело вновь пережить это, ведь там остались все твои родные. Но мне нужно это увидеть. Как именно это произошло? Дай мне посмотреть твои воспоминания об этом дне.
        Иса удивленно воззрилась на меня. На ее лице отразилась непередаваемая гамма эмоций, главными из которых были изумление и досада.
        - Это то, что ты хочешь знать? - спросила она, опустив голову. - Так бы сразу и сказал. Ну ладно.
        Она подняла взгляд, и мое сознание затопил поток образов.
        Жарко. Лесная поляна, запах хвои, пение птиц, и ковер из сосновых игл под ногами. Кроны деревьев, стремящиеся пронзить синее небо. Яркое солнце, свет которого внезапно меркнет…
        Поляну накрыла тень, и белый день превратился в сумерки. Стало тихо, и налетел ветер, несущий за собой зимнюю стужу, и тревожное ощущение грядущей беды.
        Меня, сейчас смотрящего на мир глазами ведьмы, сбил с ног поток Силы. Этот поток задел лишь краем, но этого хватило, чтобы получить звон в ушах, тяжесть в голове, и слабость, которая ещё некоторое время не давала подняться.
        Глаза сами собой закрылись, но перед этим я успел увидеть яркое радужное марево, расцветившее небо.
        - Как ты мог убедиться, я видела немногое, - сказала Иса, возвращая меня из собственных воспоминаний.
        - Хорошо, что ты сама показала мне это, - сказал я. - И не стала больше сопротивляться. Вот видишь, в том, чтобы идти мне навстречу, нет ничего плохого.
        - Позволь уточнить: этих воспоминаний достаточно, и на этом твой допрос можно считать законченным? - Иса чуть шевельнулась. Так как я по-прежнему прижимал её к витрине, даже несколько слоев юбок не мешали дракону радоваться нашей близости. - И ко мне больше не будут подходить инквизиторы с этим вопросом?
        - Не будут, - покачал я головой. Заправил прядь волос, выбившуюся из прически девушки, ей за ухо, и добавил: - А что касается слов о том, что ты согласна быть моей рабыней… Ты можешь попытаться со мной договориться…
        - Вот и чудесно. - Иса усмехнулась, подняла руку, и ласково провела по моей щеке. - Мои условия нашего с тобой договора: ты больше не лезешь мне в голову, убираешь свою метку…
        В моей груди само по себе зародилось рычание. Ведьма рисковала, и сильно - дракон, немного успокоившийся, снова возмутился. Но Иса взяла меня за плечи, с силой отстранилась, и продолжила:
        - А я в ответ не рассказываю всем, что лучший ученик академии - на самом деле монстр, который превращается в чешуйчатую рептилию!
        В глазах Исы я видел свое отражение - лицо покрыто чешуей, из глазниц льется серебряный свет, а по волосам бегут язычки пламени.
        Самое интересное, что, глядя на меня, она не испытывала ни капли страха - в этом были уверены и я, и дракон!
        - Ты знаешь о моей сути, - произнес я, удовлетворенно улыбнувшись. Грань между мной и драконом начисто стерлась, теперь мы действовали как единое целое. - Это хорошо. Метка останется. А вот пообещать не читать твои мысли я могу. Если не будешь делать глупостей, конечно.
        Очень медленно, неохотно я выпустил Ису из объятий и даже отступил на шаг, давая девушке иллюзию свободы. Да, больше всего на свете и мне, и дракону хотелось забрать её сейчас, и унести к себе домой. Там желательно сразу же оказаться в спальне… Я прикрыл глаза, беря под жесткий контроль инстинкты. Иса - человек, и явно не готова к такому быстрому развитию событий. Придется подождать. И дать ей время привыкнуть ко мне.
        - И какие же глупости ты имеешь в виду? - спросила девушка, отступая на пару шагов. Наивная. Даже если она отойдет в другой конец комнаты, я всё равно поймаю её в мгновение ока. Скорость реакции у дракона на порядок выше, чем у человека.
        - Например, и правда начнешь рассказывать обо мне. Не стоит этого делать, Иса.
        Люди отца не зря едят свой хлеб. Мою ведьмочку арестуют, едва она успеет поделиться своими наблюдениями. Свидетелям её откровений почистят память, а Ису король прикажет изолировать. Не исключено, что и в моих покоях - ведь надо же дать моему дракону то, чего он так желает, и успокоить его.
        В любом случае, к своей привычной жизни ведьма уже не вернется. А я не хочу, чтобы Иса лишилась всего, что у неё есть, и была со мной только потому, что у неё нет иного выбора.
        Внезапно перед глазами мелькнула словно чья-то крылатая тень, и я резко обернулся, оглядываясь. Тень была… золотая? Очень странно.
        Но вокруг никого не было, не смотря на то, что я всё внимательно осмотрел.
        - Хорошо, я поняла тебя, Эйрин, - сказала ведьма, отвлекая меня. - Ты нарисовал весьма красочную картину последствий, поэтому договорились: твой секрет от меня никто не узнает.
        Последствий? Я нахмурился. Уверен, что не говорил вслух того, о чем только что думал!
        - Ты увидела что-то в моих мыслях? - удивленно спросил я.
        - Ментальная магия действует в обе стороны, - заявила ведьма. - Думала ты, как лучший ученик академии, знаешь об этом. Так что ты предложишь взамен моего молчания, Эйрин?
        - А чего бы ты хотела, Иса?
        - Свободы, конечно же. Раз уж метку ты снимать отказываешься, держись хотя бы подальше.
        - Нет, Иса. Этого не будет. Ты под моей защитой. Поэтому видеться мы будем часто. Очень часто.
        Ведьма поморщилась, всем своим видом демонстрируя недовольство. Покосилась куда-то в сторону, и вздохнула. Я проследил за её взглядом, но ничего там не увидел.
        - Эйрин, пойми, - сказала она устало. - Я всего лишь хочу нормально работать и получить образование. Уверена, есть множество девушек, которые будут счастливы твоему вниманию.
        Над нашими головами что-то грохнуло. Прислушавшись, я уловил треск рассохшегося дерева и скрип давно не смазанных дверных петель.
        - Прекрасное напоминание, - хмыкнул я. - Кое-кто в твоей комнате как раз нуждается в моем внимании.
        Не слушая больше ведьму, я устремился на лестницу, туда, где недавно скрылась Линара. Надо забрать грифона, и дать Исе нормально отдохнуть. Судя по виду девушки, ей это явно нужно.
        Никуда она, разумеется, от меня не денется.
        Поднявшись, я оказался в небольшой гостиной, где царил беспорядок, а на полу валялись осколки разбитого зеркала. Оттуда попал в крошечную спальню. По комнате гулял сквозняк, а возле открытого окна стояла растрепанная Линара.
        - Эйрин, ты настолько задержал Ису, что все успели разойтись! - возмущенно заявила она.
        - Да, вижу, - согласился я. Заприметил в углу метлу, и кивнул на нее: - Улетели, как в сказках про ведьм? А это твой транспорт остался?
        - Нет, это мой… артефакт, - сухо сообщила Иса, и взяла в руки метлу. - Летает плохо, поэтому я разжаловала его до веника. Пойду приберусь.
        - Не торопись. - Я вернулся в гостиную, и щелкнул пальцами, заставив осколки подняться в воздух, и собраться вместе. Больше всего меня заинтересовала рама от зеркала, которая сейчас тоже лежала на полу. - Не стоит моей личной рабыне орудовать метелкой. И тем более, пытаться скрыть от меня такой ценный артефакт связи.
        - Какой артефакт? - удивленно воскликнула Иса.
        - Какая рабыня? - одновременно с ней возмущенно переспросила ее подруга.
        - Видишь ли, Линара, - ответил я вначале внучке Верховной. - Иса так не хотела, чтобы я узнал про вашу попытку скрыть грифона, что пообещала отдать себя мне в рабство. Как ты понимаешь, я не мог отказать ей. А вот что касается этого зеркала, - я поднял расколотую рамку, и вгляделся в невзрачные с виду камни, что пошли на её отделку. - То мы имеем артефакт слежения, связи, и… - тут я сделал небольшую паузу, перепроверяя то, что увидел в плетении. - Блокиратор пространственных разрывов. Откуда он тут?
        - Всегда был, - пожала плечами Иса. - Возможно, остался от прежних владельцев. Я не в курсе.
        - Он активен, - сообщил я, внимательно глядя на Ису. - Это означает, что кто-то наблюдал за этой комнатой, и слышал все, что происходит в соседних.
        - Бабушка не стала бы этого делать, - сказала Линара. - Да я и не слышала, чтобы у нас были подобные артефакты!
        - Если ты не слышала, это не значит, что их нет, - сказал я. Посмотрел на Ису: - ты действительно хотела подмести и выбросить осколки?
        - Ну да, - кивнула та. - Мне это зеркало вообще никогда не нравилось. Собиралась убрать его на чердак, да всё руки не доходили. Кстати, в описи его не было… - задумчиво произнесла она…
        - В какой описи? - не понял я.
        - Иса, прежде, чем принять в управление магазин, попросила предоставить ей перечень всего имущества, что она берет в пользование, - пояснила почему-то Линара. - Помню, бабушке это так понравилось, что она ввела такой документ для всех остальных работников. Как это называется - материальная ответственность, да, Иса?
        Моя ведьмочка молча кивнула, задумчиво разглядывая раму от зеркала в моих руках, и шар из осколков, который завис в неподвижности неподалеку.
        Я заключил все фрагменты в непрозрачный кокон, изолировав. Отдам артефакторам - пусть проверят. Только нужно подобрать надежных.
        - Выходит, за мной кто-то наблюдал из этой штуки? - уточнила Иса. - А можно узнать, кто?
        - Мои люди выяснят, - сказал я, запуская несколько сканирующих заклинаний. Посмотрел на открытое окно и сказал: - Вот что, дорогие ведьмы, возвращайте-ка грифона обратно. Не нужно, чтобы его видел кто-то еще.
        - Какого грифона, Эйрин? - удивленно переспросила Иса. Надо заметить, получилось это у нее очень натурально.
        Я услышал стук, а потом звук открываемой двери внизу. Кто-то вошел.
        - Эйрин, ты тут? - раздался голос Вайрона. - Я поднимаюсь!
        По лестнице загрохотали тяжелые шаги. Друг явно хотел, чтобы его услышали - когда нужно, он мог передвигаться совершенно беззвучно.
        - Что случилось? - спросил я, когда Вайрон возник в дверях.
        - Леди, приношу извинения за вторжение, - произнес он, глядя горящим взором на Линару. Перевел взгляд на меня и серьезно произнес: - Срочно необходимо твое присутствие в Инквизиции. Это связано с сегодняшними находками.
        Перед тем, как отправиться к Исе, я поручил людям отца проверить сотрудников Инквизиции. Кто-то ведь отправил грифона в академию вопреки всем инструкциям. Надо выяснить, оплошность это была или диверсия. Очередная. Что-то слишком их много в последнее время.
        Уже повернувшись к выходу, я сказал:
        - Девушки, у вас есть время до завтра, чтобы передать мне грифона. Ему не будут вредить, а, наоборот, позаботятся. Думаю, не стоит упоминать, что у лорда Южных пределов возможностей для этого больше, чем у двух первокурсниц.
        - Но здесь нет никакого грифона, ты сам это видишь! - воскликнула Линара.
        - Я вижу здесь двух ведьм, которые пытаются скрыть опасного монстра. А так как и я, и Вайрон, поставив метки, несем за вас ответственность, при любой угрозе мы будем вынуждены круглосуточно вас охранять. Ночами - в первую очередь. Надеюсь на ваше благоразумие, леди.
        Глава 12
        - Нет, ты его слышала? - бушевала Линара после того, как мы с ней остались одни. - Ночами он собирается нас охранять! А мне, выходит, сватает своего дружка! Как у того глаза загорелись, едва Эйрин сказал про ночи!
        - Я-то слышала. Но если ты ещё прибавишь громкости, об этом узнают и все соседи. И, не сомневайся, тут же поделятся своими знаниями с половиной города.
        - Оу, ну да. - Линара присела на кровать. Раскинула руки в стороны, и активировала какое-то сложное плетение магии жизни. Продолжила на два тона ниже: - Ведь у тебя нет слуг, которые все время подслушивают, и я расслабилась. Но скажи, пожалуйста, что за шутка с рабством? Эйрин ведь это придумал?
        - К сожалению, нет. Это была моя глупость, - вздохнула я. - Он пригрозил Инквизицией, и я… растерялась. Ну и ляпнула, не подумав.
        - То есть он пригрозил, что выдаст нас Инквизиции из-за грифона? - уточнила Лина. - И потребовал от тебя… или он сказал, что ты сама это предложила! Иса, это и правда глупость несусветная! Как нам тебя теперь вытаскивать? Ведь слово, данное магу, который поставил на тебя метку принадлежности, нерушимо!
        - На самом деле твоя подруга права лишь отчасти, - мысленно сообщил Трикс, снова появляясь рядом. - Если ты снимешь метку, то не обязана будешь выполнять все желания дракона. Я помогу тебе.
        - Вот это уже разговор! - забывшись, воскликнула я.
        - Что? - удивленно переспросила Линара. - Иса, с тобой все хорошо?
        - Нет, - пришлось признать мне. - Надо поспать. Тогда и придумаем, как разобраться с Эйрином… и вообще со всем. Скажи, что там с грифоном?
        - Шая была очень голодна, ведь в клетке ее не кормили, - нежно улыбнулась Линара. - Поэтому начала буянить и разбила зеркало. Сейчас она спит на чердаке. Сказала, что к ней прилетел голубь, и показал проход под крышу, где ночуют птицы.
        - Это был я, - подсказал Трикс. - Принял облик голубя и помог Шае спрятаться.
        - Шая? - уточнила я у Линары.
        - Грифон - девочка, - пояснила подруга. - Ее зовут Шая.
        - И как ты это узнала?
        - Ну… мы общаемся мысленно, - пояснила Лина. - Грифоница передает мне образы, и мы разговариваем. Знаешь, как это чудесно?
        - Могу представить.
        - Она случайно попала в портал из родного мира, - продолжала Лина. - Не послушалась маму и папу, улетела далеко из гнезда, и поплатилась за это. Иса, мы должны помочь ей вернуться! Родители её ищут!
        - О, ну я только за. Вот только как это сделать? Разве что ты умеешь открывать порталы в мир, где живут грифоны. Если у тебя есть идеи - излагай.
        - Пока нет, - вздохнула Лина. - Возможно, стоит перевезти Шаю в наше загородное поместье. Есть несколько слуг, преданных мне. Я могу поручить им позаботиться о грифонице.
        - Настолько преданных, что они рискнут жизнями, приютив монстра? - спросила я. Потерла лицо, пытаясь прогнать усталость. - Лина, нам нужен нормальный план. Я тоже очень не хочу отдавать Шаю Эйрину… Но то, что он сказал про зеркало, мне не нравится. Кто-то видел все, что тут происходило. В том числе и тебя с Шаей.
        - Бабушка бы ни за что не стала следить за тобой! - воскликнула Лина. - К тому же представь, сколько стоит подобный артефакт! Единственное зеркало связи в нашей семье хранится в кабинете на столе бабушки.
        - Ладно, мое предложение такое: я сейчас займусь документами по продажам, посмотрю, какие зелья нужно докупить, и напишу указания продавцам. А ты ложись отдыхать. Если будут идеи, как поступить с грифоном, расскажешь.
        - Иди-ка сюда! - Лина сама подошла, и положила руку мне на лоб: - Слушай, когда ты в последний раз нормально спала? Мне не нравится твое состояние… - Из её ладони полилось приятное тепло, и мне неожиданно стало так легко и хорошо, как не было уже давно. - Эффект временный, спать все равно надо, - пояснила Лина. - Идём, помогу тебе с документами. Это меньшее, что я могу для тебя сделать. Может, в процессе работы что-то придумаем.
        С документами мы закончили быстро, а вот новых идей, как спасти грифона, не привлекая Верховную ведьму, не появилось. Лина не хотела вмешивать бабушку, понимая, что та ответит. И ответ этот моей подруге заранее не нравился.
        - Пойми, Иса, она не просто живое существо, она ребенок! Как маленькая девочка. Она боится, хочет домой, и… она верит мне. Я её ни за что не предам!
        - Мне показалось, что Эйрин не обманывал, когда говорил о том, что о грифонице позаботятся, - задумчиво произнесла я.
        - И ты ему веришь? - возмутилась Лина. Приложила руку к моему лбу и подозрительно спросила: - Он что, как-то воздействовал на тебя? Ментально, или?..
        - Что, или?
        В этот момент я писала продавцам список зелий, которые нужно заказать у ведьм, и не слишком обратила внимание на тон подруги.
        - Нет, влюбленной ты не выглядишь, - констатировала Лина. - Ты ведь не решила… ну, использовать Эйрина для?..
        - Для чего? - переспросила я, поднимая взгляд. Линара выглядела смущенной, что для нее не было характерно.
        - Ну, чтобы он стал твоим первым мужчиной, - пояснила Лина, покраснев. - Бабушка говорила, что чем сильнее маг, тем большую Силу с его помощью можно обрести…
        - Да? - Я почесала переносицу кончиком стилоса. - Еще одна причина держаться от Эйрина подальше. Я с той магией, что у меня есть сейчас, не разобралась.
        - Значит, тебе Эйрин нисколько не нравится? - продолжала допытываться Лина.
        - Ну почему же, он милый парень. Пока молчит. Как заговорит - сразу хочется отойти подальше, и прикрыться чем-то, чтобы высокомерием не забрызгало. Я где-то слышала, что самонадеянные мужчины - плохие любовники. Думают только о себе и своем удовольствии. И зачем мне такое нужно?
        Подруга недоуменно посмотрела на меня, а потом расхохоталась.
        - Милый? - Линара покачала головой. - То есть ты не восхищаешься его красотой и Силой, и тебе не льстит, что он обратил на тебя внимание?
        - Я просто реально смотрю на вещи. Даже если у нас будет пара совместных ночей, он закончит академию, и уедет в свои Южные пределы. Мы вряд ли когда-нибудь увидимся. Если подумать, у нас с ним вообще нет ничего общего.
        «Ага, начиная с того, что он - дракон, а я - человек» - пришла отстраненная мысль.
        - Пара совместных ночей, говоришь, - задумчиво протянула Лина. В этот момент в комнату влетела грифоница и, курлыкнув, приземлилась рядом с ней стол. Подруга погладила ее по пушистой спине и спросила: - То есть ты согласна и дальше помогать мне с грифоном, с учетом того, что Эйрин с дружком могут привести угрозу в исполнение?
        - Какую угрозу? - спросила я. - В случае с Эйрином, знаешь ли, стоит уточнять.
        - Ту, где он говорил, что они будут проводить с нами ночи, - пояснила Лина. - Если мы не отдадим Шаю. А мы не отдадим… - Лина вгляделась в глаза грифоницы и спустя несколько минут сказала: - Она согласна прятаться. Туда, где живут голуби, можно попасть только снаружи. Эйрину ни за что не отыскать её, если он не умеет летать!
        Я вздохнула. Эйрин-то умеет. Наверное. Он ведь превращается в кого-то наподобие Трикса? А интересно, какого размера?
        - Мы просто скроем её заклятьями, - продолжала рассуждать Лина. - А потом я придумаю, как перевезти её в загородное поместье.
        - Ей нужно много места, - напомнила я. - Чтобы летать.
        - А ещё она будет расти, - кивнула Лина. - Я ещё не знаю как, но мы спасем ее! А сейчас - пойдем спать! Это нам всем нужно.
        Да уж. Я собрала бумаги, и пошла на второй этаж. Надо постелить Лине с ее новой подругой на диване в гостиной - моя кровать слишком узкая, чтобы уместиться на ней вместе с грифоном.
        Как хорошо, что я позаботилась о большом запасе еды - как знала!
        …
        На следующий день мы встали ни свет ни заря, и отправились в академию. Я ждала, что прямо возле магазина будет караулить Эйрин с большой клеткой, чтобы тут же заключить туда грифона, но на улице никого не оказалось.
        В академии нас тоже не поджидали злые пятикурсники с требованием выдать им монстра. Мы беспрепятственно прошли на занятие по физической подготовке. Сегодня по плану был бег с препятствиями, причем бежать мы должны были с той самой группой боевиков, с которой вчера занимались на Монстроведении.
        Вот же повезло! Хоть Минели не было, и то радость. Но взгляды двух ее одногруппниц не внушали никаких надежд на то, что мы когда-нибудь подружимся.
        Полоса препятствий далась мне тяжело - сказывались то ли усталость, то ли перенапряжение: я несколько раз спотыкалась, чуть не угодила в яму с грязью, когда под ногами проломились деревянные мостки, удержалась лишь чудом.
        А потом нужно было забраться по канату на отвесную стену высотой в три метра. И канат у меня под руками загорелся! Я настолько оторопела, что не сразу сообразила, что происходит - мои ладони облизывали яркие язычки пламени, но они не обжигали!
        Выругавшись, я пожелала тому, кто устроил тут пожар, икать до обеда. Гадская иллюзия никак не убиралась - неудивительно, ведь я толком не знала, как это сделать. Если остальные первокурсники обладали базовыми знаниями, то мне приходилось надеяться на помощь Трикса, несколько в спешке изученных книг и собственную интуицию. Помощью последней я сейчас и воспользовалась. Попробовала лишить заклинание, с помощью которого кто-то зажег огонь, Силы, и просто втянула его магию в свою ауру.
        Получилось! Не обращая внимания на вонь горелой веревки (как? Ведь пламя было иллюзорным!), полезла дальше. Надо ведь дойти до конца маршрута.
        Прибежав последней, я чувствовала себя на удивление бодрой. Это было странно - ведь второй день после такой нагрузки должен быть, по идее, самым тяжелым. Или я начинаю втягиваться? Хотелось бы надеяться.
        Игнорируя неприязненные взгляды девушек с боевого факультета, и заинтересованные - парней, мы пошли в душевые. Наша группа ведьм держалась вместе, поэтому у двух боевичек не будет ни малейшего шанса попытаться как-то навредить.
        Они даже не появились там. Быстро искупавшись и переодевшись, мы отправились на следующие занятия.
        И там узнали новости. Ночью неподалеку от столицы случился прорыв - открылось два больших портала, из которых повалили ходячие мертвецы.
        Лучшие ученики пятого курса отправились на внеочередную практику - помогать инквизиторам. Эйрин и Вайрон были в их числе.
        Следующие несколько дней мы учились, отбивали нападки девушек с боевого факультета, а по вечерам уходили из академии - кормить грифона, делать домашние задания и работать.
        Я наконец-то смогла выдохнуть и нормально заняться магией, магазином, и вообще устройством своей жизни в этом мире. Хорошо, когда желания исполняются! У меня теперь было дело, приносящее доход, учеба в академии, а ещё, что более важно - подруга и покровительница, на которых можно положиться. Если подумать, это гораздо больше, чем то, что я оставила на Земле.
        Правда, надо мной висела угроза разоблачения, от подруги нужно было скрывать важную тайну, а учеба пока не приносила желаемых результатов, но кому в этой жизни легко? Главное - не жаловаться, а готовить из лимонов лимонад. Прорвемся.
        Если бы не Эйрин, со своими неуместными желаниями, можно было сказать, что всё складывается просто замечательно. Меня даже грифон не смущал, и то, что приходилось скрывать его от всех! Ведь Лина медленно, но верно, проникалась мыслью, что не все пришельцы из порталов - монстры, а мне это было только на руку.
        Да и сама грифоница оказалась просто чудесным созданием. Её смело можно было назвать оружием массового умиления - настолько очаровательной она была. Пушистая шерсть, огромные мультяшные глаза, мягкие перья на голове, острые ушки с кисточками, бархатные лапки, и хвост, тоже с кисточкой на конце - весь тот набор прелестей вызывал только одно желание: обнять и потискать. Но Шая оказалась с характером, и в руки давалась редко, быстро «построив» нас с Линой так, что мы выполняли все её прихоти.
        Жаль, только основную её потребность мы удовлетворить не могли. Грифонице нужно было летать, а выехать в поместье Деррет, как мы собирались изначально, пока было невозможно. Все ждали, пока инквизиторы устранят угрозу, что возникла из-за открывшихся порталов, переловят всех, кто успел оттуда выпрыгнуть, и объявят, что пригород безопасен, как и прежде.
        Чем больше я думала о порталах и монстрах, тем яснее становилось, что знаний, полученных на ведовском факультете, недостаточно, чтобы уметь в должной мере постоять за себя. Сейчас мы изучали теорию магии, управление внутренней Силой, бытовую магию, зельеварение, травоведение и основы лекарского дела. Благодаря Верховной ведьме ещё посещали Монстроведение - к слову, его пока вел пятикурсник Берт Вардос, профессор Меригур тоже отбыл в помощь Инквизиции для защиты столицы.
        Так вот, из всех этих магических дисциплин ни одна не могла помочь побороть монстра, выскочившего из портала. Конечно, я пока учусь только на первом курсе, но я обоснованно опасалась, что этот факт никак не остановит, скажем, живого мертвеца от того, чтобы попытаться меня сожрать при внезапной встрече.
        Поэтому я с великим усердием занималась ещё и с Триксом - пыталась осваивать боевые заклинания и вникала в особенности управления ментальной Силой, которая, как оказалось, у меня есть. Мой золотой дракончик сразу предупредил, что с наскоку метку Эйрина не снять, и нужно немало потрудиться, чтобы это получилось.
        Кто бы сомневался. Я и трудилась - до красных глаз, недосыпа и до того, что клевала носом на лекциях. Ждала конца недели как Нового года в детстве - только для того, чтобы, наконец, отдохнуть от академии, и посвятить себя работе и занятиям с Триксом.
        Ещё я поинтересовалась у дракончика - а не стоит ли предпринять ещё одну попытку украсть факел с негасимым огнем, раз уж Эйрин так удачно уехал? Письмо отца, и ответы, которые там содержались, не давало покоя. Ведь его нужно прочитать!
        Трикс выяснил, что артефакт теперь хранится в сейфе декана боевого факультета Рикона Герта. Сейф - в его кабинете. А там, помимо очевидных замков и охранных заклятий, еще установлены и артефакты слежения, которые работают как видеокамеры.
        То есть к факелу оказалось не пробраться. А жаль.
        Но неделя и без того оказалась насыщенной - не помню, когда я в последний раз так мало спала. Наконец, настал долгожданный выходной в академии. Мы с Линой, которая практически перебралась ко мне жить, с предвкушением отправились вечером в магазин - отдыхать.
        Больше всего я на тот момент мечтала поспать. Хотя бы часов пять - а потом снова за работу. Ведь в конце недели в магазине в два раза больше покупателей, нельзя упускать выручку!
        К сожалению, выспаться мне не позволили. Едва Лина улеглась по привычке на диване, и уснула в обнимку с грифоницей, и я с наслаждением вытянулась на кровати, в окно моей спальни постучали.
        За окном имелись ставни, сейчас закрытые изнутри. Может, неизвестный ночной гость постучит-постучит, и решит, что никого нет дома?
        Мне очень не хотелось вставать и выяснять, кто там - ну мало ли, голубь какой решил дятла изобразить? Ритмичный звук, к сожалению, повторялся снова и снова - и списать на случайность его было нельзя.
        - Да как ты посмел? - раздался возмущенный возглас Лины из гостиной. - Немедленно убирайся отсюда!
        В комнату кто-то проник? В таком случае открывать окно точно нельзя.
        Не мешкая, я поспешила на помощь подруге. Кто бы ни посмел заявиться, лучше встретить незваных гостей вместе с Линой. Пальцы закололо от магической энергии, а ладони нагрелись. Главное - ничего не поджечь. Случайно.
        - Сожалею, леди Деррет, это невозможно, - услышала я мужской голос. - Я нахожусь здесь по причине, которую мы обсуждали в последнюю встречу.
        - Если ты сейчас же не уйдёшь, я вызову ночную стражу! - возмущенно воскликнула Лина, отбрасывая одеяло и поднимаясь с дивана.
        - Как вам будет угодно, - ответил Вайрон, друг Эйрина, который торчал в дверях, пожирая Линару горящим взглядом. Что сказать: посмотреть на нее в полупрозрачной ночной сорочке было определенно приятно. - Но потрудитесь прежде одеться. Думаю, они захотят вас обстоятельно допросить, ведь не каждый день в спальне леди можно обнаружить грифона.
        - В моей спальне нет никакого грифона! - возмущенно произнесла Лина. Она потянулась за своей мантией, и быстрым движением накинула ее. - Так можешь и доложить своему Эйрину!
        Шаи, кстати, и правда нигде не было видно, хотя всего десять минут назад она сладко спала рядом с Линой.
        - Разумеется, в вашей спальне, леди Деррет, грифонов нет, - раздался позади меня раздражающе знакомый голос с хриплыми нотками. - Грифон здесь, в доме моей Исы. А тебе, дорогая, тоже не помешало бы одеться. Не хочу, чтобы кто-то, кроме меня, видел эту милую пижаму.
        Я возмущенно обернулась, собираясь высказать наглецу все, что о нем думаю. Моя пижама, кстати, была очень скромной: полотняные брюки и туника скрывали гораздо больше, чем иные вечерние декольтированные платья. Но Эйрина это, похоже, не заботило: он накинул мне на плечи черный плащ, который надежно укрыл мое ночное одеяние.
        - А это нормально для лордов - проникать по ночам, как воры, в дом? - поинтересовалась я. - Да ещё через окно?
        Заглянув через плечо Эйрина, я убедилась, что ставни широко распахнуты, а по комнате гуляет сквозняк. Гадать о личности «дятла» больше не было нужно - он стоял прямо передо мной.
        - Мы ведь не могли позволить, чтобы грифон снова ускользнул, - подал голос Вайрон, который перестал изображать подпорку для дверного косяка и прошел в гостиную, внимательно осматриваясь. - Поэтому Эйрин прошел через спальню, а я - с главного входа.
        - Ты никого здесь не найдешь, - с вызовом сообщила Линара, опускаясь на диван. Ее плащ распахнулся, обнажив тонкое белое кружево ночной сорочки.
        - Значит, вам незачем беспокоиться, прекрасная леди, - сказал Вайрон, уставившись на предложенное к рассмотрению. - Но я все же поищу.
        - Как ты поднялся на второй этаж? - спросила я Эйрина. - Взлетел?
        - Возможно, - загадочно улыбнулся он.
        - И не застрял в оконном проеме? - скептически уточнила я, с сомнением оглядывая парня с ног до головы. - Жаль, мне не удалось на это посмотреть…
        Глаза Эйрина нехорошо вспыхнули, когда он придвинулся и, понизив голос, прошептал:
        - Я не оборачивался. Не волнуйся, дорогая, очень скоро у тебя будет шанс рассмотреть меня со всех сторон.
        - Пожалуй, откажусь, - также шепотом сообщила я. - Не знаю, что ты себе думаешь, но не смей больше назвать меня «моя» и «дорогая». Я не принадлежу тебе…
        - А вот тут ты ошибаешься, Иса, - произнес этот самоуверенный наглец. - Ты моя. Сама, между прочим, согласилась на это, забыла?
        - О своих ошибках я не забываю. Вот только мне почему-то казалось, что тебе хватит самоуважения не преследовать девушку, которой сто лет не сдалось твое внимание.
        - А я почему-то решил, что наше внимание вам просто необходимо, - произнес Эйрин уже громче, так, чтобы слышали все. - Итак, подытожим. Линара, Иса, я правильно понял, вы отказываетесь отдавать грифона?
        - Ищите, вы его не найдете! - воскликнула Лина.
        Эйрин вопросительно посмотрел на меня.
        - Не знаю, о каком грифоне ты говоришь, - пожала я плечами.
        - Что ж, - усмехнулся этот гад. - Я предупреждал. И, так как вы, девушки, не страдаете забывчивостью, я делаю вывод, что вы согласны с тем, что мы будем теперь проводить с вами ночи. Вайрон, на тебе ответственность за безопасность леди Дерррет. Иса, дорогая, идем в постель.
        Эйрин с предвкушением посмотрел на меня.
        Глава 13
        ЭЙРИН АРТ ЛАЙРИМ
        Не помню, чтобы когда-нибудь так уставал. Последние несколько дней мы истребляли тварей, выслеживали тех, кто успел прорваться и спрятаться, и на отдых почти не оставалось времени. К Исе и Линаре я приставил нескольких магов из Инквизиции, тех, что были преданы мне лично. Они скрытно следили за ведьмами, и исправно докладывали мне обо всех их передвижениях и занятиях.
        Больше всего я опасался, что девчонки сотворят какую-нибудь глупость. Например, поедут за город, чтобы грифон нормально полетал. За городскими стенами опасно, и не только потому, что твари из портала могли прорваться и затаиться в окрестных лесах. Там встречались банальные бандиты или разбойники - вряд ли девушки, которые укрывают монстра, возьмут с собой охрану.
        К счастью, ведьмы оказались благоразумны, и не стали искушать судьбу. И меня - ведь узнай я, что Иса в опасности, не смог бы удержать инстинкты, и точно сам бы сделал глупость.
        Ведь чем дальше, тем становилось яснее, что ведьмочка дорога мне. Слишком. Драконья сущность всеми силами стремилась к ней, и я сам желал быть с Исой рядом, защищать её, и заботиться. И не только это, разумеется. Увидев ведьмочку, только что вставшую с постели, я тут же позабыл об усталости.
        Тонкие брюки и туника соблазнительно обрисовывали контуры совершенной фигуры, и было понятно, что я сильно преувеличил свою выдержку. Больше всего мне сейчас хотелось послать в бездну весь мир, и закрыться с Исой в спальне.
        Я поспешно накинул на ведьму свой плащ - иначе, боюсь, она бы прочитала все мысли у меня на лице.
        Она и так сверх меры возмутилась тому, что я всего лишь повторил сказанное в прошлый раз, и немного подразнил ее. Кстати, она тоже не сдерживала свой острый язычок, чем раззадоривала меня еще больше.
        Но, разумеется, у меня и в мыслях не было принуждать Ису к чему-либо!
        Нет, я подожду, когда она сама придет ко мне, сгорая от желания. Она и сейчас… горит? Правда, буквально - явно выходит из-под контроля Сила. Для молодой ведьмы это может быть опасно.
        На днях мне предоставили более полную информацию об Исе - в частности, отчет о прорыве тварей, которых уничтожила моя ведьма. Там говорилось, что у нее случился спонтанный магический выброс небывалой силы. После такого нужно еще долго беречься, чтобы не выгореть.
        - Эйрин, ты всерьез полагаешь, что я сейчас приглашу тебя в свою спальню? - спросила Иса, гневно сверкая глазами.
        - Разумеется нет, дорогая, - сказал я. Не стал больше дразнить ее, и успокаивающим тоном добавил: - Я не жду от тебя приглашения. Но, так как мы уже почти в твоей спальне, сразу оговорюсь: я буду делать только то, о чем ты сама попросишь.
        - Вот и чудесно, - заявила Иса с улыбкой, которая больше походила на оскал. Её глаза сверкнули пламенем, когда она добавила: - Тогда убирайся. И друга своего не забудь. Считай это моей просьбой.
        Краем глаза я увидел удивленные глаза Линары. Похоже, она не привыкла видеть подругу в таком состоянии.
        Иса была в ярости. Между её пальцами появился ярко-желтый шар плотного огня, который она поднесла к моему лицу. Повела плечами, будто желая сбросить мой плащ, и сделала вдох, явно собираясь что-то добавить.
        - Поверь, мы не пришли бы сюда, не будь для этого серьезной причины, - опередил я ведьмочку. Взял её за руку, ощутив приятный жар пламени, переплел наши пальцы и начал объяснять: - Ты ведь знаешь, кто такие попаданцы? Это враждебные духи, которые вселяются в людей…
        - Причем здесь попаданцы? - с неожиданной злостью в голосе воскликнула Иса. - Вас послушать, так это они во всем виноваты!
        Её глаза снова полыхнули, а на пальцах заплясали крошечные огоньки. Ведьма резко отступила, выворачиваясь из моих рук. Огонь на её коже только усилился.
        - Иса, ты горишь! - вскрикнула Линара. Она подскочила с дивана, и направилась к нам, гневно глядя на меня: - Ты спровоцировал у нее магический выброс!
        - Стой! - велел я внучке Верховной, и она, даже против воли, подчинилась. Обратился к моей ведьмочке уже другим тоном: - Иса, позволь мне договорить. Попаданцы действительно виновны во многих бедах этого мира. Вчера мы выяснили, что духи могут вселяться не только в людей, но и в животных. Я должен проверить грифона. После этого, если ты будешь настаивать, мы уйдем. Но не раньше, чем я получу подтверждение, что вы безопасности. А теперь успокойся, и позволь мне забрать лишнюю магию.
        Если сейчас Иса будет продолжать наращивать Силу, и у нее случится повторный магический выброс. Я не хочу, чтобы она выгорела, поэтому помогу ей.
        - Что ты хочешь сделать с моей магией?
        - Забрать излишек, - повторил я, делая небольшой шаг вперед. - Это безопасно для тебя. Мне нужно всего лишь коснуться твоей кожи…
        - Не надо меня касаться, - заявила ведьма, отступая еще на шаг. - А вот отдать лишнюю магию я тебе могу. Почему бы не поделиться с хорошим че… - Иса мило улыбнулась, и подняла руки. Ее пальцы пылали разноцветным огнем. - В общем, получай, Эйрин.
        А следом меня снесло воздушной волной и впечатало в противоположную стену.
        Давно меня так не швыряли.
        Я никак не ожидал, что Иса ударит чистой Силой. Она била самым настоящим воздушным кулаком! И где только научилась?
        Интересно, что мои щиты не восприняли ее магию как угрозу, и некоторое время я даже не смог двинуться, влипнув спиной в стену. Кажется, там теперь есть вмятина, повторяющая контуры моего тела. Новый опыт, и не скажу, что приятный.
        Но излишек магии Иса сбросила, и выгорания нам удастся избежать - это было хорошо. А ещё принимать Силу ведьмы оказалось неожиданно приятно.
        - Выходит, ты можешь подчинить не одну стихию! - произнес я, двинувшись навстречу ведьме, едва поток ее магии немного ослаб. Но на пальцах Исы по-прежнему горел огонь. - Это великолепно! Теперь погаси пламя или дай мне забрать и его…
        - То есть воздуха тебе мало? - уточнила Иса. Ее глаза сузились от злости. Ничего. Пусть сбросит лишние эмоции, я согласен быть тем, на кого они направлены. Жаль, конечно, что пока рано предлагать ей дать выход страсти более приятным способом. Придется подождать.
        - Эйрин, не провоцируй ее! - попыталась вмешаться Линара. - Она же ведьма, а не боевик, и не умеет еще контролировать Силу…
        - Не волнуйся, она не повредит мне. Давай, Иса! Или тебе помочь?
        Я сделал ещё шаг к моей ведьме. Ей это явно не понравилось - глаза вспыхнули, а огонь от пальцев перекинулся на все руки. Пламя это было странным - не желтым, а снова разноцветным. Какая-то мысль крутилась на задворках сознания, но я не успел ее поймать.
        Потому что огонь Исы ударил в меня. Нет, он не повредил, но вот ощущения принес очень интересные.
        Разноцветное пламя прошлось по моей коже, щекоча. От него волнами расходился сначала опаляющий жар, а потом леденящий холод. Мой собственная Сила поднялась навстречу, и драконья сущность опять решила выйти из-под контроля.
        Я снова услышал мысли Исы, и на миг даже оторопел - там было мало лестного в мой адрес, и слова она использовала такие, что от юной леди не услышишь.
        - Я не леди, - хмыкнула ведьма. Кажется, она сказала это вслух, но не суть. - И держись от меня подальше, драконище!
        - Не выйдет, дорогая, - ответил я, делая еще один шаг навстречу и привлекая ее к себе. - Мы с тобой связаны. Ты разве не чувствуешь этого?
        Между нами начался обмен Силой - вместо собственного огня Иса начала принимать в себя мой.
        Когда я понял это, попытался остановить. Но магия смешалась, запуская циркуляцию Силы между нашими телами. Это было невозможно, ведь человек не способен принять драконий огонь!
        К нам бросилась Линара, что-то восклицая, краем глаза я увидел, как Вайрон перехватил ее, откуда-то с пронзительным криком метнулась крылатая тень…
        Вот и грифон.
        Но уже ничего не имело значения, кроме моей ведьмы - Ису выгнуло в моих объятиях, а потом она расслабилась. Улыбнулась, и прошептала:
        - Вот теперь мне легче…
        И потеряла сознание.
        - Поздравляю с обретением пары, Эйрин, - услышал я мысленный голос Вайрона. - Теперь ты станешь вдвое сильнее. И тебе придется тренироваться ещё больше. Впрочем, как и мне.
        - Отпусти меня, чудовище! - Линара пыталась вырваться из его объятий. - Я должна помочь Исе! Эйрин, что ты с ней сделал?!
        - С твоей подругой все в порядке, - сказал ей Вайрон. - Просто потеряла много сил после магического выброса. Скоро придет в себя. А поспит - будет вообще как новенькая.
        - Она моя пара… - мысленно произнес я, рассматривая расслабленное лицо Исы. - Теперь я знаю это точно. Неодолимая тяга, чувство собственности, ментальный контакт, желание быть только с ней. Но как же так? Ведь она человек!
        - А почему нет? - поинтересовался Вайрон. - То, что у твоих предков парами были демоны, вовсе не означает, что тебе не может повезти с человеком. Люди, конечно, хрупкие, и требуют больше заботы, но это не плохо.
        Он бросил взгляд, полный обожания, на Линару.
        - Тебя тоже можно поздравить с обретением пары? - отметил я. - Не забудь заключить помолвку по всем правилам, это все же будущая Верховная ведьма.
        - Сам не забудь сделать предложение руки и сердца, - не остался в долгу друг, ухмыльнувшись.
        Перед моим лицом, издавая возмущенные резкие возгласы, завис грифон. Я бережно перехватил Ису, высвободил руку, и протянул детенышу. Он полыхнул на меня желтыми глазками, но все же опустился на мое предплечье.
        - Не беспокойся, никто не причинит вреда девушкам. Да, знаю, как Линара тебе дорога, - произнес я ласковым тоном. Добавил мысленно, только для грифона: - Уверяю, этот демон ее не съест. С ним твоя ведьма в полной безопасности. Да, и ты, разумеется, тоже. Мы позаботимся обо всех вас, даю слово.
        Иса пошевелилась, и слабо застонала, часто заморгав.
        - Да я смотрю, тут сплошной монстропарк, - проворчала она. Резко вырвавшись из моих рук, возмущенно накинулась на Вайрона: - А теперь скажи, что ты собрался сделать с моей подругой, демон?!
        - Иса, с тобой все в порядке? - Вайрон выпустил Линару, и она подбежала к нам. - О каких демонах ты говоришь?
        - Я говорю о нем! - Иса указала на Вайрона. Полыхнула на меня гневным взглядом: - Или скажешь, что ваш милый мысленный диалог мне приснился?
        - Ты потеряла сознание, Иса, - заметил я. - В этом состоянии вполне могло что-то сниться. По-хорошему, нам всем нужно отдохнуть… - Я погладил грифона, который по-прежнему сидел на моей руке: - Да, тебе тоже, маленький. Да, я помогу девушкам. А завтра мы все отправимся туда, где ты сможешь полетать.
        - Мы? - переспросила Линара.
        - Я никуда не поеду, - сразу же отказалась Иса. - Мне нужно работать!
        - Я обещала ей помочь, - подхватила Линара.
        - То есть вы готовы передать грифона мне прямо сейчас? - уточнил я. - Что ж, как пожелаете. Я вижу, что в неё никто не вселялся, но ей точно будет безопаснее со мной.
        - Я не отдам тебе Шаю! - возмутилась внучка Верховной.
        - Мне казалось, ты заботишься о её благополучии, - нахмурился я. Сделал несколько шагов, подтащил к себе табурет и расположился на нем. Пересадил грифона себе на колени и, погладив пушистую спину, аккуратно приподнял и раскрыл одно из крыльев. Указал на маховые перья и пояснил: - Детенышам нужно летать, чтобы развивать и укреплять мышцы. Чем дольше грифон будет этого лишен, тем выше вероятность, что он вырастет неполноценным. Думал, вы, девушки, не хотите этого.
        - Ты собрался шантажировать нас здоровьем Шаи? - возмутилась Иса. Сощурилась и, на мое удивление, сказала мысленно так, чтобы услышал только я: - Твой друг и правда демон? И что означает в его случае «истинная пара»?
        Выходит, Иса слышала только то, что Линара - пара Вайрона?
        - Для твоей подруги это значит, что Вайрон будет любить только ее, и всю жизнь защищать и оберегать.
        - А когда он собрался рассказать Лине о своих планах? - поинтересовалась Иса. - Кстати, если он демон, то как выглядит?
        Лина стояла, и задумчиво переводила взгляд с нее на грифона на моих коленях и обратно.
        - Тебе лучше спросить у него самого, - улыбнулся я. Встал, передал грифона Линаре со словами: - С детенышем всё в порядке, также, как и с твоей подругой. Но ты осмотри их, убедись. А Шаю спроси, что для неё лучше - и дальше прятаться в тесной комнате, или жить на воле в большом имении, где множество людей будут о ней заботиться.
        - То есть ты готов гарантировать, что никто из слуг не расскажет о ней?
        - Да, - твердо ответил я. - Но ты мне, скорее всего, не поверишь. Поэтому я и предлагаю проехать завтра всем вместе, для того, чтобы вы убедились. Кстати, насколько я вижу, ваша связь с этим грифоном уже настолько сильна, что ты сможешь общаться с ней и на расстоянии. По крайней мере, улавливать эмоции. Если вдруг ей будет плохо, ты тут же об этом узнаешь.
        Руки Лины засветились зеленым огнем, и она провела по шерсти и перьям грифона, чем вызвала довольное курлыканье. Иса сама подошла к подруге, и та приложила ладонь к ее лбу, прикрыв глаза.
        - Ну что, поедем с ним? - раздался её едва слышный шепот.
        - Ехать надо, - кивнула Иса.
        - Что касается работы лавки, Иса, у меня есть к тебе предложение, - сказал я.
        - Говори, - разрешила ведьма с таким видом, словно делала мне великое одолжение.
        Пришлось скрыть усмешку. Ей я могу позволить и такой тон, и такие выражения. Ведь то, что недопустимо для обычного человека, легко сойдет с рук истинной паре.
        - Насколько я понял, для тебя главное - хорошие продажи, - сказал я. - И прибыль.
        Я просто могу купить эту лавку со всем товаром. Но вряд ли Исе это понравится, поэтому придется действовать тоньше.
        - Не совсем, - ответила ведьмочка. - Завтра выходной день, и будет много покупателей. У меня есть продавец, но она просто не справится здесь одна. Я должна быть здесь, чтобы помочь обслужить всех желающих купить зелья.
        Я поморщился. Моя будущая жена точно не должна никого обслуживать. Но эти мысли стоит придержать - не хочу, чтобы Иса уловила хоть намек на них. С ней нужно быть предельно острожным, чтобы ненароком не спугнуть мою ведьмочку. Я и так уже успел наделать ошибок, которые предстоит исправить.
        Эта лавка важна для нее, поэтому и я буду относиться к делу, которым она дорожит, с уважением. Да-да, с тех пор, как я осознал, кто для меня Иса, я стал намного осторожнее.
        - В таком случае, я пришлю тебе несколько человек, которые помогут в продажах, хорошо? Ты ведь не бросишь Линару одну в таком важном деле, как устройство грифона на новом месте?
        - Да ничего страшного, Иса, я съезжу одна! Поставлю бабушку в известность…
        - Мы можем оформить эту поездку как вашу практику по Монстроведению, - заметил Вайрон. - Но тогда вам точно придется ехать обеим, одну Линару леди Деррет не отпустит…
        Иса открыла было рот, чтобы ответить, но я её опередил, сказав мысленно:
        - Тем более, что мне неизвестно, насколько решительно будет действовать Вайрон, желая завоевать твою подругу, - сказал я. - И да, если хочешь, можешь считать мои слова подлым шантажом. Ведь я коварный дракон, от меня всего можно ожидать.
        Глава 14
        ИСА
        День начался рано.
        Пришлось встать еще до рассвета: мы с Линой проснулись от громкого стука в двери магазина. Это явились обещанные Эйрином «несколько человек», которые должны были помочь моей продавщице в работе.
        Так и знала, что нужно было уточнить и количество, и состав «помощников»! Но я, поддавшись на шантаж коварного дракона, почему-то этого вчера не сделала. В тот момент меня интересовало лишь одно: заручившись согласием, Эйрин ушел, прихватив с собой Вайрона.
        Да, я приняла предложение. В основном потому, что не хотела оставлять Лину одну наедине с драконом и демоном. Из их мысленного диалога, который был слышен как сквозь два слоя ваты, я выхватила только пару ключевых слов, и теперь усиленно напрягала голову, чтобы вспомнить остальное. Было ощущение, что парни не просто трепались, а обсуждали что-то важное.
        Для меня важное.
        О том, кто такой Вайрон, почему считает Линару своей парой, я решила подробно его расспросить, а потом уже рассказывать Лине. На мой вопрос, как она к нему относится, подруга не ответила ничего, что само по себе было странно. Но Лина, которая редко лезла за словом в карман, промычала нечто невразумительное, и предложила все вопросы перенести на завтра.
        И вот пришел новый день, а с ним новые вопросы.
        В магазин пожаловали пять человек: две женщины и трое сумрачного вида мужиков. Слава богу, последние заверили меня, что им поручили только охранять, и ничего продавать они не собираются. Я попросила сделать так, чтобы покупатели их не замечали, а то напугаются. Меня заверили, что именно так и будет, и тут же исчезли.
        Женщины же оказались вполне милыми и, главное, понятливыми: ничему не удивлялись, объяснения, как нужно вести себя с покупателями, схватывали на лету, информацию о скидках и акциях восприняли так, словно всю жизнь проработали в каком-нибудь земном сетевом магазине. А ведь местные лавки обслуживали клиентов совершенно иначе!
        Похоже, Эйрин подослал ко мне каких-то агентов под прикрытием, прошедших обучение на шпионов, не иначе.
        Но отказываться было уже поздно. Да что греха таить - мне самой хотелось провести выходные не на работе или занимаясь учебой, а хоть как-то переключиться. Побывать в гостях в имении лорда Южных пределов должно быть как минимум интересно. Быть может, обещанная практика по Монстроведению таковой и окажется, и мы впрямь увидим кого-то из монстров?
        Ну да, дракона и демона уж точно.
        Я старалась не слишком зацикливаться на мыслях об истинной природе парней. А то если начну представлять, что один превращается в крылатую рептилию, а второй - в рогатое (или безрогое? Хвостатое? Крылатое?) чудовище, точно не смогу с ними нормально общаться.
        Едва я успела встретить свою работницу, и рассказать-показать новеньким, что и где, пожаловали Эйрин и Вайрон. Парни предложили отправляться немедленно, и пригласили нас пройти в большую закрытую карету.
        - Вы поедете вдвоем, точнее, втроем, считая Шаю, - сказал Эйрин. - Мы с Вайроном будем сопровождать вас снаружи. О завтраке не беспокойтесь: в карете есть все необходимое.
        Лина завернула грифона в плащ, а я взяла обе наши сумки, которые у меня немедленно отобрал Эйрин. Я хотела поспорить, но, перехватив его насмешливый взгляд, передумала. Тем более, что слуг с нами не было: на месте кучера расположился Вайрон.
        Интересно.
        - Доброе утро, - поздоровалась Лина, и быстро прошмыгнула в карету.
        Можно было подумать, что она не хочет, чтобы кто-то увидел завернутого в плащ грифона, но я заметила, как она покраснела.
        Это странно. Насколько мне известно, они и двумя словами не перемолвились. С чего внезапное смущение? Влюбилась? Или это парность так действует? Надо бы расспросить Эйрина.
        - Все вопросы потом, Иса, - сказал дракон, словно почувствовав мое настроение. - Нужно ехать. Приятного аппетита.
        - Спасибо.
        В карете обнаружился кавардак: Шая, раскидав подушки, с горящими глазами пыталась прорваться к одной из корзин, а Лина её держала. Только когда за мной закрылась дверца, грифон добрался-таки до угощения.
        - Фу, Шая, как ты можешь это есть? - возмущенно воскликнула Лина. Она с ужасом смотрела на то, как милый маленький грифончик с урчанием лакомится сырым мясом.
        - Судя по её виду - с удовольствием, - заметила я. Открыла вторую корзину, и достала завернутые в бумагу бутерброды. - Будешь?
        - Нет, - помотала головой подруга. - Мне от этого зрелища дурно.
        - Ну, тогда тебе лучше постараться это скрыть, - сказала я. - Ведь она чувствует твои эмоции.
        - Ох, я как-то не подумала. А ты нормально себя чувствуешь? - спросила Лина, без восторга наблюдая, как я ем бутерброд с сыром.
        - Не забывай, я росла в деревне. У нас порядки попроще.
        - Я прекрасно знаю, что морковь растет в земле, и откуда у курицы появляются яйца… - скривилась Лина. - А глядя на строение когтей и клюва Шаи, понимаю, что она хищник…
        - Вот и расслабься, - посоветовала я. - Ты ведь тоже ешь мясо.
        Судя по виду Лины, она до того не особенно задумывалась, как на столе появляются запеченные ребрышки или говяжьи медальоны. Пожалуй, не стоит предлагать ей сходить ради просвещения в мясную лавку, или, тем более, на скотобойню - тогда моя подруга рискует стать вегетарианкой.
        Но Лина оказалась крепче, чем я думала - кривясь и морщась, она взяла бутыль с компотом, и отпила. А после решилась тоже поесть хлеба с сыром, закусив яблоком. Тем более, что Шая, закончив трапезу, уже чистила перышки. В её корзине было пусто - надеюсь у Эйрина есть ещё запасы еды для неё.
        Кстати, я не спросила, как долго нам ехать.
        Странно, но Лина спустя всего несколько минут начала клевать носом. Шая, покончив с туалетом, пришла к ней под бок, и они дружно задремали.
        Мерное покачивание кареты убаюкивало - такого мягкого хода я у местного транспорта ещё не встречала. Казалось, мы летим, а не катимся по ухабистой дороге. К сожалению, окна были не просто зашторены, а сделаны из матового черного материала, абсолютно непрозрачного.
        Надо бы открыть дверь, и хоть посмотреть, куда мы едем. Додумать я эту мысль не успела - потому что уснула.
        А разбудил меня грохот и страшный удар в стенку кареты. Падая, я выставила перед собой руки и… застыла, словно в невесомости.
        Внизу из-под груды подушек протяжно застонала Линара, а над головой раздался возмущенный клекот. Грифон раскрыл крылья, на меня упало перышко… а потом карету здорово тряхнуло, и она начала заваливаться набок.
        Не знаю, что конкретно я сделала, ведь собраться с мыслями и подумать не было времени. Просто пожелала защитить не только себя. Каким-то образом сфера вокруг меня растянулась, и заключила в контуры и Лину, и грифона. В результате мы подругой обнялись, чуть не стукнулись лбами, а Шая вцепилась всеми четырьмя лапами сразу нам обеим в волосы.
        К счастью, карета, упав, больше не двигалась. Я попробовала опустить нас вниз и это, слава богу, получилось. Магический светляк, что до того висел под потолком, погас, и теперь нас освещало только тусклое мерцание магического кокона.
        - У тебя кровь! - воскликнули мы с Линой одновременно. Шая обеспокоенно курлыкнула.
        - Кровь моя, - постановила Линара, проведя быструю диагностику. Нахмурилась, а по ее лицу прошла волна зеленого цвета: - Иса, кажется, моя магия стала сильнее. Я, к примеру, могу сказать, что ты здорова. И Шая тоже. А себя я вылечила только что. А ещё… - Лина замолчала на пару секунд, - я могу определить, что снаружи двое живых существ, и десяток ходячих мертвецов… Они так быстро двигаются!
        - Кто быстро двигается? - не поняла я.
        - Мертвецы. А живые - ещё быстрее. Всё, осталось только двое живых.
        И в этот же момент дверь кареты, которая теперь находилась сверху, распахнулась, и внутрь хлынули яркие лучи солнца. А ещё запахло гарью - так гадостно, что Линара закашлялась.
        В дверном проеме нарисовалась обеспокоенная физиономия Вайрона.
        - Леди, с вами все в порядке? Давайте руки!
        - Вначале нужно убрать защитный кокон. Иса, ты не могла бы?..
        - Пытаюсь, - буркнула я. Защита, которую я растянула в момент опасности, никак не хотела сниматься. Откуда она на мне? Дракон постарался? По идее, больше некому.
        - Она не сможет его убрать, - со знанием дела сообщил Вайрон. - Нужно дождаться Эйрина. Сейчас он будет, подождите несколько минут.
        - Что вообще случилось? - спросила Линара.
        - На нас напали, - ответил Вайрон. - Сейчас опасности нет, портал уже закрыт. К сожалению, повредили карету. Но тут недалеко осталось, можно пешком дойти.
        - А где мы вообще находимся? - поинтересовалась Лина.
        - В Проклятом ущелье, - ухмыльнулся парень.
        - Что?! - возмущенно воскликнула подруга. - Но как такое возможно?
        - Что за Проклятое ущелье? - вмешалась я.
        - Ты не знаешь? - удивился Вайрон.
        - География - не моя сильная сторона, - призналась я.
        - Это проход к побережью, и находится он в Южном пределе, - объяснила Лина. - Очень опасное место. Но сейчас речь не об этом. Как мы здесь оказались? Сюда несколько дней пути!
        - Леди, позвольте, я помогу вам выбраться, - раздался снаружи голос Эйрина. - Вайрон, отойди.
        Кокон, который мне так и не удалось снять, вдруг начал подниматься вверх вместе с нами. Шая встревоженно заверещала, но спустя пару секунд успокоилась, увидев Эйрина. Мы по одной плавно вылетели из дверей кареты.
        И оказались в очень мрачном месте. Узкое ущелье, образованное высоченными отвесными скалами, было темным и лишенным растительности. В воздухе летали черные хлопья пепла, повсюду, среди нагромождения каменных глыб, валялись обгорелые останки… не знаю кого. И не хочу знать, если честно. Тяжелый смрад сгоревшей плоти отбивал всякое желание выяснять подробности. Мне и так хватает поводов для ночных кошмаров.
        - А где лошади? - спросила Лина, с опаской озираясь. - Их сожрали мертвецы?
        - На нас действительно напали мертвецы, - ответил Эйрин. - Но теперь волноваться не о чем: мы уничтожили их. К сожалению, мага, который ими управлял, поймать не удалось. Он скрылся в портале.
        - Портал? - уточнила я. - То есть мертвецы и маг вышли из портала?
        - Да, - кивнул Эйрин, внимательно на меня глядя. - На пути кареты открылся стихийный портал, а из него повалили монстры. Знакомая схема?
        - Да, в тот день, когда мы познакомились с Исой, было то же самое, - сказала Лина, передернувшись. - Но на нас напали не мертвецы… и тогда тварями никто не управлял.
        - Не бойся, - в проникновенном голосе Вайрона появились хриплые нотки. Он подступил к Лине вплотную, глядя на нее горящими глазами. - Я не дам причинить тебе вред.
        - Да, ты очень помог, когда карета перевернулась, - язвительно заметила Лина. - Если бы не Иса, и её защита, я бы точно себе что-то сломала.
        - Что ж, - улыбнулся парень. - Опасность еще не миновала, поэтому я поставлю на тебя защиту.
        Присмотревшись, я сообразила, что с ним не так: горящие глаза - это не метафора. У Вайрона из глазниц полилось желтое пламя. Потом загорелись его руки, которые он медленно поднял, и очертил вокруг Лины огненный ореол. Странно, но подруга не сопротивлялась, а смотрела на это, как завороженная. Шая одобрительно курлыкнула, и Линара словно очнулась, вздрогнув.
        - Я в состоянии постоять за себя! - с вызовом заявила она.
        - Но моя защита тебе тоже не повредит, - улыбнулся Вайрон. Он снова выглядел нормально. - Тем более, что я уже позаботился об этом.
        - Скажи, что ты не поставил на меня новую метку! - возмущенно сказала она.
        - Никаких новых меток, - покачал головой Вайрон.
        Что-то мне в его словах не понравилось.
        - А что насчет прежней метки? - подозрительно уточнила я. - Ты что-то сделал с ней?
        - Я всего лишь защитил твою подругу, - пожал плечами Вайрон, посмотрев на меня. - Я не хочу, чтобы она ещё раз случайно поранилась.
        Он протянул руку, и прикоснулся к щеке Лины, там, где были следы крови. Подался вперед, словно собирался заключить ее в объятия…
        Но Линара уже опомнилась. Она резко отшатнулась и отступила на два шага так, что у нее за спиной оказалось днище кареты. Подняла глаза к небу, потом посмотрела поочередно на Вайрона и Эйрина, и спросила:
        - Как всё-таки мы сюда попали? Сейчас полдень. Мы никак не могли добраться до Проклятого ущелья за несколько часов, а не дней.
        Эйрин и Вайрон обменялись многозначительными взглядами. К сожалению, тот канал ментальной связи, по которому они общались, больше не был мне доступен, и я не слышала, о чем они мысленно переговариваются. Зато в голову пришла интересная мысль.
        Вряд ли мы проспали несколько дней. В этом случае хотелось бы есть и пить, чего нет.
        Я подошла к опрокинутой карете. Она выглядела странно: отсутствовали абсолютно все части конской упряжи, словно их специально сняли. А ведь когда мы садились, в нее была запряжена четверка лошадей! Куда все делось?
        - Есть два варианта ответа на твой вопрос, Лина, - задумчиво произнесла я. Все заинтересованно на меня посмотрели. - Или мы прошли сквозь портал, или прилетели сюда по воздуху.
        - Иса, что ты такое говоришь? - удивленно переспросила Лианара. - Как бы мы могли прилететь? А через порталы ходят только монстры!
        - Прекрасное замечание, Лина, - ответила я, насмешливо переводя взгляд с Эйрина на Вайрона.
        - Я не понимаю тебя!
        - Иса, давай отойдем. - Эйрин взял меня за плечо и настойчиво потянул за карету.
        Я пожала плечами и не стала сопротивляться. Тем более, что с другой стороны нашлось, на что посмотреть.
        На днище кареты имелась внушительных размеров проплешина, обугленная по краям. Под нами взорвалась магическая граната?
        - Я бы не хотел, чтобы Линара раньше времени узнала о том, кто я, - прошептал Эйрин. Из-за того, что он подошел почти вплотную, это у него получилось очень интимно. - Это нужно в первую очередь для её безопасности. Более того, ты обещала никому не говорить о моей сущности.
        - Вообще-то я имела в виду порталы. Или левитацию. Мы так легко вылетели в этом твоем коконе из кареты, что я решила, что для тебя это просто…
        - Все знают, что открыть портал, сквозь который может пройти карета, невозможно!
        - Все знают о драконах только то, что о них написано в Монстроведении, - заметила я. - Возможно, «все» знают не всё и о порталах? У Лины уже есть вопросы по поводу того, как мы сюда попали. И что ей говорить?
        Отвечать Эйрин явно не собирался. А я сообразила: если бы мы пришли порталом, то перемещение заняло бы пару минут, не больше, и сейчас был бы не полдень, а утро. Значит…
        - То есть ты обратился в дракона и нёс нас по воздуху? - восторженным шепотом спросила я. - А какого ты цвета? Ну, в виде дракона?
        Вообще-то, этот вопрос Трикс задавал. Вдруг это важно? Я вообразила картинку, где крылатая образина из виденного мною фильма о летающих динозаврах с натугой тянет по небу нашу карету. А потом в нее врезается ракета, и она падает…
        - Бурная у тебя фантазия, - сказал Эйрин после небольшой паузы… - Но все выглядело немного иначе.
        - А как? Тебя действительно сбили? А чем?
        - Магическим импульсом небывалой силы, - сообщил Эйрин, глядя на меня с прищуром. - Едва не пробил щиты. К сожалению, магу, что атаковал меня, удалось ускользнуть.
        - Оу! - воскликнула я. - Так что говорить Лине?
        - Пока ничего. Со временем она узнает о том, кто я, - ответил Эйрин. - Очень надеюсь, что не от тебя.
        - Не буду я ей рассказывать. Но она умная, может и сама догадаться.
        - Хорошо, Иса, раз тебе так любопытно увидеть моего дракона, что ты уже фантазируешь на эту тему, я покажу тебе его. Очень скоро, наберись терпения.
        Прежде, чем я успела ответить, Эйрин вышел из-за кареты и заявил:
        - Мы действительно находимся на территории Южных пределов, неподалеку от имения моего отца. Проклятое ущелье выходит прямиком к морю. Но я попрошу вас, девушки, не распространяться о том, где вы провели выходные. Вся наша поездка должна остаться в тайне. По понятным причинам. - Эйрин бросил красноречивый взгляд на Шаю, которая примостилась наверху кареты.
        - Я и не собиралась никому ничего говорить, - не стала спорить Лина. Она вернула прежний уверенный вид, а Вайрон рядом, с ней, наоборот, выглядел не слишком счастливым. - Но впредь, если вы соберетесь провернуть что-то подобное, извещайте нас. Я прекрасно понимаю, что у вас могут быть некие тайны, которые не следует знать всем, и готова хранить их.
        - Это замечательно, что вы это понимаете, - кивнул Эйрин. - Даю слово, что расскажу вам… что смогу.
        - Эйрин, ты вызывал их? - вдруг спросил Вайрон, указав в небо.
        - Нет, - ответил дракон, нахмурившись, и глядя туда, где не было видно абсолютно ничего, даже облаков! Потом посмотрел поочередно на Лину и на меня и добавил: - Вам повезло, леди. Некоторые секреты вы узнаете прямо сейчас.
        Он сделал широкий жест рукой, и в небе возникло дрожащее марево. Спустя пару секунд оно пропало, открыв… две летящие кареты, точь-в-точь такие, как наша. То есть без лошадей, конской упряжи, и со снятыми оглоблями.
        Да уж. Значит, моя фантазия на тему ездового дракона была всего лишь плодом воображения. Интересно, Эйрин сильно обиделся на то, что представила его в виде птеродактиля? Надеюсь, что да.
        Кареты мягко опустились на землю. Из них вышли четверо мужчин в униформе - все светловолосые, коротко стриженые, с одинаковыми выражениями тупого обожания на лицах. Они синхронно вытянулись по струнке перед Эйрином, и один из них отрапортовал:
        - Лорд арт Лайрим, прибыли для вашего сопровождения! По дороге был обнаружен связанный мужчина в форме адепта столичной академии, без сознания. Какие будут распоряжения?
        - Где он сейчас? - спросил Эйрин.
        - Проверили на заклинания, наложили антимагическую сферу и взяли с собой! Он в отсеке для пленников!
        - Открой, - велел Вайрон.
        Его распоряжение поторопились выполнить. Задняя часть кареты, в которой, как оказалось, имелось довольно большое пустое пространство, забранное решеткой, распахнулась.
        И мы увидели там Берта Вардоса, помощника профессора Меригура.
        Что он тут делает?
        Глава 15
        ИСА
        Эйрин подошел к Берту. Тот был без сознания, и весь опутан слабо светящейся голубоватой сетью. Увиденное дракону явно не понравилось: он нахмурился, проведя перед лицом парня раскрытой ладонью, и обернулся к нам.
        - Девушек и грифона поместить в отдельную карету и как можно быстрее доставить в имение, - велел он. - Вайрон, ты сопровождаешь и отвечаешь за их охрану не только здесь, но и в комнатах.
        - А ты что будешь делать? - поинтересовалась я, увидев, что Вайрон лишь коротко кивнул. Как солдат на поле боя, безусловно принявший приказ.
        Вновь прибывшие тоже и не подумали ничего уточнять, а один из них тут же распахнул двери кареты приглашающим жестом.
        - Скоро вернусь, - сказал Эйрин, и обжег меня взглядом. Его глаза вспыхнули, когда он добавил: - Не волнуйся, дорогая, надолго я тебя не оставлю. Только побеседую с Бертом, и сразу же присоединюсь к вам.
        - Он без сознания, - вмешалась Лина. - Я здесь единственный целитель, поэтому мне нужно его осмотреть…
        - Не нужно, - отрезал Эйрин. - Физически с ним все в порядке. Тут нужен не целитель, а ментальный маг.
        Лина посмотрела долгим взглядом на Берта, а потом неохотно кивнула. Забрав Шаю, пошла в карету. Кстати, вновь прибывшие проявили полное равнодушие при виде грифона - словно он был котенком, а не монстром. Мне ничего не оставалось, кроме как присоединиться к подруге.
        За нами последовал Вайрон. К сожалению, и в этой карете окна были непрозрачны, и увидеть путь не получилось.
        - Как Берт оказался здесь? - спросила я Вайрона, решив не упускать такой источник информации.
        - Думаю, именно это сейчас Эйрин и выясняет, - ответил он. - Все будет хорошо, не волнуйся за него. Тем более, четверо гвардейцев остались его охранять.
        - Все будет хорошо? - переспросила я, старательно пряча сарказм. - Точно? А то я и правда переживаю за Берта. Вдруг твой друг что-то повредит ему, снимая чары? Просто Эйрин не выглядит таким уж великим специалистом по ментальной магии…
        Лицо Вайрона заметно вытянулось от изумления.
        - Я уверен, он справится!
        Я про себя хмыкнула. По наблюдениям, когда говорят: «я уверен», этой самой уверенности обычно не испытывают. Надо попробовать вызвать Вайрона на откровенность.
        - А зачем он тогда отослал нас, или не забрал Берта с собой? - спросила я.
        - Потому что для начала Эйрин должен убедиться, что в Берта не вселился демон, - сказал Вайрон. - А это может быть опасно, и в этом случае ему лучше не отвлекаться на вашу защиту.
        - Слушай, а как демоны вселяются в людей? - спросила я. - Ведь если они занимают тело человека, что происходит с телом самого демона?
        - А почему ты думаешь, что я могу знать ответ на этот вопрос? - спросил Вайрон. Я уловила в его тоне предостережение.
        - Я всего лишь ведьма-первокурсница, - не моргнув глазом, выдала я. - Вдруг это преподают боевикам?
        - Нет, в академии такого не дают, - усмехнулся Вайрон. - Но я могу вам кое-что рассказать. Демоны проводят специальный ритуал, и отделяют свою сущность от тела. И могут в таком виде путешествовать между мирами. Вселившись в мага, демон поглощает все его силы, а со временем - и душу. Опаснее всего демоны, которые долго прожили в теле человека - их очень сложно распознать.
        - То есть даже если демона изгнать, человек умрет? - спросила Лина.
        - Не обязательно. Может просто потерять магические силы, или здоровье, если это обычный человек. Они ведь вселяются не только в магов.
        - А для чего они это делают? - задала я вопрос, который недавно адресовала Верховной. Интересно, что Вайрон на него ответит?
        Он несколько минут думал над тем, что сказать.
        - Демоны бывают разные, - выдал, наконец, парень. - Большинство живут в своих мирах, и довольны этим. Но есть среди них те, кто хочет покорить другие народы. В наш мир, кстати, проникают не только демоны и монстры. Но и драконы.
        - Драконы? - с ужасом воскликнула Лина. - Они действительно существуют?!
        - Похоже, бабушка ещё не посвятила тебя в тайны, которые положено знать Верховной ведьме, - хмыкнул Вайрон. - Драконы существуют. Кстати они, как и демоны, тоже бывают очень разные. Некоторые способны настолько хорошо скрываться, что их не отличишь от людей.
        Я задумчиво покивала. И чего это Вайрон так внимательно на меня смотрит? Не буду я Лине ничего рассказывать, я ведь обещала! Другое дело, он сам сейчас её натолкнул на определенные мысли.
        Карета мягко спружинила, снаружи раздались голоса, и дверца распахнулась. В глаза ударил слепящий солнечный свет. Выбравшись наружу, я некоторое время моргала, привыкая к нему, и не сразу рассмотрела большую группу людей в униформе - мужчины были одеты как давешние гвардейцы, а женщины все как одна наряжены в желтые платья с белыми передниками.
        Вокруг нас высилась зеленая изгородь, состоящая из настолько плотно переплетенных ветвей, что за ней ничего было не разглядеть.
        К Вайрону подступил мужчина и доложил:
        - Вас приказано проводить в королевский сад, чтобы устроить грифона, пока готовятся покои.
        - Вот как, - сказал тот, оглянувшись на Лину. - Линара, ты ведь не против, если мы сначала дадим полетать нашей крылатой гостье? Думаю, она соскучилась по свободе.
        Подруга стояла с удивленным видом, держа на руках Шаю, которая с любопытством озиралась по сторонам. Кстати, ни на одном лице вокруг я не заметила и тени подобных эмоций. То есть никто не пялился на грифона! Да я на себе ловила больше заинтересованных взглядов!
        - Конечно, - кивнула Лина. Обратилась к Шае: - Ты ведь хочешь полетать, маленькая?
        Та согласно курлыкнула, но из рук Линары вырваться не торопилась.
        - Она ещё проголодалась, - перевела подруга.
        - Разумеется, её накормят, - сказала одни из девушек, выступив вперед. - Я вас провожу.
        Вайрон как-то странно изменился в лице, но ничего не сказал. Он только согласно кивнул, когда девушка пошла вперед, показывая дорогу.
        Мы с Линой переглянулись, и последовали за ней. Только теперь я сообразила, что все наши вещи остались в той первой, подбитой карете, и мы теперь без смены одежды. Надеюсь, получится скоро вернуться.
        Девушка провела нас по аллее, с двух сторон огороженной всё той же высоченной зеленой изгородью. Жаль, нельзя ничего увидеть, и оценить масштабы имения отца Эйрина.
        Было тепло, даже жарко, вокруг пахло свежей зеленью, цветами, и совсем немного - морским бризом. Я люблю море, и его запах ни с чем не перепутаю. Неужели мы на побережье? К сожалению, географию этого мира я почти не знаю - так и не добралась пока до этого вопроса. Южный предел - это вообще где?
        Спрашивать у Лины, понятное дело, сейчас не стоило. Тем более, что наша провожатая привела нас к огромному сооружению, больше всего напоминавшему огромную теплицу. Распахнула стеклянную дверь, из которой повеяло приятной прохладой, и с гордостью сообщила:
        - Вайрон, думаю, вначале тебе стоит показать нашим гостьям Хрустальный сад. Это место больше всего похоже на родную среду обитания грифонов, - пояснила она, с улыбкой посмотрев на Лину. - Малышке здесь должно понравиться.
        - Конечно, - пробормотал Вайрон, и первым прошел в теплицу. Шая сорвалась с рук Лины и устремилась за ним. Подруга побежала следом.
        А я не успела.
        - С тобой, Иса, я хочу побеседовать, - сказала девушка, уже не улыбаясь.
        А я словно бы впервые увидела ее. Желтое платье с передником исчезло, и теперь передо мной стояла рыжеволосая красавица, одетая в белую тунику до пят, перехваченную золотым поясом. Золотые же браслеты украшали её запястья, и в высокой прическе имелись явно драгоценные заколки.
        То, что передо мной никакая не служанка, было ясно как день. Но кто она? Ангельски прекрасное лицо выглядело юным, а глаза светились золотым огнем.
        Так, стоп.
        Светящиеся глаза, а ещё - неуловимое сходство кое с кем очень знакомым…
        - Да, я мать Эйрина, - сообщила красавица, оценивающе рассматривая меня так же, как я - её. - Следуй за мной.
        Словно не сомневаясь, что я тут же пойду за ней, леди арт Лайрим (надеюсь, её так зовут?) повернулась ко мне спиной, и двинулась по аллее прочь от теплицы. Мой ответ или хотя бы формальное согласие на беседу её, похоже, не интересовало.
        Как невежливо. Не то, чтобы я питала иллюзии относительно своего места на местной социальной лестнице, но к такому открытому высокомерию не привыкла. Что ж. Поступлю так, как считаю нужным, а там будь что будет. В конце концов, я Эйрину свое общество не навязывала, а грифоном тут никого не удивить. Так что лебезить перед леди не вижу никаких оснований. Но поговорить можно - а чего б нет?
        Я открыла дверь теплицы, и прошла внутрь. Надо предупредить Линару о том, что мне нужно отойти. А то мы в незнакомом месте, и внезапно исчезнуть было бы некрасиво.
        Лина обнаружилась под раскидистым кустом, усыпанном мелкими розовыми цветочками: она стояла, задрав голову, и с восторгом смотрела на то, как Шая нарезает круги под потолком. Грифоница гоняла нескольких попугаев с ярким оперением, которые улепетывали от нее с криками, полными паники.
        Главное, чтобы она их не сожрала - наверняка ведь ценные птицы.
        - Лина, я отойду ненадолго, - сказала я. - А где Вайрон?
        - Пошел за едой для Шаи. - Линара обернулась ко мне и с восторгом воскликнула: - Иса, тут столько редких растений, ты видела?! Даже розоцвет есть! - Она ткнула пальцем в куст, под которым стояла. - Это же сколько зелий красоты можно сварить!
        - Ух ты, и правда! - Я опознала цветы, которые видела до этого только в виде сушеных лепестков, и прикинула стоимость куста. Покачала головой и проворчала: - То-то мама Эйрина выглядит не старше нас с тобой. Она позвала меня на разговор.
        - Кто? - не поняла Лина.
        - Та самая девушка, которая проводила нас сюда, оказалась матерью Эйрина, - пояснила я. - Она была под личиной. Ты, кстати, не знаешь, как её зовут?
        - Ох, вот это дела! - Лина покачала головой и нахмурилась. - К сожалению, я не могу тебе ничего сказать о леди арт Лайрим. Это странно, но я действительно никогда не слышала о ней.
        - Ладно, я пойду. Заодно и выясню.
        По пути мне встретился Вайрон в сопровождении слуги, который нес большой поднос, накрытый крышкой. От подноса пахло свежей кровью.
        - Лучше, чтобы Лина не смотрела, как ест Шая, - посоветовала я парню. Он как-то странно на меня глянул, и спросил:
        - Тебя разве отпустили?
        - Откуда? - не поняла я. Потом догадалась: - А, если ты о леди, то я только иду к ней. Главное, не заблудиться.
        - Ты заставила ее ждать? - Вайрон смешно выпучил глаза и остановился, словно налетев на стену. Но потом сообщил: - Иди по аллее, никуда не сворачивая, и увидишь беседку.
        - Спасибо.
        Я пошла куда сказали. Похоже, леди арт Лайрим опасаются даже грозные демоны, которые способны укладывать живых мертвецов пачками.
        А я - вот незадача - ей не нравлюсь! Это было понятно и по той паре фраз, что она меня уже удостоила, а стало очевидно, когда я подошла к беседке, густо увитой какой-то разновидностью плюща. Леди арт Лайрим посмотрела так, словно собралась испепелить меня взглядом.
        Но взгляд - это не больно. Нет, я не бесстрашная, но мне было, если честно, плевать на одобрение мамы Эйрина. Есть много плюсов в том, что не ищешь любви первого красавчика академии.
        - Леди арт Лайрим. - Я изобразила книксен. - Мне нужно было сказать подруге, куда я отлучилась, и пришлось задержаться. Вы хотели побеседовать?
        Наверняка я нарушила сразу несколько правил местного этикета - иначе почему красавица с таким неудовольствием нахмурилась?
        - И по-прежнему хочу, - сообщила она, откинувшись на спинку широкой скамьи. - Расскажи о себе.
        Последняя фраза прозвучала как приказ. По сути, это он и был: не похоже, чтобы леди арт Лайрим привыкла, что ей перечат. Присесть она мне не предложила, хотя на скамье, что опоясывала беседку изнутри, могли с комфортом разместиться человек десять.
        Интересно, я могу сама сесть, без ее разрешения? Что по тому поводу говорит местный этикет?
        - Что именно вы хотите знать? - уточнила я, проходя внутрь беседки. По ее центру была расположена высокая каменная чаша, закопчённая по краям. Это жаровня? Удобно, наверное, было бы поджарить тут шашлык.
        В животе при этих мыслях заурчало, и довольно громко. Леди едва заметно поморщилась, но не прокомментировала.
        - Твою биографию я прочитала, можешь не повторять, - сообщила она. - Родилась в деревне, росла без отца, рано потеряла мать. Несмотря на отсутствие образования и манер, ты сумела втереться в доверие к Верховной ведьме, и стать компаньонкой ее внучки - неплохо. Я считала тебя обычной выскочкой, которой повезло пролезть в постель к моему сыну. Но вот то, что я вижу, мне не нравится…
        Она вдруг встала, и словно бы размылась в пространстве. Секунда - и оказалось, что леди стоит ко мне вплотную, а её рука недвусмысленным образом обхватывает мое горло. Опустив взгляд, я убедилась, что коготки у леди подросли сантиметра на три каждый, и теперь мне в шею упираются пять острейших лезвий.
        Вряд ли я смогу что-то сказать без риска пустить себе кровь. Мне даже дышать надо осторожно!
        - Ты невинна, - обвиняющим тоном воскликнула леди. В её глазницах плескалось желтое пламя. - И при этом в твоей ауре - его метка и магия. Он наделил тебя своей Силой! Как Эйрин мог сделать невестой простую человечку?! Ты даже не аристократка!
        - Что?! - возмущенно воскликнула я, разом забыв и о когтях, и об этикете. - Какая такая невеста?!
        Лицо леди вытянулось в удивлении. Хватка на моей шее немного ослабла, а когти перестали впиваться в кожу.
        - Ты не знала? Но вы связаны! Это не могло произойти без твоего согласия!
        - Я никогда не соглашалась стать его… - тут я запнулась, но все же продолжила, - невестой!
        Ведь не может быть так, что формальное согласие пойти в рабство к Эйрину так аукнулось? Или может? Неужели моя дурость имеет такие серьёзные последствия?
        Досада, злость и возмущение сплелись внутри меня в причудливый клубок. Эмоции мешали нормально соображать, да и просто контролировать себя становилось сложно. Почему, ну почему мне нельзя просто спокойно жить в этом мире?
        Мало мне навязчивого дракона, так еще и его мамаша претензии предъявляет!
        В груди появилось жжение, которое все усиливалось. Не понимая, что происходит, я дернулась и… леди арт Лайрим отлетела от меня в сторону, снесенная неожиданно возникшей воздушной волной.
        Совсем как её сынок недавно.
        Вот только мамаша Эйрина не ударилась в стену, а зависла в воздухе в паре метров от меня. Изумленно глядя, сделала изящное движение кистью, и плавно опустилась на пол.
        - Стоять! - выкрикнула она, резко выставив руку в сторону. - Со мной все в порядке!
        Я вначале не поняла, к кому относится восклицание, и на всякий случай замерла. Скосив глаза, увидела группу мужчин - один застыл на входе в беседку, а остальные рассредоточились за его спиной. Одеты они были интересно - в меняющие цвет комбинезоны; и сжимали в руках короткие копья. Парочка копейных наконечников, зловеще блестящих желтым огнем, целилась прямо в меня сквозь завесу плюща, увивающего стены беседки.
        - Но, ваше… - начал было охранник, но леди арт Лайрим перебила его, рявкнув:
        - Молчать! Убрать оружие! Всем вернуться на свои места!
        Копейщики подчинились. Лишь главный просканировал меня взглядом, но тоже убрался восвояси. А я озадачилась: его обращение к леди - «ваше…» - что означало? Ваше превосходительство?
        - А ты сильнее, чем кажешься, - заметила мать Эйрина. - Присаживайся, побеседуем.
        Я опустилась на скамью, не отрывая взгляда от леди арт Лайрим. И всё равно упустила момент, когда она чуть шевельнула пальцами… и на меня двинулась сплошная стена желтого пламени.
        Я только и успела ладони выставить, чтобы встретить огонь не лицом. Пальцы закололо, а пламя вдруг остановилось. Я машинально потрогала его, убедилось, что чувствую даже не жар, а приятное тепло. Как-то само собой получилось скатать огонь в компактный шарик, и дать ему часть своей силы, чтобы немного подрос в размере.
        Интересно.
        Надо сказать, что я всегда пользовалась магией интуитивно. Знаний из наспех прочитанных книг не хватало для осознанного управления своими силами: я и не верила до конца, что могу сама, без артефактов, магичить.
        Но показывать своё удивление леди, конечно же, было бы стратегически неверно. Я с задумчивым видом повертела шарик в руках, и положила его в каменную чашу в центре беседки. Он запылал разноцветным костерком.
        - Интересная у нас «беседа» получается, - сказала я. - Вы на всех гостей вначале нападаете, угрожая когтями, а потом пытаетесь сжечь?
        - Нет, ты первая, - усмехнулась леди. - Это был самый быстрый и эффективный способ выяснить, кто ты.
        - И кто я, по-вашему?
        Да уж, теперь не приходится удивляться тому, что Эйрин ведет себя, как высокомерный засранец. Если у него такая мамочка - всё объяснимо. Ну да, зачем задавать вопросы, если можно просто бросить в собеседника смертоносной магией?
        - Ещё не знаю, - ответила леди. Теперь у нее горели не только глаза, но и волосы: по рыжей шевелюре неуклонно расползались крошечные язычки желтого пламени. - Но могу понять, чем ты заинтересовала моего сына.
        - Вы уверены, что я именно его невеста? - уточнила я. - На мне его метка, и я ни за что бы не подумала…
        - Ты смеешь сомневаться в моих словах?
        Вдох-выдох. Нет, я не буду хамить этой даме, которую и леди называть-то не хочется. Дело в банальной осторожности: есть подозрение, что она может запросто меня уничтожить. От острых когтей или копья охранника никакая магическая устойчивость не спасет.
        - Нет, куда уж мне. Я всего лишь обычная ведьма. Родилась в деревне, только поступила на первый курс…
        - И показываешь такую интересную Силу, которую я никак не ожидала увидеть у человека, - снова перебила меня собеседница, потянувшись к разноцветному пламени, что я поместила в чашу. - Про мать в твоем досье написано, а вот отец не указан. Кто он?
        - Мне о нем неизвестно. Я росла без отца.
        - Но кем он был? Твоя мать разве не рассказывала о нем?
        Я пожала плечами.
        - Думаю, он маг. Ведь я должна была от кого-то унаследовать магические силы? Моя мать - простой человек.
        - Что возвращает нас к моему вопросу. - Леди арт Лайрим поднялась и, положив ладони на края каменной чаши, с восторгом посмотрела на разноцветное пламя. - Твоя магия необычна. Никогда не видела такого огня!
        - Вы сказали, что во мне Сила Эйрина. Разве этот огонь не от него?
        - У моего сына никогда не было подобного пламени. - Леди бестрепетно сунула руку прямо в чашу, и тут же отдернула пальцы. - Оно жжется!
        - Неужели? - не удержалась я от саркастичного тона. - Огонь жжется?!
        - Да, это странно, - согласно кивнула леди арт Лайрим. Язычки пламени на ее прическе начали расти, и превращаться в огненные ручейки, которые стекали с головы на плечи и дальше. - Это невероятно!
        Для меня же невероятным было то, что спустя секунду моя собеседница стояла словно внутри огромного костра, центром которого была ее фигура. Я в панике огляделась: надо позвать кого-то! Парочка охранников показалась из-за кустов, но подойти ближе не успели.
        Потому что на аллее появился Эйрин, и царственным жестом отправил их восвояси.
        Видит бог, никогда прежде я не была так рада видеть дракона. Недолгое общение с его мамашей исчерпало почти все моё терпение, и подточило выдержку до критических пределов.
        - Что здесь происходит? - возмущенно воскликнул он, остановившись на пороге беседки. - Мама, зачем ты напала на Ису?
        - И я рада тебя видеть, сын, - невозмутимо ответила леди арт Лайрим. - Я всего лишь решила с ней познакомиться. И заодно испытать - твоей невесте стоит сразу учиться устойчивости к разного рода проверкам.
        - О, как хорошо, что вы подняли эту тему! - не стала молчать я. - Эйрин, это правда? Твоя метка говорит о том, что мы… помолвлены?!
        Даже произносить это было странно. Я ведь не могу и правда быть невестой дракона?
        К сожалению, выражение лица Эйрина оптимизма не внушало: он выглядел не удивленным, а слегка раздосадованным. На меня он посмотрел заинтересованно и с какой-то странной надеждой, а вот на мать - осуждающе.
        - Ты, драконище чешуйчатое, немедленно сними свою идиотскую метку! - возмутилась я по нашей мыслесвязи. - А то я не знаю, что с тобой сделаю!
        - Что? - заинтересованно приподнял брови Эйрин, обратив на меня всё внимание.
        - Выходит, ей известно о твоей истинной сущности? - поинтересовалась вслух его мамаша. - И совсем не боится, надо же. И меня не испугалась, хотя я показала ей свою вторую ипостась огненного демона. Ты знал, что её пламя способно обжечь даже меня?
        - Нет, - покачал головой Эйрин. - Но не удивлен, учитывая то, что я уже знаю о моей Исе.
        - Думаю, вам нужно поговорить, - сообщила леди арт Лайрим. - А мне пора идти: я должна успеть подготовить сегодняшний прием.
        - Какой прием? - кажется, этот вопрос мы с Эйрином задали одновременно.
        - Приём, на котором мы всем представим твою невесту, - пояснила леди. Она посмотрела на меня и ласково улыбнулась: - Иса, ты можешь называть меня Крисса. Ведь мы почти родственницы.
        - Сожалею, леди арт Лайрим, но не могу, - откликнулась я. Видя непонимание на её лице, пояснила: - Нам никогда не стать родственницами. Я не собираюсь замуж за вашего сына. И, простите, на прием я не приду. Деревенской девушке вроде меня не место среди высшего общества.
        - А вот тут ты ошибаешься, - сообщила леди, улыбаясь так, что мне захотелось спрятаться за Эйрина. - Твое место только там, где ты его определишь. А люди будут думать то, что я прикажу.
        - Мама, нам с Исой и правда нужно поговорить, - сказал Эйрин.
        - Хорошо, милый. - Леди арт Лайрим достала из волос шпильку с крупным черным камнем, провела ею над чашей, и разноцветный огонь пропал, словно втянутый в самоцвет. - Жду вас обоих вечером в саду. Будет фуршет и танцы.
        Прежде, чем покинуть нас, леди добавила мысленно, обращаясь к Эйрину:
        - Узнай, кто ее отец. Он точно не человек. Допроси всех, кто её знает, но выясни это!
        И кто бы мне сказал, почему я услышала не только её слова, явно обращенные исключительно к сыну, но и его мысленный ответ:
        - Это может быть сложно. Никого из её деревни в живых не осталось.
        - Значит, у тебя только один выход, сын. Просто прочти её память. Она что-то знает о нем, но не говорит.
        Глава 16
        ЭЙРИН
        Я опустился на скамью беседки, глядя вслед матери. Не вовремя она вмешалась. Пока я разбирался с Бертом Вардосом, мама успела взять в оборот Ису и, судя по виду ведьмочки сейчас, окончательно утвердить её во мнении, что от меня нужно держаться подальше.
        Я даже не могу её в этом винить: у матери крутой нрав, и она решила действовать с позиции силы, а не дипломатии.
        К сожалению, бросить Берта я не мог, его нужно было допросить немедленно. В Инквизицию его везти было бессмысленно - слишком долго, а ментальное состояние парня ухудшалось с каждой минутой. На него явно воздействовали, пытаясь подчинить и сломить волю. Мне пришлось проявить чудеса владения ментальной магией, используя приемы, которые, как я думал, мне не даются, чтобы снять чужое влияние и освободить его разум.
        Вот только того, кто пытался подчинить Берта, опознать не удалось. Я только выяснил, что это был тот же маг, что натравил на нас живых мертвецов. В памяти Берта осталось несколько белых пятен - ему явно приказали что-то сделать, а потом забыть об этом. Я отвез его сюда, в резиденцию, и велел запереть, надев антимагические цепи.
        - Эйрин, ты, вроде бы, хотел поговорить? - спросила Иса, присаживаясь напротив. - Скажи, пожалуйста, как себя чувствует Берт?
        - Сейчас спит, - ответил я кратко. - Что конкретно с ним было, станет ясно, когда он проснется. Допрашивать сейчас нельзя - чревато ментальными повреждениями.
        Иса нахмурилась.
        - Но ты расскажешь, когда узнаешь? Или это военная тайна? И кто напал на карету?
        - Расскажу, когда сам узнаю, - пообещал я. И решил сменить тему: - Не сердись на мою мать. Ее забота иногда принимает странные формы.
        - О, поверь, я не сержусь, - невесело усмехнулась Иса. - Леди арт Лайрим подобна действующему вулкану. На вулканы не сердятся, от них просто стараются держаться подальше. Разумеется, ни на какой прием я не пойду. Ты ведь извинишься за меня перед ней?
        - Ты на удивление точно её описала, - заметил я. - Вот только вряд ли она примет мои извинения, и оставит тебя в покое. Ты ей понравилась.
        - Ты издеваешься, - решила Иса, скрестив руки на груди. - А вот мне совсем не смешно. И шутку с помолвкой я не оценила. Скажи, это все из-за метки? Когда я избавлюсь от нее, никто больше не подумает, что я твоя невеста?
        В моей груди само по себе зародилось рычание: драконья сущность инстинктивно среагировала на слова Исы.
        Я задействовал магию воздуха, поднял девушку вверх, и пролевитировал к себе. Предупредил её возражения словами:
        - Не возмущайся, это нужно для дела.
        Я переплел наши пальцы, и заставил их загореться, выпустив внутренний огонь. Иса дернулась, её зрачки расширились… а потом пламя стало из желтого разноцветным, как то, что горело в чаше совсем недавно.
        - Как это получается? - спросила девушка. - Это ведь твое пламя?
        - Нет, Иса. Это - наша общая магия, которая появилась после того, как мы обменялись Силой.
        - То есть это все же не мой огонь! - Иса облегченно выдохнула. Посмотрела на меня с трогательной надеждой: - Эйрин, скажи мне, что вся эта история с невестой - неправда!
        Она не верила в то, что мы помолвлены, и надеялась, что мама ошиблась! Мне это не нравилось. Никогда не думал, что девушка, которую выберет моё сердце, не захочет быть со мной. До знакомства с Исой я бы сказал, что это невозможно.
        Мне предстоит приручить ее. То, что маман неожиданно рассказала Исе о том, чем сейчас является наша связь, может повредить. Действовать нужно не торопясь. Начал я издалека.
        - Твоя магия действительно необычна, Иса. Ее нужно развивать, и тебе может понадобиться специальная система наставничества для того, чтобы в полной мере развить свои способности. Но сейчас не это главное. Я действительно кое-что сделал с нашей меткой без твоего согласия. Но это нужно для того, чтобы защитить тебя. Уж слишком сильно тобой заинтересовалась Инквизиция.
        - Но почему? - удивленно спросила она. Я уловил крошечную паузу перед ее ответом - так бывает, когда человек пытается играть.
        - Потому что ты сейчас - единственный свидетель исчезновения первой деревни, - сказал я, внимательно наблюдая за девушкой. - Все остальные выжившие бесследно исчезли. Мой доклад о твоем допросе посчитали неполным, и хотели направить к тебе еще мага-менталиста для более тщательного допроса.
        - Но я говорила тебе, что готова ответить на все вопросы…
        - Он бы не задавал вопросы, Иса, - объяснил я. - Тебя бы подвергли глубокому ментальному исследованию. Это означает чтение всех воспоминаний, начиная с момента рождения. Это не только болезненно, но и всегда имеет последствия. Обычно к такому приговаривают преступников.
        - Но почему решили сделать это со мной?
        - Кое-кому в Инквизиции показалось подозрительным, что в живых осталась только ты, - пожал плечами я. - Они решили, что ты можешь что-то скрывать.
        - Я ведь не отказываюсь сотрудничать! - возмущенно воскликнула девушка. - И не совершала ничего предосудительного! Почему ко мне должны применять крайние меры?
        - Мою невесту никто не посмеет допрашивать, - резко сказал я. С удивлением услышал в собственном голосе рычащие нотки. Спустя секунду осознал, что подался вперед, нависая над Исой, до предела сократив расстояние между нами.
        Так не пойдет. Снова драконья сущность берет верх. Сознание словно раздвоилось. Умом я понимал: вот-вот сорвусь, глядя на алые девичьи губы, и грудь, что вздымалась под тканью платья. Но все, чего хотелось инстинктам - это поцеловать Ису, прижать её к себе, ощутить её тело, и дать выход страсти.
        - Спокойно, Эйрин. - Неожиданно её рука легла мне на шею, а потом ладонь переместилась на затылок, а пальцы легко сжались. Ведьма ласково улыбнулась, и нежно проворковала: - Хороший дракон. Я здесь, никуда не бегу. А ты сейчас уберешь клыки, перестанешь изображать чешуйчатого монстра, и мы нормально поговорим. Идёт?
        До меня дошло, что Иса разговаривает со мной словно со злым псом, который решил порычать на хозяина.
        Она… хм… держала меня за шкирку.
        Интересные ощущения. Дракон во мне готов был даже заурчать от удовольствия - ему нравилось такое положение дел. И тел: ведь девушка почти прижалась ко мне грудью, а её губы стали еще ближе. Это мешало соображать, и грозило окончательной потерей самоконтроля.
        Но Иса снова удивила: взяв меня за плечи, она с силой усадила меня на скамью, поменяв наше положение. Попыталась отстраниться, но я удержал её, усадив к себе на колени.
        - Идёт, - сказал я. - Будешь сверху. Пока.
        - Жаль, тут нет цепей, - вздохнула девушка. - Пригодились бы.
        Я поперхнулся воздухом, увидев в её воображении необычайно яркую картинку: себя, растянутого за руки и за ноги, и прикованного цепями к столбикам кровати. Иса стояла надо мной и держала в руках плетку, поигрывая ею, и с предвкушением глядя на меня.
        Откуда ей может быть известно о таких играх? Я не поклонник подобного, но пробовал многое, а о ещё большем имел представление. Но она ведь невинная девушка!
        - Невинная не значит наивная или необразованная, - усмехнулась Иса. И тут же спросила совершенно серьезно: - Эйрин, я могу встать с тебя? Ты, вроде бы, уже успокоился, - она легко провела пальцами по моей щеке: - и чешуи больше нет…
        - Я бы не рисковал, - сказал тоже очень серьезным тоном. - А то вдруг мой дракон решит, что ты пытаешься сбежать? Не хотел тебя пугать, но ему это очень не нравится. Также как и то, что ты пытаешься уговорить меня снять метку.
        - Ты так говоришь, будто бы ты и твой дракон - разные личности, - нахмурилась Иса. - Как это вообще работает? Вы общаетесь друг с другом? Разговариваете? Или ты как попаданец, в которого вселился монстр?
        - Нет! - опроверг я такое нелепое предположение. - Мы одно целое. Я - дракон, а дракон - это я. Две ипостаси одного существа.
        - Тогда почему ты говоришь о драконе в третьем лице? - Иса поёрзала, и попыталась слезть с моих коленей, и я ей это позволил. Что порадовало, девушка не стала отходить, а присела рядом на скамейку. Посмотрела на меня внимательно: - Я и правда хочу разобраться. Ведь ты, как человек, не можешь не понимать, что мы совершенно друг другу не подходим.
        - Но я не человек. И никогда им не был. А вот что насчет тебя?
        - В каком смысле? - недоуменно нахмурилась Иса. - Я простая девушка родом из деревни…
        - Ты никогда не была простой. - Я откинулся на спинку скамейки, хотя больше всего мне хотелось податься вперед, к ней. - Твоя магия очень сильна, а то, что у нас получилось вместе, и вовсе необычно.
        Я снова взял её руку, и полюбовался на разноцветное пламя, что возникло из наших сомкнутых ладоней. Интересно, почему оно обжигало мою мать? Она, огненный демон, должна быть устойчива к любым видам огня.
        - Наверняка ты, когда росла, видела, что отличаешься от сверстников, - продолжил я, наблюдая за выражением лица девушки. - Не вышла замуж, хотя сватались, я уверен, многие.
        Я нахмурился, впервые подумав о том, что в родной деревне у Исы мог быть жених. Возможно, она до сих пор его не забыла, и поэтому так холодна ко мне? Это бы объяснило её отношение.
        Девушка вздохнула и покачала головой, с сочувствием глядя на меня.
        - Я собираюсь сначала получить образование и построить карьеру, а уже потом создавать семью, - сказала она, глядя мне в глаза. - Никогда не хотела быть похожей на свою мать. Она родила, не будучи замужем, и меня воспитывала бабушка.
        - С тобой такого не случится, - заверил я.
        - Конечно, не случится, - согласилась Иса, вытянув свою руку из моей. - Я выйду замуж только когда выучусь, и смогу обеспечивать себя и детей. И только за того, кого сама выберу.
        - Обеспечивать детей? - удивленно воскликнул я. - Но этим должен заниматься муж!
        - Ну, с мужем можно и развестись, - заметила Иса. - Или он загуляет. Или что-то ещё случится. А дети не должны зависеть от прихотей какого-то мужика…
        - Где ты могла набраться подобных мыслей? - покачал головой я. - Я всё больше жалею, что не могу поговорить ни с кем из твоей родной деревни.
        - Я успела пожить не только в деревне, - пожала плечами Иса.
        - Тебя не слишком опечалила новость о том, что последние выжившие исчезли, - заметил я.
        - А как я, по-твоему, должна была отреагировать? - возмущенно воскликнула Иса, поднимаясь и отходя к другому краю беседки. - Расплакаться? Эйрин, я не пойму, чего ты от меня хочешь? Нужно было меня допросить? Без проблем! Теперь выясняется, что твоего доклада в Инквизиции недостаточно, и мне хотят прочитать память! Так я с самого начала была согласна на инспектора, а не на тебя!
        - К твоему разуму не прикоснется никто, кроме меня. - Я сам не заметил, как оказался рядом с Исой, снова почти вплотную. Между нами снова гуляло разноцветное пламя.
        - Эйрин, мне это надоело, - заявила Иса, ткнув мне в грудь пальцем. - Ты всё время пытаешься загнать меня в угол, и прижать. Выбери уже какую-то другую стратегию.
        - Ты не в углу, - заметил я. - Но мысль насчет стратегии мне нравится.
        Огонь между нами вспыхнул ярче, когда я резко подался вперед, и поцеловал Ису. Наконец-то! Девушка издала возмущенный стон… а потом ответила с таким пылом, который удивил, похоже, её саму. Иса сжала мои плечи, пытаясь то ли отстранить меня, то ли прижать крепче. А я наслаждался нежностью её губ, которые оказались даже слаще, чем в моих мечтах.
        Ещё ни к одной женщине я не испытывал подобного.
        К сожалению, Иса быстро опомнилась.
        Она с силой отстранилась, удивленно на меня глядя. Дышала девушка неровно, её губы припухли, а щёки покраснели. Благодаря ментальной связи я чувствовал её смятение, но вместе с тем удовольствие и наслаждение от того, что мы делали только что.
        Но едва я начал снова наклоняться к ней, остановила меня, выставив руку. Её ладонь уперлась мне в грудь. Я мог бы легко преодолеть её слабое сопротивление, тем более, что дракон во мне хотел сейчас только одного. Продолжить начатое. Избавить Ису от одежды, и целовать не только её губы, а показать ей, каким может быть настоящее наслаждение… Уверен, мы идеально подходим друг другу, и скоро она в этом убедится.
        - Никогда больше так не делай. Не смей целовать меня!
        - Хорошо, в следующий раз добьюсь того, чтобы ты сама поцеловала меня.
        Я улыбнулся, неотрывно глядя на нее. Взял ладони девушки, прижал к своей груди, и медленно повел вниз. Иса не пыталась убрать руки, и не могла скрыть собственную реакцию: её золотисто-карие глаза потемнели, щеки порозовели, а дыхание участилось. Она подалась ко мне, почти прикоснулась грудью, а потом… резко отшатнулась, словно осознав, что происходит.
        - Даже не представляю, что должно случиться для этого! - воскликнула она.
        - А я думаю, тебе легко представить не только это, - заметил я, довольно улыбаясь. - Воображение у тебя богатое.
        Я воссоздал в памяти картинку, где Иса представляла меня на кровати, прикованного по рукам и ногам. Дополнил её фантазию: вот она отбрасывает плетку, подходит ближе, забирается на постель… затем на меня. Наклоняется, и её платье исчезает, оставляя девушку в одном белье…
        - Прости, Эйрин, но это останется лишь в твоих мечтах, - насмешливо произнесла Иса. Она повела руки вверх, заставив меня задрожать, и остановила их у меня на груди. - Целуешься ты, конечно, классно, но я как-то не привыкла к тому, что парень в самый интересный момент покрывается чешуей.
        - Не привыкла? - возмущенно воскликнул я. Вовремя осознал, что она меня дразнит, и задумчиво добавил: - С другой стороны, раз ты признала, что тебе понравилось, я не буду убивать всех твоих знакомых мужчин.
        - А зачем их убивать? - Иса с тревогой посмотрела на меня.
        - Ничего личного, этого требуют драконьи инстинкты, - пожал я плечами. - Убить всех соперников, чтобы получить руку избранницы.
        Иса наклонила голову набок, задумчиво глядя на свои руки, которые по-прежнему прижимала к моей груди. Такое впечатление, что она даже не обратила внимания на мои слова!
        На кончике пальца девушки загорелся разноцветный огонек. Она отняла руку, задумчиво посмотрела на него и спросила:
        - Скажи, Эйрин, а вот это - драконий огонь? Или так можно назвать только то, что ты выдыхаешь, когда превращаешься в рептилию?
        Любопытно.
        Вспомнилось, что из всех артрефактов в зале кубков Иса выбрала самый опасный - негасимый факел. Он был ей для чего-то нужен?
        - Знаешь, ты первая, кто на моей памяти назвал дракона рептилией. Почему ты так интересуешься драконьим огнем?
        Я прикрыл глаза, сосредоточился, и выдохнул тонкую струйку пламени себе на ладонь.
        - Зачем он тебе?
        - Может, я хочу лучше узнать тебя? - произнесла Иса, потянувшись к моей руке. - Или ты против?
        - Если только ты тоже позволишь узнать себя.
        У этой девушки есть тайны, которые мне очень интересно разгадать. Разумеется, насильно считывать её память я не буду. Но с людьми это часто и не нужно - достаточно слушать, и быть внимательным.
        Я погасил огонь на своей руке, пока Иса не дотронулась до него. Она, конечно, моя пара, но рисковать обжечь её я не хотел.
        - То есть, вот это разноцветное пламя, что у нас получилось, нельзя назвать драконьим огнем? - Иса попыталась скрыть разочарование в голосе, но у неё не очень получилось.
        - Я обязательно покажу тебе, как оборачиваюсь и выдыхаю пламя, дорогая. Но не здесь.
        - Да, не хотелось бы развлекать наблюдателей твоей матери интересным зрелищем. Кстати, у вас тут все слуги и охранники знают о том, кто вы на самом деле?
        - Некоторые знают, - сказал я. - Но нас с тобой никто не видит. Во-первых, вокруг никого нет, а во-вторых, на беседке стоит завеса, рассеивающая внимание.
        - Значит, кусты шевелились от ветра, - сказала Иса. - И мне показалось.
        - Нет, не показалось, - раздался от входа в беседку голос Вайрона. - Нам можно войти? У меня срочное сообщение.
        За спиной парня маячила Линара с грифоном на руках.
        Я убедился, что наша с Исой одежда в порядке, и снял магическую завесу.
        - Линара волновалась за подругу, - сказал Вайрон. И добавил мысленно: - Прости, что помешал, но я не смог пробиться к тебе по мыслесвязи. Принц морских демонов попросил о встрече. Сказал, что речь идет о водных порталах.
        - Иса, все в порядке? - спросила Линара, подходя к подруге. Моя ведьма уже потушила огонь, и выглядела спокойной, но внучка Верховной все равно с подозрением осматривала ее.
        - Да, все хорошо.
        - У водных жителей безопасно, - сказал я вслух. - А еще визит к ним - прекрасный способ избежать приема, который собирается устроить моя мать.
        - Ты хочешь взять девушек с собой? Под воду? - удивился Вайрон. Но тут же задумчиво произнес: - Хотя ты прав, как раз там им ничего не будет грозить.
        А ещё, чтобы спуститься на морское дно, нашим красавицам придется одеться по моде местных жителей. Представив Ису в тунике из рыбьей чешуи, я понял, что поездка будет увлекательной.
        - О чём вы говорите? - спросила Линара.
        - О чём бы не шла речь, если это позволит избежать приема у леди арт Лайрим, я - обеими руками за, - заявила Иса. - Когда отправляемся?
        - Может, лучше спросить, куда? - спросила Линара, бросив на нее неодобрительный взгляд.
        - Леди, мы приглашаем вас в необычное путешествие, - сообщил я, поклонившись. - Сегодня у вас есть уникальная возможность познакомиться с невероятными обитателями Южных пределов - морским народом.
        - Морской народ живет под водой? - уточнила Иса.
        - Ты говоришь о русалках? - со страхом в голосе спросила Линара. - Но они же относятся к монстрам!
        - Мы ведь обещали вам практику по Монстроведнию? - весело произнес Вайрон. - Так вот: у вас будет возможность убедиться, что не все монстры действительно чудовища.
        - Интересная у нас выходит поездка, - проворчала Иса. - Таким темпами мы к концу выходных выясним, что не все попаданцы - зло.
        - Нет, дорогая, тут ты ошибаешься. - Я покачал головой. - Попаданцы - зло по определению.
        Иса тихонько вздохнула.
        Глава 17
        ИСА
        После недолгого обсуждения, в течение которого мы уговаривали Лину согласиться на визит к русалкам, дело пошло очень быстро. Шаю передали специально обученным людям, которые принесли клятву, что о грифонице позаботятся самым наилучшим образом. Потом Эйрин и Вайрон проводили нас в небольшую столовую, где уже был накрыт стол. Мужчины удалились, а мы смогли поесть. К сожалению, поговорить толком не удалось: вокруг были слуги.
        Спустя полчаса пришел Вайрон, и по длинной лестнице повел нас на морской берег. Тут уже получилось сполна насладиться окружающими видами. Изящные беседки, домики и огромный дворец резиденции лорда Южных пределов были выполнены из белого камня и утопали в зелени. Повсюду встречались фонтаны и ухоженные клумбы, вокруг которых парили разноцветные бабочки и маленькие птички, похожие на колибри. В кронах деревьев я замечала обезьянок и крупных попугаев, и даже змей экзотических расцветок.
        Парковые аллеи гармонично вписывались в окружающий ландшафт. Местность и по климату, и по природе, удивительно напоминала побережье Черного моря в моем мире. Там, где я бывала, тоже приходилось долго и весело спускаться к морю. Правда, не по такой красивой лестнице.
        Скоро выяснилось, что белокаменные ступени не заканчиваются на пляже, а уходят дальше, в воду. Когда мы дошли до кромки прибоя, Вайрон указал в сторону, где под сенью деревьев располагалось несколько небольших домиков.
        - Прежде, чем мы продолжим путь, нужно переодеться и дождаться Эйрина. Он улаживает дела со своей матерью.
        - Да, она наверняка расстроится, что нас не будет на приеме, - заметила я.
        - А как мы будем дышать под водой? - спросила Линара. - И зачем переодеваться?
        - Дышать можно при помощи специальных артефактов, - объяснил Вайрон. - Вам будет неудобно под водой в пышных юбках. По лестнице ещё спускаться сможете, там действуют земные законы, а вот когда она закончится - двигаться станет трудно. Поэтому лучше надеть то, что носят морские жители. Вам сюда. - Парень распахнул перед Линой дверь ближайшего домика. - Тут есть все необходимое.
        Мы вошли. «Необходимое» оказалось большим гардеробом, где на вешалках нас ждали несколько вариантов брюк и множество моделей блестящих туник из серебристой ткани, похожей на рыбью чешую. Как интересно. Не ожидала встретить в этом мире подобной одежды.
        - Я это не надену! - с возмущением воскликнула Лина, критически оглядев ближайший наряд. - Это же такое бесстыдство!
        - А по-моему, нормально, - сказала я, с удовольствием избавляясь от тяжелой многослойной юбки. - Ты только посмотри на эту одежду! Она же совершенно не стесняет движений!
        Сняв корсет, я с наслаждением вдохнула полную грудь воздуха. Приложила к себе тунику, а потом надела ее - ткань заструилась по телу и, каким-то образом мягко обхватив грудь, села точно по фигуре. Да тут и поддержка бюста есть, какая прелесть!
        - Иса, как ты можешь такое говорить? - удивилась Линара. - Ох, ты и штаны эти надела! Теперь похожа на боевую магичку!
        - Пока нет, - я тряхнула головой, и принялась вытаскивать шпильки. - Но сейчас заплету косу, чтобы под водой было удобнее, и точно буду. Давай, Лина, переодевайся! Всё не так страшно, как кажется!
        - Ты меня пугаешь, - сообщила подруга, нехотя снимая платье. - Ещё немного, и я начну проверять, не повлиял ли на тебя Эйрин ментально. Ты начала вести себя странно.
        Я пожала плечами. Как по мне, я стала меньше притворяться. Если для Лины это выглядит так, словно на меня повлияли, то всё печально. Выходит, мое естественное поведение - странно?
        - А ты попробуй, - предложила я, протягивая ей тунику. - Поверь, не все непривычное и новое - плохо.
        - Должна признать, это действительно удобно, - с удивлением произнесла Лина, примерив тунику. Покрутилась перед зеркалом, осматривая себя: - Но ужасно неприлично. Все так обтягивает! Хотя, ты знаешь, на картинках в книгах русалки носят только ожерелья из морских раковин. А иногда не надевают даже их, представляешь! Ходят с голой грудью, и ничего!
        - Не ходят, а плавают, - педантично поправила я. - Мы отправляемся туда, где как раз такие наряды, как у нас сейчас - приличные.
        - Иса, ты что же, вообще не боишься? - Линара посмотрела на меня с требовательным вопросом во взгляде. - Ведь мы не просто посмотрим на русалок издали, мы собираемся спуститься к ним на морское дно! Я читала о том, как они опасны!
        - Почему тогда Эйрин и Вайрон берут нас с собой?
        - Не знаю, - ответила Лина. - Может, я ошибаюсь, и преувеличиваю?
        - Ты знаешь, - задумчиво сказала я, - хоть меня и не устраивает метка Эйрина, и всё, что с ней связано, должна признать: парни и правда берегут нас.
        - И Эйрин не солгал о том, что Шае здесь будет хорошо, - согласилась Лина. - Тут лучшие условия, чем могла обеспечить ей я.
        В дверь осторожно постучались.
        - Леди, если вы готовы, то пора идти, - раздался голос Вайрона.
        - Мы готовы, - ответила я, посмотрев на Лину. Она кивнула.
        И вышла первая. Я чуть замешкалась - застегнула свою поясную сумку, упрятав ее под тунику, и проверила, не видно ли амулета для связи с Триксом. Кстати, сам дракончик уже давно не появлялся. Надо позвать, как только останусь одна…
        - Да вы же голые! - раздался снаружи возмущенный возглас Лины.
        Я поторопилась на выход.
        К сожалению, ни одного нудиста на пляже не обнаружилось. На лестнице возле самой воды скучали с десяток молодых парней, одетых в подобные моим брюки, и вооруженных неприятно знакомыми короткими копьями. На головах у них красовались шлемы с гребнями, а голые торсы были опоясаны ремнями разгрузки со множеством туго набитых карманов.
        При виде меня охранники подтянулись, а один из них, с золотым гребнем на шлеме, даже козырнул. Несомненный прогресс - ведь раньше копьями тыкали.
        Эйрин, Вайрон и Лина обнаружились неподалеку, возле кромки прибоя, причем дракон стоял уже по колено в воде.
        - Иса, ты только посмотри на них! - возмущенно прошипела Лина.
        - На кого? - не поняла я.
        Вайрон выглядел бесстрастным, а Эйрин осмотрел меня с таким хищным интересом, что я даже забеспокоилась - вдруг сумка порвалась, и из нее торчит какой-нибудь артефакт? Украдкой проверила - нет, все в порядке.
        Дракону и демону ремней разгрузки и шлемов не выдали, и они по виду ничем не отличались от обычных отдыхающих с любого земного пляжа. Просто двое симпатичных, подтянутых парней - казалось, что сейчас они снимут свои штаны, оставшись в плавках, и пойдут купаться.
        - Так тебя ничего не смущает? - уточнила Лина, выразительно зыркая на Эйрина и Вайрона. Не встретив понимания, пояснила: - Да они же голые!
        - Кто?
        Я на всякий случай огляделась ещё - вдруг кого-то не увидела?
        Эйрин поднял руку, подавая какой-то знак охранникам. Те снялись с места и строем, чеканя шаг, принялись спускаться по лестнице, постепенно погружаясь в воду.
        - Эйрин и Вайрон!
        - Лина, они в штанах, - заметила я, снова скользнув взглядом по фигурам парней. - Наверняка таких туник как у нас, на них не хватило. Или их просто не делают больших размеров.
        Придётся признать: «большой размер» относится исключительно к росту и ширине мужских плеч. У меня больше не будет повода обозвать Эйрина толстяком - на его торсе не было заметно ни грамма жира, одни рельефные мышцы. Впору пускать слюни на это великолепие, но я, конечно же, сдержусь.
        - Я уже объяснил Линаре, что так принято одеваться в подводном мире, - сказал Эйрин, продолжая меня рассматривать. - Мы идем с неофициальным, дружественным визитом, и поэтому показать, что у нас нет оружия - хороший тон.
        - А зачем тогда столько гвардейцев? - спросила Лина.
        - Оружие у охраны как раз допустимо, - объяснил Вайрон. - Своих женщин морской народ бережет как самую большую ценность, поэтому благородных дам всегда сопровождают воины. Прошу за мной.
        Он двинулся вперед, и спустился на первую ступеньку лестницы, уходящую вниз. Макушка последнего гвардейца уже скрылась под водой. Мы с Линой переглянулись, и отправились следом. Эйрин замыкал нашу небольшую процессию.
        - Леди, у меня будет к вам просьба личного плана, - сказал дракон, нагнав нас. - Необходимо объяснить морскому принцу ваше присутствие, поэтому не опровергайте то, что я буду говорить ему. Иса, подойди ближе, пожалуйста. Я хочу одеть на тебя артефакт, при помощи которого ты сможешь дышать под водой. Линара, твой артефакт у Вайрона.
        Я сделала шаг вперед, и спросила с подозрением:
        - А можно поинтересоваться, что ты собрался сказать?
        - Правду и ничего кроме правды, - ослепительно улыбнулся Эйрин. Он снял с пальца одно из колец, и взял мою руку.
        - Морскому принцу? - переспросила Линара удивленно. - Мы встретимся с морским принцем? И… ты сказал, что мы с неофициальным визитом?
        - Именно. Тебя что-то смущает? - спросил Вайрон, обернувшись. Он протянул Линаре руку, и та, как мне показалось, машинально, приняла её, сделав шаг вперед.
        - Смущает меня, - сказала я. - Но смущает не морской принц, и этот так называемый артефакт. Какие свойства у этого кольца?
        Линара обернулась, посмотрела на меня, одобрительно кивнула, и с подозрением уставилась на Вайрона. А я отслеживала реакцию Эйрина: дракон не смутился, что было хорошим знаком.
        - Эти кольца позволят вам дышать под водой, - ответил Эйрин. Он улыбнулся и, глядя мне в глаза, добавил: - Или ты думаешь, что, приняв от меня кольцо, станешь моей женой?
        Лина тоже улыбнулась, оценив шутку, а вот мне смешно не было. Обжегшись на молоке, я теперь буду дуть на воду. Очень символично, с учетом того, что мы стояли по колено в море.
        - Я предпочитаю знать правду, а не надумывать. Скажи, что этот артефакт не имеет никаких лишних свойств, и я его надену. Или просто останусь тут, на берегу.
        - Как хорошо, что все остальные свойства несет моя метка, - сказал Эйрин. Посмотрел на меня серьезно и добавил: - Торжественно клянусь, что это кольцо позволит тебе дышать под водой, и только. Оно никак не повредит тебе. Примешь ли ты его?
        - Да, Эйрин, - невозмутимо ответила я. Взяла кольцо и сама надела себе на палец.
        Линара поступила также, кивнув Вайрону. Он, кстати, её руки так и не выпустил.
        - Какие подозрительные девушки, - раздался позади меня новый голос. - Эйрин, у вас на поверхности все юные леди так недоверчивы?
        - О нет, только некоторые ведьмы, - усмехнулся Эйрин, оборачиваясь. - Тирон, рад тебя видеть!
        - Взаимно, - кивнул потрясающе красивый брюнет с невероятными бирюзовыми глазами. Он стоял поодаль, по пояс в воде, сложив руки на груди. - Вайрон, удивлен тому, что ты тоже здесь. Преодолеваешь неприязнь к моей стихии?
        - С трудом, - с усмешкой сообщил парень, делая несколько шагов вперед, и увлекая за собой Линару. - Но, как видишь, делаю успехи.
        - Впечатлен. - Тирон цепко оглядел Вайрона, их с Линой сомкнутые руки, и кивнул каким-то своим мыслям. - Рад, что ты тоже принял мое приглашение. Не представишь свою прекрасную спутницу?
        Я, не стесняясь, разглядывала вновь прибывшего. Он был обнажен по пояс - всё остальное скрывала вода, а на запястьях носил массивные золотые браслеты. Выглядел лет на двадцать-двадцать пять, как и наши парни. Я впервые задумалась - а сколько лет Эйрину? Драконы взрослеют также, как и люди, или по-другому?
        - Позволь мне, - вмешался Эйрин. - Эта прекрасная девушка, которая так трогательно прижимается к Вайрону - его нареченная, Линара Деррет. С ней лучше быть осторожным - перед тобой будущая Верховная ведьма. А это, - он стремительно притянул меня к себе, и обвил талию собственническим жестом, - Иса Градос, моя невеста. Как видишь, мы связаны меткой истинных пар, так что я теперь самый счастливый мужчина в этом мире.
        Думаю, что превратись сейчас Эйрин в дракона, Линара бы не так удивилась его словам. Она переводила изумленный взгляд с меня на парня и обратно, и беззвучно открывала рот.
        - Девушки, перед вами Тирон рит Элкор, морской принц, - продолжил знакомить нас Эйрин.
        К счастью, Тирон не смотрел на Лину, и не смог оценить её реакцию. Он с интересом разглядывал меня. Я ответила ему не менее пристальным вниманием, краем глаза отметив, что Вайрон наклонился к Линаре, и зашептал ей на ухо. Подруга встряхнулась, и что-то ответила демону.
        - Очень рад за вас, Эйрин, Вайрон, - произнес, наконец, Тирон. - Благодарю за доверие. Леди, приветствую вас в моем царстве. Следуйте за мной.
        С этими словами он погрузился под воду. А я спросила:
        - Эйрин, а почему нас встречает принц? Да ещё на лестнице, один, без охраны? Или в морском царстве этих принцев несколько десятков?
        - Нет, Тирон один, насколько мне известно, - ответил Эйрин. - И он - единственный наследник. А вышел он нас встречать потому, что мы друзья. Ты готова?
        - К чему?
        - К подводному путешествию. - Эйрин, держа меня за талию, пошел вперед, увлекая за собой. Начал объяснять: - Как только мы с тобой уйдем под воду, сделай резкий выдох. Воздух выйдет из твоих легких, но ты по-прежнему сможешь дышать.
        - А как этот артефакт вообще работает? - спросила я, рассматривая кольцо. Моря я не боялась, плавать умела хорошо, но тот факт, что можно дышать водой, а не воздухом, в голове не укладывался.
        - Стихийная магия воды, - сказал Эйрин. - Твое тело просто начнет жить по природным законам морских жителей - получать все нужное из воды, а не воздуха.
        - То есть твоё объяснение - магия? - педантично уточнила я. Прекрасное объяснение, чего уж.
        - Не бойся, Иса, - успокаивающим тоном произнес Эйрин. - Я рядом с тобой.
        - А я и не боюсь.
        Воды было уже мне по шею, а дракону по грудь, и нужно было нырять. Кстати, Лианры и Вайрона уже не было видно. Эйрин остановился.
        - Конечно, ты у меня очень смелая. Главное - не смотри пристально на хвост Тирона. У морских жителей это считается приглашением к ухаживанию.
        На… хвост?!
        Я не успела ничего переспросить, потому как подлый дракон потянул меня за собой, и поневоле пришлось нырять. А там, проплыв несколько метров вслед за Эйрином, я увидела… тритона. Ну, то есть не милое маленькое земноводное семейства саламандр, а полуголого мужика с рыбьим хвостом.
        Собственно, чего удивляться? Про русалок Линара говорила, а тут та же самая русалка, только мужского пола. Можно было бы и догадаться что Тирон, раз морской принц, не будет человеком.
        Хвост, кстати, у него оказался шикарный - с бирюзовой чешуей, широкими плавниками, и… большой. Хорошо, что Эйрин предупредил не пялиться - а то бы точно загляделась, и пришлось бы бедняге дракону ревновать к ухаживаниям своего друга. Хотя тот целый принц, и наверняка у него очередь из желающих принять эти самые ухаживания.
        Эйрин резко остановился, перестав плыть вперед, и потянул меня за собой вниз. Опустившись на ступени лестницы, пристально посмотрел мне в глаза.
        - Иса, все в порядке? - спросил он.
        Голос в воде звучал также, как и на поверхности. Интересно. О, так я теперь и дышу водой, надо же! Сама не заметила. И никаких неудобств не испытываю.
        - Да, в полном, - подтвердила я. И спросила, максимально понизив голос: - О, а это наши охранники?
        Оглядевшись, я с удивлением увидела десяток парней в точно таких же ремнях разгрузки, и с копьями наперевес. Вот только вместо человеческих ног в черных брюках у них ниже талии выросли чешуйчатые хвосты.
        - Да, это морские демоны, - ответил Эйрин. - Они имеют два обличья: могут выглядеть как люди, и как морские жители. А еще они абсолютно преданы мне, и сегодня будут охранять вас с Линарой. Я сейчас ненадолго отлучусь, поговорю с Тироном, а потом вернусь к тебе.
        - Иса! - Линара поднялась ко мне по ступеням лестницы. Самое интересное, что двигалась она точно так же, как и на поверхности, её тело не пыталось всплыть. - Вайрон сказал, что мы сейчас отправимся кататься на морских змеях!
        Лина выглядела радостной, и сияла ослепительной улыбкой. Но я-то её знала, и прекрасно видела, что счастливый вид - только маска, и на самом деле подруга озабочена не на шутку.
        Линара подошла ближе. Эйрин не стал меня удерживать, позволив спуститься по ступенькам к подруге. Интересно - тело даже не пыталось всплыть, и в целом я ощущала себя точно так же, как и на поверхности. Помнится, нас предупреждали о чем-то подобном.
        - Иса, я должна тебе кое-что сказать, - прошептала Лина.
        - Конечно, - ответила я, провожая взглядом Эйрина, который поплыл навстречу Тирону. - Мы и правда поедем кататься на змеях?
        - Да! Это единственный шанс поговорить. Не хочу, чтобы нас услышали демоны.
        - Демоны? - переспросила я.
        - Тихо! - шикнула на меня подруга. - Наши охранники превратились в морских демонов! Да и Вайрон… я почти уверена, что он не человек! Надо как-то сообщить Эйрину о том, что его друг - монстр!
        - Ты уверена, что он монстр?
        Перешептываясь, мы дошли до основания лестницы, и ступили на песчаное морское дно.
        - Я уже ни в чём не уверена, - призналась Лина. - Выходит, бывают монстры безобидные, такие как Шая, или вот, к примеру, эти змейки…
        Змейки?! Один из хвостатых охранников подплыл к нам, держа в обеих руках поводья, за которыми следовали настоящие титаны подводного мира. Больше всего они напоминали земных хищных мурен, вот только длиной были с автобус.
        - Да, очень безобидно выглядят, - сказала я. - Особенно, если не замечать пасти, полные острых зубов.
        - Леди. - К нам подплыл ещё один охранник. - Уверяю, змеи совершенно ручные, и не причинят вам вреда. К тому же, на них артефакты для ментального контроля. Мы отвечаем за вашу безопасность своими жизнями!
        Тела «змеек» были опутаны сбруей, а на спинах у них имелись сдвоенные седла - как раз, чтобы поместились два человека. Выходит, хвостатые парни умеют сидеть? А как, интересно?
        Ответ на свой невысказанный вопрос я получила быстро - когда один из охранников проплыл вдоль змеи, и расположился в седле. Чешуйчатый хвост его при этом согнулся примерно в том месте, где у людей находится пятая точка, и парень, взяв в руки поводья, направил змею вперед.
        - Вы будете кататься на змее вместе? - спросил охранник, который держал поводья от второй змеи.
        - Да, конечно, только вдвоём! - кивнула Линара.
        - Тогда прошу, поднимайтесь в седла. Прогулка будет недолгой но, надеюсь, приятной.
        Мы забрались на змею - я села впереди, а Лина позади. Подруга достала из-за пазухи фиолетовый кристалл.
        - Иса, я хочу посмотреть на всех сквозь артефакт истинного зрения, который дала бабушка, - прошептала она, как бы невзначай поднимая его к лицу.
        - Ты хочешь убедиться, что тут нет попаданцев?
        - Не совсем. Артефакты истинного зрения помогают увидеть не только двоедушников. Я могу рассмотреть суть любого существа.
        Эйрину, Тирону и Вайрону, которые, как оказалось, отплыли недалеко, досталось по пристальному взгляду. Парни были увлечены беседой, и поэтому не увидели, что их осматривают.
        Сама прогулка верхом на змее не была интересной. Один из охранников держал её под уздцы, как лошадь, и плыл впереди, а змея послушно следовала за ним. Скорость была небольшая, и можно было без помех рассмотреть коралловый риф, юрких разноцветных рыбок, черепах и крабов, что не спеша ползали по дну.
        Я громко восхищалась красотами морского дна, отвлекая внимание от Лины, которая прицельно разглядывала сквозь кристалл наших охранников.
        - Вайрон - демон, - со вздохом сообщила подруга спустя некоторое время. - Не такой, как Тирон. Я думаю, что он - огненный, тогда как морской принц - демон воды.
        - Ох, а демоны бывают разные? - удивилась я.
        - Ну да, - ответила Лина. - Демоны относятся к одной из четырех стихий. Воды, огня, воздуха и земли. Я читала о них в одной старой бабушкиной книге. Надо бы освежить знания.
        - Почему ты решила проверить Вайрона? - спросила я. - Он что-то сказал или сделал?
        - Он назвал меня истинной парой, - буркнула Лина. - А ещё… я слышу его мысли!
        - А это разве странно? - спросила я. - Думала, все менталисты умеют разговаривать мысленно.
        - А вы с Эйрином тоже так общаетесь? - спросила Лина.
        - Да, - призналась я. - Кстати, что ты увидела, когда смотрела сквозь кристалл на него?
        - Ровным счетом ничего необычного, - ответила Лина. - Эйрин арт Лайрим не демон, если ты спрашиваешь об этом. Но вот что подозрительно: для мага его уровня у него слишком бледная аура. Словно кто-то специально её… замаскировал, делая неприметной. И знаешь, Иса, что мне еще кажется странным?
        - Что?
        - Ты не испугалась того, что я сказала о Вайроне, и спокойно реагируешь на наших охранников. Ты не боишься демонов?
        - Начнем с того, что мне о них ничего неизвестно, - пожала я плечами. - К примеру, только сейчас от тебя я узнала, что демоны бывают стихийные. Они все одинаково страшные, или есть безобидные?
        - Опаснее демонов нет никого! - возмутилась Лина. - Именно демоны вселяются в людей… ой!
        Я огляделась, пытаясь понять, что могло вызвать восклицание. К нам приближался еще один охранник. Услышала еле различимый шепот подруги:
        - Иса, я вижу двоедушника.
        Глава 18
        ЭЙРИН
        Новости Тирона оказались нерадостными. Морские жители на своей территории тоже сдерживали натиск монстров, которые появлялись из стихийных порталов. Порталы, что открывались под водой, вели в океаны или реки иных миров, и тварям, приплывающим из них, можно было противостоять. С этим успешно справлялись водные демоны, и мы были уверены, что с этой стороны наш тыл защищен.
        Так было до недавнего времени.
        - Я уже отправил весть твоему отцу, - рассказывал Тирон. - Портал, что открылся вчера, ведет на сушу. По счастью, я был неподалеку, и мне удалось локализовать его. Но прежде, чем это получилось сделать, туда затянуло двоих моих демонов и одну русалку.
        - Они сумели вернуться? - спросил я.
        - Да, я вытащил их обратно. Портал был двусторонним. Хорошо, что я вовремя сообразил остановить воду, что изливалась из океана на ту сторону - ты ведь знаешь, что у порталов, которые выходят в иную среду, есть особенности…
        - Да, разумеется, - кивнул я. - Если бы ты не остановил процесс, сквозь пространственный разрыв мог вылиться весь океан. Что там было, на той стороне? Твоим демонам встретились монстры, или еще кто-то?
        - На них никто не напал, - ответил Тирон. - Портал открылся в ущелье, и они заметили только несколько птиц. Но они больше были озабочены тем, как вернуться обратно, и не дать русалке умереть от обезвоживания, поэтому не проводили разведку.
        - Ты сказал, что локализовал портал, - напомнил я. - В каком состоянии он сейчас?
        - По-прежнему открыт, - ответил Тирон. - Я возвел вокруг преграду, возле него дежурят мои гвардейцы, и объявлена общая тревога. К тому же, я повсеместно усилил отряды стражи.
        - Да, ведь пустой портал, из которого никто не появился, мог быть всего лишь отвлекающим маневром, - кивнул я. - Он далеко отсюда?
        - Нет, в получасе пути. Ты хочешь взять ваших невест с собой, или мне приказать проводить их во дворец?
        Я нашел взглядом Ису и Линару. Девушки сидели верхом на змее и, сдвинув головы, о чем-то переговаривались. Рядом плыл один из морских демонов, держа уздечку змеи, и направлял все её движения. Остальной отряд рассредоточился вокруг. По идее, Исе ничего не угрожает, почему же мне так неспокойно?
        - Твоя охрана хороша, - подал голос молчавший до того Вайрон. - Но они не защитят девушек, если снова откроется межмировой портал на сушу. А вот мы сможем.
        Ещё одна змея приближалась к нам, перекрыв на несколько мгновений вид на мою истинную и её подругу.
        Мне это не понравилось - тем более, что вода впереди забурлила, со дна поднялся песок и муть, занавешивая видимость. Беспокойство превратилось в тревогу.
        А потом меня окатило волной Силы - где-то рядом открылся портал.
        Я рванул вперед.
        Рядом клацнули челюсти с кинжально-острыми зубами - похоже, ментальный контроль змеи перестал работать. По моим рукам прошла волна трансформации, покрывая кожу броней чешуи. Увернуться от змеи и поплыть дальше не вышло - зверюгу, похоже, настроили именно на меня.
        - Убери ласты, гад чешуйчатый! - услышал я восклицание Исы. Причем услышал, похоже, ментальный вопль, а не возглас.
        Стало не до размышлений - на мою пару напали! У змеи имелась чувствительная точка между глазами, и я, зная об этом, ударил туда бронированным кулаком, лишая тварь сознания.
        И понял, что не успею прийти на помощь Исе. Муть частично осела, и стало видно, что её и Линару трое демонов почти утянули в открытый портал. На девушек накинули тускло мерцающую золотом сеть - блокирующую магию, не иначе.
        Вайрон и Тирон плыли туда, но было ясно, что и они опоздают.
        Ну нет! Я не позволю, чтобы мою пару украли прямо у меня из-под носа!
        Что было дальше, запомнилось плохо. Вокруг тела словно возникла радуга, перед глазами мгновенно пробежали ряды рунических символов - что-то из теории пространственной магии, которую мне преподавали в числе прочих наук. Непонятно зачем - ведь в нашем роду нет тех, кто умеет создавать порталы…
        Но это было неважно, потому как я непонятным образом оказался рядом с Исой. Отбросил одним движением демона, который удерживал её, сдернул с девушки сеть, освободил и Линару…
        Портал рядом со мной налился магией, за мутной преградой, которая отделяла наш мир от той стороны, появились темные силуэты. К нам ещё гости? Не желаю!
        Не осознавая до конца, что делаю, я выбросил вперед руку, и быстро начертил в толще воды сложную последовательность рун. Не зря, выходит, тренировал гибкость суставов, делая упражнения для пальцев.
        Пригодилось. Из моей руки возник сноп яркого радужного света, ударил в портал, и тот схлопнулся, оставив после себя только небольшой водоворот. Вскоре пропал и он.
        А я повернулся к Исе, схватил её, и быстро осмотрел. С удовольствием убедившись, что моя пара цела и невредима, огляделся.
        Вайрон, набросив сеть на одного из охранников, передал его двоим другим. А затем устремился к Линаре, которая во все глаза смотрела на меня. Тирон тоже приближался.
        - Эйрин, ты как, нормально себя чувствуешь? - поинтересовалась Иса как ни в чем не бывало. В ее тоне я уловил… сопереживание? - Потому что если ты в порядке, лучше спрячь чешую. И эти когтистые рептильи лапки тоже - Линара явно такой тюнинг не оценила.
        Я послушно сделал глубокий вдох и выдох, успокаиваясь, и усилием воли убирая частичную трансформацию. Внучка Верховной, кстати, больше на меня не смотрела, а что-то яростно выговаривала Вайрону, который сгреб её в объятия, и выглядел по этому поводу донельзя счастливым. Похоже, он не особенно вслушивался в смысл. Я тоже не стал.
        Тем более, что к нам подплыл Тирон, и поинтересовался:
        - Скажи, Эйрин, а как давно ты умеешь открывать порталы?
        Я прокрутил в памяти последние мгновения. Осознав, что произошло, по-новому взглянул на Ису. Девушка, конечно, ничуть не изменилась - это я болван, который не замечал очевидного!
        - Я и не умел открывать порталы, - ответил морскому принцу. - До сегодняшнего дня.
        - Это означает, что… - Тирон тоже посмотрел на мою пару, но, увидев предостережение в моем взгляде, понятливо замолчал. Многозначительно улыбнулся, и отплыл к своим охранникам.
        Драконы, да и демоны тоже, становятся сильнее, когда обретают истинную пару - это непреложный факт. Вот только есть ещё один факт - ничто не возникает ниоткуда. Между истинными идет обмен магией и, чем сильнее твоя пара, тем большую Силу ты обретаешь. Если теперь у меня есть способности, которыми не обладает никто в моем роду, вывод прост: они появились благодаря Исе.
        Сколько же тайн в этой девушке? Что она скрывает? И знает ли сама, какие Силы ей подвластны?
        И самый главный вопрос - кто она? Я непременно это выясню.
        - Эйрин, что происходит? - спросила Иса. - Что имел в виду Тирон?
        - Нам с тобой нужно поговорить, дорогая, - улыбнулся я. - Но позже, и не здесь. Когда мы останемся одни и в безопасности, я тебе всё объясню.
        - Ладно, - согласилась Иса, и добавила: - Спасибо, что не дал утащить меня в портал.
        - Эйрин, нужно увезти девушек отсюда. - К нам подплыл Вайрон, крепко держа за руку Линару. Внучка Верховной хмурилась, с подозрением глядя на меня, но вопросов задавать не стала.
        - Разумеется, - ответил я. - Сразу после того, как мы закроем тот портал, о котором говорил Тирон.
        - Но возле портала опасно! - воскликнул Вайрон. - Понимаю, с ним нужно разобраться. Но вначале предлагаю спрятать Линару и Ису во дворце Тирона.
        Я покачал головой. Неужели друг забыл, о чем сам говорил совсем недавно? Да и последние события прямо показали, что защитить невест можем только мы, а не стража.
        - Вайрон, а ты не хочешь меня спросить, как мне лучше? - возмущенно поинтересовалась Линара. - Мы не собираемся прятаться во дворце! Ведь именно я разглядела двоедушника, и подала сигнал охране!
        - Юная леди, вы этого двоедушника имеете в виду? - К нам подплыл Тирон, держа за плечо опутанного антимагической сетью демона.
        - Да, - кивнула Линара. Она достала из-за пазухи кристалл на цепочке, и оглядела сквозь него пленника, а потом и нас всех.
        - Ой, теперь у него снова одна душа! - воскликнула девушка. Посмотрела на Вайрона: - Теперь я знаю, как выглядит душа демона…
        - К сожалению, попаданцу, который вселился в этого моего охранника, удалось исчезнуть до того, как я его обезвредил, - произнес Тирон. - Но его все равно нужно допросить.
        - Выходит, двоедушниками бывают не только люди? - спросила Иса.
        - И не только демоны, - ответил Вайрон. - Недавно мы выяснили, что попаданцы могут вселяться и в животных.
        Линара посмотрела в сторону бессознательной змеи, и еле слышно выдохнула. Потом подозрительный взгляд достался той змее, на которой они катались.
        - В змей никто не вселялся, я бы это заметил, - успокоил ее Вайрон. - Но нужно выяснить, кто поработал над тем, чтобы внушить им напасть на нас.
        - Ты бы заметил, если бы внутри змеи была душа демона? - уточнила Линара, резко развернувшись к моему другу, и пытаясь испепелить его взглядом. - А каким образом, позволь поинтересоваться? Что-то я не вижу на тебе артефакта истинного зрения!
        - Мне он и не нужен, - ответил Вайрон.
        - Почему это? - требовательно спросила внучка Верховной. - Или вы, демоны, в них не нуждаетесь?
        - Лина, может быть, выясним всё в безопасном месте? - вмешалась Иса, подавшись вперед, к подруге.
        - В безопасном? - возмущенно воскликнула Линара, повернувшись ко мне. - Вообще-то, вы говорили, что под водой нам ничего не угрожает! А по итогу - посмотрите вокруг!
        Я ещё раз огляделся: охранники заканчивали пеленать в антимагические сети напавших; двое демонов Тирона находились возле бессознательной змеи. От портала не осталось и следа - то есть можно было смело говорить, что угрозы больше нет.
        - Мы подразумевали, что в состоянии вас защитить, - сказал я. - И выполняем обещание. И ты, и Иса, в порядке. Я сожалею о том, что произошло, но открытие портала невозможно предсказать.
        - И ты хочешь, чтобы мы отправились ещё к одному порталу? - уточнила Линара.
        - Да. Вам сейчас безопаснее всего быть рядом с нами. После того, как я разберусь с порталом, можно принять приглашение Тирона, и посетить подводный дворец.
        - Эйрин уже пообещал мне откровенный разговор с ответами на все вопросы, - выдала Иса, многозначительно посмотрев на Линару. Повернулась ко мне и добавила: - Ты ведь не против, гм… дорогой, если мы проведем очную ставку с тобой и Вайроном? Можно ещё Тирона позвать, я уверена, у Линары и к нему будут вопросы!
        - Хорошо, - согласилась Линара. Она гневно посмотрела на Вайрона, и тот выпустил её из объятий. Пробормотала: - Для меня всё это немного слишком. Сама себе противоречу. Прошу прощения за эмоции.
        - Все в порядке, леди Деррет. - Иса многозначительно на меня посмотрела, и я добавил: - Мы сейчас ещё раз осмотрим всё, убедимся, что змеи снова под ментальным контролем, и отправимся к порталу.
        Я кивнул Вайрону, и тот, уловив намек, поплыл к Тирону, давая девушкам иллюзию уединения. Я поступил также, хотя мы оба всё равно слышали каждое слово Исы.
        - Все будет хорошо, - тихо сказала она, приобняв Линару за плечи. - Мы со всем разберёмся. Да, всё это кажется странным и необычным, но, поверь, ты привыкнешь. Со временем.
        - Ты говоришь, будто по опыту, - проворчала Линара. - Или… так, стой, ты знала, кто Эйрин?.. И… он что, заставил тебя молчать?
        - Ничего он меня не заставлял, - хмыкнула Иса. - А что касается того, кто он такой… так я по-прежнему не знаю этого. Точно не знаю.
        - Точно знаю я, - сообщила Линара. - Эйрин дракон, Иса.
        - То есть я могу пойти в Инквизицию и сказать об этом? - совершенно невинным тоном поинтересовалась моя пара. - И его сожгут на костре как монстра?
        - Как ты можешь такое говорить? - возмутилась внучка Верховной.
        - А что не так? - удивилась Иса. - Ведь именно так поступают с монстрами, нет?
        - Но он же… Эйрин арт Лайрим!
        - То есть все дело в том, в чьей семье он родился? - ехидно уточнила Иса. - Мне интересно, как это работает. Сына лавочницы, к примеру, жечь можно, а сына лорда Южных пределов - нет?
        - Иса, скажи мне… - В голосе Линары прозвучала искренняя тревога. - Ты что, всерьёз собралась идти в Инквизицию, чтобы рассказать о сущности Эйрина?
        - Нет, - вздохнула моя истинная. - Никуда я не пойду. Мне нужно было понять, изменилось ли твое отношение к Вайрону и Эйрину после того, как ты узнала, кто они.
        - На самом деле да, изменилось, - призналась Линара. - Она обернулась и, посмотрев на Вайрона, а потом на меня, произнесла: - Я это и для вас говорю. Знаю, что слышите. Теперь мне известно, что попаданцам из иных миров противостоят демоны и драконы. И… я знаю, что мы выстоим и защитим наш мир от вторжения монстров из порталов. Раньше я в это не верила.
        Иса печально вздохнула. А ко мне подплыл Тирон, и сообщил:
        - Все осмотрели, опасности нет. Змей проверили, и восстановили ментальный контроль. Можем ехать.
        Мы не стали медлить и отправились. Мы с Исой расположились на одной змее, а Вайрон и Линара - на второй.
        У Тирона был собственный транспорт - колесница, запряженная гигантским морским коньком.
        Морские демоны-охранники плыли рядом, и развивали при этом неплохую скорость.
        Я попытался поговорить с Исой, но она была непривычно печальна, и отделывалась дежурными фразами. Настаивать не стал - после того, как мы прибудем во дворец Тирона, еще представится возможность. И не только поговорить. Ведь я планировал воспользоваться гостеприимством морского принца, и остаться в его владениях на ночь. А девушкам, конечно же, понадобится охрана и в спальнях.
        - Эйрин, мы приехали, - раздался голос Тирона. - Портал здесь. Он внутри преграды, которую я возвел.
        Я увидел перед собой небольшой холм из ракушек и камня, вокруг которого дежурили стражники.
        Вот только магических эманаций, которые должны исходить от открытого пространственного разрыва, я не чувствовал.
        - Спорю на что угодно, что портал уже закрылся. Ломайте преграду! - велел я.
        Мой приказ выполнили. Ощущения не обманули - под камнями не было пространственного разрыва.
        Выходит, портал закрылся сам. Вопрос только один - для чего он вообще был нужен? Ведь кто-то с той стороны постарался сделать так, чтобы создать пространственный разрыв возле замка Тирона. И нет, я не верю, что это была случайность.
        - Я в любом случае оставлю здесь охрану, - сказал морской принц. - Вдруг портал снова откроется? Сейчас должны возвращаться патрули с дежурств - они будут докладывать, не произошло ли еще чего-нибудь необычного. А пока предлагаю поужинать в моем дворце.
        Я не раз бывал в гостях у Тирона, поэтому красоты подводного мира уже не производили прежнего яркого впечатления, а вот Иса и Линара, увидев владения морского принца, пришли в восторг.
        Отделанный перламутром и украшенный жемчугом дворец, выращенные из кораллов дома, сады из разноцветных водорослей, в которых вместо птиц плавали пёстрые рыбки - все это вызывало у девушек почти детскую радость и восхищение. Моя пара перестала печалиться, и с искренним интересом рассматривала всё вокруг.
        Ужин в роскошной столовой вызвал у Исы и Линары не меньшее любопытство. Думаю, не только потому, что мы все проголодались, а блюда были экзотичны. Принимать пищу под водой нужно по особым правилам - хотя бы для того, чтобы она не уплыла у тебя из-под носа, и не растворилась в окружающей среде.
        Еда подавалась на специальных закрытых блюдах, а напитки - в небольших сосудах с плотно пригнанными крышками. К примеру, надо было следить за тем, чтобы десерт из легкого сладкого суфле не всплыл над столом, а соки и воду пить сразу же, как отломишь наконечник с узкого горлышка маленькой бутылки.
        После ужина мы собрались в небольшой гостиной для обещанного разговора. Я решил не размениваться на долгие вступления, а сразу начать с важного. Ведь когда девушки успокоятся, можно будет перейти к более интересной части нашего вечера.
        Я имею в виду не только выяснение вопросов о сущности Исы, но и то, что потом мы останемся с ней вдвоем. Видят боги, как мне хотелось этого! Конечно, самое главное у нас должно случиться после свадьбы, но ничто не мешает помечтать о желаемом, верно?
        - Я хочу, чтобы мы были друг с другом откровенны, - объявил для Исы, Линары и Вайрона, обведя их взглядом. - Пока мы тут вчетвером, и Тирон не вернулся с новостями о порталах, давайте зададим друг другу все интересующие вопросы.
        - Ну, ни я, ни Иса, ничего от вас не скрывали, - заявила Линара. - А вот мне хотелось бы услышать объяснения тому, как двое отпрысков самых известных и родовитых фамилий нашего королевства на поверку оказались монстрами. Для начала ответьте: все арт Лайримы - драконы, а дей Неймироны - демоны?
        - Дей Неймирон - это твоя фамилия? - спросила вдруг Иса, глядя на Вайрона. Друг кивнул, и моя пара задумчиво произнесла: - Насколько я помню перечень аристократических родов, вот эти приставки - «арт» и «дей» - есть только у вас?
        - А ведь верно, - подтвердила Линара. - Больше ни у кого нет. И как я раньше не замечала?
        - Спорю на что угодно: эти два рода - единственные нелюди среди аристократов.
        - Ты права, - сказал Вайрон. - Но ты первая, кто сделал вывод по такой незначительной детали.
        - Вряд ли первая, - хмыкнула Иса. - Но наверняка единственная, кто осмелился сказать об этом вслух. Но давайте не будем отвлекаться на детали. Эйрин, дорогой, прости, что перебила, ты ведь хотел что-то рассказать? - сладким голосом произнесла моя пара.
        - Конечно, дорогая! - я не стал отказывать себе в удовольствии, и расположился рядом с Исой на диване, взяв её за руку. - Я ведь обещал. Слово я держу, особенно если дал его своей невесте.
        Я поднёс руку Исы к губам, и запечатлел легкий поцелуй на кончиках пальцев, одновременно передавая ей толику своей магии. Ведьмочка, судя по всему, собиралась что-то возразить в ответ на мои слова, но, почувствовав отклик собственной Силы на мои действия, промолчала.
        Глядя Исе в глаза, я продолжил:
        - Этот мир уже очень давно противостоит пришельцам из порталов, которые хотят завладеть нашими землями и даже телами. Мы боремся с попаданцами, но для того, чтобы одержать победу, нам нужны все силы. - Я посмотрел на Линару и сказал: - Я рад, что ты, как будущая Верховная ведьма, приняла верное решение.
        - О каком решении ты говоришь?
        - Он имеет в виду твои слова о том, что теперь, когда ты знаешь, что с монстрами сражаются не только люди, но и драконы с демонами, ты уверена, что мы одолеем врагов.
        - Да, я так сказала. - Линара подозрительно уставилась на Вайрона, и потерла лоб. - Но я имела в виду, что готова поддерживать Эйрина, и не собираюсь рассказывать о том, кто вы такие. Я не разрешала тебе общаться со мной мысленно! И уж тем более, я не давала согласия стать твоей невестой!
        - Ты - моя истинная пара, - с безмятежным спокойствием в голосе сообщил Вайрон. - И наш брак по человеческим законам - всего лишь вопрос времени. Ты ведь чувствуешь то же, что и я, признайся. И поверь - скоро никто из нас не сможет противостоять взаимному влечению.
        - Эйрин. - Иса бесцеремонно взяла меня за подбородок и повернула мою голову к себе, заглядывая в глаза. - Подскажи, вот это вот всё Вайрон сейчас говорил только о себе и Линаре? Меня и тебя ведь штуки с влечением не касаются?
        - У драконов инстинкты парности выражены даже сильнее, чем у демонов, - любезно подсказал мой так называемый друг. - Я поражён тому, что Эйрин ещё держится. Наверное, хочет вначале повести тебя в храм.
        - А ты, значит, не собираешься? - возмущенно уточнила Линара. - Вести меня в храм?!
        - Готов прямо сейчас! - Вайрон встал и, взяв Линару за руки, поднял ее с дивана. - Идём, здесь, в подводном царстве, есть…
        - Ни за что! - возмутилась внучка Верховной. - Я не выйду за тебя, демон!
        - Я умею уговаривать.
        Я немного увлекся их перепалкой, и не сразу обратил внимание на состояние Исы. Она настолько погрузилась в себя, что, казалось, не слышала ничего вокруг.
        - Тебе и вечности не хватит на то, чтобы уговорить меня стать твоей!
        - А ты возьми пример с подруги, - сказал Вайрон. - Ей понадобилось гораздо меньше времени, чтобы принять Эйрина…
        При этих словах Иса словно очнулась, и уставилась на меня почти со страхом.
        - А скажи-ка мне… дорогой, - резко произнесла она. - Ведь вы, драконы, считаете себя вершиной эволюции? А судя по твоим отношениям с другом, он при тебе скорее на вторых ролях? То есть драконы все же сильнее демонов?
        - Многие демоны с тобой не согласны, и готовы неустанно оспаривать этот факт.
        Вайрон насмешливо фыркнул, а моя пара продолжила:
        - При таком раскладе я не понимаю, как вышло так, что твой отец - всего лишь лорд, а над ним властвует король. Или… тут есть два варианта, на самом деле. Или лорд арт Лайрим - серый кардинал, или… он и есть король.
        Иса потрясенно посмотрела на меня. Спросила:
        - Черт, Эйрин, скажи мне, что ты не грёбаный местный принц.
        Со стороны Вайрона раздался смешок. Правда, когда я обернулся, друг сохранял невозмутимость без следа улыбки.
        - А она умна, - произнес он мысленно. - Скажи ей, Эйрин, самое время.
        - Так это правда! Боже, почему всё должно быть так плохо?!
        Иса резко подскочила. Не совладав с инерцией, замахала руками, и начала всплывать к потолку. Пришлось изловить её за ногу, и притянуть обратно к себе на диван.
        Краем глаза я отметил ошарашенное выражение лица Линары, но на эмоции будущей Верховной решил не реагировать - мне бы с собственной невестой разобраться. Иса была возмущена, обескуражена, и собиралась… она и правда хочет разбить о мою голову горшок с морским цветком?
        - Почему плохо? - спросил я свою пару, предусмотрительно отсаживаясь подальше от столика, где стояли горшки. - Да, мой отец - король. Я, как единственный сын своих родителей, являюсь их наследником. Разве этот небольшой факт так много значит? Ничего не изменилось - я всё тот же.
        - Вот именно! - воскликнула Иса. - Ты все тот же самоуверенный эгоист, которого волнуют только собственные желания. Эйрин, ты дракон. То есть наверняка сильнее любого человека как магически, так и физически. Я тебе ну никак не подхожу…
        - Я никогда не причиню тебе вреда, Иса. Но если тебя волнует, что ты, как моя королева, тоже займёшь трон, успокойся - до этого момента ещё много времени. Ты успеешь научиться всему необходимому. Драконы живут долго, и отцу нравится править. Думаю, он нескоро передаст мне корону.
        - Трон? - возмущенно воскликнула Иса, снова вскакивая с дивана. Судя по её взгляду и образу, промелькнувшему в мыслях, теперь она хотела запустить в меня не цветочный горшок, а целый столик. - Да как тебе вообще в голову могло такое прийти - сделать меня королевой? Да зачем я тебе вообще сдалась? Я простая девушка, которая родилась в деревне!..
        - Во-первых, ты моя пара, - отрезал я, перебив её возмущённый монолог. - А во-вторых… ты вовсе не так проста, как хочешь казаться. И раз уж у нас вечер откровений, и ты обо мне теперь всё знаешь, ответь и на мои вопросы. Что ты скрываешь?
        - Что ты имеешь в виду? - Иса отступила, и скрестила руки на груди, закрываясь. - Я совершенно обычная, уверяю тебя.
        - Эйрин, чего ты хочешь от Исы? - вступилась за подругу Линара. - Она ничего не скрывает! Или ты сам настолько привык хранить семейные тайны, что теперь думаешь, что они есть у каждого?
        - Дело в том, что у меня есть все основания полагать, что Иса хранит очень большой секрет. Возможно, не один. - Я тоже поднялся, и сделал шаг к своей паре. Иса начала отступать, но потом замерла, и посмотрела на меня с вызовом. Я улыбнулся и добавил: - Не волнуйся, дорогая, я уже сам обо всём догадался. Я знаю, кто ты…
        Договорить я не успел - воздух между нами сверкнул радугой, а потом перед моим лицом возник… крошечный золотой дракон. От него прокатилась такая мощная волна Силы, что среагировали все мои щиты, переходя в режим отражения боевых заклинаний. Но невероятное существо не стало нападать.
        Дракончик просто зашипел на меня, а потом я услышал его мысленный голос:
        - Иса, достань из своей сумки артефакт, блокирующий драконьи силы, и надень! А потом уходи через портал! Через секунду он откроется за твоей спиной!
        - Ты кто такой? - спросил я, разглядывая странное создание. - Как смеешь командовать моей парой? Иса, не бойся, портал тут никто не откроет. Иди сюда, я защищу тебя.
        Вайрон тоже активировал все свои щиты, да еще и сигнал послал через браслет связи. Линара зажгла на ладони зеленый шарик, но взирала на дракончика с выражением полнейшего изумления. Хотя это основная эмоция внучки Верховной этим вечером…
        - Спасибо, Эйрин, но я уже сто раз говорила, что не нуждаюсь в твоей защите, - произнесла Иса. Она вертела в руке короткое ожерелье, напоминающее ошейник. - Трикс, ты не говорил мне про артефакт против драконьих сил. Что он даёт?
        - Он заблокирует вашу связь истинных, - ответил маленький золотой гаденыш. - И этот дракон больше не сможет отбирать у тебя магию.
        - Иса, не смей! - Я рванул вперед, к своей паре, но неожиданно обнаружил, что не могу сдвинуться с места. Вода вокруг сгустилась, и стала вязкой, как донный ил, не давая пошевелиться. У Вайрона были схожие проблемы - он завяз, словно муха в янтаре.
        - Он брал у меня магию? Но зачем? Своей, что ли, мало? - Она, не колеблясь, надела ожерелье себе на шею. Тихий щелчок застежки показался мне громогласным. Я мгновенно почувствовал, как в груди у меня образовалась пустота размером с кратер родного маминого вулкана. А ведьмочка задумчиво произнесла: - На это я тоже не давала своего согласия.
        - Иди в портал! - велел дракончик. - Я долго его не удержу!
        За спиной Исы открылось пространственное окно с золотой рамой. Она повернулась к Линаре, и произнесла:
        - Прости! Я хотела тебе всё рассказать, но не успела. Я клянусь, что никогда не замышляла и не делала тебе ничего плохого.
        С этими словами Иса шагнула в портал. Меня она не удостоила даже взглядом.
        - А с чего ты вообще решил, что достоин её, серебряный? - ехидно поинтересовался золотой дракончик прежде, чем исчезнуть.
        Следом за ним закрылся и портал - растворился, будто его и не было. А потом рассеялись и чары, что удерживали нас на месте.
        Я бросился туда, где только что зияло пространственное окно, пытаясь нащупать след Исы. Надо выяснить, далеко ли она ушла, и открыть новый портал, чтобы нагнать её.
        Несколько секунд ушло на то, чтобы понять: Силы, которая давала способность управлять пространством, у меня больше нет.
        - Эйрин, перестал работать артефакт, который блокировал открытие порталов на территории дворца, - раздался голос Вайрона.
        Пока я пытался сплести заклинание поиска, в гостиную набилось десятка два морских демонов с копьями наперевес - охранники Тирона. Его самого не было.
        - Неужели? Я и так это понял, иначе как бы ушла Иса?
        - Во дворце открылось несколько десятков порталов, из которых лезут монстры, - добавил Вайрон. - Надо организовать защиту.
        Глава 19
        ИСА
        В портале я пробыла недолго, но выход из него не был похож ни на что, испытанное прежде. Я словно вынырнула из густого золотистого геля, прорвав упругую плёнку, и… свалилась на пол возле кровати. Пару минут ушло на то, чтобы выкашлять из себя воду, залив всё вокруг. Пренеприятные ощущения.
        Ожерелье на моей шее сверкало, как десяток фонариков, и осветило небольшую знакомую спальню. Я оказалась в жилых комнатах, расположенных на втором этаже над магазином с зельями.
        Как хорошо, что уже вечер, и в здании никого не должно быть!
        Прокрутив в голове всё, что произошло, я с чувством выругалась. А потом ещё раз - припоминая все бранные слова, услышанные когда-либо в жизни.
        Я сидела на полу, не обращая внимания на воду, стекающую с волос и одежды, и пыталась понять, что делать дальше.
        Это ж надо было такому случиться!
        Столько усилий, чтобы устроить свою жизнь, столько притворства, умалчивания, а иногда и лжи - всё, выходит, впустую!
        Меня раскрыли. Узнали, что я попаданка - а это означает лишь одно: прямой путь в Инквизицию, а потом и на костер. Хотя, в свете информации о моей магии, на костер меня, скорее всего, не отправят. Зачем переводить дрова? Если уж мама Эйрина не смогла повредить мне своим пламенем, то простой огонь мне и подавно не страшен.
        Я прям как героиня известного сериала, снятого по не менее известной книге. Не сжигаемая.
        Или… моя устойчивость к пламени появилась только благодаря связи с Эйрином?
        Ну да, на костер я рано, наверное, собралась. Учитывая интерес самого принца, сначала я попаду в его постель. А там уже - как дракон решит, так и будет.
        Нерадостная перспектива.
        Нет, Эйрин мне нравился как мужчина, и целоваться с ним было приятно. Даже слишком - чуть голову не потеряла. Себе-то можно признаться: будь он тогда, в беседке, чуточку настойчивей, не знаю, до чего мы могли бы дойти. Меня и раньше целовали, но такого, чтобы хотелось самой разорвать на парне одежду, и позволить ему абсолютно всё, не было.
        Но это сейчас не имеет значения. У меня с Эйрином нет, и не может быть будущего. Он не просто дракон и аристократ, он вообще местный принц! Даже стань мы любовниками, это ни к чему хорошему не приведёт.
        Допустим, Эйрин даже не будет рассказывать о том, кто я. К примеру, убедится, что не все попаданки несут опасность для этого мира, и не отдаст меня Инквизиции. Что тогда? Он наследник престола, а это означает, что его решения не могут быть продиктованы только собственными желаниями. У папы Эйрина наверняка есть какой-нибудь специальный отдел местной службы безопасности, и очень скоро у них будут все данные обо мне. И как только дракон решит, что потерял ко мне интерес, моя жизнь будет закончена.
        Боюсь, прикопают меня по-тихому, даже не сообщив Эйрину об этом. Папа-король прикажет - исключительно в целях заботы о безопасности. Ведь тот факт, что я всё же попаданка, пусть и в собственном теле, ничто не изменит.
        Как Эйрин вообще об этом узнал?
        - Трикс! - позвала я. - Появись, без тебя ну никак не обойтись! Мне нужны ответы!
        - Понимаю, что нужны, - раздался ворчливый голос с кровати. - Но я, знаешь ли, сам не отказался бы от инструкций. Пришлось действовать быстро, чтобы вытащить тебя. Боюсь, я наломал дров.
        - Это как? - Я поднялась, и пошла к шкафу, чтобы достать полотенце и сухую одежду. По-хорошему, надо бы принять душ, но на это может не быть времени. - Ты, главное, скажи: мне нужно прямо сейчас сматывать удочки и бежать? Эйрин может прийти сейчас за мной? Он ведь, вроде бы, умеет открывать порталы?
        - Умел, пока ты была рядом, - сообщил Трикс, наклонив голову. - На тебе ожерелье, блокирующее вашу связь, и он не сможет воспользоваться твоей Силой. То есть портал он сейчас не откроет.
        - Хоть одной проблемой меньше, - выдохнула я, понимая, насколько нервничаю. Так не пойдёт. - То есть я ему нужна была потому, что я - сильная ведьма! Ведь для того, чтобы открыть портал, требуется много энергии! Ну, логично, что дракона привлекла вовсе не моя неземная красота, а магия…
        - Иса, я уже говорил, что не могу рассказать тебе всего, - перебил меня Трикс. Он покачал головой, как мне показалось, с осуждением. - Подумай ещё. Ответ на поверхности.
        - Что это значит? Ты не мог бы выражаться яснее? - попросила я, составляя мысленно список необходимых вещей. Прикоснулась к своей шее: - Скажи, Трикс, почему ты мне раньше не говорил об этом ожерелье? Кстати, долго мне его носить?
        - Пока хочешь блокировать вашу связь с драконом, - последовал неутешительный ответ.
        - Но ты же говорил, что я смогу сама разорвать эту связь! Снять его метку! И обещал научить меня!
        - Мы и учились, если ты помнишь, - хмыкнул Трикс. - Но как я уже не раз говорил, такие вещи не делаются на одном желании. Нужно время, которого у нас нет. Сейчас пришлось действовать быстро, поэтому я был вынужден рассказать тебе об артефакте. Думал, удастся обойтись без него…
        - Так, с этим ясно. Но что насчет того, придет ли Эйрин за мной? Точнее, когда?
        - Если снимешь ожерелье, Эйрин снова сможет воспользоваться пространственной магией. Он и так будет искать тебя. - Трикс пронзил меня взглядом раскосых золотых глаз. - Но пока он занят. Морской дворец атакуют орды монстров, и дракон должен помочь своему другу Тирону защитить его.
        - А откуда взялись орды монстров? - спросила я. - Да нам подводный мир рекламировали, как самое безопасное место!
        - Справедливости ради, раньше так и было.
        - Но стоило нам спуститься под воду, начали открываться порталы, - заметила я. - Или в этом все дело? На нас ведь напали еще по дороге в Южные пределы!
        - Всё, что тебя должно волновать - Эйрин не придёт сюда прямо сейчас, - заявил Трикс. - Ему нужно будет время, чтобы выбраться из моря, и прилететь в город…
        - То есть можно нормально собраться, и даже отдохнуть немного, перед тем, как пускаться в бега. - Вытирая волосы полотенцем, я послала небольшой импульс Силы в магический светильник, зажигая его. Ожерелье на шее уже перестало сверкать, и освещать темную комнату. Сколько вообще времени?
        - Иса, а куда ты собралась бежать? - огорошил меня вопросом Трикс.
        - Эм… - Я отбросила полотенце и повернулась к Триксу. Спросила, осенённая очевидной мыслью: - Слушай, а почему ты раньше не говорил мне, что тоже владеешь пространственной магией? Впрочем, ладно, у меня есть вопрос получше - почему ты, раз уж хотел спасти меня от Эйрина, не открыл портал в мой мир?
        - Потому что я не могу открыть межмировой портал, - ответил Трикс. - Для того, чтобы вытащить тебя, мне пришлось потратить весь запас энергии, что я накопил.
        - О, тогда самое время спросить - а кто ты такой?
        Трикс опустил голову. Раньше, когда я задавала этот вопрос, дракончик отмалчивался, а то и вовсе исчезал. Интересно, как он поступит сейчас?
        Пауза затягивалась, и я решила переодеться в сухое и собрать вещи. Жаль, конечно, всё бросать, но разве есть другой выход? Ещё только поступив в Академию, и планируя рейд за факелом, я была готова пуститься в бега в случае неудачи.
        Кстати, вовремя я вспомнила о негасимом факеле. Терять мне все равно нечего, так почему бы не выяснить заодно, что в письме?
        - Здесь и сейчас - я твой помощник, - сказал Трикс, когда я, одетая в черный костюм для верховой езды, вышла из-за ширмы. - Остального я сказать не могу, к сожалению.
        - Хорошо, тогда помогай, раз помощник. Расскажи, как проникнуть в кабинет к декану боевого факультета? Факел же всё ещё там?
        - Да, факел драконьего огня там, - ответил Трикс, выделив интонацией слово «драконьего». - Но я уже говорил, что там стоят следящие артефакты, и вообще сам кабинет охраняется сторожевыми чарами. Они пропустят только декана по слепку ауры.
        - Да, говорил, - кивнула я. - Но если мне сейчас пускаться в бега, другой возможности добыть драконье пламя не будет! А я хочу знать, для чего папаша отправил меня в этот мир!
        - Ты уверена в том, что факел - единственный способ добыть драконий огонь? - спросил Трикс. - Подумай, Иса! Тебе сейчас известно гораздо больше, чем в день поступления в Академию!
        - Ну да, я знаю, что в этом мире есть и драконы. Ты пытаешься намекнуть, что надо было попросить Эйрина о помощи? - удивилась я, принимаясь укладывать в сумку необходимые вещи. - Это странно, с учетом того, что ты сам открыл портал, забрав меня прямо из-под носа дракона. Трикс, скажи, чего ты от меня хочешь?
        - Не могу, - печально покачал головой дракончик. - Я и так помогаю тебе больше, чем имею право. И это несмотря на то, что твой отец дал мне прямое указание: ты должна до всего дойти сама, без моих подсказок. Вспомни, что он говорил, перед тем, как отправить тебя сюда?
        - Дословно не скажу, но что-то вроде: «Ты должна разбудить свою магию и добыть драконий огонь».
        - Вот! - Трикс со значением посмотрел на меня.
        - Что - вот? На магию не жалуюсь, тут все говорят, что я сильная ведьма. А вот с огнем, как сам видишь, проблемы. Трикс, мне нужно выяснить, что в письме. С Эйрином я больше видеться не планирую. А поскольку драконы на дороге не валяются, единственная возможность получить ответы - добыть факел с негасимым огнём.
        - Ладно, давай тогда постараемся не попасться, - вздохнул Трикс. - Если подумать, то этот способ ничем не хуже любого другого.
        - Слушай, а по артефактам в моей сумке ты тоже не можешь подсказать? - спросила я. - Нет ли там случайно чего-нибудь для маскировки? Какой-нибудь шапки-невидимки?
        - Случайно - нет, - проворчал Трикс.
        - А нарочно? - уточнила я.
        - Нарочно всё может быть, - вздохнул дракончик. - Проверь. В пространственный карман доступ имеешь только ты.
        - Как интересно! - воскликнула я, и полезла в сумку. Пожалуй, мне бы подошла даже не шапка-невидимка, а сильное заклинание личины. Такое, что может обмануть даже преподавателей Академии… или сторожевые чары.
        Нашлось и то, и другое - и, забегая вперед, скажу, что пригодились оба артефакта. Из магазина я вышла через заднюю дверь, надев кольцо с заклинанием отвода глаз. Мне совсем не хотелось встречаться с соседями, к тому же Эйрин вполне мог связаться по какому-нибудь артефакту с местным отделением Инквизиции, и приказать искать беглую попаданку. Понятное дело, что первым делом они проверят магазин, а потом и комнату в общежитии.
        Значит, возвращаться туда нельзя.
        Спустя полчаса я вышла из наемного экипажа, и удачно прибилась к группе ведьмочек, которые возвращались в Академию. Был поздний вечер, уже стемнело, и девушки торопились вернуться в общежитие.
        Я же пошла в учебный корпус, снова надев кольцо с заклинанием отвода глаз. Буду надеяться, что декан уже закончил дела, и покинул кабинет. Иначе придется ждать.
        Я вздохнула - вот почему мне нельзя было просто учиться здесь, и спокойно жить? Если бы не внимание одного слишком наглого дракона, всё сложилось бы совсем по-другому!
        Хотя, справедливости ради, я сама полезла за факелом, и столкнулась с Эйрином так, что он не мог не заинтересоваться. Такой удар по драконьей гордости - какая-то первокурсница парализовала его, обозвала толстяком, и утащила из-под носа факел.
        Наверняка, сложись все иначе, он и не заметил бы меня среди прочих ведьмочек. То есть винить во всем случившемся кроме себя, мне некого.
        - Вот-вот, сама всё устроила, теперь отвечай за последствия, - мысленно поддакнул Трикс. - А теперь осторожнее: мы приближаемся к кабинету декана. Надевай маскировку!
        Я нырнула в нишу, про себя порадовавшись, что в этом мире нет видеокамер в коридорах. Хотя в кабинете декана артефакты со сходными свойствами как раз имелись. У меня был план, как их обмануть, но для него нужно, чтобы удача оказалось на моей стороне.
        Вначале мне везло. Сменив личину неприметной девушки на облик грозного Рикона Герта, я вышла из ниши. На полу осталась лежать юбка амазонки. Мои брюки и плащ вполне можно было счесть мужскими, если не приглядываться. Хорошо, что декан боевого факультета невысокий - заклинание личины роста не добавляет.
        Все шло на удивление гладко - я прошла по коридору, кивая редким встречным, и беспрепятственно проникла в приёмную деканата.
        - Лорд Герт, что-то забыли? - Перед кабинетом меня окликнула девушка модельной внешности, вставая из-за стола секретаря. - Я уже ухожу, но…
        - Ничего не нужно, - буркнула я, незаметно доставая из рукава «ключ от всех дверей», и прикладывая его к ручке с личной печатью декана. Надеюсь, сработает.
        - У вас голос странный, - не отставала красавица. - Не заболели?
        - Все в порядке! - я облегченно выдохнула, когда дверь, полыхнув неяркой вспышкой, бесшумно отворилась. - Да, кое-что забыл.
        - Может, сделать вам согревающий напиток? Или массаж?
        Девица положила мне руку на локоть, пытаясь удержать. Пришлось повернуться, и строго посмотреть на нее.
        - Повторяю - ничего не нужно! - произнесла я раздраженно, сбрасывая руку назойливой красотки. Ее глаза, встретившись с моими, вмиг стали пустыми, как у куклы, а рот приоткрылся. - Можешь идти.
        - Как прикажете, - вяло промямлила она и, развернувшись, словно марионетка на веревочках, зашагала к выходу.
        - И забудь, что кого-то тут видела! - по наитию добавила я.
        - Забуду…
        Мда. Я почесала переносицу, удивленно глядя вслед девушке. Это что такое сейчас было? Очень похоже на…
        - Да-да, на ментальную магию, - подсказал Трикс, появляясь над моим плечом. - Будем считать, что ты сама пришла к этому очевидному выводу. Чего встала? Факел в кабинете, в сейфе, вперед!
        - Я ее загипнотизировала? Но откуда у меня ментальная магия? - удивленно спросила я. - От Эйрина?
        - А ты подумай, полезно! - ехидно ответил дракончик. - И перебирай ногами!
        Хороший совет, я ему последовала.
        В кабинете было темно - пришлось для начала разобраться, как зажигать магические светильники. Черт, этот момент я не продумала - если через артефакты слежения кто-то смотрит прямо сейчас, он непременно заинтересуется, чего это декан не ориентируется на собственной территории.
        Кабинет был поистине гигантским: помимо массивного стола, за которым можно было провести совещание со всеми преподавателями, тут имелись книжные шкафы, диван, четыре кресла, кофейный столик и два стеллажа с небольшими статуэтками животных. Декан коллекционер? Или это все артефакты? Хотя какая мне сейчас разница?
        Если бы не помощь Трикса, я бы провозилась всю ночь, ища сейф.
        Хотя бы как открыть его, вопросов не было - «ключ от всех дверей» помог и тут. Вот только сам сейф был спрятан внутри огромного глобуса, который стоял на видном месте среди книг! С другой стороны, в нашем мире в таких местах мини-бары делают, чем хранилище артефактов хуже?
        Держа в руках колбу с факелом, я озадачилась: тут поджечь письмо, и сразу же прочитать, или умыкнуть артефакт, добраться до безопасного места, и там всё сделать? Не стоит давать местным «видеокамерам» больше информации, чем они уже получили…
        - Иса, сюда идут! - вдруг переполошился Трикс. - Прячься! Быстро!
        - Куда? - Я быстро захлопнула сейф, и оглядела кабинет. Платяного шкафа тут нет. За занавеску, что ли, нырнуть? Или под стол?
        Времени решать не было - из приемной раздались голоса. Прижав к себе факел, я заползла под преподавательский стол. Чуть не опоздала.
        Глава 20
        ИСА
        - Многоуважаемый декан Герт не может не знать о такой мелочи, как расположение артефактов защиты, - раздался смутно знакомый мужской голос. - А тебе, конечно же, не составит труда извлечь эту информацию из его памяти.
        - Будь я в своём теле, и правда смог бы сделать это без труда, - услышала я высокий женский голос. Тоже знакомый, кстати. - Но у этой девицы почти нет способностей к ментальной магии. Она огневик. Боюсь, сожгу ей мозги, пытаясь залезть в разум Герта.
        - Не мог выбрать более подходящее тело? - проворчал мужчина. - Всё приходится делать самому!
        Послышался шорох, какая-то возня, а потом звук падения чего-то тяжелого.
        Что происходит?
        - Двое адептов, известные тебе Берт Вардос и Минели, притащили бессознательного декана Герта, и уложили его на диван, - мысленно сказал Трикс. - Вот только я думаю, что это ни черта не Вардос, и не Минели. Это двоедушники.
        - А как Берт оказался в академии? - поразилась я. - В последний раз я его видела, когда Эйрин остался в том ущелье, его допрашивать. А потом, вроде бы, привез в имение отца. Такое ощущение, что это было вечность назад…
        - Видимо, то тоже был не совсем Берт, - ответил Трикс. - Судя по тому, что я сейчас вижу, у него внутри душа демона, и она управляет им. Бедняга, он долго не протянет.
        - Кто не протянет? Берт или демон? - не поняла я.
        - Демоны, когда вселяются в людей, существуют за счет их энергии, - пояснил Трикс. - Чем сильнее демон, тем больше магии он потребляет. А этот силен. Он сейчас пытается взломать разум декана Герта.
        - Демон повредит Берту? Или декану?
        - Даже если парень выживет после того, как из него уйдет демон, он почти наверняка лишится Силы. А что касается декана… если у демона получится проникнуть в его разум, то он узнает все секреты академии.
        - Надо его остановить! - возмутилась я.
        - Ты хочешь выйти одна против высших демонов, и попытаться отбить у них добычу? - уточнил Трикс.
        - А у меня в сумке нет каких-нибудь артефактов против демонов? - спросила я.
        - Думаешь, у тебя там артефакты на все случаи жизни?
        - Ну, против дракона же нашлось средство! Вот я и подумала, что и от демонов может что-то быть.
        - Прекращай полагаться на артефакты, - недовольно произнес Трикс. - У тебя есть своя Сила, вот и учись ею пользоваться! Кстати, если хочешь что-то сделать - поторопись. Декану вот-вот сожгут мозги.
        - Как ты правильно заметил, там двое высших демонов, которые одолели целого декана, - сказала я, роясь в сумке с артефактами. Интересно, колба с факелом туда влезет? - А я всего лишь ведьма-первокурсница…
        Я так до сих пор и не выяснила, по какому принципу работает пространственный карман в моей поясной сумке. Обычно я просто думала о том, какой артефакт хочу найти, и каждый раз доставала нужное. Как жезл огня, которым сожгла тварей в день знакомства с Линарой, или кольцо с заклинанием личины, что использовала сейчас, чтобы принять облик декана Герта. Но оказалось, что там могут быть и более интересные штуки, вроде ожерелья, блокирующего связь с Эйрином.
        Должно найтись и то, что поможет одолеть двоедушников, я уверена! Иначе боевики останутся без преподавателя, а этого нельзя допустить!
        Мои пальцы нащупали какой-то артефакт в недрах сумки. Правда, маленький жезл, навершие которого тускло светилось фиолетовым, солидным ну никак не выглядел. Но выбора особого не было - времени на поиск чего-то более внушительного не осталось.
        Приняв решение, я сжала найденный артефакт в руке, и встала в полный рост.
        - А теперь медленно отошли от него и подняли руки вверх! - мужским басом рявкнула я. Спасибо заклинанию, мой изменённый голос прозвучал действительно внушительно.
        Демоны, надо отдать им должное, среагировали сразу - развернулись, и выставили впереди магические щиты, отгораживаясь от меня. Лицо «Берта» вытянулось - он покосился на диван, где лежал бессознательный декан, а потом уставился на меня в немом изумлении.
        Ну да, я ведь тоже выгляжу как Рикон Герт. Попробую на этом сыграть.
        - Адепт Вардос? Адептка Минели? Как вы проникли в мой кабинет? И кто это?! - Я обвиняющим жестом указала на декана Герта.
        - Э-э-э, - глубокомысленно выдал Берт.
        - Что здесь происходит? Немедленно объясните! - Я нахмурилась, и вышла из-за стола, пряча жезл в рукаве. Есть подозрение, что нужно заставить демонов опустить магические щиты, прежде, чем пулять в них чем-либо.
        - Мы обнаружили голема, - сказала Минели, кивая на диван. Декан выбрал этот момент, чтобы пошевелиться, и что-то пробормотать.
        - А ну, отойдите! - скомандовала я. - Мне нужно взглянуть на него.
        Перед глазами начало двоиться: мне показалось, что за фигурами адептов возникли размытые силуэты - за Бертом появилась огромная рогатая тварь, а за Минели - огненный столб. Это я так вижу демонов, что в них вселились? Интересно.
        - Только сначала нужно узнать, кто из вас - настоящий декан, - усмехнулся Берт, заступая мне дорогу.
        - У них одинаковые ауры! - воскликнула Минели. - Сейчас проверим!
        Она резко вскинула руки, выставив их ладонями вперед.
        На меня буквально ринулась огненная стена, угрожающе полыхая. Я успела только отшатнуться, но это не помогло. Пламя настигло меня, и поглотило, сделав центром огромного факела.
        Все чувства словно отключились, и остались одни инстинкты. Я видела перед собой противников, которых нужно было победить любой ценой. Атака Минели не повредила мне, огонь не обжигал, а согревал, как теплое одеяло.
        Выходит, защита от огня у меня не благодаря Эйрину? Подумаю об этом, когда одолею демонов.
        Из-за пламени снизилась видимость, поэтому я его убрала.
        Минели, увидев это, выпустила в меня огненный шар, а Берт, выставив сверкающий магией щит, принялся выплетать какое-то заклинание, бормоча себе под нос.
        Лучше не выяснять, что он там готовит.
        От фаербола я просто отмахнулась, как от мухи, и он куда-то исчез. Минели, заорав что-то экспрессивное, бросилась вперед. На ней щита не было, поэтому я, недолго думая, выстрелила в девушку из своего жезла. Фиолетовое навершие запульсировало, выдало сноп яркого света, попав в который, Минели застыла, словно налетев на стену.
        Берт перестал бормотать. Я в изумлении смотрела, как от фигуры девушки отделяется яркий огненный силуэт, и начинает взлетать. Мне не понравилось, как стала выглядеть сама Минели - бледная, словно из неё вышел не только огонь, но и жизнь.
        - Поздравляю, Иса, ты изгнала двоедушника, - раздался мысленный голос Трикса. - Девушка будет жить. Правда, демон забрал почти всю её Силу…
        - Стой! - Я посмотрела на огненный сгусток, что уже почти коснулся потолка. - Магию ей верни!
        Удивительно, но мой приказ выполнили - к Минели потянулся струйка пламени, и на её лицо начал возвращаться румянец.
        - Невероятно! - прокомментировал дракончик. - Так тоже можно, оказывается.
        - Как ты это сделал?! - возмущенно воскликнул Берт, бросаясь к Минели. Глаза девушки закрылись, и парень опустил её на пол.
        - Не волнуйся, она будет в порядке, - успокоил меня Трикс. - Просто в обмороке.
        - Нарис, где ты? - произнес Берт, озираясь.
        - Здесь! - раздался сдавленный писк откуда-то из-под потолка. Там парил небольшой огненный шарик. - Он изгнал меня!
        - Изгнал? Так возвращайся!
        - Не могу! - Шарик спустился вниз, и замельтешил возле лица Берта. - Я не могу вернуться обратно в своё тело!
        Занимательно, конечно, но я решила, что послушала достаточно. Пора отправить восвояси и второго демона! Решительно выбросившись вперед, я преодолела границу щита возле Берта, чтобы без помех снова воспользоваться жезлом…
        Но парень шустро перехватил мое запястье, и фиолетовый луч ударил в потолок, не попав по нему. Вдобавок, Берт заломил мне руку за спину, а потом сжал и вторую, одновременно сделав подсечку. Мы упали на пол, и я, конечно же, оказалась внизу, вдобавок сильно ударившись затылком. В глазах потемнело, а из легких вышибло воздух, когда Берт навалился всем своим немаленьким весом, придавив меня.
        - О, так ты баба! - воскликнул парень. Он перехватил мои руки, сжав их одной своей, а вторую положил точно на мою грудь. Выразительно посмотрел в глаза и приказал: - Снимай личину!
        Его глаза загорелись фиолетовым - демон внутри Берта сопроводил свои слова порцией ментального принуждения. Я дернулась, пытаясь сбросить тяжеленного парня, но он только сильнее прижался бедрами.
        Между нами что-то хрустнуло. А потом…
        - А-а-а! - заорал Берт, резво скатываясь с меня, и пытаясь погасить внезапно загоревшуюся одежду. - Нарис, спаси меня! Убери огонь!
        - Кто бы меня спас! - ответил ему тонкий голос из-под потолка. - Откуда здесь дракон?!
        Я в обалдении полюбовалась на то, как Трикс гоняет по кабинету огненный шарик. Дракончик ни на что не обращал внимания, всецело увлекшись преследованием.
        А на диване сдавленно застонал декан Герт.
        Я резко села, стряхивая осколки, и разглядывая весёлый костерок у себя на животе. Из расстегнутой поясной сумки торчала разбитая колба, где прежде был заключен драконий огонь.
        Берт истошно вопил, катаясь по полу, и пытаясь потушить пламя. По комнате плыл отвратительный смрад горящей плоти. Надо это прекратить! Я заозиралась, ища, чем сбить огонь, но он внезапно потух сам.
        Кстати, моя одежда, в отличие от бертовой, не загоралась. И пламя не обжигало - но к этому я уже почти привыкла.
        Щита на Берте больше не было видно. Я подобрала выпавший жезл, и направила на парня сноп сиреневого света. От его тела начал отделяться рогатый силуэт, которому я приказала:
        - Отдай Берту всю магию, что ты у него забрал! И не вздумай больше возвращаться в это тело!
        Попутно я собрала огонь со своего живота в ладонь. Мне не нравилось, что он с каждой секундой становится всё меньше. Надо срочно поджечь письмо. Но вначале помочь бедняге Берту.
        К парню, как и к Минели до этого, потянулся от демона ручеек магии. Правда, это не помогло исцелить страшные ожоги, которые причинил ему драконий огонь. К счастью, Берт потерял сознание, и не чувствовал боли.
        Я судорожно закопалась в сумке, отчаянно жалея, что у меня нет Силы, как у Линары. Вспомнилось, что у Берта, вроде бы, тоже была подобная лечебная магия. К сожалению, сейчас она никак себя не проявляла.
        Под руку попался очередной магический жезл, на этот раз с зеленым наконечником. Молясь, чтобы артефакт помог, я направила на Берта сноп изумрудного света.
        - Иса, куда их? - спросил над ухом Трикс. Дракончик, распахнув крылья, завис в воздухе, левитируя перед собой золотую сферу. В ней угадывались два шарика - огненный и темно-серый.
        - Ты поймал души демонов? - уточнила я, краем глаза отметив, что огонёк в моей руке стал совсем маленьким. Зато Берт под светом изумрудного жезла почти исцелился - ожоги с его кожи исчезали прямо на глазах.
        - Ага, - с гордостью произнёс Трикс. - Что с ними делать?
        - Полагаю, их нужно допросить или что-то в этом роде, - ответила я. - Может, отдадим декану Герту… Ой!
        Посмотрев на диван, я обнаружила, что Рикон Герт сидит, и внимательно наблюдает за мной.
        В его руках сверкала ярко-красная сеть, которую он как раз вскинул, собираясь набросить на меня.
        Я резко отпрыгнула сторону, и присела, выронив из расстегнутой сумки какой-то жезл и остатки негасимого факела. Сеть полетела прямо лицо - декан не зевал. Я отмахнулась рукой с зажатым в ней уже крошечным язычком драконьего огня, и сеть, опутавшая-таки меня… вспыхнула ярким пламенем.
        Да что ж такое-то! По тому, как быстро гасла сеть, я поняла: поджигать письмо надо сейчас или никогда. Иначе, чтобы его прочитать, и впрямь придётся ловить Эйрина и превращать его в дракона…
        - Одну минуту, лорд Герт! - выставив руку ладонью вперед, другую я запустила в поясную сумку.
        - Кто ты такой? Зачем принял мой облик?
        Декан в изумлении смотрел, как я достала запечатанный конверт, и поставила его под язычки пламени, что почти затухли. Только бы получилось! Вот не мог этот драконов огонь гореть чуть подольше?!
        На полу застонали на два голоса Берт и Минели, и декан ненадолго отвлекся, не перестав, впрочем, что-то выплетать из светящихся красных нитей. Ох, не к добру это - явно же главный боевой маг не иллюзию цветочков мне готовит! Но я не могла перестать смотреть на то, как меняется цвет конверта, а скрепляющая его печать медленно плавится.
        Ну наконец-то! Я с облегчением увидела, что огня все же хватило - конверт с тихим хлопком открылся. Даже успела прочитать первую строчку послания: «Дорогая моя дочь…».
        А потом на меня набросилась гигантская ярко-красная змея. Я не сразу сообразила, что чудище полупрозрачное, и создано магией декана - просто инстинктивно отпрыгнула в сторону… и попала под атаку второй такой же змеи. Ее кольца принялись обвиваться вокруг меня, сдавливая, а острейшие зубы чувствительно сомкнулись вокруг запястья.
        Я чудом заставила себя не орать, перепугавшись острых и вполне материальных клыков. Ну а вдруг сейчас руку откусит?! Декан вряд ли будет деликатничать - он ведь считает меня врагом. Придется защищаться!
        По телу прошла волна жара, а потом огонь, поутихший было, вспыхнул с новой силой, сжигая и кольца змеиного тела, и острые зубы, бессильно скользящие по чешуе на моей руке…
        - Лорд арт Лайрим! - воскликнул декан. - Простите, не признал. Могли бы и сказать, что это вы, вместо того, чтобы жечь драконьим огнем мою Силу.
        - А-а-а! - раздался с пола женский визг. - Монстр!
        Минели, глядя на меня глазами, полными ужаса, катала в руках здоровенный огненный шар.
        - Стой! - попытался остановить ее декан, но было поздно. Шар полетел в меня.
        Вздохнув, я почти привычным жестом перехватила его… и с изумлением уставилась на собственную кисть, покрытую перламутровыми чешуйками. Выглядела она жутко - пальцы удлинились, а короткие ногти превратились в изогнутые когти, которым бы позавидовала любая крупная кошка.
        Пришлось снова сдерживать вопль, на этот раз возмущенный. Артефакт, блокирующий связь с Эйрином, перестал работать! Эйрину надо профилактически оторвать все лишние части тела: ведь мы даже не спали, а я от него подхватила столько всего! Ладно еще огонь, но чешуя - это явный перебор!
        - Лорд арт Лайрим, перестаньте пугать адептов, - потребовал декан, с неудовольствием глядя на меня. - Или я буду вынужден рассказать о случившимся вашему отцу.
        Он склонился над Минели, и положил ладонь ей на лоб. Девушка с облегченным вздохом закрыла глаза и расслабилась на полу.
        Зато застонал Берт. Я поспешно и неуклюже запихнула конверт в поясную сумку, и начала застегивать ее, чертыхаясь про себя. Когти жутко мешали. Слава богу, они убрались сами, да и чешуя с рук пропала.
        - Надеюсь, вы объясните мне, что здесь произошло, адепт арт Лайрим! - снова обратился ко мне декан. - И снимите уже мою личину!
        - Думаю, вам стоит допросить двоедушников! - выдала я. Затем изловила золотую сферу, которую любезно подогнал Трикс, и протянула её декану. Увидев недоумение на его лице, пояснила: - Это души демонов, которые находились в телах адептов.
        - Вы уверены? - Декан посмотрел на меня с искренним уважением, принимая сферу. - Не знал, что уже нашли способ не только изгонять их, но и ловить.
        - Да, там и правда души демонов, - подал голос Берт, пытаясь встать. - Один из них был во мне, а другой - в Минели. Я всё помню, и готов рассказать, что творил демон моими руками. Декан Герт, если бы не эта девушка, они бы и вас подчинили!
        - Какая девушка? - недоуменно переспросил декан, присаживаясь рядом с Бертом, и принимаясь делать пассы над его головой.
        Я начала отступать к двери. Жаль, что жезл изгнания демонов подобрать не удастся - он отлетел куда-то под стол. Но сбежать сейчас будет очень мудрым решением.
        Только нужно нейтрализовать декана. Надеюсь, против него найдётся что-то в моей чудесной сумке.
        - Вот эта девушка! - Берт ткнул в меня пальцем.
        Луч из очередного жезла ударил в декана, обездвижив его. Но и Берт вдруг решил помагичить - из его руки сорвался сгусток пламени…
        Уже не скрываясь, я поспешно выскочила за дверь, захлопнув её за собой. Однако магии Берта она не помешала - сквозь щель просочился шарик изумрудного света и полетел на меня.
        Я побежала, вздрогнув от громогласного воя, что раздался со всех сторон. А потом мне в спину что-то врезалось.
        - Иса, объявили общую тревогу! А она активирует защитную завесу вокруг академии! Сейчас отсюда не уйти. - Трикс, возникнув рядом, встревоженно посмотрел на меня. - Ох… а ты поймала заклинание сна!
        - И какой прогноз? - спросила я, чувствуя, как по телу начала распространяться слабость. Не буду больше спасать боевиков! Не мог Берт еще немного поваляться без сознания?
        - Пока твой организм борется, - пояснил Трикс. - Проблема в том, что ты не отдыхала толком, и потратила много магии. Ты просто не сможешь сопротивляться сну!
        - Тогда надо найти укромный уголок и поспать! - Только представив это, я испытала радостное предвкушение.
        - Сейчас академию начнут прочесывать вдоль и поперек, - сказал дракончик. - Берт сказал, что ты девушка, а это значит, что женское общежитие проверят в первую очередь. Идти в твою комнату нельзя.
        - Значит, пойдем в мужское общежитие, - решила я. - Вряд ли станут обыскивать спальню наследного принца.
        - Ты хочешь спрятаться в комнатах Эйрина? - задумчиво уточнил Трикс. Я кивнула. - Если снять ожерелье, охранные печати тебя пропустят. Может сработать. Главное - успеть исчезнуть до его возвращения. Я разбужу тебя, как только пройдёт действие заклинания.
        Глава 21
        ЭЙРИН
        Тварей было много, очень много. Казалось, они никогда не закончатся.
        Зато сражение замечательно отвлекало от ненужных мыслей.
        Кто на самом деле Иса? Откуда у неё дух-помощник?
        Почему она предпочла уйти, даже не попытавшись объясниться? Ведьмочка не могла не знать, какую власть имеет надо мной. Это означало только одно: Иса вела какую-то игру и, скорее всего, она заодно с нашими врагами.
        Легче убивать монстров, чем думать о том, как я обманулся. Но нужно было как можно скорее покончить с угрозой под водой, чтобы отправиться за беглой парой.
        Сделать это было не так-то просто. Мы уничтожили первую волну тварей, но следом появлялись новые. Это могло продолжаться до бесконечности.
        - Тирон, нужно прорваться к артефакту, блокирующему закрытие порталов! - Я подплыл к морскому принцу, который только что одолел огромного осьминога.
        - Я как раз собираюсь к нему. Но скажи, Эйрин, ты разве не можешь сам заблокировать пространственные разрывы? - спросил он.
        - К сожалению, нет, - пришлось признать мне. - Моя… Сила ушла.
        Тирон бросил на меня проницательный взгляд.
        - Тогда нужно выяснить, что случилось с артефактом, - произнес он после паузы. - Я его не чувствую!
        Я отразил атаку трёх гигантских медуз, парализовав их своей магией. Твари, покрывшись серебристой коркой, опустились на дно. Туда им и дорога - совсем скоро они рассыплются на множество сверкающих осколков, а жители подводного города смогут подивиться на новый вид редкого камня, которым можно украсить клумбы. После сегодняшнего сражения у них этого добра будет больше, чем в ином карьере.
        Линару вместе с прочими женщинами и детьми заперли во внутренних покоях дворца. Вайрон остался держать оборону, а мы с морским принцем отправились на крышу дворца, где был установлен артефакт.
        Пока он не работает, будут возникать новые пространственные разрывы, а из них - новые монстры.
        - Ничего себе! - сказал я, увидев, как именно был заблокирован артефакт.
        Он представлял собой крупный черный матовый камень, напичканный сложнейшими заклятьями, призванными сделать невозможным использование пространственной магии в радиусе его действия. Злоумышленники не разрушили и не испортили его, как я опасался. Нет, они избрали гениальный метод - возвели вокруг кристалла сферу антимагии, которая блокировала энергию, необходимую для работы артефакта.
        - Никогда не видел подобного, - присвистнул рядом Тирон. - Чтобы создать такое, нужен маг в ранге магистра, не меньше!
        - К сожалению, среди наших врагов таких немало, - мрачно произнёс я.
        Плохо было то, что сфера не рассеивала полностью магию артефакта, а создавала вокруг него барьер, за которым копилась Сила. Совсем скоро её станет столько, что произойдет взрыв, и артефакт будет уничтожен. А с ним и всё, что вокруг - дворец морского принца и часть подводного города.
        - Тирон, мне понадобится твоя помощь, - сказал я, подплывая вплотную к барьеру. - Я сейчас обращусь, и заберу лишнюю магию, что скопилась в артефакте. Затем начну высвобождать Силу, и порталы постепенно закроются. Твоей задачей будет держать возле меня щит с иллюзией, чтобы твои подданные не решили, что дракон - это очередной портальный монстр, и не набросились на меня.
        - Мы, демоны, - усмехнулся Тирон, - не видим монстра в каждом, кто отличается от людей. Но ты, пожалуй, прав - сейчас даже моя личная гвардия может попытаться напасть на тебя. Иллюзия будет хорошим решением. Но я должен спросить: Эйрин, ты выдержишь? Там столько магии! Если ты неправильно распределишь векторы Силы, взрыв произойдет внутри тебя…
        - Для этого я и собираюсь сменить облик. Тело дракона способно вместить столько магии, сколько потребуется.
        Я произнес это с уверенностью, которой не испытывал. По правде, даже моему отцу было бы наверняка сложно воспринять за раз такое количество магии. Но я все равно должен был сделать всё, что от меня зависит, чтобы спасти подводных жителей. Ведь если падет морское царство, орды монстров хлынут на сушу, а там наше родовое имение.
        Открытые тут порталы будут служить плацдармом для нападения на весь мир. Нужно удержать море любой ценой.
        Все эти мысли пронеслись в голове в один миг. Я не стал медлить, и обернулся. По телу прошла волна удовольствия от высвобожденной Силы - нет ничего приятнее, чем принять свой истинный облик. Я уже начал забывать, каково это.
        Люди не знают, что мы, драконы, отличаемся от них не только внешне. Сама наша сущность - это магия, и чем сильнее и опытнее дракон, тем её больше. Для меня главная сложность была в том, что я, хоть и силен, но относительно молод по драконьим меркам.
        Но я бы не отступил, даже если бы мог. Моя прямая обязанность - защитить этот мир и уничтожить всех его врагов. Всех попаданцев, будь то монстры, или те, кто ими управляет.
        Я без колебаний убрал сферу антимагии. На меня обрушился поток Силы, чистой энергии, которая мигом снесла все охранные и маскировочные чары, что составляли защиту моей ауры. Для того я и позвал Тирона - не стоило кому-то видеть меня в истинном облике.
        Все чувства обострились до предела, я четко увидел магические потоки, и куда их нужно направить, чтобы закрыть порталы. Это было сложно, а ещё непривычно - мне пришлось присоединиться к артефакту, и воздействовать напрямую через него.
        Тут же я понял, что управлять магией Исы было не в пример проще и легче, чем ворочать колоссальными потоками Силы, что пришлось пропустить через себя. Моя драконья сущность всколыхнулась от ярости и тоски по паре, которую разум только начал осознавать.
        Но сейчас было не время и не место поддаваться эмоциям. Я обязательно найду свою ведьму - позже. Когда разберусь здесь. Нужно всего лишь сделать невозможное - закрыть десяток порталов, и одолеть сотни монстров, что успели оттуда появиться.
        Спасибо учителям, вдалбливавшим мне в голову теорию пространственной магии. Пришлось пропустить через себя неимоверное количество Силы, и удержать в повиновении непривычную магию артефакта, и это стоило мне невероятного напряжения и работы на пределе возможностей.
        Но я смог. Порталы один за другим начали закрываться. Когда схлопнулся последний, мне показалось, что я побывал в гигантской камнедробилке, откуда меня достали и собрали заново по кускам. Восстановив работу артефакта, я финальным штрихом влил в него дополнительную Силу, и с облегчением выдохнул.
        Но расслабляться было рано. Вновь сменив облик, я в компании Тирона отправился уничтожать остатки монстров. Демоны морского принца окружили нескольких самых крупных и злобных тварей, но как к ним подступиться - не знали.
        Мы уничтожили их, и всех, кто прошел через порталы в этот день. К концу сражения я, как и многие защитники, почти лишился магии, и даже просто физических сил.
        А предстояло ещё наладить связь - из-за магического выплеска пострадали артефакты, при помощи которых можно было общаться на дальние расстояния. Это было совсем некстати, ведь нужно было срочно доложить о том, что случилось в подводном мире, моему отцу.
        К счастью, этого делать не пришлось - король, почувствовав неладное, явился сам, да не один, а с небольшой армией. Первым делом он вызвал меня.
        Беседа с отцом помогла привести мысли в порядок. Изложив текущую обстановку, я перешел к тому, что, по моему мнению, привело к нападению на дворец морского принца.
        Я не стал ничего утаивать - ни факты, ни свои ошибки, ни выводы, которые успел сделать об Исе на основе того, что произошло.
        - Я не исключаю, что её могли подослать наши враги. Возможно, они даже знали о том, что она - моя пара, и планировали через неё повлиять на меня.
        Отец прикрыл глаза, и положил ладонь мне на лоб, сканируя ментальное поле.
        - Интересно, - произнёс он спустя время. - Но я не вижу в твоей ауре следов воздействия. Только тоску дракона по своей паре.
        - Но она зачем-то скрывала от меня слишком многое, - заметил я. - У неё явно был какой-то план.
        - Нужно выяснить - какой, - кивнул отец. - Я отдам приказ Инквизиции найти её. Слепок её ауры и внешности есть. Конечно, она может замаскироваться…
        - Не нужно её искать, - отрезал я. - Иса - моя пара. Я сам отыщу её, допрошу и получу ответы на все вопросы.
        - Сын, я доволен тем, как ты помог Тирону отстоять морские пределы, - произнёс отец после паузы. - Ты рисковал, когда восстанавливал артефакт, и у тебя получилось. Порталы закрыты, а монстры побеждены. Но эта девушка вызывает вопросы. Она опасна уже тем, что владеет пространственной магией, которая нам недоступна. Ты, насколько помню, уже допрашивал её, и ничего необычного не увидел.
        - Даже дав заглянуть в свой разум, Иса сумела обмануть меня. - Признавать это было неприятно, но я продолжал настаивать на своём: - Пусть Инквизиция найдет её, но не приближается и не пытается схватить. Я сам это сделаю.
        - Эта девушка уже ушла от тебя через портал, - покачал головой отец. - Риск слишком велик. Не волнуйся, никто не причинит вреда твоей паре. После того, как я поговорю с ней, она будет в полном твоем распоряжении. Прикажу приковать цепями к твоей кровати, и делай с ней, что пожелаешь.
        В моей груди против воли зародился рык. Но отец лишь усмехнулся, глядя на меня. Пока что мы просто разговаривали, но если он отдаст приказ, мне придется подчиниться.
        Нельзя давать волю эмоциям. Не время.
        - Отец, ведь вы с мамой тоже когда-то были врагами, - произнес я. - И только после победы в войне она, а следом и весь её клан огненных демонов стали нашими союзниками. Скажи, как бы она отнеслась, если бы ее по твоему приказу приковали к кровати?
        - Ей это не слишком понравилось, - задумчиво произнес отец. - Ты прекрасно знаешь о том, как темпераментна твоя мать. Я тогда не сгорел лишь потому, что пара не может причинить по-настоящему серьезный вред своему истинному. Но итог превзошел все ожидания - как раз в результате той ночи на свет появился ты.
        - Жизнь была проще, пока я этого не знал, - покачал я головой. - Я хочу прямо сейчас отправиться на поиски Исы.
        - Сейчас ты полетишь в Академию, - сказал отец. - Там тоже беспорядки: обнаружили двоедушников, которые проникли в кабинет декана Герта. Одному из них удалось скрыться, и Академию закрыли магической завесой. Демонов сейчас допрашивают, нужно выяснить всё, что они знают. Это твоя вотчина. После того, как наведёшь там порядок, можешь приступать к поискам Исы.
        - А что двоедушники забыли в кабинете декана? - спросил я.
        - Артефакт с драконьим пламенем, - ответил отец, внимательно на меня глядя. - Лорд Герт утверждает, что злоумышленник проник в кабинет целью украсть его. Тебе что-то известно об этом?
        - О да, - ответил я. - Вылетаю немедленно.
        Кратко рассказав отцу историю с факелом, я отправился навестить Линару - нужно было выяснить, что известно девушке о её подруге. Разговор, к сожалению, не принёс интересных сведений. Внучка Верховной ведьмы настаивала на том, что Иса - обыкновенная девушка, и за время их общения не вызывала ровным счетом никаких подозрений.
        - Она хорошая, Эйрин! - с запальчивостью говорила Лина. - Я не знаю, почему она так поступила, и что скрывала. Но Иса никому не вредила!
        - То есть ты не знала, что она владеет пространственной магией? - задал я вопрос, который показался самым важным. - Она при тебе не исчезала, и не появлялась внезапно из ниоткуда?
        - Нет, Эйрин. - Линара не лгала, я это чувствовал. - Уверяю, если бы Иса могла перемещаться с места на место, я бы об этом знала. Как минимум, она бы высыпалась, и не была такой замученной учебой и работой.
        Я нахмурился. Лавка Исы тоже вызывала у меня вопросы. Чем она торговала под видом ведьмовских зелий? Взять хотя бы то, которым она облила меня - явно ведь не что-то безобидное. Она ведь не знала, что на драконов не действует большинство ядов.
        Нужно проверить весь товар. Вдруг там какие-то вещества, при помощи которых наши враги влияют на разум людей? Да, образ милой и кроткой девушки, которой я видел Ису, никак не вязался с таким, но я уже не верил и собственным ощущениям.
        Иса не человек. Точнее, не совсем человек - об этом говорят её магические способности. Люди не владеют пространственной магией, она доступна лишь драконам, да и то не всем, и некоторым демонам - как правило, королевских родов.
        Выходит, моя пара - принцесса демонов? Надеюсь, очень скоро это выяснится.
        Когда я прибыл в академию, тут вовсю шел обыск. Двоедушников уже допросили, а Берта и Минели, адептов, которые служили для них телами, отправили в Инквизицию.
        К счастью, декан Герт предоставил мне протоколы допроса, и был готов рассказать сам, что именно произошло.
        - Ситуация неоднозначная, - говорил декан, когда я во второй раз пересматривал записи с артефактов наблюдения, сетуя на плохое качество картинки. - С одной стороны, женщина, которая хотела украсть факел, не имеет отношения к пойманным двоедушникам - они сами отрицали связь с ней. А с другой… лорд арт Лайрим, я был уверен, что это вы зачем-то приняли мой облик!
        - На этом месте подробнее, - попросил я.
        - На записи нельзя рассмотреть, но руки этой женщины в один момент покрылись чешуей! - воскликнул декан. - А еще она легко обращалась с драконьим огнем, хотя колба, в которой был факел, разбилась. У Берта были страшные ожоги, а она держала пламя голыми руками!
        - Кстати, как Берт понял, что имеет дело с женщиной? На записи ничего подобного не видно.
        - Демон, который вселился в парня, пошел врукопашную, - пояснил декан. - Они боролись, упали на пол… Берт упомянул, что… кхм… нащупал половую принадлежность противника.
        Я кивнул, подавив внезапный приступ ярости. Меньше всего мне сейчас нужно бороться с ревностью, вызванной тем, что какой-то мужчина посмел, пусть и случайно, прикоснуться к Исе.
        Да, у меня не было сомнений, что это она пришла в кабинет декана за факелом. Выходит, моя ведьма не оставила свои цели, для которых ей был нужен драконий огонь.
        - Лорд арт Лайрим, - прервал мои мысли голос декана. - Эта женщина… она тоже дракон?
        Хороший вопрос. Но ответ на него, конечно же - нет. Если бы Иса была драконом, я бы это точно почувствовал. Устойчивость к драконьему пламени у неё от меня - наверняка она на время сняла свой ошейник, блокирующий нашу связь. А пламя в колбе было именно моим - я сам поместил его туда.
        Не нужно декану знать, что я ищу свою пару. Слишком опасно.
        - Некоторые виды демонов покрываются чешуей, - сказал я. - В боевой форме огонь им не страшен.
        - Простите, но мне прекрасно известна классификация демонов стихий, - сухо произнес декан. - Я знаю, как выглядят демоны, чья стихия - земля. Но разве чешуя может защитить от драконьего огня? А чешуя у женщины была очень странного цвета, я никогда не слышал о жемчужных демонах.
        - Жемчужных?
        - Её чешуя словно переливалась всем цветами радуги, - пояснил декан. - Как перламутр.
        - Радуги, говорите… - повторил я, осененный очень нехорошей догадкой.
        В этот момент у меня на пальце запульсировал камень в перстне - кто-то пытался взломать защиту моих личных комнат в общежитии. Я поднялся.
        - Лорд Герт, благодарю, что поделились вашими догадками по поводу произошедшего. Надеюсь, вы не будете озвучивать ваши выводы никому, кроме моего отца.
        - Я не враг самому себе, лорд арт Лайрим, - почти оскорбился декан. - И всегда следую клятве о неразглашении, которую давал. На записи с кристаллов слежения, что ушла в Инквизицию, разумеется, тоже нет ничего необычного.
        - Не сомневаюсь. Некоторые вещи не следует знать даже специальному отделу, который посвящен в то, кем я являюсь. А сейчас простите, мне нужно проверить сигнал, который поступил с охранной сети.
        - Позвольте сопроводить вас! Ваша безопасность…
        - Не позволяю, - покачал я головой. - Сигнал был слабый, а это означает, что опасности никакой нет.
        Я поторопился покинуть кабинет декана. Очень надеюсь, что это Иса проникла в мои покои. Интересно, зачем?
        Кажется, я ещё никогда так быстро не добирался до мужского общежития. Ведьмочка мне за все ответит!
        Дверь в мои комнаты была приоткрыта - кто-то не просто нарушил охранную сеть, а даже не потрудился скрыть следы! Какая беспечность!
        Ноздри пощекотал запах каких-то цветов, но я не обратил на него внимания. В гостиной было пусто, а вот из спальни послышались подозрительные звуки.
        Распахнув дверь, я увидел на кровати прекрасную девушку, одетую в одно лишь кружевное белье.
        Первое, что я испытал - это разочарование. До последнего надеялся, что в мои покои проникла Иса!
        Но это был не она. На меня томными, с поволокой глазами, смотрела староста факультета ведьм, Дамила Аирас.
        - Что ты здесь делаешь? - грубо бросил я, проверяя целостность охранных плетений. Что-то мне не понравилось в их рисунке. Запоздало я сообразил, что если бы Иса захотела прийти ко мне в спальню, ей надо было просто снять ожерелье, блокирующее нашу связь. Охрана, приняв её «за свою», никак бы не отреагировала.
        - Эйрин… подойди ближе, пожалуйста. Я хочу сказать тебе нечто очень важное! - хриплым голосом произнесла Дамила.
        Девушка изогнулась на постели, и подалась вперед, ко мне, отчего глубокий вырез ее кружевной сорочки распахнулся, почти полностью оголив грудь. Я скользнул равнодушным взглядом по предложенным богатствам, и не двинулся с места.
        - Как ты взломала входные чары? Я не приглашал тебя в свою спальню.
        - Для влюбленной девушки нет преград! - воскликнула Дамила. Она надула губки, и поднялась на колени, комкая подол сорочки. - Эйрин, ты ранил меня в самое сердце, и я решила сделать первый шаг навстречу тебе! Уверена, после нашей ночи ты поймешь, что мы созданы друг для друга!
        Запах цветов в комнате усилился. Я поморщился - никогда не любил слишком навязчивые женские духи. Дамила же, увидев, что я не двигаюсь с места, слезла с кровати и пошла ко мне.
        - Мы не созданы друг для друга, леди Аирас. А теперь - прошу одеться. Ты уйдешь отсюда сразу же, как расскажешь, каким образом взломала защиту на моих комнатах.
        В глазах Дамилы мелькнула обида.
        - Это было нетрудно, - зло произнесла она. - Ты, Эйрин, каждой первогодке даешь допуск в свои покои! Потрудись хотя бы запоминать!
        Я нахмурился. Уже давно мне не случалось заводить интрижки в академии. Если таковые и были когда-то, то все приглашения в свои комнаты я отозвал. Что-то тут не так.
        А Дамила между тем поспешно натянула платье, и снова обернулась ко мне.
        - Значит, она тебя хороша, а я - нет? Жаль, Эйрин, я думала, у тебя вкус получше!
        - Кто - она? - спросил я.
        - Иса Градос, кто же ещё! - Дамила указала пальцем в угол комнаты.
        Я проследил за её жестом, и похолодел, а потом кинулся туда, где… лежало тело, завернутое длинный черный плащ. Но добежать не успел, поймав в грудь полный залп из магического жезла, из которого выстрелила Дамила.
        Защитные заклинания вспыхнули, гася атаку, я успел кинуть в девушку парализующее заклятье, но тут в спину прилетел еще один заряд - и он меня свалил.
        Упал я рядом с Исой. Плащ развернулся, и удалось увидеть, что грудь ведьмочки равномерно вздымается. Накатило облегчение, а потом мои глаза закрылись.
        Выходит, Иса всё же пришла в мои покои! Но что с ней сделала Дамила?! Я убью её!
        - Долго ты с ним возилась, - раздался сверху недовольный мужской голос. - Говорил же, что у нас мало времени!
        - Ну прости! - отвечала Дамила. - Я должна была проверить…
        - Проверила? Успокойся, такие, как Эйрин, не способны любить. Он бы не ответил на твои чувства.
        - Знаешь, я была согласна и на постель для начала, - вздохнула Дамила. - Ису ведь он пригласил к себе! Чем я ему не угодила?
        - Вот и воспользуемся девчонкой. Надеюсь, Эйрин будет сговорчивее, увидев, что я собираюсь пытать его любовницу.
        - А ты будешь её пытать?
        - Если придется. Мне нужно добраться до его отца. После того, как я убью его, могу отдать Эйрина тебе. И делай с ним, что хочешь. Можешь привязывать к кровати, можешь в храм тащить. Ну как, интересно?
        - Ты же знаешь, что да…
        Слушая разговор, я старательно пытался сбросить паралич со своего тела. И понимал, что не могу этого сделать. Хуже того, мое сознание медленно, но верно затягивало во тьму.
        Нет! Не время! Я должен спасти Ису! И себя.
        Как же я глупо попался!
        Эта была последняя мысль перед тем, как сознание меня покинуло.
        Глава 22
        Иса
        Ответственно заявляю: спать - это самое чудесное занятие, которое только есть на свете. Во сне набираешься сил, организм вырабатывает очень нужные для здоровья микроэлементы, а если верить местным специалистам - сон восполняет и магический резерв.
        Вот только просыпаться не всегда хорошо.
        Мое пробуждение вышло максимально неприятным - я очнулась от боли. От боли в руках и ногах, которые кто-то жестко стянул веревками. Меня усадили - судя по ощущениям, в мягкое кресло. Голова свесилась на грудь, и волосы удачно скрыли лицо. Удалось осмотреться, оставшись незамеченной.
        И ох как меня не порадовало то, что я увидела! Пока опустим вопрос, как я умудрилась проспать всё на свете, включая собственное пленение. Но куда, черт возьми, подевался Трикс, который обещал разбудить?
        Мое кресло стояло в спальне Эйрина, напротив кровати. Сам дракон обнаружился в ней же - был привязан за руки и за ноги. При этом Эйрин говорил таким спокойным тоном, будто находился на светском мероприятии. Он обращался к Дамиле, старосте факультета ведьм, которая буквально пожирала его взглядом.
        - Делай с ней что хочешь, - говорил дракон, кивая на кресло, где сидела я. - Мне всё равно. Не знаю, как девчонка проникла в мои покои. Обычно я отзываю приглашения у своих любовниц после того, как они мне надоедают.
        - Вот только Иса тебе не любовница, - услышала я позади себя приятный мужской голос. - Пока.
        - Как это не любовница? - возмутилась Дамила. - А почему бы он подарил ей такое шикарное ожерелье? Да вся её лавка столько не стоит, сколько эти камни у нее на шее!
        - Возможно, он надеялся на то, что девушка оценит подарок? - усмехнулся мужчина. - Ведь она для него особенная. Верно, Эйрин?
        - Не понимаю, о чем ты, - ответил дракон. - Объясни, наконец, кто ты такой, и что тебе нужно.
        - О том, кто я, ты скоро узнаешь. А что до того, зачем мне ты и твоя истинная пара - здесь все просто. Мне нужна твоя Сила.
        - Истинная пара? - удивленно воскликнула Дамила.
        - Моя Сила? - одновременно с ней сказал Эйрин. - Но что ты собираешься делать?
        - Почему ты сказал, что Иса - его истинная пара? - возмущенно повторила староста. - Ведь это сказки! Старинные сказки о… драконах и демонах!
        - Все верно, моя дорогая ведьма! - Передо мной появился высокий худой парень, чьи золотые волосы были собраны в «хвост» на затылке. - Истинные пары бывают только у Высших существ. У меня есть все основания полагать, что Иса - пара Эйрина. А теперь проверим, насколько ты умна, Дамила. Как считаешь, кто такой наш дорогой наследник Южных пределов?
        - Он демон? - с ужасом воскликнула Дамила. - Как те, что приходят из иных миров, вселяются в нас, и становятся двоедушниками?
        - О нет, бери выше, - усмехнулся золотоволосый парень. Он вручил Дамиле горящий факел, и обернулся к дракону: - Эйрин родился и вырос в этом мире. Также, как и его отец. Я вижу по твоему лицу, что ты не можешь поверить в то, что лучший адепт вашей академии - не человек. Тогда смотри!
        Мне тоже пришлось смотреть. Парень подошел к Эйрину, одним движением разорвал на нем рубашку вместе с камзолом, будто ткань была сделана из бумаги, и оголил торс. Дамила уставилась на полуголого дракона так, словно он единственным куском торта в ее измученной диетами жизни. А потом вскрикнула от ужаса, когда золотоволосый отобрал у нее факел, поднес его к груди Эйрина, и коснулся огнем голой кожи.
        Мой дракон ощутимо напрягся, потом дернулся… а пламя неожиданно полилось с факела, как вода из кувшина. Я тоже невольно дернулась, хоть и полагала, что огонь не причинит Эйрину вреда. И точно: его кожа покрылась сверкающей серебристой чешуей, и пламя бессильно соскользнуло по ней.
        - Откуда у тебя драконий огонь? - спросил Эйрин, подозрительно сощурившись.
        - На этот вопрос я тоже отвечу, - усмехнулся золотоволосый. - И тоже немного позже. А пока… скажи, Дамила, теперь ты веришь мне?
        Староста заторможено кивнула, неотрывно глядя на Эйрина. Облизнула губы и спросила:
        - То есть он поэтому не смотрел на меня? Все дело в том, что он - дракон, и может жениться только на своей истинной паре?
        - Справедливости ради, наличие пары никак не мешает дракону иметь других женщин, - сообщил золотоволосый. - Это по моему опыту. Но паре и правда отдаешь предпочтение.
        - И он выбрал её! - зло выдохнула Дамила, указав на меня пальцем.
        - Пара - не выбор, - заметил золотоволосый. - Скорее, рок, испытание судьбы. Я много времени изучал этот вопрос. Кстати, связь истинных пар можно и разорвать. Тогда ничто не помешает дракону выбрать себе новую женщину.
        - Что за чушь ты несешь? - возмущенно воскликнул Эйрин. - Это невозможно!
        - О, поверь тому, кто прошел через обряд разрыва связи с парой, - усмехнулся золотоволосый, переводя взгляд с Эйрина на Дамилу. - Дракон при этом почти полностью лишается Силы, но ведь это нас не должно волновать? К этому моменту Эйрин и так будет опустошен благодаря ритуалу, что мы с тобой проведем, Дамила.
        - О каком ритуале ты говоришь? - спросила староста.
        - О ритуале, который вы, ведьмы, проводите, когда делитесь друг с другом магией, конечно же.
        - Ничего у тебя не выйдет, - покачала головой Дамила. - Главное условие этого ритуала - добровольное участие.
        - А Эйрин согласится сам отдать мне Силу, по своей воле. Ведь в ином случае я убью Ису.
        Я почувствовала, как меня грубо взяли за волосы, и оттянули голову назад. Шеи коснулось холодное лезвие.
        Эйрин рванулся в своих путах. По его телу зазмеились золотые вспышки молний, отчего дракон крупно содрогнулся. На коже снова проступил, но быстро исчез рисунок серебристой чешуи, словно кто-то попытался наложить на него виртуальную кольчугу в видео игре, но отменил задачу.
        - Только тронь ее, и я убью тебя! - прорычал Эйрин таким голосом, что я его едва узнала.
        - Нет, не убьешь. Ты силен, но не так силен, как мог бы стать. Знаешь, в чем твоя ошибка, Серебряный?
        - Я много раз ошибался, - в голосе Эйрина слышался все тот же рык. - Но я клянусь: если причинишь Исе хоть малейший вред, тебе не жить!
        На длинных пальцах дракона то появлялись, то куда-то исчезали серебряные когти. А ещё у него отросли натуральные вампирские клыки! Такое впечатление, что Эйрин пытался обернуться, но у него не получалось.
        - Думаю, до этого не дойдет. - Над моей головой раздался смешок, а лезвие на секунду убралось от шеи, чтобы потом вернуться, чиркнув об ожерелье. - Ты ведь не просто считаешь ее своей парой. Ты влюбился. Поэтому все будет для меня просто: ты отдашь мне свою Силу, а я взамен сохраню девочке жизнь.
        Дракон бросил поверх моей головы такой взгляд, что парень с ножом должен был расплавиться. К сожалению, этого не произошло.
        - Отпусти её, тогда и поговорим. - Эйрин внезапно успокоился, и лег на подушки с расслабленным видом. - Я даже сам проведу тебя в подвалы академии. Или вы собрались устроить все здесь, в моих покоях?
        - Именно здесь и сейчас. Дамила, твой выход. Создай магический круг.
        - Дамила, остановись! - рыкнул Эйрин. Глаза его сверкнули фиолетовым.
        - Не трудись, она выполняет только мои приказы, - усмехнулся золотоволосый. - Я позаботился об этом заранее.
        Староста сделала несколько шагов, и принялась рисовать в воздухе ритуальные знаки, обходя вокруг кровати с Эйрином. Она двигалась механически, словно робот с заложенной программой, и закончила очень быстро.
        Я увидела, как золотоволосый передал ей нож, и жестом велел встать на свое место. Дамила тупо кивнула, и прижала лезвие так сильно, что чуть не пустила мне кровь.
        Тут я решила перестать изображать бессознательную заложницу. Логика подсказывала, что хорошо бы потянуть время. Эйрин ведь чертов принц, у него должны быть телохранители! Вайрон, в конце концов - где ходит?
        - У меня вопрос. - Я постаралась говорить осторожно, чтобы ненароком не порезаться о ножик. - Ты сказал, что Эйрин мог стать сильнее? Как?
        - Иса, ты очнулась! - Дракон снова рванулся в путах. С тем же результатом, думаю, он мог бы побиться головой об стену - ничего это ему не принесло. Эйрин, похоже, дойдя и сам до этого простого вывода, замер, и уставился на нашего пленителя в ожидании ответа.
        - О, это просто! - произнес он, по примеру старосты обходя по кровать, и устанавливая по ее углам какие-то кристаллы. Остановился и посмотрел на Эйрина: - Если бы ты сразу сделал пару своей, я не смог бы забрать у тебя Силу.
        - Мне все еще непонятно, - снова заговорила я. - Как уровень Силы зависит от того, сделал кто-то кого-то своим или нет? Что это вообще за эвфемизмы? Вроде все взрослые люди… хм… драконы… Можно выражаться яснее?!
        Я была готова болтать о чем угодно, хоть о погоде, лишь бы дать нам шанс. Не знаю, даже на что. Магия, сколько я её ни призвала, не откликалась. Наверняка на меня одели что-то вроде блокиратора - чтобы не колдовала. Даже в сумку с артефактами было не залезть - руки-то связаны! Где же Трикс?!
        Или на него тоже действует блокиратор магии?
        - Яснее, говоришь? - уточнил золотоволосый, насмешливо посмотрев на меня. - Что ж. Если бы Эйрин хорошенько отымел тебя, сделав женщиной, он был бы сейчас в более выгодном положении. Пожалуй, я даже не смог бы связать его драконьими путами, как сейчас. Но он предпочел сохранить твою невинность, не знаю уж, из каких соображений. Ты, наверное, сначала потребовала пышную свадьбу…
        - Лорд никогда бы не женился на простолюдинке! - подала голос внезапно ожившая Дамила.
        - Ну, во-первых, Эйрин у нас даже не лорд, а принц, а во-вторых, женился бы. Она - его истинная пара.
        - Он принц?! - изумление в голосе Дамилы было почти осязаемым. Все бы хорошо, но у нее начали дрожать руки, когда она выпалила: - Ты сказал, что способен разорвать их связь истинных! А можешь сделать так, чтобы я стала его парой?! Он тогда должен будет жениться на мне!
        - Если бы ты была его парой, пожалуй, смогла бы потребовать этого, - задумчиво произнёс золотоволосый. - Давай вернемся к этому вопросу после ритуала. На самом деле, ты не зря удивлялась. Еще никто не проводил этот ритуал с драконом.
        - Но ты должен быть способен принять Силу, которую даст ритуал! - сказала Дамила. - Ты представляешь, сколько магии у дракона? Нужен бездонный резерв, иначе тебя разорвет!
        - Полагаю, с этим проблем не будет, - мрачно усмехнулся Эйрин. - Верно, Золотой?
        - Верно.
        - Ты тоже дракон? - уточнила я у любителя ведьмовских ритуалов. Он рисовал в воздухе завитушки и загогулины, которые вспыхивали желтым пламенем. - Мне казалось, вы редкие звери.
        - Вы?! - воскликнул Эйрин, как-то странно на меня посмотрев.
        - Ну да, вы, драконы, - подтвердила я. - Думала, рептилии - исчезающий вид.
        - Рептилии?! - Золотоволосый парень резко обернулся ко мне, и внимательно оглядел, прищурившись. Его лицо покрылось золотой чешуей, а зрачки вытянулись в ровные линии. - Ты мне кое-кого напоминаешь… Дамила, отойди, хочу кое-что проверить.
        - Если ты собираешься проводить ритуал, то нужно начинать! - сказала староста. - Круг Силы, напитанный моей магией, долго не продержится.
        - Продержится, сколько нужно. Если понадобится, ты отдашь всю свою Силу…
        - Мы так не договаривались!
        - Конечно, не договаривались. - Золотой дракон кивнул каким-то своим мыслям. - Но ты права: все проверки можно устроить потом. Иса ведь никуда не собирается, верно, девочка? Сначала ритуал. Дамила, повтори, что нужно делать?
        - Ты активируешь круг, используя мою и свою магию, - с натугой, словно ее заставляли, произнесла Дамила. - А Эйрин должен назвать имя того, кому передает Силу, и своё имя.
        - Вот и молодец. Не убирай нож от горла Исы, и будь готова вонзить его по моей команде. И да, не трясись. Если ты зарежешь её случайно, Эйрин все равно лишится пары, но тогда я разозлюсь. Тебе это не понравится.
        Каюсь, я запаниковала. И дернулась, прямо как Эйрин, пытаясь высвободиться из пут. Ожидаемо, тоже ничего не вышло - тот, кто меня связывал, дело своё знал. Нож снова чиркнул по камням ожерелья, а мой дракон воскликнул:
        - Иса, ничего не бойся! С тобой будет все в порядке!
        - Конечно, будет, - подтвердил Золотой. - Если ты подчинишься мне, я не причиню ей вреда.
        Он щелкнул пальцами, и изобразил в воздухе очередную загогулину, вспыхнувшую золотым светом. Кристаллы, установленные по углам кровати, тоже засверкали, на миг ослепив.
        - Эйрин, не делай этого! - выкрикнула я. - Не отдавай свою Силу!
        - Помолчи. - Золотой обернулся ко мне, и сверкнул фиолетовым огнем в глазах. Потом посмотрел на Эйрина и приказал: - А ты не слушай ее, и говори: я, Эйрин арт Лайрим, добровольно передаю Эйстейну арт Рамриору свою магию.
        По лицу Эйрина пробежала невообразимая гамма эмоций. Там были изумление, досада, злость и ярость, а ещё - ненависть. И ненависть, что интересно, была направлена на меня.
        - Так ты, хоть и Золотой, тоже из радужного клана, - прорычал он. Потом посмотрел на меня и добавил: - Выходит, вы в сговоре, и решили таким гнусным образом лишить меня Силы?
        - Что значит тоже? - удивился золотой дракон. - О чём ты говоришь?
        - О том, что я не собираюсь передавать тебе Силу! - воскликнул Эйрин. - Имя твоего рода - арт Рамриор, а это означает, что ты из Радужных драконов. А Иса, выходит, заодно с тобой!
        - Ничего не понятно, но очень интересно, - констатировала я, разглядывая целую гамму эмоций на лице Золотого. - Эйрин, а почему ты так решил? Кто вообще такие эти радужные драконы?
        - Не делай вид, что не понимаешь! - Эйрин снова приподнялся, натягивая путы. По его телу прошлось золотые разряды, наверняка причиняя боль. - Ты всё время обманывала меня и скрывала свою истинную суть! А все для того, чтобы в итоге лишить меня Силы.
        - Скрывать суть у меня были причины. Не собиралась, знаешь ли, на костер Инквизиции. А вот Силы тебя лишать я совсем не хочу. Хорошо, что ты решил не поддаваться на угрозы этого шантажиста!
        - Он твой сообщник! Если бы не необходимость назвать имя в ритуале, я бы так и не раскусил тебя!
        - Эйрин, ты перегрелся? Какой сообщник? - Меня захлестнула самая настоящая ярость. Я уставилась на золотого парня и требовательно спросила: - Он несёт чушь потому, что ты пережарил ему мозг своим электричеством?!
        - Самое интересное, что нет, - усмехнулся тот. Он сделал шаг вперед, наклонился и уставился мне в глаза. - Всё, что ты сейчас слышала - исключительно его собственные выводы. Но я не могу не признать, что логика в них есть… Кто бы мог подумать!
        Золотой потянулся и почти нежно провел пальцами по моей щеке.
        - Убери. От меня. Руки! - прорычала я. С кровати эхом откликнулся Эйрин - кажется, он рявкнул примерно то же.
        - Эйстейн, если ты все еще хочешь провести ритуал, надо начинать прямо сейчас! - подала голос Дамила.
        - А ты вообще заткнись!
        Даже не знаю, кто сказал это. Может, и я. Хотя с каких пор у меня такой низкий и раскатистый голос?!
        А дальше начало происходить нечто невообразимое. Помню, что дико злилась.
        На Эйрина. Как он позволил себе попасться этому любителю ритуалов?! Да ещё и пытается обвинить меня непонятно в чем! На Дамилу, которая держала нож у моего горла, лишь бы получить возможность женить на себе моего дракона. На золотого Эйстейна (ну и имечко!) - вот не жилось ему спокойно, Силы дармовой захотелось. Он, кстати, так и не подумал убрать от меня лапы. Они и впрямь стали лапами - такие жуткие чешуйчатые грабли с длиннющими золотыми когтями! И он ими меня схватил! Небрежным движением перерезал ожерелье на моей шее, и кинул его Дамиле со словами:
        - Хотела подарок от Эйрина? Получай!
        Нож, наконец, убрался от моего горла - Дамила опустила его, любуясь ожерельем в своих руках. Это я углядела краем глаза, когда Эйстейн резко выдернул меня из кресла.
        Это взбесило еще больше. Но вскоре стало понятно, зачем Золотой снял артефакт - он просто сомкнул пальцы у меня на горле. Собирается душить? Вопреки логике эта мысль не напугала - слишком я была зла.
        - Я сказала, чтобы ты убрал руки!
        - Спокойно, девочка, - Эйстейн неприятно усмехнулся, и от его рук полилось золотое свечение. - Это для твоего же блага. Если ты обернешься в этой комнате, то разнесешь все здание. А учитывая, сколько я наложил тут экранирующих и защитных чар, взлетит на воздух вся академия.
        - Ты тоже несешь чушь. Это заразно? Эйрин тебя покусал, пока вы боролись? О каком обороте идёт речь?
        - Иса, он говорит правду! Если ты сменишь ипостась здесь, может случиться магический резонанс!
        - Вы оба психи! - возмутилась я. Попыталась освободить руки и, на удивление, это мне удалось - что-то лопнуло со звонким «дзинь», и сразу стало легче дышать. А ещё я будто бы подросла.
        Давно надо было избавиться от антимагических браслетов - пришла отстраненная мысль. И чего я ждала?
        Руки золотого парня светились, и мне это не нравилось. Он по-прежнему держал меня за шею, и что-то бормотал на незнакомом языке, не обращая внимания на попытки вырваться. Надоело.
        - Отлично! - выдал он, наконец, что-то внятное. - Ты действительно принадлежишь к моему клану. Но я старше, а значит, могу приказать тебе. Ты сейчас поклянешься во всем подчиняться мне…
        - Ну да, бегу и падаю!
        Разорвав путы, стягивающие мои лодыжки, я отвела ногу назад и, хорошенько размахнувшись, двинула коленом вперед и вверх.
        - А-а-я-а-а-й! - завопил фальцетом Золотой.
        - Иса, осторожнее!
        Я резко обернулась на предупреждающий окрик Эйрина, и успела перехватить руку Дамилы с занесенным ножом. А потом заорала уже староста - я слишком сильно сдавила ее запястье. Или это она от страха? Ведь мои руки снова покрылись перламутровой чешуей, а отросшими острыми когтями я ранила её до крови.
        Может, и мне покричать? Все орут, вдруг это чему-то помогает?
        Но вначале надо обезвредить Дамилу, и отобрать у неё мой артефакт. Ну, и нож - ещё ранит кого-нибудь. Меня порезать староста не сумела: лезвие бессильно соскользнуло по изменившейся коже.
        А неплохая защита эта драконья чешуя! Но нужно побыстрее вернуть ожерелье, чтобы все же избавиться от этого влияния нашей связи с Эйрином…
        Я на миг замерла, осознав, что в кабинете декана, когда чешуя впервые появилась, артефакт был на мне.
        Дамила воспользовалась заминкой, чтобы броситься наутек, выпучив глаза. Я прыгнула следом, сделала ей подсечку, бедняжка упала, выронив ожерелье… но тут же подобралась, ловко пнула меня по руке, и на четвереньках поползла к выходу.
        А меня что-то толкнуло в спину. Обернувшись, я увидела… Трикса, который парил рядом и держал вокруг нас полупрозрачный золотой кокон. А снаружи, за коконом, бушевал натуральный магический ураган.
        Обрывки тонких металлических цепей на пустой кровати подсказали, что Эйрину удалось освободиться. В спальне свивались, закручиваясь, золотые и серебряные потоки Силы, в центре которых можно было различить две мельтешащие фигуры. Раздался грохот и звон разбитого стекла, а на месте одной из стен возникла сквозная дыра на улицу. Ее контуры были кокетливо драпированы лохмотьями, бывшими когда-то роскошными шторами.
        - Пора убираться отсюда! - заявил Трикс. - Долго я защиту не удержу.
        - С возвращением, - проворчала я. - Ты где пропадал?
        - Ты была в антимагических браслетах, - невозмутимо ответил Трикс. - Нет магии, нет магического помощника. Как вижу, ты начинаешь осваивать свое драконье наследие. Молодец!
        Я только собралась уточнить, что он имеет в виду, как…
        - Ты не уйдешь! - возмущенно зарычал Эйрин. - Не смей оборачиваться в академии!
        На месте, где только что дрались два дракона, возникла черная воронка. В центре ее обозначился силуэт худого высокого парня, а вокруг него - контур изящного золотого дракона. Он был в несколько раз больше Трикса, но не гигантским. Думаю, даже в комнате поместится.
        А потом… Эйстейн, так и не превратившись, достал что-то небольшое, и резким движением бросил на пол.
        Я успела увидеть вспышку, ощутить ударную волну, а ещё - почувствовать почти осязаемую нить Силы, что протянулась от меня к Эйрину.
        А следом нас куда-то затянуло. Мою магию выкачали, словно насосом воду, и сознание отключилось.
        Глава 23
        ЭЙРИН
        Сознание плавало в пустоте, и никак не хотело возвращаться в тело. Такого со мной никогда не было - чтобы я всё воспринимал, но не мог пошевелить и пальцем.
        Самое любопытное, что органы чувств работали. Я знал, что лежу на чем-то твердом и холодном, воздух пахнет сыростью и вокруг сплошной непроглядный мрак. А ещё были слышны голоса.
        - Что ж так тяжко-то, - простонала темнота голосом Исы. - Трикс, зараза мелкая, ты тут? Или снова пропал?
        - Сама ты пропала, - откликнулся неприятный высокий голос духа. Он мне ещё в прошлый раз не понравился. - И даже я не могу сказать, куда именно нас занесло. Ты как, шевелиться можешь?
        - Не уверена. Посвети мне - узнаем, куда нас занесло.
        - Не могу я появиться, - проворчал дух. - Твой истинный забрал у тебя всю магию, чтобы переместиться в пространстве. Чудо, что меня не развеяло, и я могу разговаривать с тобой. Это же надо было так рисковать!
        - А что вообще произошло? Можешь объяснить?
        Послышалась какая-то возня, Иса снова застонала, и раздался громкий «вжик».
        - Эйстейн, золотой дракон, запустил процесс отключения артефакта, блокирующего открытие порталов на территории академии. Полагаю, что он задумал устроить там то же самое, что и в подводном царстве - нашествие огромного количества монстров через одновременно открытые порталы. Эйрин остановил его, но в результате мы оказались… здесь.
        - А где - здесь, ты не знаешь? - спросила Иса. Яркий свет опалил мои глаза даже сквозь закрытые веки. - Черт! Это Эйрин?! Откуда на нем столько крови? Он ранен?!
        В голосе Исы слышалась неподдельная тревога и страх. На сердце потеплело - несмотря ни на что, она переживает за меня.
        - Рана возле сердца, - констатировал голос духа. - Полагаю, он умирает.
        - И как ему помочь?
        - А зачем помогать ему? - поинтересовался дух. - Ты ведь хотела избавиться от вашей парности. Просто подожди немного - и проблема будет решена.
        - Ты совсем спятил, предлагать такое? - возмутилась Иса. - Эйрин! - К моей груди прижались горячие ладони. - Как ты вообще умудрился оказаться при смерти?!
        - Они с Эйстейном дрались, - сообщил дух. - У Золотого был в руке нож. Точнее, ритуальный кинжал, которым он собирался забрать твою Силу после того, как Эйрин отдаст ему свою магию. Им дракону и досталось. Наверное, поэтому ты теперь так слаба…
        - Трикс, как его спасти? Где этот чертов жезл исцеления?
        - Вероятно, он исчез после того, как ты вылечила Берта Вардоса, - сообщил дух. - Жезлы с магическим зарядом в твоей сумке можно использовать только один раз.
        - И ты только сейчас об этом говоришь?!
        - Не пойму, чего ты так переживаешь, - недоуменно произнёс дух. - Хотела разорвать связь с истинным? Так вот, его смерть - самый верный способ. После того, как вы обменялись Силой, тебе даже снятие его метки принадлежности не поможет, надо или проводить очень энергозатратный ритуал, или и правда подождать, когда Эйрин умрёт…
        - Трикс, заткнись! Я не хочу, чтобы он умирал! - Иса, судя по ощущениям, прижалась к моей груди ухом. - Сердце так редко бьётся! Но кровь из раны, уже, слава богу, не течёт. Как ему помочь?
        Послышалась какая-то возня, и сдавленное бормотание, больше похожее на ругательства.
        - Трикс, не молчи!
        - Ты сама велела мне заткнуться…
        - Я тебя вообще сейчас прибью! Я не могу найти в этой чёртовой сумке ничего! Ни одного артефакта для лечения! Ну почему у меня нет Силы, как у Линары?
        - На самом деле, ты, как истинная пара, можешь его исцелить, - проворчал Трикс. - Вот только у всего есть последствия…
        - Как?!
        - Тебе надо запустить между вами обмен Силой. Учитывая его состояние, это будет непросто. Ты не пропустила мои слова про последствия?
        - Трикс, ты можешь сказать по-человечески - что нужно делать и как?
        - По-человечески не могу. Проще всего истинным обменяться Силой через телесную близость. Ваша магия смешается, и вылечит твоего дракона.
        - Телесную близость? И как ты себе это представляешь? Эйрин ранен!
        - Не хочу я это никак представлять, Иса, - недовольно проворчал дух. - Я вообще сейчас исчезну - не собираюсь даже смотреть на то, как ты будешь миловаться со своим истинным. Просто учти: если ты сейчас исцелишь его при помощи вашей связи, тебе будет сложно, почти невозможно эту самую связь разорвать. Впрочем, всё зависит от того, как далеко вы зайдёте. Всё, я улетел на разведку. Надо ещё выяснить, куда делся Эйстейн. Он, похоже, обо всём догадался. Раньше тебя, кстати!
        - Трикс, погоди… - воскликнула Иса.
        Но ответом ей была тишина. Я же попытался пошевелиться, отчего телу стало ещё холоднее. Словно тепло покидало меня вместе с жизнью.
        - Эйрин, а ну не смей истекать кровью! - К моей груди прижались горячие ладони. - Я не знаю, как запустить обмен Силой, я вообще ни черта не знаю о ваших драконьих делах и истинных парах, но я попытаюсь. Только не умирай, ладно?
        Странно, почему Иса сказала «о ваших драконьих делах?». Разве она не должна знать о магии истинных столько же, сколько и любой дракон?
        Но этот вопрос быстро перестал иметь значение. Меня вообще всё перестало интересовать. К губам прижались мягкие девичьи губы, даря наслаждение. В тело начали возвращаться тепло.
        Очень скоро я почувствовал себя лучше, гораздо лучше. Первой очнулась от спячки драконья сущность, ощутив близость пары, и её магию, которой Иса щедро делилась со мной. Девушка продолжала целовать меня, и теперь я смог ей ответить. Моя собственная Сила пробудилась в ответ на нежные прикосновения, и встретилась с Силой Исы. Я сам не заметил, как поднялся, обнял свою пару, и принялся ласкать её, помогая избавиться от одежды. Руки Исы скользили по моим обнаженным плечам, она оседлала меня, прижалась всем телом, простонав…
        И тут инстинкты окончательно взяли вверх, я перестал контролировать оборот, а по нашим телам прошла волна разноцветного пламени. Иса сбросила тунику, и когда мой взгляд остановился на её груди, затянутой в корсет, стало понятно, что прекраснее зрелища на свете нет. Губы сами собой прижались к манящей ложбинке, пальцы сомкнулись на тонкой талии, а драконья сущность издала довольный рык, наслаждаясь близостью пары.
        В моё тело вернулась жизнь.
        - Хочу тебя… - прошептала Иса, приподнимаясь и опускаясь на мне. - И плевать на последствия… - промелькнула в её голове мысль, которую она не стала говорить.
        Я отстранился, глядя на Ису. Она была прекрасна: полураздетая, с горящими глазами, растрепанными волосами и сияющей кожей, на которой поблескивали полоски чешуи. Обманщица. А ведь я считал её человеком.
        Но теперь всё встало на места. Иса наверняка на стороне наших врагов, с которым отец противостоит уже не один десяток лет. Но при этом она - моя пара. А ещё она - дракон. То есть ею управляют все те же инстинкты, что ведут меня. И я - её истинный.
        - Эйрин. - Иса подалась вперед, и положила ладонь мне на затылок. - Только не включай сейчас джентльмена, ладно? Ты ведь уже нормально себя чувствуешь, я знаю, что ты исцелился и от раны, и от кровопотери.
        - Мне неизвестно, кто такой джентльмен, - усмехнулся я, протягивая руку и наматывая на пальцы прядь её длинных блестящих волос. - Но ты задолжала мне объяснения.
        Я резко подал бедра вперед и вверх, с удовлетворением глядя, как Иса прикрыла глаза и прикусила губу. Сквозь её тело сейчас прошла волна моей магии, а так как девушка сидела на мне верхом, это должно было раззадорить её ещё больше. Я не ошибся: Иса застонала и, похоже, утратила контроль над собой. Её пальцы удлинились, из них показались перламутровые когти, а полоски чешуи появились на плечах и шее.
        Цвет этой самой чешуи не оставлял сомнений: передо мной радужная драконица. И она, судя по всему, собирается сделать меня своим.
        Но ведь и она тогда станет моей.
        Что ж. Пусть будет так. Клан радужных - наши исконные враги, которые действуют заодно с демонами, атакующими этот мир. Но Иса - моя истинная пара. И ее эмоции, которые я четко ощущаю по нашей связи, не лгут.
        - Все объяснения - потом, - заявила Иса, привлекая меня к себе и целуя. - Я ведь прекрасно чувствую, что ты тоже не хочешь болтать…
        ИСА
        Я позволила себе полежать на груди Эйрина, ловя отголоски фееричных ощущений. Вот знала бы, что быть с мужчиной настолько приятно, давно бы завела постоянного парня!
        Или нет. С моим ритмом, где главными всегда были учёба и работа, для личной жизни просто не оставалось ни сил, ни времени. А мужчины, как известно, требуют и того, и другого.
        А ещё от них множество проблем. Вот взять хотя бы Эйрина - красавец, аристократ и дракон. Всем хорош, только я ему не подхожу. Мир, в котором он живёт, не рад видеть у себя таких как я. Я всегда буду тут изгоем. Но, думаю, эту проблему можно решить.
        - Эйрин, ты можешь открыть межмировой портал? - Это было первое, что я спросила у дракона после того, как мы, фигурально выражаясь, взлетели в небеса и вернулись обратно на бренную землю.
        - Что? - удивился дракон, приподнимаясь.
        А я залюбовалась: всё-таки хорош. Оглядывая его подтянутое, мускулистое тело, я с грустью подумала, что буду скучать. И не только по магии этого мира.
        - Зря я называла тебя толстым, - пришлось признать мне. - Ты очень даже ничего. Так что насчет портала? Межмирового? Теперь, когда я сняла ожерелье, ты, по идее, получил доступ к моей Силе. Так вот - я хочу обратно в свой мир. Поможешь мне вернуться?
        - Иса… - В голосе дракона слышался целый коктейль разнообразных эмоций. А уж что я ощущала по ментальной связи, не поддавалось описанию. - Что ты такое говоришь? Куда ты собралась возвращаться?!
        - Домой, - вздохнула я. - Тебе ведь известно, кто я. Значит, ты сам понимаешь, что мне не тут не место. У нас есть пословица: «Где родился, там и пригодился». Человек должен жить там, где…
        - Человек?! - перебил меня Эйрин. - Иса, причём здесь люди?
        Эйрин подскочил, оставив меня одиноко сидеть на расстеленном плаще. К слову, находились мы в подземном гроте, а неподалёку имелось озеро, образованное ключами, текущими из стены. Это мне ещё Трикс сказал перед тем, как я обнаружила бессознательного Эйрина.
        Может, пойти искупаться? Мысль понравилась.
        - При том, что в вашем мире не выносят попаданцев, мне ли тебе это объяснять? - удивилась я, тоже поднимаясь и с удовольствием потягиваясь. Эйрин застыл, пожирая меня взглядом. - Хоть я и не демон, и никогда ни в кого не вселялась, отменить то, что я попала к вам через портал, нельзя. Значит, мне надо просто исчезнуть. Нет человека - нет проблемы.
        Я усмехнулась, и пошла босиком к озеру. Сообразив, что магия ко мне вернулась, зажгла несколько светляков, чтобы освещали путь. И задумалась: ну а вдруг в воде какая-нибудь живность водится? Как бы кто не тяпнул за пятку…
        Пришлось остановиться, когда впереди возникла преграда - из воздуха и капель воды передо мной соткалась туманная дымка, уплотнилась, и превратилась в сплошную зеркальную поверхность, в которой я увидела своё отражение.
        Эйрин подошёл сзади и обнял меня за талию. Поза оказалась довольно пикантной, ведь ни он, ни я не удосужились одеться.
        - Смотри, Иса, - прошептал мне в ухо дракон. - Смотри на себя! И на меня…
        И он начал целовать меня в шею, а потом принялся самым бесстыдным образом ласкать! А я… не стала противиться - ведь это было так приятно… Правда, из состояния неги меня внезапно выбило то, что над нами загорелось разноцветное пламя, а моё отражение стало покрываться чешуёй. Самой настоящей чешуёй, какую я видела на лице Эйрина! Точнее, моя была не серебряной, как у него, а переливалась разными цветами, как перламутр.
        Пришлось осознать то, что я прежде усиленно игнорировала: эти метаморфозы со мной не впервые. Они случались и в кабинете декана, и в спальне Эйрина… а я тогда была в ожерелье, блокирующем нашу связь!
        - Ты дракон, Иса! - озвучил Эйрин то, что я не хотела принять. - Если быть точным, то ты - радужная драконица. Судя по тому, что я ощущаю по нашей ментальной связи, ты об этом не знала. Я приношу извинения за то, что обвинял тебя в том, чего ты не совершала. Понимаю, что одних слов недостаточно, чтобы заслужить твоё прощение, и готов…
        - Погоди-ка!
        Я вырвалась из рук Эйрина, и прошла к своим вещам. Нашла сумку с пространственным карманом, и достала, наконец, письмо. Я ведь так и не успела его прочитать: заклинание сна оказалось сильнее, меня едва хватило дойти до покоев Эйрина, как я уснула.
        И вот сейчас я, наконец, могу его прочитать. Ровные строчки почему-то дрожали перед глазами.
        «Дорогая моя дочь! Если ты читаешь это письмо, то наверняка осознала свою вторую сущность, и сумела добыть драконье пламя, с чем я тебя и поздравляю.
        Наверняка ты уже поняла, что мы, драконы, отличаемся от людей».
        Я оторвалась от чтения, чтобы хорошенько, с чувством, выругаться…
        …и секундой позже поняла, что сделала это рано. Надо было прочитать послание полностью, а потом уже ругаться. Матом, иначе всю степень моего «восторга» от его содержания было не выразить.
        Ведь дальше письмо содержало ещё более забористые откровения.
        «Драконы - самые совершенные создания в Созвездии миров. Наше предназначение - править, и не только людьми, но и всеми прочими расами. Пока дракон молод, как ты, ему следует учиться: владеть своими силами и влиять на умы более слабых противников. Ты должна уяснить, что твое будущее зависит от того, насколько ты станешь в этом успешна. Я уже помог тебе - дал магического помощника, и отправил в мир, где твои спящие качества могут раскрыться в полной мере.
        Уверен, что ты, выполняя мое первое указание, уже поступила в местную академию магии. Раз ты стала сильна настолько, что смогла добыть драконий огонь, то наверняка проучилась в ней несколько лет. Настало время приступить к следующему этапу моего плана по твоему воспитанию.
        Ты должна завоевать этот мир. Стать его правительницей.
        Каждым из миров Созвездия владеет кто-то из Высших - это непреложный факт. В мире, куда я тебя отправил, тоже есть драконы, Серебряный клан. Но они слабы, и лишить их влияния будет просто. Единственная трудность в том, что бороться за власть над миром тебе придется с ещё одним представителем нашего клана - Золотым Эйстейном арт Рамриором. Он слаб магически, но сумел хитростью завладеть наследием своего деда, великого изобретателя и артефактора.
        Но я искренне желаю тебе удачи в противостоянии с Эйстейном. Знай, что я болею за тебя, и верю, что именно ты возьмёшь в свои руки власть над этим миром. Пока Эйстейн думает, что он один пытается уничтожить Серебряных, ты впереди него.
        Только от тебя зависит, каких высот ты добьёшься в обществе Высших. Пока ты всего лишь одна из радужных, одна из моих детей. Но способность нашего рода в том, что мы можем стать какими угодно драконами, и поэтому будущее в твоих руках.
        Твой отец, Виаррон арт Рамриор».
        Я в ярости отбросила злосчастное письмо, словно оно могло меня укусить. Сжала руки в кулаки, не зная, как дать выход гневу. Было ощущение, что меня сейчас просто разорвет от эмоций.
        - Да как он вообще посмел?! Кто дал ему право распоряжаться моей жизнью?!
        Я уже задавала этот вопрос. Как только попала в этот мир, и поняла, что пути домой нет. Как бы я ни дергалась, что бы не делала, вернуться в ближайшем будущем не сумею. Но тогда мне пришлось заботиться в первую очередь о выживании, и такую роскошь, как долго возмущаться и злиться на папашу, я себе позволить не могла.
        Сейчас же письмо разом всколыхнуло прежнюю ярость и хорошо так добавило новую порцию гнева в мое и так неоднозначное отношение к папеньке.
        - Иса? Ты говоришь… о своем отце? - догадался Эйрин. Он поймал письмо, пробежал взглядом по строчкам, и нахмурился. - Это от него послание? На каком языке оно написано?
        - На русском. - Я уставилась на свои руки, на которых образовались два весёленьких разноцветных костерка. - Эйрин, вот представь себе: живешь ты спокойно, никого не трогаешь, работаешь, учишься, строишь планы. И в один прекрасный день к тебе приходит незнакомец, заявляет, что он - твой папаша, и отправляет тебя в другой мир! Сразу после этого тебе приходится скитаться по дорогам, каждый встречный пытается тебя убить, ограбить или изнасиловать. Даже найдя друзей, ты вынужден постоянно врать о том, кто ты, и откуда родом! Потому что иначе тебя арестуют и все равно убьют, но уже на законных для этого мира основаниях!
        - Ты не двоедушница, - сказал Эйрин. - И не монстр. Инквизиция ловит именно их…
        - Ваша Инквизиция ловит всех, кто приходит в этот мир сквозь портал! А что касается монстров, - я выразительно посмотрела на свои руки, покрытые разноцветной чешуей, - то тут ты, выходит, тоже не прав!
        Эйрин подошел ко мне, обнял, и успокаивающим тоном сказал:
        - Я с тобой, Иса. И не дам тебя в обиду. Мне жаль, что тебе пришлось столько вынести, но теперь, когда мы вместе, ты под моей защитой. Я был глупцом, что подозревал тебя в связи с Эйстейном…
        - Я ведь действительно с ним связана! - жестко произнесла я, отстраняясь. - Как выяснилось, мы принадлежим к одному клану! Так пишет мой так называемый папочка. Сказать, чего он хочет от меня? Ты недавно извинялся передо мной. Так вот - не стоило! Тут написано, что я должна уничтожить Серебряный клан! Это ведь твоя семья?
        Эйрин медленно кивнул, глядя на меня. А я решила: гори оно синим пламенем! Мне было жизненно необходимо высказаться. Слишком долго я молчала, держа всё в себе, скрывалась и врала окружающим. Хватит!
        - А потом я должна завоевать мир! - воскликнула я. - Мир, Эйрин. Вот что бы ты сказал, если бы тебя сначала отправили черт знает куда, а потом приказали бороться за власть над целым миром? Это гад хоть бы поинтересовался, а надо ли мне оно!
        Моя злость достигла запредельной отметки. Голова закружилась, перед глазами всё плыло, а предметы стали как будто меньше. По крайней мере Эйрин сильно потерял в росте, и пришлось наклониться, чтобы смотреть на него.
        Нет, я не рассчитывала найти в письме признание в отцовской любви - я не настолько наивна. Но увидеть хоть сколько-нибудь вменяемое объяснение тому, зачем меня вырвали из привычной жизни было бы неплохо. Приказ завоевать мир таковым не выглядел. Да его даже оценить с позиции здравого смысла не выходило. Бред бредом, с какой стороны ни посмотри.
        - Или каждый дракон с детства мечтает получить собственный мир в управление? - подозрительно уточнила у Эйрина. - Ты мне скажи, чего от вас, рептилий, вообще ждать?
        - От нас - рептилий?! - воскликнул он, глядя на меня со смесью возмущения и восхищения. - Ты на себя посмотри!
        Я посмотрела. Увиденное повергло в шок: там, где раньше были мои грудь, живот, руки и ноги, теперь виднелась сплошная разноцветная чешуя. Нет, она была красивой, и переливалась всеми цветами радуги, просто до ужаса непривычной. Ещё у меня были четыре лапы, а пальцы заканчивались когтями. Это что такое?
        На месте Эйрина заклубилась серебристая дымка, и через мгновение на меня смотрело серебристо-серое крылатое чудище с клыкастой мордой натурального динозавра. Надо бы свет поярче. Огненные шарики, что я запустила, разгорелись сильнее, освещая моего личного дракона во всей красе. А он ничего так. Но надо не только осмотреть его, но и пощупать!
        Я потянулась вперед, но он неожиданно отступил. Как так? Решил убежать? Не пущу! Мой дракон.
        Эйрин пытался докричаться до меня по ментальной связи, что-то втолковать, но я не слушала. Я хотела покататься на нем верхом! В конце концов пришлось загнать серебряного монстра в озеро, там изловить его, оседлать, чуть не переломав крылья, а потом…
        Спустя какое-то время мы, обессиленные, лежали на берегу. После всего Эйрин показал мне, как сменить драконье обличье, и мы оба превратились обратно.
        - Я никогда не испытывал подобного…
        - Всё бывает в первый раз, - лениво заметила я. - Для меня вообще сегодня много нового.
        - Не знал, что в обличье дракона можно…
        - Выходит, что можно, - усмехнулась я. - Это всего лишь логично: встретились два дракона, понравились друг другу. Мне вот было интересно в озере.
        Эйрин повернулся на бок и посмотрел на меня неожиданно серьёзно:
        - Иса, скажи мне, как зовут твоего отца?
        - Не помню, - честно призналась я. - Письмо было подписано, но я позабыла этот набор букв с рычащими нотами.
        - Имена драконов часто звучат, как рык, - сообщил Эйрин. - Но мне твое нравится. Иса…
        - Вообще-то, меня зовут Раиса.
        - И когда ты собиралась сказать мне об этом? - почему-то возмутился Эйрин.
        - Не знаю. А что, секс - повод для знакомства? - улыбнулась я.
        - Теперь ты будешь мне всё рассказывать! - Эйрин угрожающе надвинулся на меня и навис сверху. - Пообещай!
        Я потянулась к нему, собираясь поцеловать. Но этот драконище увернулся!
        - Иса, я понимаю, что ты только что пережила первый оборот, и тебе сложно сосредоточиться на чем-то. Это состояние пройдёт. Я, признаться, тоже не очень хорошо соображаю - ведь мы только что прошли через единение с парой. Но постарайся вспомнить имя, это важно.
        - Её отца зовут Виаррон арт Рамриор, - раздался позади нас голос. - Он номинальный глава клана Радужных. Простите, дети, но больше я времени вам дать не могу. Одевайтесь, надо поговорить.
        Глава 24
        - О, Трикс, привет! - Я поднялась, разглядывая золотого дракончика, который, кажется, немного подрос. Он парил неподалеку, и старательно отворачивался, чтобы не смотреть на меня. - С каких пор мы для тебя «дети»?
        - С тех самых, как ко мне начали возвращаться воспоминания, - проворчал он. - Расскажу, как только вы оденетесь.
        - О, это интересно. Я мигом!
        Я подошла к расстеленному плащу, отыскала свои брюки, тунику и белье. Все оказалось даже целым, что учитывая обстоятельства нашего поспешного раздевания было почти чудом.
        Эйрин тоже принялся одеваться, хмуро глядя на Трикса. Рубашка моего дракона была измазана кровью и местами порвана, но он не обратил на это ни малейшего внимания, что-то напряженно обдумывая.
        - Ты помнишь, кем был при жизни? - спросил он Трикса. Я с интересом посмотрела на дракончика - он потупился, но потом вскинул голову с вызовом.
        - Только факты. Я вспомнил, что принадлежу к Радужному клану, и что меня убили во время одной из войн за территории. Но это сейчас не имеет значения. Надо остановить Эйстейна.
        - И ты хочешь помочь мне в этом? - поинтересовался Эйрин, проделывая серию пассов в воздухе. Под его пальцами начали одна за другой вспыхивать серебряные руны.
        - Я привязан к Исе, и её магии, - сообщил Трикс. - Признаюсь: ты мне не нравишься, Серебряный, и я не считаю тебя достойным моей девочки. Но она выбрала тебя своей парой, и я вынужден считаться с её решением. Зная Ису, я могу с уверенностью сказать, что она захочет предотвратить массовое убийство невинных людей. Поэтому да, Эйрин, я собираюсь помочь тебе остановить Эйстейна.
        - Так-так! - Я посмотрела на Трикса, а потом перевела взгляд на Эйрина. - Можно мне немного объяснений? То есть ты, Трикс, выходит, дракон? И мой… родственник? И ты хочешь сказать, что этот Эйстейн, который… тоже мой родственник, замышляет массовое убийство людей?!
        - Да, всё верно, - ответил Трикс. - Кроме той части, где ты сказала, что я дракон. Я сейчас дух, не имеющий тела. То, что ты обратилась, а также… обрела дополнительную Силу благодаря единению со своим истинным, сделало и сильнее меня. Я даже восстановил часть прежней памяти. Но сейчас важно не это.
        - Тогда расскажи, что именно хочет сделать Эйстейн!
        - Он собирается открыть по всему миру порталы, и выпустить оттуда орды монстров, - ответил мне Эйрин, глядя на Трикса. - Я ведь верно понял? Мы давно разобрались, что порталы открываются не хаотично, а подчиняясь определённой системе. Нас прощупывали, выясняя слабые места.
        Я смотрела на Эйрина, и не узнавала его. Черты его лица стали жесткими, лоб был нахмурен, а губы сжаты. Легкомысленный мажор куда-то исчез, уступив место взрослому мужчине, который был полон решимости противостоять врагу. Таким я его ещё не видела, но этот новый Эйрин мне определенно нравился.
        - Не только, - сказал Трикс. - Эйстейн заключил союз с демонами, которые были недовольны тем, что им мешают переселиться в этот мир.
        - Иса, ты можешь перевести мне послание своего отца? - попросил Эйрин. - Ты ведь рассказала мне не всё, что там было?
        - Ну, из важного, насколько помню, там еще упоминалось, что Эйстейн владеет каким-то там наследием своего деда-артефактора. - Я принялась оглядывается в поисках письма. Его нигде не было.
        - Вопрос снят, - произнес Эйрин, присев на корточки и разглядывая что-то на камнях. - Полагаю, этот пепел - всё, что осталось от письма.
        - Интересно, что там за наследие? - подумала вслух я.
        - Ронель Радужный, дед Эйстейна, создал систему слежения и управления миром при помощи артефактов, - любезно подсказал Трикс. - С их помощью можно также влиять на разум. Золотой дракон уже применял такую систему в мире, который когда-то принадлежал ему.
        - Ничего себе! - присвистнула я, покачав головой. - То есть Виаррон был вполне серьёзен, когда говорил о власти над миром?! Мне вот одно интересно: как он представлял себе, что я тут всё завоёвываю?!
        - Что в голове у твоего отца, не знает никто, кроме него самого, - заявил Трикс. - Мне он приказал во всем помогать тебе, но не раскрывать, на что ты способна. По его словам, истинный наследник радужного клана сам поймет, что делать.
        - Что ж, выходит, я не истинная наследница, чему очень рада. Эйрин, если тебе так важно содержание письма, можешь посмотреть в моей памяти, о чем оно.
        - У нас на это нет времени! - воскликнул Трикс, возмущенно зыркнув на Эйрина.
        - Ты с этого начал, - усмехнулся мой дракон. - Но на разговоры почему-то время нашлось.
        - Хорошо, скажу прямо: я не хочу, чтобы Иса допускала тебя в свой разум. Она только после оборота, и не понимает, на что дала тебе разрешение! Ты ментальный маг, прошедший обучение, и можешь…
        - Ты думаешь, я бы попытался её подчинить?! - перебил Трикса Эйрин, надвинувшись на него. Дракончик угрожающе зашипел, оскалив кинжально-острые клыки. - На знаю, что за порядки у вас, Радужных, но ни один серебряный не стал бы лишать пару свободной воли!
        Кажется, тут сейчас станет жарко. Трикс внезапно начал увеличиваться в размерах, а в руках у Эйрина заискрились два крупных серебристых шара. Надо это остановить.
        - Эй, мальчики, полегче! Успокойтесь! - велела я, вставая между ними. Погладила Эйрина по руке успокаивающим жестом, обернулась к Триксу и сообщила: - У меня вопрос. Если ты принадлежишь к радужным драконам, то почему ты золотой? Да и Эйстейн вроде как тоже?
        - Мы, радужные, способны стать какого угодно цвета! - с гордостью сообщил Трикс. - Я, кстати, удивлен, что ты теперь не Серебряная…
        - Ну, мы с Эйрином не женаты, с чего бы это мне принимать его фамилию? - удивилась я. Похоже, градус напряжения удалось немного снять, как хорошо! Правда, Эйрин настороженно так на меня поглядел, и спросил:
        - Иса, а ты помнишь, что мы с тобой были помолвлены? Ты ещё возмущалась по этому поводу?
        - Разумеется, помню! - сказала я, с облегчением отметив, что шары из рук Эйрина исчезли, да и Трикс снова уменьшился до привычных размеров. - И мы с тобой ещё поговорим на эту тему, обязательно! Но только не сейчас. Надо ведь мир спасти, верно? Так что смотри мои воспоминания о письме, а потом просто сделаем то, что нужно. Я доверяю тебе, Эйрин. Трикс, не мешай.
        Я действительно верила своему дракону. Не знаю, почему, но это чувство было инстинктивным: я знала, что он не причинит мне вреда.
        Эйрина не пришлось уговаривать - он подошел и, взяв моё лицо в ладони, заглянул в глаза. Я восстановила в памяти содержание письма. Поневоле вспомнилось и мое возмущение словами Виаррона. Не хотелось даже мысленно называть его отцом! Как он мог подложить мне такую свинью?
        Мы с Эйрином, как ни крути, принадлежали к враждующим семьям. И плевать, что я об этом даже не подозревала, и не имела, конечно же, ни малейшего желания убивать его или кого-то из его семьи.
        Даже маму. Надо признать: я бы никогда не смогла нормально общаться с Криссой. Она и правда напоминала действующий вулкан, от которого просто стоит держаться как можно дальше. Во избежание.
        - Она хорошая, на самом деле, - сообщил Эйрин. - Просто к ней надо привыкнуть.
        - Эй, ты что, всё же прочитал мои мысли? - возмутилась я.
        - Прости, это вышло само собой, - искренне покаялся Эйрин. - Просто эти твои мысли были на поверхности и полны эмоций…
        - Ладно, ты и раньше улавливал то, что я думала слишком громко, - согласилась я. - В письме было что-то еще полезное для тебя?
        - Виаррон решил организовать соревнование между тобой и Эйстеном, - с неприятной усмешкой сообщил Эйрин. - Думаю, ему всё равно, кто победит, лишь бы это был представитель Радужного клана… Ведь верно, дух? - обратился он к Триксу.
        - Мне показалось, что он даже отдаёт предпочтение Исе, - проворчал золотой дракончик. - Но какое это имеет значение?
        - Это важно, - загадочно ответил Эйрин, проделывая в воздухе серию замысловатых пассов, отчего там возникла цепочка пылающих серебром рун. - Еще в письме была фраза о том, что Эйстейн хитростью завладел наследием деда-артефактора… с учётом того, что я знаю, где мы находимся, можно сказать, что у нас есть план, как действовать. Иса, ты согласна мне помочь?
        - Помочь остановить гада, который замыслил убить кучу людей? И ты еще спрашиваешь? Конечно, согласна!
        - Тогда идем! - сказал Эйрин, протягивая мне руку.
        Я приняла её.
        - А где мы находимся, кстати? - спросила я, когда мы подошли к выходу из пещеры, и принялись подниматься по сырым выщербленным ступеням.
        - В Проклятом ущелье, - сказал Эйрин.
        - Не похоже на ущелье, - заметила я.
        - Мы в системе разветвленных пещер, - пояснил Трикс. - В горах, которые это ущелье образуют. Эйстейн оборудовал здесь себе центр управления артефактами, контролирующими открытие порталов.
        - А откуда тебе это известно?
        - Слетал и посмотрел.
        - Но ты же не можешь отлучаться далеко от меня!
        - А мне и не пришлось. Когда Эйстейн задействовал камень силы, чтобы сбежать из академии, вас перенесло вместе с ним. Мы сейчас находимся аккурат под его логовом.
        - Отсюда легко можно открыть портал в Южные пределы, - сказал Эйрин. - Надо предупредить отца…
        - И утратить элемент внезапности, - отрезал Трикс. - Артефакты слежения засекут любое возмущение пространства, даже если ты откроешь портал всего лишь для того, чтобы отправить послание.
        - Пожалуй, ты прав, Трикс. - Эйрин впервые обратился к дракончику по имени. - Чем сейчас занят Золотой? Он уже восстановился после ранения? Кто находится рядом с ним и сколько тут охраны?
        - Один. Перед тем, как я прилетел к вам, он как раз лежал, обложившись исцеляющими амулетами. Все же ты серьезно его ранил.
        - Исцеляющими амулетами? А почему он не воспользовался восстанавливающей капсулой? Я ведь почти убил его, достав до сердца…
        - Возможно, потому, что у него есть только амулеты, - ехидно заметил Трикс. - Восстанавливающие капсулы - изобретение кого-то из вашего клана, если не ошибаюсь. Артефакты, которыми владеет Эйстейн, предназначены в основном для наблюдения и контроля…
        - Тогда слетай еще раз и посмотри, что он делает сейчас, - велел Эйрин.
        Трикс исчез, а я в изумлении повернулась к Эйрину.
        - Капсулы для восстановления? Серьезно?
        - А что тебя удивляет, Иса? - недоуменно спросил мой дракон. - Да, этих капсул немного, и они способны помочь только магу, поэтому не получили повсеместного распространения. Для них используется особый минерал, который добывают с большими трудностями…
        - Он настолько редок, что его нашли только в нескольких мирах Созвездия, - добавил появившийся Трикс. - Полагаю, это и есть причина, по которой Виаррон так хочет, чтобы здесь правили Радужные.
        - Его мотивы сейчас не так важны, как то, что он натворил, отправив сюда меня и Эйстейна, - заметила я.
        - Строго говоря, Виаррон отправил сюда только тебя, - сообщил Трикс. - Эйстейн явился сам, и я бы посоветовал вам выяснить, каким образом он нашел этот закрытый мир, и проник в него… ведь пространственной магией Золотой не владеет.
        - Зато у него полно артефактов, - сказала я.
        - Главная проблема артефактов в том, что они не могут помочь во всех случаях. А собственной Силы у Эйстейна немного. Именно для этого он затеял ритуал, и хотел забрать магию у вас. - Дракончик посмотрел на Эйрина и добавил: - Золотой по-прежнему лежит под восстанавливающими амулетами. Рядом с ним два огненных демона, ты с ними справишься. Думаю, что сейчас - самый подходящий момент, чтобы напасть.
        - Иса… - Эйрин выразительно посмотрел на меня.
        - Даже и не думай! - перебила его я, сразу поняв, что он хочет сказать. - Ни за что не отпущу тебя одного!
        - Давайте ещё поспорьте, времени же полно, - вмешался Трикс, увидев, как Эйрин раскрыл рот для возражений. - Золотой ведь не должен проснуться с минуты на минуту.
        - Ладно, - кивнул мой дракон. - Идём вместе, Но ты ни во что не лезешь, и держишься за моей спиной!
        - Как скажешь, милый, - улыбнулась я, скрестив пальцы.
        Эйрин, благо, решил двигаться дальше, и вскоре лестница кончилась. Трикс летел впереди, освещая темный коридор, куда мы вступили, собственным призрачным телом. Надо бы выяснить, нельзя ли воскресить моего дракончика. А что? Раз в магических мирах бывают исцеляющие капсулы, вдруг есть и такие, которые новые тела выращивают?
        Коридор повернул, а Трикс исчез. Впереди забрезжил источник искусственного света.
        - Ни звука! - мысленно приказал Эйрин, прижав меня к себе, и резко дернув в сторону. Я послушно замерла, стараясь дышать бесшумно.
        Мимо прошли трое высоченных громил. Они были одеты в кожаные панцири, и вооружены дубинами. Кожа их отливала серым, а клыки, торчащие острыми концами из большегубых ртов, внушали уважение. Нас эти существа (тролли?) не заметили. Я запоздало сообразила, что Эйрин, оказывается, озаботился накинуть на нас заклинание, рассеивающее внимание. А я, дурында, даже в плащ свой маскировочный не завернулась! Надо срочно вернуть мозг на место - мы тут не на развлекательной прогулке!
        - Это тролли, Иса, - также мысленно сообщил Эйрин. - Монстроведение, часть вторая. Не поддаются магии, исключительно сильны, но медлительны…
        - Вторую часть я еще не успела прочитать, - пришлось признать мне. - Буду постигать на практике.
        - Не вздумай! Если нас обнаружат до того, как мы обезвредим Эйстейна, я возьму всех троллей на себя. Они уже прошли, идем.
        Мы двинулись дальше, и вскоре добрались до массивной металлической двери, которая вся была испещрена мерцающими в полутьме рунами. И только я озадачилась вопросом, как ее отпирать, как дверь сама приглашающе распахнулась.
        Подозрительно.
        Я вытянула голову, заглядывая через плечо Эйрину, и мысленно присвистнула. Помещение, что удалось рассмотреть, больше всего напоминало командную рубку в каком-нибудь космическом корабле из фантастического фильма. На стенах мерцали пара десятков экранов с движущимися изображениями, а под ними располагалось нечто вроде панели управления - там мигали и переливались разными цветами всякие рычаги и крупные кристаллы.
        Засмотревшись, я не сразу увидела кресло, в котором развалился полураздетый парень с золотыми волосами. Он казалось, спал, свесив голову на грудь, увешанную тускло-зелеными камнями на цепочках.
        Эйрин совершил несколько пассов, а потом мысленно произнес:
        - Он один там. И, что странно, я не чувствую жизни в его теле. Идем.
        Я хотела было сказать, что всё это сильно смахивает на ловушку, но тут в конце коридора послышались голоса и топот. Пришлось шагать вперед - не оставаться же в коридоре? Как только я вошла, Эйрин закрыл дверь, и задвинул массивный засов на ней.
        Мне стало не по себе. Хотя обстановка, надо признать, была очень интересной: экраны на стенах транслировали происходящее в разных уголках мира: я узнала несколько столичных улиц, и нашу академию, и вид с высоты на имение отца Эйрина. Дракон между тем пощупал пульс на шее Эйстена, покачал головой, и двинулся к панели управления.
        - Он жив? - спросила я, кивнув на Золотого.
        - Сердце едва бьется. Это состояние очень глубокого сна, почти не отличимое от смерти.
        Я покачала головой. Неужели это все?
        - Трикс, ты где? Скажи, если Эйстейн в коме, зачем ты торопил нас? Выходит, никто не собирается насылать на мир орды монстров?
        И тут… я увидела своего маленького дракончика, застывшего в неподвижности между потолком и полом. Весь его вид транслировал ужас.
        - Вы наверняка думаете, что победили меня! - раздался, кажется, отовсюду неприятно знакомый голос. - Вот только это ошибка! Ошибка, которая будет стоить вам жизни!
        На каждом из экранов возникла одна и та же картинка - изображение Эйстейна в полный рост. Он злорадно ухмылялся.
        - Начнем с этого мелкого недоразумения, - продолжил Золотой. Трикс, висящий в воздухе, вяло трепыхнулся, а потом начал становиться прозрачным, пока не исчез с тихим хлопком. - Ненавижу духов, они всегда всё портят!
        - Трикс! - Я отмерла, и бросилась к тому месту, где только что находился дракончик. - Что ты с ним сделал?!
        - Отправил в небытие, - усмехнулся Эйстейн с экрана. - Я однажды уже лишился всего из-за духа, и не хочу повторять прежних ошибок.
        - А сам ты кто? - поинтересовался Эйрин, подходя к телу Золотого, что застыло в неподвижности на кресле. - Тоже ведь стал духом! Покинул своё тело! Зачем?!
        - Чтобы победить, - сообщил Эйстейн. - В виде духа я могу всем управлять, и всё контролировать. Я вижу, ты последовал моему совету, и соединился со своей парой. Прекрасно. Теперь я заберу у вас в два раза больше магии. Вся ваша Сила достанется мне.
        Он откинул голову назад и рассмеялся. Мы с Эйрином переглянулись - не нужно было даже обмениваться мыслями, чтобы понять, что думаем мы об одном и том же. У Золотого поехала крыша.
        А я попыталась позвать Трикса. Дракончик не откликался, что мне сильно не нравилось. Неужели этот псих и правда сделал так, что мы не можем больше общаться?
        - Не собираюсь это слушать, - сказал Эйрин, подходя к панели с рычагами и кристаллами. - Я сейчас просто разрушу…
        Внезапно воздух под занесённым кулаком моего дракона полыхнул, и Эйрина отбросило в сторону. Я с перепугу непонятно как создала воздушную подушку, и подставила ему под спину. Эйрин мягко спружинил, а не ударился об пол. На этом хорошие новости закончились, не успев начаться.
        Потому как из неприметной боковой двери в помещение стремительно влетели несколько огромных огненных шаров. Пламя чуть опало, открыв взгляду полуобнаженных мужчин с огромными копьями наперевес. Такие копья, с навершиями, мерцающими боевой магией, были мне неприятно знакомы - подобными были вооружены охранники в Южном пределе.
        Нас окружили.
        - Как видите, сопротивляться бесполезно, - объявил Эйстейн. - Вы наверняка уже поняли, что это бесполезно. Перейдём к сути вопроса. Мне нужно, чтобы вы оба добровольно передали мне свою Силу.
        - А почему ты думаешь, что мы не обратимся, и не раскидаем твоих демонят, как детские игрушки? - насмешливо поинтересовался Эйрин. - К тому же, став драконами, мы разнесем всё тут на кусочки, включая твое тело. Не думаю, что ты решил навсегда остаться духом.
        - Все очень просто, Эйрин, - сказал Эйстейн. - Я точно знаю: ты сделаешь все, что я скажу. Потому что иначе произойдет это…
        Экраны на стене один за другим начали показывать разные части этого мира. Везде это были людные места: или городская площадь, или центральная улица деревни. И на всех картинках мы видели сияющие радугой и налитые Силой рамы порталов. Но Эйстейн показал нам не только этот мир. За каждой рамой портала мы увидели тех, кто готов прийти с той стороны. И это были не мирные твари, а настоящие монстры - тысячи монстров толпились в ожидании, когда их выпустят поохотиться на людей…
        - Я открою порталы, - сказал Эйстейн. - Будут десятки тысяч жертв, ведь ваша Инквизиция просто не успеет оказать сопротивление. Ты готов дать мне убить множество людей, Эйрин?
        - Ты знаешь, что нет, - мрачно ответил мой дракон. - Отзови монстров. Ты ведь прекрасно понимаешь, что глупо убивать простых жителей. Устроив хаос и разрушения в мирных городах, ты просто настроишь против себя население!
        - Почему же глупо? - удивился Эйстейн. - Страх - прекрасный рычаг управления людьми…
        - Иса, ты меня слышишь? - Мысленный «голос» Трикса я уловила лишь чудом, настолько «тихо» он меня звал. - Ты должна…
        - Трикс! - обрадовалась я, постаравшись, чтобы облегчение и счастье не отразилось у меня на лице. - Что мне сделать?
        - Добавить магии в амулет, который ты носишь, - сообщил дракончик. - Амулет связи со мной!
        Я, делая вид, что внимательно слушаю спор Эйрина с Эйстейном, подняла руку к груди. Надеясь, что все получится, представила, как моя энергия перетекает из пальцев в неприметный серый камушек.
        - Так, умница! - спустя несколько минут «голос» Трикса прозвучал уже отчётливо. - Нам повезло, что Эйстейн молод, и не совсем верно понимает природу духов. Он живет на свете меньше, чем я существую без тела.
        - Это нам что-то дает? - уточнила я. Эйрин с Эйстейном договорились до того, что Золотой заставил моего дракона подойти к панели управления, и приложить к ней ладони. Вряд ли это означает для нас что-то хорошее.
        - Тебе надо отправить меня к Эйстейну! - заявил Трикс. - В систему управления артефактами! И сделать это сейчас, пока Эйрин не отдал ему свою магию!
        Но Эйрин, как выяснилось, и не собирался делиться с Золотым Силой. Он внезапно развернулся, и воздух перед ним замерцал серебром, Эйстейн заорал…
        - Иса, сними амулет, и одень его на шею тела Золотого! - велел Трикс. - Быстро! Так я смогу остановить его! Надеюсь…
        Последнее слово прозвучало для меня едва слышно - ведь я поторопилась выполнить указание дракончика. Сорвала со своей шеи амулет, отпихнула копье огненного стражника, шагнула к телу Эйстейна, и прижала к его шее серый камень.
        Время словно замедлилось.
        Вокруг закипело сражение: Эйрин, частично трансформировав руки и покрывшись серебряной броней, противостоял четверым стражникам, чьи кисти и головы пылали ярким пламенем. Я развернулась и, не соображая толком, что делать, по привычке запустила руку в сумку в поисках очередного спасительного артефакта. Нащупала какой-то жезл, хватила его, выстрелила… и в изумлении полюбовалась на статую, в которую превратился мужчина с занесённым копьем.
        - У нее жезл стазиса! - воскликнул один из стражников.
        - Иса, осторожнее! - выкрикнул Эйрин, отбив красный шар, летящий в меня. Еще один стражник стал статуей, а его копье, попытавшись извергнуть порцию магии, пшикнуло, выдало несколько красных искр, и упало на пол.
        А потом Эйрин шагнул вперёд, обнял меня, и его лицо приняло очень отстранённое выражение. Воздух вокруг нас наполнился тысячей серебряных хлопьев, словно кто-то опрокинул под потолком коробку с искусственным снегом.
        В коридоре послышался топот множества ног. Эйрин шагнул к двери, через которую мы вошли и, коснувшись её раскрытой ладонью, прошептал несколько слов. То же самое он проделал и с боковой дверкой.
        Спустя несколько секунд и одну, и вторую дверь принялись ломать.
        Эйрин поглядел на статуи стражников, которые я сотворила при помощи жезла, покачал головой, и… ничего не сказал. Он с сосредоточенным видом принялся рисовать в воздухе затейливые руны, которые полыхали серебром.
        Я решила не мешать ему, посмотрела на экран и… замерла, увидев, что там показывают. Нет, готовые вот-вот открыться радужные порталы по-прежнему сияли Силой, и угрожали выпустить монстров, но привлекли меня не они. Я во все глаза смотрела на битву двоих мужчин с золотыми волосами.
        Худой, как палка Эйстейн сражался с невысоким, коренастым и крепко сбитым парнем, который был мне почему-то знаком, хотя уверена, я никогда его раньше не видела. Парень был одет в легкий кожаный доспех, двигался стремительно, и по мастерству не уступал Эйстейну. Их бой походил на смертельный танец, и даже мне было понятно, что живым из него выйдет только один…
        - Иса, ты мне нужна! - воскликнул Эйрин, отрывая меня от завораживающего зрелища. - Сейчас сюда ворвутся еще стражники. Мы можем их убить, но лучше не тратить на это время. Я связался с отцом, и всё ему рассказал. Прежде всего нужно уничтожить радужные порталы.
        - Но их там десятки! - воскликнула я, указывая на экраны. И ткнула пальцем в тот, который показывал сражение: - Ты видел это?
        - Да, - кивнул Эйрин. - Твой Трикс хорош. Но нам нельзя надеяться только на то, что он одолеет Эйстейна. Надо успеть закрыть порталы, пока он отвлек Золотого. Ты со мной?
        - Конечно. - Я приняла протянутую руку. И уточнила: - Так это, выходит, Трикс? Он принял человеческий облик?
        - Драконы - не люди, Иса, - хмыкнул Эйрин, проводя в воздухе сияющую серебром черту. - Твой Трикс когда-то был драконом, и сейчас, в образе духа, он принял одну из своих ипостасей. Золотой дракон - еще одна. Будем надеяться, что у него всё получится. А сейчас у нас есть дела.
        Раздался грохот ломаемой двери, но я услышала его краем уха, потому что мы с Эйрином переместились к одному из радужных порталов.
        Дальнейшее запомнилось плохо. Эйрин активно магичил, закрывая и уничтожая в пространстве след от радужного портала, потом мы отправлялись к следующему… я сбилась со счёта на втором десятке. Понимая, что моему истинному трудно, я давала ему магию, поддерживала морально, а потом и буквально, подставив плечо, чтобы он мог опереться.
        Эйрин говорил что-то о том, как он благодарен учителям, в юности вбивавшим в его голову теорию пространственной магии, и продолжал вычерчивать серебряные руны возле очередного портала. Радужный свет после этого исчезал, и мой истинный облегченно выдыхал.
        А потом все внезапно закончилось. Эйрин открыл портал, и оказалось, что он ведет в комнату, где располагался центр управления всем тем безобразием, что мы только что предотвратили.
        И встретил нас радостно улыбающийся Эйстейн. Он как раз начал подниматься с кресла, стряхивая с себя потерявшие свет амулеты исцеления.
        Глава 25
        Я не успела испугаться. Усталость и магическое истощение давали о себе знать: на эмоции уже не осталось сил. А ведь я просто служила «батарейкой», всю работу делал Эйрин. Даже не представляю, как он до сих пор держался на ногах.
        Меня хватило только на то, чтобы машинально нащупать жезл стазиса, и наставить его на Золотого, как…
        - Погоди, Иса, - произнёс Эйрин, перехватив мою руку. - Думаю, что тут все не так просто.
        Он начертил в воздухе серебряный прямоугольник, открывая очередной портал. А я… просто стояла и смотрела, как Эйстейн с восторгом оглядывает свои руки и прочее тело.
        Да, тут явно не всё просто.
        Стало ещё сложнее, когда сквозь открытый портал в комнату, отпихивая с дороги серебристые осколки, вошли двое. Мужчина представительного вида с серебряными волосами держал под руку прекрасную рыжеволосую девушку, которая могла бы показаться мне милой, если бы я не имела уже удовольствия пообщаться с ней.
        Так-так. Если Крисса, мама Эйрина, так льнёт к своему спутнику, то он наверняка…
        - Здравствуй, отец, - произнёс Эйрин. Кивнул рыжеволосой красавице Криссе: - Мама.
        - Приветствую, сын, - ответил… местный король, обводя сканирующим взглядом пространство. - Доложи обстановку.
        - В настоящий момент угроза нашествия монстров ликвидирована, - отрапортовал Эйрин, указывая на экраны, где по-прежнему транслировались разные части мира. Вот только радужных порталов там больше не было. - Мы с моей парой Исой, используя ее дар пространственной магии, закрыли все порталы. Главный виновник угрозы обезврежен. Об этом позаботился наш союзник.
        - Мое имя Триксар арт Рамриор, - сообщил тот, кого я поначалу приняла за Эйстейна. - Мой… родственник совершил преступления, пытаясь свергнуть власть вашего клана. Я остановил его.
        - Трикс? - Я, не смогла сдержать изумление, и вышла вперед, высвободив руку из пальцев Эйрина. - Но как такое возможно?
        - Эйстейн отделил свой дух от тела, чтобы управлять артефактами, и напрямую черпать из них Силу, - улыбнулся… Трикс, глядя на меня как-то по-отечески. - Меня же когда-то убили, и я остался существовать в виде духа. Сейчас, победив Эйстейна, я занял его тело. Чего добру пропадать?
        - Так Эйстейн мёртв? - уточнила я. Не тот вопрос, который можно оставить просто так.
        - Не совсем, - ответил Трикс, оправдывая моё подозрение. Он достал откуда-то черный матовый камень, и протянул отцу Эйрина со словами: - Здесь его дух. Я подумал, что именно вы, лорд арт Лайрим, должны решить дальнейшую судьбу Эйстейна арт Рамриора. К тому же его память наверняка содержит ценные знания. Ведь Эйстейн не один готовил нападение на ваш мир. У него были союзники, и немало.
        - Да, демоны, нам известны их имена, - сказал папа Эйрина. Он посмотрел на меня и добавил: - Последние важные данные мы получили благодаря демонам, пленённым в кабинете декана Герта.
        - Да, это Иса поймала их, - подтвердил Эйрин.
        - Вместе с Трикс… аром, - добавила я.
        Король взял черный камень, и его глаза засветились чистым серебром, когда он посмотрел на Трикса:
        - Осталось выяснить, какова ваша роль в этом, лорд арт Рамриор. Вы ведь прекрасно понимаете, что я не поверю вам на слово, и не отпущу просто так.
        - Я готов ответить на ваши вопросы, - пожал плечами Трикс. - Выбор у меня, на самом деле, невелик. Или меня будете допрашивать вы, или комитет по Контролю за мирами. Я бы предпочел вас.
        - Что еще за комитет по Контролю за мирами? - спросила я. Из-за последних событий, да и усталости тоже, на меня снизошёл глубокий пофигизм. Было абсолютно плевать на местные нормы этикета, да и на то, что в присутствии короля можно говорить, вроде как, только с его разрешения. Но папа Эйрина не возражал - смотрел с интересом, и всё.
        - Это организация, которая следит за тем, чтобы в мирах Созвездия соблюдались законы, - объяснил Трикс, подходя к экрану, и проводя по нему рукой. Под его пальцами появилось изображение нескольких невысоких зданий, утопающих в зелени. - По слухам, его главы состоят в родстве с богами. Никто не знает точно, где комитет расположен, и на что способны его представители. Но они всегда появляются там, где происходят беспорядки, и наказывают виновных. Предают суду.
        - Неужели? - удивилась я. - А какие беспорядки имеются в виду? К примеру, регулярные нашествия тварей, который жрут людей, можно отнести к беспорядкам? Или это так, неприятности?
        - Какая интересная у тебя пара, Эйрин, - заметил король.
        - Мне она с первой минуты нашего знакомства понравилась, - поддакнула Крисса.
        Я резко обернулась к ней, приоткрыв рот от изумления. Если она тех, кто нравится, встречает как меня, что говорить о беднягах, которые имели несчастье вызвать ее неудовольствие?
        - На вопрос, почему комитет по Контролю не вмешался в дела этого мира, думаю, может ответить сам лорд Лиарран арт Лайрим, - вернул моё внимание к себе Трикс. Он запахнул на груди рубашку, нарисовал на лице заинтересованное выражение, и перебросил хвост золотых волос на спину. Должна признать, Эйстейна мой бывший дух напоминал всё меньше, хоть и находился в его теле.
        - Отец? - удивленно спросил Эйрин.
        - Настанет время, и я передам тебе все дела, Эйрин, - произнес король. - Межмировая политика - дело сложное. Да, комитет предлагал мне свою помощь, когда вопрос стихийных порталов и появляющихся оттуда монстров принял угрожающие формы.
        - И вы отказались? - предположила я.
        - Если дракон не может навести порядок в собственном мире, значит, он не может оставаться у власти. Это закон, - мрачно произнес Эйрин. - В этом всё дело?
        - Да, сын, - согласно кивнул король. - Пока против нас воевали демоны, это оставалось нашим внутренним делом. Мы успешно справлялись с нашествиями монстров, и попаданцами, которые проникали к нам. Инквизиция научилась выявлять двоедушников, и довольно успешно боролась с ними.
        - А потом в игру вступил Эйстейн, - добавил Трикс. - Он организовал разрозненные кланы демонов, и готовился стать тем драконом, который попытается свергнуть Серебряный клан.
        - Раньше драконы просто бросали друг другу вызов, и дрались за право владения миром, - усмехнулся папа Эйрина, глядя на Трикса. - Но с тех пор, как один из кланов поставил вопрос о том, что наша популяция под угрозой, такие поединки запретили.
        - Но драконы не прекратили борьбу за власть. - Трикс прямо смотрел на отца Эйрина. - И многие не оставили прежние привычки нападать на других драконов в надежде завладеть их собственностью. Я сам погиб, пытаясь противостоять другому дракону.
        - А чего вы хотите теперь, Триксар? - спросил король. - Силы? Власти? Заслужить одобрение главы вашего клана?
        - Возможно, это покажется странным, - улыбнулся Трикс. - Но я хочу просто жить. Я столько лет существовал в облике духа, частично лишенного памяти, что уже начал забывать, каково это - чувствовать себя живым. Я бы хотел как можно дольше оставаться в этом состоянии.
        - Но вы по-прежнему должны подчиняться главе клана, и выполнить любой его приказ, верно? Кстати, не поделитесь ли с нами, что вам поручили, когда отправили в мой мир?
        Меня посетило очень нехорошее ощущение. Полагаю, не будь тут Трикса, точно также король бы допрашивал меня. Хотя моя очередь наверняка следующая. Эйрин, словно что-то почувствовав, погладил мои пальцы и притянул меня к себе.
        - Виаррон приказал мне во всем помогать Исе. Она должна была, используя в том числе мои подсказки, стать полноценным драконом.
        - И всё? - Это Эйурин спросил.
        - И всё, - подтвердил Трикс. - Остальное, по мнению Виаррона, его дочь должна была постичь самостоятельно.
        - То есть я сама должна была захотеть захватить мир? И уничтожить всех прочих драконов, которые встретятся на моём пути? - недоверчиво уточнила я.
        - Так было в его письме, - сказал Эйрин. - По-видимому, твой отец считал, что, разбудив свою драконью суть, ты тем самым вызовешь к жизни все те инстинкты, что должны быть присущи драконам как виду.
        Я только скептически покачала головой. На всякий случай прислушалась к себе: ну а вдруг мне и правда теперь надо всех крушить и срочно лететь покорять какой-нибудь город? Нет, ничего подобного. Хотелось есть, спать, и потискать Эйрина, желательно раздев его перед этим. Можно в любой последовательности.
        - Скажи, Иса, ты приносила какие-нибудь клятвы Виаррону? - резко спросил меня король.
        - Нет, - ответил я прежде, чем успела подумать. Перехватив укоризненный взгляд Эйрина, направленный на отца, сообразила, что на меня только что надавили ментально. Добавила, чтобы раз и навсегда прояснить этот вопрос: - Я не собиралась никак вредить вашему клану, и точно не планирую завоевывать никакой мир. Править, тем более сидя на троне - совершенно не моё. Никогда бы на такое не согласилась.
        - И тем не менее, - начал было король, но Эйрин внезапно выставил вперед руку ладонью к нему.
        - Отец, при всём уважении, - произнес он, - мы с Исой едва держимся на ногах от магического и физического истощения. Хочу напомнить, что мы только что пропустили через себя колоссальное количество Силы, закрыв порталы. Если вы с матушкой все важные вопросы выяснили, мы бы хотели отдохнуть. Иначе вы увидите тут двух упавших в обморок драконов.
        - Лиарран, пусть дети уединятся, - поддержала сына Крисса. - Эйрин, конечно, отправляйтесь отдыхать. Мы сами наведем порядок. А этот милый мальчик останется, и поможет. Правда, Триксар? - обратилась она к моему бывшему духу, мило улыбаясь.
        - Разумеется, леди арт Лайрим. - Трикс улыбнулся, продемонстрировав полный набор острых клыков. - Сочту за честь ответить на вопросы столь прекрасной юной леди!
        Я против воли поёжилась. Надеюсь, Крисса не сожрёт Трикса, он мне дорог.
        - Не волнуйся, Иса, - «услышала» я по нашей с бывшим духом мысленной связи. - Меня не так-то просто съесть. И уж точно это не под силу девочке едва восьмидесяти лет от роду.
        - Ладно, - согласилась я, немного обалдев от формулировок и уверенности, исходившей от Трикса. - Тогда я и правда бы поспала…
        Похоже, я действительно уснула: этот момент был последним, который отложился в памяти. Кажется, Эйрин нёс куда-то меня на руках, вполголоса отдавая кому-то приказы. Потом я оказалась в мягкой постели, и ещё меня, кажется, раздели и обняли, нежно поцеловав.
        Это было приятно.
        Но потом мне приснился сон, и он приятным вовсе не был.
        Да и сон ли это был? Не уверена.
        Привиделся мне тот самый парень, который когда-то явился на моё рабочее место и, сообщив, что он мой отец, отправил в прямом смысле в иной мир. Виаррон арт Рамриор, глава Радужного клана.
        - Здравствуй, Иса, - сказал он, улыбаясь. - Я рад, что у тебя все получилось. Теперь, когда наследник Серебряных полностью в твоей власти, ты можешь делать с ним все, что пожелаешь…
        - Неужели? - скептически уточнила я, сбрасывая с себя сонное оцепенение. Встряхнувшись и приподнявшись, обнаружила, что одета в обычную земную одежду - джинсы, свитер и ботинки, а находимся мы с Виарроном в пустой комнате, где есть только диван и кресло, а вокруг клубится белесый туман. Папашка сидел в кресле, а я полулежала на диване.
        - Да, - подтвердил Виаррон. В его руке появилась чашка, исходящая ароматным паром. Я уловила запах кофе. - Эйрин сделает всё, что ты ему скажешь. Захочешь - уйдет с тобой на Землю, и проживёт жизнь обычного человека, а захочешь - вынудит своего отца передать ему власть, и сам станет королем. На самом деле все в любом случае сведётся ко второму сценарию. Эйрин взойдёт на трон, а ты станешь королевой этого мира. Так что прими поздравления, дочь - ты выполнила возложенную на тебя миссию. Теперь твоя задача - поработать на благо клана.
        - Как интересно. - Я села ровнее. Подумала, что кофе - это неплохо, и в моей руке тоже появилась чашка с характерной шапкой молочной пены. - А не расскажешь, что я, по-твоему, должна сделать?
        - Не уверен, что мне нравится твой тон, дочь, - нахмурился Виаррон. - Напомню: всё, что ты сейчас имеешь, включая жизнь, ты получила благодаря мне.
        - О да! - воскликнула я, так и не выпив кофе - что-то настроение пропало. - Разумеется, если бы не ты, я бы никогда не попала в чужой враждебный мир, где пришлось выживать, защищаясь от монстров и бандитов с большой дороги. Меня хотели ограбить, изнасиловать, сожрать…
        - Мне всё это известно, - отмахнулся Виаррон. - Также как и то, что ты успешно справилась с испытаниями. И в награду получила Силу, второй облик, который однозначно говорит о том, что ты - радужная драконица. Тебе ведь известно, что это редкая удача? Теперь ты можешь окрасить свою чешую в тот цвет, какой пожелаешь! Тебе доступна любая Сила! Я и не думал, что из обычной человеческой девчонки может получиться такое чудо. Мамаша твоя, прямо скажем, не блещет… да вообще ничем. Ни ума, ни красоты.
        Я отстранённо слушала этого высокомерного гада, и понимала, что ничего не чувствую. То есть совсем. Нет, слова о матери немного задели - было попросту неприятно. Хотя боль от ее нелюбви я давно пережила, даже к психологу ходила для этого, слушать оскорбления от того, кто был моим отцом, я не собиралась.
        Кофе расхотелось окончательно, и чашка исчезла из моей руки.
        - Знаешь, - произнесла я, поднимаясь, - попав этот мир, я думала о тебе, и пыталась понять мотивы твоего поступка. Почему ты даже не попытался поговорить, объяснить, чего ждёшь от меня? Сейчас я вижу ответ в твоих глазах: тебе было просто плевать. Плевать на меня до тех пор, пока я не стала той, кем можно воспользоваться. Уверена, не сумей я превратиться в дракона, и даже останься обычной ведьмой, ты не проявил бы ко мне интереса.
        - Иса, ты ещё слишком молода. - Виаррон провёл в воздухе рукой, отчего его фигуру окутала радужная дымка, а у меня на мгновение закружилась голова. - Проживёшь хотя бы сотню лет, перестанешь думать о пустяках. Ты даже не представляешь, сколько у меня детей! По правде, я и сам не представляю. Я наделён редким даром - от меня может понести любая женщина, не будучи моей парой. А у меня было много женщин! Сама понимаешь, даже найти каждого ребенка невозможно, не то, что воспитывать.
        Я поймала себя на том, что начала понимающе кивать, разделяя досаду Виаррона на то, как нелегко ему приходится. Что со мной такое? Он меня загипнотизировал? Очень похоже. Иначе почему бы я вдруг стала ему сочувствовать?
        - Но ты - совсем другое дело, Иса! - продолжил вещать папаша. - Ты теперь радужная драконица! Я могу с чистой совестью заняться тем, чтобы дать тебе все необходимые знания и наставить на правильный путь. Теперь, когда благодаря тебе Серебряный клан станет частью Радужного, а их мир перейдёт под наш контроль…
        Чего? На этом месте я очнулась окончательно. Виаррон ещё что-то рассказывал о том, как нужно организовать добычу местных редких минералов, и узнать секреты артефакторов, но я уже не слушала.
        Зачем время терять?
        Да уж, не повезло мне с родителями. Всегда считала, что по степени эгоизма мамашу никто не переплюнет. Как же я ошибалась - папаша даст ей сто очков вперед. Не хочу иметь с ним ничего общего.
        - Похоже, мне пора. Неприятно было пообщаться.
        Я огляделась, пытаясь понять, как выбраться из собственного сна. И внезапно оказалась в спальне, где на широкой кровати беззаботно дрых Эйрин. И всё бы хорошо, но только Виаррон переместился вместе со мной!
        На лице папашки было написано самое настоящее возмущение.
        - Не торопись, - обронил он. - Ведь я, как старший в клане, могу приказать тебе все, что угодно.
        - А ты попробуй, - усмехнулась я, припомнив вопрос папы Эйрина о клятвах. Какие приказы, если я никому и никогда не клялась в верности? - Уверяю, результат тебе не понравится.
        Я блефовала? Да. Уверена, что я никто против этого древнего ящера, который только выглядит молодым парнем. Похоже, сейчас меня спасает только собственная глупость и наглость. Кстати, мне никто не хочет помочь? Или как всегда, всё сама?
        - Иса?! Что случилось? - Эйрин приподнялся на постели, и обеспокоенно оглядел меня.
        - Всё хорошо. - Я подошла к Эйрину, и взяла его за руку. Посмотрела в упор на Виаррона и сообщила: - Говорю в первый и последний раз - никакой «работы на благо клана» от меня ты не дождёшься. Ты никогда не спрашивал о моих желаниях, не попытался даже объяснить что-либо, просто взял и закинул в другой мир, как котенка в воду. То, что я выжила, и смогла чего-то добиться - не твоя заслуга. Хочешь чего-то обсудить или предложить - напиши письмо. Впрочем, нет, не утруждайся.
        Эйрин уже стоял рядом, и с неприязнью смотрел на Виаррона.
        - Мне очень не нравится, если кто-то расстраивает мою пару, - сообщил он. - Ты явился непрошенным, и тебе здесь не рады.
        Папашка больше не возмущался. На его лице была написана самая настоящая ярость. Что, кстати, странно - мне казалось, что дракон, живущий черт знает сколько, должен лучше владеть собой.
        - Триксар! - выкрикнул он, нарисовав в воздухе затейливую руну. - Вызываю тебя, дух!
        Перед нами материализовалась полупрозрачная фигура - не дракона, нет, а того самого невысокого коренастого парня, которого мы уже видели на экране сражающимся с Эйстейном. Так понимаю, это прежний облик Трикса.
        Что ж, теперь он подрос на пару десятков сантиметров. Интересно, его это порадовало? Или ему все равно, лишь бы было тело?
        Что-то я не о том думаю.
        Между тем Трикс, обозрев нашу живописную компанию, повернулся к Виаррону:
        - Приветствую, лорд арт Рамриор. Давно не виделись.
        Его тон звучал чуточку насмешливо, но глава Радужных, казалось, не заметил этого.
        - Как так вышло, что мне не подчиняется собственная дочь?!
        - Хм. - Трикс обернулся, подмигнул мне и Эйрину, и сообщил: - Точно ответа я дать не могу. Но у меня есть предположение. Только вам оно, лорд Рамриор, придётся не по душе.
        - Говори!
        - Быть отцом - это не только дать своё семя женщине. Мне кажется, Иса не считает себя частью Радужного рода. Поэтому магия клана на неё не действует.
        - Но она совершенно точно Радужная драконица! Я сам видел - её лицо только что покрылось разноцветной чешуёй! Она обязана выполнять мои приказы, как и ты! У тебя с ней связь, повлияй на неё!
        - Боюсь, здесь тоже не всё так однозначно, - усмехнулся Трикс прежде, чем я успела вставить хоть слово. - Во-первых, Иса больше не носит амулет связи с моим духом. А во-вторых, даже если бы я мог, я бы не стал влиять на нее.
        - Повторяю, вам здесь не рады, - сказал Эйрин, проводя в воздухе серебряную черту. Открылся зияющий темный провал, откуда подул холодный ветер. Я поёжилась.
        - Что ж. - Виаррон оглядел нас, и нахмурился. - Значит, предпочла Серебряный клан? Ты ещё пожалеешь, Иса. Триксар, за мной!
        С этими словами он развернулся и направился к порталу, который открыл Эйрин.
        Трикс не пошевелился. Виаррон, почуяв неладное, обернулся. Вопросительно приподнял брови.
        - Вот ведь незадача, - ухмыльнулся мой бывший дух. - Не только Иса выбрала Серебряный клан. Лорд Лиарран арт Лайрим был столь любезен, что предложил мне покровительство своего рода. Я не мог не согласиться.
        - Ты ошибаешься, если думаешь, что тебе позволят оставить себе тело Эйстейна!
        - А что не так? - удивленно спросил Трикс. - Золотой мальчишка проник на территорию чужого клана, планировал не только убийство драконов, но и массовое истребление людей, использовал для этого Силу и артефакты Радужных… К сожалению, я почти уверен, что ваше участие доказать не удастся. Но любой суд признает, что Серебряный клан имел полное право наказать Эйстейна на свое усмотрение, в том числе и смертью. А кому отдавать его тело - решает только лорд Лиарран арт Лайрим.
        - Изворотливый мырш! - почти с восхищением произнес Виаррон. - Но не думай, что это конец.
        - Разумеется, нет, - усмехнулся Трикс. - Я буду рад встретиться с вами на территории комитета по Контролю за мирами. В качестве представителя Серебряного клана.
        - До нескорой встречи! - Эйрин повел в воздухе, и Виаррон канул в черноту.
        А я… присела на кровать… и обнаружила, что проснулась.
        Огляделась, и увидела, что Эйрин сидит рядом. Мы оба были не совсем одеты. Трикса нигде не было видно.
        - Так это был сон? - уточнила у своего дракона.
        - Нет. - Эйрин привлек меня к себе. - Видение, которое наслал на тебя Виаррон. Мы все были там.
        - Прошу прощения, думаю, я вам сейчас не нужен, - прозвучал в голове мысленный голос Трикса. - Увидимся завтра, Иса, Эйрин.
        - Все хорошо, родная, - прошептал Эйрин. - Виаррон больше не придёт. А я научу тебя, как сделать так, чтобы никто без твоего желания больше не мог проникнуть в твои сны.
        - Да я знаю, что всё хорошо. - Я отстранилась, и посмотрела на Эйрина. - Только давай учиться не сейчас.
        - Конечно, как скажешь. Ты хочешь ещё поспать?
        - Ну уж нет. - Я улыбнулась, и толкнула его на постель. - Спать я пока не хочу.
        Эпилог
        А дальше началась просто жизнь. Совсем как в моей недавней мечте: я выспалась, потом с удовольствием приняла ванну с ароматной пеной, а после вышла на роскошную веранду, где был сервирован стол к завтраку.
        Эйрин, который с самого утра мотался по делам, вернулся, и составил мне компанию. К слову, ночевали мы в имении его отца в Южных пределах, и поэтому завтракали с видом на лазурное мое. Над головой раскинулся синий шатер бескрайнего неба, вокруг цвели цветы и пели птицы - идиллия.
        Мы обсуждали вчерашний день, всё, что с нами произошло, и это было так легко и просто, что я диву давалась - куда подевался высокомерный сноб, который меня так раздражал? Эйрин шутил, улыбался, смотрел на меня влюбленными глазами, наливал свежевыжатый сок, нарезал фрукты, и намазывал хрустящие булочки маслом.
        - Иса, ты самая чудесная девушка из всех, кого я знал, - произнес вдруг дракон совершенно серьезно.
        Ответить я не успела.
        Сверху спикировало маленькое торнадо - грифоница Шая врезалась в полупрозрачный щит, который внезапно возник передо мной. Эйрин перехватил пернато-пушистую красавицу, но она вырвалась из его рук, и принялась возмущенно высказываться, транслируя мне картинки расстроенной Линары - дескать, я виновата в том, что подруга места себе не находит.
        Мне стало стыдно.
        Но Эйрин не отпустил меня сразу: мы вначале закончили завтрак, и только потом отправились на встречу с Линой и Вайроном.
        Парни оставили нас вдвоём, и мы смогли пообщаться. Поначалу я не знала, как всё объяснить Линаре, а потом просто решила рассказать то, что со мной произошло. Пришлось начинать, правда, с жизни на Земле. Лина слушала, приоткрыв от изумления рот, и сочувственно кивала.
        А я ощутила невероятное облегчение. Как же всё-таки хорошо быть откровенной с близкими людьми! Не врать, не утаивать ничего, а просто быть самой собой! Подруга приняла меня, и даже легко отнеслась к новости, что я, вообще-то, тоже дракон. Правда, она мне, кажется, не совсем поверила, но я и сама ещё не до конца осознала все перемены, что случились.
        Лина сказала, что на фоне того, что она - истинная пара самого настоящего огненного демона, который запросто обращается пламенем, всё остальное меркнет. Кстати, ей огонь Вайрона не вредил, хотя был способен легко сжечь все, что способно гореть.
        Магия истинных пар в действии.
        Я сама не разобралась пока, как эта самая истинная парность работает, но одно могла сказать наверняка: Эйрин мне нравился. Очень. Напрашивался вывод: меня тянуло к нему с самого начала, но я всячески отрицала свои чувства, намеренно переводя их в негатив. Ведь я из другого мира, да и вообще - ведьма дракону не пара! Но теперь всё встало на свои места. Внутренние барьеры рухнули, и моя вторая сущность ясно дала понять: это наш дракон, и точка. Мы его никому не отдадим, потому как самим нужен. Моя драконица оказалась той ещё собственницей.
        Я ещё долго вспоминала то сказочное утро, когда я не только поговорила по душам с Линарой, но и выспалась. Потому что потом наступили жаркие деньки. Жаркие - в том смысле, что пришлось возвращаться к учебе, и этой учебы внезапно оказалось очень много. Эйрин предложил мне уйти из академии, ведь мне нужно было пройти специальный курс для молодых драконов, а также в срочном порядке обучаться пространственной магии. Я не согласилась уходить, и решила совмещать - подумала, что справлюсь.
        К сожалению, пришлось кое-чем пожертвовать, ведь в сутках ограниченное число часов. В моем случае пришлось оставить работу в магазине, нанять туда управляющего, чтобы иметь возможность хоть иногда спать. Самое интересное, что когда мы с Эйрином спорили об этом, и я отказывалась принимать от него финансовую помощь, неожиданно выяснилось, что… у меня теперь есть старший родственник, и он возьмет на себя все заботы о моём содержании.
        Так я узнала, что внезапно стала местной аристократкой, племянницей и единственной наследницей лорда Триксара арт Рамриора, представительного мужчины лет сорока на вид. Да-да, Трикс сделался моим официальным опекуном, под это дело обзавелся особняком в столице, и солидным капиталом, который он не стеснялся тратить, ведя роскошный образ жизни, а официально состоя на высокой должности в Инквизиции. Как объяснил мне бывший дух, он предоставил главе рода арт Лайрим свои знания, опыт и Силу, и предложил службу, а тот в результате не остался в долгу.
        Трикс возглавил работу по отлову демонов - бывших союзников Эйстейна. Благодаря системе слежения, что осталась после Золотого дракона, и данным, полученным из его памяти, удалось быстро ликвидировать почти все последствия их многолетних вторжений в этот мир. Больше всего бед доставили демоны, что вселялись в местных жителей - ведь они питались магией и здоровьем человека. Но, слава богу, многих удалось спасти, и даже исцелить от последствий демонического контроля над телами людей. Неоценимую помощь в этом деле оказала Линара и ей подобные - носители магии жизни.
        Берт Вардос был одним из них. Этот пятикурсник вообще внес немалый вклад в «дело о попаданцах», как его называли в Инквизиции - будучи тем, кто сохранил воспоминания о пребывании в его теле демона, он смог поведать немало их секретов.
        Не так повезло Дамиле Аирас - ей как раз память о событиях, в которых ей пришлось принять участие, частично стёрли. К сожалению, от своей тяги к богатым и облеченным властью мужчинам она не излечилась - вскоре старосту факультета ведовства стали замечать, томно вздыхающей по нашему ректору.
        Кстати, ожерелье, которое блокировало истинную парность, так и не нашли. Я и не особо искала - мне оно больше не было нужно.
        А вот откровенная беседа с Верховной ведьмой принесла немало открытий. Как оказалось, то, что я оказалась драконом, ничуть не мешает мне и дальше постигать искусство ведовства. Даже мой дар проклинать есть не что иное, как исконно ведьмовское умение. И никуда этот мой дар не пропадал, просто он не действует на истинную пару ведьмы. Вот такое интересное открытие.
        Открытий меня ждало еще много.
        Я все время чувствовала: Эйрин что-то не договаривает. Когда мне надоело ждать, когда он признается в том, что скрывает, я привязала его кровати и принялась, фигурально выражаясь, пытать. Он всё рассказал, и… я еще долго выражала свои эмоции по поводу того, что он пытался утаить от меня такую важную информацию.
        Эмоции были сильные.
        Мы с ним, как оказалось, не только были помолвлены, а уже считаемся мужем и женой! По драконьим законам! То есть в храм, чтобы зарегистрировать брак, сходить, конечно, можно, но, в общем-то, и не особо нужно. Ну, то есть он, Эйрин, готов вот прямо сразу, как я соглашусь, но он просто решил дать мне возможность сначала привыкнуть к переменам в жизни, а потом уже надевать на меня браслеты. Для этого и обставил для меня иллюзию мнимой свободы: и живи с «дядей» Триксом, и привыкай, постепенно, Иса, к тому, что ты теперь аристократка и богатая наследница, а не просто дочка деревенской лавочницы.
        Кстати, Трикс оказался не моим дядей, а братом. Единокровным. Он тоже был сыном Виаррона.
        Но это не имело особого значения - все равно он был старше на несколько столетий, поэтому называть его дядюшкой меня вполне устраивало.
        Как бы то ни было, Эйрин, после того, как избавился от пут, каким-то образом уговорил меня подтвердить гуляющие по академии слухи о нашей помолвке, и я стала его невестой официально. А ещё он признался мне в любви.
        Родители Эйрина, под видом лорда и леди арт Лайрим посетившие академию, выразили радость по этому поводу, а мама Эйрина сообщила, что свадьбу назначит на самое ближайшее время.
        Не знаю, что я отвечу на это.
        Соглашусь, наверное.
 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader, BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader. Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к