Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / AUАБВГ / Анпилогов Сергей: " Карибский Шизис " - читать онлайн

Сохранить .
КАРИБСКИЙ ШИЗИС Сергей Анпилогов
        #
        КАРИБСКИЙ ШИЗИС
        или «Об особенностях проведения боевых игр в условиях, максимально приближенных к ролевым»
        Что-то вроде пролога…

… очевидно, что разум - не панацея от
        разного рода несчастий… Пулемёт лучше!

…а уж если использовать их в комплексе…

«Мысль, овладевшая массами с
        особым цинизмом в извращённой форме,
        должно быть - очень дельная мысль!» 04.01.2009…где-то в Киеве… 18.27
        - Привет, Капитан. С прошедшими…
        - Привет… привет… и тебя - с ними же…
        - Кофе угощать будешь… или я не вовремя?
        - А ты что, успела забыть - где у меня кухня, как зажигается газ, наливается вода и ставится чайник? Правило номер восемь, кажется так…
        - Ага, «У нас самообслуживание!»… а поухаживать за замёрзшей женщиной тебе слабо, так? Понятно… Знаешь, братишка… хам ты всё-таки!
        - А ты что, не знала? Я вами разочарован, Миледи… да нет, я - в истерике! Меня совсем забыли! Даже родственники! Ну, всё - пошел стреляться…
        - Угу, так я и поверила… и поставь, наконец, свою игру на паузу! Спасибо… так, а теперь посмотри вот это. Здесь есть одна… очень интересная тема.
        - Всё как всегда… и мне - в очередной раз не удастся взять Медуну… потому что у тебя - очередная «очень интересная тема»! И что же там… на этот раз?
        - Ты лучше сам почитай, а то… слишком долго объяснять. Да, к тому же, МНЕ ты можешь и не поверить. Читай внимательно, это… действительно интересно.
        - Ладно, чёрт с тобой, уговорила - почитаю… - Капитан некоторое время читал, в Миледи молча курила, наблюдая за ним и его реакцией. Тишина в комнате нарушалась только шелестом переворачиваемых страниц. Потом он отложил журнал, тоже закурил сигарету и… молча прошел на кухню. Наверное, решил всё-таки сделать кофе. А когда вернулся, то в ответ на её вопросительный взгляд он… улыбнулся и пожал плечами.
        - По-моему, в конце этой… рекламы не хватает одной строчки… точнее - цитаты. Сейчас… как же там это было… вот, вспомнил - «…а ещё - опускной люк… над самой глубокой из заброшенных шахт Аризоны!». Точно - именно так это и звучит! Конечно, гораздо более вероятно, что этот… материал - просто очередная «утка», но… вариант с «опускным люком» мне больше нравится! Он красивей… и вообще - классика!
        - Ну, а если тебе кто-то ДОКАЖЕТ, что это… совсем не «утка», и что… никакого
«опускного люка» там тоже нет? Как ты тогда отнесёшься… ко всему этому?
        - Мне пока ещё никто не доказал, что всё это - ФАКТЫ. Как само существование этого… Портала, так и - все остальные… «факты» из данной… статеечки…
        - Вот мобильник - позвони в Москву. Белому Орку или… Мастеру Кэю. Они там побывали. Знаю, как ты относишься к Орку, но… Мастеру - поверишь?
        - Так… ладно… убедила. И спрячь телефон. Ты ведь… уже звонила? Тогда ещё и мой звонок - не имеет особого смысла. Мастер - личность ОЧЕНЬ недоверчивая… так что - если он сказал, что… Опаньки… Миледи… Сова, блин, только не говори, что… и ты, сестрёнка - ТОЖЕ туда собралась?! «Поиграть в Реальности»?!
        - Угадал, Эрк. Возьми с полки пирожок. Ты как… со мной?
        - Нет! Даже и не думай. Участвовать в чужой войне - спасибо, но мне уже хватит! Как-нибудь там - без меня. Я и тебя-то постараюсь не пустить…
        - Ну а вот этого-то, Капитан, у тебя и не выйдет… в смысле - не пустить. Извини, но это - не обсуждается! Команда - уже начала собираться…
        - Твою душу в Богов, Демонов и… какого хрена?! Вы что - окончательно крышей поехали?! Миледи, опомнись… ведь там же - тысяча восемьсот девяносто восьмой год, блин! Испано-американская война! Абсолютно бесперспективная партия… ну, если вы, конечно - собираетесь играть за янки, то… - Сова отрицательно покачала головой. - А вот если за Испанию… никаких шансов! Они сольют…
        - Ну и хрен с ними! Читай… «Условия Игры»…
        - Так… что там… «Победа той стороны конфликта, на стороне которой выступает Игрок…
        - ну, блин, канцеляристы, хоть бы написали нормально - «…не является для Игроков их обязательной целью в данной Игре»…
        - Цель Игры не «Полная Победа!», а «У Кого Больше Очков!». На таких условиях можно и поучаствовать… хуже ведь не будет…
        - Сова, но это - не ИГРА, это - РЕАЛ!
        - Да какая разница! Короче - я оставляю тебе все материалы… Решай сам. Просто у нас, без тебя - гораздо меньше шансов.

20.01.2009…где-то в Киеве… 19.38
        Дверь в комнату распахнулась, стукнув по ноге заматерившегося в ответ Кобчика, сидевшего у стены на полу. А не стоит сидеть на входе - мало ли что…
        - Привет, народ, - вошедший был толст, бородат и красен с мороза, - вы тут ещё друг друга не поубивали?! А то я - могу помочь! Чтоб не мучались…
        - Дверь верни, - сказала, не отрываясь от компьютера, хозяйка квартиры. - Эрк… иди-ка сюда… и дайте мне, блин, кто-нибудь, наконец, сигарету!
        - Сначала хоть окно откройте, - уже тише продолжил вошедший, отмахнувшись от удара Кобчика и по очереди пожимая руки остальным присутствующим, - у вас тут уже не просто - топор, а… с десяток алебард повесить можно.
        - Люди, ведь вправду… Эй, пните кто-нибудь Барта и…
        - Я вам пну! Я щас сам - так пну, что мало не будет…
        - Ну, тогда сам слазь и открывай, а то - надымили…
        - Ладно, - растрепанный блондин с резкими, будто вырубленными, чертами лица, с громким хлопком закрыл «Горизонты Оружия» и спустился с широкого подоконника на пол. - Привет, Эрк! Так ты - в Команде? Ну а как насчет - «Никогда больше»?
        - «Never say never»,[«never say never» (англ.)… «никогда не говори никогда»] - парировал его шпильку бородач. - Во-первых… это, всё-таки… не совсем полигон, а во-вторых, третьих и так далее… Блин, да за вами же, как за детьми следить надо, господа ролевики! В оба глаза. Не то вляпаетесь, как…
        - Да брось ты, Капитан! - Тигра был улыбчив и пофигистичен… как всегда. - Ну, и что такого с нами может случиться? Признайся, что ты просто заскучал!
        - Да какая разница - что полигон, что Портал - да фигня делов-то!
        - Это ещё надо будет посмотреть - кто за кем там следить будет!
        - Ага, точно, может - мы за тобой! По-твоему мы что, совсем…
        Возмущались присутствующие - долго, весьма умело, с чувством, с выражением
«предельно оскорбленного достоинства» на лицах. Не слишком обращая внимание на всё это возмущение, Эрк широко открыл окно и прикурил одну за другой две сигареты. Первую передал хозяйке, а второй с наслаждением затянулся…
        - Хватит! - Киборг резко встал с кресла и обвел комнату «фирменным» взглядом, с высоты своего почти двухметрового роста… - За-мя-ли!
        Все замолчали. Спорить с Киборгом в этой компании никто не рисковал с тех пор, как он получил своё прозвище. Тогда, отыгрывая кого-то из «Людей Х» он, идя по лесу, небрежным движением, не прерывая разговора и не изменив выражения лица - вырвал из земли и отбросил в сторону молодую сосну. Родилась очередная легенда…
        - Капитана - пригласила я! - Сова, последний раз кликнув «мышкой» и, кивнув Эрку на экран, отвернулась от монитора. - Именно по вышеперечисленным причинам. Кто против - скажите сразу… и можете отправляться самостоятельно!
        - Конечно - за свой счет, - добавил Киборг и улыбнулся жене.
        - А что, тут кто-то был против?! - Тигра был неисправим. - Но повозмущаться-то надо было… как же мы без этого-то! Ну, никак это невозможно…
        Обсуждаемый Капитан, тем временем - заняв освобожденное Миледи место, не выпуская из зубов сигареты, быстро просматривал на экране какие-то списки и изредка морщился, наверное - табачный дым попадал ему в глаза…
        - Ребята… это бред, - сказал он, закончив чтение.
        - Что именно? - Киборг был спокоен, хотя… большую часть написал именно он.
        - Всё… - Эрк раздавил сигарету в пепельнице и достал следующую. - Я - в шоке! Вы что, мальчики и девочки - действительно на полигон собрались?! Если так, то вы правы - я пошел домой! Потому что… здесь мне, в таком случае - делать нечего!
        - А поподробнее можно? - Сова тоже не особо нервничала. - По пунктам…
        - Дай-ка сюда журнальчик, - она передала ему красочный проспект. - Спасибо. Где-то тут это было… а, вот… Цитирую - «…каждому путешественнику по выходу из Портала выдаются десять тысяч рублей золотом…», и ещё - «…максимальный вес багажа - пятьдесят килограмм на одного путешественника…». Конец цитаты. Скажите, пожалуйста… на хрена брать с собой палатки, спальники, котелки и продукты?!
        Присутствующие запереглядывались, пытаясь сообразить, чью «идею» он только что с треском похоронил… или, кто, не глядя, перенёс это из «полигонных» списков.
        - Продолжаю… что там дальше… по пунктам? - Эрк бросил проспект на диван и повернулся к экрану. - Так… «…по три комплекта камуфляжа…». А зачем по три? По-моему по два с головой хватит… Так… Лекарства… это - хорошо… это - правильно… Так… а вот этого у вас тут совсем нет… а совершенно зря!
        - Чего именно нет? - Валькирия не удержалась…
        - Белья, милая моя, белья - трусиков, маечек, лифчиков… Или вы все собрались ТОГДАШНЕЕ носить? Не советую… вам - гарантированы незабываемые ощущения!
        - Ты ещё скажи - прокладки, - начал было Кобчик…
        То, КАК на него посмотрела женская часть компании, заставило его замолчать и начать усиленно что-то искать на потолке. Эти взгляды обещали многое…
        - …ну и, под конец, самое вкусное - список оружия!
        - А со стволами-то, что не так!!! - Билли, которого все признавали экспертом по огнестрелу и Кобчик, гордо и непреклонно считающий себя таковым, издали дружный вопль. Звучавший как крик души…
        Капитан откинулся на спинку стула, с тоской посмотрел на окурок, дотлевающий в пальцах, и с печальным вздохом продолжил:
        - Всё так… Только ненадолго…
        - В смысле?!
        - Читаем список - «…каждому - «Вальтер» или «Парабеллум»… два ПКМ… две СВД… остальным - АКМ, АК74 или АКСУ (по желанию)…». Вы писали?
        - Мы. Да что же не…
        - ВСЁ!!! Повторяю для особо продвинутых оружейников - «В КАКОЙ ГОД ВЫ СОБРАЛИСЬ??? . Где вы там ко всему этому ПАТРОНЫ БРАТЬ БУДЕТЕ??? Ну, ладно, допустим… Валькирия достанет из-под кровати любимый арбалет, из тумбочки оптику, а стрелы будет делать на месте… Билли снимет со стены свои «S amp;W Russian», с антресоли «Remington» и тоже устроится без особых проблем… А остальные? Один, может быть два боя, и
«Сушите вёсла, сэр…».
        - Так, подожди… Про АКМы и семьдесят четвёртые ты прав, но к остальному-то нужны
«девять пара» и «мосинский»…
        - А вместо «калашей» возьмём МРшники…
        - Или «Томпсоны»…
        - Угу… с тем же результатом! Ни «девять пара»… ни кольтовского айсипишника в 1898 году вы - точно не найдёте… Ибо нету… Не придумали ещё их конструкторы, сволочи такие… Разве что «7,62 Наган Винтовочный» - он же «мосинский»… и тот с тупой пулей! Ковбой, тебе… баллистику этой пули напомнить?
        - Блин!!! Твою мать…
        - Не матерись, блин… и так тошно. Что ты предлагаешь? Конкретно?
        - Переставить ситуацию с головы на ноги… или на то место, откуда они растут… Вы, ребята, прикинули, что сможете сделать… ЗДЕСЬ, до какого оружия проще всего ЗДЕСЬ добраться… и от этого уже плясали. Всё правильно, но не в данном случае. Тут «Мы пойдём другим путём!». Точка. Конец цитаты…
        - То есть… ты имеешь в виду, что…
        - Сейчас посмотрим, на какие патроны сможем рассчитывать ТАМ… вот тогда и стволы подберём. Под патроны! Ну, поехали…

20.01.2009…там же… 23.19
        - …так, ну и что у нас в остатке? Ливси… Доктор!.. Ланцетлот, твою дивизию в амбулаторию через патологоанатомов!!!
        - М-м-м-х-р-р… А! Кто!? Что!?
        - Кто… Что… Ты, блин, список медикаментов проверил, спящий красавец? Или ты думаешь, что здесь есть кто-то ещё, кроме тебя… с дипломом медика?!
        - Так я ж его, этот чёртов список, и писал! Уже два раза…
        - Угу, всё ясно… Эльфа, солнышко, проводи наше медицинское светило баиньки. И Кобчика с собой забери. Человек после дежурства, а здесь он на фиг не нужен. Я имела в виду, СЕЙЧАС не нужен… Ковбой и сам справится. Правда? - Билли кивнул, не отрывая взгляда от монитора. - И сама туда же… да не сверкай ты так глазами, это ж не лазер! Тигра, лапочка моя, ещё раз - сколько весит твоё оборудование?
        Эрк уже и сам был не рад, что согласился на это весьма неблагодарное занятие…
«приведение группы закоренелых ролевиков в хотя бы приблизительное соответствие с адекватным восприятием реальности». И теперь, при взгляде на Миледи, увлеченно занимающуюся составлением и упорядочиванием различных списков, в его глазах можно было - прочесть многое… вот только братской любви там - и близко не было! Все попытки отговорить её от «экспедиции идиотов» успехом не увенчались, а когда о своём участии объявили Киборг и Валькирия… Короче, после этого шансов послать всё в… на… к… ну, и по другим интересным адресам - у него не осталось. Теперь приходилось обучать… восторженную молодёжь - «Это! Круто!», «Игра! В! Реале!»,
«Да! Мы! Им! Всем!» - элементарным принципам выживания. И твердить, твердить на каждом шагу - «Это - НЕ ИГРА! Это - ВСЕРЬЁЗ!»… Эффективность данных действий упорно и неизбежно стремилась к нулю… но он не терял надежды.
        - Капитан, ты… кофе будешь? - Киборг вывел Эрка из чего-то, напоминающего предмедитативное состояние и аккуратно повозил мордой по грустной реальности тоскливого бытия…
        - А куда я на фиг денусь, - ответил он и побрел в кухню…
        За кухонным столом Валькирия увлечённо изучала проспект, сидя перед тремя большими парящими кружками. Эрк рухнул рядом и вцепился в одну из них, с наслаждением вдыхая аромат свежесваренного «Форта»…
        - Кой чёрт занёс меня на эти галеры, - с чувством выдохнул он и сделал глоток. - Кстати, это был НЕ риторический вопрос…
        - Чё я-то? Я ничё, я тут сам просто мимо проходил… - Киборг, когда хотел, умел быть непрошибаемым… и непоколебимым… Во всех смыслах.
        - Да ну, мужики… Даже ёжу понятно, что вам - совесть не позволит отпустить ребят одних, без присмотра, в этот чёртов Портал…
        - Ага… С Кобчиком в качестве старшего. Аффигеть можно! Проще сразу добить, чтобы долго не мучились…
        - Паладин, да перестань ты, ради всего, делать из себя шута… У тебя пока ничего не получается, так что пойди и «на кошках потренируйся». На мне - не надо!
        - Ну вот, а я так надеялся на прогресс… - Киборг стёр с лица ехидную ухмылку. - А теперь давайте поговорим серьёзно…
        - Для этого ты нас сюда и вытащил? А я так надеялась кофе попить. В спокойной обстановке… подальше от толпы…
        - Ну да… «…в гордом одиночестве и развевающемся плаще!», блин… Фигушки, радость моя, не выйдет. До возвращения - мы, блин, пастухи при этом стаде…
        - Кстати, о птичках… Точнее, о Кобчике и иже с ним… имя им «до фига»! Он-то как тут очутился?! И сколько, в данном конкретном случае, составляет «до фига»?
        Валькирия сокрушенно вздохнула и глотнула из своей кружки. Киборг не менее печально покачал головой и, вдохнув кофейный пар, с тоской ответил:
        - Завёлся… Как в том анекдоте… Нарисовался - хрен сотрешь… Ты же знаешь, Миледи никого не гонит. Альтруистка, блин! Дипломированный юрист и, к тому же, профессиональный психолог, а до сих пор - «Крапивинская Девочка».
        - Это, в смысле, «Крапивинский Мальчик» другого пола? Да-а… это почти не лечится. Хотя и возможна некоторая ремиссия…
        - Ставлю что угодно против чего угодно, что Кобчик смоется сразу за Порталом. Типа… ждать своих. И больше не появится. Я, блин, его знаю… При нас из себя «крутя немереного» корчить не получится, а жить иначе он уже не может…
        - Ладно, не будем о грустном… Займёмся-ка, лучше, заклёпкометрией! Я ведь тебя правильно понял - MG 34/42, К98к и ТТ /«Маузер»?
        - Почти… MGшки - обязательно. ТТ - тоже. А вот «маузеры» проще и надёжнее купить на месте. В комплекте с патронами. И ещё… есть тут одна идейка… Лейт, дай-ка рекламку… ага, вот… раздел «Дополнительные Услуги»… На, читай!
        - Ну, ни фига ж себе… рояль без кустов! «…в случае необходимости, по желанию Клиента… имеется возможность ограниченной переделки оружия для использования выбранного Клиентом типа патронов…». Охренеть! Кстати, «ограниченной» - это как?
        - Скорее всего, без смены калибра ствола, а то совсем херня получится… Так вот, берём это мы, значит, «Бизона»… 27го и, допустим, АК103й… - Эрк, некоторое время полюбовался на слегка ошарашенные лица друзей и продолжил, - …потом производим близкородственное скрещивание. Импринтинг, или как там его… Результатом данного извращения будет довольно-таки забавная зверушка - шнековый магазин и потроха от
«Бизона», а ствол и всё остальное - от 103го. Преимущества данной кракозябры видны невооруженным глазом - очень неплохие прицельная дальность, скорострельность и надёжность… при боезапасе «Бизона» и очень дешёвом, доступном для нас патроне 7.
2ТТ. Он же, в девичестве - 7.63 «Маузер». Если вы спросите меня - «А почему это никто раньше до такой операции не додумался?»… то я поведаю вам стра-а-ашную тайну, - выдержав паузу, для большего драматизма, он закончил. - Да просто потому, что сейчас такой ствол - никому и на фиг не нужен! Экологическая ниша закрылась. Линейные пэпэшники вымерли как класс. Зато там - вполне так себе вундервафля…
        - И всё это ты… придумал прямо сейчас?
        - Нет, конечно. Это старая схема. Разработка для одного из маньяков-калашистов. Мужика не устраивал «Бизон», а я «мав час та натхнення»…[мав час та натхнення (укр.)… имел время и вдохновение]
        - Знаешь, Лейт… - задумчиво и меланхолично протянул Киборг. - Я почему-то уверен, что у Эрка где-то в кармане… или в сумке… или на флэшке… имеется полный и абсолютно логичный список оружия и снаряжения… Если не схема всего рейда…
        - Вот чего нет, того нет… Схемы рейда, в смысле.
        - А список, значит, у тебя есть?
        - Есть, конечно… Ты что, совсем меня за дурака держишь?! Делать мне нечего… подробные схемы на коленке составлять!
        - Кэп, я тебе никогда не говорила, что ты - сволочь?
        - Я себе тоже очень нравлюсь…
        - …и что, когда-нибудь - я тебя убью…
        - Ах, Валькирия, вы всё обещаете да обещаете…
        - …и, судя по всему, прямо сейчас! Список доставай!
        - Понятно… лирика закончилась… наступило время суровой прозы жизни…
        - Эрк!
        - Из-за одной какой-то несчастной схемы столько воплей… - Капитан небрежно бросил на стол обычную школьную тетрадь в клеточку и глотнул из кружки, - …и кофе уже совсем остыл… и молока - нету… Злые вы, уйду я от вас…
        Но Эрка уже никто не слушал…

31.01.2009…недалеко от Москвы… 12.26
        Пикап, под громкий собачий лай, въехал в распахнутые настежь ржавые ворота. На широком заасфальтированном дворе, с трёх сторон окруженном высоким складским зданием с грузовой рампой, а с четвёртой - бетонным забором с прилипшими к нему тут и там некрашеными дощатыми строениями и навесами, кроме дворняги на цепи, другой жизни не наблюдалось. Сидевший за рулем Киборг с несколько ошарашенным видом огляделся вокруг и повернулся к Эрку…
        - Это точно здесь, или… мы не туда заехали?
        - Здесь… Здесь… Посигналь. - Капитан с невозмутимым видом курил, стряхивая пепел в слегка приоткрытое окно…
        В ответ на долгий гудок возле машины, непонятно откуда, появился седой дед в очках, потрёпанной вохровской фуражке, засаленном ватном комплекте и старых кирзачах гармошкой, первым делом громко послав беснующуюся псину… по всем стандартным и нескольким достаточно нетрадиционным адресам. Лай прекратился. Мельком глянув на номер, он - небрежно махнул рукой в направлении крайних слева деревянных ворот в кирпичном складе и неторопливо побрел по двору…
        На воротах висел огромный амбарный замок. Дед щелкнул переключателем на стене и ворота, открывая проход в ярко освещённый коридор, с гудением и шорохом отъехали в сторону. Вместе с замком. Когда приехавшие прошли внутрь, он щелкнул ещё раз и ворота закрылись…
        - Слушай, а… что это вообще за контора? - Паладин, слегка обалдевавший от всего происходящего, не смог сдержать любопытства.
        - Ты будешь долго смеяться, но официально… один из запасников Мосфильма, - иронично улыбнулся Эрк. - Вот только… на киностудии об этом никто не знает.
        - В смысле…
        - Здесь раньше были склады, куда, в своё время, свалили целую кучу трофейного барахла… времён Великой Отечественной. А в самом начале девяностых их решили отдать киношникам, но… об этом узнали некие… весьма умные люди. Они - немного подсуетились и… с тех пор многие крутые реконструкторы и серьёзные антиквары именно тут затариваются всякими раритетами Третьего Рейха.
        - Но мы-то сюда зачем…
        - А у тебя - есть другие идеи, где взять стволы под 7.92 в хорошем состоянии? Сейчас проще достать прямо с завода что-нибудь экспериментальное. Можно, конечно, заказать в Германии… Паладин, скажи мне как человек, который не хочет светиться, человеку, который тоже этого не хочет - нам стоит заказывать оружие в Германии? Или лучше - заехать сюда?
        - Я-то как раз о реконструкторской тусовке и подумал, когда ты - заговорил про MGшки и маузеровские патроны…
        - Выгоднее брать товар у поставщика, а не у перекупщика. А уж если поставщик знакомый… Азы спекуляции. Чему тебя только в школе учили?
        - Ну, уж не спекуляции - точно!
        - А вот это - зря! Давно пора ввести данный предмет в курс обучения!
        - Стоп! Подожди! Ты не говорил, что у тебя здесь знакомые!
        - А как иначе я, по-твоему, узнал бы о таком симпатичном местечке? Армейский приятель, зовут Виктор… Или Вик. Не иначе, как по «Мифу» - вампирчик он ещё тот… - Эрк, произнося это - толкнул рукой одну из дверей…

01.02.2009…Москва… 01.03
        На улице было холодно, но Миледи, с очень многоэтажной, хотя и тихой руганью рывшаяся в кузове пикапа - не обращала на это никакого внимания. Капитан, сидевший неподалёку на скамейке - спокойно курил, точно так же игнорируя холод. Ругань он, впрочем, тоже игнорировал…
        - Эрк! - Сова, судя по интонации, пребывала в диапазоне между «разъяренной» и
«озверевшей». - Вот что, братик… Или ты мне здесь и сейчас кое-что объяснишь…
        - Или - что?
        - Или я тебе здесь и сейчас что-нибудь оторву!
        Эрк, щелчком отправив окурок в ближайшую кучку мусора, мысленно проклял успевшего вовремя смыться Киборга и со вздохом уточнил:
        - Что именно?
        - Что именно оторву?!
        - Что именно тебе объяснить?…
        Сова, несколько раз резко вдохнув и выдохнув воздух сквозь стиснутые зубы, слегка (очень слегка!) успокоилась. И продолжила:
        - Ну, я ещё могу понять золингеновские кортики - Золинген это Золинген… могу понять ТТшки - мы это обговаривали… кстати, а почему только три?
        - Больше не было. Да и эти надо будет обязательно «забыть» где-нибудь НА ТОЙ СТОРОНЕ. Во избежание…
        - Что… горячие?
        - Очень. Прям-таки раскалённые…
        - Надо - забудем… Так… на чём я остановилась? Ах, да… могу я понять и три снайперки, всё-таки штучная работа… хотя кое-кто говорил - «маузеры», мол, купим на месте… ты не помнишь, кто это был?
        - Девяносто шестые - купим. Карабины - вряд ли…
        - Почему это?
        - Достаточно трудно купить карабин образца 1898 года… в начале 1898 года, тебе так не кажется?
        - Но… тогда патроны…
        - …там уже десять лет как выпускаются. Для других моделей…
        - Ладно… вывернулся… пока. Кстати, сколько ты там взял пулемётных лент, а то я их пересчитывать задолбалась?
        - Шестьдесят четыре - на двести пятьдесят патронов. Шестнадцать - на пятьдесят патронов. И двадцать магазинов на двадцать…
        - Запасливый ты мой! А объясни-ка ты необразованной женщине… НА ХРЕНА НАМ, КО ВСЕМ НАШИМ СТВОЛАМ, ЕЩЁ И ДВЕНАДЦАТЬ ПУЛЕМЁТОВ!!! И НА ХРЕНА В ЭТОМ ЧЁРТОВОМ КУЗОВЕ - ВАЛЯЮТСЯ ДВАДЦАТЬ КОМПЛЕКТОВ ЭСЭСОВСКОГО КАМУФЛЯЖА… КИБОРГОВСКОГО, БЛИН, РАЗМЕРА!!
        - С камуфляжем - элементарно. Его дали бесплатно. Как оптовому покупателю. А размер мы как раз по Паладину и подбирали. Большой - не маленький. Ушьём…
        - ПОВТОРЯЮ… ДЛЯ ТЕХ… КТО… В КАМУФЛЯЖЕ!!! КАКОГО!!! ХРЕНА!!! ТАМ!!! ЛЕЖИТ!!! СТОЛЬКО!!! ПУЛЕМЁТОВ!!!
        - А ты что, блин, САМА НА ЧУЖОЙ ВОЙНЕ ВОЕВАТЬ СОБРАЛАСЬ?! Умные люди для такого дела - НАНИМАЮТ НАЁМНИКОВ! А потом - этих наёмников ВООРУЖАЮТ! Вот этими самыми ПУЛЕМЁТАМИ! В крайнем случае, потом они этими наёмниками КОМАНДУЮТ! И не лезут в первых рядах под пули, как…
        Эрк с досадой махнул рукой и, прикурив очередную сигарету, жадно затянулся. Сова тоже закурила… Оба, не глядя друг на друга, некоторое время молчали. И тут, радостно улыбаясь и размахивая какими-то официального вида бумагами - припёрся Тигра. Как обычно - не туда и привычно - не вовремя…
        - Привет! А где Кобчик? Я думал, вы тут на него так громко орёте… Ой, блин, вы бы видели, что у него за груз! АКМ, двадцать кило патронов, десять кило гранат, куча всякого барахла, но самое классное… это… Нет, вы только себе представьте! Два комплекта камуфляжа… норвежского… для заснеженных гор, - он весело рассмеялся. - Да, кстати, калаши уже переделали! Ребята в мастерской сказали, что если нам надо ещё что-то адаптировать, то они работают круглосуточно… Вот, чтоб никто лишний раз не бегал, я - за всех декларации заполнил! Проходим завтра… То есть, нет, не завтра, а уже - сегодня! В десять утра! Держите копии, а то опять заполнять заставят…
        Исчез Тигра, после этих слов, так же внезапно, как и появился. Наверное, побежал ещё кому-то рассказывать историю о Кобчике с его грузом. Только дверь хлопнула…
        Капитан начал машинально читать всунутый ему в руку светло-серый листок, на котором ровные типографские строки чередовались с заполненными размашистым почерком, от руки, графами… Миледи с несколько обалделым видом смотрела вслед Тигре. Из оцепенелого состояния её вывел громкий, почти истерический хохот. Эрк корчился на скамейке - не в силах произнести ни слова, он подозвал её к себе взмахом руки. Сова встала рядом, быстро пробежала глазами тот пункт декларации, на который указывал его палец и, когда до неё дошел смысл прочитанной строки…
        - «Цель поездки: Пострелять пиндосов на Кубе…» -
…рухнула на скамью рядом с Капитаном, так же неудержимо корчась от смеха…
        Часть первая: «ПРАВИЛА ИГРЫ»

«Правила Игры» обязательны для всех её участников -
        вне зависимости от их статуса в Игре.
        Глава 1, стартовая и, так сказать - организационная…
        Мы в мир понесём чистоту и гармонию,
        Он будет купаться у нас в красоте;
        Тут женщины пляшут, там - бегают кони,
        И, верьте - мы знаем дорогу к мечте.
        Всё будет проделано быстро и слаженно…
        Так, это - не трогайте! Это заряжено…

01.02.1898…САСШ, Филадельфия, отель "Филадельфия Пасифик Плаза"… (ночь)
        Проход через Портал отмечали бурно, с выпивкой, тремя гитарами, танцами под них и постоянно возникающими разными странными идеями типа «А почему бы двум благородным донам не пострелять по…». Попытки реализации этих идей, правда, быстро и жестко пресекались почти не пьющими Киборгом и Эрком…
        - …Приезжайте в отель «Филадельфия»… - гитара рыдала, стонала и выла. Иногда, исключительно для разнообразия, она издавала какой-нибудь нефальшивый звук, но, словно испугавшись, снова переходила к адской какофонии. Голос, исполняющий нечто, именуемое «Отель Калифорния» на злобу дня» гитаре вполне соответствовал…

«Да-а… Тому, что к нам ещё никто не ломится, с целью заткнуть это юное дарование, может, конечно, иметься несколько объяснений, но… будем параноиками, это продляет жизнь!» - Эрк, глотнув коньяка, глубоко затянулся и выпустил дым в сторону слегка приоткрытого окна.
        - Князь, солнышко, а что если в ухо? - Сова, как всегда, первой высказала общее мнение. Барт замолчал и, прижав струны ладонью, вопросительно посмотрел на неё. - Завязывай с пародиями и исполни что-нибудь более традиционное…
        - Слушаюсь и повинуюсь, Миледи… но только после Вас!
        - Ладно… Сам напросился! - Сова достала из-за кресла свою гитару и, глотнув из стакана, взяла первый аккорд. - Теперь не обижайся…
        Выходить из гостиницы местная администрация разрешила только через сутки после прибытия, обещая, за это время, оформить документы. Осмотревшись вокруг и оценив количество видеокамер, Эрк с Киборгом дружно хором скомандовали: «Всем молчать!». На недоумённый вопрос: «Что, совсем?», Капитан процедил сквозь зубы, - «Нет, о деле…» и послал Доктора Ливси в бар. За коньяком. Получив, практически официально, разрешение на пьянку, молодёжь разгулялась вовсю…

02.02.1898…САСШ, Филадельфия, отель «Восточный», 3-й этаж… (день)
        - Ну, как, все уже в норме? Никого больше протрезвлять не нужно? А то холодная вода здесь - без ограничений…
        - Капитан! Ты садист и не романтик…
        - Именно за это мы его так ценим… Правда, Князь? - Валькирия похмельем не страдала и потому могла себе позволить роль миротворца.
        - Ладно, ценительница ты наша… - Эрк идти на мировую не пожелал. - С тебя мы и начнём! Радость моя, ты - готова к Мексике? А то ближайший пароход с заходом в Кампече отплывает завтра с утра!
        - Упс…
        - Понял… «Подготовка к выезду на полигон проводится в ночь перед выездом на полигон», блин! Ты хоть помнишь, красавица, ЗАЧЕМ вы туда едете, а?!
        - Спокойно, Капитан, не заводись… - у Киборга, судя по выражению лица, нервы тоже были не железные. - Сейчас мы всё спокойненько обсудим…
        - Мы УЖЕ всё спокойненько обсудили и УЖЕ приняли нужное решение, а теперь вдруг выясняется, что «Упс…»!!!
        Обычно, когда начиналась подобная ругань на повышенных тонах (и без желания выслушать собеседника), её, давя авторитетом и, не взирая на личности, прекращали либо Киборг, либо Эрк. Которые сейчас-то как раз и сцепились! Задавить авторитетом их никто бы не смог. А не взирать на личности…
        - А вот и не подерётесь… - внезапно врезался в спор лениво-протяжный голос Совы. - Горячие эстонские парни…
        Эрк с Киборгом дружно замолчали и, через несколько прошедших в общем напряжении секунд, так же дружно рассмеялись.
        - Спасибо, сестрёнка… - Капитан махнул рукой и закурил. - Что-то мы слишком увлеклись… Хорошо! Начнем по новой…
        - Кстати, а где же Кобчик, Ковбой и Боцман? - Миледи, решив внутрисемейные проблемы, озаботилась отсутствующими.
        - Кобчик, махнув крылом на прощанье, исчез в неизвестном современной науке направлении… - откликнулся Паладин. - Билли поехал в порт узнать о местах на том самом завтрашнем пароходе, а Тигра…
        Из-за входной двери внезапно раздался грохот от падения чего-то тяжелого, и послышались громкие ругательства. Эрк выглянул наружу.
        - Тигра! Ты не Боцман, ты - Кацман! Тебе что, трудно было взять носильщика? Или ты решил, что твоя фамилия - Шварценеггер?
        - Да взял я, взял… Только возле стойки эти негры поставили ящики и тихо куда-то смылись, а свободных коридорных не было…
        - Ладно, хрен с тобой, давай помогу…
        Капитан внёс в комнату два деревянных ящика с ручками. Вслед за ним, с ещё одним таким же ящиком в руках и набитым какими-то угловатыми предметами рюкзаком на плече, вошел Тигра. Поставив груз на пол, он, облегченно вздохнув и смахнув пот со лба, сказал:
        - Блин, еле-еле достал… Шестнадцать оружейных обошел - глухо, как в танке! Сплошные револьверы, дробовики и винчестеры… ну и патроны, естественно, соответствующие… Только в порту повезло! Выгреб там всё, что у них было…
        - Билли в порту не видел?
        - Видел. Сказал, что места - будут, но сам он ненадолго задержится…
        - Хорошо, отдыхай…
        - А чего такая спешка с патронами? - Барт решил, что он тоже должен вставить в разговор свои «пять копеек». - Вроде как, до приезда на Кубу они нам не очень-то и нужны пока…
        - А кто тебе сказал, что ты поедешь на Кубу? - посмотрел на него с искренним удивлением Киборг.
        - Не понял…
        - Эрк, начал давать вводные - не отвлекайся, пожалуйста… а то народ тут ничего не понимает!
        Тот, сунув в руки Тигре извлечённый перед этим из рюкзака гвоздодёр, которым он как раз пытался вскрыть один из ящиков, глянул на Паладина.
        - А сам?
        - А чья схема? И кто здесь главный?
        - И кто же?!
        - Капитан, не делай нам здесь удивлённые глаза… Не отвертишься!
        - Ты же знаешь, я командую только теми, кто сам этого хочет…
        - А что, ты думаешь, кто-то не хочет?… - Киборг обвёл пристальным взглядом всех находящихся в комнате. - По-моему, никто из присутствующих не возражает! Билли, кстати, тоже возражать не будет… Я у него спрашивал!
        - Меня только спросить забыл…
        - Да куда ты денешься…
        - Хорошо, тогда первый приказ - сейчас распаковываем и сортируем снаряжение. Потом, когда вернётся Ковбой, будут вам и вводные… и выводные… и пояснения по ходу дела…
        - Яволь, майн фюрер!!!
        - А в морду?…

02.02.1898…там же… (чуть позже)
        - Слушайте внимательно. - Эрк был крайне серьёзен. - Два раза я повторять не буду. А некоторым и не смогу…
        - В смысле?…
        - Все вопросы потом! И только по делу! Продолжаю… - он подошел к открытому окну и закурил. - У нас совсем нет времени на раскачку. На все подготовительные телодвижения и нулевой цикл - максимум два с половиной месяца. Поэтому завтра… Ведь завтра, Билли?!
        - Нет, сегодня. Я взял две каюты до Кампече на «Одинокую Звезду». Отходит завтра в восемь утра, но на борт надо подняться раньше. Лучше всего сегодня вечером. Во избежание…
        - Значит, времени ещё меньше… Итак, сегодня мы разделимся на две группы. Четверо вечером сядут на эту самую «Звезду…» и поплывут на ней в Мексику. Пятеро завтра отправятся поездом в Нью-Йорк. Встречаемся все вместе уже на Кубе - или в Гаване, или где-то рядом. Связь - телеграфом, на контрольные точки… или по радио, если будем не дальше, чем за двадцать километров друг от друга.
        - Капитан, в очень хороших условиях базовая возьмёт и на три сотни… - Тигра тоже был непривычно серьёзен и сосредоточен, - …а не в очень - до ста пятидесяти спокойно.
        - Посмотрим. Базы у нас ещё нет. И неизвестно, когда и где она будет. Так что рассчитывать будем пока только и исключительно на переноски. Потом обговорим… В Мексику отправляются - Валькирия, Князь, Доктор Ливси и Аспера. Командует Валькирия. Подчиняться ей беспрекословно! Кто не хочет - может уваливать на фиг прямо сейчас… - Эрк замолк и посмотрел на Барта, Дока и Эльфу. По очереди и очень пристально. - Нет таких… Личных вещей - по минимуму. По комплекту камуфляжа. Заодно будет, чем вам в пути заняться. У кого нет - выберите себе по тесаку. Док! Собери аптечку… для джунглей и вообще… Одна переноска. Боцман! Начни её проверять прямо сейчас и больше ни на что не отвлекайся…
        - Оружие? Кроме тесаков… - вопрос, как ни странно, задала Эльфа. Хотя… судя по выражениям лиц, она опередила Князя и Ливси буквально на доли секунды.
        - Тебе - тэтэшник и четыре обоймы. Ребята, вам - по кракозябре и на каждую по три полные «трубы». Плюс пять сотен «маслят» россыпью…
        - А пулемёт?! - на лице у Барта было написано искреннее возмущение. - У нас же их до фига!
        - Во-первых, к ним пока что патронов маловато, а во-вторых… - Капитан криво усмехнулся, - вам и так хватит груза, а под пулемётом ты быстро сдохнешь! Вполне обойдёшься калашовским «мутантом». Так, быстренько выбрали себе по стволу и начали набивать обоймы… Лейт…
        - Мр-р-р?… - довольно улыбающееся лицо Валькирии намекало на то, что сметана - где-то рядом.
        - Мяу, блин! Киска, ты ствол брать будешь? - Эрк не мог заставить себя долго на неё сердиться. - И не смотри на меня таким умильным взглядом!
        - Ну и что же ты мне хочешь предложить - «трещотку» или «хлопушку»? - она пожала плечами. - Арбалет да пара «летучек». По-моему - вполне нормальный набор для одинокой женщины…
        - Ладно, одинокая женщина… Сейчас я сделаю тебе предложение, от которого ты не сможешь отказаться…
        - Ты берешь меня замуж?
        - Я, конечно, самоубийца… но не до такой же степени!
        - … или у тебя за пазухой «Полковник Боуи»… или нет, у тебя в кармане шпага шестнадцатого века!
        - Ну… моё отношение к «Боуи» ты знаешь… Короче, смотри сюда! - он подошел к столу и открыл лежавший на нём расстёгнутый кофр. - Авторская работа, сделано под заказ. В основе - «Маузер» К98, но… съёмные двенадцатизарядные обоймы, пять штук в комплекте. Прицел - «Карл Цейс», десятикратка, есть запасной… но можно стрелять и с открытого. В качестве дополнительных бонусов прилагается - бинокль-двадцатка для наблюдателя, работы того же «Цейса» и оригинальная переделка исходного штык-ножа в охотничий… Патроны - пять сотен целевых… Подойдёт… в качестве альтернативы замужеству?
        - Спать я с ним буду… но вот таскает этот чемодан пусть кто-нибудь другой… Не СВД, конечно, придется привыкать… пристреливать… по белкам не получится… по попугаям разве что…
        - Лейт… Отойдём-ка к окошку… Насчёт маршрута… - Эрк немного помолчал и закурил очередную сигарету. - Ты уверена, что…
        - Я там была. Конечно, в НАШЕМ мире, но… Да, я уверена. Такой шанс упускать никак нельзя!
        - Хорошо, если так… Ладно, давай собирайся. Времени мало…

03.02.1898…САСШ, поезд Филадельфия - Нью-Йорк, грузовой вагон… (день)
        - …и какого хрена… в конце концов… ты не взял нам билеты… в нормальный пассажирский вагон… - Сова чуть ли не рычала от злости. - Я тебе что… ГРУЗ!!!
        - Нет, Миледи… - Ковбой прекрасно понимал, насколько он виноват, и поэтому старался не очень сопротивляться, когда им стучали о стенку. - Вы не груз…
        - Вы кошмар с лапками… - Боцман не смог удержаться от комментария, за что почти мгновенно и поплатился…
        Закончить фразу он не успел. Кулак у Совы не очень большой, да и мышцы не сильно накачаны… Зато удар у неё поставлен хорошо… Когда вы неожиданно получаете в живот такой, хорошо поставленный, удар, вам его обычно хватает… так что становится уже не до разговоров… Вот и Тигре хватило…
        - Избиение младенцев… Часть… не помню номер. - Киборг взял Сову за плечи и аккуратно отодвинул в сторону. - Успокойся, милая, им на сегодня хватит… Продолжишь потом… если захочешь.
        - И не калечь нам технический персонал! - Эрк был не менее зол, но руки всё же старался из-за такой, как он считал, мелочи не распускать. - Или ты умеешь работать со сварочным аппаратом?
        - Хорошо… Проехали… Отпусти! - она вывернулась из рук мужа и, плюхнувшись на один из ящиков, ткнула пальцем в сторону Билли. - И этому раздолбаю вы хотите поручить какие-то дела в Европе?! Он вам наделает…
        - Я ОЧЕНЬ НАДЕЮСЬ… на то, что в Европе подобных проколов не будет… Ведь не будет же, правда? Вы со мной согласны, мистер Уильям Коуби?
        - Я в этом абсолютно уверен, герр Эрк Гауптманн… - Билли тоже уселся на ящик, стараясь при этом держаться подальше от Совы. - Клянусь своим новеньким канадским паспортом!
        Первым не выдержал Киборг… к его громовому хохоту присоединились сначала Капитан, потом Ковбой, потом, махнув рукой, Миледи и, наконец-то отдышавшийся, Боцман. Причиной такого дружного смеха служили выданные в «портальной конторе» документы, которые все внимательно рассмотрели только вчера вечером. Точнее, прочитали записанные в них фамилии…
        Швейцарский немец Эрк Гауптманн и канадец Уильям Коуби - это было более-менее нормально. Австралиец Боб С. Мантайгер - уже круче. Но английская семейная пара, Пол и Софи Киборг… те, кто оформлял паспорта, явно не страдали от отсутствия чувства юмора! Или наоборот…

03.02.1898…там же… (чуть позже)
        На самом-то деле, Билли был не так уж и сильно виноват в ситуации с билетами. Лихорадочные… но тщательные, с многократными перепроверками - «А мы ничего не забыли?!», сборы группы, отправлявшейся в Мексику… Доставка этой самой четвёрки в порт и посадка на корабль… Возвращение в гостиницу к остававшемуся «на хозяйстве» Тигре… Сортировка и упаковка, на этот раз в специально купленные прочные ящики, ранее распакованных вещей… Доставка их на вокзал… Погрузка, в заказанный ещё со вчерашнего дня грузовой вагон - «Какая, на хрен, тонна?! Да они совсем оборзели!!!
        - «Американская, кретин! Тысяча фунтов!»… А спали они в последний раз в отеле при Портале… да и то не слишком долго. Не удивительно, что о пассажирских местах он просто элементарно забыл… Удивительно, что забыл только о них. Тем не менее, виноватым он себя чувствовал. И был готов искупить…
        Потому-то сейчас, пока Киборг, Сова и Тигра, соорудив себе из обнаруженной в вагоне упаковочной соломы и камуфляжных комплектов импровизированные постели, мирно дрыхли за все прошедшие сутки сразу, он в очередной раз проверял по списку
«европейскую» часть багажа…
        - Сорок второй, четыре сменных ствола…
        - Есть…
        Правда, вместе с Эрком…
        - Тридцать четвёртый, два сменных ствола…
        - Есть…

…но тот, по слухам, мог не спать по несколько суток…
        - «Хоган», два сменных ствола…
        - Что?…
        - Ну… «Холек-Ган», сокращённо - «Хоган»…
        - А-а-а… Понял… Есть…

…или несколько суток не просыпаться - в зависимости от ситуации…

04.02.1898…САСШ, Нью-Йорк, порт… (вечер)
        Чуден Нью-Йоркский порт при тихой погоде… если у вас, по какой-либо причине, отсутствует обоняние… или вы убеждённый панк… или мизантроп… или мазохист… Двое, стоящие в данный момент на пирсе, не принадлежали ни к одной из выше перечисленных категорий… им просто было наплевать! И не такое видали…
        - Повторим ещё раз, пока есть время… - Эрк был мрачен.
        - Да не дёргайся ты так, Капитан! Всё у меня будет нормально, - Билли, наконец-то отоспавшийся, излучал спокойствие и жизнерадостность. - Это ж, чёрт его забери, не
«Титаник»! А в Европе… Ну что со мной может случиться в Европе!
        - Всё, что угодно… Так что без тэтэшника чтобы из помещения не выходил! И в помещении далеко не убирай…
        - Яволь, майн фюрер! - ехидная усмешка…
        - Блин! «Хоть бы ты, Максимыч, не подкалывал»! - настроение у Эрка ненадолго улучшилось. - Ладно, давай по-быстрому основные позиции и свободен…
        - Ох… - на лице Билли ясно обозначилась покорность судьбе. - На «Большом Кайзере» прибываю в Германию… Потом еду на завод к Маузерам - договориться о регулярных поставках… Потом в Швейцарию… Да, кстати, ты мне так и не объяснил, почему именно в Швейцарию, а не в Данию? Всё-таки там я мог бы обратиться напрямую к Мадсену…
        - Ибо - не потянут! Невзирая на Мадсена и его пулемётный фанатизм… Ты вспомни, сколько времени они осваивали производство пулемёта в нашем мире? Три года! А нам уже к началу лета нужны будут, как минимум, несколько десятков стволов. Да и по качеству работы гномы вне конкуренции…
        - Ладно, хрен с тобой, еду не к морю, а в горы. Там патентую стволы на наше имя и заказываю производство в SIGe. Если получится - в обмен на лицензию или патент. Если нет - за бабки… Но это вряд ли. Я их дожму!
        - Постарайся. В нашем-то мире гномики внимательно относились к армии, ни на какой нейтралитет при этом не взирая…
        - Слушай! А если сначала - к гномам, наладить дело, а уж потом - к Маузерам? Чего мне туда-сюда мотаться?
        - Решишь на месте. В принципе, можно и так и так. Если достанешь в Бремене патроны к пулемётам - дуй сразу в горы… Дальше?
        - Дальше… Связь держу телеграфом с Гаваной… А может, лучше с Сантьяго? Ты же, вроде бы как, говорил о Сантьяго, Гуантанамо и провинции Орьенте…
        - Там со связью хреново. А в Гаване, или где-нибудь рядом, всё равно кто-нибудь из наших будет сидеть. С рацией…
        - Когда налажу там производство и получу первую партию - опять к Маузерам, закупаю патроны, пистолеты и, если получится, карабины… Фрахтую трамп, гружу всё это барахло в трюмы и везу к вам… Вроде всё!
        - Так… Теперь о сроках… Тебе надо успеть либо в Гавану до 20го апреля, либо в Сантьяго до 20-го мая. Иначе нарвёшься… Если не будешь успевать - иди на Багамы или на Ямайку. Оттуда свяжешься с Гаваной и…
        - …и запрошу инструкции! Эрк, блин, ну что ты со мной, как с маленьким! - запасы терпения у Билли явно заканчивались. - Что бы там ни говорил Кобчик, но у меня в голове не только справочник по стволам и калибрам! Мозги там тоже есть!
        - Да не дёргайся ты! На самом деле это я так… себя успокаиваю. Всё-таки тебе в одиночку…
        - Ничё, прорвёмся!
        - Ну ладно, пора прощаться…
        - До встречи, майн фюрер!
        - Блин!!!

05.02.1898…САСШ, Нью-Йорк, отель на 12-й улице… (вечер)
        - Общий привет! - Киборг был непривычно весел и жизнерадостен. Создавалось впечатление, что он, как минимум, выиграл в лотерею…
        - Паладин! Ответь-ка мне, пожалуйста, на один вопрос… - задумчиво посмотрел на вошедшего Эрк. - На хрена тебе та гнутая грязная железка, которой ты так нежно и трепетно размахиваешь?
        - О, блин! - Киборг с удивленным видом уставился на короткий неровный ломик, испачканный чем-то красным, который, действительно, сжимал в правой руке. Затем его лицо просветлело… - Тьфу ты, забыл, однако… Теперь понятно, почему портье под стойку полез…
        - Что случилось? - перешла ближе к делу Сова.
        - Да отморозки наехали… прикинули, что я лох голимый…
        - А по-русски?…
        - Ну… - он, швырнув железяку в угол, осторожно присел на угол стола. - Четверо местных дураков почему-то решили, что у них получится меня ограбить…
        - Они ошиблись?
        - Ещё как!
        - Понятно… А КРОМЕ улучшения местной криминогенной ситуации, ты ещё что-нибудь полезное за сегодня сделал?
        - А как же! Герр Штайнер мне клятвенно пообещал, что завтра, максимум послезавтра, наш заказ будет у него. Полностью…
        - Лучше, если завтра, - вклеился в разговор Боцман. - Седьмого утром отходит
«Пенсильвания», а следующего судна придётся ждать ещё не меньше недели. И, к тому же, «Роджерс» пойдёт вдоль побережья с заходом во все порты подряд…
        - Так уж и во все…
        - Почти что. Во все крупные, так точно… а старушка «Пенсильвания» идёт почти прямо в Гавану. Ну, только через Майами… Грустно будет упустить такой случай…
        - Не от нас зависит… - Эрк задумчиво посмотрел на остальных. - Хотя, если мы опять воспользуемся завещанием амёбы и…
        - А может, хватит?! - Сова была явно против этой идеи. - Нас и так уже осталось четверо из девяти! Амёба завещала делиться, но мы-то не амёбы!!!
        - Да успокойся ты! Нет, так нет… Просто хотелось бы прибыть пораньше, чтобы успеть на фейерверк…
        - Какой фейерверк?!
        - С которого всё официально началось…
        - Взрыв «Мэйна». У нас это случилось пятнадцатого. - Киборг слез, наконец, с угрожающе скрипящего стола и пересел на диван. - Всё равно не получится. По расписанию «Пенсильвания» приходит в Гавану шестнадцатого. Так что здесь нам не повезло…
        - Тогда - ну и фиг с ним… Тигра, так, на всякий случай, завтра с утра закажи нам места на «Пенсильвании», но пока не оплачивай… Миледи, что ты там выяснила в этом агентстве? Как у нас с возможной базой?
        - Есть у них несколько подходящих нам вариантов… В продаже сейчас четыре поместья возле Гаваны и пара десятков плантаций, разбросанных по всему острову… В том числе есть и возле Сантьяго… кажется, две или три. Причем все поместья и шесть плантаций - с выходом к морю. Вот только цены…
        - Цены?
        - Не так, чтобы всё там особенно дорого, но…
        - Но?…
        - Но когда вы, ребята, оплатите всё, что поназаказывали у этого чёртова немца и если мы не залезем в резервный фонд, то ни на какую плантацию, даже самую дешевую, денег нам не хватит! Хрен с ними с патронами, но… Обязательно нужно было брать СТОЛЬКО «Маузеров»… или это из чистого хомячества?
        - Мать его за ногу… а на что хватит?
        - А без того, что я сказала, только на один из вариантов - я его для себя назвала
«Домик у моря»… Некая одинокая - в смысле, совсем без земель, потому и так дёшево, хотя сам по себе дом, вроде бы как бы, вполне цел, гасиенда. С романтичным названием «Puerto Reservado», то бишь, в переводе с испанского - «Тихая Гавань».
        - Это, в смысле, один из тех вариантов - с выходом к морю?
        - Ага… - Сова открыла папку и зашелестела бумагами. - Где же тут это было-то… Вот!
«…причал и лодочный сарай…»… и ещё - «…глубины в бухте достаточны для небольших кораблей…» не знаю, что тут имеется в виду…
        - То, что нам надо! Прямо сейчас… упс, то есть прямо с утра… покупай эту самую
«Гавань»! Там за ней кто-то присматривает или всё в разгроме и запустении?
        - В конторе утверждают, что - да… какой-то их местный представитель… мистер Парсонс, что ли… а как там на самом деле…
        - Понятно… Всё равно покупай!

06.02.1898…там же… (день)
        - ЭРК!!! - с громким криком влетел в комнату Тигра.
        - Чего орёшь? - Капитан сидел в кресле и спокойно курил, размышляя при этом о мировых проблемах, а именно - «Что я, мать вашу, буду курить, когда взятые с собой сигареты закончатся?». Местные сигареты он уже попробовал и был от них совсем не в восторге. Оставалось переходить на сигары… или на трубку…
        - Фриц прислал пацана с запиской! Наш груз уже в порту!
        Эрка на ноги как пружиной подбросило.
        - Где?!
        - Что где?
        - Записка где, жертва высшего технического образования?!
        - Ааа… Вот… а почему жертва?
        - Потому что… - Эрк слегка морщился, читая готический шрифт. - Так! Отлично! Сейчас же - пулей - лети оформлять нам места на «Пенсильвании». Я - в порт, как закончишь - найдёшь меня там… Вернутся из земельной конторы Паладин с Миледи… а, чёрт! Не успеешь… Оставлю им записку… - он торопливо начал что-то писать.
        - Капитан, а всё-таки…
        - ТЫ ЕЩЁ ЗДЕСЬ?!

07.02.1898…САСШ, Нью-Йорк, порт, верхняя палуба «Пенсильвании»… (утро)
        - Раз, два, три, четыре, пять… - Начинаем отплывать…
        Все, кто знал её достаточно долго, были в курсе - когда Сова говорит стихами - стоит держаться от неё подальше. Целее будешь. Эрку и Киборгу это было известно лучше, чем кому бы то ни было. А уж если она решила переиначить для этого текст собственной песни…
        - Ты - наёмник, я - солдат… - Мы плывём на маскарад…
        Боцман, не настолько хорошо знакомый с данной особенностью, но обладавший отличным инстинктом самосохранения - сделал было попытку незаметно исчезнуть с верхней палубы в неизвестном направлении. Не успел… Эрк заговорил раньше.
        - Кстати, о маскараде… Миледи, я предлагаю вам, взяв с собой Тигру, спуститься в каюту и заняться там с ним подгонкой камуфляжа… Он у нас технический гений - вот заодно и «Зингер» наладит…
        - А вы чем в это время заниматься будете - дамочек клеить?! - с ходу отвлечь Сову не получилось.
        - Вряд ли какие-либо дамочки окажутся в трюме, - у Капитана уже был готовый ответ.
        - Мы с Паладином пойдём туда и займёмся тяжёлой мужской работой…
        - И какой же такой работой, хотела бы я знать, вы будете заниматься в трюме, если это, конечно, не секрет?
        - Будем там ленты набивать… а то патроны у нас - отдельно, ленты - отдельно… Непорядок, однако… - он ткнул локтем в бок усиленно закивавшего Киборга и начал, вместе с ним, удаляться в сторону ведущего вниз трапа. - Да и подгонять нам особо ничего не надо…
        - Ну-ну… идите… работнички… - две из потенциальных жертв ускользали… но оставалась третья! - Пошли! Будешь заставлять это гениальное изобретение работать! За что-то же тебе диплом дали…

10.02.1898…Мексиканский Залив, каюта на борту «Одинокой Звезды»… (день)
        - Лейт… - Князь был непривычно задумчив. - Ответь мне, пожалуйста, на один вопрос…
        - И на какой же? - Валькирия, казалось, была полностью поглощена обработкой ногтей на левой руке. Маникюрная пилочка так и мелькала…
        - Куда мы направляемся?
        - В Мексику…
        - Я, как ни странно, в курсе…
        - Так к чему был вопрос?…
        - Да я сегодня глянул на карту этой самой Мексики…
        - Это уже прогресс… Ты узнал, что такое карта…
        - Ага, узнал… а ещё я узнал, где именно находится город Кампече!..
        - И где же, согласно этой самой карте, он находится?…
        - На Юкатане! Валькирия, блин, что мы, чёрт возьми, забыли на Юкатане?! - он вскочил и начал расхаживать по каюте.
        - Не ори, не в лесу… Ты вообще-то помнишь, ЗАЧЕМ мы плывём в Мексику, а?
        - Нанять бойцов для нашей маленькой частной войны…
        - Ответ правильный. Садись. Пять.
        - НО! Поправь меня, если я ошибаюсь - планировалось, что мы будем это делать на южном берегу Рио-Гранде… а не на южном берегу Мексиканского залива!
        - Ты не ошибаешься…
        - Тогда… Повторяю вопрос - что мы забыли на Юкатане?!
        - Усложняю задачу… Что нам нужно для того, чтобы «нанять бойцов для нашей маленькой частной войны»?…
        - Найти их и нанять!
        - Как именно нанять?… - Валькирия переключилась на правую руку. Левой рукой она держала свой инструмент так же уверенно.
        - За деньги, блин, за золото! Золото… - внезапно замерев, Барт уставился на неё широко распахнутыми глазами. - Лейт… Скажи, что я ошибаюсь… Скажи, что это неправда… Скажи, что мы не… НЕ БУДЕМ ИСКАТЬ КЛАД!!!
        - Ты не ошибся… Будем…
        - Чёрт!!! - Князь с размаху рухнул на койку и упёрся в потолок остановившимся взглядом. - Эрк был полностью, абсолютно прав… Это - экспедиция идиотов… Что же я здесь делаю…
        - Сам напросился…

13.02.1898…Германия, Бремен, вокзал… (утро)
        Бремен Ковбой покидал без особых сожалений. Город ему не понравился. Зато заставил в полном объёме оценить прощальные советы Капитана. Особенно о тэтэшнике… потому что прямо в порту, сразу после получения багажа, его попытались ограбить! Правда, германскую полицию он, по ходу дела, тоже оценил. С лучшей стороны. Бравые die Polizisten[die polizisten (нем.)… полицейские] (в количестве десятка) появились меньше чем через пять минут после окончания стрельбы! По сравнению с началом XXI века - прям-таки космическая скорость, а если учесть что, судя по потным лицам и хриплому дыханию, они БЕЖАЛИ НА ЗВУКИ ВЫСТРЕЛОВ… Впечатлило. Очень.
        Ещё более поразила Билли, любовь которого к оружию неоднократно приводила его дома к столкновению с тамошними служителями «закона и порядка», реакция этих самых die Polizisten на произошедшее. Единственный вопрос, заданный ими по поводу его пистолета - «Чьё это оружие, герр Коуби?»… Причём не в смысле - «Чей ствол, бля?! , а в смысле - «Вы не подскажете, чьё это производство?». Понравился… Ковбой свалил происхождение тэтэшника на SIG, но предупредил, обрадовавшихся было, стражей порядка, что эта модель - экспериментальная, получена им в подарок и в продажу ещё не поступала. По поводу стрельбы вообще и трёх имевшихся в наличии трупов вопросов вообще не возникло! «Туда им и дорога»…
        А ещё он в Бремене… нанял слугу! Улаф Хансен, здоровенный матрос-норвежец с абсолютно отмороженным выражением на бородатом лице, попался Билли на глаза в припортовом квартале. Примерно в такой же ситуации, в которой он сам побывал незадолго до… В роли потенциальной жертвы ограбления. Из чувства солидарности Ковбой снова достал тэтэшник… Этих гопников было больше, и оказались они гораздо нахальнее. Даже извлекли из карманов какие-то плевательницы и попытались стрелять в ответ! Стрелять они не умели… К тому же, увлечённо давя на спусковые крючки, неосторожно отвлеклись от предыдущего объекта… а зря! Поглядев на Хансена в деле, Билли понял, на практическом примере, КАК ИМЕННО его предки-викинги держали в страхе всю Европу. Это действительно было страшно!
        Не дожидаясь, на этот раз, прибытия Закона (неизвестно, как отнеслись бы бравые die Polizisten к покрытому своей и чужой кровью Улафу), победители отправились в
«Матросский Дом», где остановился Хансен. Тому необходимо было, как минимум, помыться и переодеться. По дороге, потом в трактире, где они отмечали победу, слово за слово… Короче, Билли подумал, что ему не помешает хоть какой-то знаток местных реалий. Что подумал по этому поводу потомок викингов, осталось тайной, но он, пожав могучими плечами, согласился пока пожить без моря…

«Надо обязательно купить в дополнение к тэтэшке хотя бы парочку девяносто шестых
«Маузеров». Исключительно для собственного использования. Лишними они явно не будут. Да и Улафу ствол не помешает…» - думал Билли, глядя из окна купе на уплывающий назад Бремен. На полу стояли зашитые в серую парусину и перевязанные верёвками ящики с тщательно упакованными пулемётами и коробки с патронами. На противоположном диване храпел Хансен. Впереди их ждала Швейцария…
        Глава 2, адаптационная и - немного аналитическая…

«…в жизни всё не так, как на самом деле» А на самом деле в жизни ВСЁ не так…
16.02.1898…Куба, Гавана, акватория порта… (утро)

«Пенсильвания», старый трансатлантик, проданный, в своё время, из-за общей обветшалости и полной непригодности к дальнейшим межконтинентальным рейсам, до сих пор вполне исправно коптил небо на линии Нью-Йорк - Веракрус (с заходом в Майами и Гавану). Нынешние пассажиры бывшего охотника за «Голубой Лентой» (так ни разу и не полученной), не чувствуя никакого почтения к ветерану самых длинных гонок мира, толпились на палубе, готовясь сойти на берег и попутно любуясь на военные суда, стоящие в гавани…
        - Капитан, ты не подскажешь, какое у нас сегодня число? - спросил Киборг, не отрывая странно застывший взгляд от одного из них. - А то я что-то запутался…
        - Шестнадцатое, а что?
        - Тогда… - он резко ткнул рукой в сторону рассматриваемого им до того корабля - ЧТО ЭТО СТОИТ НА РЕЙДЕ???
        - Ну, знаешь ли… Корабль… Военный… Большой… С пушками…
        - Какой именно корабль?!
        - Учти, пожалуйста, что из всего многообразия типов военных кораблей я могу с гарантией опознать только подводную лодку и авианосец… их-то я точно ни с чем не спутаю! Все остальные являются для меня большими водоплавающими хреновинами. С пушками.
        - Так вот, слушай меня внимательно… Это «Мэйн».
        - Ага! Значит, на фейерверк мы успели…
        - Если он состоится…
        - То есть?
        - Эрк! Проснись! «Мэйн» должен был рвануть пятнадцатого!
        - Блин… И что из этого следует?
        - Две вещи - во-первых, это НЕ НАШ мир…
        - Всё правильно - это копия…
        - … и не его точная копия! А из этого следует, во-вторых - все наши данные и расчёты мы можем с абсолютно чистой совестью пойти и выбросить в сортир!!!
        Эрк задумался. Через несколько минут он, махнув рукой в сторону «Мэйна», рассмеялся и хлопнул Киборга по плечу.
        - Если ты сделал данный глубокомысленный и печальный для нас вывод только из наличия в гавани этой старой бронированной галоши, то пора снимать тебя с должности начальника аналитического отдела…
        - Да пойми ты…
        - Стоп! Ты уже высказался, теперь моя очередь. Ты провёл анализ, основываясь на неверных исходных данных. Точнее сказать - на неполных. Поправка номер раз - в этом мире существует Портал. Следствие номер раз - это точная копия нашего мира ДО ОПРЕДЕЛЁННОГО МОМЕНТА. До момента появления в Портале первого из Игроков. Поправка номер два - ни количества, ни целей, ни возможностей других Игроков МЫ НЕ ЗНАЕМ. Следствие номер два - Игроки вносят в эту реальность изменения, о сущности которых мы с тобой можем только догадываться. Возможное следствие, применительно к «Мэйну» - кто-то захотел помешать взрыву. И помешал!
        - Понял… Я - дурак!
        - Нет ты не дурак… дурак бы - не понял! А насчёт данных и расчетов… «Ни один план не выдерживает соприкосновения с реальностью». Точка. Конец цитаты. - Эрк улыбнулся и закурил. - Именно поэтому я предпочитаю схемы…

16.02.1898…Куба, Гавана, недалеко от порта, «Area de la Playa»…[4 - «area de la playa» (исп.)… «приморская площадь»](день)
        - И как долго нам ещё сидеть на чемоданах? - Тигра злился. Ему было жарко… и скучно. - Прошел уже почти час. В конце-то концов, сколько можно искать одну-единственную контору по недвижимости в одном-единственном районе?
        - Столько, сколько понадобится! - Сове, конечно, тоже было жарко и скучно, но терпения у неё было гораздо больше. - Ты забыл сказать - «…абсолютно незнакомого города в абсолютно незнакомой стране…».
        - Ну, вроде же Паладин бывал и на Кубе, и в Гаване…
        - Нет. Не на Кубе. В Колумбии. Но лучше его об этом не спрашивать. Так же как Капитана - о Югославии.
        - Ты имеешь в виду…
        - Ага. Могут послать. Далеко и надолго. А даже если и не пошлют, то правды всё равно не расскажут…
        - А тебя о чём нельзя спрашивать? Ну… чтобы не спросить… ненароком…
        - Меня… - она криво улыбнулась, - о родственниках, пользуясь их отсутствием…
        - Упс…
        - А теперь посторожи-ка сам. Пойду, прогуляюсь…

16.02.1898…Куба, Гавана, телеграфная станция… (примерно в то же время)
        - Есть?
        - Да. Лаконисты, блин… «Кампече» - это Валькирия. И «Купил. Цюрих» - Билли. Просто море информации! Купил - что?
        - Очень просто. Ковбой смог купить патроны в Бремене, потому-то и едет прямо в Швейцарию. В Цюрих.
        - А Лейт?
        - Контролька. Даю перевод - «Добрались благополучно. Пошли за золотом».
        - Если так, то пока всё идёт нормально… Ну что, пошли к этому самому мистеру Роберту С. Парсонсу? А то боюсь, что Миледи с Тигрой совсем уже, наверное, там озверели… На таком-то солнце.

16.02.1898…Куба, Гавана, портовый район… (чуть позже)
        Сова, и сама не заметив как, уже далеко углубилась в узкие прибрежные улочки. Заблудиться она не боялась. Как, спрашивается, можно заблудиться в сотне метров от моря? Сейчас Миледи просто очень хотелось побыть одной…
        Одинокую, прилично, если не сказать богато, одетую сеньору-гринго, непонятно что забывшую в этом квартале, первым заметил Одноглазый Хуан. Он пихнул локтем своего компаньона, Лысого Пико, и что-то быстро зашептал ему на ухо. Потом добычу, пришедшую прямо в руки, заметили и остальные, но… Лысый уже стоял на ногах и, с высоты своих без малого семи футов роста, обводил всех внимательным взглядом. Всё стало ясно. Хуан и Пико, как всегда, ни с кем делиться не собирались. Сволочи…
        Глубоко задумавшаяся Сова заметила эту парочку, вставшую у неё на пути, когда до них оставалось уже не больше пяти шагов. «Местная фауна…» - подумала она, разглядывая здоровенного полуголого мулата, в руке которого поблескивала на солнце, явно отполированная от долгого употребления, железная цепь, - «…побольше Киборга будет». Второй был пониже ростом, гораздо худее, с желтой от малярии кожей и жутковатыми шрамами на левой стороне лица. Этот подбрасывал на ладони открытую наваху.
        Зрители приготовились к представлению… и оно не заставило себя долго ждать. Хотя и несколько не то, на которое они рассчитывали… Потенциальная жертва парочки ladrones[ladrones(исп.)… грабителей] неожиданно улыбнулась. Затем над улицей быстро и раскатисто прозвучали два резких сухих хлопка. Лысый и Одноглазый почти одновременно рухнули на спину, прижимая руки к низу живота и громко крича. Только тогда наблюдатели заметили в руках у сеньоры тупоносый, ещё слабо дымящий, пистолет…
        Несколько минут она, не обращая внимания на дикий, захлёбывающийся вой, внимательно рассматривала корчащиеся тела, а затем сделала ещё два выстрела, всадив каждому по пуле в голову. Неторопливо обвела взглядом окрестные дома. Тихий, мелодичный, хотя и немного хрипловатый голос задумчиво произнёс:
        - Запомните. В следующий раз - добивать не буду. Пожалею… патроны.
«Капитан всё-таки абсолютно прав…» - размышляла Миледи, неторопливо шагая в сторону набережной, - «…в том, что это - мир непуганых идиотов!». Настроение после всего случившегося немного улучшилось, и она решила вернуться обратно - к
«несчастному, одинокому, всеми брошенному» Боцману…

16.02.1898…Куба, к востоку от Гаваны, гасиенда «Puerto Reservado»…[6 - «puerto reservado» (исп.)… «тихая гавань»] (вечер)
        Земельные маклеры ничуть не обманули. Скорее - не договорили… Гасиенда, действительно, находилась в прекрасном состоянии. Даже с положенным по штату персоналом. Повара, садовники, конюхи, прачки, уборщики… всего человек сорок. И с охраной. Больше трёх десятков бравых ирландцев с дробовиками в руках по очереди патрулировали округу верхом и дежурили в воротах…
        Насчёт выхода к морю - тоже… Даже более того! «Причал и лодочный сарай…». Ну… если длинную каменную набережную с двумя каменными же пирсами, высоким волноломом, прикрывающим достаточно большую акваторию, и невысокой башней маяка на конце волнолома можно назвать «причалом»… а что-то вроде мокрого дока, в котором стоял паровой катер размером с хорошую яхту - «лодочным сараем»… К катеру прилагалось два механика, четыре кочегара, пять матросов и юнга! В качестве капитана, очевидно, планировался сам владелец катера… Также в распоряжении новых владельцев оказались и другие плавсредства - у одного из пирсов покачивалось больше десятка парусных лодок разного размера и вида…

«Прислуге, наёмникам и команде катера нами заплачено только до конца этого месяца,
        - объявил Парсонс. - Потом вы должны либо платить им сами, либо нанять других служащих».
        Кроме лодок был и наземный транспорт… Несколько вполне современных для этого времени экипажей и две старинные кареты в неплохом состоянии. В конюшнях стояли и жевали сено больше полусотни верховых и упряжных лошадей.
        Само здание… Это было нечто! Для съёмок «Унесённых Ветром» или любой голливудской ленты о «старом добром Юге» другую натуру можно было и не искать. Причём вся мебель, посуда и даже постельное бельё были в полной сохранности…
        Получить ТАКОЕ за ту, не очень большую сумму, заплаченную в Нью-Йорке… В результате ознакомительного осмотра все ходили просто в восторге. Кроме Эрка. С каждым новым восторженным вскриком Паладина, Совы или Тигры он всё больше и больше мрачнел. Его бережно выращиваемая и тщательно культивируемая паранойя во весь голос орала и вопила - «ЧТО-ТО НЕ ТАК!!!». Наконец он не выдержал…
        - Мистер Парсонс! Вы бы не могли ответить мне ещё на один вопрос… - Капитан, спокойно подойдя к уже было попрощавшемуся и выходящему из дома представителю фирмы, вдруг схватил его за лацканы шикарного белого пиджака и, со всего размаху, стукнул им о стену. - ВО ЧТО МЫ ВЛЯПАЛИСЬ?!
        - Эрк… Капитан… Братишка… Ты чего?… - попыталась было остановить его Сова, слегка обалдевшая от такой резкой перемены. Гораздо больше обалдевший Парсонс только беззвучно, как рыба, открывал рот.
        - Не спеши с выводами, милая… - остановил её Паладин, тоже уже начавший что-то подозревать. - Давай-ка, лучше, послушаем мистера Парсонса…
        - Знаете, дорогой Роберт… - Эрк сопровождал каждое слово очередным ударом о стену.
        - Я ведь буду выбивать из вас пыль до тех пор, пока вы не расскажете мне всё… Причём расскажете правдиво и без утайки… А если вы, мой милейший Бобби, подохнете в процессе… - Парсонс глядел на него выпученными от ужаса глазами. - Я поеду в Гавану и отловлю там ещё кого-нибудь из ваших коллег… И продолжу это приятное занятие уже с ним… Но вам к тому времени уже будет всё равно…
        - Спасите меня… - с трудом выдавил из себя несчастный клерк, заметив Патрика О’Лири, командира охраны, стоявшего за приоткрытой наружной дверью с дымящейся сигарой в зубах. Но наёмник только выпустил изо рта очередную струю дыма. - Он же меня убьёт…
        - Вывод правильный… - Эрк, не прекращая своего занятия, повернул голову и кивнул охраннику. Тот слегка поклонился в ответ. - Ответ неверный…
        - Я… Я… всё… скажу… - никогда ещё Роберту С. Парсонсу не было так страшно. Внезапному превращению флегматичного бородатого толстяка в берсерка с железной хваткой и ледяным взглядом просто не было места в его предыдущей жизни. - Только… не… бейте… меня…
        - Не вздумай мне тут врать… - Капитан отпустил допрашиваемого и, брезгливо поморщившись, отряхнул руки. - Давай, слизняк, выкладывай!
        Представитель фирмы медленно сполз по стене на пол. Его голова безвольно моталась из стороны в сторону. На белых штанах расплывалось мокрое пятно.
        - Эта гасиенда… - дрожащим голосом заговорил он. - Она из конфискованных… Её бывший владелец сейчас… один из генералов у повстанцев… - нервно сглотнул. - Он поклялся… что заберёт дом обратно… Мы знали… когда взялись продавать… Поэтому выставили лот… в главной конторе… В Нью-Йорке… - посмотрел на Эрка и ещё сильнее вжался в стену. - Но там тоже быстро узнали… Потому и продали… так дёшево… Я не виноват!!
        - Ну, вот и всё… - Капитан, крепко ухватив Бобби за воротник, поволок его по полу в сторону двери. - А ты боялся… Мистер О’Лири! - обратился он к охраннику. - Проследите, пожалуйста, чтобы этот господин покинул наши владения. - Капитан в последний раз взглянул на безвольно обвисающее тело. - Вали теперь на фиг отсюда… Дристун хренов… Быстро!!!
        Резкий окрик будто стегнул Парсонса электрическим током. Он вскочил и со всех ног помчался к своей коляске. Наёмник хмыкнул и неторопливой походкой двинулся за ним вслед. Эрк всем телом развернулся к остальным:
        - Вот так-то… - достал сигарету и закурил…

16.02.1898…там же… (чуть позже)
        - Господин Гауптманн, - О’Лири был спокоен и невозмутим. - К сожалению, я обязан доложить крайне вам неприятную новость…
        - Какую именно, Патрик? - кто здесь был спокойнее и невозмутимее, охранник или Эрк, понять было совершенно невозможно.
        - В ближайшей округе появились бандиты. Сегодня, совсем недавно, они убили и ограбили господина Парсонса, когда он возвращался в Гавану… Прикажете усилить посты?
        - Оставляю это на ваше усмотрение, мистер О’Лири. Вы же у нас начальник охраны, не так ли? - Капитан закурил. - Зайдите ко мне завтра с утра, нам с вами нужно будет кое-что обсудить, а пока что можете быть свободны. Спокойной ночи. Выспитесь хорошенько…
        - До завтра, господа. Спокойной вам ночи…
        - Так. На завтра. - Эрк наклонился вперёд, постукивая ребром ладони по подлокотнику кресла. - Боцман… оцениваешь местные производственные возможности и начинаешь делать пулемётные станки. Они нам очень скоро понадобятся. Образец у тебя есть. Паладин, Миледи… Вы - прямо с утра в Гавану. Собирайте там всю доступную информацию. Нам нужен комплексный анализ ситуации. Я, ещё разок, внимательно пройдусь по всему поместью. На этот раз - вместе с Патриком. Заодно познакомлюсь и с остальными.
        - Я это так понимаю, - задумчиво протянул Киборг, - что инструкторский взвод мы себе уже нашли…
        - Эрк, - не менее задумчиво добавила Сова, - а когда ты успел поговорить с этим Патриком О’Лири? Я имею в виду - о мальчике Бобби…
        - Я с ним об этом не говорил…
        - А почему же тогда…
        - Потому что… - Капитан расслабленно откинулся в кресле. Его глаза искрились весельем. - Миледи, неужели вы могли подумать, что два наёмника не поймут друг друга без лишних слов?

21.02.1898… Куба, побережье к западу от Матансаса, где-то в скалах… (утро)
        Пули с пронзительным визгом рикошетировали от камня, за которым он лежал. Кусок скалы был толстым, надёжным… Покидать такое лежбище не хотелось. Но надо. Серый прикурил длинную сигару и несколько раз с наслаждением затянулся. Потом, хитро улыбнувшись, аккуратно положил дымящий цилиндр на небольшой выступ над головой, а затем, плотно вжимаясь в землю и волоча за собой рюкзак, сдвинулся на несколько метров назад и быстро переполз ещё на пару десятков вправо. Здесь немного ниже был импровизированный бруствер… Зато перед ним рос шикарный куст!
        Теперь Серый, пристроив ствол АКМа в развилку его довольно толстого ствола и на ощупь набивая патронами опустевшие рожки, внимательно смотрел вниз. На тропу, по которой, пользуясь тем, что их непонятный одинокий противник сейчас замолчал, укрываясь от стучащих по камням пуль их товарищей, медленно приближалось несколько человек. Изредка они останавливались и тоже стреляли в приметный белый валун, за которым… уже никого не было! Он ещё раз улыбнулся. Над его предыдущей позицией поднималась в небо струйка дыма…

«Если бы я был с той стороны, - весело подумал Серый, - точно решил бы, что
«чёртов гринго» устроил себе небольшой перекур… Так и эти… Испанцы… Повстанцы… Просто местные оборванцы… Хрен его знает, кто они такие… А карабкаться-то им ещё до фига… Ну да мне-то от этого не легче… Особенно в том случае, если они не полные идиоты… И кто-то из них, прямо сейчас, идёт в обход…». Он вставил последний патрон, положил на землю наполненный магазин и достал из рюкзака две «лимонки»…

24.02.1898…Швейцария, Цюрих, завод SIG… (утро)
        Билли подошел к зданию, которое, за последние несколько дней, уже успело ему изрядно надоесть. Вернее, дело-то было не в самом доме… а в одном из его обитателей. Причём самом главном. Герр Альберт Френкель, управляющий одного из филиалов SIGa, был мастером игры в «…да и нет - не говорить, чёрное и белое - не называть…». Также он очень хорошо умел тянуть резину… кота за лапку… вола за хвост… слона за хобот и был большим специалистом по ответам вопросом на вопрос (хотя, возможно, это уже была чисто национальная черта).
        А как хорошо всё начиналось! Благополучно прибыв в Цюрих, Билли обнаружил, что совершенно зря тащил с собой патроны… от самого Бремена. Представительство
«MauserWerke»[«mauserwerke»… официальное название фирмы братьев маузер] было и здесь. Причём ассортимент предлагаемого оружия был тут значительно лучше, чем в Бремене - уже появились карабины Kar.98! Правда, после визита Билли они со склада исчезли. Все сто штук, которые до того имелись в наличии. Уехали на Кубу - в Гавану, «до востребования»…
        С тем, что требовалось для выполнения основной задачи, поначалу он тоже не встретил никаких особых проблем… После демонстрации пулемётов на полигоне все присутствовавшие там SIGовцы, особенно инженеры, были просто в экстазе. И даже с пониманием отнеслись к тому, что Ковбой отказался давать им чертежи до подписания договора. А потом появился (вернее, на полигоне он тоже был, но как-то в тени) герр Френкель и… начал волокиту! Продолжавшуюся до сих пор…
        - Доброе утро, герр Либих. Герр Френкель у себя в кабинете? - сегодня Билли уже не рычал вполголоса, как последние несколько дней. Он улыбался. Была причина…
        - Нет, герр Коуби. Он совсем недавно прошел в курительную комнату, - ответил секретарь, с которым Ковбой уже успел за эти дни если не подружиться, то, как минимум, вместе выпить пива, ругая при этом на два голоса «чёртова Френкеля». Карл Либих тоже не любил своё непосредственное начальство.
        - Что ж… Значит, там я его и найду…
        В курилке, кроме Френкеля, который, по меткому определению Карла, напоминал своей внешностью «сушеного кузнечика в деловом костюме», находился ещё один не менее колоритный персонаж. Увидев его, Ковбой едва не выронил на пол только что свёрнутую самокрутку, а следом чуть не уронил челюсть. Сдержался он с большим трудом, вспомнив при этом последний, перед отплытием из Америки, разговор с Капитаном… Иначе чем «гном» стоявшего возле окна господина назвать было нельзя. А как ещё прикажете называть личность ростом метр пятьдесят в шляпе… да к тому же с длинной окладистой бородой, а шириной плеч не уступающую здоровяку Хансену? Вот именно - только «гном» и никак иначе… теперь самое главное - не произносить это определение вслух!
        - Доброго вам утра, герр Френкель! - с улыбкой поприветствовал сидевшего в углу управляющего Билли.
        - И вам доброго утра, герр Коуби. К моему глубочайшему сожалению, ничем не могу вас обрадовать… - затянул было обычную свою волынку герр Альберт, но тут Ковбой, усевшись в кресло рядом, перебил его…
        - Ах, герр Френкель, вы всё о делах, да о делах… - он прикурил, чиркнув спичкой по ногтю большого пальца, и светским тоном продолжил. - Знаете, герр управляющий, я раньше считал, что больше всего воров и бандитов живёт на Западных Территориях, но теперь я уверен - это не так! Когда я приехал в Европу, то убедился - по сравнению с ней, так называемый Дикий Запад - просто мирный и тихий пансион! Только успел я сойти с корабля в Бремене, как меня тут же попытались ограбить! Захотел пройтись по городу - увидел, как грабят моего нынешнего слугу Хансена! А здесь, в Цюрихе?
        Билли не давал собеседнику даже малейшего шанса вклиниться в собственный словесный поток. Он был у Миледи не худшим учеником…
        - В дом, который я снял для себя и Хансена, вот уже трижды пытались забраться! Первый раз воров спугнул Улаф. Вы же видели Улафа, дорогой герр Френкель - такой может спугнуть кого угодно! Во второй… понимаете ли, герр управляющий, в Америке есть одно правило, к которому я там привык - «Если на вас направляют пистолет - стреляйте! Потом разберётесь…». Полиция опознала убитых и не выдвинула никаких обвинений. И вот, вчера вечером, произошел третий случай. На этот раз мы с Хансеном схватили троих грабителей живыми!

«Гном», явно заинтересовавшись красочным монологом Ковбоя, подошел чуть ближе. Билли это устраивало. Ему были нужны свидетели.
        - К сожалению - только троих… из четверки. Их главаря Улаф так неосторожно стукнул кулаком… Ну вы же видели, герр Френкель, какой у него кулак! Таким кулаком можно стену прошибить, а не то, что какому-то вору шею свернуть. Остальные после этого так перепугались, что даже не пытались сопротивляться, когда мы их связывали! И знаете, герр управляющий, что они нам рассказали? Оказывается, их наняли! Для того, чтобы украсть мои чертежи, а если получится, то и сами пулемёты! Нет, вы можете себе такое представить, герр Френкель?!
        Френкель мог. Судя по проступившей на его лице мертвенной бледности - ещё и как мог. Управляющий смотрел на Билли, как кролик на удава, но тот не собирался останавливаться на достигнутом.
        - К сожалению, они не смогли назвать нам заказчика, - на физиономию Френкеля вернулась жизнь. Ненадолго. После следующих слов он начал напоминать недавно всплывшего утопленника. - Зато сказали, что видели его лицо и смогут опознать! Не знаю, кто этот мерзавец… - тут Ковбой нагло соврал, хотя это уже не имело абсолютно никакого значения, - … но, когда я до него доберусь… Что с вами, герр Френкель? Вам плохо? Вы так побледнели…
        - Герру Френкелю ещё пока не плохо, - голос у «гнома» был низкий, гулкий, как из бочки… короче, полностью соответствовал внешности, - но сейчас будет… Альберт Френкель! Вы уволены! Сдайте ключи, печати и документы своему заместителю! И чтобы через неделю вас не было не только в Цюрихе, но и вообще в Кантонах!
        Уволенный управляющий напоминал зомби. Недельной давности. Деревянными движениями он поднялся на ноги и, глядя в пустоту остановившимися глазами, вышел за дверь. Билли с нескрываемым интересом смотрел на «гнома», ожидая продолжения. Оно не замедлило. Ему протянули широкую, лопатообразную ладонь.
        - Рад с вами познакомиться, герр Коуби. Разрешите представиться - меня зовут Петер Краусберг и, получилось так, что я являюсь одним из директоров Sweizerische Industrie-Gesellschaft.[«sweizerische industrie-gesellschaft»… официальное название фирмыSIG - «швейцарское промышленное предприятие»] Мы с вами, если вы не имеете возражений, можем сейчас же обсудить ваши условия и, если договоримся, сегодня же подписать все необходимые бумаги…

25.02.1898…Куба, к востоку от Гаваны, гасиенда «Puerto Reservado»… (вечер)
        - Где все?
        - Тигра - с механиками. Разбирается с катером. Ну, там - движок перебирает, ещё что-то… Сова - опять умотала в Гавану… Бойцы на стрельбище - жгут патроны…
        - Так… понятно… ну и чем же тогда нас может порадовать аналитический отдел? - Эрк, сидевший на веранде гасиенды, окутался клубами ароматного дыма. К сигарам он так и не привык, поэтому теперь курил трубку.
        - Ничем… - Киборг присел в кресло у балюстрады, с мрачно-страдальческим выражением лица покосившись по дороге на Эрка, усиленно прикидывающегося паровозом. - По поводу ситуации я могу сказать многое, но это надо именно сказать, потому что напечатать это - нельзя!
        - А можно поконкретнее?
        - Можно… Когда придёт день «Д» и настанет час «Ч», то наступит полный «П» и мы окажемся глубоко-глубоко в «Ж»!
        - Однако ты загнул… - Эрк очень редко наблюдал Киборга в состоянии, которое тот называл «чувство полного офонарения от Вселенной вообще и от данного её участка в частности»… Теперь он откровенно наслаждался зрелищем.
        - Это уже не загиб, все загибы у меня закончились ещё пару часов назад… Герр Гауптманн, вот скажите мне, как бывший комсомолец бывшему комсомольцу, что из себя должны представлять местные плантаторы в политико-зоологическом смысле, а?
        - То есть?
        - Ну, как там… «хищники», «травоядные», «грызуны» и так далее…
        - Согласно основам марксизма-ленинизма - хищники, естественно. Капиталисты, эксплуататоры… нехорошие люди, в общем, редиски. А к чему это ты?
        - Ответ неправильный! Садитесь, герр Гауптманн… придёте потом на пересдачу! - продолжал ёрничать Киборг. - Хищник в этих сахарных джунглях один - Картель!
        - А остальные…
        - Ну… англичане ещё сойдут за, допустим, крупных копытных. То есть, когда их кушают, пытаются брыкаться. Остальные - просто овцы… мясо… Жуют себе тростник и жуют… пока не придёт их очередь быть обедом для злого волка!
        - Ты не преувеличиваешь?
        - Ничуть! Слушай меня внимательно, два раза повторять не буду… ОНИ ДАЖЕ НЕ ПОНИМАЮТ, ЧТО ИХ ЕДЯТ!!! Ты хотел конкретики? Вот тебе конкретика! Уже несколько лет у Картеля, при каждой плантации или заводе, существует так называемая
«охрана». Численность в каждом конкретном случае - до бригады. С кавалерией и артиллерией. В то же время кубинские «патриоты-освободители», все эти «генералы» и
«полковники» - давно уже прикормлены. Никаких поползновений с этой стороны на собственность Картеля нет и быть не может. Вопрос: «Как используются Картелем данные вооруженные силы?».
        - И как же?
        - Элементарно, Ватсон! Именно они, эти частные солдатики, и есть ОСНОВНАЯ ЧАСТЬ ПОВСТАНЧЕСКОЙ АРМИИ!!! В горах и джунглях ошиваются никому не нужные неудачники. Так сказать «создают массовку» и предоставляют тем испанским войсковым частям, которые ещё не вымерли от голода (потому что продукты украли) и болезней (медикаменты тоже украли), возможность изредка потренироваться в пулевой стрельбе. А «охранники», тем временем, занимаются делом - жгут и захватывают плантации и заводы конкурентов Картеля! Причем, в последнее время, жечь стали меньше, а захватывать больше… Выводы сам сделаешь?
        Эрк, вертя в пальцах погасшую трубку, смотрел в пространство отсутствующим взглядом… Покосившись на него, Киборг продолжил:
        - Таким образом, перед нами - классическая «корпоративная» война. Война за чью-либо независимость здесь и рядом не пробегала… И даже в сторонке не курила… Единственным, более-менее для нас приемлемым, вариантом действий я считаю следующий…
        - Стоп! О вариантах - потом… Неужели никто из «неприрученных» плантаторов так и не завел себе такую же «охрану»?
        - Я же говорил - англичане… но эти выжидают. Наверное, считают, что Royal Navy,
«royal navy» (англ.)… «королевский флот»] в случае возникновения таковой необходимости, решит все проблемы… А тем временем хотят посмотреть, чем же всё закончится. По границе каждого из английских владений - целая система полевой обороны. Их наемники при этом - сидят по блокгаузам, носа не высовывая за периметр.
        - Испанцы?
        - Максимум - у каждого есть ЛИЧНАЯ охрана в несколько десятков бойцов… до сотни максимум. У французов, голландцев, немцев, да и у кубинцев тоже, если не считать
«патриотов» - ситуация аналогичная… Кстати, о «патриотах», в том числе и о бывшем хозяине «Гавани»… Среди них - только плантаторы. Если и были владельцы сахарных заводов, то… уже давно проданы эти заводы Картелю и бывшие владельцы на вырученные за них деньги пошили себе красивые мундиры «освободительной армии».
        - Мда-а-а… Вот и верь после этого в революционную романтику и национально-освободительные движения…
        - Вах! Такой большой, а в сказки верит! - рассмеялся Киборг.
        - Значит так! - Эрк, заново набивая трубку, был, казалось, полностью поглощен этим занятием. - Мы посовещались, и я решил! Продолжаем разработку ситуации… Особое внимание надо будет обратить на тех самых «неудачников», о которых ты говорил… Как знать, может именно среди «капитанов» и «команданте» найдутся так нужные нам Феди… Ну и на всё, что может показаться тебе СТРАННЫМ… «Мэйн», по крайней мере, не взорвался… Что уже давно наводит меня на некоторые весьма даже интересные мысли…
        - Не поделишься?…
        - Нечем… пока… сам их точно сформулирую, тогда - пожалуйста. И ещё - до тех пор, пока Валькирия с ребятами не приедет из Мексики, ничего мы окончательно решать не будем…

25.02.1898…Куба, Гавана, «Avenida en el Terraplen»…[10 - «avenida en el terraplen»(исп.)… «бульвар на набережной»] (вечер)
        Осмотревшись вокруг повнимательнее и немного привыкнув к местному климату, Миледи решила, что остров Куба вообще и Гавана в частности её вполне устраивают. Природа - красивая… Ночи - тёмные… Море - тёплое… Люди… ну, люди - они везде, к сожалению, люди. Хотя тут тоже имелись у Гаваны некоторые преимущества… Дураки здесь не выживали. А с человеком, если он, конечно, не полный дурак, всегда можно договориться. Особенно, если договариваться - твоя профессия…
        То, что здесь именовалось «высшим обществом» ещё не достигло пока даже современного ему американского уровня циничной подлости (ой, простите, пожалуйста - «здорового прагматизма»). С уровнем, имевшим место быть в начале XXI века (даже в обычном, а не «высшем» обществе) вообще нельзя было сравнивать. К тому же тут, в колониальной столице, любой владелец хоть какой-либо недвижимости автоматически становился «достойным человеком».
        Если учитывать данные обстоятельства, становится сразу ясно, что Сова вошла в высший свет города Гаваны так же естественно и легко, как входит хорошо наточенный стилет в неосторожно подставленную почку… Сейчас она, в ожидании очередного приёма (на которых, кроме сбора информации, развлекалась тем, что прикидывала, кого из присутствующих стоило бы прикончить в первую очередь, а кто… пусть живёт), прогуливалась вдоль моря, наслаждаясь тёрпким и солёным ветерком. Все остальные сегодня были заняты на гасиенде и потому, когда сзади кто-то вскрикнул по-русски, это было несколько неожиданно.
        - Миледи… Точно… Что б я сдох!!! - Сове голос показался знакомым, но никаких явных положительных воспоминаний не вызвал.
        Она обернулась, успев подумать о том, что, если ЭТОТ её знакомый ТАК хочет сдохнуть, может… стоило бы ему в этом помочь? К ней быстро приближались двое в изодранном и грязном тропическом камуфляже. Лиц, на фоне пылающего заката, пока что не различить… Ещё несколько шагов… Айсберг и Викинг.

«Вот только именно этого мне сейчас как раз и не хватало - для полного счастья» - подумала она. - «Точно, где-нибудь поблизости ещё и Нуменорец ошивается. Кранты теперь моему хорошему настроению».
        На самом-то деле ничего против подходящих ребят Миледи не имела. Дело было в Нуменорце. Когда-то они дружили… Теперь же она считала эту дружбу одной из самых главных ошибок в своей жизни. Он так не считал. Хотя стоило бы…
        - Добрый вечер, Миледи, - по лицу Айсберга было заметно, что его обычная ледяная невозмутимость (за которую он, в сущности, и получил своё прозвище) начала ему изменять. Викинг просто кивнул.
        - Добрый вечер… - чем дольше Сова рассматривала ребят, тем больше хотелось ей, при встрече, пришибить Нуменорца. Довести эту вечно спокойную парочку почти что до состояния панической истерики…
        - Миледи, вы… вы одна? - Айсберг немного успокоился, но всё ещё мог сорваться в любой момент. - Кобчик говорил, что…
        - Кобчика - в тундру… С писецами трепаться… Когда они к нему придут… - она ещё пыталась растормошить их, но всё яснее понимала, что словами - не получится.
        - Уже пришли. И к Дэйну - тоже. И к Линде. И к… - Викинг, наконец, заговорил. Его обычный телеграфный стиль в сочетании с остановившимся, почти мёртвым, взглядом отдавался у Совы дрожью во всем теле.
        - Стоп!!! - её пронзительный вопль спугнул трёх нищих с перекрёстка, парочку влюблённых из беседки и несколько десятков попугаев с окрестных пальм. - Сейчас! Здесь! Вы! Спокойно! Сядете! На! Скамейку! И! Спокойно! Расскажете! Мне! Всё! ЧТО! ! СЛУЧИЛОСЬ!!!
        Глава 3, откровенно говоря - абсолютно авантюрная…

«… и где у черепа в кустах - всегда три глаза
        и в каждом - пышный пучок травы…»
18.02.1898…Мексика, п-ов Юкатан, где-то в джунглях… (конец дня)
        - Здесь! - Валькирия, чем-то напоминавшая Лару Крофт в состоянии жестокого похмелья, внимательно разглядывала только что очищенный от лиан участок стены древней пирамиды. - Если моя память мне ни с кем не изменяет…
        - А если изменяет? - запасы терпения у Барта явно заканчивались. - Чем же эти камни отличаются от всех остальных?
        Проводник Мигель, не особо прислушиваясь к очередному непонятному спору двоих из нанявшей его компании очень странных гринго, которую, как и его напарник, считал бандой сумасшедших, сидя на каком-то обломке, курил дешевую сигару. «Хосе всё-таки гораздо моложе, - лениво думал он, - в следующий раз именно я останусь в лагере сторожить носильщиков, а то эти развалины уже в печёнках сидят…». Тем временем тон разговора всё повышался…
        - …в 2005м я БЫЛА на этих раскопках и ПОМНЮ, как это выглядело! Я что, по-твоему, совсем…
        - Конечно, помнишь! Толпы рабочих, куча охраны, кондиционеры в сборных домиках и любезный экскурсовод от «Нэшинал Джиогрэфик»!
        - Заткнись и дуй за инструментами!!!
        - Пока не докажешь, что на этот раз ты нашла ИМЕННО ТУ СТЕНКУ, я с места не сдвинусь!!!
        - Ну, Князь, ты сам напросился!!! - с этими словами Валькирия, вырвав у Мигеля укороченный «Винчестер» 10-го калибра, всадила в предмет спора все пять зарядов.
        Поднявшееся облако пыли и каменной крошки скрыло в себе как яростно матерящегося и отплёвывающегося Барта, так и с не меньшей руганью бросившегося собирать дорогие латунные гильзы Мигеля…
        - За инструментами можешь не идти… - теперь голос Валькирии уже не звенел от ярости, а звучал задумчиво и философски. - Иди за носильщиками… И сними, наконец, свою фиговину с предохранителя! Самое время…
        Разнесённая картечью облицовочная плитка образовала под стеной груду битого камня, открывая нишу в теле пирамиды. Распуганные выстрелами разноцветные птицы и невидимые в листве обезьяны оглашали джунгли пронзительными криками. На их фоне тихое, но, тем не менее, весьма драматическое «Oro…»[«oro»(исп.)… золото] почти не было слышно. Если бы все птицы в округе захотели враз пометить так и не поднявшегося с колен Мигеля и столбом застывшего Князя своими струями, то все равно не смогли бы заставить их оторвать взгляды от того, что находилось за полуобвалившейся стенкой. Сквозь толстый слой пыли проглядывала груда матово-желтых неровных палок…
        - А теперь, пожалуйста, посмотрите прямо перед собой. В открывшемся моими скромными стараниями проёме вы видите небольшую коллекцию. Именно такие слитки изготовлялись для транспортировки древними майя… - Лейт словно проводила очередную экскурсию в своём музее.
        - Охренеть… - наконец смог хоть что-то произнести Барт.
        - Не советую вам, кабальерос, особенно увлекаться хренением, - теперь в голосе Валькирии звенела закалённая сталь. - Нам еще надо суметь со всем этим выбраться к чёртовой матери из этих чёртовых джунглей!!! И, очень желательно, живыми…

18.02.1898…там же… (ночь)
        - Мигель… Слушай, Мигель…
        - Ну… Чего тебе, Хосе… Дай поспать…
        - Мигель… послушай меня, Мигель… Ты видел когда-нибудь СТОЛЬКО золота сразу, а?…
        - Видел…
        - Когда?…
        - Пока не стемнело!.. Ты дашь мне, наконец, поспать, сын драной обезьяны?…
        (…)
        - Мигель… послушай, Мигель…
        - Что, опять?!
        - Да не ругайся ты!.. Я тут вот что подумал… Почему бы нам не получить долю от этого золота, а?…
        - Тупица, мы и так её получим! Ты чем слушал сеньору Лейт, задницей?
        - Двадцатая доля на двоих…
        - Ну… так чего тебе ещё надо?!
        - Да так, ничего… просто я вот подумал…
        - Хосе! У тебя в башке дерьмо, а мозги когда-то были в заднице! Теперь их уже и там нет! Думать ты не умеешь! Так что, пока я не заткнул тебя прикладом, заткнись сам и дай мне, наконец, поспать!
        (…)
        - Мигель… Мигель…
        Глухой удар… ещё один… тишина…

22.02.1898…Мексика, п-ов Юкатан, тоже где-то в джунглях, но гораздо ближе к побережью… (раннее утро)
        Мигель, сидя на бревне, глубоко затянулся и, пригладив седые волосы, выпустил струю густого дыма в сторону костра. Без любимого дробовика на плече он чувствовал себя почти голым, однако несколько последних дней предпочитал на стоянках обходиться без него. Неуютно, знаете ли, постоянно ощущать как бы случайно направленный в твою сторону ствол карабина… Нервирует гораздо больше, чем отсутствие «Винчестера» на таком привычном месте, так что лучше не рисковать. Гринго он вполне понимал и не осуждал - с таким-то грузом…
        - НИКОМУ НЕ ДВИГАТЬСЯ!!! - уже поворачиваясь на крик, Мигель успел заметить, как рухнули ничком, прикрывая головы руками, носильщики-индейцы. И как оцепенели, с карабинами в руках, оба гринго.
        Кричал Хосе. Острие его ножа подрагивало у горла младшей сеньориты-гринго… совсем ещё девчонки с огненно-рыжими волосами и неизменно-мечтательной улыбкой на лице. Сразу вслед за воплем из джунглей позади него стали появляться люди… Двое… Пятеро… Всего десять человек, неровной цепью выстроившихся вдоль границы лагеря… Нет, одиннадцать - еще один выскользнул из-за сплетения лиан и остановился чуть поодаль, небрежно перебрасывая из руки в руку длинный кинжал.

«Хосе!!! Ты дурак!!! Нет, ты идиот!!!» - Мигелю очень захотелось крикнуть ему это вслух но, заглянув в безумно выкаченные глаза, он понял всю бессмысленность такого действия.
        От этого его отношение к умственным способностям напарника… БЫВШЕГО напарника, совсем не изменилось. Пятерых из «гостей» он знал… Педро Гомес, по прозвищу
«Кайман», его ближайшие помощники - мулат Вако, «Араб» Ривера, «Ленивец» Гусмано и… непонятно что делающий в этой компании Родриго «Эспада», гордо носивший неофициальный, но от того не менее почетный титул «Первого клинка Юкатана». Остальные… скорее всего, очередные простаки, поверившие сказкам Гомеса о «честном дележе».
        - Ну что же вы молчите, дон Мигель? - Кайман, уставившийся на него, не смог удержаться от ехидной усмешки. - Вы же хотели нам что-то сказать, не так ли?
        Мигель только в бессилии скрипнул зубами. Сейчас он мог только молиться… Говорить что-либо Хосе бесполезно - не услышит. А Кайману и его псам… это даже не смешно!
        - Что ж, раз дону Мигелю, при всём его опыте, нечего нам сказать… - Педро всем телом повернулся к двум гринго, так и не опустившим карабины. - Придётся мне…
        Внезапно Хосе, как будто в ответ на яростную молитву Мигеля, гортанно вскрикнул, резко взмахнул рукой и его нож, блеснув в солнечном луче, исчез где-то за деревьями… Опытное тело часто начинает действовать раньше, чем разум осознаёт необходимость в действии. Нож Хосе ещё летел, а тело Мигеля уже прыгало влево, за
«Винчестером», лежащим на одном из тюков. В его разуме ещё звучали слова молитвы, а руки уже вцеплялись в оружие, передёргивали затвор и ловили срезом ствола вскидывающего двустволку Гусмано. Сноп картечи отбросил жирную тушу Ленивца на несколько шагов. Следующий - свалил на землю…
        Вокруг стоял непрерывный треск, как от звучащих одновременно пары дюжин кастаньет… и под эту музыку кружилась в странном, завораживающем, танце рыжеволосая сеньорита-гринго. Отпрянула от падающего Хосе… Завертелась юлой вокруг Гомеса… Замерла, изогнувшись, перед Родриго… только сейчас Мигель увидел ярко-алую струю, бьющую из горла Каймана, и заметил у неё в руке длинный, чуть изогнутый нож с косым срезом острия, испачканный красным. Эспада засмеялся, крутя кинжал между пальцами правой руки, и вдруг застыл неподвижно, прикипев к её лицу внезапно остановившимся взглядом. Кинжал, вылетев из разжавшейся ладони, воткнулся в землю, а сам он, не отводя глаз от лица девушки, медленно, как заколдованный, одновременно поднимая вверх руки и разводя их чуть в стороны, опустился перед ней на колени…
        Мигель, не понимая, смотрел на них до тех пор, пока сеньорита не развернулась. Пока он не увидел её лицо. Нежный овал в обрамлении рыжих волн… ямочки на щеках… детская улыбка пухлых губ… излом строго очерченных бровей… И взгляд из-под этих бровей, полоснувший абсолютным холодом! Так могла бы смотреть ещё не тронувшаяся с места снежная лавина… или плывущий в ночи айсберг… или… слов нет, но ЧЕЛОВЕК так смотреть не может!
        Замороженный этим взглядом, Мигель слишком поздно заметил опасность. Уже понимая, что не успевает, начал разворачиваться в сторону Вако, с ревом несущегося к нему, занося мачете. Мулат замолчал и рухнул навзничь, не добежав двух шагов. Из его курчавой головы, чуть дрожа ярко-красным оперением, торчал, короткий и тонкий, чёрный стержень стрелы.
        Стрельба прекратилась, только тонкий визг Хосе, который всё ещё катался по земле, одной рукой держась за лицо, а другой - за низ живота, врезался в уши, как штопор в пробку…

22.02.1898…там же… (чуть позже)
        - Аспера! Я тебя, конечно, понимаю, но не могла бы ты ЭТО заткнуть? - Лейт выскользнула из-за дерева с взведённым арбалетом в руках. - И, кстати, тебе надо больше тренироваться - Куби-учи[«куби-учи» (яп.термин)... «горизонтальный удар мечом по шее»] ты смазала. Займись на досуге…
        - Хорошо, Валькирия. - В руке у рыжей появился тупоносый пистолет. Сухой хлопок - и визг прекратился.
        - Док! Да не стой ты столбом - помоги Князю! Не видишь, что ли… - Ливси, до этого окрика действительно остолбенело застывший, ойкнул, выронил всё ещё слабо дымящий
«калаш» и бросился к Барту, который, тихо матерясь сквозь стиснутые зубы, зажимал правой рукой простреленную выше локтя левую.
        - Вояки, блин… Ещё бы научились спусковой крючок отпускать до того, как патроны закончатся, цены бы вам не было… - она подошла туда, где перед началом перестрелки стоял Ривера и толпились навербованные Кайманом идиоты.
        - Столько патронов - на семь человек! Да-а… интересно, а кто из вас, ребята, пальнуть-то успел? Хотя… теперь-то какая разница, а? - Валькирия передвинулась к телу Хосе, попробовала было выдернуть засевшую у того в руке стрелу, но передумала и повернулась. - Мигель, ты как, цел?
        - Да, сеньора Лейт. Благодарю вас, сеньора, я ваш должник… - проводник низко поклонился, не отрывая взгляда от арбалета и указывая при этом рукой на труп Вако.
        - На том свете угольками сочтёмся… - ответила Валькирия и, с усмешкой глянув на него, добавила. - Пушку можешь теперь не снимать, проверку выдержал…
        Затем, пробежав взглядом по лагерю, крикнула:
        - Куаче! Куаче, колибрин сын!
        - Куаче уже здесь… - Лейт, слегка удивившись, посмотрела себе под ноги. Там, носом уткнувшись в землю, стоял на коленях старший носильщик.
        - Так! Слушай сюда внимательно! Переход временно отменяется… Соберёте пока всё ценное… Трупы зароете… Поглубже!.. Оружие и патроны - сложите в кучу… Остальное - заберёте себе… Мигель! - она снова повернулась к проводнику. - У тебя по поводу Хосе какие-то пожелания есть?
        - Нет…
        - Значит, и этого - туда же… Всё понял?
        - Да, Коатликуэ… - ответил Куаче и бросился к своим - руководить работами…
        Лицо у Валькирии внезапно сделалось ОЧЕНЬ задумчивым. Нервно передёрнув плечами и пробормотав себе под нос: «Блин, ну… не до такой же степени!», она резко повернулась и быстрым, размашистым шагом пошла к Эспаде. Тот всё ещё стоял на коленях с поднятыми и разведёнными руками, хотя осмысленности во взгляде несколько прибавилось. Проведя ладонью ему по спине между лопаток, Лейт хмыкнула и, достав из-за воротника рубахи два метательных ножа, бросила их на землю рядом с торчащим кинжалом.
        - Умненький мальчик… Можешь опустить руки… Вот так, хорошо… За голову!.. Не только умненький, но и понятливый… - Валькирия кивком подозвала проводника поближе. - Знаешь ли ты что-нибудь хорошее об этом умном и понятливом мальчике, Мигель?…

22.02.1898…почти там же… (ночь)
        - Спасибо, Мигель! - Родриго, не отрываясь, смотрел в пламя костра. - Теперь я твой должник. Если бы не ты…
        - Ты мне ничего не должен. Я просто сказал правду - ту, что знал… - проводник, сделав глоток из плоской металлической фляги, передал её собеседнику. И, с кривой усмешкой, добавил. - Я ведь так и не научился лгать, предавать и нарушать слово. Хосе так этого и не понял…
        - Хосе был мелким жадным подонком. Я ведь слышал его разговор с Кайманом… - Эспада передёрнул плечами и, в свою очередь, глотнул из фляги, - и он получил то, чего заслуживал…
        - Знаю, но… он же ходил со мной почти два года. Я учил его лесу и пытался научить чести… Плохой из меня учитель!
        - Это он был скверным учеником… - Родриго, передав флягу обратно, подбросил в костёр несколько палок. - Никого нельзя научить чести, если он сам этого не хочет.
        - А как ТЫ связался с Кайманом и его шайкой? - Мигель, задав давно мучивший его вопрос, тут же торопливо добавил. - Если не хочешь, можешь не отвечать…
        - Тут нет никаких секретов. Гомес вытащил, а точнее, выкупил меня из тюрьмы в Мериде, где я сидел и ждал, когда же меня повесят за убийство… а перед тем, как сделать это, он взял с меня клятву верности. Кайман был умной сволочью…
        - Убийство?…
        - Это был поединок! Меня вызвали! - Эспада, было, резко выпрямился, но потом, махнув рукой, коротко и горько рассмеялся. - О том, что мой противник - племянник губернатора, я узнал уже на суде…
        - Подожди-ка…
        Родриго вздрогнул от неожиданности… Индеец Куаче возник откуда-то из темноты бесшумно, как призрак, и, молча усевшись у огня, взялся за протянутую Мигелем флягу.
        - В чём было дело, Хуан? - проводник никогда не звал старшину носильщиков его индейским именем. - Я никогда такого не видел. Чтобы ты…
        - Я тоже раньше такого не видел… Только слышал о таком… и почти не верил, что такое бывает, - индеец сделал длинный глоток и, резко выдохнув, отдал флягу Мигелю. - Спрячь, Седой! Сегодня я всё равно не смогу напиться…
        - О чём это ты? - в словах носильщика, с точки зрения Эспады, не было смысла. - Чего это ты раньше не видел?
        - Ты не понимаешь, Родриго… - проводник покосился в сторону дальнего костра, от которого до них доносились негромкий гитарный перебор и женский голос, певший на непонятном языке. - Я знаю Хуана уже больше, чем двадцать лет. Он касик и сын касика. Вождь в своём племени. Он не встал на колени даже перед епископом, хотя охрана грозила ему винтовками… Почему, Хуан?
        - Ха! Кто такой епископ? Толстый маленький человек… простой старик в дорогой сутане… - лицо индейца было неподвижно, хотя глаза лихорадочно блестели в свете костра. - Он говорит с богом? Ну и что? Он же не бог! Касик никогда не встает на колени перед человеком…
        - Но ты же встал! - всё ещё ничего не понимающий Мигель почти кричал. - Я же сам видел!
        - А что ты видел ДО ЭТОГО, Седой? Видел, видел… уж я-то знаю! Ха! Молодой воин тоже это видел… правда, молодой? Ты ведь тоже встал на колени, так?
        - Я… я не знаю, почему так случилось, Куаче… Я не испугался, нет! Страха не было… Просто… кровь застыла в жилах и… Не знаю…
        - Правильно, молодой, правильно… Это не страх! Ты просто посмотрел в глаза Белому Богу… В этих глазах нет страха - только холод и смерть… Холод и смерть…
        - Ты это что, Хуан… - Мигель с ужасом смотрел на индейца, а тот, захлёбываясь словами, продолжал говорить.
        - Отец рассказывал мне об этом… а отцу - его отец… Белые Боги уже бывали на этой земле… Малинче, тот, который поднял тольтеков против теноча и разрушил великий Теночтитлан…
        - Он говорит о Кортесе… - прошептал Родриго, - и о том, как тот завоевал Мехико…
        - Хуан, я знаю, твои предки считали испанцев богами… - Мигель запнулся, и индеец тут же перебил его.
        - Нет! Не теулей![«теуль»… индейское название для испанских конкистадоров] Теули были просто людьми… жадными… жестокими… но людьми! Малинче! Только Малинче был Белым Богом!!! Чтобы быть им, недостаточно жадности и жестокости… недостаточно смелости и безжалостности… Нужно, чтобы вместо сердца у тебя был кусок льда! Чтобы ты, глядя на человека, видел не человека, а только помощь или помеху! Чтобы тот, кто заглянет тебе в глаза, видел только холод и смерть… Холод и смерть…
        Блики костра прочерчивали лицо индейца глубокими линиями. Огонь и жизнь были на расстоянии руки, но за спиной он слышал негромкую музыку и легкий смех от соседнего костра. И спина холодела, будто прижатая к леднику. Можно убивать и ничего не чувствовать. Можно убивать и радоваться. Можно даже убивая, сожалеть. Но убивать и не замечать этого… Тихий гитарный перебор и тихое присутствие Смерти…

27.02.1898…Мексика, п-ов Юкатан, Кампече… (утро)
        Фридрих Вильгельм Гонсалес, иногда именовавший себя Фредерико Вилльемо Штаффелем, страдал от очередного острого приступа раздвоения национального самосознания. Обычно обе половины старшего сына кабальеро Пабло Эухенио Диего Витторио Марии Гонсалеса из Соноры и техасской немки Гертруды Штаффель жили мирно, помогая друг другу выживать в нелёгких условиях Соединённых Штатов Мексики. Если романтик Фредерико вдруг захотел уйти в море… То прагматик и любитель порядка Фридрих быстро дослужился до боцмана на старом, но ещё крепком пакетботе «Se Doblan Cuatro»[«se doblan cuatro»(исп.)… «двойная четверка»] . Если дисциплинированный Фридрих был вполне удовлетворён должностью боцмана и без особых возражений выслушивал ругань вечно пьяного янки - помощника капитана… То, когда некоторые специфические привычки, приобретённые тем во время службы в английском флоте, заставили помощника обратить более пристальное внимание на молодого боцмана… Именно горячий и гордый Фредерико, вытащив нож, пришпилил ухажера к мачте… Что принесло ему в качестве наследства не только новенький «маузер» с запасом патронов, но и саму
должность помощника капитана… А усидчивый Фридрих быстро освоил необходимые для этого знания по навигации… Если… впрочем, все случаи, когда Фридрих Вильгельм Гонсалес и Фредерико Вилльемо Штаффель взаимно поддерживали и выручали друг друга, слишком долго перечислять! Но теперь коса нашла на камень…
        Дело в том, что сегодня ему захотелось напиться. В хлам. В доску. До зелёных чёртиков и потери ориентации. Вот только немец Фридрих, полностью соглашаясь с самой идеей в принципе, предпочитал в таких случаях начинать с пива, затем плавно переходя на шнапс. Испанец Фредерико же, как истинный уроженец местности к югу от Рио Браво дель Норте, не признавал в этом случае ничего, кроме текилы. Противоречие было почти неразрешимо, хотя…
        Обычно в подобных случаях Фридрих (или Фредерико, как предпочитала называть себя испанская часть его души) заказывал себе ром, махнув рукой на национально-территориальную самоидентификацию. Но… тех денег, которые у него были с собой, хватило бы, в лучшем случае, только на самое паршивое пульке! А к этому напитку обе его личности испытывали стойкое, почти непреодолимое отвращение…
        Причём, повод напиться у него был. Очень серьёзный повод. Старый Мак-Дугал, капитан и владелец «Двойной Четверки», собрался бросить якорь на суше, посчитав, что шестидесятилетие - вполне достойный случай. И решил, что для этого ему надо продать свой старый пакетбот. Нет, конечно, первым, кому Эдгар Мак-Дугал предложил купить корабль, был именно герр Гонсалес (синьор Штаффель), причём всего час назад, но… У бравого помощника набиралась, в самом лучшем случае, только половина нужной суммы, а старый Эдгар требовал «всё и сразу». В долг тоже никто не дал бы, даже под залог будущей покупки… все (и, в первую очередь, сам Мак-Дугал, что и было основной причиной его требования) прекрасно знали возраст этого кораблика, некогда проданного «за устарелостью» №44 NAPSAN[NAPSAN- north american post service of atlantic ocean (англ.)… северо-американская почтовая служба атлантического океана] .
        - Сеньора Лейт, сеньор Барт, позвольте мне представить вам лучшего помощника капитана из тех, что когда-либо пересекали Мексиканский Залив в любую сторону… - сказал у него за спиной чей-то смутно знакомый голос.
        Фридрих неторопливо обернулся…

27.02.1898…там же… (немного позже)
        - Ладно, сеньора, вы меня почти что уговорили… - капитан Мак-Дугал, хмыкнув, пристукнул обеими кулаками по столу. - Если за вас ручается Мигель Ривера, а он мой давний хороший знакомый… ну, а мой помощник согласен стать при этом вашим компаньоном… я продам вам свой кораблик!
        - Спасибо, мистер Мак-Дугал… - внешне Валькирия была совершенно спокойна. Создавалось такое впечатление, что это не она перед тем почти час торговалась со старым шотландцем. А вы знаете, что это такое - торговаться с шотландцем? Никаких нервов не хватит! - Теперь мы отправимся…
        - Не так быстро, сеньора, - перебил её капитан. - Сначала, перед тем, как вы куда-то отправитесь на этом корабле, я хочу увидеть свои деньги! Только не говорите мне, что они у вас где-то в Мехико… или, того пуще - в Штатах!
        - Что вы, дорогой капитан… - улыбнулась Лейт. - Они гораздо ближе! Нужно только проплыть немного на север, вдоль побережья… Есть там такое симпатичное местечко с довольно-таки вкусным названием… Черепашья Лагуна. Знаете - где это? Надеюсь - не слишком далеко? Там надо будет подобрать, с берега, несколько наших людей… надеюсь, они не слишком задержатся. Деньги - у них.
        - Хм… То, что вы не потащили деньги в Кампече, чёртов бандитский притон, говорит о вашем уме… А Черепашья Лагуна - действительно недалеко…

27.02.1898…Мексика, п-ов Юкатан, Черепашья Лагуна… (день)
        - Ну, и где, сожри всех акула, «ваши люди»? Мы уже два часа стоим на якоре, а никакого «сигнала с берега» я что-то не наблюдаю… - капитан Мак-Дугал тяжелыми шагами подошел к сидящей у левого борта Валькирии и, положив обе ладони на рукоятки «кольтов», низко висевших на бёдрах, продолжил, с угрозой в голосе… - Если вы задумали расплатиться со мной свинцом, вместо золота, то с такой валюты я привык давать сдачу той же монетой!
        - Скоро они будут здесь, капитан… - Лейт была невозмутимо спокойна. - Не надо нервничать. Мы, вроде бы, договорились с вами, что будем ждать до завтрашнего утра… Не так ли?
        - Так-то оно так… - слегка расслабился тот. - Но… плохое здесь место, сеньора! Чёртов Гомес может появиться в любой момент… так у него обычно не меньше тридцати человек на борту, а то и до полусотни бывало. Ну… а, сколько нас - сами видите… Все здесь, не ошибётесь!
        - Насколько я знаю, Гомеса вы можете больше не опасаться, капитан, - лёгкая улыбка тронула её губы. - Сейчас его ободранный труп мирно гниет где-то в джунглях… если, конечно, его ещё не сожрали муравьи.
        - Да я не про того Гомеса, сеньора! - махнул рукой Мак-Дугал. - Спасибо вам, конечно, за Каймана, но для нас сейчас страшнее Акула!
        - Да сколько же у вас этих Гомесов, сеньор Мак-Дугал?! Мигель говорил в Кампече про какого-то Шакала, вы - про Акулу…
        - Что за страна! Вокруг - сплошные Гомесы! - Барт подошел к говорившим, неся в правой руке небольшой рюкзак. Левая висела на перевязи. - Как только пристрелишь какого-нибудь Педро, сразу на горизонте появляется очередной Гомес! Никаких условий для плодотворной работы! Да, кстати - ваша косметичка, мэм…
        - Не примазывайся к чужой славе, «стрелок» хренов… - Валькирия забрала у него рюкзак и, поставив на палубу, стала расстёгивать. - Каймана прикончила Аспера. Ударом по горлу…
        - Так что, Педро действительно прирезала девчонка? Мигель мне говорил, но я как-то не поверил…
        - Капитан! Вижу густой дым - за северным мысом! - врезался в разговор крик дежурного матроса.
        - Кто это ещё?… - Мак-Дугал достал из кармана старую подзорную трубу и, пройдя на нос, раскрыл её.
        - Сейчас узнаем… - Барт встал рядом с капитаном, глядя в бинокль.

27.02.1898…там же… (чуть позже)
        - Я же говорил вам!!! - Мак-Дугал, ругаясь на нескольких языках сразу, резко сложил трубу и, развернувшись к корме, заорал:
        - Гонсалес!!! Тащи на палубу дробовики!!! И скажи этому кретину механику, чтобы разводил пары!!! Хуан!!! Серхио!!! Поднять якорь!!! Рохас!!! Диего!!! Рик!!! Нето! ! Бегом ставить паруса!!! На мачту, ленивые макаки!!!
        - Что произошло, мистер Мак-Дугал? - Барт смотрел на него, удивлённо подняв брови.
        - А то, что эта чёртова посудина - капитан ткнул рукой в сторону корабля, показавшегося из-за мыса и недвусмысленно направлявшегося в их сторону. Это был почти такой же небольшой пакетбот, как и №44, но только ещё более старый. Вместо винта у него были гребные колёса. - «Весёлая Мулатка» Акулы Гомеса!!! И вы только посмотрите, сколько ублюдков у него на палубе!!!
        - Около сорока… - Князь опять поднёс к глазам бинокль. - Точнее не посчитать… Но шлёпает эта посудина довольно медленно…
        - Барт! Дай-ка мне прибор и волоки сюда «весло»! - подбежавшая Лейт хлопнула его ладонью по спине, выхватив из руки бинокль. - Быстрее давай! Капитан, отмените, пожалуйста, ваши приказы и послушайте меня…
        - Что-о-о?!! - если раньше Мак-Дугал был в ярости, то теперь - просто кипел от бешенства.
        - Ветер - очень слабый… Поднимать давление в машине - очень долго… А с неподвижного, стоящего на якоре, корабля будет гораздо удобнее стрелять… Да и дым из трубы мешать не будет…
        - Послушай её, Эдгар, - неслышно подошедший Мигель положил капитану руку на плечо, Мак-Дугал дёрнулся было, но седой проводник держал крепко. - Просто выслушай то, что она хочет сказать. Несколько минут всё равно ничего не решают…
        - Хорошо… Выслушаю… Только недолго! - он вложил в рот два пальца и резко свистнул, привлекая внимание. - Эй, обезьяны, подождите пока!!!
        - Капитан, я видела у вас в твиндеке, прямо возле люка, сложены мешки… - торопливо продолжила Валькирия. - Что в них?
        - Рис… Да причём здесь эти чёртовы мешки?!! - опять было начал закипать Мак-Дугал, но тут, неся в руке длинный узкий кофр, прибежал запыхавшийся Барт. Вслед за ним подошел Гонсалес, неся в охапке с десяток охотничьих ружей, а на плече - связку заполненных патронташей.
        - Капитан, пара не будет! - сказал он, с грохотом уронив свой груз на палубу. - Этот sohn des schweins[«sohn des schweins»(нем.)… «сын свиньи»] Джузеппе, чёртов макаронник, что б его акулы сожрали, опять разобрал насос!
        В ответ на это сообщение Мак-Дугал выдал шквал такой яростной ругани, что даже привычный помощник восхищенно присвистнул.
        Тем временем Князь, аккуратно положив кофр, рухнул рядом на колени и начал, тихо ругаясь сквозь зубы, одной рукой расстёгивать стягивающие его ремни. Мигель бросился ему помогать.
        - Ну… теперь-то, капитан, торопиться уже точно некуда… - задумчиво протянула Лейт.
        - Так, о мешках… пусть ваши матросы сложат из них здесь, на носу, баррикаду… А я, когда они это сделают, устрою, с вашего позволения, нашим дорогим гостям маленький салют… Поприветствую, так сказать…
        Она наклонилась к уже открытому кофру. Выпрямилась, сжимая в руке карабин с оптическим прицелом и, с резким щелчком, вогнала магазин в приемное гнездо другой рукой…
        - Пусть только подойдут чуть поближе…

27.02.1898…там же… (ещё чуть позже)
        - Не спи! Дистанция? - Валькирия, устроившаяся за баррикадой, поудобнее оперлась коленом на один из мешков…
        - Тысяча. - Барт ответил, не отрываясь от окуляров бинокля. - Кстати, а тебе не кажется, что сокращение поголовья Гомесов на Юкатане… приобретает какой-то очень уж феминистический характер… Сначала Эльфа… Теперь ты… Я начинаю думать…
        - Думать вредно, от этого мысли появляются… И идеи заводятся…
        - Девять сотен. Может, уже пора?…
        - Рано ещё…
        - Ну, вообще-то, я слышал, что дальность полёта пули - три километра…
        - Где-то так, но я ж тебе не Люда Павличенко…
        - Да, ты симпатичнее…
        - И моложе…
        - Всё относительно… В то время ей было меньше, чем тебе сейчас…
        - Хам…
        - Восемь сотен. Я знаю…
        - Мистер Мак-Дугал… Подскажите, пожалуйста, кто именно из этих подонков - Акула Гомес?… Они все такие одинаковые…
        - Не с тысячи ярдов, сеньора…
        - Очень жаль…
        - Мда-а-а… До погон и прочих знаков различия местные Гомесы, к сожалению, как-то не додумались…
        - Хочешь продать им эту идею?…
        - Ты думаешь, купят?…
        - Если найти хорошего менеджера по продажам…
        - Ага, «представителя канадской оптовой компании»…
        - Тогда не надо… Это страшнее, чем все Гомесы, вместе взятые…
        - Семь сотен…
        Последние слова Барта были заглушены резкими хлопками «Маузера». В ответ с приближающегося корабля слабо донеслись крики и засверкали вспышки выстрелов. Ни одна из посланных в ответ пуль даже не свистнула возле баррикады. Валькирия перезарядила винтовку. Мигель, подобрав с палубы пустой магазин, стал лихорадочно запихивать в него патроны.
        - Четыре - восемь в пользу Гомесов, качки и расстояния! - голосом спортивного комментатора объявил Барт. - Шесть сотен!
        Следующий магазин, судя по всему, понравился противнику ещё меньше. Вопли стали громче. Ответный огонь, хотя и всё ещё абсолютно безрезультатный, усилился. С
«Мулатки» палили даже из дробовиков, и картечные заряды красиво вспенивали воду между сближающимися кораблями.
        - Пять - семь! - продолжил счёт Князь, пока Лейт перезаряжалась. - Пять с мелочью!
        Ещё одиннадцать пуль ушли в полёт одна за другой. Последний патрон в магазине дал осечку. Валькирия с чувством выругалась.
        - Пять - шесть! - добровольный комментатор стоял уже практически во весь рост. - Четыре с копейками!

«Маузер» стучал, как метроном. Картечь хлестала по волнам. Несколько пуль из
«Винчестеров» пролетели уже достаточно близко. В момент смены магазина их свист было слышно и матросы, которые лежали вплотную к мешкам, судорожно сжимая в руках дробовики, вздрагивали от него.
        - Семь - пять в пользу «Девушки с «веслом»!!! - Барт чуть ли не приплясывал. - Три с половиной!
        Мигель не успевал с перезарядкой и Фридрих, подхватив упавший пустой магазин, к нему присоединился. «Весёлая Мулатка», будто решив оправдать своё название, вдруг зарыскала на курсе. Люди на ней не удержались на ногах. Лейт прорычала сквозь крепко стиснутые зубы что-то нечленораздельное.
        - Семь - пять!!! Это был рулевой!!! - Мак-Дугал дёрнул Князя за пояс и тот с размаху уселся на мешок. - Блин!!! Почти три!
        Ответный огонь прекратился. На приближающемся корабле наконец-то, вставая на ноги после толчка, заметили, как много упавших уже не может подняться. Теперь те, кто ещё мог это сделать, заметались. Они искали, где бы укрыться, но на плоской палубе пакетбота с укрытиями было туго. Самые умные прятались за ранеными и убитыми.
«Мулатка» начала плавно сходить с курса, отворачивая влево.
        - Восемь - четыре!!! Давай!!! Чуть меньше двух с половиной!
        - Гомес - тот, кто за штурвалом!!! - почти одновременно с первыми выстрелами прокричал, размахивая подзорной трубой, капитан.
        - Сезон! - Выстрел… Валькирия, передёргивая затвор, хрипло выталкивала из себя слова. - Охоты! - Выстрел… - На Гомесов! - Выстрел… - Объявляю - Выстрел… - Открытым! - Выстрел… Выстрел… Выстрел… - ЕСТЬ!!!

«Весёлая Мулатка», полускрытая собственным дымом, уходила в открытое море. На её палубе уже никто не рисковал встать на ноги. Даже тот, кто сейчас держался за штурвал, делал это, судя по всему, лёжа.
        В тишине, давящей на слух после грохота выстрелов, спокойный голос Лейт (от которого по спине у Мигеля пробежал холодок) прозвучал оглушающе:
        - Неплохо постреляли… Ну, вот и всё, капитан. А то вы сразу - «Поднять якорь! Ставить паруса! Разводить пары!»…

27.02.1898…там же… (вечер)
        - Сеньора… это, случайно, не то, чего вы ждете? - Гонсалес небрежно ткнул рукой в сторону берега. - Костёр на отмели…
        - Сейчас узнаем… - Валькирия достала из рюкзака узкий картонный цилиндр. - Прикройте глаза, Фридрих…
        Отвинтив металлический колпачок на одном из концов цилиндра, она, направив противоположный вверх, с силой дёрнула за шнур, оказавшийся под колпачком. В небо с резким свистом ушла огненная нить, в конце своего полёта распустившись ярко-зелёным пламенем. Буквально через минуту от костра последовал ответ. Только вспышка в этот раз была красной.
        - Хорошая вещь - сигнальная ракета… - негромко заметила Лейт и повернулась к Мак-Дугалу. - Капитан! Спускайте шлюпки - это они!
        Глава 4, трагическая и, в результате - эвакуационная…

«…Война без особых причин…
        Война - дело молодых,
        Лекарство против морщин…
        Красная, красная кровь,
        Через час уже - просто земля…»
25.02.1898…Куба, к востоку от Гаваны, гасиенда «Puerto Reservado»… (вечер)
        Когда в ворота въехала коляска Миледи то Эрк, спокойно куривший за столом в углу веранды, удивился разве что только её раннему появлению. Но вот когда, вслед за первым экипажем, к входу в дом подкатили ещё два - он слегка завис. Ещё большее зависание вызвали у него находившиеся там люди… и то, в каком они были состоянии. Капитан, конечно, знал о привычке Совы пристраивать «в хорошие руки» бездомных котят и молодых ролевиков, но всё же…

«Так… Интересное кино… Хотя… - думал он, наблюдая высадку новоприбывших. - Упс… Знакомые лица… Где же их так потрепало-то… Айсберг. За спиной - рюкзак, на левом плече висит какая-то сумка, на правом - Эйли… Викинг. Два «калаша» на шее, два рюкзака в руках и третий - за спиной… Гот. Нагружен - точно так же… Двое девчушек-близняшек, как же их там… А! Сэнди и Лэнди. Тоже висят… друг на друге… Ого! Ну ни фига ж себе!»
        Из последней коляски вылезали здоровяки Тролль и Дхар. Они несли на руках бессильно обвисавшего Волка. Его правая нога, перемотанная каким-то грязным тряпьём с торчащими из него кончиками импровизированных шин, была явно сломана. Ниже колена. Эрк, вполголоса выругавшись, швырнул на стол ещё дымящую трубку и бегом бросился им на помощь…

25.02.1898…там же… (ночь)
        Пока Капитан (не имевший медицинского образования, но получивший, в своё время, солидные практические навыки по оказанию первой помощи) и Сова (с её достаточно фундаментальными, хотя и несколько специфическими, знаниями в области фармакологии) на пару возились с потерявшим сознание Волком, обрабатывая ему рану… Кстати, кость на ноге оказалась не просто сломана, а перебита. Пулей. Ещё одна пуля прошла навылет сквозь мякоть. Пока Паладин, в чисто медицинских целях сунув каждому из приехавших земляков по большому стакану фирменного «Мачете» (смесь апельсинового сока с ромом, заменившая группе в употреблении более привычную
«Отвёртку»… воздействие на организм соответствует названию), организовывал хоть какой-то ужин… Боцман, хоть и часто путаясь с непривычки - командовал прислугой, спешно готовившей гостевые…
        Короче, пока длился весь этот бардак - было не до разговоров. Потом напряжение ситуации немного спало. Но, к этому времени, уже все новоприбывшие отрубились прямо на креслах в гостиной. Слугам пришлось разносить их по комнатам на руках. Эрк, приглядевшись к слегка эйфоричным лицам транспортируемых тел, в неизвестно какой раз мысленно обматерил того чёртова идиота, к сожалению, оставшегося ему неизвестным, который в своё время обратил внимание Совы на такую область знаний, как практическая токсикология.
        - Миледи, блин, чего ты им намешала?! - намешать она могла много чего и, зная её любовь к натурным экспериментам…
        - Расслабься… Всё будет в порядке. Они просто поспят. Спокойно. Без снов. До завтрашнего вечера. Волк - пару дней… Ну а потом ещё пару дней надо будет за ними присмотреть… чтобы опять в истерику не впали…
        - Ты что, не могла хоть парочку в сознании оставить? Надо же узнать, что там с ними случилось…
        - А чем я, по-твоему, всю дорогу занималась? Давайте-ка присядем - расскажу вам эту… сказку, блин…

25.02.1898…Куба, к востоку от Гаваны, дорога… (вечер)
        - Серый встретил нас возле отеля… - Айсберг рассказывал спокойно, хотя в его глазах ещё изредка мелькали тени, - проводил в снятый им дом. Мы думали, несколько дней освоимся, а потом уже…
        - Дэйн говорил, что надо ещё кого-то дождаться, - перебила Эйли. Одной рукой она вцепилась в его плечо, второй - постоянно, нервными движениями, поглаживала рукоять висевшего на поясе «Марголина» - Он не хотел чтобы мы с самого начала действовали самостоятельно и…
        - Чего там хотел, а чего не хотел Нуменорец - уже не важно. - Сова остановила её взмахом руки, затянулась сигаретой, поморщилась и кивнула Айсбергу. - Алекс, ты - продолжай, но - только факты. И по делу. Сколько вас всего прошло через Портал?
        - Двадцать четыре человека. Серый - двадцать пятый, - он пожал плечами. - Но Назгул с Кэйти смотались уже на следующий день…
        - Кэйти мне тогда сказала, что у них двадцать тысяч золотом, что у них медовый месяц, что она всегда мечтала посмотреть Старую Японию и что ей не интересно бегать по Кубе с автоматом… - Фейри с опаской посмотрела на опять скривившуюся Сову. - Миледи, я ведь по делу!
        - Эйли, не обращай внимания, просто к местным сигаретам я пока не привыкла, а все домашние запасы у нас ещё вчера закончились. Может, всё-таки, тебе пока лучше… хоть пару часов поспать? Алекс и сам всё расскажет…
        - Нет! Я его не оставлю! - Эйли ещё крепче вцепилась в Алекса. И в пистолет, судорожно стискивая рукоять. - Я…
        - Хорошо-хорошо, только ты успокойся, пожалуйста… - Сова оглянулась на два экипажа, ехавшие позади. Внешне там было всё в порядке, а останавливаться, чтобы проверить, смысла не было. Надо было побыстрей добраться до гасиенды…

25.02.1898…Куба, к востоку от Гаваны, гасиенда «Puerto Reservado»… (ночь)
        - Двадцать пять?! - Эрк нервно затянулся. Он был просто в шоке. - И пришла тут в гости толстая полярная лисичка… То есть - полный песец! Нуменорец, этот кретин долбанутый, что, ухитрился за две недели положить, кроме самого себя, а его, мудака, не жалко, ещё тринадцать человек?!
        Паладин и Боцман угрюмо, не глядя на постепенно звереющего Капитана, пили «Мачете» и молчали. Слов у них не было.
        - Меньше, - ответила Сова. - Кое-кто оказался достаточно умным, чтобы вовремя смыться. Назгул и Кэйти были только первыми ласточками…

25.02.1898…Куба, к востоку от Гаваны, дорога… (вечер)
        - Ведьма… - вздохнул Алекс, - ещё по дороге, на корабле, она начала ругаться с Дэйном. Когда мы высадились в Матансасе - сразу ушла. И не одна…
        - Они забрали с собой пулемёт и снайперки! Все до единой! - с обидой в голосе возмутилась Фейри. - У нас остались только автоматы и пистолеты!
        - Эйли, - он погладил её по руке, - пожалуйста, успокойся. Они забрали с собой только своё. Это было ИХ оружие. Пулемёт. И эсвэдэшки тоже. Они оставили нам всё оборудование для лагеря. То снаряжение, которое было общим.
        - Сколько же человек ушло с Ведьмой? - Сова опять оглянулась. Они, конечно, договорились «если что - кричать», но… её очень беспокоил раненый Волк. А ещё, хотя и гораздо меньше - близнецы. Их показное спокойствие не могло обмануть психолога - в любой момент сёстры могли сорваться в истерику.
        - Вся её старая команда. Кроме того - Грифон и Ласточка. Всего - семь человек. С собой взяли ПКМ, четыре СВД и все винтовочные патроны.
        - Двое - без оружия? - удивилась Миледи. - На Ведьму это не похоже… Она бы, скорее, без трусиков отправилась, чем с безоружной командой.
        - Нет, конечно. Они ещё все «Кольты» забрали, и патроны к ним - тоже, - опять вмешалась Эйли. - А ещё у Ласточки и самой Ведьмы - дробовики были. Двустволки. Она ещё и наши катаны забрать хотела, но Дэйн не отдал!
        - Катаны?! - только и смогла выдавить из себя Сова. Причём с трудом. - «Это - полный сюр! Они бы ещё кольчуги с собой взяли… проволочные!».
        - Ага. Четыре штуки. Те, что наши Женька с Лёшкой из рессор наделали. Такие классные получились! - воодушевилась Фейри. - Мы ими электроды рубили - с одного удара! Жаль, кольчуги взять не получилось… тяжелые… нас бы с таким грузом ни за что в Портал не пропустили…

25.02.1898…Куба, к востоку от Гаваны, гасиенда «Puerto Reservado»… (ночь)
        - Катаны… кольчуги… блондинки… - Киборг повернулся к Тигре. - Как именно ты там говорил насчёт того, что «Страшнее блондинки…»
        - Страшнее блондинки - только та же блондинка, но - с катаной… - Боцману, всё ещё находившемуся под впечатлением от мельком увиденной раны Волка, было не до его обычных шуточек. Хотя он пытался изо всех сил. - Уме Турман посвящается… Я всегда подозревал, что Нуменорец - скрытая блондинка…
        - Хватит! - Эрк, глотнув «Мачете», успокоился. Слегка. - О Дэйне, блондинках и катанах поговорим потом! Как там дальше…

25.02.1898…Куба, к востоку от Гаваны, дорога… (вечер)
        - …а дальше мы пошли на запад, вдоль берега, потому что Дэйн и Линда сказали, что нам надо адаптироваться и это нельзя сделать в городе, а только на природе. - Эйли говорила азартно, глаза её лихорадочно блестели, но, по крайней мере, она перестала постоянно хвататься за пистолет. Алекса, правда, так и не отпустила - держала мёртвой хваткой. - Потом мы вышли к той красивой бухточке и решили, что это - лучшее место для лагеря! Ой, Миледи, там даже какие-то развалины были, а возле них пристань была, тоже очень красиво всё. Мы тогда прямо в этих развалинах устроились, палатки и навесы камнями укрепили, а в одном доме - он почти целый был, с крышей даже, склад продуктов устроили…
        - Погоди, милая, давай я сам расскажу, что случилось потом, мне это легче будет. - Айсберг прекрасно понимал, что Фейри надо выговорится, но… - Именно там, в этом лагере, на нас и напали…
        - Когда? Кто именно? Сколько их было? - для Миледи сейчас главное было - получить информацию… а реабилитация подростковой психики вполне могла немного подождать. -
«Молодец, Алекс… Чему-то тебя всё-таки научить успели…»
        - Утром. Рано. Мы только-только проснулись. Даже не начинали готовиться к завтраку… - он попытался копировать телеграфный стиль Викинга. Получалось пока не очень. - Все как раз собирались возле этого самого склада, когда они начали стрелять. Кто - не знаю… вблизи мы их так и не разглядели, а издалека - непонятно… Вроде бы некоторые были в форме… а другие - нет. - Айсберг судорожно сглотнул. - Первым же залпом… убили Элис… Я видел, как ей… в голову… умерла сразу… Женьку и Удава ранили… Удава в руку, легко… Женьке - попали в грудь… Все тогда застыли… Как каменные… Просто стояли… и смотрели… все…

25.02.1898…Куба, к востоку от Гаваны, гасиенда «Puerto Reservado»… (ночь)
        - Кроме Серого. - Сова глотнула из стакана и глубоко затянулась сигаретой. - В сущности, именно он и вытащил всех, кто уцелел, из этого чёртова посёлка, - её губы чуть изогнулись. Одним уголком. - У Тролля с Дхаром до сих пор полностью следы от его приклада с физиономий не сошли - так их из ступора выводил…
        - Да, Кобчик выводить умеет. Что из ступора, что из себя… - начал было Тигра, но, глянув на Капитана, осёкся. Тот неподвижно смотрел прямо перед собой. Потом глухо, размеренно сказал:
        - Не надо… Серый - вывел, но не вышел… Ребят вытащил, а сам… Остался… Не шути так о нём больше…
        Никогда…

25.02.1898…Куба, к востоку от Гаваны, дорога… (вечер)
        - …а потом, когда Линда попробовала помочь Женьке, он только сказал: «Не выживет!» и оттащил её за плечи. Я его никогда таким не видела. Кобчик всегда был весёлый, добрый, никому в совете не отказывал, а тут… - Эйли, зябко поёжившись, подняла залитые слезами глаза на Сову. - Он тогда ещё кричал: «Хватайте оружие - и в скалы». Но… Дэйн нам приказал укрыться за камнями и отстреливаться. Все начали стрелять. Я тоже стреляла… только я никого не видела. Куда все стреляли - туда и я.
        - А нас били на выбор. Непонятно откуда. - Айсберг, наконец-то, справился с голосом и продолжил рассказ. - Удава ранили ещё раз. Опять в ту же руку. Потом Тим попытался сменить укрытие… и его убили. Просто расстреляли… Он уже упал, а они всё ещё стреляли… Уже, наверное, в труп… Я видел, как Серый подполз к Нуменорцу… и стал что-то ему говорить… Я не знаю, не слышал, что он сказал… Но после этого Дэйн приказал отползать к восточной окраине… Он и Серый отходили последними… И Серый всё время кричал: «Забирайте с собой всё, что видите!»… - он прикрыл глаза, помутневшие от воспоминаний. Фейри прижалась к его плечу и погладила по руке свободной ладонью. - Когда мы добрались до скал… каждый парень уже тащил с собой что-нибудь из вещей… Рюкзаки… спальники… оружие… Дэйн опять приказал залечь… в камнях… Мы стреляли из-за камней… Но тут нам начали стрелять в спину… с тропы… тогда Серый… взял рюкзак с гранатами… и полез наверх…
        - Но, пока он лез… - опять подключилась к рассказу Эйли, - в Удава попали ещё несколько раз… всё время в спину… Его тоже расстреливали… как Тимку… даже, когда он уже не шевелился… Потом наверху загрохотало… и посыпались камни… Кобчик начал кричать сверху… чтобы все поднимались к нему… Мы полезли по тропинке… Пока лезли… в нас стреляли… убили Гоблина… Гот подхватил его рюкзак и автомат… Мы карабкались наверх… а в нас стреляли… - она всхлипнула и замолчала.
        - Нуменорец погиб на самом верху… - продолжил вместо неё Алекс. - Крутнулся на месте… и свалился вниз со скалы… Когда уже почти добрался до укрытия… Там, за камнями, лежал Серый… и стрелял вниз… потом вскочил… подошел к Линде… Она стояла неподвижно и смотрела… на то место, откуда упал Дэйн… а потом он ударил её по лицу… и что-то сказал… я не слышал - что…

25.02.1898…Куба, к востоку от Гаваны, гасиенда «Puerto Reservado»… (ночь)
        - Викинг слышал… если не врёт… - Миледи достала новую сигарету. Эрк поднес ей горящую зажигалку. - Его вариант: «Запомни, тварь, мы и мёртвыми возвращаемся! Чтоб довела их до железки, слышишь, сука!». Она их довела… Дотащила… За трое суток… А Серый… ему оставили все гранаты… и автоматные патроны… кроме одного полного магазина на каждый ствол…
        - Кстати, а где же Линда? - поинтересовался Киборг. Он сжал кулаки и раздался громкий хруст. - Я не прочь кое о чём с ней побеседовать…
        - Займись спиритизмом… - покачала головой Сова. - Когда они вышли к железке то ещё раз нарвались… то ли на патруль герильеро… то ли просто на бандитов… Короче, там она и лежит. И там же Волк поймал две пули в ногу… Вы же не думаете, что они дотащили бы его до железки… в таком-то состоянии…
        - Я так понимаю - патруль они таки положили… - задумчиво протянул Капитан, прикуривая очередную трубку.
        - Ага… Пять человек - всеми патронами из четырех наличных магазинов… - она откинулась на спинку кресла. - Так что их «калашами» можно теперь только гвозди забивать… Es gibt keine Patronen. Vullig nein[Es gibt keine Patronen. Vullig nein. нем.)… Нет патронов. Совсем нет.] .
        - А какое-то рабочее оружие у них есть? Хоть деньги-то остались? - спросил Боцман.
        - Или до Гаваны ребята добирались «на честном слове»?
        - Есть… есть… - Миледи устало зевнула. - Два раздолбанных «Вальтера»… ещё обрез двустволки двенадцатого калибра… и - звезда арсенала - «Марголин» Фейри! От денег тоже что-то осталось, но сколько - я не спрашивала…
        - Ну, насчёт «Марголина» - тут ты не совсем права… - Эрк встал и потянулся. Прекрасный целевик. И патроны достать можно. Ладно, давайте спать… и так впечатлений за сегодня - хучь греблю гати[хучь греблю гати (укр.)… хоть плотину возводи] …

27.02.1898…Мексика, п-ов Юкатан, Черепашья Лагуна… (вечер)
        - Ну что - всё? - устало спросила Валькирия. Переправлять груз на борт судна с помощью всего двух небольших шлюпок оказалось делом долгим, нудным и весьма малопродуктивным. Но другого способа - не было. Мели. Рифы. Подвести пакетбот вплотную к берегу было негде.
        - Ага… - Ливси тоже устал. Не выспался. И теперь своими красными глазами и бледной рожей напоминал исключительно о киношных вампирах.
        - Не «Ага…», а «Так точно!», - Князь, нагло и беззастенчиво воспользовавшийся своим положением недавно подстреленного, а потому назначенный в караул (так, на всякий случай) и соответственно - мешки не таскавший, страдал от острых приступов откровенно солдафонского юмора. - Или - «Докладываю об исполнении…».
        - Кстати, дорогой ты наш «Я инвалид, у меня лапка болит…» - Доктор Ливси не был бы Доктором Ливси, если бы не сумел быстро среагировать. - Где доклад часового старшему караульному начальнику?!
        - А кто у нас старший начальник? - Барт, в свою очередь, не был бы Бартом, если бы его можно было так просто заткнуть.
        - Валькирия, - сообщила ему поднявшаяся по трапу Эльфа.
        - И кто же это сказал? - не унимался тот.
        - Капитан. Ещё в Штатах.
        - Тады «Ой!», - Князь почесал в затылке. - Я знаю, что Эрк - это карма, а против неё не попрёшь…
        - Ладно, ты, жертва кармы, - обычно Лейт не возражала против подобного трёпа, но сейчас ей было не до того, - проводи-ка лучше ребят в их каюту.
        - Есть, мэм! - Князь, всё-таки, был неисправим. - Попрошу вышеперечисленных проследовать за мной…
        Валькирия, проводив взглядом удаляющуюся троицу, повернулась к стоявшему у борта Мак-Дугалу. Тот пребывал в некотором оцепенении. От него не скрывали, что было в мешках. ТАКОГО груза его кораблик ещё не перевозил никогда!
        - Что ж, капитан, командуйте отплытие. Пора нам двигаться дальше. В Кампече заходить не будем - идём сразу в Веракрус. Там-то мы с вами уже окончательно решим все наши финансовые вопросы… если только вы не передумали.
        - Хорошо, сеньора Лейт, - он неожиданно, даже для себя, коротко хохотнул. - Не передумал и не передумаю! Уж теперь-то я точно уверен, что денег у вас - хватит!

28.02.1898…Куба, к востоку от Гаваны, гасиенда «Puerto Reservado»… (утро)
        Сидя на веранде, Капитан с Паладином наблюдали, как слуги грузят в специально заказанную медицинскую карету на мягких рессорах носилки с Волком. Остальные отъезжающие толпились возле неё, делая вид, что помогают.
        - Эрк, с приказами командира, конечно, не спорят… их выполняют, но… ты точно уверен в своём решении?
        - Конечно. Другого выбора у нас нет. Здесь он может не выжить… или потерять ногу. Так что… единственный выход - отправить его через Портал в нормальный госпиталь. А остальных - к хорошему психологу!
        - Я не об отправке Волка. И не об отъезде этой четвёрки. Тут ты, с моей точки зрения, абсолютно и безоговорочно прав…
        - А в чём же тогда, с твоей точки зрения, я не прав? - Эрк, неторопливо набивая трубку, с улыбкой посмотрел на Киборга. - Хотя стоп! Давай-ка я сам догадаюсь. Кодовое слово… Точно! Кодовое слово - «этой». Ты считаешь, что я «абсолютно и безоговорочно прав», отправляя ЭТУ четвёрку… и не уверен, что я был прав, когда оставил здесь ТУ. Так?
        - Так. Я считаю, что нам надо эвакуировать ВСЕХ. И этих и тех. К тому самому
«хорошему психологу», о котором ты сам совсем недавно говорил… - он посмотрел на сосредоточенно прикуривающего Эрка. - Или я в чём-то ошибся?
        - Да. Ошибся. В мотивации. Ты решил, что ЭТИ уезжают потому, что им срочно нужен психолог… На самом деле они уезжают не потому, что ЭТО НУЖНО ИМ, а потому, что ОНИ НЕ НУЖНЫ НАМ. - Капитан глубоко затянулся. - Паладин, у нас в команде ЕСТЬ хороший психолог. Ты думаешь, Миледи не смогла бы справиться с их реабилитацией? Смогла бы, но… тратить её время и нервы на ЭТИХ я считаю бессмысленным. Потому что ей и так хватит работы. Потому что нам не нужны ни мажорные девочки, ни туповатые качки.
        - Ты считаешь, что ТЕ нам нужны?
        - Как минимум - не помешают… Викинг и Гот - неплохие ребята. Отслужили в армии. Оружие в руках держали, - он усмехнулся, - свои пустые «калаши» не бросили. И за Волком с Линдой подобрали. Я считаю, если человек не бросил оружие - он чего-то стоит, правда ведь, а?
        - Тут не поспоришь…
        - Айсберг… по большому счёту именно он дотащил их всех от могилы Линды до Гаваны. Правда, сам при этом чуть не сломался… но не сломался же! К тому же - лишний психолог в команде… пусть даже и недоучка…
        - Опять-таки согласен… психологи лишними не бывают… А научится быстро… под Совиным чутким крылышком… Но вот Фейри… - Киборг покачал головой. - Нам только восторженных тинэйджеров для полного счастья и не хватало! Это же во всех смыслах натуральная блондинка!
        - А Фейри - при Айсберге. Комплектом. Любовь, однако, панимаешшь… причём взаимная и страстная, - усмехнулся Эрк. - Да! И не забудь о финансовой стороне дела…
        - В смысле? - не сразу понял Паладин.
        - В том самом смысле. У Алекса - номер их счёта… и код. Если он в команде - и деньги тогда будут в команде… А там ещё в остатке - не меньше ста. Тысяч. Золотом. Мелочь, но приятно…
        - Фига се… МЕЛОЧЬ?!
        - А, да… ты же вчера спал, когда я из города вернулся. - Эрк достал из кармана листок бумаги и протянул Киборгу. - Лейт телеграмму прислала.
        - «Да! Восемь плюс», - прочитал тот. - Блин! Опять ваши долбанные шифровки! Переводи, давай, немедленно!
        - Ну… «Это же элементарно, Ватсон!» - Капитан прижмурился… как сытый, довольный жизнью котяра. - «Клад - нашли! Больше восьмисот килограмм золота».
        - Упс… - только и удалось произнести Паладину…

28.02.1898…Куба, Гавана, резиденция губернатора… (вечер)

«Милый, уютный девятнадцатый век. Наивные люди, дети своего времени», - размышляла Миледи, перемещаясь по залу и попутно раскланиваясь со знакомыми. Знакомых (внесённых в каталог и классифицированных) здесь у неё уже набиралось изрядное количество. - «Как же приятно тут работать!». - Сегодня, разобравшись с отправкой пятерых неудачников - по меткому выражению Боцмана - «Домой! К мамочкам!» - она решила, что пора, наконец, заняться делом. И занялась - сбором информации. Кроме этого, в высшей степени полезного, занятия, Сова достаточно регулярно бросала внимательные взгляды на парочку своих новых подопечных. Пока что они вели себя вполне адекватно ситуации…
        Айсберга она быстро привела в норму - за несколько часов… ну, почти… меньше, чем за день. Так что реабилитацией Эйли они занимались уже вдвоём. «Ага… Днём и ночью…
        - ехидно усмехнулась своим циничным мыслям Миледи. - «Хотя… хороший секс, особенно с любимым человеком, ещё ни на одной девичьей психике во вселенной отрицательно не сказался! Только положительно».
        С Викингом и Готом такого быстрого успеха не получилось. Хотя определённый прогресс был. С этой парочкой клиентов она тоже пустила в ход основные инстинкты. Не менее (но и не более) цинично, чем с предыдущей. Горничные в поместье имели весьма свежий вид, очень даже неплохие фигурки… и не имели ни малейшего представления о таких странных (с их точки зрения) вещах, как комплексы и слово
«нет». Что такое скромность и, тем более, девственность они, если когда-либо и знали, то уже давным-давно забыли. «Ещё через пару суток ребят можно будет вывести на люди и использовать по полной программе…» - Сова вежливо поздоровалась с очередным плантатором (класс - мудак, вид - классический, подвид - полный) и продолжила свою мысль, - «…а не держать просто в роли охраны - возле экипажей, с кракозябрами наперевес. Что творит эта девчонка! Мне бы её годы…».
        Последнее относилось к Фейри. Алекс находился рядом с ней - для подстраховки, а она… Эйли сбивала молодых офицеров и плантаторских сынков влёт, навскидку и наповал! Когда её голубые глаза открывали огонь на поражение, жертвы этой, по определению Киборга, «во всех смыслах натуральной блондинки» можно было бы складывать штабелями… по всему залу.

«Не переигрывай, малышка. Меньше огня - больше наивности! Одной набитой морды на сегодня - вполне достаточно…», - шепнула Миледи, скользнув мимо Фейри. Сегодняшней
«набитой мордой» был юный флотский лейтенант, которого не остановил (как всех остальных) ледяной взгляд Айсберга. Пришлось тому отодвигать пылкого поклонника за портьеру и там объяснять более, так сказать, простыми и доходчивыми методами -
«Занято, блин! Глазами смотреть, руками - не трогать!». Лейтенант внял. Для остальных «подстреленных» это событие послужило ещё одним дополнительным стимулом к джентльменскому поведению.

«А вот и высшее командование пожаловало…» - заметила Сова резкое увеличение объёмов золотого мундирного шитья на квадратный метр зала. - «Надо бы мне к этим фазанам присмотреться… исключительно с точки зрения науки». И она двинулась в соответствующем направлении. Приём продолжался. Игра - тоже. Окончание того и другого было ещё очень и очень не скоро…

28.02.1898…Куба, к востоку от Гаваны, гасиенда «Puerto Reservado»… (вечер)
        - Эрк!!! Что я нашел!!! - Боцман ураганом влетел на веранду. Глаза его сияли от просто неземного восторга. - Ты не поверишь!!!
        - Пушку ты нашел… - Капитан невозмутимо продолжал курить. Восторгов Тигры он не разделял. - В сарае у пристани…
        - Откуда ты… - обалдело застыл тот.
        - А я её тоже нашел… только раньше. Тогда, когда ещё в первый день, вместе с Патриком, всю гасиенду облазил. Пятидесятисемимиллиметровая скорострелка, вроде бы как, флотского образца. Основание вбетонировано в пол.
        - И ты молчал?! - возмущению Боцмана не было предела.
        - Да. - Эрк был абсолютно спокоен.
        - Почему?!
        - Потому что. Во-первых, у нас тогда ещё не было к ней снарядов…
        - А теперь есть? - Тигра плюхнулся на стул и приготовился к долгому разговору. Судя по всему у Капитана было вполне подходящее настроение…
        - Ага… «Хомячки» принесли…
        - ХОМЯЧКИ?!
        - А… ты же пока не в курсе… - Эрк весело засмеялся. - Понимаете ли, дорогой Боцман, всё началось с того, что… наш Киборг очень любит хомячков.
        - Кто?! Киборг - ЧТО?! Хомячков… - уже окончательно завис Тигра. Почти что двухметровый здоровяк Паладин с хомячками у него как-то не ассоциировался…
        - А чего тут такого странного?… - удивился вышедший на веранду Киборг. - Ну, нравятся они мне… Копошатся прикольно… Что-то в норку таскают… Запасы делают…
        - Вот-вот… - опять рассмеялся Капитан. - Именно что копошатся и именно что в норку! И именно поэтому, когда он обзавёлся в Гаване агентурой…
        - Наш глубокоуважаемый фюрер… - не удержался и подколол его Паладин, - …своим волевым решением обозвал их «хомячками». И кого! Доблестных офицеров испанской армии и флота! Ну, и чиновников, в том числе и из канцелярии губернатора, конечно, куда ж без них…
        - А что не так? Чем они тебе не «хомячки»?… - откликнулся Эрк. И процитировал недавние слова Киборга. - Копошатся прикольно… Что-то в норку таскают… Запасы делают… Особенно - в норку… С некоторых пор - в нашу!
        - Так… Хорошо, - слегка пришел в себя Боцман, - про хомячков я понял. Так что там со снарядами-то?!
        - Будут завтра… - ответил ему Паладин. - Или послезавтра… Как получится… Всё равно это не так уж срочно…
        - …и если ты, дорогой наш Тигра, - подключился Капитан, - прибежал сюда с идеей втиснуть данное приспособление на катер, который, между прочим, отнюдь не яхта, так что я не совсем понимаю, почему именно «Беда»…
        - А ЭТО ты, откуда знаешь?! - Боцман обалдел. В очередной раз за этот вечер. - Я же хотел сюрприз сделать!!!
        - А если тебе захотелось сделать сюрприз, то не надо было выставлять сушиться на солнышке табличку с новым названием. На всеобщее-то обозрение… - отпарировал Эрк.
        - Так почему же всё-таки - «Беда»?
        - А вот потому что… - Тигра тоже рассмеялся. - Ты, вообще-то, в курсе, какая фамилия у старшего механика? Фукс! И даже с бородкой…
        - Что, серьёзно?!
        - Ага. А старшего матроса, длинного такого, зовут Лемюэль… то есть - Лэм! И фамилия у него… Айронпост[iron post (англ.)… железный шест] !!!
        - Жаль, что не Скрап[scrap (англ.)… лом] … - оценил ситуацию Киборг, знавший английский ещё до прохода через портал. - Было бы ещё прикольнее!
        - Ничё, и так сойдёт… - отозвался Эрк. - Слушай приказ по гарнизону! Название, в первом чтении - принять! Старшего матроса Лемюэля Айронпоста - назначить старшим помощником капитана! Обращаться к нему отныне только и исключительно так -
«Старший помощник Лэм»! Тигра, твоя задача - найти нам капитана Врунгеля! Но это уже не так срочно…
        - А если вернуться к нашей пушечке…
        - То она стоит как раз там, где надо!
        - То есть как? Там где надо, это - в сарае, со стволом, упёртым в стенку?!
        - Да-а, Боцман… Ты точно не артиллерист, - заметил Паладин, - Эрк эту хитрую фишку просёк сразу…
        - Дело не в моём артиллерийском прошлом, - возразил Капитан. - Просто я не стал устраивать вокруг орудия индейский танец, а внимательно осмотрел сарай. И вот что там обнаружил: та самая задняя стенка, куда смотрит ствол, держится, на самом-то деле, всего на двух штырях. Стоит эти самые штыри выдернуть и…
        - Опаньки! - подключился к объяснению Киборг. - Стенка - падает… Пушечка - открывается… А смотрит она при этом - точно на проход в волноломе! Через который ничего крупнее канонерки - не пройдёт… Ну, а канонерку-то, особенно если местную колониальную испанскую, таким девайсом утопить - плёвое дело! Только булькнет. А пока стенка на месте - ничего не видно…
        - Однако… - изумился Тигра. - Ни фига ж себе бывшие хозяева развлекались-то… Шуточки у них… Сюрпризики…
        - Это - не развлечение… - прикуривая, сказал Эрк. - Это - страховка. Нормальная такая страховка - на всякий случай… Развлекались они исключительно контрабандой… причём военной. А в свободное время - играли в борьбу за независимость. Последний из них - заигрался… Нарвался на конфискацию. А ещё они были Плюшкиными…
        - Вроде бы Кастильо…
        - Нет! Именно Плюшкиными! Вон там вот… - Капитан небрежно махнул трубкой куда-то в сторону гавани, - к западу от пристани, помнишь, заросли таких себе… ну ооччень колючих кустиков… С такими кустиками никакой «колючки» не надо… Ну, это я так, к слову… Так вот, мы с Патриком в этих самых зарослях нашли… тропинку, узенькую такую… и почти что заросшую… Только, понимаете ли, господа, тропинка эта раньше - дорогой была, причём мощёной… Камнем. Нанял тогда Патрик в соседней деревеньке сотню пеонов… Расчистили они нам эту дорогу… - он замолчал, задумчиво глядя в сгустившуюся темноту.
        - Ну и?… - не выдержал Тигра.
        - И прошли мы по ней до этакой весьма симпатичной полянки… И понял я тогда, что никакие они не Кастильо… - продолжил, после небольшой паузы, Эрк, - а только и исключительно Плюшкины! Про военную контрабанду я понял тоже - именно там… Стояли на этой полянке где-то с десяток здоровенных таких сараев… Хороших сараев… Прочных сараев… Полных сараев…
        - Чем же были полны эти самые сараи? - поинтересовался Киборг. Этой истории он тоже ещё не слышал.
        - Той самой военной контрабандой, о которой я только что упомянул, - ответил Капитан. - Шесть… или семь? Не помню точно… Были забиты только и исключительно военной формой… Конфедеративных Штатов. Ага… той самой, серой. Французского пошива. И лежала она там, судя по всему, ещё со времен Гражданской… Той, которая Север - Юг. Ещё парочка складов была посвящена мексиканскому противостоянию Максимилиан - Хуарес… И то ли в одном, то ли в двух - всякий хлам…
        - Да-а… - протянул Тигра. - Действительно - Плюшкины… Наверное, выбросить или распродать по дешевке - жаба давила!
        - Это точно… Причём знаешь, что - самое прикольное? Большая часть из этого тряпья - вполне ещё годится в дело. Ребята О’Лири прибарахлились там форменными конфедератскими штанами и сапогами - жалоб не поступало. Можно было бы заняться реализацией, но… возиться с этим товаром лично у меня нет никакого желания. Может, у кого-то из вас такое желание есть?
        - Нет!!! - На удивление слаженным хором ответили Эрку оба его собеседника. Голос в голос. Прямо как сговорились…
        Глава 5, спасательная, ну а позднее - биографическая…

«Мир повернулся по двум осям,
        Как лист осенний кружа,
        И прежняя жизнь упала к ногам,
        Отрезана без ножа…»
02.03.1898…Куба, Гавана, резиденция губернатора… (вечер)

«Что-то не то… Что-то здесь сегодня идёт не так…» - подумала Миледи, ощутив внезапно возникшую напряженность. Поднялась по ближайшей лестнице на несколько ступеней и внимательно огляделась. На первый взгляд, всё шло как обычно, но… «Где же это… Где же… Вот!!!», - посмотрела она в сторону главного входа. Только что вошедшие несколько человек, почти не задерживаясь, чтобы поговорить со встреченными по пути знакомыми, как это делали все остальные гости, плотной группой целеустремлённо пересекали зал. Беспокойство вызвали именно они…

«Богато одетая сеньора… Незнакомая. Выглядит достаточно молодо, но это ещё ничего не значит. Просеивает взглядом всех встречных… ищет… кого-то. Очень напряженно ищет. За ней - два очень молодых парня. Держатся неестественно прямо. Слишком прямо… Слишком неестественно…» - она, подав Алексу (он был ближе всех) знак
«Внимание! Нужна помощь!», двинулась наперехват. «Кто там ещё… Девчонка. Не старше Эйли. Всё. Четверо…» - ловко уклоняясь от людей, пытающихся с ней пообщаться, Сова, продолжая просчёт ситуации и, не прекращая при этом осматривать зал, неторопливо приближалась к странной группе. Осмотр принёс новые неожиданные открытия. Такого она здесь ещё не видела…

«Упс… Эта компания - не единственная причина напряженности! Они, скорее - фокус… катализатор… Ого!!! Как же я сразу-то не засекла, а?! Не меньше десятка групп… а, впрочем - больше… по всему залу… Численность - до пяти человек в каждой… Ни фига себе - баян!» - Миледи чуть не сбилась с шага. - «Это же - «Невод», блин! Хороший, для этого века даже - очень хороший, профессиональный «Невод»! И кто у нас
«рыбка», а? Спорю сама с собой, что… БИНГО!!! Эта самая четвёрка!!! Кто же они такие, наши «рыбки»… и откуда взялись на мою бедную голову?». Она ещё раз огляделась вокруг, на этот раз, отыскивая взглядом своих…

«Так… Муж страхует слева… Эрк - справа… Айсберг, вместе с Фейри - уже возле выхода… Молодец, малыш, быстро учишься… Хорошо, что именно сегодня Викинг и Гот остались с Тигрой, на базе… меньше головной боли» - Сова, убедившись, что всё в порядке (насколько это «всё» вообще может быть «в порядке» в такой неясной ситуации), снова повернулась к «фокусу». «Прокачала» всю четвёрку ещё раз… и перехватила взгляд «богато одетой сеньоры»…

«Чёрт… Чёрт!.. Чёрт!!! ЧЁРТ!!!», - она опять запнулась и чуть не упала, сохранив самообладание лишь за счёт опыта. А равновесие - за счёт Эрка, который в нужный момент оказался рядом и подхватил её под руку. - «Это же «синдром камикадзе»!!! В чистом, блин, виде! Классика, мать его за ногу! Цель… Где же у неё цель, у этой тётки (хотя, какая она, к бениной матери, тётка - на вид как бы не моя ровесница, а так - фиг знает)… Куда же она…». Тут, будто в ответ на её мысль, раздался шепот брата: «ЦЕЛЬ - «юсы» в правом… Останови…». Миледи поняла. В дальнем правом углу кучковались управляющие Картеля. Обхаживали какого-то мистера «Большая Шишка» из Штатов. В своём кругу. Чужих при этом - и близко никого не подпускали…

«Эрк, вроде бы как бы, в телепатии замечен не был… и не психолог… настолько НЕ психолог, что иногда страшно… НО - ТАКТИК! Причём, по отзывам специалистов, весьма и весьма неплохой…», - она оценила дистанцию до «объекта» и прикинула свои шансы на успех. - «Как хочешь, милый братик… Скажешь остановить - остановим… а вот потом уже мы… спросим тебя - зачем?… Обязательно потом спросим… Серьёзно так спросим… По-родственному… Всё! Хватит лирики! Работаем!».
        Она рывком выдернула локоть из ладони Эрка. Капитан сделал вид, что пытался её удержать, но… Сова, с возгласом: «Знаешь, что…», резко повернулась к нему и…
«совершенно случайно поскользнувшись» зацепила тем же локтем молодого человека. Одного из двух в «четвёрке». Где-то в район почки… Левой. На пол они упали вместе. Она - почти («Чёртовы юбки!») правильно сгруппировавшись. Он - с исказившимся от боли лицом. «Мою мать… он же ранен… но, откуда я могла знать… Людовед и душелюб, блин!!!», - материла саму себя Миледи. Мысленно. За непрофессионализм. - «Можно ж было, мать мою… ещё раз… и догадаться… Психолух хренов!!!».
        Подоспевший Паладин, тем временем, заботливо поднимал упавшую жену с пола. К рухнувшему парню наклонился второй - его лицо тоже исказилось от боли… «И этот - тоже…», - не прерывала свой внутренний монолог Сова. - «Что, теперь ты довольна… расслабилась, тля!!!»… И, как подкошенная, рухнула рядом с ним на колени девчонка - с выражением отчаянной тревоги в глазах…
        - Приношу вам свои самые искренние извинения за этот инцидент, - с женщиной, всё ещё стоявшей совершенно прямо, только чуть повернув голову, заговорил Капитан. - Если мы можем как-то загладить свою вину… - он понизил голос. - Понимаете… моя сестра уже не очень твёрдо стоит на ногах…

«Ну, я тебе, братик, это ещё припомню!», - немедленно отреагировала Миледи на эту гнусную ложь. Тоже мысленно. - «Если ты слажаешь…»
        - Разрешите представится… Моя фамилия - Гауптманн, я - один из совладельцев гасиенды «Puerto Reservado»… - Эрк склонился в низком, церемонном поклоне что, при его комплекции, выглядело достаточно потешно. Выпрямился… как-то совершенно незаметно оказался вплотную к собеседнице… Лицом к лицу. Глаза в глаза.
        И продолжил говорить - звенящим шепотом, тем, который колоколами отдаётся в ушах, причём некоторые слова он произносил так, что они вообще звучали как набат! Но… его же и нельзя услышать уже на расстоянии - чуть больше метра…
        - Вы НЕ ПРОЙДЁТЕ… У вас НЕ ВЫЙДЕТ… Вас готовятся ОСТАНОВИТЬ… Не меньше, чем ПОЛСОТНИ стрелков… Воспользуйтесь случаем и УХОДИТЕ… Мы вам поможем, но сейчас - НЕ ВРЕМЯ…
        Паладин тут же вздёрнул на ноги лежащего (тот при этом с резким шипением втянул воздух сквозь крепко стиснутые зубы)… Капитан - крепко ухватил за локоть, поддерживая, второго парня… Миледи - подняла с колен и приобняла девушку…
        В глазах женщины сверкнуло понимание. Она резко развернулась и, ни разу при этом не оглянувшись, медленно направилась к выходу. Остальные - плотной группой последовали за ней. У самых дверей к ним присоединились спокойный Айсберг и, ничего не понимающая, Фейри…

«Это - НЕ психология», - думала Миледи в спину Эрку, - «наверное, в военном и командном опыте всё-таки тоже ЧТО-ТО ЕСТЬ…».

02.03.1898…Куба, Гавана, перед резиденцией губернатора… (чуть позже)
        На свежем воздухе незнакомка, дождавшись пока в достаточно богатую, хотя и не слишком новую, карету усядутся её молодые спутники, коротко поклонилась и, всё так же молча, как и выходила из зала, села следом, захлопнув за собой дверцу. Экипаж неторопливо двинулся куда-то во тьму. Вслед ему поехали четыре угрюмых охранника с дробовиками поперёк сёдел.
        - Ни тебе - «Здрасьте…», ни мне - «Спасибо…», ни нам - «До свидания…», - сухо прокомментировал это Капитан. И прикурил.
        - Как ты думаешь, Эрк, - тихо и задумчиво поинтересовался Киборг. - Теперь она - остановится? Или попробует ещё раз?
        - Нет, она не остановится, - ответила, вместо того, Миледи. - Да, она попробует ещё раз. «Камикадзе» не промахнулся… просто - не взлетел.
        - А вот её - остановят… - хмуро добавил Капитан. Глубоко затянулся, глядя вслед уезжающей процессии и внезапно, махнув рукой с зажатой в ней трубкой, во всё горло заорал, - ШОН!!! Каллахан - давай сюда!!!
        К стоящим подкатили два легких открытых экипажа. Их, так же как и карету, сопровождало четыре всадника. Ещё по одному ирландцу - правили лошадьми.
        - Шон, - обратился Эрк к старшему охраннику. - Карету видел?
        - Да, сэр, - ответил ему рыжий силач Каллахан. - Старый рыдван двадцатилетней давности. На таком ещё мой отец ездил…
        - А ты - возьмёшь всех верховых и поедешь за ним. Только давай понезаметнее. Если начнётся какая-нибудь заваруха… - Эрк поднял сиденье первой из колясок и стал рыться в открывшемся ящике. - Ну, что-то вроде стрельбы… Прикроешь их огнём. В смысле - карету, а не тех, кто будет устраивать заваруху. Патронов у вас - достаточно? Или ещё подкинуть?
        - Нее… Не надо. - Шон похлопал себя одной рукой по патронташу с обоймами, а другой - вытащил «маузер» из деревянной кобуры. - У нас по полста штук на брата. Вряд ли там будет слишком много заварушников.
        - Моё дело - предложить… - Капитан выпрямился, держа одной рукой поднятое сидение, а в другой - такую же кобуру, как те, что висели на боку у охранников. - Ты что, ещё до сих пор здесь?!
        Каллахан махнул пистолетом и всадники ускакали в темноту. Эрк посмотрел им вслед и протянул «маузер» Алексу.
        - Держи. Ты с Эйли - во втором экипаже. Держитесь пока подальше от нас. А как всё закончится - подъезжайте. Может быть - будут раненые… а там аптечка.
        - Сделаю. - Айсберг коротко кивнул. Подсадил сначала Фейри, потом запрыгнул в коляску сам и откинул крышку кобуры. Пистолет доставать не стал.
        - Миледи, ты как… к нам или к ним? - Капитан теперь один за другим передал Киборгу: сначала - два подсумка на четыре магазина каждый, потом - два
«Зубра»[Название «кракозябра» решили отменить «за длинность и труднопроизносимость». Новое - выдал Тигра, заявив: «А вы знаете, что «Зубр» - родственник «Бизона»… и это, кстати, биологический факт!». С биологическим фактом спорить не стали…] . И, резко опустив сидение, закрыл ящик.
        - Не задавай глупых вопросов… - ответила та, садясь в экипаж. Уже с тэтэшником в руке. - Куда ж вы от меня денетесь…
        - Ну, как знаешь… - Эрк взял у Киборга автомат с подсумком, залез следом и хлопнул кучера по плечу (кстати, крышка на кобуре «маузера» у того тоже уже была откинута). - Давай, Ангус!
        Паладин запрыгнул уже на ходу…

02.03.1898…Куба, Гавана, улицы… (ещё чуть позже)
        Шон возник из темноты неожиданно. Пешком. И бесшумно, как кот, запрыгнул на подножку первого экипажа.
        - Мы нашли этих самых заварушников, сэр, - обратился он к Эрку. - Их там, в кустах, засело десятка два. Рыдван едет медленно, так что, если Ангус Данн не заснёт на ходу, вы как раз успеете к началу. Только, ради всех святых, не палите из ваших карманных пулемётов в сторону церкви! Мы как раз там, за деревьями, сидим…
        - А ты-то сам успеешь на карнавал? Или ты с нами… - поинтересовался Киборг.
        - Дорога идёт по кругу, а я - через заборы… - Каллахан махнул рукой и исчез, крикнув напоследок, - Ангус, гони!
        Ангус погнал. Эту гонку по булыжной мостовой его пассажиры не забудут ещё ОЧЕНЬ ДОЛГО… Будут вспоминать в кошмарных снах. Тем не менее - они чуть было не опоздали… К тому времени, как экипаж подлетел к месту событий, из кустов, росших в небольшом скверике, по остановившейся карете и лежащим охранникам палило не меньше десятка ружей и револьверов. Примерно столько же - в сторону церкви. Оттуда сверкали вспышки и слышались характерные щелчки С96х…
        Данн, рывком, ругаясь сразу на нескольких языках, натянул поводья и, ласточкой слетев со своего места, открыл огонь по скверику. Капитан с Паладином соскочили ещё до того, как повозка окончательно остановилась. На прицеливание они особо уж много времени не тратили и на одиночные - не разменивались… Лупили от бедра длинными очередями, на фиг выкашивая всю растительность в несчастном скверике… Вместе с теми, кто в этой растительности укрывался. Прервались они только один раз - сменить магазины. После второй замены шнеков Эрк остановил Киборга:
        - Знаешь, по-моему, им уже хватило… - и метко плюнул на ствол своего оружия. Капельки слюны мгновенно, с тихим шипением, испарились. - И нам пока тоже, наверное, хватит… - задумчиво прокомментировал он.
        Из скверика больше не стреляли. Вообще никто больше не стрелял. После такого оглушительного «концерта» это было даже как-то странно. В смысле - тишина.
        - Блин! Ну, вы, однако, намусорили,! - Сова, спрыгивая с подножки экипажа чуть не поскользнулась на стреляных гильзах. - Одно слово - мужики! Вам бы насорить только… а убирать кто будет?
        - Найдётся кому… - отмахнулся Капитан. - Ангус! Ты там как, живой?!
        - Всё в порядке, сэр, - отозвался тот, вставая из-за какого-то парапета.
        - Разрешите доложить, сэр. - Каллахан появился, как всегда, когда не был верхом, неизвестно откуда. - Мы с вами ухлопали одиннадцать этих ублюдков, сэр. Ещё примерно столько же - удрали… Как говорит мистер Мантайгер: «обгоняя по пути собственный визг» и… бросая оружие, сэр… - в его голосе сквозило неприкрытое презрение профессионала к откровенным дилетантам. - Мы подобрали девятнадцать
«винчестеров» и дробовиков, сэр!
        - Когда вы только успели… Как всё тут происходило до нас? - Эрк задал этот вопрос, уже направляясь к карете. Из-за которой-то всё это, в сущности, и произошло. И ещё, в сущности, не закончилось…
        Средству передвижения досталось не так уж сильно, как можно было подумать, зная, что это был основной объект атаки. Убиты две лошади в упряжке и одна - из тех, на которых ехали охранники. Сами los protectores[los protectores (исп)… охранники] , немного ошалелые от быстрой смены обстановки, как раз поднимались из-за импровизированных укрытий и пытались понять - что же это за фигня-то вокруг творится… и кто эти незнакомые сеньоры с непонятным оружием, которые сняли их задницы с раскалённой сковородки. Спасибо им за это, конечно, но… поговорку насчёт того, что «если аллигатор покусал твоего врага… это ещё не значит, что он стал твоим другом» - знали все. Именно поэтому в сторону подходящих поднялись стволы трёх «ремингтонов» 12-го калибра… Четвёртый охранник и кучер лежали на мостовой без признаков жизни.
        - Мы начали стрелять первыми, сэр. - Каллахан продолжал, тем временем, свой доклад. - Просто по кустам, чтобы предупредить этих, - он махнул рукой в сторону настороженных охранников, на что те среагировали достаточно нервно, но стрелять всё же не стали, - они быстренько послетали с сёдел, потому-то залп из засады оказался не таким уж и удачным. Сняли только кучера. Второго, наверное, успели достать ещё до того, как подоспели вы, сэр. Дальше вы всё уже сами видели…
        - Кстати, Шон, они попали в кого-нибудь из наших?
        - Не то, чтобы они в кого-то попали, сэр, - почему-то вдруг заулыбался Шон, - но один раненый у нас всё-таки есть.
        - Помощь нужна? Кто именно? И чего ты нашел здесь смешного?
        - Само ранение, сэр! Две картечины срикошетировали от стены и угодили Тому Клэнси прямо в задницу, сэр! По одной в каждую ягодицу… Неглубоко, на полдюйма, не больше. Мы уже их достали, ножом. Дырки промыли ромом и залепили пластырем. Стрелять, драться и ругаться он может, сэр! Сидеть и ездить верхом - нет…
        - А говорили - «Стена надёжнее!», - хмыкнула Сова, молча, до этого момента, следовавшая за ними. - Как там полностью…
        - «За спиной у вас должна быть стена… или друг с оружием. Стена - надёжнее!». Точка. Конец цитаты. - Капитан тоже улыбнулся, хотя самому бедняге Тому Клэнси было, понятное дело, не до смеха. О хохме с именем - фамилией, - «Исключительно для внутреннего использования. Всё равно Каллахан не поймёт…», - он решил пока что не упоминать. - Это, смотря на каком расстоянии от стены…
        Все трое подошли уже достаточно близко к карете… так что весь этот разговор слышали и настороженные охранники. На их лицах тоже заиграли улыбки… Стволы несколько опустились… Примерно - на пару градусов. Эрк остановился и, вытянув перед собой пустые ладони, спокойным голосом сказал:
        - Мир. Мне просто нужно поговорить с вашей хозяйкой. Очень нужно. Просто поговорить. - Немного помолчал, улыбнулся и добавил. - Мы извели для этого столько патронов, что уж на разговор-то всяко заработали…
        - Только один человек, - ответил ему ближайший из охранников, - и без оружия. Все остальные останутся здесь. С нами.
        - Хорошо. - Капитан передал «Зубр» Миледи. - Я один. И я - без оружия.

02.03.1898…там же… (чуть позже)

«Оказывается у маленького, карманного «деринджера» агромаднейший калибр. Особенно когда эти два коротеньких ствола с расстояния не больше полуметра смотрят тебе точно между глаз. Ощущения при этом… мечта экстремала!». - Это было первой мыслью Эрка, когда он открыл дверь кареты. - «А ручка-то у сеньоры не дрожит… Вот бы ещё суметь… заглянуть в её глаза… говорят глаза - зеркало души… а чего тогда зеркало… стволы жилетной двустволки?». В этот момент пистолет исчез из его поля зрения. И прозвучал спокойный голос:
        - Уберите оружие.

«Блин! Какое оружие?!», - внутренне Капитан просто озверел. - «Она что, в упор не слышала собственную охрану?!». И тут понял, что говорили-то не ему. Оказывается, кроме «деринджера», на него были направлены ещё два «смит-вессона». Эти тоже не дрожали, но, скорее всего, благодаря тому, что владельцы сжимали их рукоятки двумя руками. Парни явно были недавно ранены, причём достаточно серьёзно, и держались сейчас только на силе воли… или на гордости. «Кажется, третья модель, под патрон
«винчестера»… чтобы с разными боеприпасами не возиться», - оценил револьверы Эрк,
        - «да и перезаряжать «переломку» удобнее». А вот и «винчестеры»… правда, поднятые вверх. Их держали девушка и… священник. Священника он в зале не видел. Стволы, направленные на него, наконец, опустились.

«Арсенал, однако… Ну, допустим, карабинов-то в зале явно не было. А вот насчёт жилетника и револьверов - не поручусь… Чёрт, а с таким голосом надо бы не подобные команды отдавать, а баллады исполнять… Романтические», - он ждал следующего хода, решив, на этот раз, предоставить всю инициативу ей. Дождался. Она заговорила…
        Ретроспектива… (Луиза Дебре)
        Луиза Дебре была француженкой… из Нового Орлеана. Но прожила там недолго. Малышке исполнилось всего пять лет, когда её отец совершил главную в своей жизни ошибку. Не захотел отдавать за бесценок свою землю и пристрелил несколько особо наглых
«саквояжников»[«саквояжник»… прозвище для северян, «только с одним саквояжем» приехавших в Южные Штаты (естественно, уезжали они, если они вообще уезжали, гораздо более богатыми), после Гражданской Войны 1861-865 годов, «наводить порядок». Порядочки они наводили ещё те… Ну, и реакция на эти «порядки»… была соответствующая… Достаточно сказать, что знаменитый Ку-клукс-клан создавался совсем не для пальбы по неграм…] . Вот только не обратил внимания на странную татуировку на плече у одного из них… К счастью, знающие люди вовремя объяснили ему - во что же именно он ухитрился вляпаться…
        Пришлось срочно, по дешевке (впрочем, всё равно - гораздо дороже, чем ему предлагали «саквояжники»), продавать поместье и садиться, вместе с маленькой дочкой, на первый же попавшийся пароход, не поинтересовавшись даже его местом назначения. Причём, судя по отчаянной суете на удалявшемся причале - очень вовремя. Конечным пунктом плавания оказалась Бразилия…
        Купив себе там почти такое же поместье (даже лучше, ибо земля была дешевле, а негров никто и не думал «освобождать»), он решил, что всё позади… Ага, щас! Нашли уже через полтора года. В этот раз пришлось бежать, бросив всё. Кроме дочери и не такой уж большой суммы наличными. Больше он дольше года нигде не задерживался. А на жизнь зарабатывал тем же, что и довело его до подобной жизни - умением метко стрелять. Благо, в Южной Америке данный талант всегда был востребован… и неплохо оплачивался. С дочерью он не расставался…
        Маленькая Луиза играла - вместо кукол - папиными патронами, взяла в свои руки оружие раньше, чем толком научилась читать и пристрелила своего первого врага (очередного «охотника за головами», неосторожно повернувшегося спиной к ребенку) ещё до того, как стала писать без ошибок. Кроме того, ей ещё и приходилось вести все финансовые дела своего не очень-то расчетливого отца. С этим она тоже довольно удачно справлялась. Когда же ей исполнилось семнадцать лет, «игра в догонялки» закончилась. Во Французской Гвиане. В одном из недорогих номеров относительно приличной гостиницы «Звезда Кайенны»…
        Через неделю после похорон отца она вышла замуж. Бравый французский капитан Антуан Дебре выглянул из своего номера на звуки отчаянной перестрелки… И когда последний уцелевший охотник, размахивая револьвером, выскочил в коридор, недолго думая (долго думать он вообще не любил), пристрелил его на фиг. После чего, заглянув к соседям, сам был мгновенно сражен - видом юной красотки, стоящей в клубах порохового дыма со старым отцовским «ЛеМатом» в руке…
        Несколько лет спустя каторжная Кайенна окончательно достала молодую пару (к тому же её климат не сильно-то и способствовал крепкому здоровью уже родившихся к тому времени двух детей) и они перебрались на Кубу, где у родственников капитана (теперь уже отставного) были обширные владения. Сахарные плантации тянулись до самого горизонта. Вокруг их поместья вырос небольшой город. Правда, представители клана Дебре не особо-то и хорошо разбирались в финансовых вопросах… зато это была дружная и весёлая семья со своими собственными традициями. Не худшими, надо сказать, традициями, если к ним привыкнуть…
        Луиза, прожившая всю прежнюю жизнь без дома и почти что без семьи, была в полном восторге от нынешней. Любящий её муж. Любимые дети - дочь, романтичная мечтательница Сюзанна, сыновья - старший, отчаянный сорвиголова Поль, и младший, серьёзный и вдумчивый Жан… Дом… наконец-то свой дом! К тому же, осмотревшись на месте и разобравшись, она, оказавшись гораздо более знающей и разбирающейся в финансах (правда, только на практике… но кому, в сущности, нужны теории?!), чем прочие Дебре, взяла в свои руки управление делами клана. Был построен сахарный завод, приносивший неплохую прибыль. Доходы клана выросли. Хорошие отношения со всей округой налажены были ещё до неё…
        Это было счастье. Омрачённое за всё время один единственный раз - шесть лет назад. Её муж погиб, упав с взбесившейся лошади. И хотя она любила его не особо страстно… горевала по нему - совершенно искренне. Ведь это он дал ей ДОМ и СЕМЬЮ! Тогда Луизу утешали все родственники. Да, родственники! Она стала полноправной Дебре, забыв прежнюю фамилию (к тому же они с отцом столько раз их меняли, скрываясь от преследователей, что уже и не ясно было - какая же настоящая?). Жизнь продолжалась. Подросли дети. Сюзанна вышла замуж и переселилась… аж на другой конец городка. Сыновья как-то вдруг стали юношами…
        Всё закончилось тем февральским утром. Городок атаковали на рассвете. Хотели застать врасплох и спокойно, без особых потерь, перебить всех. Спящими. Простейшая операция - победа малой (и чужой) кровью! Не учли только одной детали… тех самых традиций клана, к которым надо было привыкать. Мужчины Дебре вставали ещё ДО рассвета. Чтобы заняться фехтованием. Женщины - с рассветом (а вы пробовали спать, когда под окнами, со звоном и лязгом, идёт урок фехтования?). Дебре считали себя воинами… Все. И на практике в тот день доказали - считали совершенно правильно! Нападающие испытали это мнение на собственной шкуре. «Простейшая операция» превратилась в кровавый многочасовой уличный бой. Дебре умирали с оружием в руках, стараясь захватить с собой на тот свет как можно больше врагов. Женщины тоже взяли в руки оружие и Луиза, вспомнив юность, метко стреляла, привычно передёргивая рычаг «винчестера».
        И ещё одного не учли нападающие - испанской колониальной архитектуры. Испанцы строили дома с очень толстыми стенами - благодаря этому они не успевали прогреваться на солнце, и внутри было прохладно. Как выяснилось в тот день, эти стены оказались еще и неуязвимыми для полевой артиллерии - две пушки Гочкиса, на которые они рассчитывали, потеряли двойной комплект расчетов, но так и не смогли переломить ситуацию на поле боя. «Гатлинг», купленный, по случаю, ещё несколько лет назад (Луиза тогда только рукой махнула - «мужчинам нужны игрушки», теперь, помогая разворачивать тяжелый лафет и обдирая руки в кровь, она благодарила Бога за эту покупку), сдерживал атакующих, заставляя прятаться и искать укрытия.
        Через несколько часов все уцелевшие защитники собрались в самом старом доме клана - на южной окраине. Это здание гордо именовалось «Замок Дебре» и строилось, в своё время испанцами, как укрепление, имея не только очень толстые стены, но и узкие окна-бойницы… Только это обстоятельство и позволило им продержаться ещё больше часа… А потом враг нашел на них управу, применив бесшумную пушку, метавшую динамитные заряды[Речь идет о пневматической динамитной пушке Симса-Дадли, поставлявшейся, в том числе, и кубинским повстанцам, и стрелявшей снарядами, содержащими по 5 фунтов (2 килограмма) динамита. Снаряд выталкивался газами, образовывающимися за счет сгорания небольшого заряда пороха.] . Среди Дебре было много отличных стрелков, но точное местоположение орудия установить им так и не удалось. В результате одного из взрывов обрушившиеся этажные перекрытия «Замка» заживо похоронили расчет «гатлинга», и чаша весов склонилась в пользу нападающих. Их было СЛИШКОМ много. При десятикратном превосходстве в силах личное мужество и умение перестают играть решающую роль.
        Поняв, что ничего другого не осталось - Дебре пошли на прорыв. Их отчаянная атака, перешедшая в яростную рукопашную, пробила проход в кольце окружения и позволила немногим выжившим добраться до опушки леса. И тогда, оставшиеся ещё в живых мужчины, отправив женщин, детей и раненых на повозках по узкой лесной дороге к ближайшему гарнизону, приняли безнадёжный бой, пытаясь, хотя бы и ненадолго, задержать преследователей… Но тот, кто командовал нападавшими, не собирался оставлять в живых никого…
        Из последней схватки - уже на дороге, когда их догнали всадники, Луиза помнила только отдельные картины:
        Вот - огненный цветок от взорвавшейся динамитной шашки распускается на месте повозки - в повозке были дети…
        Вот - совсем как смятая кукла, взмахнув руками, отлетает и падает на землю, получивший в грудь заряд картечи Поль…
        Вот - их «семейный исповедник», отец Франциско, с криком «Как вам такое причастие, нечестивцы?!» палит сразу из двух револьверов…
        Вот - она, схватив за ствол разряженный карабин, изо всех сил бьёт врага прикладом по голове - летят кровавые брызги…
        Этот бой они выиграли. Наверное…
        Если это можно так назвать…
        Когда Луиза, потерявшая сознание от сильного удара по затылку, пришла в себя (уже в испанском форту, куда всё-таки добрались уцелевшие), то узнала - в живых, из всего когда-то многочисленного клана Дебре, кроме её самой, осталось трое. Хотя… были, кажется, несколько женщин, вышедших замуж за плантаторов в Орьенте, но это так далеко… и всё. Она сама и трое ещё совсем недавних подростков… Ровесник шестнадцатилетнего Поля - Анри, Симона, старше его на год, и… её Поль!

«Я же сама видела, как он погиб!!!», - не сразу поверила она словам отца Франциско. «Вашего сына спас кожаный фехтовальный жилет, надетый им ещё утром», - ответил священник. - «Доктор Шрайбер, армейский хирург, говорит, что большая часть картечин его даже не пробила, а те, что пробили - не смогли нанести серьёзного вреда. Правда… у вашего Поля сломаны два ребра и огромный, во всю грудь, синяк, но… за револьвер он уже хватается!»…
        Она попыталась было получить помощь от армии… Измученный постоянным недосыпанием испанский капитан поднял на неё смертельно усталые глаза и спросил: «Двадцать человек - хватит?», - а когда она возмутилась, добавил, - «Просто больше здоровых солдат у меня нет…». Эти двадцать солдат помогли ей с детьми (да, теперь она называла всех троих только так - «Мои дети!», не делая разницы между Полем, Анри и Симоной) и отцу Франциско живыми добраться до железнодорожной ветки, ведущей прямо в Гавану. Луиза думала, что там…
        А там Луиза узнала что, оказывается, земли Дебре… уже принадлежат какому-то молодому янки - Ф.Д. Рузвельту!!! На его имя были даже составлены все необходимые документы!!! А её никто не хотел узнавать…
        Разве что те люди, которые попытались однажды убить её на улице. Поль и Анри успели выстрелить первыми. После этого случая, используя оставшиеся на счету Дебре деньги (его не смогли заблокировать, или… просто не удосужились), Луиза наняла им несколько телохранителей. Это помогло пережить ещё два покушения. В последний раз убийца пробрался в снятый ими дом… и его взяли живым. А потом отец Франциско, не прекращая читать молитвы, допросил его. Припомнив, не такой уже и давний, опыт кое-кого из своих братьев-доминиканцев…
        Так она узнала, кто же за всем этим стоит. Одно слово - Картель… И поняла, что все они - и она сама, и дети, и даже священник - приговорены. Картелю не нужны были ни свидетели, ни наследники, ни - тем более - возможные будущие мстители.
        И тогда в ней проснулась прежняя Луиза. Та, которая все проблемы привыкла решать с помощью выстрела в упор! Та, которая была уверена, что помочь в любой ситуации сможет старый отцовский «ЛеМат». Или «винчестер». Или «кольт». Или «деринджер». Или ещё что-нибудь. Главное - стрелять первой и не промахиваться!
        Священник попробовал становить её, но… как-то не очень уверенно. Наверное, тоже не смог забыть ничего из того, что видел за последнее время. Узнав о приезде в Гавану одного из руководителей Картеля, она кинулась в бой. Дети пошли с ней. Отец Франциско - нет, хотя и благословил на прощанье…
        Остановили её самоубийственный порыв - в последний момент. Вот этот самый бородатый толстяк, вместе со своими друзьями. Тот, который сейчас, отступив на шаг, от двери кареты, неторопливо раскуривает свою трубку. А до этого - дважды спас им жизнь. Первый раз - когда остановил. Второй - несколько минут назад.
        Когда он, окутавшись клубами табачного дыма, негромко произнёс: «Месть, как говорил кое-кто из моих предков, это такое блюдо, которое желательно употреблять холодным…», - и, резко повысив голос, спросил. - «Вы ДЕЙСТВИТЕЛЬНО не сможете обойтись без чего-либо, что осталось в вашем арендованном доме?», - а потом, уже спокойнее, добавил. - «А если нет, то я приглашаю всех вас погостить некоторое время на нашей гасиенде. Отправляемся - прямо сейчас!»… Она не колебалась.

02.03.1898…Куба, к востоку от Гаваны, дорога… (вечер)
        - Знаешь, Эрк, - задумчиво протянул Киборг, - мне всегда почему-то казалось, что приступы альтруизма в нашей команде бывают только у меня… ну, иногда ещё у Миледи. У неё реже.
        - Согласен, бывают, - ответил тот. - А к чему бы это ты… К нашим сегодняшним найдёнышам, что ли?
        - Именно к ним. И к твоим сегодняшним действиям.
        - Ну, ты даешь! - Капитан засмеялся. - А ещё аналитик!
        - Что, опять ошибка в мотивации? - Паладин искоса глянул на смеющегося Эрка. И снова перевел взгляд на маячившую впереди их экипажа карету.
        - Точно! Именно в мотивации!
        - И она у тебя, как всегда, исключительно прагматична?
        - А как же!
        - Подробности можно?
        - Ну, если ты очень хочешь…
        - Очень. Хочу понять… для чего нам нужны эти самые найдёныши.
        - Хорошо, слушай. Нам, уже достаточно скоро, понадобятся люди, досконально знающие все местные реалии. Причём такие люди, которым мы сможем полностью доверять. Ключевые слова - «местные реалии» и «полностью доверять».
        - Насчёт «местных реалий» - согласен, а вот насчёт «полностью доверять»…
        - Киборг, опомнись! Да они же ВСЁ ПОТЕРЯЛИ! Мы для них - та самая, очень широко известная, соломинка! Ты что, не видел, как эта мадам ухватилась за моё предложение? К тому же - враги Картеля! Причём смертельные враги. Хотя, конечно, если бы мы вышли на этих Дебре раньше… Или Картель занялся бы ими чуть позже… Блин! Какие бы были союзники!
        - Но имеем мы то, что имеем… - вступила в разговор молчавшая до этого Сова. - Паладин, успокойся… Эрк в этом случае - полностью прав. По всем пунктам. Это я говорю тебе как профессиональный психолог.
        - А ещё мы, в комплекте, получили то, чего у нас до сих пор не было, что нам очень нужно, но, о чём мы, до сих пор, не задумывались, - добавил посерьёзневший Капитан. - Службу Безопасности. Точнее - её будущего начальника. Отец иезуит нам для этого вполне подойдёт…
        - Стоп, он же, вроде, доминиканец…
        - Киборг, ты сам-то хоть понял, что сказал? - Эрк засмеялся снова. - Когда это чисто так формальная принадлежность к другим орденам мешала братьям Ордена Иисуса действовать «…к вящей славе Господней»? Где ты видел незамаскированного иезуита? Кроме как в Ватикане… Там, может, парочка ещё и попадётся… Из бесперспективных… так, для представительства…
        - Подтверждаю… - Сова тоже рассмеялась.
        - Да откуда вы взяли, что он иезуит?! - всё ещё не понимал Паладин.
        - Ты, милый, раньше с этой братией не сталкивался, - ответила ему Миледи, - а вот нам с братишкой - довелось… Теперь мы их с первого раза определяем…
        - Это точно, - добавил посерьёзневший Эрк. - Потому что второго раза святые отцы могут и не допустить. К вящей славе Господней…
        Глава 6, в основном пока - военно-подготовительная…

«Для войны нужны только три вещи -
        деньги, деньги и деньги!»
… а ещё - ЛЮДИ!!!
01.03.1898…Мексика, Веракрус, порт, у причала… (вечер)
        - Ну… СКОЛЬКО?! - Князь чуть ли не приплясывал от нетерпения. - Валькирия, рассказывай, не трави душу!
        - А кто-то там не хотел клад искать… - с издёвкой в голосе протянула та, крутя между пальцами узкий длинный кортик. - А теперь - «не трави душу»… Да ещё с таким надрывом… Просто драма какая-то!
        - Лейт! Перестань заниматься садизмом! Должен же я, чёрт возьми, знать, за что же в этих чёртовых джунглях кровь проливал!
        - Сколько той крови… из одной-то маленькой дырочки… и литра не вытекло, - невозмутимо проигнорировала она его «крик души». - А воплей-то, воплей…
        - А москиты?! - Барт уселся, наконец, на палубу и находил всё новые аргументы. - Эти кровопийцы высосали из меня всё, что не успело, благодаря своевременной медицинской помощи, вытечь сквозь дыру от сорок пятого калибра! Она, кстати, не такая уж и маленькая. Я имею в виду, если сравнивать с калибром…
        - Ну-ка… ну-ка… Князь, это ты… или Билли? Чегой-то о калибрах заговорил… К чему бы это… К дождю, не иначе… или к шизофрении…
        - Нетушки… шизофрения у меня и так уже есть… У тебя, кстати, тоже, а то тебя бы здесь не было… А о дождях сегодня по радио не сообщали.
        - Да ладно тебе, Лейт, - подошедшая Эльфа погладила по голове грустного Барта. Тот мурлыкнул. И получил лёгкий подзатыльник. - Не мучай котика, рассказывай.
        - Нам тоже интересно… - добавил появившийся на палубе Ливси.
        - Ну, раз все уже собрались, тогда слушайте, - улыбнулась Валькирия. - После всех выплат… у нас осталось где-то около ста тысяч. Фунтов.
        - СКОЛЬКО?! - Князя аж подбросило. - ВСЕГО СТО ТЫСЯЧ?!
        - СЯДЬ!!! - Лейт рявкнула так, что в ушах зазвенело. Барт плюхнулся обратно. - Повторяю - сто тысяч ФУНТОВ. Лови… - над палубой промелькнула золотая монета. - Это - соверен. Монета в ОДИН фунт стерлингов… А это… - ещё одна монета полетела в Князя, она была почти в два раза меньше первой, - то, что мы получили на руки в портальской конторе. ПЯТЬ рублей…
        - Рублями, значит…
        - Миллион. Даже чуть больше… - Валькирия явно наслаждалась видом вконец обалдевшего Князя. - Но мы получим не в рублях. В марках. Я сдала наше золото в местный филиал NordDeutscher Bank[«NordDeutscher Bank» (нем.)… «Северогерманский Банк», до Первой Мировой Войны имел много филиалов в Западном Полушарии] . В Гаване у них тоже есть контора. Да и Билли деньжат подбросить проще будет…
        - А сколько марками? - Аспера отобрала у Барта монеты и теперь крутила их в руках, внимательно рассматривая.
        - Два с хвостиком. Опять-таки «лимона». - Лейт бросила прямо в руки Доку ещё две монеты. - Для общего развития… Десять марок и десять франков. Кстати, франками выходит почти три. В местную валюту я переводить не стала. Слишком охренительная сумма получается… - тут она заметила поднимавшегося по трапу Гонсалеса. - Добрый вечер, капитан! Пора готовиться к отплытию…
        - Я не капитан, сеньора… - начал было возражать тот.
        - Уже капитан, - улыбнулась ему Валькирия. - А заодно и компаньон. Станете ли вы, меньше чем через год, полноправным владельцем этого милого кораблика, целиком и полностью зависит только от вас!
        - А ваше выживание в процессе - целиком и полностью от совершенно дикого везения…
        - вполголоса добавил Док. Но счастливый Фридрих Вильгельм, чья заветная мечта только что благополучно почти осуществилась, его не услышал…

03.03.1898…Куба, к востоку от Гаваны, гасиенда «Puerto Reservado»… (день)
        Эрк сидел на своем любимом месте, закинув ноги на стол и неторопливо набивая трубку. События вчерашнего дня (а, особенно, вечера) следовало тщательно обдумать и классифицировать… в спокойной обстановке. Наконец-то он нашел для этого свободное время… Кстати, правое крыло веранды уже имело свое полуофициальное название - «Капитанский мостик» (за предыдущее - «Эркканцелярия», Тигра получил пучком бананов по голове и, опасаясь повторения, предложил это).

«Итак, в порядке поступления… Первое - вопрос с деньгами окончательно закрыт. Валькирия прислала телеграмму…», - Капитан не смог удержаться от смеха, вспомнив выражение лица Киборга, который принёс с почты это сообщение. Хотя… текст: «NDB. Профессор. 1й Кролик. Шахматы», даже его заставил надолго задуматься. Выручил заход в местный филиал NordDeutscher Bank (ни с чем другим аббревиатура NDB у него просто не ассоциировалась). А ещё эрудиция Миледи, которая всё-таки вспомнила год первого издания «Хоббита»! В конечном итоге код J1R9R3T7 открыл им доступ к счёту… Увидев сумму, Паладин задумчиво протянул: «Да-а… Все претензии на фиг снимаются… Хотя о том, что Лейт - толкиенистка, я и не подозревал…». «И правильно делал», - ответила Сова. - «Она из Толкиена - вообще ничего не читала! Наверное, с Бартом проконсультировалась… или с Доком…».
        Отсмеявшись, Эрк, наконец, подкурил и продолжил подведение итогов. «Второе… Да уж, если бы я верил в Судьбу… А я в неё - не верю! Ладно, запишем как совпадение. Этот чёртов фриц появился точно к окончанию банковской эпопеи… Ну, немного позже… но - совсем немного…».

02.03.1898…Куба, Гавана, недалеко от порта, «Бrea de la Playa»… (день)
        Кого-кого, а ЭТОГО человека Капитан никак не ожидал встретить в Гаване! Тем не менее, герр Вольфганг Штайнер, американский представитель «MauserWerke» (и ещё нескольких германских производителей оружия - по совместительству), вытирая пот с лица большим клетчатым платком, не торопясь шел ему навстречу…
        - О! Герр Гауптманн! - Штайнер явно обрадовался встрече. - Вас-то я и искал…
        - Именно меня? - Эрк не совсем понимал ситуацию… этого он ОЧЕНЬ не любил!
        - Да, вас… или кого-нибудь из ваших друзей… - невысокий, толстенький немец, отдуваясь, обмахивался платком. - Teufelhitze!
        - И что же привело вас сюда и заставило разыскивать меня… или моих друзей, невзирая на эту «чёртову жару»?
        - Разумеется, приказ начальства! А что же ещё может сделать героя из истинного немца… Или заставить его забыть о комфорте…
        Капитан, подчиняясь голосу собственной паранойи, уже собирался было задать милейшему Вольфгангу вопрос: «А какого именно начальства - из «MauserWerke» или Германского Генерального Штаба?», но опоздал.
        - Когда из главной конторы мне прислали эту телеграмму… - Штайнер, наконец, отдышался и теперь вместо платка размахивал какой-то бумагой, - с приказом срочно найти вас и заключить с вами договор о постоянных поставках… У меня просто не было другого выхода! Судя по всему, ваш друг, герр Коуби, произвёл на герра Федерле, нашего директора, очень сильное впечатление…
        - Вообще-то Коуби должен был договориться о ПРЯМЫХ поставках, - наконец-то сообразил, что к чему, Эрк. - В смысле, прямо из Германии - прямо на Кубу…
        - А какая разница? - Искренне удивился немец. - Наоборот, если мы будем ваши грузы доставлять через мой филиал - выйдет и быстрее, и дешевле…
        - То есть как это - быстрее и дешевле?
        - Ха! Пока там грузовое судно дотащится наискосок через Атлантику… В то же время у нас - контракт с «NordDeutscher Lloyd»[«NordDeutscher Lloyd» (нем.)…
«Северогерманский Ллойд» - немецкая пароходная компания, осуществлявшая скоростные трансатлантические перевозки.] ! Неделя после вашего заказа - и груз у меня на складе! А уж из САСШ до Кубы - рукой подать…
        - Но… Ходят слухи о войне…
        - Никакая война не может помешать хорошей торговле! - Штайнер не собирался сворачивать с выбранного курса. Допустить, чтобы такой контракт прошел мимо его филиала (и, естественно, хороший куш - мимо кармана)… Да ни за что!!! - А торговле НАШИМ товаром - она только способствует!
        - Тогда ответьте мне, пожалуйста, дорогой мой герр Штайнер… - у Эрка возникло такое предчувствие, что тот вопрос, который он сейчас задаст… будет пустым сотрясением воздуха. Ясно было видно, что война и возможная блокада не является для немца не то чтобы какой-то проблемой… даже малейшим препятствием. В получении столь желанной прибыли. - Каким же образом вы собираетесь доставлять нам ваш товар… ИЗ ОДНОЙ ВОЮЮЩЕЙ СТРАНЫ - В ДРУГУЮ?!
        - А вот это, дорогой герр Гауптманн, я вам сейчас в подробностях и объясню… Как только мы уйдём с этого солнцепека!

03.03.1898…Куба, к востоку от Гаваны, гасиенда «Puerto Reservado»… (день)

«Да, что и говорить, предложенная фрицем схема явно отработана всерьёз, давно и на практике… Тем не менее… надо сделать максимально возможные запасы ещё ДО начала блокады. Так, на всякий случай», - продолжал размышлять Капитан. - «Благо, теперь патроны, в больших количествах, таскают к нам в норку несколько «хомячков» сразу… Дело только за стволами».
        Трубка была докурена… «И, наконец, третье», - он глотнул сок прямо из кувшина. Для
«Мачете» было ещё рановато… хотя очень хотелось! - «Оно же четвёртое… пятое… ну, и так далее… Наши дорогие найдёныши, с которыми сейчас возятся Миледи на пару с Айсбергом… А также вскрывшиеся в результате их появления дыры и ляпы…».
        Да уж… дыр и ляпов вскрылось достаточно… Начиная с того, о чём упомянул Эрк ещё по дороге - отсутствии Службы Безопасности, как таковой… Кстати, от должности начальника этой самой Службы падре Франциско и не подумал отказаться. К тому же, с его появлением, оказалась решена автоматически ещё одна (ранее как-то незамеченная) небольшая проблемка… так сказать, ирландская. Бравые ребята О’Лири, прямо с утра, почти все поголовно выстроились к нему в очередь… на исповедь! Наблюдая эту выразительную картину, Капитан осознал-таки уровень религиозности в этом времени и решил, что ВПРЕДЬ будет обязательно учитывать данный фактор в своих схемах! Киборг и Сова, судя по выражению их лиц, решили примерно так же…
        Но самая главная дыра… нет, ДЫРИЩА!!! Обнаружилась сразу по прибытии на гасиенду. Именно из-за неё Эрк с Киборгом и Патриком О’Лири почти полночи не спали, а сам Эрк всё это время мысленно обкладывал себя, - «Расслабился, кретин!!!», - самыми ядрёными, из известных ему, матюгами… Дело в том, что… ГАСИЕНДА НЕ БЫЛА ГОТОВА К ОБОРОНЕ!!! Почти совсем. Нет, конечно, патрулирование вдоль ограды и дежурство на воротах никто не отменял, но… Вот именно. К ОБОРОНЕ это не имело никакого отношения. Так… охрана… сторожа, блин…
        Поэтому, пока Капитан нагло курил и пил сок (должны же быть у официального командира хоть какие-то привилегии, а?), почти всё население поместья буквально стояло на ушах. Ирландцы, например, как поднаторевшие за последнее время в этом деле, ударными темпами рыли окопы и сооружали укрепления из мешков с песком. Остальные тоже… не скучали. Как и жители четырёх ближайших посёлков. Пеоны, пеонки и пеонята из этих самых населенных пунктов, когда услышали о предлагаемой оплате, вдвое превышающей их обычный дневной заработок (для команды - мелочь, даже суммарно) - вышли на работы все. Поголовно. Разве что стариков и младенцев с собой не взяли. Теперь вся эта рабочая сила усиленно занималась ландшафтным землеустройством. Кустики они сажали. Ага, те самые, которые «не хуже, чем
«колючка»… Десятиметровой ширины полосой вдоль всей ограды с внутренней стороны. Кусты для посадки старались отбирать повзрослее (и, соответственно, как можно поколючее), так что вдоль всей границы гасиенды висел в воздухе густой и громкий испанский мат (с кубинским акцентом). Схалтурить пеонам не удалось бы - их очень тщательно контролировали. Половина бойцов «туземной» роты. Остальные - помогали ирландцам и несли службу…
        Своим появлением на гасиенде (и вообще в природе) это подразделение (та самая
«туземная рота») было обязано двум важным обстоятельствам. Первое - ирландцев Эрк собирался, натренировав самостоятельно, использовать, как инструкторов для нового контингента (ожидаемого из Мексики) - в дальнейшем и как личную охрану - сейчас. Так что им явно стало не до патрулирования вдоль забора и дежурства на воротах. Второе - те же самые сыны Зеленого Острова с превеликой радостью, получив на вооружение, новенькие С96 (а уж когда они начали ещё и с пулеметами тренироваться, то…), избавились от своего предыдущего вооружения - двуствольных дробовиков. Образовался невостребованный арсенал почти в сорок стволов. Причём - весьма неплохих! Все они были практически одинаковы - курковые, десятого калибра.
        Так что теперь больше сотни весёлых белозубых мулатов, вооруженные этими дробовиками и собственными мачете (куда ж, на Кубе, без них-то), посменно делали то, что раньше выполняли тридцать восемь ирландцев (включая Патрика). Ага, вот именно - патрулирование вдоль ограды и дежурство на воротах. Навербовали их - в рыбацких посёлках, разбросанных вдоль всего берега бухты. По поводу этих селений Капитан не имел никаких иллюзий. Рыбу там ловили - только старики и подростки. То есть те, кто ещё (или уже) не мог заниматься основной для их населения профессией - перевозкой контрабанды. В Штаты и обратно. Кстати, переведённые Паладином на испанский и, слегка, переделанные Совой стихи Багрицкого стали очень популярной в посёлках песней… Ну да, те самые… в новом варианте звучащие так: «По небу, по звёздам проносит шаланду… Мулаты в Гавану везут контрабанду». В зависимости от того, в каком направлении перевозилась эта самая контрабанда, в каждом втором случае вместо «в Гавану» - пели «в Майями». Да, и ещё один момент…
        Стреляли мулаты, как оказалось, весьма и весьма неплохо. «Натренировались… на Береговой Охране», - пояснил О’Лири, лично отбиравший бойцов для «туземной роты» из, на удивление большой, толпы претендентов. «На испанской или американской?», - поинтересовался у него Эрк. Хотя ему, в сущности, было на это плевать… ТОГДА он не собирался использовать этих «грозных и свирепых воинов» в серьезных боях. Спросил просто так… исключительно для общего развития. «На всех. Этим - всё равно в кого стрелять», - ответил Патрик. - «Ни те, ни другие - никогда не стремятся перехватить лодки, которые что-то увозят, а вот привезённое… пытаются всегда! Что испанцы, что янки…». Именно эта особенность «туземцев» была сейчас как нельзя кстати. Если драпанувшие вчера «заварушники» (или, что более вероятно, их хозяева) сообразят, кто же так конкретно обломал им такую хорошую засаду… Лишние стволы в таком случае лишними отнюдь не будут! Даже наоборот…
        К тому же количество самих «резервных стволов» больше чем удвоилось (правда, их разнообразие - тоже). За счёт вечерних трофеев, оставшихся от засады… а ещё - арсенала Дебре. «Найдёныши» с большим удовольствием обменяли сегодня утром свои, уже несколько изношенные, «винчестеры» и «смит-вессоны» (которых в карете, под сидениями, обнаружилось ещё не меньше десятка) на новенькие «маузеры». Падре, тот вообще взял сразу два! И показал шоу. Такую стрельбу с двух рук из пары С96х Капитан видел раньше… разве что в фильме «От заката до рассвета». То ли во втором, то ли в третьем… Там, где про мексиканских бандитов в вампирьем логове… Пацаны - тоже не особо мазали (хотя до священника им, конечно, было далеко) и… Эрк решил сделать щедрый жест - взял, да и подарил Полю с Анри… по снайперской винтовке. Привезённой «оттуда». Наблюдавшая это Миледи сначала - сделала большие глаза… а потом, присмотревшись к ребятам, незаметно для них показала ему сразу два больших пальца и беззвучно, одними губами, произнесла: «Они - твои!».
        На самом деле, Капитан не ставил перед собой никаких психологических целей. Он просто хотел избавиться от винтовок. Как от вещественных доказательств. Того, что
«Вампирчик Вик» его всё-таки надул!!! То ли мстил за откровенный шантаж и, ставшие его результатом, огромные скидки… то ли - просто из принципа. «Авторской работы» оказалась только одна винтовка. Из трёх. Та, что уехала с Валькирией в Мексику. Остальные две - обычные маузеровские «малосерийки», выпущенные… ещё до Второй Мировой Войны. Отличались они от стандартных К98 - магазином на десять патронов, немного другой формой приклада да «более тщательной обработкой напильником», в смысле - лучшей подгонкой деталей. Что, впрочем, уже не играло никакой роли, т.к. обе винтовки явно прошли с боями если и не всю войну, то - немалую её часть. А вся
«авторская работа» состояла в… замене старой оптики на охотничьи десятикратки! Ах, да! Ещё всё дерево темным лаком покрыли… Использовать в таком оружии целевые патроны - не поднималась рука. Использовать в нем местные боеприпасы… вот пусть местные жители их и используют! А целевики мы - прибережем…
        От воспоминаний Капитан отвлёкся, заметив О’Лири, который, в распахнутом кителе и обмахиваясь каким-то здоровенным листом, пересекал двор.
        - Патрик, хотите сока? - Эрк приподнял кувшин и покачал им в воздухе.
        - Не откажусь… я только что гонял «зуавов», совсем в горле пересохло, - то, что тот не вставил в разговор ни одного «сэра», доказывало - день на солнцепеке доконал даже этого, как называли его другие наёмники, «стального керна»[«керн»… одно из средневековых названий для ирландского наёмника (обычно - опытного, высокооплачиваемого и тяжеловооруженного)] .
        Пока О’Лири обошел вокруг веранды, поднялся по лестнице и подошел к столу, Капитан рассматривал этих самых «зуавов»…

«Ну да… точно - «зуавы» и есть… причём, из-за цвета кожи - вполне так себе классические», - подумал он и непроизвольно улыбнулся. - «Хотя… само по себе сочетание красных шаровар с широким поясом, синей французской куртки-безрукавки, относительно новых сомбреро и местных la sandalia - уже смотрится достаточно прикольно… А если еще и прибавить к этому дробовики - как адекватную замену мушкетонам… Ага, а мачете - вместо традиционных ятаганов… Полный сюр!!! Но, надо признать, что одета наша «туземная рота» вполне… В местной традиции. Вот и склады для чего-то пригодились…».
        Когда вопрос обмундирования охраны встал в полный рост - надо же, блин, как-то отличать их от обычных пеонов, то Эрк, долго не раздумывая, приказал Патрику решить вопрос с помощью «наследства» - тех самых сараев, обнаруженных в зарослях. Явно украденная когда-то со складов французского экспедиционного корпуса форма не только пришлась по вкусу самим «туземцам», но и… позволила им не выделяться из прочих «охран» местных плантаторов.
        Те - одевались ещё и похлеще! Однажды Капитан наблюдал одну такую картину. Долго он потом не мог от неё опомниться… Очередной гасиендейро проезжал по дороге мимо
«Тихой Гавани». С охраной… В КИРАСАХ И МОРИОНАХ!!! С ПИКАМИ!!! Так что «зуавы» - это сущие пустяки… А ирландцы, по сравнению с местными, вообще не смотрятся… Подумаешь - форма Конфедерации… ну, ещё плюс к этому - белые кепи Иностранного Легиона… вместо стетсонов… хотя… вроде бы как бы южане и кепи тоже носили… хотя вот белые - вряд ли…
        Тем временем, ирландец уже налил себе в стакан оранжевой жидкости и теперь - неторопливо его смаковал. Эрк покосился на это самое кепи, небрежно брошенное Патриком на стол. Взгляд задержался на кокарде. Вписанную в овал восьмиконечную звезду, с лучами неравной длины, называли по разному - то «Розой Ветров»… то
«Кометой»… то «Карибской Звездой»…
        Идея возникла у Фейри… Фейри - поделилась этой идеей с Тигрой… Тигра идеей проникся… Тихо, но по-быстренькому, сделал форму для литья, раскочегарил горн… Одного серебряного песо - вполне хватало на значок. Пока Капитан сообразил, что же тут происходит, символ прижился, уютно устроился на кепи ирландцев и на куртках мулатов (причём понравился он - и тем и другим)… Вопрос был закрыт. Не открываясь. А у команды - появился свой герб…
        - Что, стало чуть полегче? - Эрк, сняв наконец ноги со стола, в упор посмотрел на О’Лири. - Или ещё налить? Тут много…
        - Нет, пока достаточно…
        - А раз достаточно - что там вдоль забора?
        - Почти закончили, сэр. К вечеру всё сделают. Потом надо будет несколько дней погонять вдоль границы водовозную бочку с насосом, сэр, чтобы растения прижились. А вот тогда… не хотел бы я ночью перелезать через нашу ограду, сэр. Живого места не останется. А пока будешь выбираться - патруль подоспеет.

«Точно, очухался - «сэры» в ход пошли…», - подумал Капитан и тоже представил себе ничего не ожидающего типа, прыгающего в темноте с забора… прямо в эти самые кустики. Типа было не жалко… - «А не фиг лазить по заборам! Особенно если за ними живут личности с крайне специфическим чувством юмора… а вас (в смысле, того самого типа) никто в гости не приглашал. Приглашенные, они того… Через ворота ходят… Кстати, о воротах и входе… Да, а ещё о пристани… и о многом другом…».
        - Патрик, а как дела за воротами и на пристани?
        - За воротами - тоже почти закончили, сэр. Ещё полсотни мешков с песком… но это уже больше для гарантии. А вот на пристани… Пулемётные гнёзда выложили, сэр. И основные и резервные, всё как мы с вами ночью намечали, но… Одними пулями никакой корабль не остановить! Что у нас с пушкой, сэр?
        - Хреново у нас с пушкой, Патрик… Нет у нас к ней самой главной детали… того человека, который сумеет нормально из неё стрелять. А у нас пока что единственный артиллерист, - Эрк печально вздохнул. - Я. А я первый раз в жизни увидел орудие такой системы… в этом самом сарае, блин! И чего толку что снарядов нам натащили - хоть торговлю ими открывай!
        - Среди моих ребят пушкарей тоже нет, сэр, но… - О’Лири немного замялся. - Я прошу у вас прощения за нескромный вопрос, сэр… у вас хватает денег?
        - Не столько нескромный… скорее неожиданный. Задам встречный вопрос… Ты боишься, что твоим ребятам не заплатят?
        - Нет, сэр. Я знаю, что вы заплатили всем, кто на вас работает, до конца года. Я о другом, сэр… Сможете ли вы нанять ещё кого-либо?
        - Патрик, у тебя что, есть на примете артиллеристы?! Где, сколько их и сколько они просят?! Когда они смогут быть здесь?!
        - На самом деле, они будут здесь завтра, сэр. Я взял на себя смелость послать им весточку ещё ночью, сэр… Они сейчас - западнее Гаваны. Мои старые знакомые - лейтенант Дуглас и его люди, сэр. Их чуть меньше двадцати. Сам Джон Дуглас и почти половина его ребят - горные артиллеристы, сэр. Остальные - опытные бойцы… Они нам точно не помешают, сэр!
        - Что, тоже ирландцы? - Капитан улыбнулся.
        - Нет, сэр, они шотландцы. И те, кто не будет стрелять из орудия - вполне смогут командовать нашими «зуавами», сэр. Мои ребята… из них плохие командиры, сэр… Если и найдётся человек пять, то это всё. Остальные - просто солдаты…
        - А ребята Дугласа, значит…
        - Да, сэр! Там - сплошные сержанты и капралы из Королевской Армии… Когда Джона Дугласа уволили, сэр, много его сверхсрочников ушло вместе с ним…
        - И за что же его уволили из армии?
        - За то, что он сделал кровавый ростбиф… из майора Боттон-Джонса, сэр.
        - Майор этого заслуживал?
        - Да, сэр. От батальона, после его дурацкого приказа, осталось меньше роты…
        - В таком случае этот твой лейтенант Дуглас поступил совершенно правильно - наш человек! Лишним не будет… Кстати, Патрик, а ТЫ - в каком был звании?
        - Тоже лейтенант, сэр.
        - Тогда… - Эрк нагнулся и достал из-под стола найденную им недавно в одном из сараев коробку. Со знаками различия. Поставил её перед слегка обалдевшим О’Лири. - Извольте соответствовать, лейтенант… И ещё… по поводу тех пятерых, которых ты недавно упомянул… с командным опытом… Один из них - Шон Каллахан, так? Я - правильно угадал? Кто ещё?
        - Каллахан - лучший, сэр, - ирландец уже опять был абсолютно невозмутим. - А ещё - Тим Бреннан, Джек Фланаган, Освальд Райан и Кевин О’Коннор, сэр.
        - Тогда, я думаю… ты не будешь возражать… если мы сделаем этих четверых сержантами… а Каллахана - взводным сержантом… и твоим заместителем… Капралов, если это понадобится - назначишь сам…

03.03.1898…Мексиканский залив, возле устья Рио Браво дель Норте (она же - Рио Гранде), на палубе пакетбота… (вечер)
        - Завтра причалим в Матаморосе, сеньора… - Гонсалес, подойдя к стоящей у борта Валькирии, махнул рукой в сторону реки. - А сейчас - пройдём немного вверх по течению и станем на якорь. Река - не море, ночью по ней…
        Объяснения Фридриха, чем же ночная река отличается от моря, были прерваны самым неожиданным образом. Примерно метрах в четырехстах по правому борту встал огромный столб воды. Затем, практически одновременно, все, находившиеся на палубе, услышали звук пушечного выстрела и вопль вахтенного матроса:
        - Капитан!!! Справа по борту!!!
        Из-за оконечности заросшего лесом островка, находившегося примерно на милю ближе к штатовскому берегу медленно и величаво выползала какая-то не очень крупная посудина под флагом Береговой Охраны САСШ. Валькирия вырвала бинокль из рук выскочившего наверх Князя. Тот только рукой махнул - с начальством не поспоришь… Гонсалес тоже прилип глазом к подзорной трубе.
        Американский сторожевик выглядел, при более внимательном рассмотрении, ещё более старым и потрёпанным, чем даже памятная Лейт «Весёлая Мулатка». И не намного длиннее. Правда, шире - раза в два! Сравнение с корытом Гомеса возникло ещё и потому, что этот кораблик тоже был колесным. Причем, прямо над этими самыми здоровенными колесами возвышались, вместо кожухов, какие-то уродливые, бревенчатые, явно самодельные, платформы. Присмотревшись, она увидела установленные на этих насестах «гатлинги». По одному на каждом…
        - Что-то старый Симпсон сегодня развоевался… - задумчиво протянул Фридрих. - Какая блоха его укусила? И, главное, за какое место…
        - Как у него со скоростью? - Валькирия (наконец-то разглядевшая - из чего же в них пальнули), оценила предков «Вулкана», как главную потенциальную опасность. Кто-то
«особо умный» (то ли - конструктор, то ли - начальство), в качестве главного калибра втиснул на канонерку этакого монстра… осадную мортиру крупного калибра. Пытаться без пристрелки и долгих расчётов попасть из неё в цель размером меньшую, чем какой-нибудь осаждаемый город - занятие, предназначенное исключительно для особо хронических оптимистов. А уж с качающейся палубы…
        - Никак. Еле-еле ползает, - хмыкнул Гонсалес. - Хотя Гомер Симпсон и считает свой кораблик чем-то вроде крейсера…
        - Как-как, вы сказали, зовут капитана этого корыта?!
        - Капитан Береговой Охраны Гомер Симпсон, а зачем…
        Его прервал громкий хохот. Барт, ухватившись рукой за фальшборт, сгибался почти пополам от неудержимого смеха…
        - Скажите… капитан… а вы, случайно… не знаете… - Князь с трудом выдавливал из себя слова. - Как зовут… жену и детей… этого… Гомера?!
        - Нет, никогда не интересовался, - удивленно ответил тот.
        - Жаль… Действительно, жаль… - Лейт была более сдержана, хотя тоже во весь рот улыбалась. - Просто… знавали мы одного… Гомера Симпсона…

03.03.1898…Мексика, южный берег Рио Браво дель Норте, ранчо «Тринадцать Звезд»… (чуть позже)
        - На твоем месте, Фредди, я не совался бы в Матаморос… - хозяин ранчо, возле которого пакетбот остановился на ночёвку, крепкий старик со шрамом на левой щеке, глотнул виски и, немного помолчав, добавил. - И вообще не советую вам подниматься выше по реке. За последний год, пока тебя здесь не было, очень многое изменилось. Не в лучшую сторону. Старина МакДугал правильно сделал, что остался в Веракрусе. Чёртов Гомес, что б его койот покусал… бешеный!!!
        - ЧТО?! ОПЯТЬ?! - вскинулся Барт. - Лейт, ты слышала?! Опять Гомес! Нам что, от них - никуда не деться?! Гомесы… Гомесы… Вокруг - сплошные Гомесы…
        - Скажите мне, пожалуйста, капитан Гонсалес… - Валькирия, в отличие от Князя, была совершенно спокойна. - ЭТОТ Гомес ТЕМ, случайно, не родственник?
        - Нет, ЭТОТ - ТЕМ не родственник… просто однофамилец. Хотя, если судить по его действиям - вполне мог бы быть… Капитан мексиканской армии Артуро Гомес…
        - Капитан?! Ты, Фредди, отстал от жизни… Бери выше - полковник!!! - Перебил его старик. - А ещё он командует всеми войсками, расквартированными в Матаморосе! И, ходят слухи, что в следующем году - получит генеральские погоны… и должность командующего всем приграничным округом… тьфу! - Он злобно сплюнул на землю и залпом допил всё, что ещё оставалось в стакане.
        - Как же этот ублюдок Артуро так поднялся-то? - Фридрих (которого местный землевладелец, на правах старого друга семьи, называл Фредди) удовольствия от полученных новостей явно не получил. - Я помню, как его под конвоем отправляли в Мехико… после рапорта капитана Хартмана.
        - А Роджер Хартман - больше не капитан. Сидит у себя на ранчо и иногда, для развлечения, гоняет бандитов. После того, как этот гремучкин сын вернулся из столицы без конвоя и с новыми погонами - его уволили. Вообще, из армии поувольняли всех наших…Тех, кто «с того берега»…«Дикси», «тексов», даже «реверсадо»[«Дикси» - прозвище уроженцев южных штатов США (отсюда «Диксиленд» - «Страна «дикси»).
«Тексы» - техасцы. «Реверсадо» - «возвращенцы», так называли мексиканцев - жителей территорий, купленных или захваченных США, бежавших из «страны свободы и равных возможностей» обратно в Мексику.] - всех. На их места прислали с юга каких-то метисов… а половина новых офицеров - чёртовы янки! Ходят тут, как у себя дома…
        Док Ливси, с удивлением глядя на типично американскую внешность и одежду хозяина, уже открыл было рот… но Эльфа, образование которой было гораздо более гуманитарно, ткнула его локтем в бок и прошептала на ухо: «Дед - явный южанин. Для него «янки» - только те, кто родился в северных штатах».
        - Именно поэтому старый дурак Симпсон палит со своей «Сюзанны» во все, что движется к устью реки… - решил немного прояснить ситуацию Гонсалес.
        - А, если бы только он… Он-то, действительно - всего лишь старый дурак! Янки, настоящие янки с Севера, творят теперь здесь всё, что придёт им в голову. Вот, разве что только к нам пока не суются… Наверное, бояться получить в морду. Но и к ним теперь тоже не очень-то подступишься…
        - Скажите, я правильно поняла, - внезапно вмешалась в их диалог Валькирия, до этого о чём-то напряженно размышлявшая и, как было видно по выражению её лица, пришедшая, наконец, к какому-то выводу. - Из мексиканской армии сейчас уволили много опытных солдат, единственная вина которых состоит в их, если можно так сказать, «неправильном» происхождении…
        - Да, миссис, вы поняли правильно, - ответил ей старик-хозяин. - А ещё все они виновны в том, что при виде янки не тянутся в струнку, не прячутся по кустам и даже не клянчат денег… Сразу хватаются за револьвер!
        - Значит, янки эти уволенные не очень-то и любят…
        - Ха! Скажите прямо, миссис - они их ненавидят! У большинства это - семейная традиция. У остальных - благоприобретенная привычка… Но янки здесь - под охраной президента Диаса и всей мексиканской армии.
        - А вот ещё вопрос… НЕ ЗДЕСЬ, эти ребята не отказались бы потренироваться в стрельбе… по живым мишеням под полосатым флагом? А то вот мы с друзьями хотим, понимаете ли, затеять недалеко отсюда… небольшую такую… совсем маленькую… совершенно частную войну. А в противниках у нас - как раз янки…
        - Конечно же, не откажутся! Кха… кха… Постойте-ка… так вы именно за этим и плыли в Матаморос?! Ну, - он звонко хлопнул себя ладонями по бедрам, - теперь вам, миссис, и вашим друзьям никуда плыть не надо! Поживите немного у меня на ранчо и клянусь вам, миссис - уже через день… В крайнем случае - через пару дней… У вас от добровольцев, причём умелых, опытных и злых на янки бойцов - отбоя не будет! Я сам для вас об этом позабочусь… Не будь я Джеймс Хорджес, когда-то - майор кавалерии Конфедерации Южных Штатов!!!
        Глава 7, по результату - достаточно неожиданная…

«Если ты увидел, что правила в ходе игры
        изменились, то - не спеши материться!!!
        Лучше присмотрись-ка повнимательней,
        может это - уже совсем другая Игра…»
04.03.1898…Куба, к востоку от Гаваны, гасиенда «Puerto Reservado»… (вечер)
        На этот раз собрались не на веранде, а в бывшей «малой столовой» южного крыла. Столовой это помещение уже некоторое время как не являлось. Ещё в самом начале, увидев в ней длинные столы, а также (самое главное!) три глухие стены и не очень большие окна на четвёртой, Капитан с Паладином решили, что, неплохо было бы её переоборудовать. Под штаб. А уж когда Боцман разместил в прилегающей комнатке (выкинув, на фиг, шкафы со скатертями и посудой) базовую радиостанцию… судьба бывшей столовой была решена окончательно.
        Теперь обеденные столы или стояли вдоль стен и были завалены грудами документов, или (некоторые) - оставались по центру, но тогда на них были расстелены карты и схемы. В тех самых, бывших посудных, шкафах уютно устроилась картотека Киборга (причём один из них Фейри, иногда привлекаемая к дежурствам на рации, разрисовала хомячками… понятно, НА КОГО там были досье). В углах - неровными штабелями стояли ещё пока не вскрытые ящики с имуществом (как с привезённым «оттуда», так и с закупленным уже здесь). Вскрытые ящики - стояли, где попало. На окна были сделаны толстые, обитые изнутри металлом, ставни (с бойницами… так, просто - на всякий случай).
        - Ну вот, вроде бы и всё… По крайней мере, если ТЕПЕРЬ кому-то захочется сделать нам гадость прямо здесь, - Эрк оторвался от расстеленной на одном из столов схемы поместья, на которой только что делал пометки карандашом, и повернулся к стоящему рядом Паладину. - Мы, наверное, даже сможем уцелеть, а если нам очень повезет, то - слегка дать сдачи…
        - Капитан, как всегда, в своем репертуаре, - хмыкнул в ответ тот. - Когда ты скажешь, что удовлетворен системой обороны, наверное, наступит конец света! По моему скромному мнению, для гипотетических налётчиков вы с Патриком не оставили ни единого шанса на успех. Разве что они обзаведутся чем-либо из НАШЕГО мира… например - танком. Или нет… танка может и не хватить - вертолетом!
        - Ты прав. Ни ПТО, ни ПВО у нас нет… а стоило бы завести!
        - Эрк, ты чего, я же пошутил…
        - А я нет. Блин, Киборг, подумай ещё раз - если в Мире есть Портал…
        - Ты можешь оказаться прав, - посерьёзнел Паладин. - Но погоди, мы же, вроде бы как бы, наступили на больную мозоль Картелю, а не «хозяевам» Портала…
        - А ты знаешь - чего именно хотят портальщики? А в чём - цель остальных групп Игроков? А сколько этих групп всего? А где они? А чем занимаются?
        - Упс… Но эта информация…
        - …для нас недоступна. Согласен. Именно поэтому мы, при подготовке к обороне, должны учитывать ЛЮБОЙ вариант. Пусть даже - самый бредовый…
        - Капитан, а тебе не кажется, что это - уже паранойя?!
        - Нет. Пока - только шизофрения, - улыбнулся Эрк. - Но… я стараюсь. Да ладно, хватит гадать на кофейной гуще… тем более, что кофе ещё даже не выпит, - он кивнул на один из ящичных штабелей. - Что ты там привёз из Гаваны?
        - Посылочка. От Билли. Сотня Kar.98. Хватит и ирландцам, и шотландцам, и даже нашим дорогим «туземцам»…
        - «Зуавы» - обойдутся! Хорошие стволы ещё заслужить надо. Две трети - и так с оружием, а остальные пока потерпят… до очередных трофеев. Ни инструкторам, ни телохранителям, ни артиллеристам - карабины тоже ни к чему. Для них и «маузеров» хватит. У нас и так С96х - ещё больше сотни в остатке… А вот для тех ребятишек, которых Валькирия сейчас вербует в Мексике - будет в самый раз. Но - с условием небольшой доработки. Помоги-ка…
        Вдвоём они быстро разобрали ещё один штабель, достав, с самого низа, четыре не очень-то больших, но достаточно тяжелых ящика.
        - Тигра! Давай, напрыгивай-ка сюда! - Капитан махнул рукой Боцману, который, в противоположном углу зала, что-то увлеченно объяснял Викингу с Готом. - И фомку прихвати, а то топором неудобно…
        - Вот он - я! А вот, блин, и она - фомка… - за последний проект Эрк опять назвал его «техническим гением» и Тигра всё ещё пребывал в состоянии некоторой эйфории. - Всё, как вы и заказывали, мой фюрер!
        - «Он у нас прыгает… и он у нас скоро допрыгается!», - хмыкнув, процитировал Киборг Милна - в мультяшном варианте.
        - Уже. В смысле - уже допрыгался, - вскрыв, наконец, ящик, Капитан достал из него несколько одинаковых картонных коробочек. Внутри их оставалось ещё много… - А конкретно - ждёт тебя, друг наш Тигра, очень долгая, нудная и кропотливая работа. По специальности. Держи!
        - Это что?
        - Это - диоптры… а вон там - карабины. Пока - сто штук. Дней через десять фриц доставит ещё. Всё ясно?
        - Ясно…
        - Ну, а раз ясно… Тогда - чего ты ждёшь? Вперед!
        Когда поскучневший Боцман отправился организовывать доставку в мастерскую исходных материалов, Паладин спросил:
        - И много их у нас? В смысле - диоптров…
        - Вот эти вот три ящика. Точное количество не помню, но - до фига! В четвертом - ПСО-1, для особо отличившихся стрелков…
        - Да уж… Тигра взвоет.
        - Ничего, справится… Кстати, ты знаешь, что он на днях сотворил? Сегодня мне с утра предъявил результаты, так я чуть не охренел…
        - И что же надо было сделать, чтобы ты чуть не охренел?
        - Наш «мастер - очумелые ручки», добрался до «калашей», которые тогда Викинг с Готом притащили. Ну, тех, к которым у нас патронов не было. Теперь - патроны к ним есть. Причём патронов этих - хоть ты завались. Он немного поработал у себя в мастерской и… «отформатировал» их под маузеровский патрон. Правда, вот, первый - запорол на фиг, но остальные три - работают.
        - Это, в смысле, сделал из них «Зубры»?! - Киборг был весьма впечатлен такими техническими достижениями.
        - Нет. Я же сказал - «отформатировал». Понимаешь, «Зубры», в сущности, - это те же
«Бизоны», но - с длинными стволами. Они только внешне похожи на сто третий
«калаш»… со шнеком. А друг наш Тигра не стал так заморачиваться. Просто взял, да и подогнал стандартную схему под новый, точнее - старый, боеприпас.
        - Так вот ты, оказывается, какой - АК-«формат»!
        - Ага, я тоже сразу Орлова вспомнил. Кстати, у меня тут возникла одна, странная идея… как ты думаешь, только Нуменорцу с его командой не повезло, или кто-то ещё из прошедших Портал так нарвался?
        - Вполне возможно… Дураков в мире хватает!
        - Ну, тогда, в связи с наличием в этом мире дураков, будет твоим «хомячкам» ещё одно задание - искать оставшиеся от этих неудачников АКМы. Или - сто третьи. Или просто - АК47, если они были особо бедные. Короче, любые НАШИ стволы под семь, точка, шестьдесят два миллиметра. Патроны искать не надо.
        - Ясно. А как насчет поездок в город?
        - Только ты и Миледи. Желательно - с рацией. И обязательно - с охраной. Берите с собой не меньше десяти человек, при паре ручников. А ещё лучше, если Боцман, на базе одного из экипажей - сделает нам тачанку! Молодёжь - посидит на гасиенде… до окончательного прояснения ситуации. Нынешняя «звезда сезона» - сеньорита Эйлин ди Фейро, пару-тройку недель не будет сиять на губернаторских приемах. Подежурит пока на связи. А её «страшно ревнивый жених» - герр Александр Айсберг, не начистит ещё несколько физиономий. Испанский флот целее будет…

05.03.1898…Мексика, южный берег Рио Браво дель Норте, ранчо «Тринадцать Звезд»… (вечер)
        Джеймс Хорджес ничуть не преувеличивал… скорее даже - преуменьшил! К утру второго дня после его обещания: «У вас от добровольцев - отбоя не будет!», на ранчо уже собралось больше двух сотен человек…
        Почти все - служили раньше в мексиканской армии. Некоторые - офицерами. Многие - сержантами. Проверив их подготовку, Валькирия осознала - именно после того, как уволили этих великолепных бойцов, для повстанцев-пеонов Вильи и Сапаты[Франциско (Панчо) Вилья и Эмилиано Сапата - руководители революции начала ХХ века в Мексике. Для её подавления пришлось «приглашать» американские войска…] , всего через десяток лет, не составит особо большого труда разнести правительственные войска, как говорит Эрк - «Вдребезги и напополам!»…
        Кроме того, приехали ещё и старые приятели бывшего кавалерийского майора - пара десятков таких же ветеранов-конфедератов. Среди всей собирающейся «Съездить, пострелять янки!» молодежи эти седые волки имели непререкаемый авторитет. Перед ними тянулся в струнку даже Роджер Хартман - рыжий здоровяк, тот самый бывший капитан, занявший среди людей, приехавших на ранчо, место временного командира. Дисциплину он среди них навел - драконовскую! Причём, самой страшной угрозой для всех добровольцев было - «Отправлю домой! На койотов охотиться!». Такой энтузиазм Валькирию даже несколько нервировал…
        Сейчас же она видела только две проблемы - как разместить всю эту толпу на не очень-то большом пакетботе и… что ей делать с Эспадой?! Родриго (как выяснилось, носивший громкую фамилию - де Кордова), несмотря на то, что стал теперь весьма состоятельным человеком (Мигель отдал ему долю покойного Хосе), увязался за ними на север. Лейт, осведомленная о смертном приговоре, тогда не слишком возражала. А уж после того, что случилось по дороге в её каюте…
        От этих воспоминаний она сладко прижмурилась. - «Ну, что поделать… нравятся мне красивые мальчики!». Проблема была в другом - он тоже собрался ехать на Кубу! И, при этом - не один. Вчера, ранним утром, Эспада, позаимствовав у хозяина лошадь, куда-то уехал. Валькирия тогда, было, подумала, что он решил, как говорили местные, «перебраться через реку»… и начать в Штатах новую жизнь. Ага, щщас! Днем Родриго вернулся… а уже к вечеру, кроме обещанных Хорджесом «дикси» и «тексов», на ранчо стали съезжаться ещё и мексиканцы…
        Если бывшие конфедераты и их потомки напоминали ей ружья в пирамиде, всегда начищенные и готовые к бою, то ЭТИ… Друзья Эспады вызывали у неё только одну ассоциацию - с хорошими клинками. Такие же стройные, крепкие и гибкие… Такие же смертельно опасные. И, почти что каждый - с таким же, как у Родриго, приговором… и по той же самой причине! «Да уж… если на бедных, несчастных юсов натравить, кроме
«волчат» Хорджеса, ещё и этих «смертников»… им тогда уж точно на Кубе места мало будет!», - думала Лейт. «Хотя… вот о ком, а об амерах мне беспокоиться - никакого смысла не имеет. К тому же… всё к лучшему!», - тут она опять зажмурила глаза, снова погрузившись в приятные воспоминания…

06.03.1898…Мексика, Рио Браво дель Норте, возле южного берега - у ранчо «Тринадцать Звезд», на палубе пакетбота… (утро)
        - Ну что, всё вроде готово… Капитан, пора в путь! А то Мексика - это хорошо, но климат на Кубе - гораздо лучше! - Настроение у Валькирии было прекрасным. Первая её проблема благополучно разрешилась…
        На пакетботе поместилось чуть ли не две сотни человек - почти три десятка
«смертников» Эспады и больше полутора сотен конфедератов. Все остальные - а также те, кто не успел к отплытию - должны были добираться до Гаваны своим ходом.
«Регулярные рейсы из Веракруса пока ещё никто не отменял, миссис Лейт, - сказал Хорджес, кстати, как и ещё несколько ветеранов, отправившийся с ними, - так что пополнение вам - гарантировано!».
        Что до второй имевшейся проблемы… то она решила - проблемой её - не считать! В сущности, ей что - хуже?! А вот ни фига! Ей-то - только лучше! Ну, а если Родриго так хочет повоевать на чужой войне… в конце-то концов он САМ так решил. Как там говорит в таких случаях Миледи, - «Не мешайте им умереть!»… ну, а если при этом и Эрк присутствует, то он - обязательно добавляет, - «Каждый - сам - песец своего счастья!». Всё. Точка. Без дальнейших комментариев…
        - Лейт, на два слова… - выражение лица у Дока было ОЧЕНЬ странным.
        - Что-то случилось?!
        - Ага… я узнал, что такое… вернее КТО такая Коатликуэ…
        - Молодец, повышаешь образовательный уровень…
        - Мне Эспада об этом рассказал…
        - Упс…
        - Понимаешь, мы с ним вчера вечером разговорились, так, слово за слово, короче, я у него спросил, чего это индейцы на Юкатане от тебя шарахались, он и объяснил. В деталях. Его, ещё там, Куаче просветил…
        - И после этого он… - Валькирия, от свалившихся на неё ТАКИХ подробностей, пребывала в состоянии лёгкого шока.
        - Ну… а ты знаешь, как он это прокомментировал, - «Я и так со Смертью танцую. Танцем - больше… танцем - меньше. Какая разница?».
        - Вот после таких новостей и начинаешь понимать, - задумчиво протянула Лейт, - что, блин, «постель - ещё не повод для знакомства…».
        - Это точно… и знаешь, что ещё он сказал, - «Ваш командир - не иначе как сам Уицилопочтли…». Кстати, а это - кто?
        - У ацтеков - Бог Войны, - она внезапно рассмеялась. - А Капитану это, кстати, вполне подходит. Как бывшему артиллеристу…
        - Валькирия вызывает базу. Прием. Валькирия вызывает базу. Прием… Боцман, Киборг, Эрк, кто-нибудь, отвечайте! Прием.
        - База слушает Валькирию. Прием.
        - (Это ещё кто?!) Кто на связи? Прием.
        - На связи Эйлин ди Фейро… ой, то есть - Фейри! Прием.
        - ТЫ ЧТО ТАМ ДЕЛАЕШЬ?! Прием.
        - На рации дежурю. За Капитаном уже побежали. Прием.
        - Нет, откуда ты там вообще взялась?! Прием.
        - Долго рассказывать. Прием.
        - А если коротко? Прием.
        - А коротко… Дэйн, Линда, Серый, Женька, Тим, Удав и Гоблин - погибли. Ещё пятерых - эвакуировали. Мы вчетвером - остались. Капитан разрешил. Прием.
        - Вчетвером? Кто ещё, кроме тебя? Прием.
        - Алекс, Викинг и Гот… ой…
        - Эрк на связи! Прием.
        - Капитан, рада тебя слышать! Надеюсь скоро увидеть! Что у вас там произошло? Откуда пополнение? И где вы сейчас? Прием.
        - Мы купили поместье к востоку от Гаваны. На берегу бухты… (Блин, Киборг! А бухта наша, вообще-то, как называется?! - А я знаю?!) Короче, от города - километров так двадцать на восток. Езжайте вдоль берега - прямо по главной дороге. Мимо нашей гасиенды - точно не промахнётесь… Прием.
        - Мы вообще-то в море. На пакетботе. Прием.
        - Ну, так высаживайтесь! Прием.
        - Зачем? Кораблик-то наш… ну, наполовину наш - мы совладельцы… а ты сам сказал - на побережье… Прием.
        - Так. Тогда двигайте на восток вдоль берега. Увидите залив, в глубине которого будет маячить столб дыма - значит приплыли… СТОП!!! Какого размера ваше судно?! А то тут у нас проход в волноломе не очень широкий… Прием.
        - (Что?! Фридрих, повтори-ка название ещё раз…) Тут наш капитан спрашивает, вы там не «Тихую Гавань», ненароком, купили? Прием.
        - Да, её. «Тихую Гавань». Слушай, Лейт, а этот ваш капитан не контрабандист, случайно?! Если да - то это хорошо! Прием.
        - А хрен его знает. Я подробностями его биографии как-то не интересовалась… А с чего ты взял, что он контрабандист? Прием.
        - Да так… выяснили на досуге, чем тут прежние хозяева промышляли… Так твой капитан что, знает это место? Прием.
        - Говорит, что знает. Прием.
        - Точно - контрабандист! Ну, а раз знает, где это - дым пускать не будем. Ждём с нетерпением. До встречи. Прием.
        - Ждите. Скоро будем на месте. До встречи. Конец связи.

09.03.189 8…Куба, к востоку от Гаваны, гасиенда «Puerto Reservado»… (день)
        Когда тычки, объятия, возгласы «ну как?», прочая суматоха встречи наконец-то прекратились и обитатели гасиенды повели так долго отсутствовавших соратников по команде устраиваться в доме, а прибывшие с ними на пакетботе бойцы, отданные под присмотр О’Лири и его ребятам, отправились обустраиваться в предназначенные для них казармы, Капитан с Валькирией остались на причале.
        - Лейт, ответь-ка мне, пожалуйста, на один вопрос, - Эрк, не обращая особого внимания на маячившего у начала пирса Эспаду, переводил задумчивый взгляд то на неё, то на новенькую табличку, с названием, на носу пакетбота. - Вы с Боцманом, так, совершенно случайно, не родственники?
        - Нет, конечно! А с чего ты взял?!
        - Да просто у вас одинаково странные представления о том, как следует называть корабли… или это была не твоя идея? Сравни-ка… - Капитан ткнул пальцем сначала в красующуюся на корме катера табличку «BEDA», а затем на пакетбот, с недавних пор носящий новое название. На его носу сияла ярко-желтая надпись - «PECHKIN». - И вот как после этого не подумать, что вы - родственники?!
        - Слушай, Эрк, а как ещё, по-твоему, мы должны были назвать ПАКЕТБОТ?!
        - С одной стороны, конечно, своя логика в этом есть… - внезапно он согнулся от хохота и сел на причальный кнехт.
        - Эй, Капитан, ты чего?
        - Да нет, всё нормально… Просто мы договорились с немцами, что оружие они нам будут поставлять через Майями… ага, контрабандой. А вот теперь представь себе такую ситуацию. - Ночь… Вот эта вот самая бухта… Перемигиваются азбукой Морзе светосигнальные фонари… - «Тук-тук». - «Кто там?». - «Это я, пакетбот «Печкин», привёз винтовки для ваших мальчиков…».
        Теперь, на кнехтах, под удивлённым взглядом Родриго, сидели и корчились от неудержимого смеха уже двое…

12.03.1898 …Швейцария, Цюрих, завод SIG… (утро)
        Билли теперь очень хорошо понял одно из любимых высказываний Эрка - «Как всё запущено!!!». Пока что, в последнее время, в его мысли, кроме этой фразы, ничего больше не приходило… Всё действительно было очень запущено. И не в хорошем смысле этого слова, например: «запустить бумеранг» или, что ещё лучше: «запустить ракету» или, что было бы просто великолепно: «запустить производство»! А вот именно оно-то, блин, чёртово (ну, и так далее…), производство ну никак запускаться не хотело. Хоть ты тресни, но - не желало! Просто таки сопротивлялось этому запуску изо всех своих производственных сил!!!
        А как хорошо всё начиналось! После того, как герр Френкель перестал влиять на ситуацию и растаял где-то в туманной дали, на Ковбоя снизошла благодать… В роли
«благодати» выступил нагрянувший (как подозревал Билли, по доносу) «гном». Ой! То есть не «гном», а герр директор Краусберг… Контракт был подписан - в тот же день. Уже к вечеру все три образца пулеметов, чертежи и прочая документация были на столах у инженеров из Sweizerische Industrie-Gesellschaft. Эти маньяки-оружейники набросились на них, как стервятники - на падаль. Даже Билли, сам тоже страдавший от неодолимой тяги к огнестрельному оружию, до ТАКОГО никогда в своём увлечении не доходил. Эти… нет, действительно, маньяки… засели у себя, в здешнем аналоге КБ, на несколько суток. Ага, без сна и с обедом - на рабочем месте! Увидев такой энтузиазм, Ковбой, почувствовав себя лишним на этом празднике жизни, решил, что не стоит мешать людям, которые занимаются любимым делом…
        Стоило, к тому же, закрыть, раз уж он теперь обладал относительно свободным временем, ещё один из пунктов общего плана. До которого, пока он возился в Цюрихе с хитровывернутым герром Френкелем, просто не доходили руки. Съездить в гости к ещё одним знаменитым оружейникам - Маузерам. Поездка его слегка разочаровала. Не в том смысле, что он не добился, чего хотел… Добился. Договорился. Но, хотя сам завод MauserWerke и не уступал SIGовскому по мощности, а его продукция по нынешней популярности весьма превосходила швейцарскую («Ненадолго!» - злорадно подумал Билли, - «Знали бы вы, господа, ЧТО скоро начнет выпускать SIG…»)… по сравнению с
«маньяками из Цюриха» братья Маузеры как-то не смотрелись. Ну, вот разве что, их третий компаньон - Федерле, который был главным конструктором фирмы (именно он, в сущности, создал С96-й… знаменитый, прославленный и т.д.). Кстати, договаривался Ковбой как раз с ним… и даже получил в подарок пару С96х последней модели (как представитель оптовых покупателей). Но вот после возвращения в Цюрих… тут-то и появилась в голове Билли эта самая фраза - «Как всё запущено!». Если с MG34м и ZB30м дело уверено (хотя и слишком, по его мнению, медленно, как любит говорить Тигра - «с ужасающим скрипом»), продвигалось, то вот с MG42м…
        Когда Ковбой, довольный поездкой, вернулся в Цюрих и зашел к «маньякам», его тихо отвел в сторонку один из инженеров. Швед Ольсен, с которым он познакомился, ещё когда первый раз показывал работу своих «машинок» и давно уже успел перейти на
«ты», обычно спокойный и невозмутимый, был просто вне себя. Как выяснилось, пулемёт MG42 - да, тот самый образец, на который Билли возлагал особые надежды, вызвал у весьма опытных в оружейном деле SIGовцев… состояние, близкое к полному и окончательному охренению! «Вильгельм! - сказал Нильс. - ГДЕ, и, главное, КТО, чёрт бы тебя побрал, ЭТО сделал?!». - А когда получил в ответ озадаченный взгляд, пояснил. - «Поверь мне как оружейнику, из семьи воинов, кузнецов и оружейников… мы ТАКОЕ - повторить не сможем! Кое-кто здесь даже предположил, что ЭТО было сделано, не иначе, как с помощью магии!», - он, с размаху, врезал кулаком в стену, но даже не поморщился, - «ТАК обработать ТАКУЮ сталь…». Как Ковбой тогда сумел отбрехаться (и сумел ли вообще), он, тоже весьма обалдевший от таких новостей, не помнил. Но сразу же забрал данное изделие к себе домой и, упаковав его потщательней, на всякий случай отправил в Гавану, так сказать, - «От греха подальше!». Чертежи оставил - они ни у кого охренения не вызвали… кстати, на основе этих чертежей было уже оформлено несколько патентов - на отдельные узлы!
        Вокруг других пулеметов такого ажиотажа не было, и Билли понял, наконец-то - почему Эрк взял у своего таинственного поставщика именно их. Капитан привез тогда девять MG34, да ещё три чешских ручника ZB30. Ковбой, по всем расчетам которого выходило, что запускать в производство надо как раз MG42, решил утереть ему нос. Подняв на ноги всех своих московских друзей-приятелей-знакомых и не поспав ночь перед отбытием, он притащил-таки к утру вот этот самый пулемёт! Эрк тогда, пожав плечами, спросил: «Ты всё же хочешь полезть в окопы и лично, сам, пострелять?». А, после длинной и эмоциональной лекции Билли на тему: «Образец военного времени гораздо проще в изготовлении, и потому…», ещё раз пожал плечами и, с улыбкой, произнёс фразу, смысл которой полностью и до конца стал ясен Ковбою только после слов Нильса Ольсена, инженера-оружейника…

«Вообще-то, я считаю, что Вернер Грюнер и Курт Хорн, - сказал он тогда, - были гениями…». Гениальность этих немецких конструкторов, как и причина того, почему Капитан остановился не на их изделии (несмотря на его простоту), а на предыдущих моделях (несмотря на их металлоёмкость и более сложную конструкцию), состояла, как понял Билли, в следующем - «упрощённый образец военного времени», по отношению к остальным тогдашним образцам, был… следующего поколения. И, кстати, с весьма небольшой модификацией, в ТОМ мире - всё ещё состоял на вооружении! «Да уж…», - думал он, заколачивая ящик с MG42 и хороня, таким образом, свою идею, - «…иначе как гениями их - не назовешь»…

16.03.1898…Куба, к востоку от Гаваны, гасиенда «Puerto Reservado»… (утро)
        Капитан, Паладин и Миледи только что проснулись и пили утренний кофе в гостиной, когда туда зашли Хорджес и О’Лири. Джеймс, с торжественным выражением на лице, застыл у двери. Патрик сразу же, печатая шаг, подошел к Эрку.
        - Мистер Гауптманн, сэр! - громко отчеканил он, став по стойке «смирно».
        - Слушаю вас, О’Лири… - решил поддержать неожиданный официоз тот.
        - Солдаты построены, сэр! - Патрик вытянулся ещё больше, хотя, казалось, куда дальше-то… - Майор Джеймс Хорджес приглашает вас присутствовать, сэр!

«Интересно, что бы это всё могло значить?… - думал Капитан, вставая и, вместе с остальными направляясь к выходу. - …Что придумал этот хитрый старик Хорджес?… И почему меня ну никак не оставляет ощущение, что мы опять во что-то вляпываемся… Точнее, уже вляпались… Прямо сейчас…».
        Зрелище, открывшееся перед ним с веранды, заслуживало быть увиденным. Вот, только, скорее, с киноэкрана… «Да-а… Это уж точно не «Унесённые Ветром»… - решил он. - Это больше похоже на «Север - Юг»… Или что-то ещё в этом роде… Билли бы оценил… и привел примеры».
        Перед парадной лестницей, лицом к ней, застыли ровные и чёткие ряды солдат. С оружием и снаряжением. На правом фланге каждого взвода отдельно - второй лейтенант и взводный сержант. Перед строем - короткая шеренга. Офицеры… два первых лейтенанта и капитан. Рядом с нижней ступенью лестницы - ещё одна… Эти - все старые, уже седые. Четыре офицера, три сержанта. Один из сержантов сжимает в руках закрытое чехлом древко.
        Блестят в лучах восходящего солнца звёздочки и шевроны молодых. Ярко сияют новёхонькие серебряные кокарды. В полной форме. В серой форме Юга.
        Некоторая анахроничность в ситуации всё же чувствовалась. Придавало её этому строю - оружие. На плече каждый солдат держал «маузер» Kar.98 с диоптрическим прицелом. Тоже «маузер», но уже С96, в деревянной кобуре-прикладе - висел на бедре у офицера, сержанта или… пулемётчика. На левом фланге каждого из четырех взводов стоял пулемётный расчёт. У первого номера - MG34… Станок - у второго… Третий и четвёртый номера - короба с лентами. Сюрреалистическая картина.
        Хорджес спустился с лестницы и замер. О’Лири, шедший до того на шаг позади и немного сбоку, как адъютант, четко козырнул ему и побежал куда-то вправо. «Ах, вот оно что…» - Эрк заметил там, куда направился Патрик, ещё один небольшой плотный строй. Ирландцы. Тридцать пять человек, с командиром, уже занявшим своё место на правом фланге - тридцать шесть. Внешне, от прочих они отличались только головными уборами - кепи, вместо стетсонов и… выражением лиц. Это отличие сразу бросалось в глаза. «У О’Лири и всех его ребят на лицах - каменное спокойствие. Фирменный знак
«Диких Гусей», - продолжил свою мысль Капитан. - «У остальных… торжество. Нет. ПРЕДВКУШЕНИЕ ТОРЖЕСТВА. Что же ты задумал, майор?».
        - Мистер Гауптманн, что… Ох! - раздалось за спиной. Мадам Дебре - он узнал её по голосу и не стал оборачиваться. Это было, по здешним правилам, крайне невежливо но… было бы гораздо хуже пропустить что-либо из происходящего внизу!
        Внизу, тем временем, Джеймс Хорджес, приняв рапорт у капитана Хартмана, чьи рыжие усы при этом воинственно топорщились, медленно прошел вдоль всего строя. Он не говорил ни слова, только вглядывался в лица. Потом отошел к шеренге стариков. Тоже прошелся взглядом. Развернулся к лестнице, поднял голову и…
        - Разрешите начать церемонию вручения Знамени, мистер Гауптманн! - голос его звучал чётко и звонко. Куда и делся хриплый кашель…
        Тот только кивнул, уже прекрасно понимая, во что именно они вляпались… и что не вляпаться, в этом случае, было невозможно. Даже если бы нашелся способ… Он, сам бывший солдат бывшей страны, не позволил бы от ЭТОГО отвертеться…

16.03.1898 …там же… (вечер)
        - …и что же нам теперь со всем этим прикажете делать!!! - Миледи, раздраженно расхаживая по штабному залу, не очень-то стеснялась. В выражениях. Изредка она бросала короткий взгляд на флаг, в развёрнутом виде занимавший участок стены между двумя окнами. Синий андреевский крест с белой окантовкой на красном полотнище. От обычного знамени Конфедерации его отличало только отсутствие звёзд… «Звёзды на флаге обозначали наши штаты, - пояснил им это геральдическое изменение майор Хорджес. - Штатов у нас больше нет».
        - А что, обязательно надо с этим что-то делать? - Тигра откровенно не понимал ситуации. - Если ребята хотят поиграть в реконструкцию…
        - Ты не Боцман, ты - Кацман!!! - взорвалась Сова. - Хоть раз в жизни подумай головой, а не тем, чем ты обычно думаешь!!! Это МЫ здесь - ИГРАЕМ!!! А эти, как ты сказал, «ребята» - ЖИВУТ!!! Для них ЭТО, - она махнула рукой в сторону флага, - НЕ ИГРА!!! ОНИ ВСЕРЬЁЗ!!!
        - Понял я… понял… - успокаивающе забормотал Тигра и так, на всякий случай, перебрался в самый дальний от неё угол комнаты.
        - Кричать-то зачем… - Валькирии тоже было несколько не по себе, но держалась она не в пример спокойнее. - От крика лучше не станет…
        - Станет. Миледи. Сбросит, сейчас, напряг и снова станет рассуждать логически… - пояснил Капитан, крутя в руках набитую, но незажженную трубку. - Тебя с нами не было… на этой самой церемонии… - он махнул рукой и всё-таки прикурил. - Ей это по мозгам стукнуло больше, чем нам с Паладином, вместе взятым.
        - На самом деле это, наверное, я виновата… - вздохнула Лейт. - Это же я их всех в Мексике завербовала… В том числе и майора Хорджеса…
        - А-а… да ты-то тут при чём… - снова махнул рукой Эрк. - Ты-то откуда могла знать… Старина Джеймс поимел нас всех… Ненавижу «Цивилизацию»!
        - Какую цивилизацию?
        - Мейеровскую…
        - Что ты имеешь в виду?
        - Понимаешь ли, Лейт… моя сестрёнка кое в чём абсолютно права… - он глубоко затянулся и, немного помолчав, продолжил. - Мы все приехали сюда… ИГРАТЬ… Правда, в разные игры. Ты, например, приехала играть в «Лару Крофт»… - Валькирия с удивлением посмотрела на него. - Да знаю я, что на своём компе играешь ты только в тетрис… Просто так мне проще будет объяснить. Авантюрно-приключенческий квест с поисками клада… Хорошо сыграла, браво! Мои поздравления. Наша молодёжь… - Эрк кивнул на скромно сидевших у стены Викинга с Готом и на Айсберга с Эйли, уютно устроившихся рядом на диванчике. - Ребята захотели поиграть в «КонтрСтрайк»… вот и поиграли… Наигрались… так, что дальше некуда…
        - И ты - тоже?…
        - А я что - лучше других? - Капитан ехидно ухмыльнулся. - И я… и Киборг… и Сова… и остальные - тоже… Невиновных нет, не было, не будет и не бывает… Мы здесь все, в принципе, одинаковы - как патроны… по конструкции… Только калибр у нас немного разный…
        - Так в какие же игры играешь ТЫ? Это я так, для справки…
        - Я здесь… играл в «Джаггед Альянс»… второй… И мне это нравилось… А теперь мне предложили… Сида, блин, Мейера с его, блин, «Цивилизацией». Вернее, сейчас предложат… Сейчас встанет Паладин - и предложит…
        - Что предложит?!
        - Сейчас узнаешь… а вот он уже и встаёт…
        - Стоп!!! Тайм-аут, блин!!! - Киборг действительно встал. - Предлагаю всем вам сейчас же прекратить весь этот бессмысленный ор и заняться делом. К тебе, милая, - он повернулся к Сове, - это тоже относится…
        - И каким же именно делом, МОЙ МИЛЫЙ, - Миледи не замолчала, но тон всё-таки слегка снизила, хотя сарказма в её голосе прибавилось, - ты предложишь нам заняться… в связи с произошедшим событием?
        - А я не вижу в произошедшим событии ничего особенно страшного… - сарказм на Паладина не действовал. - Просто раньше мы играли в «Джаггед Альянс», а теперь - будем играть в «Цивилизацию»…
        Капитан покосился на слегка обалдевшую Валькирию, кивнул, грустно вздохнул и глубоко затянулся. То, что он угадал слова Киборга почти дословно, никакой радости ему не принесло…
        - В конце-то концов, - тем временем продолжал тот, - что вы все так зациклились на этом знамени-то? Я говорил с майором. Он ни разу не фанатик. Просто ему, и его ребятам тоже, нужен новый дом, - Паладин начал расхаживать по комнате. Все следили за ним. Все, кроме Эрка. Тот и так знал продолжение. - В Мексике их уже окончательно достали! Ну и что? Какая у нас была задача, а? Дать, блин, юсовцам хорошенько по морде и попутно, если получится, не дать им захватить Кубу… всё! Майор и его ребята что, будут нам в этом мешать? Да ни разу! С точностью до наоборот! Они, учитывая их взгляд на янки, в решении данной задачи нам всецело поспособствуют. Или вы зациклились на слове «Конфедерация»? А чем вам оно не нравится? Конфедерация-то может быть какой угодно… например, Карибской. А что, хорошее получается название для новой страны - «Карибская Конфедерация». А если, при создании этой страны, бывшие ЮЖНЫЕ конфедераты дружно в неё переселятся… Не вижу проблемы! В этом случае, - он приостановился, сделал глоток «Мачете» из стакана и продолжил, - вместо Кубы - полуколонии Штатов, появится Куба - заноза в
юсовской заднице! На полсотни лет раньше, чем в реале… Потому что, если ЭТИ до сих пор не простили, то… они уже НИКОГДА не простят! Добыть им землю для поселения… Фигня делов! Да на острове столько плантаций Картеля, что и им по уши хватит… и ещё кому-нибудь останется. А ЭТИ, если получат собственность Картеля - обратно не отдадут! НИ! ЗА! ЧТО! Так вот, леди и джентльмены, предлагаю нам всем сейчас прекратить срач на вечные темы русской интеллигенции… «Что делать?» и «Кто виноват?» и вместе, дружно, начать разработку концепции… нового государства. Таким вот образом… Всё. Точка. Я закончил.
        - Ну, ни хрена ж себе… - только и смогла сказать Лейт.
        Глава 8, ночная… и тоже - достаточно неожиданная…

«В синем зеркале ночи, в проклятье весны,
        За негаснущим маревом лет…»
16.03.1898…Куба, к востоку от Гаваны, гасиенда «Puerto Reservado»… (ночь)
        Ночь была тихой, тёмной и звёздной. Тишину её нарушали только шелест ветвей под лёгким ветерком да ещё еле различимые, приглушенные прочными ставнями, звуки жаркого спора. Сами голоса, доносящиеся от южного крыла дома, были ещё более-менее различимы, но слова разобрать было невозможно. Темноту же рассеивал только еле заметный огонёк на «Капитанском мостике». Эрку надоело в штабе дышать чужим сигарным и сигаретным дымом, и он вышел наружу - подышать своим, трубочным. А ещё - хорошенько, в спокойной обстановке, всё обдумать…
«Да уж… такого денька у нас уже недели две не было», - рассортировывал он, по давней привычке, все события за день. - «Сначала - шоу Джеймса Хорджеса… Браво, майор! Брависсимо! Давно меня не заставали НАСТОЛЬКО врасплох… и, что самое главное - ничего я тебе за это не сделаю! Нет никакого желания. И смысла тоже нет. Никакого. Так что сказал Паладин - абсолютную истину… и играем мы теперь совсем в другую Игру. По совсем другим правилам. «Джаггед Альянс» - фтопку! Сид Мейер - рулит! «Цивилизация» - форева! ТЕРПЕТЬ НЕНАВИЖУ!!!»… - Капитан раздраженно затянулся, окутался клубами дыма, и… улыбка озарила его лицо. - «Стоп! А кто сказал, что мы все должны теперь играть в одну ту же Игру?! А вот вам - и ни фига! ! Пусть в «Цивилизацию» играют те, кому она нравится! Киборг, например. И ещё пару человек найдётся, а мы, тем временем… вот именно! К тому же, возвращаясь к сегодняшнему дню…». - Тут улыбка несколько поблекла…

«Сцена вторая - те же и мадам Луиза Дебре. Концепцию «отложенной мести», она, конечно, осознала и приняла…». - Он глянул на погасшую трубку и выбил её о парапет. - «Блин, да под присмотром Миледи - неподготовленный к общению с ней человек примет ЛЮБУЮ, логически непротиворечивую, концепцию. А пообщается с ней чуть подольше - то и о логике, на фиг, забудет! Но, судя по всему, у мадам Луизы имеется врожденный иммунитет. По крайней мере, с логикой у неё - всё в порядке. Она у мадам - железная! Так что утренняя сцена, хотя и подействовала на неё не меньше, чем на нас, но привела не к обалдению, а к вполне определенным выводам. Причём - к совершенно правильным!». - Капитан сделал глоток «Мачете» из здоровенной кружки, прихваченной с собой, и решил что, взяв именно её - был совершенно прав! После всех сегодняшних событий - стакана было бы маловато…

«А выводы, явно, были следующие», - вернулся он к отложенной мысли, - «что мы - готовимся к войне! И потому, единственный вопрос, который задала мадам Дебре, был,
        - «Когда?!». Ответ - «Вот, как только - так сразу!», - Луизу не удовлетворил… пришлось давать ей полный расклад ситуации… включая предварительный анализ и выводы Паладина. Расклад и анализ её впечатлили… а вот выводы - нет!». - Эрк тихо засмеялся, вспомнив, какое ошарашенное лицо было у Киборга, когда Луиза Дебре, на основе - своего (ха!) знания «местных реалий», стала стирать его выводы в порошок.
        - «Вот тут-то Паладин и «поймал У»… в смысле - достиг полного просветления… а то -
«Для чего они нам нужны?!». Нужны, как выяснилось! Так что мадам Дебре, в данный момент, совершенно логично и оправданно участвует в общем обсуждении концепции. Киборг её - САМ - в штаб пригласил. Все его прошлые сомнения относительно пункта второго - «полностью доверять» - куда-то девались…».
        Капитан решил, что стоило бы ещё покурить и начал заново набивать трубку. Над морем пронёсся падающий метеор, но он не стал загадывать никакого желания. Просто продолжал размышлять. - «Пункт третий сегодняшней программы. Валькирия, которая вместе с Эспадой ещё до рассвета уехала встречать «Пенсильванию» из Веракруса… и то, что на этом корабле прибыло. Точнее - кто. Следующая партия бойцов. Почти сотня человек и, как сказал их старший… как его там… а, точно - лейтенант Бишоп, -
«Было бы больше, но больше мест - не было!». Парень - кавалерист… и - с боевым опытом! Да ещё кое-кто из бывших сослуживцев приехал вместе с ним. Мексиканская кавалерия это, если моя память мне ни с кем не изменяет, в основном - драгуны… неплохо. Вот драгун мы ему формировать и поручим… стоит, в дополнение к уже имеющимся у нас кабальерос дона Родриго, завести ещё и регулярную кавалерию…».
        Эрк крутанул колёсико своей любимой зажигалки, сделанной из гильзы от ДШК, и немного полюбовался синеватым пламенем. Потом он прикурил. - «Да, зажигалка на спирту это, конечно, извращение, но… местные фантазии на тему бензина - изврат ещё больший! И, раз уж начал… о благородном доне Родриго де Кордова. Он же - Эспада и он же… м-м-да-а… Парень явно - с чувством юмора. И явно - совсем без крыши! Ибо, имея несорванную крышу и не имея чувства юмора - причём должны выполняться оба эти условия - с Лейт долго общаться (во всех смыслах!) - невозможно! Ну, а раз крыши у него, как, судя по всему и у его кабальерос - нет, то тогда…», - Капитан улыбнулся. Чувство юмора у него было. Специфическое. Вопрос о наличии крыши… оставался всё ещё открытым. По крайней мере, с Валькирией он… общался, - «…стоило бы показать ему пару фантазий на тему импровизированных гранат - из окопных примочек времён Первой Мировой… А то одни только сабли да «маузеры» - несолидно… И будут у нас тогда - конные гренадёры! Хотя, лично я не хотел бы стоять на пути Эспады, когда у него - сабля. А особенно когда - две! По одной в каждой
руке…».
        То, что творил Родриго с клинками, произвело на Эрка, в своё время очень сильно увлекшегося историческим фехтованием (правда, отдававшего предпочтение топору и цепному моргенштерну), неизгладимое впечатление. Тот, кто хоть раз видел это - сразу понимал - за что именно Эспада получил своё прозвище. И титул (почётный, хотя и неофициальный) «Первого Клинка Юкатана». Интересно, а почему - только Юкатана?! Или просто, он пока не успел - заработать другие титулы?

«Так, кто у нас там сегодня приехал… драгуны Бишопа - это раз. Где-то с десяток мексиканцев - к Эспаде - это два. Почти два десятка артиллеристов… ну, этих - стоит отдать в отряд к Дугласу, а то у него пушкарей сейчас - всего девять из девятнадцати. Остальные, как и говорил Патрик, просто пехота, но действительно - все сержанты и капралы. Гоняют «зуавов» так, что смотреть приятно - в хвост и в гриву… если хвоста нет… или оборвался - приделывают. А потом - гоняют. Дальше, кто там ещё был в сегодняшней «поставке»… остальные… да, тоже пехотинцы. Всех - к Хартману. И вот ещё что… по поводу пулемётов…». - Трубка почти погасла и он начал затягиваться почаще. - «Хватит «легионерам»… вот, блин, и кличка к ирландцам прилипла. Правда, вроде, не возражают - кажется кое-кто там действительно служил в Легионе… Райан, Фланаган и О’Коннор, так те - точно служили. Словечки у них проскальзывают весьма характерные. Ага, о чём это я, а то опять отвлёкся…».
        Капитан сделал ещё один глоток из кружки, там оставалось ещё достаточно… не меньше четверти. - «Пулемёты у Патрика и его ребят - забрать на фиг! Нечего охране с тяжелым оружием шляться. MG - отдать в пехоту. Пусть там будет по два на взвод… а может просто - создать отдельную пулемётную команду? Ладно - будет пока так. Вот начнём воевать - тогда посмотрим. Ручники… а вооружим мы ими - драгун! Всё, какая ни есть, а - огневая поддержка. А «легионерам»… чёрт, прицепилось… мы дадим, что б не очень-то обижались… «форматы»! Благо, что их у нас есть. Последние дней десять Тигра пахал, как проклятый. И все механики - тоже. И Викинг с Готом… Чёрт, а я и не знал, что один - токарь, а другой - сварщик! И, по словам Боцмана - весьма и весьма даже неплохие, хотя опыта, конечно, у них маловато…».
        Эрк попытался посчитать, сколько АК-«форматов» уже готово, но вспомнил - о добытом
«хомячками» оружии он с Тигрой так вечером и не переговорил (было как-то не до того) и понял, что с расчетами на сегодня - хватит! Все вопросы по организации, перевооружению и по оружию вообще лучше будет рассмотреть завтра - на свежую и трезвую голову. Ну, а пока будет неплохо… просто посидеть в тишине и посмотреть на звёзды. Просто отдохнуть и не думать больше о делах. Да и в конце то концов, если всё время думать только о делах - можно же с ума сойти!

16.03.1898…Куба, к юго-западу от Матансаса, гасиенда «Casa Verde»[30 - «Casa Verde» (исп.)… «Зеленый Дом»]… (ночь)
        Серый осторожно выскользнул из-под простыней, бросив мимолётный взгляд на мирно спящую Консуэлу. Очень хотелось курить, а приучить свою нынешнюю подругу к тому, что этим можно заниматься в постели он так и не смог. Она считала - постель предназначена совсем для другого! И не уставала ему это доказывать. Серый ничего не имел против этих её доказательств… но курить - всё равно хотелось.

«А, ну и пофигу… «в чужой монастырь - со своим уставом…». Мне что - так уж тяжело пройти эти несколько метров?», - подумал он, уже стоя на балконе и зажигая спичку о перила. - «Зато малышке будет приятно. А делать приятное такой красотке, даже в мелочах… это, блин - тоже приятно!». Серый прикурил и глубоко, с истинным наслаждением, затянулся. Естественно, что это наслаждение весьма отличалось от того, которое доставила ему Консуэла, но… Не путайте же, блин, теплое - с мягким! Сигара «после» - это святое! А всякие разные некурящие, которые этого не понимают - могут отправляться на экскурсию по широко известному сексуально-пешеходному маршруту! И могут оттуда не возвращаться! Ибо не фиг!

«Да… с малышкой мне, если говорить откровенно - повезло…», - продолжил он свои размышления, выпуская аккуратные кольца дыма, - «…или ей - со мной. Не знаю, как - вообще… не спрашивал, но уж в ТОТ день - точно!»…

08.03.1898…там же… (день)
        Бой длился больше часа… Два десятка охранников и так долго сопротивлялись почти сотне нападающих. А если учесть, что половину из них уложили в первые же минуты… действительно - слишком уж долго! А если учесть ещё и то, сколько врагов они перестреляли за это время… Но вот - выстрелы стихли. Живых защитников - не осталось. Кроме одного - самого хозяина плантации…
        Сейчас на заднем дворе, возле конюшен, высокий седой испанец с завернутыми за спину руками бился в руках двух дюжих мулатов, которые с трудом удерживали его, заставляя смотреть… на то, что сейчас будут делать с его дочерью ещё четверо их приятелей. Остальные повстанцы не захотели в этом участвовать, предпочитая другие, менее изысканные развлечения - выпивку и грабёж…
        Кроме непосредственных исполнителей, у намечающегося спектакля были, если не считать старика, и другие зрители. Двое из них смотрели на всё это равнодушным взглядом - и не такое видали! Любой профессионал знает - что именно происходит во взятом штурмом городе после боя! Изредка они презрительно косились на третьего, во взгляде которого сияла ничем не скрываемая радость…
        Ретроспектива… (Герберт Поцульковский)
        Герберт Поцульковский считал себя «уродзонным шляхтичем гоноровым» и этого своего мнения отказываться не собирался. Просто - не афишировал. Да и, пся крев, ну, в конце-то концов, перед кем здесь, на Кубе он мог этим похвалиться?! Перед грязными пеонами с плантаций? Быдло, пся крев! Перед такими же, как и он сам, управляющими Картеля? Тоже - быдло! Считающее, что «этот двинутый поляк Херберт Поц» - просто выпендривается… и не обращающее на этот «выпендрёж» никакого внимания. А перед испанцами-аристократами, владельцами собственных гасиенд - не получалось. Они его просто… в упор не видели. Не только не считали дворянином, равным себе - вообще не замечали! Это пренебрежение доводило «уродзонного шляхтича гонорового» до самого настоящего, хотя и тщательно скрываемого им, бешенства…
        Особенную ненависть у Герберта Поцульковского вызывал Антонио де Сегура, владелец соседнего поместья. А ещё большую (если это вообще возможно) - его дочь и наследница, Консуэла. Её муж, испанский лейтенант, всего через месяц после свадьбы получил пулю в грудь в стычке с повстанцами…
        Ещё через полгода - «уродзонный шляхтич» посватался к молодой вдове… такого громкого, искреннего и веселого женского смеха на гасиенде «Casa Verde» не слышали очень давно… Сам дон Антонио, крепкий, сухощавый старик, гордившийся длинным перечнем своих благородных предков (особенно тем, что одного из них, его тоже звали Антонио, ранил когда-то шпагой, в поединке - сам Мигель де Сервантес Сааведра!), обрадованный тем, что его дочь наконец-то развеселилась, даже не приказал выпороть наглеца. Просто вывел из дома и, на верхней ступени лестницы - дал хорошего пинка! Лестница была высокая. Именно поэтому, когда из главной конторы Картеля поступило указание - «Начать расчистку!», Герберт точно знал - с кого её начнет! И даже решил сам, с парой телохранителей, поучаствовать в операции…

08.03.1898…Куба, к юго-западу от Матансаса, гасиенда «Casa Verde»… (день)
        Теперь он торжествовал! Вот сейчас, через несколько минут, эта гордячка получит то, чего заслуживает! Будет знать, пся крев, как смеяться над «уродзонным шляхтичем гоноровым»! И её папаша - тоже! Вот сейчас…
        - Билеты продаются на месте или - надо было заказывать? - спокойный, немного хрипловатый голос, говорящий по-испански с небольшим акцентом…
        Этот достаточно странный вопрос вдруг неожиданно раздался сзади, за спиной у Поцульковского и его охраны. Все трое обернулись. Телохранители - настороженно, держа руки поближе к револьверам. Герберт - удивлённо…
        В распахнутых воротах одной из конюшен стоял, плотный, чуть выше среднего роста, человек, с коротко стриженными тёмно-русыми волосами, одетый в странную пятнистую одежду с множеством карманов. В руках он держал - не менее странное оружие - карабин какой-то неизвестной системы с коротким ребристым стволом, двумя рукоятками и непонятным большим чёрным диском снизу.
        Поцульковский хотел уже, было, задать ему вопрос - «Кто ты, пся крев, такой и что здесь делаешь?!». Или просто - приказать охране пристрелить его, чтоб не шлялся, где не надо. Но, не успел - незнакомец заговорил снова…
        - А впрочем - без разницы… Потому что я - цензор! И у меня на все подобные мероприятия - абонемент! С правом редактуры сценария!!!
        Последнее, что «уродзонный шляхтич гоноровый» Герберт Пацульковский и его телохранители увидели в этой жизни - вырвавшийся из ствола оружия «цензора» факел пламени. Характерный грохот «томпсона» - уже не услышали…
        Успели его услышать остальные активные участники спектакля. Правда - сделать ничего не успели. Тем, кто толпился вокруг уже растянутой между четырьмя забитыми в землю колышками молодой женщины - хватило одной длинной очереди, а держащим за руки старика - двух коротких, на два-три патрона каждая…

16.03.1898…там же… (ночь)

«Правда, мне тогда - тоже повезло! Первый раз - в жизни, а не в кино, увидел, как регулярная, блин, армия - приходит на помощь в самый последний момент!», - Серый усмехнулся и ещё раз запустил серию аккуратных дымных колечек. - «Как там Капитан говорил по этому поводу… точно, вот - «Подмога - никогда не приходит вовремя! А если вдруг и придет, то - к противнику!»… одна из версий «закона подлости для военных». И, для большинства случаев он - абсолютно прав! А тогда…».

«Наверное, в тот день этот закон тоже сработал, но - для той стороны! Тем самым
«противником» - оказались мы втроём, ну а «подмогой к противнику» - две с лишним сотни испанских кавалеристов. А местным «духам» - не повезло». - В этот раз кольцо получилось большим, и он продул через него струю дыма. - «Как тебе, Кобчик, такой вот вариант… для пояснения - сойдет?». - Кобчик не ответил. - «Видно, действительно погиб тогда там, в скалах… жаль, прикольный был пацан…».
        Ретроспектива… (Сергей Рябчиков)
        Даже в ролевой среде, избравшей своим девизом: «Шизофрения - это почётно!», или, как вариант: «Я шизофреник - и тем горжусь!» (при этом «старики», вполголоса, добавляли: «…но параноики живут дольше…»), он выделялся. Обе его, если можно так сказать, «базовые личности» были слишком самостоятельны. Причём отношения их напоминали совместную жизнь опытного, практичного, но… ленивого старшего брата-спецназовца в одной комнате с младшим - гиперактивным тинэйджером со всеми сопутствующими этому возрасту комплексами и заморочками. Но… они друг с другом, на удивление - прекрасно уживались…
        Когда Серёгу, так и не поступившего в Институт Физкультуры (исключительно из-за собственной лени), призвали в армию, то он не сильно-то и огорчился. Он был везунчиком, да к тому же - военком клятвенно обещал ему спортроту. Не повезло. В основном - с годом призыва. 1990-м… «Меченый» сдавал одного союзника и сателлита за другим и сдал уже почти всех. Да уже и сам Советский Союз, раздираемый в клочья местными «царьками», которым надоели невнятные звания «секретарей» (первых, по идеологии и так далее)… им захотелось теперь побыть «президентами», «премьерами» и различными «…баши» - трещал уже почти по всем республиканским, да и не только по республиканским, границам. Национальные окраины полыхали - за все истинные и придуманные «обиды» соседи, раньше делившие друг с другом последний кусок хлеба, теперь - резали друг друга. Точнее, уже враг - врага…
        И «подающий надежды» пятиборец вместо ожидаемой им спортроты или чего-то похожего, угодил прямиком в один из слепленных тогда «на скорую руку» Батальонов Особого Назначения, в чью задачу входило - латать «прорехи» и гасить «пожары». Чистку требовалось проделать не «внизу», а «наверху», но… «Арбатские Генералы» этого не понимали… и не желали! Они-то тоже были - «наверху». Лезть на ножи и под пули приходилось другим… в том числе и - сержанту Сергею Рябчикову, получившему два вполне логичных боевых прозвища - «Серый» и «Рябчик». Первое - приросло к нему намертво. Второе, как раз в те дни, когда из Москвы на весь мир транслировали трагикомедию под странным названием - «ГКЧП» (батальон гонял «духов» по горам и узнал о ней, когда трансляция - уже закончилась), после одного случая, который произошел тогда, в этих вот самых горах - поменялось…
        Соорудив с ребятами хитрую «тарзанку» он - «прямо с неба» (на самом деле - с нависающей скалы) свалился в лагерь не ожидавших такого трюка боевиков с ПКМом наперевес. «Духи» тогда до смерти (в прямом смысле) изумились. А комбат (которому, конечно, никто и ничего о подготовке такого «циркового номера» не сообщил, но сам этот полёт видевший) при всех офицерах и сержантах сказал ему - «Ну, «Рябчик» - ты прям, как кобчик спикировал!». С тех пор «Рябчик» сменилось на «Кобчик». А майор, вызвав его потом к себе, наедине, предупредил, - «Ещё один такой цирк - я тебя, блин, птиц боевой - сам на фиг пришибу!!!». Серёга «батю» уважал и «цирковых номеров» больше не откалывал. Да и случая для этого не представилось…
        За время службы, сначала - в Советской Армии, ну а после трагикомедий: «ГКЧП» и
«Борька на танке» - в Москве, «Сообразим на троих» - в Беловежской Пуще и «Парад Суверенитетов» - везде, хрен поймёшь - в какой, он научился многому и насмотрелся всякого. А ещё - стал наркоманом… адреналиновым. Жить без риска он уже не мог. А крови - не боялся. Ни своей, ни чужой. Ну - течёт… ну - красная… Ну и что? С такими данными ему была прямая дорога - в наёмники… или в добровольцы. К тому же на просторах бывшего Союза, да и поблизости - тоже, воевали теперь много, часто, да ещё и по разным, не всегда ему понятным поводам, так что - выбор у него был. Четыре пулевых ранения Серёгу от «рискомании» не излечили…
        Отлеживался… оклемывался… благо, заживало - как на собаке. И опять - вперед за… а за чем попало. Про ордена речи не было. Про деньги… особой роли они для него не играли. Есть - классно! Нет - ну и фиг с ним! Еды пока хватает, «комок» без дыр, патроны выдали - живём, братва! «Серого», профессионала, плюющего как на свою, так и на чужую жизнь, знали все, кто имел к этой «работе» хоть какое-то отношение. Наниматели его ценили, сослуживцы вроде тоже… но при этом - старались держаться подальше. У него появился ещё один псевдоним, для работы за границей - «Грэй»[grey (англ.)… серый] . «Кобчик» же - давно вышел из употребления. А после пятого ранения - десяток мелких осколков и лёгкая контузия - вдруг появился снова…
        Чёртова мина уложила его тогда в койку надолго… Приехав, домой, долечиваться, он вдруг понял - надоело! Ну, просто, надоело - и всё! Финиш! Достало! Деньги были, заработанное он, при своём образе жизни, почти не тратил - накопились… только как же теперь - без адреналина-то? Вот тут на первый план и вышел… уже давно знакомый
«внутренний голос», обычно дававший только ехидные комментарии к его действиям. И вдруг - вылез. Назвался, блин, «Кобчиком» и… отправил «Серого» на отдых! Да ещё при этом - нашел заменитель такого желанного «боевого экстаза»! Нашел там и среди тех, где и у кого сам Серый не то, что не стал бы внимательно искать - даже пробовать! Среди, блин, ролевиков?! На Играх?! Оборжаться можно…
        Кобчик, тинэйджер хренов, играть - умел. Нет, не так. Он умел - Играть! «Входил в роль» и растворялся в персонаже полностью. Делал то, что среди ролевиков считается
«высшим пилотажем»… В ИГРЕ - ЖИЛ!!! И не понимал, как это можно - иначе. Даже научился, и неплохо, играть на гитаре… готовясь к роли менестреля! В Игре для него всё было - «по-настоящему»… и взмах деревянного меча - давал ему такую же порцию столь необходимого им обоим адреналина, как Серому - свист пролетевшей пули! Для Серого это казалось полным бредом! Но, это же, блин - работало… и неплохо! И вот, поняв, что теперь всё будет в порядке - он получит то, что нужно ему, Серый…
«пошел спать». И «просыпался», «присмотреть за «братишкой» - не очень часто. Тот неплохо справлялся и в обычной жизни. Там он тоже - ИГРАЛ…
        Последний раз, после которого он больше уже ни разу опять не «засыпал», Серого
«растолкал»… Кобчик. Который, вдруг, понял… Это - не игра!!! ЭТО - ВСЕРЬЁЗ!!! Там, у моря, в безымянных развалинах… Серый - делал, что умел. А умел он - многое. Матом и пинками приведя в чувство и отослав на хрен молодёжь, сам - остался. В скалах, среди валунов, кустов и корявых деревьев, он продержался почти до вечера. Достать его сумели - только когда уже совсем закончились гранаты и уже почти совсем закончились патроны. Просто обошли… и забросали динамитными шашками. Всё, что он помнил из конца боя - яркую вспышку, ощущение полёта и… тихий, так и хочется сказать - предсмертный, стон Кобчика в голове…

22.02.1898… Куба, побережье к западу от Матансаса, у подножия скал… (утро)
        Гриф прицелился и клюнул труп. Покойник лежал очень неудобно - лицом вниз, поэтому до самого вкусного - не доберешься! Да ещё надо сначала разодрать эту лишнюю, несъедобную шкуру, которая у двуногов мешает сразу приступить к еде. А, у этого, конкретного, она была особенно прочной… сволочь он! И ты - тоже! Гриф посмотрел немного в сторону, где на другом трупе, обнаруженном раньше - ещё вчера, сидел другой гриф - гораздо крупнее и сильнее его… ага, вот именно. В жизни всегда так - кто крупнее и сильнее, у того - лучшие трупы! Не с такой прочной лишней шкурой… и лежит удобнее. Гриф поймал себя на философских размышлениях и, чтобы побыстрее избавиться от этакой пакости - клюнул ещё раз…
        - Вот хреновина какая… ещё и сдохнуть не успел, а меня уже клюют… - хрипло, как бы через силу, сказал труп.
        Стоп! Трупы - не говорят! А этот - ещё и ПОШЕВЕЛИЛСЯ!!! На всякий случай гриф отпрыгнул в сторону и перелетел на крупный камень…
        Оживать - мучительно. Если вы не мазохист - лучше и не пытайтесь! Ну, а если у вас нет другого выхода, то… лучше бы вам быть мазохистом! Серый - мазохистом не был. Но когда вас так нагло, и при этом - заживо, жрут…

«Интересно, а с какого хрена я ещё живой? Так - не бывает! Только у Кобчика, на игрушках, в этом, как там его, «мертвятнике» - «покойнички» пьют чай и травят друг другу анекдоты. В жизни - всё по другому! В жизни - если рядом с тобой рванул заряд динамита и - к бениной маме схреначил тебя со скалы вниз… то, если ты не подох от самого взрыва - внизу тебя будут поджидать твёрдые камушки, специально для того и созданные, чтоб тех, кто со всей дури на них падает - превращать в кровавый студень. Чтоб стервятникам, блин - было удобнее! И - никакого
«мертвятника»! Эй, слышишь, Кобчик - НЕТУ ЕГО!!! Молчит. Обиделся, наверное…».
        Он попытался приподняться… но руки - не удержали и тело просто упало на бок. Так песок не лез в рот, но зато… солнце - било - прямо - в - глаза! Даже через плотно сомкнутые веки - это ощущалось…

22.02.1898…там же… (немного позже)
        Может - так и не бывает, но… ОН БЫЛ ЖИВ!!! И даже - с целыми костями! И даже - почти что без ран! Нет, он всё же - был-таки везунчиком! «Кому суждено быть повешенным…», - мелькнула у Серого мысль, но - была мгновенно унесена потоком ярких впечатлений от - ВТОРОГО РОЖДЕНИЯ!!! Это было… нет, слов для описания ЭТОГО - человечество ещё придумать не смогло!!!
«Так, блин, как говорит Эрк, - «Хватит Патетики - Начинаем Инвентаризацию!». Что там у нас в наличии… тело, одна штука - почти целое, относительно здоровое - ОЙ!!!
        - точно, что «относительно», не меньше недели отлёживаться. На теле… ага, что там у нас на теле - «нордберг»[«nordberg» (нем.)… «северная гора» - тип плотной камуфляжной (серо-коричнево-черная) ткани и (на жаргоне) одежда из неё] - ну, на приём в нём нельзя… а вот жить в нём - можно. По карманам… две сигары, точнее - пять обломков. Нет, курить я пока не буду! Фляга… и даже с чем-то… ОГО! Будет, чем дырки промыть… да и внутрь - тоже… но потом. Спички… горят. Остальное… всякий хлам. Для выживания - бесполезно! Стоп, а это - что? Ты гляди… таки - «Золинген»… и не выпал… и уцелел. Капитану, за его прощальный подарок, при встрече - персональный «квак»! Нет, вот так - «КВАК»!!! А чем Кобчик тогда отдарился… гранатами, кажется… ну, неважно, Эрк - далеко, а вот кортик - вот он! Что-то я Капитана часто вспоминаю… а почему бы и нет. Мужик он, в принципе, неплохой. На ногах… да… хорошие были ботинки. Были. На поясе… кобура. Пустая… а был -
«вальтер»… жаль… ну и хрен с ним! Что ещё… у меня - всё. Интересно, а что там - у соседа… кого-то же рядом - тоже - жрут…».
        Серый, хватаясь за какие-то кусты, - «Колючие, мать их природа!», - с трудом, но поднялся на ноги. - «Может, лучше - ползком? Нет не лучше - уже попробовал, когда до кустиков добирался… а кстати, кустики-то мне жизнь и спасли! Спружинили. Так… земля перестанет вращаться… или голова - кружиться. И побредём…».

22.02.1898…там же… (ещё чуть позже)
        - Ну, здравствуй, Дэйн… Хотя это, по отношению к тебе, теперешнему, и звучит, как самое что ни на есть настоящее издевательство. Никогда не издевался над трупами. Да и не говорил… о чём с ними говорить? Но вот с тобой - общаюсь. А ты - молчишь. Правильно делаешь - нечем тебе оправдываться! Привёл пацанов на смерть… ладно. У пацанов - судьба такая. Погибать в бою. А вот за что - девчонок…
        Серый замолчал и глотнул из фляги. Дэйновской. Тоже - уцелела. Раны он уже, с матами, промыл коньяком из своей, но пить его - не стал. Пока - нельзя. А вот в этой, смародёренной - была вода. Тёплая и отдающая металлом, но - вода. И даже, кажется, с лимонным соком! Нуменорец, пока был жив - любил комфорт…
        - Линда твоя… ну, с ней понятно. Эта псина - любому глотку перегрызёт… крови напьётся… и пойдёт себе дальше… другую глотку искать. А остальные?! Близняшки… малолетка эта… может и выживут… Линда их увела. Овчарка, блин, при стаде. Но вот Элис… ты видел?! Ей в одном повезло - сразу! Не мучилась. Пуля в висок… и всё. Так, вот что я придумал, Дэйн… Подожди-ка минуточку…
        Всё это время, высказывая трупу свои мысли (а на самом деле размышляя вслух), Серый не прекращал заниматься важным и нужным делом - мародёрствовал. Автомат Нуменорца - не нашел… улетел куда-то. Пока добыча, кроме фляги и зажигалки - не впечатлила. Теперь - добрался до рюкзака…
        - Слышь, Дэйн, а это - чьё?! Мешок, в смысле?! Не твой - точно! Кто же это у нас был такой запасливый… Консервы - хорошо-то как! Не буду выползать за едой - воду найду, да здесь отлежусь! Не суетись… Сейчас мы, спокойно, не торопясь, спустимся с холма и - возьмём всё… Выгружаем… сортируем… Чёртова кукла!!! Блин, идёшь себе, а из кустов - Дед Мороз на бронепоезде!!! Дэйн - глянь на ЭТО!!!
        ЭТО - лежало под консервами, полотенцами и тряпьём. В разобранном виде. А на дне рюкзака - патроны. «Томпсон». Руки Серого привычно соединяли детали в нужном порядке… - «Нет, не «томми-ган» - точно… взводник - сверху… а вот и она, передняя рукоятка. М1921… ствол - тяжелый, конусом… компенсатор… 27й или 28й. Хотя… странный он какой-то… похоже, что… а ну-ка, посмотрим патрончики… маловаты они что-то для 45го… 38е, которые «супер»?… Точно - они! Ещё лучше! Где ж я вам сейчас
45АйСиПи найду? А вот эти, кажется - уже есть… Очень на это надеюсь! Так, всё,
«машинка» готова. Что там у нас с магазинами… Диски… четыре. Рожки… восемь. Все полные. Россыпью… на глаз - сотен шесть. Как бы не остаток… ну, точно! Этот, чей был «томми», взял «штуку» патронов… набил рожки и диски, а остаток - высыпал в мешок! Не знаю, кто ты, но… Спасибо!». - Он встал на ноги и выпрямился. Оружие в руках… да, действительно - придавало сил!
        - Знаешь, Дэйн, раньше я думал тебя - так бросить… Птичкам. А теперь - точно похороню! Закопаю, блин, на фиг! Но, на могилу - плюну! И ещё…

«Ага, вот вы где…», - огляделся Серый. Передернул затвор и… над пляжем под скалами гулко прогремели две короткие точные очереди. В воздухе закружились перья. Грифам сегодня ОЧЕНЬ не повезло…

16.03.1898…Куба, к юго-западу от Матансаса, гасиенда «Casa Verde»… (ночь)
        Серый, погрузившись в воспоминания, просто смотрел в темноту, не замечая, как дымится забытая сигара. Тогда, найдя вытекающий из нагромождения камней ручеёк и, устроив себе логово в гуще зарослей, он оправился от ран. Дней за восемь. Заодно и узнал - кому и почему помешала их команда. Точнее - её лагерь…- «Да… нарочно не придумаешь. Это ж надо было так вляпаться - устроить пикник на контрабандистском причале! Естественно, что местные «мастера беспошлинной торговли» захотели с этим разобраться. А, учитывая их товар и покупателей - просто обязаны были это сделать! Кстати, как раз покупателей они тогда на нас и натравили. Отряд полковника… как же его там звали-то… а, без разницы! Пусть ему в аду икнётся…».
        Отлежавшись, он пробрался в разрушенный посёлок. Теперь в лагере жили новые обитатели - контрабандисты. И повстанцы, отряд которых, хорошенько прореженный им в тот день, уже пополнился прибывшими на корабле добровольцами. Их командир разместился в том самом доме с крышей, где команда, в своё время, устроила склад. В этом доме он и умер. Вместе с парой то ли телохранителей, то ли - особо ближайших соратников. Особого смысла в этом не было, но… очень уж хотелось. Серый видел, как голые трупы тех из команды, кому не повезло, бросали в море - акулам. Собственных покойников повстанцы закопали. И решил, что за действия подчинённых - отвечает их командир. Сработал тихо - кортиком. А сразу после этого - ушел…
        За три дня добрался до железнодорожной ветки, но… подумал немного и понял, что в Гаване ему - делать нечего. Возвращаться… в свой мир - не тянуло. Что он там не видел? Денег с собой было немного - те, что забрал у полковника и его людей… но деньги его никогда особо и не интересовали. Вполне хватало… при здешних-то ценах. Тогда Серый, купив предварительно лошадь - пешком надоело, поехал… куда-нибудь. Просто - по стране. От плантации - к плантации. И, в итоге - оказался возле гасиенды «Casa Verde»… в самый интересный момент. Там он и остался…

«Ладно, хватит воспоминаний… а то - не высплюсь. В конце-то концов, сеньор Серхио ди Грис[Gris (исп.)… серый. Джеймс Боливар ди Грис (или, в других переводах, ди Гриз) - главный герой романов Г. Гаррисона из серии «Стальная Крыса».] … хорошо, блин, хоть не Джеймс Боливар!», - он в очередной раз усмехнулся тому имени, на которое выправил ему документы Антонио де Сигура. - «Короче, этот самый сеньор -
«на работе»! Ибо является, кроме всего прочего, ещё и начальником охраны - командиром новонабранной полусотни местных креолов. И, уже на рассвете, должен - гонять этих пацанов по свежепостроенной полосе препятствий… чтоб на людей стали похожи. Так что - спать!».
        Глава 9, военно-подготовительная, а потом - просто военная…

«Словно бритва, рассвет полоснул по глазам,
        Отворились курки, как волшебный сезам…»
18.03.1898…Куба, к востоку от Гаваны, гасиенда «Puerto Reservado»… (вечер)
        В зале штаба было людно, но обычного «рабоче-тусовочного» хаоса, практически всегда сопровождавшего общие сборы команды, на удивление, не наблюдалось. Этому, возможно, мешало присутствие «местных»… или общая ситуация, решаемые вопросы и выражение лица Капитана - не вдохновляли?
        - Итак, леди и джентльмены, с организацией подразделений мы разобрались. С их вооружением - тоже всё решили. - Эрк неторопливо прохаживался вдоль ряда столов, постукивая по ладони набитой, но незажженной трубкой. - Господа офицеры, прошу вас теперь обращаться ко мне только по самым общим вопросам… или если у вас вдруг возникнет конфликт интересов. Капитан Хартман…
        - Слушаю вас, сэр!
        - Не так громко, мы не на плацу… В обучении стрелков я - полностью полагаюсь на ваш опыт. А вот тренировку ваших пулемётчиков продолжат пока люди лейтенанта О’Лири. По крайней мере до тех пор, пока те не поймут до конца, что это - совсем не «гатлинг»… и не перестанут искать рукоятку, за которую нужно крутить!
        Переждав взрыв смеха, он продолжил:
        - Лейтенант Бишоп, к вам и вашим бойцам это тоже относится. Лейтенант Дуглас, как вам прибывшее пополнение?
        - Нормально, сэр. Ствол с казенником не путают, а это уже достаточно неплохо… Остальному научим, сэр!
        - Хорошо… Лейтенант О’Лири, у ваших ребят - новое оружие. Конечно, они его видели в действии, но одно дело - видеть…а вот пользоваться самим - совсем другое. К тому же, новое оружие - новая тактика…
        - Я понимаю, сэр…
        - Поэтому, первые тренировки - я проведу лично… завтра же и начнём. Господа офицеры - можете быть свободны. Дальше - пойдёт сплошная политика…
        Люди в серой форме потянулись к выходу. Все, кроме Джеймса Хорджеса… но вот он-то как раз относился именно к политической, а не военной части собрания. Эрк покосился, было, на Эспаду, но увидел, как Валькирия положила тому руку на плечо и, не стал настаивать на его уходе. Заговорил о другом…
        - Кстати, сеньор де Кордова, как вашим кабальеро, понравились новые карабины? Или их можно использовать только для стрельбы по кроликам? - задавая этот вопрос, он перевёл взгляд с Эспады на Боцмана. Тот смущённо заёрзал…

17.03.1898…там же… (день)
        - Капитан, у нас что, проблемы?! - Киборг уже достаточно давно не видел Эрка в состоянии (как он это называл) «Ну я, блин, фигею!!!» и потому забеспокоился…
        - У нас - нет… в смысле, новых ПРОБЛЕМ не прибавилось… ну а о старых - ты в курсе… То, что обнаружилось - не проблемы, а рабочие вопросы… и решаются - в рабочем порядке… правда, метод решения - пока не ясен…
        - Так чего ж ты - «блин, фигеешь»?
        - Что, так заметно?
        - А то б я спрашивал!
        - М-да-а… однако, расслабился… а так?
        - Так… гораздо лучше… но ты не ответил на вопрос.
        - Да зашел сегодня к Тигре в мастерскую… узнать насчёт «форматов».
        - Ну, и от чего ты там офигел? Я, конечно, понимаю, что у нашего «самоделкина» в мастерской - полный бардак но это, по-моему не повод…
        - Вот как раз бардака-то там и нет. Нормальная рабочая обстановка. Люди делом заняты. Не до приборки им. Просто… ты, вообще, в курсе, чего нам твои «хомячки» из заказанных им стволов натащили?
        - В первой партии были два АКМа… а дальше - Боцман сам забирал.
        - Сообщаю подробности. Кстати, а ты себе АЕК не хочешь? А то у Тигры до него руки не дошли…Патронов, правда, мало - чуть больше двух сотен.
        - Пусть будет… так, на всякий случай. И много у нас такой экзотики?
        - Хватает. Вообще, количество и разнообразие стволов наводит на мысль, что на Кубу через Портал ломанулось дикое количество народа. Я совсем не считаю, что наша команда - самые умные и удачливые жуки в этом муравейнике… и то, что за неполные две недели мы получили этих стволов почти полсотни…
        - СКОЛЬКО?!
        - Сколько слышал. Оружия под акаэмовский патрон, самого разнообразного, нам нашли больше сорока стволов. А ещё плюс к этому - четыре FALa и одну, блин, М14ю. Тигра их тоже не трогал, но к этим патронов - вообще, кот наплакал. Как ты считаешь, какой процент «засланцев» уже упокоился и какой процент их оружия нам достался, а? Повторяю, мы - не самые умные и не самые удачливые…
        - А если ещё учесть, что ты ограничил закупку калибром 7.62… и что те стволы, к которым здесь можно найти патроны - никто продавать не будет… Тут, действительно, не только офигеть можно…
        - Это, как раз не - повод к офигеванию, а - информация к размышлению. Сейчас закончу сводку по оружию… и ты поймёшь причину. - Эрк достал из кармана листок бумаги. - Так, про стволы под натовский патрон я уже тебе сказал… что с ними будем делать - а хрен его знает. Под акаэмовский… АЕК - одна штука, АК103 - три штуки. Эти оставили как есть. «Отформатировано» или в процессе… АКМы - девять. Уже готовы. Так что теперь у нас - двенадцать «форматов»…
        - Стоп, ты же сказал - девять?
        - А про те три, что Боцман раньше сделал - ты что, забыл? Теперь, как ты сказал,
«экзотика»… чешский Vz58, «валмет» и пять WUMов…
        - Погоди-ка немного. Чешскую машинку я знаю, «валмет» - финский «калаш», а что это, блин, за «вумы» такие?
        - WUM1, румынский гибрид АК и СВД под акаэмовский патрон. То ли снайперка ближнего боя… то ли автомат с оптикой. Штучка достаточно неплохая… несмотря на то, что румынская. Ещё четыре ствола в плюс…
        - Опять сбился… почему четыре?
        - Киборг, запомни - первый образец нового изделия Тигра запарывает всегда! Потому чеха и финна у нас уже нет. А WUMов - только четыре. И, наконец, то, от чего я офигел… Двадцать два СКСа! Причём двадцать из них - в заводской упаковке! В ящиках, блин! Интересно, какой же кретин их сюда припёр а, главное - на фига?! А вот теперь, слушай внимательно - Боцман их в переделку пустил! Пять штук они уже успели, на хрен, «отформатировать»!
        - Ну, блин, и не фига ж себе…
        - Вот и я сказал то же самое. Слово в слово.
        - Это что ж за «звери» такие выходят… и, когда он это всё успел!
        - А он не сам. Там, в мастерской, ещё и механики с катера… и Викинг с Готом. И у всех руки - откуда надо растут… А «звери»… - Капитан небрежно кивнул на стол, где лежал длинный свёрток. - Можешь сам оценить.
        На первый взгляд, карабин от обычного СКСа ничем не отличался. Только штыка не хватало. Паладин вопросительно посмотрел на Эрка.
        - А так ты ничего и не увидишь. Просто теперь он потребляет - исключительно патроны 7.63 «маузер». А от других, окромя маузеровских - напрочь отказывается. Ибо в магазин - не лезут. Такой вот странный «зверь»…

18.03.1898…там же… (вечер)
        - Прекрасное оружие, сеньор Гауптманн! Лучше «винчестера», - Эспада, судя по всему, не врал… кажется, врать он вообще не умел. От этих его слов Тигра просто просиял. - Разве что длиннее… но зато точнее бьёт, быстрее перезаряжать и - не надо передёргивать рычаг, поэтому не сбивается прицел…
        - Ну что ж, - пожал плечами Эрк, - если вашим бойцам понравилось… значит, вы получите ещё десятка полтора таких же, - кивнул довольному Боцману и повернулся к Паладину. - Пол, я не хочу и не буду вмешиваться в ваши планы насчёт Карибской Конфедерации, но… если вы начнете конкретные действия - я должен о них знать. И не тогда, когда они начнутся, а - гораздо раньше! Кроме того - нам срочно нужна любая информация о районе нашей первой атаки, - он слегка поклонился Луизе Дебре, та в ответ улыбнулась, - и о том, что сейчас там происходит.
        - Капитан, как насчёт Гаваны, по крайней мере, для нас троих и Падре, - спросила Миледи, задумчиво перебирая чётки, - а то, знаешь… агентура - агентурой…
        - Согласен. Запрет на поездки в город снимается, - отозвался Эрк, - если бы нас просчитали, то уже давно бы среагировали. Хотя для вас, мадам Луиза и ваших детей он остаётся в силе… сами понимаете, почему.
        - Ничего… мы потерпим, - ответила та… и добавила, вполголоса, - наше время ещё придёт… - при этом глаза её так сверкнули, что всем стало понятно - когда «время придёт», то… кое-кому - точно не поздоровится!

18.03.1898…там же… (чуть позже)
        За столом на «Капитанском мостике» собралась вся команда, кроме Киборга. Он и так был в курсе того, что намечалось - Эрк поговорил с ним ещё днём. Паладин остался в штабе - «…обсуждать политику, строить планы и присмотреть, чтобы Хорджеса с его идеями не особо далеко заносило…».
        - Все слушайте меня сейчас очень внимательно… Два раза я повторять не буду. А некоторым - и не смогу…
        - Капитан, по-моему, ты это уже когда-то говорил… - задумчиво протянул Князь, прикуривая сигарету.
        - Точно! Ещё в гостинице, в Филадельфии, - среагировала Аспера, - когда нашей группе инструкции давал…
        - А почему бы хорошую фразу не использовать ещё раз, - улыбнулся Эрк, - и по тому же поводу…
        - Как, опять клады искать?! - Барту, несмотря на простреленную руку, «прогулка в Мексику», в сущности, понравилась, и возмущался он не всерьёз - У нас что, уже деньги кончились?!
        - Нет, не за кладом… на этот раз - никакой экзотики. - Капитан тоже прикурил и теперь изображал паровоз. - Скучная проза жизни. Надо смотаться через Портал и кое-что привезти «оттуда». То, чего мы здесь - точно не достанем… - он положил на стол список. - Во-первых - связь. В связи с расширением масштаба дальнейших действий. У нас - одна базовая радиостанция. Надо - хотя бы ещё одну. А лучше - ещё две… если получится. И несколько переносных - тоже не помешают. Тигра напишет, где, у кого и почём их брать. Во-вторых - нам срочно необходимо оружие…
        - Ты что, думаешь - Ковбой не справится?! - Боцман, считавший, что его друг знает всё об оружии вообще и всё о его производстве - в частности, возмутился. - Да он всю Швейцарию на уши поставит и пулемёты - будут!
        - А дело не в Билли. И не в пулемётах. На самом деле, я не совсем точно сказал… не оружие, а комплектующие к оружию. Конкретно - шнеки. Мы взяли - по десять на ствол… что в итоге? Если на каждый «формат» по три, а меньше не имеет смысла, то в остатке - аж две штуки. Мы выдали пока - по два. Для тренировок - хватит… с трудом, но хватит. Для боя - нет. А уж для войны… Так что шнеки, шнеки и ещё раз шнеки. Без ящиков - мешками, чтобы побольше протащить. И, в принципе, на этом - всё. Лимит веса, мать его трижды за ногу!
        - Когда именно, каким образом и, главное, кто из нас за всем этим поедет? - Лейт задала этот вопрос и насторожилась…
        - Уже завтра, прямо с утра. Сначала - на «Печкине», до Майями. Оттуда - наймут каботажник побыстрее и в Филадельфию. Назад - то же самое, но в обратном порядке. Думаю, за десять - двенадцать дней обернуться можно. Едут - Эльфа, Док, Барт, Викинг и Гот. Эльфа с Доком - старшие в группе. Ты, - он остановил вскинувшуюся Валькирию резким движением руки, - остаёшься! Мне здесь нужен хороший боец… для приёмов в Гаване. Покатаешься туда вместе с доном Родриго - прикроете Миледи с ребятами. Тигра… ага, уже пишешь, молодец. Всем всё ясно?
        - Где и у кого нам брать шнеки, - деловито спросила Аспера, и сразу всем стало понятно, кто из названых Капитаном «старших» действительно главный в группе, а кто будет так - её первым заместителем…
        - Выясни у Киборга. Это он их тогда доставал… и вот ещё что - прихватите-ка с собой те 103е, которые «хомячки» достали - попробуйте переделать в «Зубры»… но с ЭТОЙ стороны Портала. Да и весь «натовский» арсенал тоже забирайте - хрен его знает, может они - и калибр менять умеют? Тогда перегоните всё под «маузеровский» патрон. Если ничего не получится… ну и чёрт с ними! Главное, это - рации и шнеки! Если до утра возникнут ещё вопросы - будите меня на фиг…

24.03.1898…Куба, к востоку от Гаваны, гасиенда «Puerto Reservado»… (вечер)
        Штаб теперь соответствовал своему названию - использовался для планирования боевых действий. Получив карты их будущего района, Капитан занимался тем, что так ему нравилось - разработкой тактических схем…
        - У меня есть две новости по теме - плохая и хорошая. Ну, с какой начинать? Да, и ещё одна хорошая новость - не по теме, а просто так…
        Эрк, задумавшийся над картой, - «Переброска войск. Сушей? Привлечём лишнее внимание ещё до начала - первый наш удар должен стать полной неожиданностью. Морем? На «Печкина» всё не влезет, а делать несколько рейсов - опять-таки привлечём внимание. Начать «просачивание» прямо сейчас? Блин, опомнись, мужик! У тебя что - коммандос-профи?! Вот разве что ребята Патрика на уровне… срочников-дембелей из разведбата! А остальные вообще - регуляры… а потому «тихое просачивание» они - не потянут», - оторвался от неё и ответил вошедшему в штаб Киборгу.
        - Давай с той, которая - просто так. Что-то тема у меня сейчас как-то совсем не идёт… завис, блин! Надо отвлечься…
        - Ковбой нам посылку прислал.
        - Что в ней - опять карабины?
        - Нет, в посылке - MG42… и записка!
        - Ну, и какая записка… что ты так хихикаешь?
        - Зачитываю… «Капитан, они действительно были гениями!!! Билли». - Паладин, тоже слушавший тогда лекцию Ковбоя «О преимуществах моделей военного времени», не выдержал и, наконец, засмеялся в голос.
        - Было бы с чего ржать… - пожал плечами Эрк. - Человек понял свою ошибку и честно в этом признался. И что тут смешного…
        - Ясно… ты что-то, действительно заработался, - посерьёзнел Киборг. - И что же у нас - не складывается… или - не идёт?
        - Как всегда - логистика, мать её за ногу! Как тот известный осёл - вариантов куча, а выбрать один, правильный - никак, блин, не могу! Ну, нет у меня формального военного образования, нет! Не заканчивал я ни черта!
        - Понятно - депрессия. И вообще, образование, талант и опыт - немного разные вещи. Насчёт твоего таланта я уверен, а опыт… мне продолжать?
        - Да не тот у меня опыт, не тот! - Капитан с размаху врезал кулаком по столу. - У меня - опыт сидения в долговременной обороне и… опыт «малой» войны. Засады, перехваты, тактика ударных групп. Причём - на знакомой, виденной своими глазами и исхоженной своими ногами местности. Не умею я воевать по карте!
        - За женой, что ли, сбегать… - задумчиво протянул Паладин, - она порадуется… хит сезона - Эрк в депрессии… или в истерике… ах, пока нет - ничего, скоро будешь… ещё немного в одиночку подепрессуешь и… оба-на! Врезать тебе, что ли, по морде… прикладом, по методу Серого…
        - Не поможет. Я увернусь… и отвечу, мало не покажется. А за идеи о подобных действиях по отношению к командиру… о, придумал! Назначаешься - пулемётчиком! У нас же, блин, как раз и MG42й нарисовался… вот ты-то с ним теперь и побегаешь! Поизображаешь Арнольда - из MG - от бедра - веером!
        - Яволь, майн фюрер! - Киборг попытался принять строевую стойку. Получилось не очень - мешал сдерживаемый смех. - Вот теперь - на себя похож… хотя я думал, ты новый пулемётик - сразу к «Мальчикам Хартмана» отправишь. «Для усиления огневой мощи пехотного подразделения»…
        - Ни-ни! И даже не думай - загубят машинку. У неё ж темп огня бешеный… до полутора тысяч в минуту. Пожгут все стволы на хрен! Им бы, блин, тридцать четвертые нормально освоить - и то хорошо. Ладно, давай-ка свои «новости по теме», а то, за
«выведением командира из депрессии» - забудем…
        - А новости вот какие… Плохая… Картель выставил на плантации Дебре охрану. И хорошая… их пока - около двух сотен. Пушек - нет. Укрепления - только в планах на будущее. Но в ближайшее время у них планируются какие-то военные телодвижения на западе… какие и где именно - выяснить не удалось…
        - Чёрт! Придётся начинать раньше! Я планировал - на первую неделю апреля… а, ладно - устроим им первоапрельскую шуточку! Раньше всё равно не успеем…
        - Вот именно - чтоб обхохотались… до смерти!

31.03.1989…у северного побережья Кубы, на палубе катера «Беда»… (утро)

«Беда» шла флагманом и стоявший за штурвалом Лэм Айронпост вполголоса то молился, то матерился. Молился, чтобы ветер и волнение не усилились, да и вообще за успех. А матерился… просто так, чтобы успокоить нервы…
«Вообще-то, штаб, госпиталь и штурмовая группа на одном корабле - нарушение всех мыслимых и немыслимых норм и уставов… а кому легко?». - Эрк не обращал никакого внимания ни на молитвы (в сущности, он был язычником - «не бывает атеистов в окопах под огнём»… но и всепрощение там долго не выживает), ни на мат (ничего нового он пока не услышал - мог завернуть круче), обдумывая ситуацию. - «К тому же
«Печкин» нагружен под завязку…», - он бросил взгляд на пакетбот, идущий сзади и правее, - «Короче, придурок - учи матчасть!!! Ты ж её, «Беду» в смысле, вообще в расчет не брал! А что оказалось? Больше сорока человек без команды! По дальности хода с «Печкиным» - вообще никакой разницы, был бы уголь… да не было шторма! И - никаких дополнительных рейсов…», - он покосился на часы. - «Лейт, Эспада и Бишоп скоро уже должны будут начать…».
«Коммандос-профи для тихого просачивания» всё-таки нашлись… ну, или кто-то в этом роде. «Чёртовы головорезы» Родриго де Кордовы. Жизнь «людей вне закона», да ещё в Мексике, дала им такой опыт, которому мог позавидовать любой спецназ. К тому же, внешностью от местных жителей они почти не отличались… разве что одеждой но, в основном, только лишь её лучшим качеством и цветом - кабальеро предпочитали чёрный. А их бывшие противники… те, кто, в своё время, гонялся за ними, кавалеристы мексиканской армии, сейчас - драгуны лейтенанта Лайонела Бишопа - ненамного им уступали. Тех и других осталось только проинструктировать… Так что, сейчас, пробравшись в район будущей высадки основных сил мелкими группами, кавалеристы уже готовились - «Зачистить там, на фиг, все, что неправильно и не вовремя зашевелится!»… Капитан, несмотря на их относительную малочисленность, в успехе зачистки нисколько не сомневался…
«Очередной сеанс связи с Валькирией… почти через час. К этому времени они должны будут уже закончить разведку и распределить цели… проводники, блин, у них есть…»,
        - он перешел на нос, сел и стал набивать трубку. - «А вы когда-нибудь пробовали удержать подальше от фронта двух шестнадцатилетних пацанов с горящими глазами… ага, и со снайперками наперевес. Впрочем - а кто же ещё? И так - «Все в Деле»! В
«Гавани» остались только новички, артиллеристы да Дуглас, комендантом… ещё
«зуавы», но их можно не считать…», - Капитан оглядел палубу, но Луизы и Симоны Дебре не обнаружил. Наверное, в каюте… Зато его взгляд наткнулся на Хорджеса, о чём-то беседующего с отцом Франциско, а затем перескочил на Паладина с Миледи, что-то объясняющих Аспере, Ливси, Князю и Готу…
        Группа, отправленная к Порталу, вернулась на последнем рейсе «Печкина» из Майями. Успели. Без привезенных ими шнеков операция, конечно, тоже началась бы, но…
«форматов» бы в ней участвовало почти втрое меньше. «Магазинный голод» был жуткий (особенно, с учетом того, что Боцман «отформатировал» ещё восемь АКМов, а несколько шнеков, в ходе тренировок, всё-таки раздолбали). Теперь же, двадцать пять «легионеров» во главе с Шоном Каллаханом, вооруженные «форматами», составили штурмовую группу (остальные - охрану штаба). Госпиталем, в сущности, являлись Док с Эльфой, двумя ящиками медикаментов и тремя горничными с гасиенды (из тех, что посмелее) - в роли эрзац-медсестёр. Штаб изображали все остальные члены команды, не задействованные на других участках операции, и те из «местных», к чьёму мнению Капитан хоть как-то прислушивался. На «Беде» сейчас не было только Тигры, который остался в «Тихой Гавани» - дежурить на базовой станции, работавшей сейчас как ретранслятор, да Лейт вместе с Айсбергом и Фейри. Молодёжь поехала на запад «в комплекте» с радиостанцией - должен же кто-то таскать «этот чёртов железный ящик» и сидеть на связи, пока Валькирия «командует парадом»…
«Значит, на рации сейчас - Викинг… А Киборг с эмгэшкой - смотрится! Вылитый Шварц… учитывая, что садит он из неё действительно, от бедра - веером. У другого бы так не получилось…», - зажигалка долго не хотела срабатывать - отсырела. Прикурив, наконец, Эрк сквозь клуб дыма снова посмотрел на отца Франциско. - «Интересно, где всё-таки Падре прячет «маузеры»? Под сутаной, что ли… но выхватывает он их - куда тем ганфайтерам! Да уж… подготовка в Ордене Иисуса - на высшем уровне. Блин, как там говорил Вацлав - «Matka Bozka na samohodi pancernym!»[«Matka Bozka na samohodi pancernym!» (польск.)… «Матерь Божья на броневике!»] , заиметь союзниками отцов-иезуитов - это ж надо умудриться! Причем, что называется - на ровном месте! Или… это мы у них в союзниках? Вопрос философский…».
        По поводу принадлежности отца Франциско к Ордену Иисуса (в данный момент, кстати - официально не существующему), Киборг вначале сомневался… окончательно убедили его зачастившие на гасиенду в первое время (сразу после появления Падре) священники и монахи. Начальник СБ, в отличие от пары Паладин - Миледи, не строил свою сеть - она у него уже была! Он просто - стягивал нити к новому центру. А вот в том, что все эти посетители имели самое непосредственное отношение к Ордену - ни у кого сомнений не возникло. Слишком уж они были одинаковые. Нет, не внешностью, а манерами и, если можно так выразиться, «базовой подготовкой». Как будто - прошли одну и ту же школу. Ту же, что прошел сам отец Франциско. Вот только Падре, судя по всему, был в этой школе - из первых учеников…
«…а раз так, то вопрос этот - к чёрту! Или - к Аспере, она у нас с философского. Такую, при желании, философию разведёт - только держись! Кстати, а как наш Падре относится к тому, что среди его нынешних союзников если и есть христиане, то вот уж кого-кого, а католиков - точно нет?! Несмотря на то, что у Викинга нынче - паспорт на польские имя-фамилию - Владислав Вайк… Или ему это - глубоко по фигу?… Если мы его просчитали, то, судя по всему, он нас - тоже… и этот момент проигнорировал, а значит… Это тоже - к чёрту!», - Капитан нервно затянулся. - «Не расслабляйся, блин! Операция - не закончилась! В сущности - даже не началась! Сейчас главное - найдётся ли в том чёртовом прибрежном посёлке нормальный причал… или нам всем придётся высаживаться «по-керченски» - прямо в воду…».

31.03.1898…Куба, деревушка Санта Педро дел Хуале… (день)
        Причал в посёлке был - для рыбацких лодок. Конечно, нормальные суда к нему даже и не подошли бы - слишком мелко. Обычно, они просто бросали якорь в бухте, а дальше разгружались шлюпками. Ну а «Печкин» и, тем более, «Беда» устроились возле него вполне удобно. Заросшие лесом островки прикрывали бухту, посёлок и причал от взглядов возможных наблюдателей с моря…
        Несмотря на них, по словам местных жителей, чуть больше месяца назад шальная канонерка всё-таки прихватила в бухте американский лайнер, доставивший здешним
«повстанцам» подкрепление. Удачно, на якоре, в ходе разгрузки, невзирая на то, что с берега высадку прикрывала 75мм крупповская горная пушка. Только испанцы были не из пугливых и, разнеся её ко всем чертям, взяли лайнер на абордаж…
        Хорошо, что Капитан услышал эту историю уже после благополучного окончания выгрузки, а то бы всё её время нервничал и дёргался. Не считая походов на пляж, он не слишком любил море, а в военном аспекте ожидал от него только неприятностей, вроде обстрела из главного флотского калибра, высадки десанта и появления отряда боевых пловцов на, как будто бы хорошо защищённом, объекте…
        Но никакого флотского калибра, ни главного, ни вспомогательного, поблизости в данный момент не наблюдалось, десант высаживался свой, ну а боевые пловцы… эта разновидность неприятностей присутствовала. В количестве одной, так в своё время и не доучившейся, представительницы. Причём, тоже - своей. Да ещё верхом на лошади, со снайперской винтовкой у луки седла и арбалетом за спиной…
        Лицо у Валькирии было обиженным. Едва сойдя с «Беды», Капитан назначил её
«временным военным комендантом Санта Педро дел Хуале» и такое развлечение, как штурм плантации Дебре теперь «пролетало мимо». Конечно, участие кавалерии в атаке не планировалось, но… что ей стоит спешиться! О том, что перед этим, ведя разведку и зачистку, она не спала больше суток, Лейт как-то позабыла…

01.04.1898…Куба, плантация Дебре… (раннее утро, рассвет…)
        - Пора… с недавних пор нападение на рассвете стало в этом месте традицией. Не будем же её нарушать, - сказав это, Луиза улыбнулась. Холодно и жестко…
        - Наша семья - всегда платила свои долги. Пусть они получат сполна, - Симона Дебре - тоже улыбалась. Как её приёмная мать - так же холодно и жестко…
        Капитан поднял ракетницу молча, но - вернул улыбку… Она, такая же холодная и жесткая, и так сообщила, что он - совсем даже не против подобной платы…
«Сигнал к атаке - три зелёных свистка»… над этой фразой может смеяться только тот самый интеллигент (от слова - «телега»), который не только не служил в армии, а ещё и первым смывается из района даже возможных боевых действий. Тот, кто никогда не видел и не слышал «сигнальную ракету, строенную, со звуковым сопровождением», а вот над армией и военными смеяться - привык… наверное, от общечеловечивания и полной демократизации серого вещества головного мозга. Мыслит (если этот процесс можно так назвать) ведь это существо совсем даже не мозгом…
        Прекрасно утром просыпаться под нежными поцелуями, хорошо под пение птиц за окном, неплохо под уличный шум, скверно под звонок будильника, мерзко под вопль «Подъём!!
». Просыпаться же под грохот MG34х, сухие щелчки Kar.98х, хлопки С96х, треск
«форматов» и «Зубров» я вам категорически не советую! Впрочем, в этом случае можно вообще не проснуться. А умереть во сне - не самое худшее…
        Большинство из солдат Картеля, назначенных охранять его новую собственность, городок и плантации, раньше принадлежавшие «каким-то лягушатникам», именно так и умерли. Те, кто всё-таки успел проснуться и вступить в бой с напавшими, возможно, им завидовали… правда, не очень долго. Атакующие действовали быстро, жестоко и безжалостно. Пленных - не брали. На тяжелораненых - не обращали внимания, а после тупоносых пуль с крестообразной насечкой (Эрк на конвенции - плевать хотел, ну а все остальные - их и не читали), легких ранений почти не бывает…
        Ни Эрк, ни Луиза Дебре в бой не пошли. Он - просто курил, сидя на камне у стен полуразрушенного «Замка». Она - просто стояла, совсем недалеко от него…
        - Сопротивление противника подавлено, пленных нет, потерь нет, всем раненым оказана медицинская помощь, сэр, - докладывал капитан Роджер Хартман…
        - Доклад принят. Приказ - добить всех тяжелораненых врагов. Ведь мы же - не они! - Эрк холодно и жестко улыбнулся Луизе Дебре, та - вернула улыбку…

…первая половина апреля… 1898…Куба, плантация Дебре и её окрестности…
        После того, как «Мальчики Хартмана» внезапным ударом захватили плантацию Дебре, получив, таким образом, базу, необходимую для дальнейших действий, по всей округе началось откровенное и весьма циничное «избиение младенцев». Охранные отряды Картеля, привыкнув чувствовать себя - «самой большой жабой в этом болоте», расслабились. А теперь за это - расплачивались. Для молодых стрелков-конфедератов, которые свою «начальную школу» проходили, убивая гремучек и койотов, «среднее образование» получали, охотясь на горных пум, конокрадов и бандитов, а «экзамены сдавали» - в жарких стычках с апачами и техасскими рейнджерами, наёмники Картеля находились где-то на уровне тех самых «гремучек и койотов». Капитан назвал всё это
«Странной Войной» и перефразировал не известную пока этому миру цитату: «Армия, которая вместо того, чтобы заниматься боевой подготовкой, стаканами пьёт ром, ну а потом - до утра кувыркается с местными мулатками - не может считаться серьёзным военным противником!». С тех пор - не считали…
        Уже через несколько дней «Странной Войны» О’Лири и его отряд, вместе со своими
«форматами», перебрались обратно - в «Тихую Гавань». На «Базе «Замок», как теперь стали называть владения Дебре, ирландцам-автоматчикам просто… нечего было делать! Через неделю, из той же «Гавани», прибыли «зуавы». Для несения караульной службы на самой базе и охраны причала в Санта Педро дел Хуале. И лейтенант Джон Дуглас, вместе со своими шотландцами-пушкарями и с переданными под его команду артиллеристами-конфедератами. Чтобы заняться трофейными «гочкисами», которых, к тому времени, накопилось уже с десяток. Даже он, казалось бы, привыкший ко всему, обычно флегматичный и невозмутимый, не мог говорить о том, до чего довели эти, вообще-то вполне неплохие для своего времени системы, солдаты Картеля, иначе как с помощью мата. Эрк его вполне понимал. Когда он в первый раз их увидел, то долго ходил вокруг и всё никак не мог сообразить - как ЭТО, сроду не чищеное убожество, при выстреле - вообще не разорвало на фиг…
        Городок возродился. Правда, уже не как обычный поселок. Киборг, когда впервые это увидел (причём, работы ещё не были закончены), сказал - «Ну и укрепрайон же вы отгрохали!». Основные и запасные позиции, колючая проволока (кстати, закупленная в Штатах), пулемётные доты… и - флаг Конфедерации над восстановленным «Замком Дебре», превращенным в штаб. Капитан, разрываясь между «Гаванью» и «Замком», наконец, не выдержал. Назначил «Командующего Группой «Запад»… Валькирия была в ужасе. Отбиваясь от новой должности, она не стеснялась в выражениях. Не отбилась. Эрку позарез нужно было срочно кому-то поручить всю «текучку» на новой базе и он, вспомнив кое-какие обстоятельства их знакомства, просто рявкнул, - «Лейтенант, вам что, не ясен приказ командования?! Идите… и работайте!». И она пошла. Работать. Вытребовав себе «во временное пользование» Тигру - «…чтобы всё наладил!». А «на постоянной основе» Барта - заместителем и Викинга с Готом, - «…кто на рации, по-твоему, сидеть будет - Симона Дебре, что ли?!». А ещё, выговорив условие, -
«Если будет какая-то серьёзная драка - я в ней участвую!»…
        В «Замке» была создана «группа быстрого реагирования», вооруженная восемью пулемётами MG34 (забранными из стрелковых взводов - «Мальчикам Хартмана» для
«Странной Войны» вполне хватало карабинов), а также автоматическими винтовками, теми самыми четырьмя FALaми и - last bat not least[last bat not least (англ.)… последнее по счёту, но не по важности] - одной М14-ой. Но вот «быстро реагировать» ей приходилось не так чтобы слишком часто. Для того чтобы парировать слабо подготовленные (и с ещё более слабым командованием) попытки не тронутых ещё пока подразделений Картеля организовать контрнаступление или нечто, хотя бы отдаленно его напоминающее, вполне достаточно было наличной кавалерии - драгун Лайонела Бишопа и… «Смертников» Эспады. Кстати, это довольно-таки мрачноватое название теперь для бесшабашных мексиканских кабальеро стало официальным… а как же ещё можно называть отряд, у которого на знамени - аккуратная вышивка - присевший на камень, покурить, скелет с косой и ярко-алая надпись «Espera, nosotros pronto!
[«Espera, nosotros pronto!» (исп.)… «Подожди, мы скоро!»] ?! Ну что, вы нашли какое-нибудь другое, более подходящее для этого слово?! Ничего, кроме
«Смертников», у вас и не получится!
        Знаменем дело не ограничилось. У «Смертников» появилась ещё и своя эмблема - серебряный череп в сомбреро с сигарой в зубах (где его только не было - в виде второй кокарды, на пряжке ремня, в петлице). Ну, а затем… мода на «мертвецкую» символику эпидемией прокатилась по всем, без исключения, отрядам. Ирландцы ограничились тем, что просто поменяли головной убор на черепе. Сомбреро - на кепи. Конфедераты подошли к делу более творчески и развили идею дальше. Простой замены сомбреро - на стетсон им показалось мало. Было введено разделение по родам войск. Для пехоты - под череп добавили скрещенные винтовки, для кавалерии - сабли, а пулеметчикам - легко узнаваемый MG. Артиллеристы не стали добавлять снизу ничего, зато заменили сигару - трубкой. Причём на черепе, который носили шотландцы Дугласа, красовался не стетсон, а боннет[боннет - традиционный шотландский берет оригинальной формы] . «Зуавы» тоже не остались в стороне, но оставили в неприкосновенности изначальную эмблему и только добавили под ней - крест на крест - дробовик и мачете. Избежали заразы только Фридрих Гонсалес и экипаж пакетбота. Им было
не до того - «Печкин», как наскипидаренный, мотался между портом Майями и
«Тихой Гаванью». Оттуда возил оружие, а туда - что попало (ну, не гонять же корабль порожняком… несерьёзно это!).
        Когда Капитан, наконец, обратил внимание на происходящее… то, для начала высказав Вселенной всё, что он думает по этому поводу (при этом в выражениях он, понятное дело, не стеснялся), заявил - «Вы, ребята, сами напросились!». И сделал «это, блин, народное творчество» - официальными эмблемами…
        Заодно он объявил всем и о том, что, - «Согласно давней и почтенной кубинской традиции, офицерских званий выше, чем майор, в армии Карибской Конфедерации - не будет!». Традиции этой, действительно, было уже более полувека… или более полувека было ДО её появления - это смотря, откуда считать…
        После чего, сразу же - присвоил звание майора Роджеру Хартману. А на базе его роты приказал сформировать стрелковый батальон. Новые бойцы все время прибывали из Мексики. В каждой партии - до ста человек! (В том числе и кавалеристы - у Бишопа собрался уже целый эскадрон, у Эспады, кстати - тоже)…
        Позаботились и о том, чтобы официально прикрыть «небольшую такую… совсем маленькую… совершенно частную войну…». Поспособствовали тщательно холимые и лелеемые Киборгом «хомячки». Теперь все боевые подразделения были оформлены как герильясы. Правда, испанцам они - не подчинялись…
        Отряды разрастались - как сорняки на хорошо удобренном, но давно не полотом участке. Когда руководство Картеля в Гаване наконец-то отреагировало на панические вопли с запада и, сообразив, что «Это ж-ж-ж - неспроста!», решило всё-таки вплотную заняться «прополкой», то - было уже поздно…
        Глава 10, военная, производственная и организационная…

«Бой - это только бой… а война - это
        работа, работа и ещё раз работа…»
16.04.1898…Куба, примерно в ста километрах к западу от Гаваны - недалеко от города Артемиса… (день)
        Позднее сражение получило официальное название - «Бой под Артемисой», хотя к моменту его начала карательная бригада Картеля уже отошла от города (а заодно и от железной дороги) больше, чем на тридцать километров. Правда, кое-кому из солдат Картеля почти удалось до этого города добежать. Только вот бойцы, принимавшие в сражении непосредственное участие, гораздо чаще использовали, рассказывая о нём, другое название - «Дорожная Бойня». Вот оно-то, как раз - полностью соответствовало сути происходивших событий…
        Гарри Митчелл, бывший полковник морской пехоты САСШ, командовавший, в этой операции, войсками Картеля был уверен, что противостоят ему - объединившиеся местные плантаторы, раздраженные уничтожением клана Дебре. «Возможно, кто-то из этих чёртовых французов уцелел», - думал Гарри, - «и теперь поднял туземцев, чтобы отомстить. Этот кретин-кавалерист Колдер не доделал свою работу». Тут он вспомнил, что Джо Колдер, бывший кавалерийский лейтенант, командовавший атакой на городок Дебре, к концу этой самой атаки валялся на земле с пулей в животе и потому проверить тщательность зачистки - не мог. А через некоторое время - не мог уже больше вообще ничего. Гнойный перитонит доделал то, что начали Дебре…

«Ладно, упокой Господи, душу Колдера. Этого кретина…», - и мысли полковника снова вернулись к более насущным делам. - «Так, что плантаторы смогут против нас выставить… кроме местных макак с древними самопалами. По словам этих сбежавших трусов, у них там есть пара сотен достаточно неплохих стрелков… ну, Дебре-то - тоже отлично стреляли (кретин Колдер свидетель). Помогло им это? У меня же - почти две тысячи человек (тут он сильно преувеличил, бойцов у него было - тысячи полторы, не больше), четыре новеньких «гатлинга» и, кроме пушек Гочкиса, две этих новомодных динамитных плевалки Симса-Дадли. Да, и если этого не хватит, чтобы переловить всех разбежавшихся чернозадых обезьян, то я ещё смогу использовать и местных - ха-ха! - «патриотов». Они, конечно, такие же макаки… но это - наши макаки! Так что, надо бы всё здесь побыстрей заканчивать и возвращаться обратно в Гавану - за премией! И к относительно чистым сеньоритам…».
        Митчелл ошибся. Дважды. И один раз - угадал. Правильная догадка ничем ему не могла помочь, а вот ошибочные рассуждения… они привели к гибели. И не его одного. Из полутора тысяч наёмников Картеля выжили только те, кто вовремя сообразил - что к чему и притворился трупом. А потом - сразу же сдался…
        Во-первых, он решил, что все серьёзные бойцы врага - те две сотни стрелков, что, в каждом конкретном случае, громили охрану плантаций. Выводы его были сделаны из неверных предпосылок. Просто, дело в том, что посылать больше двухсот человек для атаки плантации - не имело смысла! А ошибся он - примерно раз в пять. К этому дню только в батальоне майора Хартмана уже собралось почти шестьсот человек. Драгун в эскадроне капитана Бишопа - больше сотни. Чуть меньше сотни «Смертников». Сорок восемь ирландцев - к О’Лири присоединился ещё десяток его земляков. Плюс «группа быстрого реагирования» и артиллерийская батарея Джона Дугласа (уже капитана) - восемь пушек Гочкиса, которые он сумел привести в нормальное состояние. Сотни две новоприбывших, пока что проходящих подготовку в «Тихой Гавани» и больше четырех сотен «зуавов», охранявших обе базы - в бою не участвовали. А «охрану» захваченных плантаций - набранных из бывших работников с плантации Дебре и вооруженных, чем попало, местных пеонов - просто не удосужились посчитать…
        Во-вторых, он думал, что местные повстанцы - союзники… ну, до определенного момента так оно и было. Только вот ни Эрк, ни Киборг, ни Сова, ни (тем более!) падре Франциско всё это время отнюдь не страдали фигнёй. Все отряды «патриотов» в округе (а особенно - их командиры) были очень тщательно, с применением всех доступных средств, обработаны и… в один солнечный апрельский день почему-то вдруг перестали быть сторонниками янки (те «капитано» и «команданте», которые этого по каким-либо причинам не захотели… просто - перестали быть). Теперь все они стали сторонниками Карибской Конфедерации (хотя мало кто из них понимал, что это, в сущности, такое). Местного повстанческого «генерала», вместе с его охраной, американским штабом и их походными любовницами, ирландцы, специально вызванные Капитаном для этой «охоты на звездатую дичь» - застукали ночью, на одной из, пока ещё не захваченных, плантаций Картеля. Блокировали их в доме и… не пожалели динамита. Патронов они тоже - не пожалели. Не ушел никто…
        А не ошибся Гарри - в том, что кто-то из клана Дебре уцелел. Как раз в тот самый момент, когда ход мыслей полковника переключился с предстоящей, не очень сложной, по его мнению, военной операции на «относительно чистых сеньорит из Гаваны», двое уцелевших Дебре поймали его в перекрестье оптических прицелов. От крутого холма, на котором Поль с Анри заняли позицию, до цели было - чуть меньше двухсот метров. Ветра - не было вообще. Промахнуться в таких, просто идеальных, условиях - стыдно!
«Давай-ка, братишка…», - шепнул Анри Полю, - «…вместе, на - раз, два, три!». Две тупоносых пули с крестообразными надрезами (Дебре конвенций - не подписывали) попали Митчеллу в живот (как и покойному «кретину Колдеру»). Целились в грудь, но, вообще-то, стрелкам было - всего по шестнадцать лет…
        Это послужило сигналом. Из окопов, вырытых на склонах протянувшейся вдоль дороги гряды холмов, сухо и метко защёлкали карабины конфедератов. В колонне не очень-то увлекавшихся дисциплиной, да ещё и утомлённых многочасовым переходом под лучами палящего солнца, солдат Картеля, поднялась паника. Все усилия офицеров и сержантов навести порядок, немедленно засекались и пресекались тремя десятками снайперов (Капитан всё-таки решил ставить оптические прицелы на каждый двадцатый Kar.98 - лучшим стрелкам). Попытка использовать в бою «гатлинги» закончилась так же плачевно. Ну, а когда заместитель Митчелла, укрывшись от пуль за стальной тушей орудия, попытался командовать оттуда - в затылок ему воткнулась чёрная арбалетная стрела. Это Валькирия, которая «свила себе гнездо» в густой кроне высокого дерева, растущего на краю леса с противоположной от гряды стороны дороги, решила, что пора и ей - «вставить свои пять копеек» в творящийся бардак…
        Наёмники Картеля, за деньги готовые убивать, а не умирать, сообразили, наконец, что на дороге им - не светит ничего, кроме солнца. И, беспорядочно стреляя куда-то в сторону холмов, покатились от них подальше - куда глаза глядят. У основной массы пехоты, шедшей в середине колонны, глядели они - в лес, благо до него было-то всего метров пятьдесят-шестьдесят по открытому пространству. Конный авангард, почти не тронутый пулями - конфедераты били, в основном, по пехоте - рванул вперёд так, что только подковы над дорогой засверкали. Двигавшиеся в арьергарде артиллеристы и обозники решили, что «лучший вид защиты - это отступление». И дружно, бросая свои орудия, телеги и вообще - всё, что мешало быстро бежать - со всех ног и изо всех сил устремились туда, откуда пришли. Первая фаза боя, а точнее - хорошо организованной засады, завершилась. Ко второй фазе - всё было уже готово…
        Эрк, вообще-то, не любил детального планирования. Одной из его любимых цитат было,
        - «Ни один план никогда не выдерживает столкновения с реальностью!», - и эта нелюбовь была широко известна. Гораздо меньше людей знали о другой его любимой фразе, - «Без продуманной схемы действий - никакого дела начинать не стоит!». А ещё он старался НИКОГДА не пускать никакого дела на самотёк, но ВСЕГДА при этом, как можно более тщательно, подобрать исполнителей, - «Кадры решают всё!». Схему этой самой засады, кстати - разрабатывал он…
        Первой, едва двинувшись в избранном направлении, нарвалась пехота, уже и так потрёпанная. На пулемётный и автоматный огонь - из хорошо замаскированных окопов на опушке леса. Что такое кинжальный огонь по бегущей толпе… у видевших это, обычно, нет слов - только одни выражения…
        Вторым пунктом повестки дня стала, летящая во весь опор, кавалерия. Летела она недолго. Только и успела, что завернуть за холм. А там её уже ждали… невозмутимый капитан Дуглас и его пушки. Залп картечью - в упор! Тех, кто, каким-то чудом, сумел уцелеть - добили драгуны. Из карабинов…
        Арьергард, быстро перебирающий ногами по дороге, достался, если можно так сказать - на десерт… «Смертникам». Хоровод всадников в черном закружился вокруг тяжело дышащих беглецов. Обозники и артиллеристы, увидев их, сбились на дороге в тесную кучу и схватились за револьверы…
        Ох, не случайно череп на эмблеме держал в зубах сигару! У каждого из кабальеро, когда они редкой цепью выезжали из леса, в зубах - тоже была сигара. «Смертники» поджигали от вспыхивающего на её конце огонька фитили динамитных шашек (ну, а к каждой шашке, наверное, из эстетических соображений, прикручены были подковные гвозди… где-то десятка два). Небрежный взмах руки… и «подарок» летит в толпу, оставляя за собой тоненькую струйку дыма. Выживших после, почти что сотни, этих
«подарочков», тоже добили. Из жалости…
        Тем не менее, кое-кому из особо везучих солдат Картеля всё-таки удалось тогда сбежать. Правда, это их везение длилось недолго… обычно - до встречи с кем-нибудь из местных «повстанцев-патриотов». Которых, на территории между местом засады и железной дорогой, оказалось просто-таки неимоверное количество. И не удивительно!
«Охота за головами» была объявлена ещё ДО начала боя, как только Гот, с небольшим отрядом наблюдавший за Артемисой, сообщил по рации, что карательная экспедиция вышла из города. Паладин заявил, небрежно похлопывая рукой по MG42. - «Поймите, сеньоры, что ни одно доброе дело - не останется безнаказанным!». «А ни одно мёртвое тело - не оплаченным!», - добавила Миледи и подбросила на ладони, ну очень приятно при этом звякнувший, кошелек. Слушавшие их сеньоры - всё поняли правильно, так что - никаких шансов у беглецов не было! Повстанцы знали местность гораздо лучше и при этом - очень нуждались в деньгах…

17.04.1898…Куба, база «Замок» (плантация Дебре)… (вечер)
        Помещение, выполнявшее функции главного зала в «Замке Дебре», ещё пахло недавним ремонтом - свежеструганным деревом и краской. Но кто же будет обращать внимание на запахи, если у всех на уме только одно - МЫ ПОБЕДИЛИ!!! «Всухую»! Практически без потерь со своей стороны! Да разве же это потери - несколько убитых и пара десятков тяжелораненых - для ТАКОГО боя… если учесть, что противник-то - потерял ВСЕХ! Так что повод для праздника, несомненно, был…
        - Знаешь, не нравится мне всё это, - нахмурившись, сказал Эрк, стоя возле окна. От остальной компании, кроме своей собеседницы, он был надёжно скрыт… табачной дымзавесой. А она тоже усиленно изображала… ну, если и не такой же паровоз, то, как минимум - небольшую паровую дрезину…
        - Что именно, братик? - Сова тоже согнала с лица улыбку. Она хорошо знала, что просто так портить людям праздник он бы не стал…
        - То, что у нашей молодёжи, да и не только молодёжи… - он посмотрел на Лейт, которая, весело хохоча, плясала с Эспадой в центре зала. Пара, конечно, была красивая и смотрелась шикарно, но…
        - …возникла мысль - «Теперь выше нас - только звёзды, круче нас - только яйца, да и то - не все, а только - круто сваренные!», - закончила за него Миледи. - Согласна, это сейчас носится в воздухе… но и расслабиться ребятам - тоже надо! Последние две недели - и так все на ушах стояли…
        - Мы были в жестком цейтноте… на самом деле мы и сейчас - в цейтноте! Всего через неделю, между прочим, должна начаться война… та самая. Испано-американская. На которую мы, в сущности, и ехали. А весь резерв времени у нас сожрала эта чёртова
«маленькая частная война» с этим, мать его, чёртовым Картелем…
        - Ты считаешь, она была не нужна?! - Сова удивилась. Энтузиазм, с которым Эрк готовил и вёл эту «маленькую частную войну» никак не вязался с этими его словами. И даже - полностью им противоречил…
        - С точностью до наоборот - очень нужна! Бойцам - нужно было привыкнуть к победам. Нам - нужна была нормальная база, а не «домик у моря». Но времени она нам совсем не прибавила, наоборот…
        - Знаешь, братик… - вдруг заулыбалась она, - …а ведь ты врёшь! Блин, а я почти поверила! Молодец, хорошо сыграл! На самом-то деле ты - до чёртиков рад, что у нас так хорошо всё получается…
        - Слишком хорошо - тоже не очень хорошо… - он теперь тоже широко улыбался. Раскусила. - Чересчур легко… как бы не нарваться, расслабившись! Да и «на самом-то деле» - времени у нас, действительно, маловато, а работы ещё…
        - Да ну её, эту работу!!! Не сегодня же!!! В конце-то концов, блин… победа… ага, а ещё… весна, однако…
        Капитан повернулся к открытому окну и проследил за направлением её взгляда. В небольшом внутреннем дворике «Замка», возле недавно посаженных, но уже цветущих кустов, он увидел двоих. Они стояли молча, взявшись за руки, глаза в глаза. Слова им, судя по всему, были уже не нужны. Несмотря на то, что на кусты падала густая тень, он узнал обоих. Викинг и… Симона Дебре…
        - Ты права, сестрёнка… да ну её, эту работу! - Эрк засмеялся и аккуратно закрыл окно. - А потому, чёрт возьми - не подглядывай! Не на работе…
        - Это у меня уже - профессиональная привычка… - Миледи тоже рассмеялась и, махнув рукой, пошла в глубину зала. Судя по направлению движения - отбирать гитару у Князя… или наоборот - сыграть с ним в две гитары…

«А у меня профессиональная привычка - постоянно быть наготове…», - подумал он, глядя ей вслед. Улыбка на его лице растаяла, - «…и я никогда от неё не избавлюсь. Но в одном ты всё-таки была права - не сегодня. Расчёты, схемы дальнейших действий и всё остальное - может подождать. До завтра…».

18.04.1898 …Швейцария, Цюрих, завод SIG… (утро)

«Какие были планы… просто таки наполеоновские! И что мы имеем в итоге? Ни Наполеона с его планами, ни Цезаря с его - «пришел, увидел, победил» - из меня явно не вышло», - размышлял Билли, неторопливо и давно привычным маршрутом, идя по улицам Цюриха. - «А ведь - сам же и напросился… «Эксперт» хренов! «Оружейник»… блин, обхохотаться можно - какой «оружейник»! Без привезённых «оттуда» железок и чертежей светило бы тебе, «эксперт-оружейник», место старшего помощника младшего уборщика стружек в том цеху, где для SIGовской продукции упаковочные, блин, ящики делают… и не более того! Это если бы ещё взяли…». - Впереди показался знакомый, до последнего гвоздика, забор, и он ускорил шаги. - «Хотя, конечно, всё не так плохо, как кажется на первый взгляд… всё - гораздо хуже! Темп продвижения нашего заказа к конечному результату - даже не черепаший… улиточный, наверное. Ты что… улитка ползает гораздо быстрее. А как хорошо всё начиналось!»…
        Фраза - «А как хорошо всё начиналось!» уже стала Ковбою не менее привычной, чем другая - «Как всё запущено!». За проведенное в Швейцарии время он много узнал, а понял - не меньше. Выводом, особенно сильно и больно бьющим по его самолюбию, стал следующий - «Оказывается, Я НИ ЧЕРТА ТОЛКОМ НЕ ЗНАЮ о производстве огнестрельного оружия - вообще, и о возникающих при этом вопросах - в частности!». Кляня своё гуманитарное образование, он вгрызался в SIGовскую специфику, а также в технологии этого времени, как волк в только что убитую добычу и, по крайней мере, внешне, уже почти ничем не отличался от тех «цюрихских оружейных маньяков», на которых раньше смотрел с таким удивлением. Теперь он на них - чуть ли не молился. И не обращал никакого внимания на то, что точно таким же, ученически преданным взглядом, смотрят на него SIGовские организаторы производства…
        Производственная организация, элементарная для начала XXI-го века, в конце XIX-го казалась местным управляющим - божественным откровением. И, по крайней мере, в ЭТОМ мире, Генри Форд уже не смог бы стать изобретателем конвейера. Ну, ведь нельзя же, в самом деле, изобрести то, что - уже применяется на практике! Петер Краусберг (как оказалось, имевший прозвище «Verkleinern»[verkleinern (швейц.нем.)… гном] , причём он о нём - знал, и даже - им гордился!) остановил, своим приказом, производство в одном из филиалов на две недели - проводил эксперимент, а за следующие две - это предприятие выпустило гораздо больше продукции, чем за весь предыдущий месяц. И - гораздо дешевле по себестоимости. После чего в остальных филиалах Sweizerische Industrie-Gesellschaft «Метод Коуби» - был введен незамедлительно! Билли получил премию и небольшой пакет акций SIGа, но не обратил на это особого внимания…
        Самое интересное то, что и оружейники тоже… считали его «своим». И - очень уважали. Да, Ковбой не имел такого объёма специальных знаний как они, но ведь
«специальные знания» - это ещё не всё! Организация работы и новые идеи значат не меньше. В организации работы он, логист (не по образованию, а по профессии - так получилось), разбирался. «Мозговой штурм», «блок-схема», «разброс заданий» - эти, да и многие другие термины стали для инженеров SIGа привычными и они уже слабо представляли, как можно работать по-старому. В смысле - НОРМАЛЬНО работать. Ну а те новые (для этого времени) конструкторские решения, которые выдавал, а точнее, вспоминал, Билли, обеспечили ему звание - «наш генератор идей», всерьёз и надолго. Он всё ещё считал себя - только учеником, и даже кое в чём был прав. НО! Учился не только сам Ковбой, многому учились - у него…
        Ещё одно событие, имевшее далеко идущие последствия, но не сразу привлёкшее его внимание, случилось вскоре после возвращения с MauserWerke. Тогда он был просто в шоке от истории с MG42м. И, на вопрос Краусберга, - «Вы разрешите мне осмотреть ваш пистолет, герр Коуби?», не только ответил согласием, но… просто взял, да и подарил ему ТТ. А на следующий день, порывшись в вещах - принёс и отдал ещё и чертежи. (Отправляясь «сюда», он прихватил с собой кое-что из своего архива, но вот только большая часть - оказалась бесполезной, хорошо, хоть чертежи пригодились…) Но сразу предупредил «Гнома» - если тот вздумает запустить ТТ в производство… не исключено и судебное разбирательство. С Браунингом, уже успевшим получить патент на использованные в этом оружии конструкторские решения. «Либо мы договоримся с ним, либо - что-нибудь придумаем!», - ответил тот…
        А несколько дней назад - случилось продолжение этой истории. Петер Краусберг подошел к нему и спросил, - «Какое имя будем присваивать пистолету?»!!! От первого, именного, варианта - «7,63 мм пистолет Коуби», слегка обалдевший Билли - отказался наотрез. В итоге, выпускать свою версию ТТ фирма стала под названием «7,
3 мм SIG-IP»… «Р» - понятно - «пистолет». А вот «I» - расшифровывалось по-разному. Чаще, в основном для продажи - «Individual». Но для конкурса, объявленного швейцарской армией, почему-то - «Infanterie»[Infanterie (нем.)… пехотный] . Ковбою, не понявшему смысла такой разницы в названиях, эту тонкость разъяснил Карл Либих. Оказывается, чтобы отличать это новое изделие от… «маузера» С96! А на возглас Билли, снова обалдевшего, - «Да ведь их же слепой, на ощупь, не перепутает!», - ответил, что С96 считается… кавалерийским! И в документах обозначается - именно так. Что поделать, бюрократия…
        С пистолетом получилось хорошо - «договорились с Браунингом или что-нибудь придумали…». А вот с тем, из-за чего Ковбой вообще сюда приехал - с изготовлением пулемётов, ничего особо хорошего до вчерашнего дня не было. Здесь - одна проблема громоздилась на другую. Некоторые из них оказалось невозможным решить на SIGе. Например, ту, о которой Билли «там» и не думал - металлические пулемётные ленты для MG… вся проблема и была-то в том, что именно - металлические! Те, что пока удавалось изготовить - рвались на куски при первом же испытании. Причём не в месте скрепления звеньев, а - сами звенья! Металл - не выдерживал. Хотя… эту-то проблему вроде бы решили, последний опыт оказался удачным, но… когда Ковбой подумал о цене лент, сделанных на часовых заводах (!) из часовых пружин (!), то вздрогнул. Цена у него получалась просто откровенно запредельной…
«Ну, хоть что-то…», - подумал Билли, направляясь к воротам завода. - «Сегодня, наконец, на полигоне начнутся испытания «первой ласточки» - SIGовского ручника». Вчера он уже подержал в руках это изделие - SIGовскую копию чешского пулемета ZB30. С учетом отставания в технологиях почти что на треть века, одну мировую и до чёрта локальных войн… получилось достаточно неплохо. «Какая разница, что весит эта машинка не девять без малого, а - больше десяти кило… или что приклад у неё - такой же, как и у MGшника», - усмехнулся Билли. - «Или, что магазин они, эти чёртовы потомки Вильгельма Телля, сделали не на двадцать, а на двадцать пять патронов, да и ещё кое-какие мелочи отличаются…». - Он кивнул знакомому охраннику на входе и продолжил свою мысль. - «Главное, чтоб этот «die CarbineMaschineGewehr»[«CarbineMaschineGewehr» (нем.)… карабин-пулемет] брр, ну, блин, и названьице-то - нормально стрелял! А вот как он стреляет и стреляет ли вообще - мы сегодня и узнаем… на практике!».

18.04.1898…Куба, база «Замок» (плантация Дебре)… (день)
        - Знаешь, все последние события, - вид у Киборга был очень задумчивый, - мне напомнили одну из твоих цитат… вот эту, - «Совершенно жуткое везение, прошедшее по просто невероятной халяве…». Кажется, так?
        - Цитата правильная, но… - Капитан улыбнулся, - …не совсем точно отражает суть ситуации. Кроме всего прочего - нас пока просто никто не принимал всерьёз. Ну, ты сам сравни. С одной стороны - мы. С пехотным батальоном, двумя кавалерийскими эскадронами, батареей «гочкисов», десятком пулемётов и двумя миллионами - кто мы такие? Да никто! Так, мелочь пузатая…
        - А с другой стороны - Картель, у которого на поводке вся повстанческая армия, а за спиной, - подхватил и развил Паладин, - вся армия Соединённых Штатов! И не два
«лимона» вообще, а больше двадцати пяти - в год. Прибыли. Сколько у них вообще… до фига! Действительно - мало сопоставимые силы…
        - И ещё… против них - работают законы Паркинсона. Такая структура просто не может не быть пирамидальной. А значит - забюрократизированной. Реакция чиновника на любое событие - она всегда стандартная…
        - …по инструкции! А если ситуация инструкцией не предусмотрена - тем хуже для ситуации! Или - запросит указаний сверху… а там сейчас явно не до того! Там, блин, делом заняты - войну готовят…
        - «…медленно спустимся с холма - и возьмем сразу всё стадо!». Мы - мелочь. А им - не до мелочей. Мелочи - никуда не денутся. Ладно, хватит теории - практика не ждёт! Что там у нас с официальным объявлением войны?
        - Где-то двадцать первого - двадцать пятого… в этих пределах, - махнул рукой Паладин. - Эх, накроется тогда наша контрабанда большим медным тазом. В комплекте с возможными подкреплениями из Мексики…
        - С чего ты взял, что всё это накроется?! - Валькирия, до этого сидевшая молча в углу, посмотрела на него с неприкрытым изумлением. - «Печкин», конечно, через эту их блокаду не пройдёт, но на нём свет клином не сошелся. Будем переправлять то, что нам надо… и кого надо - на контрабандистских лодках!
        - Хочешь устроить «капельные перевозки» в миниатюре? - Киборг задумался. - А ты знаешь - может получиться! Возьмём количеством…
        - И добровольцев пошлём через Майями, - добавил Эрк. - Ну, а потом их, вместе с оружием, доставим на Кубу - всё теми же местными шаландами. Этот маршрут будет, конечно, жутким нахальством, но… или так - или никак…
        - Хорджес умотал в Мексику именно за этим - перенаправить поток?
        - Да. И ещё - ускорить вербовку. Люди нужны - позарез. А что, без него у тебя политические концепции не вытанцовываются?
        - Нет, с концепциями - всё в порядке. Просто… нравится мне этот дед!
        - А кому не нравится… и кому легко? - пожал плечами Капитан. - О, Миледи. С добрым утром… или уже день? Все остальные - где?
        - Скоро будут… и, братик - хам ты всё-таки…
        - Согласен с тобой, а ещё - мерзавец и подлый наёмник… ох, как же я всем этим горжусь! Просто-таки - до самолюбования…

18.04.1898…там же… (немного позже)
        О вчерашнем буйном веселье не напоминало почти ничего, вот разве что… нет, у собиравшихся на совещание - красных глаз не наблюдалось. Вчера, на удивление, мало пили, а больше танцевали, пели и слушали. Да и отоспаться сегодня никто не помешал. Так что - ничего не напоминало. Вообще…
«Такого совещания у нас не было… да никогда ещё не было», - взгляд Капитана скользил по залу. - «Пришли ВСЕ. Хотя… нет майора Хорджеса и нового коменданта
«Гавани» - капитана Майкла Доусона, тоже из ветеранов-конфедератов. А кроме них… наши… «старики» - все на месте. Молодежь… тоже, только разбрелись… а Викинг, блин, времени не теряет - стоит себе и спокойненько так беседует с мадам Луизой. Ага, и Падре рядом - куда ж без него… Так, а где остальные Дебре…».
        Заметил он их - только с третьего раза. Инстинктивно искал сочетание из двух камуфляжных комплектов и платья, а нашел… фигур в камуфляже (кроме команды) в зале - было не две, а три. Две мужских и одна… да, Влад и Симона действительно не теряли времени даром… ну, на то и война…

«Записать Лейт в пророки, что ли? Я теперь уже не удивлюсь… когда услышу по рации голосок Симоны… ладно, дальше… Хартман и его офицеры - на месте. Эспада, Бишоп и Стэнфорд, командир пулемётчиков - тоже. О’Лири… ага, вот он - говорит с Дугласом… а рядом - Макферсон, командир «зуавов». С армией - всё. Теперь - наш, так сказать - «флот». Гонсалес (или он сегодня Штаффель?) - здесь… вместе с Лэмом. Комплект. Ну, что ж… пора начинать!».
        - Итак, леди и джентльмены, праздник окончен - война продолжается. Вот с неё мы и начнём - на днях война Испании и САСШ будет объявлена официально. Мы, пока что, считаемся как бы частью испанской армии, и нас это коснётся напрямую - нужно увеличивать силы… а в связи с той же официальной войной - возникнут трудности с получением пополнения из Мексики. Майор Хартман…
        - Да, сэр?
        - Оба ваших заместителя вас покидают. Будут формировать два новых пехотных батальона - из местных жителей. Вам ясно, господа? На должности младших офицеров и сержантов, а также - в качестве костяка новых подразделений - возьмёте себе сотню новичков из «Тихой Гавани». Майорами вы станете… или не станете - по результатам первого боя, так что людей отбирайте тщательней. Вопросы есть?
        - Сэр… тут такое дело… - Роджер Хартман выглядел смущённым, раньше за ним этого как-то не наблюдалось, - …по поводу пополнения… понимаете, дело в том, что к нам, в мой батальон - просятся некоторые пленные…
        - Что?!
        - Да, сэр - американцы-добровольцы из повстанческих отрядов, те, которых вы велели арестовать… и даже… наёмники Картеля. Все они с Юга, сэр!
        - Знаете, что, майор… - Эрк посмотрел на отца Франциско. Тот улыбался. - Под вашу ответственность! Если что-то будет не так - сами понимаете…
        - Да, сэр! Спасибо, сэр…
        - Мистер Бишоп - вашу кавалерию мы тоже будем пополнять… И тоже - за счёт местных ресурсов… но немного по другому. Эскадрон делится на три части. В первую войдут - ваши лучшие бойцы и оба пулемёта… подчёркиваю - именно бойцы, а не те, кто может командовать и учить. Это - ваш личный резерв, как командира. Остальных - используете как основу для формирования ещё двух эскадронов…
        - Ясно, сэр. Эскадрон разворачиваем в дивизион из двух эскадронов и резервного взвода с тяжелым оружием… почти как у Мосби, сэр!
        - Правильно, майор, - кивнул Капитан. - Так же, как было у «Серых Рейдеров». Два кулака и голова… с острыми зубами. Сеньор де Кордова, у вас, как я знаю, среди
«Смертников» уже есть пара десятков кубинцев - можете их больше не прятать… и желательно, чтобы их стало побольше…
        - Нам не все подходят, сеньор Гауптманн, - покачал головой Эспада.
        - Я же не прошу вас набирать, кого попало, просто… поищите лучше, вот и всё. Мистер Дуглас, вы разобрались с нашими трофеями?
        - Не совсем, сэр. Среди нас нет никого, кто бы знал что-нибудь об этих новых динамитных пушках, сэр. Среди пленных таких - тоже не оказалось…
        - Скверно… нанять вам инструктора до начала войны - мы уже не успеем. Ну да ладно… эти пушки не будут стрелять по нам - а это главное! Пока смажьте их получше и уберите подальше… Нет! И даже не думай, - резко оборвал Эрк, начавшего было что-то говорить Боцмана. - Ты в них копаться не будешь! Мне - жалко пушки, а тебя - ещё больше! Если полезешь сам… короче, ты меня знаешь! Всё, этот вопрос закрыт! Прошу прощения, капитан Дуглас…
        - Всё нормально, сэр… молодых иногда заносит, - улыбнулся тот.
        - Что с остальными орудиями? В каком они состоянии?
        - В превосходном, сэр. На некоторых ещё сохранились остатки заводской смазки. Никакого сравнения с тем кошмаром артиллериста, что попадал к нам раньше. Ещё мы взяли по триста выстрелов на орудие, сэр.
        - Это хорошо… людей вам достаточно?
        - Да, хватит. Среди новичков тоже есть артиллеристы, сэр.
        - Тогда, капитан, сделаем так - новыми орудиями вооружим полевую батарею. Те
«кошмары артиллериста» что у вас были раньше - из них мы сделаем две береговые. В
«Тихой Гавани» и Санта Педро дел Хуале. Командиров - подберёте из своих людей. Ну и точное место, где они будут стоять - тоже выберите сами…
        - Слушаюсь, сэр. С вашего позволения, я займусь сначала здешней батареей, той, которая будет возле причала. Пока будем переправлять пушки в «Гавань»…
        - Правильно. Так, с артиллерией пока всё. Лейтенант Стэнфорд, как там обстоят дела с нашими новыми «кофемолками»?
        - Три из них - в полном порядке. Четвёртой - не так повезло. Пуля попала прямо в привод и разнесла его ко всем чертям. Годится только на запчасти, да и то не на все. Ребята уже имели дело с «гатлингами», так что - проблем не будет…
        - Это хорошая новость… а теперь плохая. «Гатлинги» мы у вас заберём. Капитан Гонсалес, мистер Айронпост, подойдите сюда, пожалуйста. Тигра - ты тоже. Скажите, господа, - по очереди посмотрел Эрк на обоих моряков, - вам никогда не приходилось раньше служить в военном флоте?
        - Нет, сеньор, - покачал головой Фридрих.
        - А морская пехота Её Величества считается, сэр? Если да, - широко улыбнулся
«Старший помощник Лэм», - то на флоте я служил.
        - Значит, вам, Лемюэль - будет проще… Пора обзаводиться военным флотом, ну а кораблей, кроме ваших - у нас нет. На «Беду» мы поставим «гатлинг»… как, справится с такой митральезой бывший «Jolly»[«jolly» (англ.)… «весельчак» (жарг.), прозвище английских морских пехотинцев. Его обыграл Киплинг в своём стихотворении «Солдат, а также моряк». Именно на этот стих намекает Эрк - про митральезу там тоже есть…] ?
        - Конечно, сэр! - Айронпосту эта идея явно понравилась…
        - Вам, Фридрих, придётся сложнее - военного опыта у вас меньше, а вот оружия на борту будет гораздо больше. Два «гатлинга» и, если получится - «норденфельд»… тот самый, что стоит у нас в сарае. Да, вот ещё что… господа офицеры, пожалуйста, в расчёты для них подберите солдат поопытнее… из тех, которых не слишком укачивает. Тигра, сначала - поставишь на «Беду» «кофемолку». А уже потом - начнёте вместе с капитаном Гонсалесом делать из пакетбота канонерку. Пока будешь заниматься катером - «Печкин» переправит в «Тихую Гавань» орудия…
        Собрание продолжалось почти до вечера и не ограничилось только приказами и распоряжениями Эрка о реорганизации в армии и создании флота. Была задана ещё, по выражению Тигры - «Ну просто-таки чёртова куча!» вопросов и даже получены на них ответы. Начиная с такого - «Ну и когда же, наконец, наш «великий механик» наладит электричество в «Замке»? А то, Лэм уже задолбался возить из «Гавани» аккумуляторы для базовой станции, а мы, блин, не меньше его задолбались их таскать?». Ответ -
«А как только - так сразу! Мне обещали, что генератор будет ещё вчера - вы его видите?! Я - не вижу! Все вопросы - к «хомячкам»!». И заканчивая обсуждением стратегии и политических перспектив. Короче - хорошо поговорили…
        Глава 11, слегка артиллерийская, а в конце анекдотичная…

« - …это не война, а самый настоящий бардак!!!
        - Ну что вы! В бардаке порядка гораздо больше!»
18.04.1898…Куба, база «Замок» (плантация Дебре)… (ночь)
        В «Замке Дебре» у Капитана теперь тоже было, как это называла Миледи, «место для звёздной медитации». Столик под навесом из плотной ткани на плоской крыше оказался вполне адекватной заменой «Капитанскому мостику». И даже лучше - никто мимо не ходил, а если туда и забирались, то - только по делу…

«Так, реорганизация армии под новые задачи - запущена… осталось дождаться только её результатов», - думал Эрк, неторопливо набивая трубку. - «Материализация приказов и раздача плюшек - в виде новых званий и должностей - прошла успешно. У
«Игроков в Цивилизацию» тоже наметился прогресс. Паладин прав - начинать надо не отсюда, а с востока, из Орьенте. К тому же - именно там, если прочие «засланцы» не успели в этом Мире наломать особых дров, произойдёт высадка юсовских войск. Там до чёрта французских плантаций и Луиза обеспечит неплохие тылы, но… логистика, мать её за ногу! Связность провинции Орьенте с остальной Кубой - с началом войны круто устремится к нулю. «Железки» - нет. На море - блокада. Дороги… это даже не направления, а тонкий намёк на них. К тому же, блин, «партизанский край»… а если откровенно - «партизанский рай»! Испанцы там реально контролируют, кроме самого Сантьяго - ещё несколько городков на побережье и на этом всё. Остальная территория провинции - страна непуганых «патриотов»!»…
        Зажигалка опять долго не срабатывала. - «Чёрт, наверное надо кремень сменить… Так, о чём это я… а, об Орьенте! Да уж, не провинция, а настоящий остров… но это и к лучшему! Мы, как и «патриоты» - сможем делать там всё, что в голову взбредёт! По пунктам… Для начала - в союзе с испанцами и командами «постреляльщиков» загнать войну на суше в позиционный тупик… Пункт номер второй. Сидеть в окопах мы не будем - хватит, в своё время насиделся! Другие дела найдутся. Пока остальные будут заниматься «игрой в толкунчика»… испанцы толкают американцев в море, американцы толкают испанцев в Сантьяго, «постреляльщики» помогают испанцам, «патриоты» - американцам. Все при деле! Все - толкаются! Весело! Жизнь бьёт ключом! Разводным, блин - по голове. Вот этим ключиком нам и надо стать! Взять Орьенте под контроль, пока они перепихиваются! Операция «Реверс», но в масштабах провинции… и готовить её надо - уже сейчас. Завтра поговорю с отцом Франциско…».
        Капитан улыбнулся. Операция «Реверс» (смена флага местными повстанцами) на девяносто процентов была заслугой Падре. Точнее - его братьев по Ордену. В «Играх Спецслужб» у американцев шансов не было. Грубая сила здесь не котировалась. А вот опыт и профессионализм - ещё как! Но сейчас с отцами-иезуитами могли поспорить в этом вот разве что (причём - только в профессионализме, опыта нескольких сотен лет подобной работы - не было больше ни у кого) вежливые джентльмены из Службы Её Величества. Все остальные - и рядом не стояли…

«Но это пока - в перспективе. Ко всему этому нам ещё готовиться и готовиться… а пока что - к более насущным делам. Первое - отдел пропаганды…», - он затянулся и, вспомнив Валькирию (отчаянно матерившуюся - у неё отобрали заместителя!), тихо и ехидно засмеялся. - «А кому легко? Хотя Князю с Асперой - тоже легко не будет! Пара из профессионального журналиста и недоучившегося философа это, конечно, не совсем адекватная замена доктору Геббельсу, но - кто ещё? Плюс Миледи ребятам поможет. В Гаване у нас и Айсберг неплохо справляется. Блин! Растёт молодёжь! Сладкая парочка Алекс - Эйли… Чёрт! А ведь в этой девчонке - ошибались МЫ ВСЕ… разве что кроме самого Айсберга, но он же, блин, не признается…».

«Во всех смыслах натуральная блондинка» оказалось таковой отнюдь не во всех смыслах. У дочки мелкого олигарха и городского депутата, которая с руганью порвала с семьёй и, хлопнув дверью, «ушла в тусовку» (её папочка - только рукой махнул - перебесится!), под светлыми кудряшками, оказалось, обитали неплохие мозги и цепкая память художника. Как только она полностью пришла в себя после того, что случилось в развалинах неподалёку от Матансаса - это проявилось. Досье Паладина дополнились карандашными портретами (профиль, анфас, полуоборот) и - краткими убийственными характеристиками. Фейри относилась к высшему обществу Гаваны - как и к отцовским приятелям - без малейшего уважения. Да ещё и Сова, в процессе подготовки «ширмы» (большего от Эйли не ожидалось) заразила её своим «профессиональным отношением» к людям вообще, ну а к «объектам работы» - в частности…

«Теперь - второе… Паладин влип. По самое не могу. А не фиг было поднимать, кроме политических - ещё и вопросы стратегии! «Необходимо будет, рано или поздно, переносить войну на территорию противника…»! Короче - инициатива наказуема! Так что теперь Киборг, в полном ошизении от новых обязанностей и в полном соответствии со своими флотофильскими заморочками, будет формировать нам морскую пехоту. Из
«зуавов». Блин, а из кого же ещё?! Бывшие контрабандисты, с их - «всё равно в кого стрелять» - самый подходящий материал. Да и крыша находится у них примерно там же, где и у «Смертников» - хрен его знает где! Как сказал Тигра - «…уехала ещё до рождения, даже не познакомившись!». Так что, для первой волны десанта, они - просто идеальные кандидаты. И, если честно - их будет не жалко…». - Трубка погасла и Эрк, выколотив её, положил в карман. Тишину ночи нарушали только далёкие, еле слышные раскаты грома где-то над океаном…

«Будет гроза… или уже есть, но до нас - не достаёт. Интересно, «Печкин» успел проскочить до того, как это началось?», - курить не хотелось и он, просто глядя на звёздное небо, погрузился в состояние, действительно напоминающее медитацию. В последнее время это вошло у него в привычку…

19.04.1898…Куба, деревушка Санта Педро дел Хуале… (ночь, после полуночи)

«Так… И этот - не взорвался… А упал - чуть ли не на голову… Пока нам везёт… Интересно - долго ещё?». - Паладин обратил внимание на то, что стискивает MG изо всех сил, и заставил себя слегка разжать руки. Не помогло. Всё равно - было страшно. Но, глядя на скорчившегося возле мешков Боцмана, он понимал - показывать это ни в коем случае нельзя. - «Мне тоже - везёт… как утопленнику!!! Какого хрена меня сюда сегодня занесло?! Ну, это понятно… провожал, вместе с Миледи, ребят… на
«Печкин». А потом? Она-то укатила в «Замок», а ты, кретин - кой чёрт здесь остался? На «зуавов» посмотреть?! Ты на них что - в «Замке» не насмотрелся?! Или - в «Гавани»?! Пробило идиота на срочное выполнение задания! Твою мать!!!»…
        Этот снаряд - взорвался. Не очень близко - где-то на окраине деревни. Но, тем не менее, грохот от взрыва был такой, что у сидящих в пулемётном гнезде возле причала заложило уши. Следующий - тоже рванул. В воде, подняв высокий, чёрный в темноте, столб. Айронпост высунулся из-за мешков с песком - посмотреть, а не задело ли его драгоценный катер, и вдруг - разразился такими морскими загибами, что вся ругань, слышанная до этого Киборгом - и рядом не пробегала…
        - Вот эта чёртова канонерка, сэр, - наконец-то отматерившись, сказал Лэм. - Как раз в просвете между двумя островами! Стреляет, сволочь, и ничем нам её не достать! А сама-то - как на ладони! Тварь поганая!
        Четвёртый из укрывшихся здесь от обстрела - сержант МакКоун, артиллерист ещё из
«старой гвардии» Дугласа - всё это время спокойно дымил своей трубочкой. Сказал он всего пять слов, в самом начале - «Пять и восемь дюймов, сэр», определив, таким образом, калибр пушек противника и замолчал, явно посчитав свою задачу на данный момент выполненной. Теперь - снова заговорил:
        - Почему - ничем? Сейчас мы её достанем… - с этими словами он перемахнул через мешки и исчез в темноте. Все остальные удивлённо переглянулись, не понимая, чем же именно Эндрю МакКоун собрался «её достать»…
        Непонимание продлилось недолго. Уже через несколько минут откуда-то справа, со стороны пляжа, звонко, наперебой, ударили два «гочкиса». Паладин резко встал и посмотрел в сторону океана, где вспышки озаряли неясный силуэт, чёрт его знает, чьей принадлежности, боевого корабля, которому с чего-то захотелось вывалить несколько сотен снарядов на Санта Педро дел Хуале и её окрестности. Затем перевёл взгляд на «береговую батарею» - пару трофейных скорострелок малого калибра, привезённых только сегодня к вечеру и в открытую стоящих на песке…
        - На такой дистанции это - пальба по рыбам… - задумчиво протянул Айронпост, но взрывы и глухие удары неразорвавшихся снарядов на берегу вдруг прекратились, хотя орудия корабля продолжали вести огонь. - Интересно, а он действительно достал её или у этого корыта вдруг сменились планы?
        - А чёрт его знает, как оно там на самом деле, - ответил Киборг, - но офицерские погоны МакКоун себе сейчас точно заработал…
        - Вряд ли, сэр, он именно из-за этого побежал к пушкам, - опасность отступила, и Лэм вспомнил о субординации. Хотя и не до конца…
        - Неважно, из-за чего он побежал, - Паладин наконец-то смог выпустить из рук и повесить на плечо пулемёт. - Главное, что побежал. Этого вполне достаточно. Погоны у нас раздаю не я, но Эндрю - их получит. Даю слово!

19.04.1898…там же… (чуть позже)
        Киборг послал Айронпоста проверять «Беду» (а попробуй не послать - тот бы сам побежал, понятия о субординации у бывшего морского пехотинца были, но уж очень специфические, может, именно поэтому он в своё время и не поднялся по службе выше рядового). Проверить, есть ли серьёзные разрушения в посёлке, он отправил командира местных «зуавов», сержанта Рамиреса, появившегося вскоре после окончания обстрела. И теперь, вместе с Боцманом (поручать которому какие-либо самостоятельные задания сейчас не имело смысла - парень первый в раз жизни побывал под огнём), не торопясь, приближался к «героям ночи» - артиллеристам и их орудиям. Торопиться было некуда. Судя по всему, неизвестному кораблю стрельба надоела, и он умотал куда-то по своим делам (мало ли какие дела могут быть у военного корабля, может, ещё где-то надо было пострелять по берегу - кто его знает)…
        Голос сержанта МакКоуна был слышен издалека. Он явно «продирал с песочком» своих подчинённых за какие-то упущения, замеченные им при сегодняшней стрельбе, и Паладин решил не мешать воспитательному процессу. Просто остановился недалеко - послушать… а там было, что послушать. «Выкормыши краснозадой обезьяны, не отличающие ствол от казенника», по сравнению с другими высказываниями Эндрю, звучали как простая констатация факта. Двенадцать человек, расчёты обеих орудий, стояли перед ним навытяжку, опасаясь лишний раз вздохнуть. Когда же все новые словосочетания у сержанта закончились и он начал повторяться, Киборг, со вздохом, решил, наконец, прервать экзекуцию…
        - Подойдите сюда, пожалуйста, мистер МакКоун…
        - Слушаюсь, сэр, сию минуту, - ответил тот и, раздавая подчиненным, напоследок ценные указания, - «…чтобы к моему возвращению всё блестело как столовое серебро на приёме у лорда!», - направился к Паладину с Тигрой.
        - А, вот вы где, сэр, - выбрал как раз этот момент для своего появления Лэм. - На скорлупке всё в порядке, даже палубу не замочило…
        - Сеньор Киборг, в деревне… - ненамного отстал от него Рамирес, - …разрушено две хижины и убита свинья! Рыбаки удрали в лес и ещё не вернулись…
        - Сэр! Батарея выпустила по восемь снарядов на орудие, сэр! Попаданий в цель не отмечено, сэр! - Эндрю чётко доложил и добавил, уже тише. - Но я очень надеюсь, что хотя бы парочкой гранат, но мы её достали, сэр…
        Больше всего сейчас Паладину хотелось сесть где-нибудь в уголочке, чтобы ему никто не мешал и, по выражению Капитана, «заняться углублённым полнопрофильным самоокапыванием», но… он оказался, здесь и сейчас, старшим командиром - надо было соответствовать… или, по крайней мере, делать вид…
        - Значит, потерь у нас нет… Свинья не в счёт! А теперь вы, мистер Айронпост, и вы, мистер МакКоун - морской пехотинец и артиллерист - выскажете нам свои догадки о том, что это был за корабль, чей и, главное… Какого чёрта ему здесь надо было! Для охоты на свиней обычно не используются восьмидюймовки…
        Два сержанта (одному звание присвоили только вчера, другой - на днях должен был получить лейтенантские погоны) переглянулись. Судя по всему, никаких догадок на этот счёт ни у одного из них просто не было…

19.04.1898…там же… (через несколько часов, на рассвете)
        Таможенное судно Соединенных Штатов «Ниагара» беспомощно дрейфовало по течению. Снаряд с крейсера, который все на её борту считали испанским, попал прямо в паровую машину. Теперь корабль тащило к неизвестному берегу - далеко от точки высадки. Утешало только то, что по берегу крейсер тоже стрелял, а значит, там могли быть свои. Но там могли быть и испанцы! Как сказал «полковник» повстанцев Манчес Санчес Доминго Плалио - «Добивают тех, кто уцелел после огня крейсера!». Теперь его люди, вооружившись винтовками Ремингтона, которые, вместе с двумя пушками Гочкиса, динамитом, патронами и перевозила «Ниагара», напряженно всматривались в ночную тьму. Так как на борту добровольцев было почти двести человек - было кому всматриваться. Тем не менее, первый лейтенант Лав Мозес Смит, капитан «Ниагары», глядел в сторону берега не менее напряжено…
        Но, особо долго - не понапрягаешься. Течение было не слишком сильным, так что корабль подтащило к берегу только уже на рассвете… и прямо к какой-то прибрежной деревушке - убогому собранию хижин и навесов. Могло бы пронести и мимо, но этому мешал идущий в море, под прямым углом к берегу, длинный причал. На «Ниагаре», когда разглядели его сквозь испарения и неясную полумглу, даже обрадовались - не надо будет при высадке и разгрузке прыгать в воду, судно не налетит на риф, не сядет на мель и вообще - в посёлке могли оказаться свои люди, через которых можно будет послать весточку о сложившейся ситуации. Но, тем не менее - там могли оказаться и испанские солдаты. Или герильеро - что было бы ещё хуже. На всякий случай Плалио велел своим людям - без приказа не стрелять, но - быть наготове…
        Причал убогой прибрежной деревушки выглядел всё-таки не настолько убого, как она сама. С одной стороны - как раз с той, куда течение тащило «Ниагару», возле него покачивался на волнах с десяток разнообразных лодок. С противоположной, почти у самого берега - виднелся сквозь утреннюю туманную дымку силуэт парового катера. По причалу неторопливо прохаживался высокий, худой человек в военной форме, но явно - не испанской, что уже радовало. Форма показалась лейтенанту Смиту знакомой, но вот только - где и когда он её видел? Неизвестный что-то говорил работающим на палубе катера людям, но ни слова, ни даже язык разобрать было пока невозможно. Тут вдруг от причала послышался крик - кто-то там показывал рукой в сторону «Ниагары». Военный резко обернулся, что-то сказал, и с катера передали большой жестяной рупор. Он поднёс его ко рту и… короче, если убрать непечатные выражения, то получалось примерно следующее:
        - Кто… вы… такие… и какого… здесь… делаете?!
        Кричал он по-английски, и в его речи звучал явный британский акцент! Лейтенант переглянулся с «полковником» Плалио, тот, на всякий случай, держал человека на прицеле, и ответил, тоже в рупор:
        - Таможенное судно САСШ «Ниагара». Говорит командир - первый лейтенант Смит! А вы кто такой?!
        - Прошу прощения, сэр! Сержант Айронпост, сэр! Морская пехота Её Величества! Что таможенное судно САСШ делает на Багамах, сэр?!
        Последние слова сержанта вызвали у Смита настоящий шок. Он не мог поверить своим ушам! Но… британский акцент и, главное - форма! Лав Мозес вспомнил, где её видел - в альбоме «Мундиры Флотов», еще, когда учился! Плалио, судя по тому, как он раскрыл рот от удивления и, даже - опустил винтовку, был шокирован не меньше, чем он сам. Морской пехотинец тем временем продолжал:
        - Это вы устроили сегодняшний ночной кавардак, сэр?! Если так, то вам придётся сначала заплатить старой Мэгги за её свинью, а потом выслушать всё, что думает об этом полковник, сэр! И боюсь то, что он скажет - вам очень не понравится! Некоторых его слов не знаю даже я - а я их знаю довольно много!
        - Это не мы! Это испанский крейсер! - Смит, очнувшись от слова «полковник», немедленно поспешил оправдаться. - По нам он тоже стрелял!
        Сержант, обратив, наконец, внимание на развороченную корму «Ниагары», выдал развёрнутую характеристику Испании и испанцев - вообще, а крейсера и его капитана, который «путает север с югом, а остров Шиз-бич с островом Куба» - в частности. Под конец он упомянул о Папе Римском.
        - Что ты орёшь, Лэм?! Я только недавно смог заснуть! Если тебе опять захотелось посетить гауптвахту - просто скажи мне, а не ори!
        На сцене появился новый персонаж. В его национальности сомневаться не стоило. Ну, кто ещё наденет в тропиках килт и боннет - кроме шотландца? Кителя на нём не было - только белая рубашка, и звание определить было невозможно. Но сержант тут же поспешил это исправить:
        - Прошу прощения, лейтенант МакКоун, сэр! Оказывается, по нам ночью стрелял испанский крейсер, сэр! Это - тоже пострадавшие, сэр! Американский таможенник и его командир лейтенант Смит, сэр!
        Говоря всё это, он ткнул рупором в сторону «Ниагары» и лейтенант перевёл свой взгляд на неё, особенно внимательно оглядев разбитую корму…
        - Ладно, тогда я пойду, доложу полковнику, кажется, он ещё не ложился, - пожав плечами после осмотра, сказал он. - А ты пока заведи им буксирный конец, а не то смотри - они же нам сейчас все лодки подавят!
        - Слушаюсь, сэр, - козырнул сержант и начал распоряжаться. По его команде два солдата, судя по их коричневой коже и форме (шаровары и безрукавки) - из какого-то туземного подразделения, сели в лодку и, приняв конец толстого каната, погребли к дрейфующей «Ниагаре». Ещё нескольким десяткам таких же он, показывая руками для ясности, начал что-то объяснять…
        Смит облегченно вздохнул. Они - спасены! Стрельбы - не будет! Как его занесло на Багамы - можно было выяснить и потом (сначала хорошенько набив морду чёртову лоцману). Сейчас больше волновало другое - груз и пассажиры «Ниагары». Если бы не тот самый неизвестный полковник… в конце-то концов, с точно таким же как и ты, лейтенантом, а уж тем более с сержантом - можно договориться! Но полковник… это явно - не его уровень. Тут потребуется вмешательство заказчиков… а то и начальства, чтобы освободить задержанный (явно же - задержат!) груз и арестованных (и вы даже не сомневайтесь - арестуют!) пассажиров. Прощай, премия…
        Тем временем лодка подошла к кораблю и один из чернокожих, явно гордясь этим своим умением, спросил на ломаном английском, - «Кто иметь принять к себя конец?». Матрос закрепил канат на кнехте, и туземцы погребли обратно. Их соплеменники на причале, подчиняясь указаниям сержанта, стали дружно тянуть за него, направляя тем самым «Ниагару» к свободному участку, подальше от лодок.

«Чёртовы лимонники! Умеют же они устраиваться в колониях», - подумал Смит. - «Все, как и положено, белый - командует, чёрные - работают! И при этом - гордятся тем, что работают на белого! Ну ничего, и мы так научимся… колонии-то у нас скоро появятся - вот и научимся!». - Тут он обратил внимание на то, что этот чёртов идиот, повстанческий «полковник» - всё ещё стоит с винтовкой в руках!
        - Плалио, вы что, с ума сошли?! - Лав Мозес от ярости просто шипел. - Уберите оружие! Немедленно! И своим людям прикажите - сложить винтовки в трюм, к грузу! Если заметят, что они с оружием - это же британцы, перестреляют вас всех, да и нас заодно! А без винтовок вы - просто пассажиры! Допросят - и отпустят!
        Тот, сообразив - что к чему, опрометью кинулся распоряжаться. Времени у него было мало. С каждым громким уханьем туземцев причал заметно приближался. Смит стал молиться за то, чтобы «полковник» успел…
        Вахтенные матросы перепрыгнули на прочный дощатый настил и пришвартовали
«Ниагару». Лейтенант Смит удивлённо огляделся - на причале никого не было. Все, и сержант, и туземцы - куда-то исчезли. Вот, только что - были, и вдруг - пропали! Как же это понимать? Объяснение пришло вместе с характерным перестуком «гатлинга» и свистом пуль поверх голов столпившихся на палубе…
        - Внимание! Говорит военный комендант острова Шиз-бич, полковник Киборг! У вас - одна минута! Потом сержант перестанет целиться в воздух! Выходите с причала по одному, с поднятыми над головой руками!
        Рупор искажал голос, но было понятно, что говорит явно не матерщинник сержант и даже не лейтенант МакКоун, с его шотландским акцентом. Голос не предупреждал, а приказывал и сообщал о последствиях невыполнения отданных приказов. Не поверить ему было невозможно. Лав Мозес зло посмотрел на Плалио. «Полковник» уже поднял руки над головой - он не видел другого выхода…
        Туземцы, под командой лейтенанта МакКоуна (тот так и не одел китель, оставаясь в рубахе, но теперь держал в руке пистолет Маузера), молча и сноровисто связывали руки выходящим с причала. Затем - ставили их на колени и связывали ноги. Матросов - отдельно, кубинцев - отдельно. Под прицелом дробовиков в руках таких же чёрных и
«гатлинга», за рукоятку которого держался сержант. Смита связывать не стали - просто отвели в сторону. Когда «упаковка» была закончена, к нему подошли двое, одетые в очень странную форму - пятнистую, с множеством карманов. Лав Мозес никогда такой не видел - даже в альбоме. Первый, настоящий гигант, на вид - не менее семи футов ростом, держал двумя руками на уровне пояса какое-то неизвестное оружие. Второй, заметно пониже, потоньше и помоложе первого - обошелся пистолетом Маузера, ствол которого сразу же направил на лейтенанта. Смит молчал - а что прикажете говорить в такой ситуации? Гигант, тем временем, сказал:
        - Значит, перевозили военную контрабанду, таможенник?
        - Сэр! Я могу вам всё объяснить… - Лав Мозес понял - кто тут главный. Именно этот голос рассказал о процедуре сдачи в плен…
        - А не надо ничего объяснять! Вы ведь плыли на Кубу?
        - Понимаете ли, сэр…
        - Поздравляю вас - вы туда таки приплыли. Добро пожаловать! Кстати, вы давно были на исповеди, лейтенант? А то тут недалеко у нас есть очень хороший исповедник. Падре Франциско очень внимательно вас выслушает…
        Неизвестно почему, но его последние слова напугали Смита гораздо больше, чем осознание того, что - таки да, приплыли…

19.04.1898…Куба, база «Замок» (плантация Дебре)… (утро)
        Когда Паладин вышел на связь, - «У нас тут война идёт, пока вы там все спокойно отсыпаетесь! Сначала, ночью, нас здесь обстрелял какой-то шальной крейсер, выпустил несколько сотен снарядов калибром по восемь и пять дюймов… Правда вот, большая часть этих «поросят» - просто не разорвалась! Дерьмо, а не снаряды! Мы его отогнали на фиг… «гочкисами» отогнали, уржаться можно. Срочно приготовьте лейтенантские погоны для сержанта МакКоула, я пообещал! А на рассвете был ещё один анекдот - к нашему причалу течение принесло юсовского таможенника, решившего подработать на контрабанде. Взяли на нём - человек двести «патриотов» и до чёртовой матери разных военных грузов. Одних винтовок там восемь тысяч, ну а патронов к ним, тех - вообще считать задолбаешься! Плюс к этому - две пушки и больше полутора тонн динамита! Высылайте сюда конвой для пленных и людей для разгрузки всей фигни с этой битой посудины, а то утонет эта дырявая «Ниагара» к чертям - и попользоваться, толком не успеем!», - то Аспера, дежурившая на связи, послала охранника с приказом - «Срочно разбудить Капитана!!!» - сразу после слова
«война»…
        От радиорубки до его комнаты было всего десятка два шагов, и Эрк успел надеть гарнитуру связи как раз на последних словах этого крайне эмоционального монолога,
        - «…утонет эта дырявая «Ниагара» к чертям - и попользоваться, толком не успеем!». Все радиопереговоры записывались, так что остальной текст он потом - тоже прослушал. Капитан потребовал, - «…полный отчёт о том, что за фигня у вас там, на берегу, творится!»… и получил в ответ, - «Как только - так и сразу! Вот приеду - расскажу!». А, услышав, - «Да нет у нас никаких потерь, а только сплошная прибыль и анекдот на анекдоте!», - окончательно успокоился и послал к причалу драгун - за пленными и пару сотен пеонов - для разгрузки трофея…

19.04.1898…там же… (вечер)
        Киборг с Тигрой появились в «Замке» только к вечеру. Здоровые и весёлые. Сразу же они были «схвачены, скручены и доставлены» в главный зал. Где все остальные уже с нетерпением ждали подробного рассказа о том, что же произошло ночью и утром в прибрежной деревушке. И как это семьдесят шесть человек, при двух малокалиберных пушках и двух пулемётах, сначала - «отогнали крейсер», ну а потом - взяли больше двухсот пленных, истратив всего двадцать патронов…
        - …короче, не знаю, то ли у этого чёртова крейсера закончился лимит снарядов на операцию, то ли там действительно испугались, когда по ним начали стрелять в ответ, но «поросята» падать перестали. - Паладин был неплохим рассказчиком, да и Боцману никто не мешал изредка вставлять свои «пять копеек» в его повесть, так что слушали их внимательно. - Чего они хотели добиться этим обстрелом - непонятно! Есть тут у меня одна версия - в порядке бреда, но с фактами совпадает…
        - И какая же у тебя версия? - Капитан тоже слушал с удовольствием, но уточнять конкретные факты и версии - не забывал…
        - Ночные стрельбы. Тренировка расчётов. Взяли просроченные снаряды и, чтобы добру не пропадать - вывалили их на тот берег, где своих - точно нет…
        - Ладно, с обстрелом понятно… что ни черта не понятно! Ты лучше поведай нам об этой своей, блин, «Операции «Багама-Мама»! Это ж додуматься надо!
        - Почему - моей?! Плод коллективного разума!
        - Или коллективного безумия… - Миледи покачала головой, - не поведись они на ваш маскарад - и что?!
        - И ничего, - вклинился в разговор Боцман. - Всё было учтено могучим ураганом! В смысле - бурей коллективного разума!
        - «Ниагару» в любом случае несло точно на наш причал, - пояснил Киборг. - Ну и куда бы они с него делись… под двумя пулемётами-то?! Итак. Когда мы наконец-то перестали сушить мозги на тему - «А что бы всё это значило?» и собирались поспать, а то усни тут, когда идёт «охота на свиней с восьмидюймовками»… с западного поста примчался на лошади «зуав», во всю глотку вопя - «Nave americana! El aduana! Los oficiales de costumbres son diablos!»[«Nave americana! El aduana! Los oficiales de costumbres son diablos!» (исп.)… «Американский корабль! Таможня! Таможенники чёртовы!»] , ну, дальше непечатно…
        - Тут вся наша компания зависла, - подхватил Тигра, - потому что, конечно, Куба сейчас - проходной двор, но вот кого-кого, а американскую таможню… ну никак мы её здесь не ожидали! Полный сюр! Даже Рамирес охренел, а у него на таможенников и таможню те же инстинкты, что и у остальных «зуавов»…
        - Дал он этому, блин, гонцу, - продолжил Паладин, - пару раз по морде… Привёл во вменяемое состояние и начал допрос - что, где, когда и вообще, не получал ли сегодня воин снарядом по кумполу? - «Что за корабль?». - «Таможенник!». - «Откуда знаешь, что таможенник?». - «Да он же за мной уже два раза гонялся!». Убедительно…
«Кто на корабле?». - «Таможенники! Их полный корабль и все с ружьями!». - «Да с какого фига ты взял, что это таможенники?». - «Корабль таможенный!». Ну ладно, чёрт с тобой… «Куда он идёт?». - «Сюда идёт!». - «Когда будет?». Тут наш «зуав» начинает чесать в затылке, что-то считает на пальцах и заявляет, что к рассвету. Я смотрю на часы, прикидываю, где у нас западный пост и… снова зависаю. За два часа любой корабль нашу бухточку вдоль, поперёк и наискосок пересечёт. - «Почему так долго?». - «У него машина сломана!». - «Откуда знаешь, что сломана, может она просто тихо работает?». Объясняет, что, цитирую - «Если машина не сломана, то корабль бортом вперёд не плавает!», и это тоже звучит убедительно. Решаю так - хрен с ним, кто там, таможенники или не таможенники, а встречать их надо! За полчаса подготовили мы «торжественный салют» - заныкали между хижин оба наших
«гочкиса», затолкали в пулемётное гнездо «гатлинг», проинструктировали «зуавов»…
        - Сидим мы всей компанией, отдыхаем после упаковки «гатлинга», - не выдержал Боцман. - И тут Лэм произносит эту фразу - «Когда я служил на Багамах…».
        - А меня пробило на юмор, не менее сюрный, чем вся наша ситуация. Может, от бессонной ночи, а может, ещё от чего…
        - Дай, я скажу, ты так не сумеешь, у тебя сейчас настроение не то. Итак, картина маслом - Паладин, задумчиво глядя вдаль, мечтательно так спрашивает, - «Интересно, а если мы сейчас этим «таможенникам» скажем, что вместо Кубы они приплыли на Багамы, то может, они дальше поплывут - Кубу искать?»…

19.04.1898…Куба, деревушка Санта Педро дел Хуале… (ночь, перед рассветом)
        - Киборг! Ты гений! Блин, - глаза Тигры сияли, - да мы возьмём их тёпленькими, полностью и окончательно офонаревшими! За жабры!
        - Стоп! Кого возьмём? С чего этот «кого» офонареет?
        - «Таможенников»! Погоди, не перебивай, а то я идею упущу…
        - Не надо, я твою идею уже понял. Ни хрена не выйдет. С чего бы они поверили в такую чушь? Это ж тебе - не Матрос Железняк, который «…шел на Одессу, а вышел к Херсону…», они-то вышли, куда шли!
        - Слушай сюда! Вы плывёте на Кубу. Тут у вас полетел двигатель и ваш корабль несет по течению - хрен знает куда. Выносит к какому-то причалу. А там…
        - А там стоит британский морской пехотинец в полной форме, - Айронпост встал с мешка, его глаза тоже сияли, - и задаёт вопрос - «Кто вы, чёрт возьми, такой и что вы, чёрт возьми, делаете на Багамах, сэр?»!
        - Сержант, а у вас что, есть форма? - Паладин понял, что идея овладела массами в крайне извращенной форме, и теперь искал в ней слабые места. Проблема была ещё и в том, что ему самому эта идея всё больше и больше нравилась…
        - Да, сэр! И даже сержантская! Мне-то звания так и не дали, но приятели перед увольнением подарили - то ли в шутку, то ли…
        - Стоп! Это всё хорошо, но одного-единственного сержанта-британца будет мало. Я бы на их месте одному человеку не поверил…
        - И тут этот сержант вызывает лейтенанта-шотландца… - МакКоун тоже увлёкся и развивал сценарий дальше. - Нет, не так… лейтенант-шотландец выходит на громкий мат сержанта, а материться громко и разнообразно Лэм умеет, и спрашивает - «Какого хрена ты меня разбудил - на гауптвахту хочешь?». Да, сэр, килт и боннет у меня есть! Боннет даже форменный. Правда, килт - клановый… Но я уверен, что они в тартане[тартан… клетчатая ткань, «шотландка», у каждого шотландского клана - свои специфические, никогда не повторяющиеся, сочетания цветных полос] ни черта не смыслят… дьявол, кителя нет!
        - Да кто же будет надевать китель в такую жару, если только проснулся - рубахи хватит! - Киборг осознал, что влип, но это ведь могло и сработать (и не такие сценки ставили!). - Так, теперь нам для лейтенанта и сержанта нужны подчинённые… а то что это за гарнизон - из двух человек?
        - Да у нас их полсотни, сэр! Если у «зуавов» отобрать сомбреро и мачете - никто их от туземного британского батальона не отличит - там и не такая форма бывает! Да, кстати, Рамирес - ты на «пиджине» говорить сможешь?
        - Ну, я вообще-то английский знаю, - ответил тот Айронпосту. По-английски и довольно правильно, хотя и с небольшим акцентом…
        - Нет! Именно на «пиджине»! Что-то вроде - «Моя твоя совсем убить!». А то твой английский слишком хороший - так «туземцы» не говорят…
        - Твоя думать - моя дурак? - Рамирес широко улыбнулся, он тоже явно входил во вкус будущего представления. - Моя сейчас - твоя убить!
        - То, что надо! А ещё нам нужен какой-нибудь старший офицер, а то лейтенанта маловато… Да! И название острова, на который их занесло!

19.04.1898…Куба, база «Замок» (плантация Дебре)… (вечер)
        - Я тогда подумал, что всё это - полная шиза! - Киборг засмеялся.
        - Ага! Вслух подумал! - Боцман тоже не мог сдержать смеха. - Так и появился не обозначенный ни на одной карте «остров Шиз-бич»! А что, Багамских-то островов - до чёрта, мало ли как они называются!
        - До того, как они появились, мы не только роли расписали, но и отрепетировать всё разок успели. Рассчитывали-то просто сбить их с толку, чтобы вышли на причал и подставились. Когда я понял, что нам всё-таки поверили, а особенно, когда увидел, как они побежали прятать винтовки - я сам обалдел!
        - Самым сложным было - не расхохотаться в процессе! Когда Лэм стал требовать деньги за убитую свинью - жертву ночного обстрела, то я, честное слово - чуть своё кепи не сжевал! А Паладин стоит себе - и даже не поморщится. Наводит через окно эмгэшник, наших на причале страхует, а рядом - рупор висит…
        - Просто у меня игровой стаж больше. Я тогда уже был «полковником Киборгом», а тот чувства юмора не имеет и шуток не понимает…
        - Но зато - «…то, что он скажет - вам очень не понравится! Некоторых его слов не знает даже Лэм - а тот их знает довольно много!», так, кажется?
        - Так, но учти, что «командный и матерный - это одно и то же»…
        Слушая пересказ событий этой ночи и утра, Эрк, конечно, тоже от души смеялся, но его не оставляли и более серьёзные мысли. - «Хорошо, сегодня обошлось, а завтра? Для «Группы Запад» Санта Педро дел Хуале пока что - единственный выход к морю, а значит и к снабжению - надо ставить там нормальный гарнизон, а не просто караул на причале и строить укрепления. И вообще, пора нам оглядеться и подумать, а не стоит ли ненадолго остановиться и перегруппировать силы…».
        Глава 12, информационная, а ещё - последняя предвоенная…

«Земля… Небо… Между землёй и небом - Война…
        И где бы ты не был, что б ты ни делал…
        Между землёй и небом - Война…»
20.04.1898…Куба, база «Замок» (плантация Дебре)… (утро)

«Мы слишком увлеклись. Нам надо остановиться и перегруппироваться, пока ещё не поздно», - сказал Эрк на срочно созванном совещании. - «Наступление прекращаем. Главное сейчас - удержать то, что мы уже взяли», - а погрустневших от таких новостей командиров, которые намеревались «проводить мобилизацию без отрыва от мордобоя», успокоил, - «Ну, не навсегда же! Закрепимся, сформируем новые батальоны и пойдём дальше». А про себя подумал, - «Только вот когда именно пойдём - чёрт его знает! Всё зависит сейчас не от наших желаний, а от хода войны…».
        После подсчёта «а что же у нас, в конце-то концов, есть вообще» наступательный пыл офицеров, до этого ещё ни разу не рассматривавших всю ситуацию в комплексе (у каждого из них и своих задач было - выше головы), угас. Осознали. При перетасовке отрядов, конечно, перекрывались дыры, имелся резерв, но… сил хватало только для обороны ключевых позиций. Менее важные участки решили поручить отрядам «своих» повстанцев. В каждом таком отряде уже были «военные советники» из конфедератов, ну а оружия теперь - спасибо «Ниагаре» - хватало для всех. С очень большим запасом. Да, и ещё одно… для новых батальонов - нужны солдаты, а повстанцы, которые хоть оружие в руках держали, годятся на эту роль больше, чем простые пеоны. В деревушку Санта Педро дел Хуале собрали всех «зуавов» и (под громкий хохот) переименовали её в «Базу «Алжир». В «Замке» и без бывших контрабандистов хватало солдат. Оборона
«Тихой Гавани» - тоже не ухудшилась. Ещё в начале апреля там, подальше от района боевых действий, создали «учебную роту» - готовить младших командиров. Будущие сержанты вполне могли отбить возможную атаку…
        Отец Франциско был весь в делах, как пчёлка - «исповедовал» лейтенанта Смита и остальных пленных американцев. По результатам этих «исповедей», некоторых из взятых вчера кубинцев (начиная с «полковника» Плалио) уже отделили от основной массы и держали теперь отдельно. Что делать с остальными - оставалось неясным. Док подал идею - «Сдать их, на фиг, испанцам, чтобы самим не возиться!». Подтверждая тем самым, что «герильеро», которыми числились подразделения «Группы «Запад» не сидят просто так - они делом заняты! Повстанцев ловят! Правда, в этом случае
«доны» могли попробовать «наложить лапу» на груз «Ниагары»… но особой проблемой это не являлось. Потянуть время, подключить «хомячков», да и вообще - после начала войны этот вопрос можно было бы «спустить на тормозах» - всем стало бы не до того. Война начнётся со дня на день - срок ультиматума истекал…
        Решив все вопросы в «Замке», Капитан отправился в «Гавань». Во-первых - вчера вечером на связь вышел Айсберг и сообщил о весьма неожиданных гостях на гасиенде. Ну, а во-вторых - Боцман обещал «показать кое-что интересное» в мастерских и сделал при этом такое загадочное выражение лица, что сразу стало ясно - там действительно есть на что посмотреть. «Печкин» должен был прибыть только к вечеру, но «Беда», на которой ещё вчера установили «гатлинг» (поэтому Киборг с Тигрой так и задержались), была в полной готовности - грузись да плыви…

20.04.1898…Куба, к востоку от Гаваны, гасиенда «Puerto Reservado»… (вечер)
        - …и вы бы видели лицо этого лейтенанта, когда Паладин ему спокойненько так сообщает - «Вы плыли на Кубу? Ну, так вы туда таки приплыли. Добро пожаловать на Остров Свободы!». - Пересказывал тем самым «неожиданным гостям» и постоянным обитателям гасиенды вчерашние события Тигра. - Полный ступор и одна-единственная мысль в глазах - «Всё, приплыли!!!»…
        С воображением у них было всё в порядке, с чувством юмора - тоже, поэтому его рассказ регулярно прерывался взрывами хохота. В некоторых, особо удавшихся местах повествования, миниатюрная брюнетка Ласточка просто по дивану каталась от смеха. Её приятель, почти не уступающий размерами Киборгу здоровяк Грифон вёл себя более сдержанно - но и он не скрывал веселья. Айсберг попытался, было, «держать марку», сохраняя обычную невозмутимость, но долго не продержался. Фэйри и не собиралась скрывать своих эмоций, хотя и не выражала их так же беззаботно, как Ласточка - всё-таки «Школа Миледи», хоть и пройденная в минимальном объёме, сказывалась. Самым спокойным был ещё один гость, хотя, возможно, это было связано с тем, что русский язык он, хотя и знал, но не настолько, чтобы оценить все нюансы повествования. Всё же - этих знаний хватало для того, чтобы уловить его суть. Поэтому он тоже улыбался. Но и только… Или сказывалась его национальная принадлежность? Он был шведом, а те, вообще-то, не так чтобы очень эмоциональны…
        Именно он интересовал Капитана больше всего. В конце-то концов - с Грифоном и Ласточкой всё было понятно. Ребята наигрались и решили отдохнуть. В сущности, а почему бы и нет? Деньги у парочки были, никаких обязательств перед любой из сторон будущей войны не было, с прежним командиром расстались без взаимных претензий. Вполне можно и попутешествовать. Получив от Грифона сведения о группе Ведьмы и выкупив у него ПКМ, Эрк посчитал свою задачу выполненной. Особыми друзьями они никогда не были. Врагами - тоже. Так, пересекались иногда на Играх. Завербовать этих двоих в команду… а зачем? Пара воин - менестрель… в команде что, некому стрелять и играть на гитаре? К тому же - им действительно надоело…
        А вот к отставному майору шведской армии Карлу Густаву Ольсену, несмотря на рекомендательное письмо от Билли, имелись вопросы. И, перед тем как что-то решать, ответы на них стоило получить. Поэтому, когда Боцман закончил и разговор молодёжи перешел на обычное, при встрече давних приятелей - «Слушай, а помнишь?», Капитан предложил шведу выйти покурить на веранду…
        - Гере Ольсен, не могли бы вы, - начал он, неторопливо набивая трубку…
        - Ответить на несколько вопросов, - закончил за него майор. - И первый вопрос я знаю - «Почему вы это делаете?». Я угадал?
        - Где-то так. Это меня действительно очень интересует. Поправите меня, если я в чём-либо ошибусь. Итак. Вам чуть больше сорока лет. Вдовец. У вас есть сын. Службу оставили по болезни, но - с полным пенсионом. Кроме того - получили наследство, то есть основной мотив для ухода в наёмники - деньги, отпадает. Тогда почему? И почему именно к нам? Только не говорите, что вас привлекает борьба за независимость Кубы, я в это ни за что не поверю. Циник, знаете ли…
        - На второй вопрос ответить легко. Обратиться именно к вам мне порекомендовал знакомый моего двоюродного брата Нильса - Вильгельм Коуби, который сейчас вместе с ним работает в Цюрихе, на SIGe. Если я правильно понимаю - он ваш друг. И, кстати, задал мне тот же вопрос - «Почему?». Ему я на него ответил. Тот же ответ услышите и вы… Я - воин! Когда этот чёртов камень, - Ольсен хлопнул себя ладонью по левой ноге - она у него не сгибалась, - сорвавшись со скалы, вышиб меня из армии - он чуть было не вышиб меня и из жизни… потому что жизнь ненужного калеки - это не жизнь. Мой сын Олле почти год прятал от меня оружие по всему дому… и старался ни на минуту не выпускать из виду. Потенциальные самоубийцы, знаете ли, в некоторых вопросах могут быть очень изобретательными…
        - Знаю. Сталкивался с чем-то подобным, - кивнул Капитан, а про себя подумал. - «На самом-то деле, между потенциальным самоубийцей и наркоманом, «снимаемым с иглы» - никакой разницы. А этим мне заниматься приходилось…».
        - Значит вы поймёте… Некоторые в таких случаях приходят к Богу… но только я недостаточно верующий для этого. Когда я смог ходить с тростью, то Олле пришлось гораздо труднее, но… - тут он улыбнулся. - Как раз в это время ко мне заехал один мой старый приятель и, увидев, что творится, задал мне вопрос - наверное, ничего лучшего ему тогда просто не пришло в голову - «А что, разве это одно и то же - быть воином и служить в регулярной армии?»…
        - И вы решили заменить армию - войной, - продолжил Эрк. - Причём такой, на которой не спрашивают о здоровье и не интересуются ничем, кроме одного - считаешь ли ты, что можешь воевать? Дальше - твои проблемы…
        - Вы предельно точно это сформулировали, герр Гауптманн…
        - А я вообще люблю точные формулировки…

21.04.1898…там же… (день)
        - Вот ты где, а я, как идиот - в мастерской жду! - Боцман, когда влетел в штаб, не скрывал своей злости. - Мы же договаривались!
        - Извини… Форс-мажор… - Эрк не отрывался от расстеленной на столе карты, на которой что-то отмечал. - Твои придумки ждали уже несколько дней, значит - могут и ещё несколько часов подождать. Мне надо было подготовить небольшой экзамен для майора. А то рекомендации - рекомендациями…
        - А мне ты об этом сказать мог?! - Тигра, продолжая кипеть от возмущения, сел напротив и глянул на карту. - Стоп! Это у тебя - что?
        - «Дорога в Рай»…
        - В смысле - «Дорожная Бойня»?
        - Она самая. Хочу услышать его комментарии… Подожди ещё пару минут, скоро закончу и тогда прокатимся до мастерской. Всё равно Ольсен должен, вместе со своими людьми, появиться ближе к вечеру, так что время у нас есть.
        - Да не надо уже никуда кататься. Я приказал все образцы сюда притащить. Сами цеха тебя вряд ли заинтересуют… Разве что на полигон проедемся, если вдруг появится у тебя такое желание - что-нибудь опробовать лично.
        - Ну, тогда - просто подожди. А ещё, можешь пока базовую станцию проверить, не намудрила ли там что-то эта «сладкая парочка»…
        - Ладно, чёрт с тобой…

21.04.1898…там же… (чуть позже)
        Когда Боцман закончил с проверкой радиостанции (Айсберг с Фейри «ничего там не намудрили», но лишний раз прогнать тесты - никогда не помешает), Капитан уже спокойно курил у открытого окна…
        - Ну всё, я уже готов, выкладывай свои «гениальные творения», - он повернулся к Тигре и улыбнулся, - а то есть мнение, что тебя сейчас разорвёт…
        - Нет, теперь уже пришла моя очередь издеваться, - засмеялся тот. - Припомнить тебе моё утреннее ожидание… Я мстю и мстя моя страшна! Сделаю тебе то же самое, что устроил «портальщик» Эльфе - прочитаю длинную лекцию! На ту же тему, но без картинок на компе - с натурной демонстрацией!
        - Так, всё понятно. Ты использовал для этих разработок запись разговора Асперы с
«хозяевами» Портала и те схемы, которые она привезла. Кстати, диктофон - верни Барту. Ему для работы надо. И ещё, о «портальщике»…
        - Если ты о его предложении, - перебил Эрка Боцман, - «…встретиться для более конструктивного разговора», то я ему уже ответил… ага, телеграммой. - «Спасибо, но уж лучше Вы к нам!». - Знаешь, сначала я хотел ещё добавить, что мы его здесь быстро научим думать головой и работать руками, а то на «молекулярном синтезаторе» и дурак безрукий что угодно сделать сумеет, но…
        - Но решил, что за такое добавление я тебе могу оторвать и голову, и руки, и ещё что-нибудь выступающее! Причём - очень медленно и мучительно!
        - Точно! А ты - оторвал бы?
        - За бесполезную и даже вредную провокацию? Чтоб ты в этом и не сомневался! А ещё - за хамство не по теме…
        - Кстати, а что ТЫ скажешь про эту запись? Мне действительно интересно… для общего развития. Я не про технические вопросы…
        - Ну, тут не надо быть Паладином, чтобы провести анализ, - хмыкнул Капитан и, выколотив трубку, сел за стол. - Главный вывод такой - у них там жуткий кадровый голод, не меньший, а может и больший, чем у нас. Их просто физически не хватает на нужный объём работы. Следствие из главного вывода - сейчас они пытаются вербовать себе пополнение из тех, кто проходит через Портал…

25.03.1898…САСШ, Филадельфия, отель "Филадельфия Пасифик Плаза"… (день)
        Эльфа насторожилась, когда вместо одной из двух ожидаемых ситуаций - «Взяли стволы, переделали и вежливо попрощались…», - или, - «Сказали - «Не положено!» и послали на фиг…», её пригласили «поговорить с начальством»…

«Не мы одни такие хитрые и инструкция для подобных случаев просто обязана существовать», - думала она, неторопливо идя по коридору. - «И, если в ней написано «направить к начальнику», то - этому самому начальнику от нас что-то нужно! Они, в сущности, монополисты и, значит, мне сейчас сделают «предложение, от которого я не смогу отказаться». Тут они, конечно, ошиблись, но - почему бы его и не выслушать? А чтобы «хозяева» не слишком наглели…». - Аспера улыбнулась. -
«Интересно, раньше они с ролевиками сталкивались? А фэнтэзи читают? Что-то я сомневаюсь. Значит, эта «маска» - будет в самый раз. Так сказать, для представительства…».
        Миледи так и называла этот приём - «наденем маску», и считала, что, не овладев им в совершенстве - ролевиком не станешь. Эльфа, с её точки зрения, ролевиком была. И
«масок» у неё хватало. Самых разнообразных…
«Так, что мы имеем… «Хозяева». Мужчина. Тип - «технарь». Он и есть, вероятно,
«оператор молекулярного синтезатора». Играет вспомогательную роль. Главная в этой паре - женщина. Тип - «умная стерва»… Уважаю таких. Сама такая. Ага, «технарь» закончил пролог и… Ваш выход, мадам! Да-а… явно здесь - до меня - был стандартом абсолютно другой тип посетителя. У мадам вполне определённые условные рефлексы. Но со мной они её подвели. Я же, блин, не «мачо-боевик», который при этом, весьма эффектном и соблазнительном, движении начнёт истекать слюной и прекратит мыслить о чём-либо, кроме её ножек… оп, сообразила. Но «пластичности» вам, «хозяйка», явно не хватает… Предложить ей, что ли, пару уроков?»…
        - …вам и представителям вашей группы, придется принять участие в некоторых наших проектах, - говорила, тем временем, женщина. - Поскольку ВЫ - человек из НАШЕГО времени, то растекаться мыслью по древу я не буду, а скажу просто - мы используем вашу группу, для «отмывания черного нала». Мы можем наклепать сколько угодно золота, но нам нужно как-то обосновать его появление на рынке. Обосновывать будем через «туристов», имеющих долгосрочные планы пребывания в здешнем мире, с перспективой остаться на пээмжэ…
«Да нет, конечно! Дело совсем не в этом! Как много разнообразной лапши… и вся она на мои бедные маленькие ушки. Если бы ИМ, действительно, просто нужно было использовать ИМИ ЖЕ СДЕЛАННЫЕ документы, то - зачем говорить об этом НАМ?! Нестыковка, однако, господа! Значит - ловушка! А вот и приманка…».
        - …вы получите возможность распорядиться частью этих средств, но не сейчас! Кроме того, вы также станете «акционерами» нескольких наших новых проектов. Мы собираемся построить судостроительный завод на Дальнем Востоке в районе НАШЕГО Комсомольска-на-Амуре, и еще кое-что на территории России. Эти акции будут также числиться на вас, но без права перепродажи в течение нескольких лет. Еще, мы заинтересованы в освоении кубинского рынка. Ваши действия указывают на то, что произойдет определенный передел собственности. Мы хотим переделить часть кубинской собственности в свою пользу…
«…нет, это не приманка, скорее - «манок», в который свистит птицелов - птичка нужной породы отзывается и… опля! Попалась! Добро пожаловать в клетку. В смысле, к ним на службу. Но в нашем случае - пернатое попалось совсем не то. Да и вообще, это была не птица… Ладно, пора реагировать…».
        - Плата не соответствует услуге, - холодно сказала Аспера. И при этом медленно смерила женщину взглядом с ног до головы и обратно. Внимательнее всего смотрела на талию и бёдра - как будто ища признаки целлюлита…
«Всё! «Хозяйка» готова! «Хозяин» дальше работает просто по инерции - она уже всё решила. Нас она использовать не будет, потому что я для неё теперь, не более, чем
«наглая малолетка», «нахальная девчонка, не понимающая, что почем», ну, и так далее! Так, а что это там сейчас говорит «технарь»?»…
        - …было бы неплохо пообщаться с тем, кто выполняет указанные переделки в полевых условиях. Возможно, этот человек в вашей команде занят не своим делом, и ему нужно становиться оружейником, а не стрелком. Поэтому, передайте ему привет, и предложение встретиться для более конструктивного разговора. Теперь о наболевшем. Вы пытаетесь идти той же дорогой, которой шел я несколько лет назад. Я тоже был уверен, что «мэйд ин двадцать первый век» - это круто! Но… По прибытии сюда, выяснилось, что очень многие вещи, существующие здесь, практически мало чем уступают вещам, сделанным в двадцать первом веке…
«Главное - не расхохотаться. Вся «маска» к чёрту слетит. Интересно, а «глушилка записи» у них тут есть? Если так - будет жаль. Наши были бы рады это послушать, ну а Капитан - особенно! Его собственная лекция, но в изложении «цивильного чайника»! Нет, не совсем его, «хозяин» мне про «кольты» рассказывает, а Эрк при их упоминании плюётся, у него даже ругательство есть - «Землеройка кольтовская!». Как же «технарь» старается-то… Надо бы поддержать такого старательного человека, хоть мимикой, хоть парой фраз… Чем дальше, тем круче… Пошли рассуждения о тактике и стратегии… Да уж, разошелся, однако, «советский инженер, и бывший оборонщик»… Интересно, а у него в ВУЗе хоть военная кафедра была? Упс, а вот это - полезно! За это мне Капитан спасибо скажет. За схемы гранатомётов. Да здравствует Интернет! И те, у кого есть время там копаться. У нас - не было…».
        - Лекция интересная, - Эльфа улыбалась. Снимать «маску» ещё было рано, но ситуация позволяла. - Обработайте стволы - и можете использовать наши здешние имена, как вам будет угодно - это теперь полностью ваше право…

21.04.1898…Куба, к востоку от Гаваны, гасиенда «Puerto Reservado»… (день)
        - …но нас это не касается, у нас своя Игра. - Эрк улыбнулся, - «А молодёжь-то взрослеет! Умные вопросы задаёт!», - и принялся заново набивать трубку.
        - А почему ты уверен, - удивился Тигра, - что наши данные они использовать не будут? Может прямо сейчас под твоим или моим именем регистрируются какие-нибудь
«Рога и Копыта»! В каком-нибудь Блиндурасе или Нафигвае!
        - Ты, вообще, в курсе, под какой «маской» Аспера к ним пришла?! Я, когда это узнал, ржал как ненормальный… бедняжки они…
        - Неужели…«Жрица Ллос»?! - Боцман рассмеялся. - «Тёмные Эльфы - Высшая Раса!»,
«Все Люди - Грязные Животные!».
        - Вот-вот, правильно, её любимая. Ну, а теперь представь себе, как на них, с их-то интеллигентскими корнями, должно было подействовать сочетание «тёмной жрицы» с её молодостью и нынешним «эсэсовским прикидом»…
        Тигра задумался. Капитан ему не мешал, просто закурил и, сквозь дым, наблюдал за процессом. Если парень сейчас всё поймёт сам - сделает первый шаг к тому, чтобы в будущем стать Мастером Игры. Пора бы уже…
        - Они, от нашей милой Эльфочки, должны были просто полностью охренеть и выпасть в осадок… Погоди-ка… Все Боги Мира! Она же их купила! Они же не приняли её всерьёз!!
        Она же заставила «хозяев» думать о себе… «малолетка - дура-дурой»!!! И они поставили на всей нашей команде большой и яркого цвета, чтобы издалека было видно, крест - «с ними связываться не стоит»!!!
        - Правильно. Именно его они только и могли поставить. Нашу команду занесли в список, как «молодых мечтателей-максималистов». А значит, мы, с их точки зрения, не сможем разобраться в том, что они называют «серьёзными делами», не знаем что такое «обязательные правила игры»… короче - «Дети, что с них взять? Подрастут - прибегут к нам сами, а пока - пусть играют в свои игры!».
        - Слушай, а может - зря она это сделала? В конце-то концов - от «хозяев» мы могли бы получить достаточное количество всяких вкусных плюшек и с такой силой за спиной быстрее пришли бы к цели…
        - Ты уверен, что у нас и у них - одна цель? Пойми, Аспера сделала всё абсолютно правильно. Если мы входим в союз с «портальщиками» на ИХ условиях, то наше место в этом союзе - возле двери на коврике. А уровень - «подай, принеси, пошел вон». Мы же не знаем ни их целей, ни задач, да мы почти ни хрена про них не знаем! Кроме того, я уверен, что известные нам «хозяева» - действуют не самостоятельно, а под чьим-то «чутким руководством». Про этих типов - назовём их «кураторы», мы вообще никакой информации не имеем. Что в итоге?
        - Кот в мешке, мешок в ящике, - сообразил Боцман.
        - Ага, а ящик - вообще в сейфе! И так далее… Поэтому, если мы и станем с ними сотрудничать, то - только на НАШИХ условиях. И исключительно - на разовой, а не постоянной основе. Сделали дело, получили за него плату и - до свидания! Есть и ещё один момент… ты мне, блин, лекцию обещал! В стиле «порталера»…
        - Точно! Сейчас сбегаю, там всё уже должны были привезти! Надо только сюда затащить и - будет тебе лекция! С экспонатами!
        Тигра махнул рукой и выбежал за дверь. Эрк подумал, закуривая в очередной раз и глядя ему вслед, - «То, что нас с «хозяевами» и «кураторами» разделяет не уровень в Игре, а отношение к Игре вообще - ты, рано или поздно, поймёшь сам. Для них Игра - средство для достижения Цели. Для нас Цель - только очередной этап Игры. Ну а всё остальное - деньги, власть, сила… да и мы сами тоже - средства. Игровые фигуры и фишки. Но к осознанию этого каждый Игрок приходит самостоятельно. Придёшь и ты. Потому что ты, парень - Игрок! А это - уже навсегда…».

21.04.1898…там же… (чуть позже)
        - Итак, начинаем нашу лекцию о жизни… точнее, об очередных способах отнять её у ближнего и дальнего своего! - Боцман не умел долго быть серьёзным. - «Хозяин» Портала имеет к военному делу такое же отношение, как Резун - к верности Родине, и поэтому все его «самоделки» делятся на две категории. Одни мы не сможем изготовить, а другие - нам не нужны. И, тем не менее, даже в этой куче навоза я нашел несколько жемчужных зёрен… Экспонат первый! Что это?
        - Гильза от тридцатисемимиллиметровки. Стреляная.
        - Правильно. А это?
        - То же самое, но пятидесяти семи миллиметров. И что дальше?
        - Так вот, запомни, это - не просто стреляные гильзы, которые годятся только в металлолом. Это - идеальные заготовки. Для гранат. Вот таких…
        На стол были поставлены ещё два предмета. От обычных гильз они отличались тем, что были без ранта, всю их поверхность делили на почти равные прямоугольники глубокие бороздки, горловину затыкала каучуковая пробка, а из пробки торчал конец бикфордова шнура. Не очень длинный.
        - И чем они лучше тех, что делают кабальеро из динамитных шашек и подковных гвоздей? Разве что - красивее выглядят…
        - Дело не в красоте, а в методе доставки! Помнишь схемы ружейной мортирки и ампуломёта? А юсовский гранатомёт М79?
        - Весь расклад, пожалуйста…
        - А вот он… Мортирка - фуфло. Прицельность - «примерно в нужную сторону». Ампуломёт - немногим лучше, да ещё и не ручной, к тому же - кто КС сделает? Я не возьмусь, ибо - не химик. М79 у нас - нет и не будет. НО! Творческий подход творит чудеса! Экспонаты номер пять и шесть - РГ40 и РГ60 соответственно! Производства МТГ. В смысле - Мастерских «Тихой Гавани». «РГ» - «ручной гранатомёт», а цифры, соответственно - примерный калибр метаемых гранат…
        - Исходные материалы, конструкцию и метод использования сих дивных изделий ты пояснишь? И вообще - ты их уже испытывал?
        - Конечно! Итак - РГ40. Берём одноствольный дробовик двенадцатого калибра, нежно отрезаем ему ствол по самое не могу, а на его остаток надеваем и привариваем вот такую трубу. Как видишь, она достаточной длины для того, чтобы выстрел был прицельным. Внутри у неё, недалеко от остатка ствола - упор для осколочно-фугасной гранаты. Вставляемой через дуло и досылаемой шомполом до этого вот самого упора. Выстреливается эта граната холостым патроном со специально подобранным зарядом пороха. От того же выстрела загорается бикфордов шнур. Гранату ты уже видел. Время задержки регулируется длиной шнура. Регулировка производится острым ножом. На испытаниях Клаус Бергман, второй механик с «Беды», которого я на фиг с неё забрал, потому что он - оружейник от Бога, почти с сотни метров засандалил учебную гранату в окно сарая из-под обмундирования. А ты знаешь, какие там оконца…
        - Возможные проблемы и задержки?
        - Граната вставлена не той стороной. Тогда она летит, но не взрывается. Граната, вставленная в ствол, не дослана до конца. Падает точность и она может не взорваться. Но может и взорваться - как повезёт. Самая анекдотичная задержка. Граната выпала из ствола, когда его повернули вертикально вниз. И никто не заметил. От частой стрельбы труба нагревается, расширяется и дальность слегка падает. Всё. Да, кстати, РГ60 имеет ту же самую конструкцию, но дробовик - десятого калибра и труба, соответственно, больше диаметром. Разные калибры дробовиков - это чтобы патроны не путали, там пороховой заряд подобран под конкретную гранату.
        - Производство гранат?
        - Его мы уже поставили на поток. В три смены. Для этого нам потребовались два типа станков - токарные и фрезерные, сорок восемь пеонов в смену и помещения для работы. Ими стали те самые пустые склады из-под шмоток. Короче, сейчас все они уже заняты. Под различные станки, паровик для привода, материалы, заготовки, готовую продукцию и нашу с Клаусом личную мастерскую.
        - И сколько же таких гранатомётов вы уже сделали?
        - Пока что три шестидесятых и пять сороковых. Но процесс идёт. У шестидесятки один конкретный минус. Она, зараза, весьма тяжёлая. Хотя, понятно, мощная. Если её носить в одиночку - много гранат не утянешь. Обязательно нужен «второй номер». Но это уже - чисто организационный вопрос. Сороковка, она полегче. Но и там напарник не помешает. Испытывали обе конструкции, кроме нас - «курсанты» из сержантской школы. Им понравилось. Да, и ещё, если припечёт, гранаты можно использовать как ручные. Эффект тот же, но - куда добросишь…
        - Да, это уже не «карманная артиллерия», а переносная… А что с тем миномётом, которым ты одно время так загорелся?
        - А ничего. Хрень получается. Дальность никакая, точность - хуже дальности, да и мины может нормально выточить только Бергман. Ну, ещё Викинг, если до станка доберётся. У меня они почему-то не выходят… чёрт его знает, почему…
        - Тогда - плюньте на него. Слюной. У вас и так дел - выше головы. А орудий мы уже насобирали столько, что четверть расчётов - бывшие пехотинцы! Артиллеристы у нас закончились. Дуглас опять посылает всех на различные шотландские горы. Кстати, о пушках! «Норденфельд» из сарая снять - можно?
        - Да его уже снимают. Осторожно, хотя и ломами. Бетон долбят. Хороший бетон, крепкий, качественный, но к вечеру обещали закончить.
        - Ну, раз ты решил его снимать, значит - на «Печкин» он таки станет… Работы много будет - с ним и с «гатлингами»?
        - Сделаем. Нам тут рельсы железнодорожные припёрли, так что будет чем палубу укрепить. А для «кофемолок» Клаус уже турели ваяет. По две на каждый борт. Что бы если что - переставить можно было. Справимся… за недельку.
        - Торопить не буду - не срочно. Блин, теперь ещё и «нагановские» патроны надо у фрица заказывать - к ПКМу! Грифон нам только чуть больше трех сотен оставил. А как обстоят дела с «форматами» и прочим?
        - Нормально. «Легионеры» уже все с разнообразными «форматами» и несколько штук даже есть в запасе! Правда, в последнее время поставок почти нет. Судя по всему, мы уже выбрали всё, что всплыло, а новые дураки не появлялись. Ещё четыре СКСа было, но все уже к Эспаде ушли. Любят их там. Слушай, насчёт ПКМа. Пока мы будем к нему патроны ждать, я как раз тачанку доделаю - наконец-то нашелся подходящий для этого шарабан. Может, мы его туда и установим? Гнездо под станок на нём есть, я смотрел. Ты же хотел тачанку для разъездов…
        - Давай. Всё равно он у нас один - в строй его не поставишь. Патроны-то к нему пока уникальные. Ничего больше под 7.62 «наган» у нас нет…
        - Как это - нет?! Я тебе что, не говорил?! Нам же две «Заставы»[М76 «Zastava»… югославская снайперская винтовка на основе конструкции АК47, есть модификации под патроны 7,62/54R и 7,62/51 (7.62NATO)] притащили! Как раз под этот патрон! Правда, это уже не совсем снайперки. На одной оптики вообще нет и даже крепление куда-то делось, а на другой - разбита на фиг. Так что теперь это просто самозарядки, если ты не скажешь на них новые прицелы поставить. По-моему, это не имеет особого смысла…
        - По-моему - тоже. Патроны-то исключительно местные, «тупоносики». Хотя… что у нас с оптикой вообще - сколько в остатке?
        - Меньше ста семидесяти, а вот на сколько - сейчас не помню. Короче, считай, что сто шестьдесят штук - точно есть.
        - А, точно! Было-то двести… Слушай, а поставь-ка ты всё-таки на «Заставы» по оптике. Какие-никакие, а снайперки будут. Пусть даже с этим патроном после трёхсот метров баллистика полностью заменяется статистикой. До двухсот-то нормально будет. И ещё, возвращаясь к «форматам». Как дела со шнеками? Хватает?
        - Ха! Этого ты тоже не знаешь! - Тигра наклонился к одному из ящиков. - Вот, гляди, именно после этого я и забрал Бергмана с катера!
        - Это - шнек?! Местного производства?! Но как?! Там же, кажется, используются материалы, которых здесь и сейчас нет?!
        - Значит, он их чем-то местным заменил. Я, если честно, так в этом полностью и не разобрался - работой привалило. Увидел уже результат. Как дело было… Помнишь, у нас на тренировках несколько шнеков разбили? Клаус их разобрал, изучил и, в итоге, сделал свой вариант. На первые - пустил пружины от тех, разбитых. А дальше - стал потрошить настенные часы! Или напольные. Те, что поменьше - не годятся. Пружина у них слабая. Иногда одних часов хватает на два шнека. Иногда - на один. Недостаток местного магазина - где-то в два раза тяжелее нашего. Преимущество - он не на сорок пять патронов, а на шестьдесят… размеры видишь! У ребят Патрика эти конструкции пользуются популярностью. Каждый хочет иметь у себя хотя бы один. Именно из-за количества патронов. И, кстати, ты знаешь, всё это - частная инициатива! Ирландцы их за свои деньги покупают, а Клаус - в свободное время делает!
        - Да, отстал я на западе от местных новостей…
        - А с новостями - уже всё. Это была последняя, о которой ты не знал. Хотя нет, есть ещё одна, но она - не по оружию. Генератор привезли. Сегодня на «Печкине» его доставим в Санта Педро… то есть в «Алжир», и через день - максимум через два, в
«Замке» станет светло и уютно. А вот теперь - точно всё!

21.04.1898…там же… (поздний вечер)
        Эрк внимательно слушал майора Ольсена, высказывавшего свои соображения по поводу расстановки сил в засаде на дороге из Артемисы. О том, что эта самая операция уже состоялась, как и о том, чем же она закончилась, он умолчал. Исключительно для чистоты проводимого эксперимента…

«А ведь Ольсен, если и не гений, то явно - очень талантливый офицер», - думал Капитан. - «Блин, да я бы такого в любой армии оставил. Не только хромого, но и… да хоть вообще без ног! Шведской армией командуют идиоты! Ладно, что с них взять, с регуляров и бюрократов… но нам - очень повезло! К тому же - до ранения Карл Густав командовал батальоном горных стрелков. И ухитрился, как, кстати, и Дуглас, на новое «место службы» привезти с собой своих бывших сослуживцев. Только, в отличие от нашего хайлендера[highlander (англ)… горец] , не сержантов и капралов, а офицеров и сержантов! В отряде у него - двадцать два человека. Плюс сам майор и - единственный человек без звания - его сын Олле. Что-то в нашей маленькой армии с каждым разом всё больше и больше шестнадцатилетних пацанов… но тут я Ольсена понимаю. И его сына - тоже. Значит, так - займёшься ты у нас, майор, вместе со своими людьми - как раз хватит, созданием горнострелкового батальона. Сразу после прибытия в «Замок» - и начнёшь, а то у нас впереди Сьерра-Маэстра, да и другие горы, хотя они и ниже, мы никуда не денем. Их на Кубе - до чёрта, один
только массив Гуамуайя, делящий остров почти пополам, чего стоит. Да и совсем недалеко от
«Замка», вдоль побережья - тоже так себе нефиговые холмики - не помню, как называются…».
        Ход его мыслей, так же как и рассуждения Ольсена, прервал влетевший в штаб Айсберг. Судя по всему, как только он приехал из Гаваны - сразу же побежал искать Капитана. Восстановив дыхание, Алекс выпалил:
        - Эрк! В Мадриде отклонили ультиматум! Посол отозван!
        - Это война, - сказал в ответ тот и спокойно закурил. - Вы как раз вовремя успели приехать сюда, майор Ольсен. Начинается самое интересное…
        Глава 13, военно-теоретическая и военно-организационная…

«Сначала подумайте, что вы делаете,
        а потом уже делайте - что задумали!»
        И не забудьте подбросить монетку…
        На удачу!
22.04.1989…у северного побережья Кубы, на палубе катера «Беда»… (день)
        Катер был перегружен и Айронпост вполголоса ругался по этому поводу. Более громко высказывать своё возмущение он смысла не видел. Действительно, ну какой в этом смысл, если ещё утром, в ответ на предупреждение - «Когда налетит шквал, то мы только булькнем!» твой наниматель, пожав плечами, сказал - «А кому легко?». В ответ же на многоэтажный морской загиб (не в чей-то адрес, просто для того, чтобы показать отношение капитана «Беды» к такой ситуации) прозвучал ещё более многоэтажный. Но не морской, а артиллерийский. Причём, если Лэм высказывался на трёх языках, то его собеседник - на пяти, два из которых бывший морской пехотинец не знал, поэтому не смог полностью оценить яркость и новизну эпитетов и метафор. А вот прочувствовать их и понять, что ЭТО он превзойти не сможет - вполне…
«Сержант, конечно, прав и при погрузке мы чересчур размахнулись, так что, если волнение усилится, придётся туго, вот только времени на разгрузку всего лишнего - не было совсем», - думал Эрк. - «От Штатов до Кубы - доплюнуть можно. Американские броненосцы могут появиться в любой момент. Конечно, блокировать они будут Гавану, но сообщение между «Гаванью» и «Алжиром» - тоже при этом перекроют! А так - мы успели проскочить. И «Печкин», к счастью - успел вернуться. Правда, Тигра остался в «Замке», но он, если что, и поездом доберётся. Короче, лафа у нас закончилась. Теперь сообщение между базами - только по суше. Железкой, блин! Если только не придумаем какой-нибудь особо хитрый способ…».
        - Герр Гауптманн, - прервал его размышления звонкий юношеский голос. - Отец не смог ответить на мой вопрос, может быть, вы сможете?
        - Олле! - Ольсен-старший явно был не в восторге от действий сына.
        - Всё в порядке, майор. - Эрк сначала посмотрел на него, потом перевёл взгляд на младшего и улыбнулся. - Если молодые люди не будут задавать вопросы и получать на них ответы - как же они смогут узнать что-то новое?
        - Герр Гауптманн, - судя по всему, вопрос был «Очень Важным». С точки зрения шестнадцатилетнего юноши. - Почему вы собираетесь воевать за испанцев?
        - Садись, Олле, я чувствую, разговор у нас будет долгим… - Эрк кивнул на один из четырёх ящиков с магазинами для «гатлинга», укреплённых на палубе. Сам он сидел на таком же. Майор тоже подошел поближе, но садиться не стал - просто опёрся о фальшборт. - Для начала запомни - нельзя воевать за кого-то другого. Каждый воюет только за себя. Война всегда идёт не ЗА а ПРОТИВ. И самое главное в войне - понять, против кого или чего ты сражаешься. Ещё можно сражаться ВМЕСТЕ с кем-то, но даже тогда - каждый будет драться сам за себя - против общего врага…
        - Хорошо, тогда… - Ольсен-младший задумался. - Тогда почему вы собираетесь воевать против американцев и… кубинцев?!
        Капитан понял, что концепция - произвела впечатление. Но от другой концепции, гораздо более романтичной - «Войны За Свободу» - не излечила. Конечно, юношеский романтизм с возрастом проходит, но на войне для этого может не хватить времени. На войне очень часто для этого не хватает и жизни…
        - Мы не собираемся против них воевать. На самом деле в нашей маленькой армии есть и американцы, - «Надеюсь, что конфедераты не обидятся!», - мелькнула мысль у Эрка,
        - да и кубинцы тоже… тот посёлок, где мы будем разгружаться, охраняет как раз кубинский батальон. А если ты скажешь кому-нибудь из них, например, лейтенанту Рамиресу, что мы собираемся воевать против кубинцев - то он тебя не поймёт. И ещё. Мы не собираемся воевать… Мы УЖЕ воюем. Бой, который твой отец разбирал вчера вечером - был всего шесть дней назад…

«Ну а я, в ходе вчерашнего «разбора пролётов», понял одну вещь… что Паладин с этой, чёрт её возьми, цитатой - «Совершенно жуткое везение, прошедшее по просто невероятной халяве…», был, в данном случае - абсолютно прав!»…

21.04.1898…Куба, к востоку от Гаваны, гасиенда «Puerto Reservado»… (вечер)
        - Майор, что вы скажете по поводу организации засады, - небрежно спросил Эрк, внимательно следя за реакцией Ольсена, - где-то в этом районе…
        - Наши силы и силы противника? Полнота информации о нем? - Карл Густав в своём лаконизме вполне мог посоревноваться с любым спартанцем. - Чем вооружены мы и какое оружие - у вражеских солдат?
        - Батальон пехоты - почти шестьсот человек. У всех стрелков карабины Маузера. У тридцати из них на оружии - оптические прицелы. Пулемётная команда при восьми тяжелых пулеметах… вы их можете знать как митральезы, но мы пользуемся гораздо более лёгким, компактным и скорострельным вариантом, и пяти… назовём их - лёгкие пулемёты, размерами они не намного больше винтовки, но могут вести автоматический огонь, и с ними вполне управляется один человек. Два эскадрона кавалерии - всего около двухсот бойцов. Больше половины - драгуны, у них, кроме сабель и карабинов, ещё два лёгких пулемёта. Остальные - нечто вроде конных гренадер. На вооружении у них, кроме сабель и пистолетов - динамитные шашки. Артиллерия - восемь пушек Гочкиса. Полурота, вооруженная «форматами» - что это такое, вы видели вчера, когда мистер Мантайгер хвастался своими изделиями перед друзьями - почти пятьдесят человек. Отдельных бойцов, не входящих в подразделения, я перечислять не буду. Это все наши силы и то, как они вооружены…
        Капитан принялся набивать трубку. Ольсен терпеливо ждал продолжения. Явно ему было недостаточно информации. Эрк улыбнулся и продолжил:
        - Теперь - что же мы знаем о противнике… Численность - до двух тысяч человек. В основном - пехота. На вооружении у них большей частью винтовки Ремингтона, но также и некоторое количество оружия других систем. Имеется и кавалерия, до начала боя её численность неизвестна, но - не слишком много. Конники - с «винчестерами» и револьверами. Артиллерия… по орудиям у нас равенство - у них тоже восемь пушек, но
«гочкисов» из них шесть, а ещё две - динамитные системы Симса-Дадли. Ещё есть четыре картечницы Гатлинга - двигаются вместе с артиллерией. Время их появления зависит от того, когда они выйдут из города, но маршрут противника очевиден - он в любом случае будет двигаться в место, обозначенное на карте как «Замок», так как всё это - карательная акция. Да, ещё - наши силы находятся чуть ближе, чем в половине дневного перехода от города. Как раз в районе будущей засады. А собрали мы их там примерно за сутки до выгрузки противника из эшелона…
        Эрк замолчал и внимательно посмотрел на майора. Ольсен не менее внимательно разглядывал карту. «Что бы не говорил Киборг, а формальное военное образование всё же - нужная вещь!», - подумал Капитан. - «Мне, пока я нашел место, пришлось почти целый день колесить по дорогам, а майор, спорю сам с собой на что угодно, определит его прямо сейчас и именно - ПО КАРТЕ!»…
        - Ну что ж. Я бы действовал так. Вот, здесь, - ткнул карандашом в карту Карл Густав, Эрк при этом его движении сразу мысленно пересыпал неопределённую сумму из правого кармана в левый, - есть весьма симпатичная гряда, и в то же время выглядит она - просматриваемой насквозь. Но, при минимальной маскировке… и ещё, обратите внимание - тут одно из немногих мест, где дорога не идет в густых зарослях, казалось бы, обнаружить засаду здесь проще простого. Противник должен расслабиться. Кроме того, скорее всего вражеский отряд выйдет сюда после полудня - жара, усталость. Тоже не способствует концентрации внимания. Вот здесь, на склонах, нужно оборудовать камнемётные фугасы, только очень важно четко выверить шнуры. Эх, у нас в Швеции проводились опыты с подрывом заряда при помощи электричества, но не слишком удачно. А насколько бы все упростилось! Но я отвлекся…

«Полный кайф! Слушаю майора - и тащусь!», - Эрк мысленно зааплодировал. - «Чёртов королевский тёзка! Правда, вот… с фугасами-то идея прекрасная, но только… кто бы их нам там поставил? Сапёров-то у нас нет…».
        - Основные силы пехоты надо расположить здесь и здесь, на склонах чуть ниже гребня, обязательно часть сил вот в эту лощину - иначе ей могут воспользоваться враги для контратаки - видите, она прямо в тыл засаде выводит и почти не простреливается с холмов? Примерно полуроту… впрочем, кроме полуроты можно поставить и пулемёт, это там не помешает. Еще два пулемета и до роты прикрытия к ним - вот на этот холм. Дорога его огибает, и они получат возможность вести продольный огонь, но маскировать их придется очень тщательно - они должны будут пропустить мимо передовое охранение, которое встретит вот здесь ещё одна полурота с пулеметом. Кавалеристов - вот сюда и сюда - они будут мобильным резервом и пригодятся для преследования. Противоположную от засады опушку необходимо оборудовать завалами - вот примерно, таким образом, воронками широкой стороной к дороге. А в вершинах - волчьи ямы с кольями. У нас так саамы на диких оленей охотятся, но и здесь, для домашних наемников, сойдёт. Передвижение между дорогой и опушкой следует затруднить разнообразными малозаметными препятствиями, чтобы противник как можно
дольше находился под огнем. Можно использовать триболы - изобретение еще римское, они выглядят, как…
        - Да, я понял, что вы имеете в виду, майор. Не отвлекайтесь, пожалуйста, - Эрк уже не улыбался. - «Чёрт, а ведь Ольсен опережает своё время. Вариант «две створки» будет применяться европейскими военными всю Первую Мировую… а он излагает мне сейчас гораздо более поздний - «мордой об стенку»! Хотя, может, это из-за того, что он горный стрелок? В горах двухстороннюю засаду не используешь - негде. Обычно там сталкивают противника в пропасть…».
        - Артиллерию лучше не разделять, - невозмутимо продолжал швед, - позиции подготовить вот тут, на опушке возле изгиба дороги, но - выдвигать орудия из глубины леса после того, как пройдет передовое охранение. Сектор обстрела замечательный, а те силы, что выделены для продольного огня, их прикроют…
        - А почему бы не расположить орудия вот здесь, за поворотом, в ненаблюдаемом пространстве? - Эрк подумал, что Ольсен уже почти ничего не оставил от его схемы. Хотя схема самого майора выглядела не хуже. - Любую выскочившую туда группу они встретят картечью. И ещё, почему бы, вместо завалов, не разместить вот здесь сотню бойцов в замаскированных ячейках? Тех, что с автоматическим оружием. Их не смогут заметить раньше времени…
        - Вы уверены, что противник не вышлет вперёд хотя бы дозор? Недооценивать врага чревато всякими неприятностями… А если на орудия наткнется именно дозор, то бой придётся начинать раньше, тогда фугасы могут не успеть сработать или поразят пустое место. А солдат на опушке - просто затопчут. Лес проходит слишком близко от дороги, даже здесь - не более двухсот футов… э-э, семидесяти метров. Несмотря на весьма впечатляющие возможности этих… «форматов» - расстояние слишком мало. Всех остановить они не успеют. Не зря же все наставления предлагают при подходе противника на такую близкую дистанцию к люнетам и другим сооружениям полевой фортификации - не отсиживаться в них до последнего, а подымать подразделение в контратаку. На этой дистанции преимущества защищенной позиции уже не актуальны, а вот сниженная подвижность - весьма и весьма. Даже если противник будет не просто отходить, а панически бежать, то те бойцы, что окажутся у них на пути, попадут в весьма незавидное положение. Ну, а уж если у них найдется толковый командир, что поведёт своих на прорыв… Все-таки соотношение сил здесь будет - десять к
одному, не меньше. Именно поэтому я и предлагаю - препятствовать отходу в этом направлении инженерными сооружениями. Они нечувствительны ни к штыку, ни к пуле, знаете ли. И их потом, после боя - не придётся хоронить…

22.04.1989…у северного побережья Кубы, на палубе катера «Беда»… (день)
        - Пожалуйста, не напоминайте об этом, герр Гауптманн, - покачал головой Карл Густав. - Когда вы вчера рассказали мне, как там всё происходило в действительности и, главное - чем именно закончился этот бой…
        - Знаете, майор, а закончилось там всё именно так - исключительно благодаря везению и гораздо лучше, чем должно было бы, - ответил ему Капитан. - С военной точки зрения вы были абсолютно правы. И ваша схема действий - гораздо лучше, чем моя. Она исключает счастливые случайности. Вроде гибели вражеского военачальника от первых же пуль… или отсутствия у врага передового дозора… или того, что снайпера сумели пристрелить всех его активных командиров…

«А ещё она - составлена профессиональным военным», - подумал он, - «а не наёмником-самоучкой, у которого всё образование - школа младших командиров, да и та - для подготовки специалистов по артиллерийской разведке!».
        - И всё-таки, герр Гауптманн, - снова заговорил Олле. Он был упорным парнем и не собирался оставаться без ответа на «Очень Важный Вопрос». - Если американцы и кубинцы есть и на той и на другой стороне, то… против кого же мы воюем?! И… кто же тогда - ведёт войну против нас?!

«Вот ты уже и перешел с абсолютно нейтрального - «вы воюете», на нечто совсем другое - «мы воюем»…», - мысленно улыбнулся Эрк. - «А теперь… немного правды жизни в данной ситуации тебе явно не помешает…».
        - Картель. Объединение из трёх человек - владельцев более чем половины всего производства сахара на Кубе, - заметив, как удивлённо расширились глаза Олле, он улыбнулся, теперь уже в открытую. - Что, никакой романтики, правда? А в Картель и входят крайне неромантичные люди. Им нет никакого дела до того, что кубинцы хотят быть независимыми от Испании, но зато - они дают деньги тем, кто этого хочет. Да и правительству САСШ они тоже дают деньги. Денег у них очень много, есть что давать. Не навсегда дают - в долг, - достав трубку, Капитан закурил. - А отрабатывают эти долги и те и другие - воюя на стороне Картеля. Но Картель ведёт войну не просто так. Война, с точки зрения тех, кто входит в Картель - должна принести им прибыль. То есть - новые деньги. Они владельцы половины кубинского сахара, а хотят - получить весь сахар Кубы. Да и от самой Кубы не откажутся - земля-то тоже денег стоит. Вот и все причины этой войны. Исключительно прагматичные. Это и есть тот самый враг, против которого мы воюем. Именно этот враг и ведёт войну против нас…
        - Но, герр Гауптманн… но как же они могут… производители сахара… это же не государство… Как же они ведут войну…
        - А вот КАК они ведут свою войну - расскажу тебе не я… - Эрк встал с ящика и посмотрел на приближающийся причал Санта Педро дел Хуале. - Знаешь, а ведь ты не единственный в нашей маленькой армии, кому недавно исполнилось шестнадцать лет. Есть ещё как минимум двое - братья Дебре - Поль и Анри… и о том, КАК же именно Картель ведёт свою войну - они расскажут гораздо лучше меня…

23.04.1898…Куба, база «Замок» (плантация Дебре)… (ночь, после полуночи)
        - Извини, что помешала медитировать, братик, - выражение лица Миледи ничуть не говорило о каком-либо раскаянии. Скорее там большими буквами было написано -
«Попался, мерзавец!». - Но мне надо с тобой поговорить! Серьёзно!
        - Говори, - ответил Капитан и написал на лице не менее крупными буквами - «Ну поймала - а дальше?!». Это он тоже умел…
        Когда Сова села в кресло напротив и, достав длинную сигарету, прикурила её от лежавшей на столе зажигалки, Эрк решил, что ему тоже не помешает покурить. Тему предстоящего разговора он себе примерно представлял…
        - Давай-ка поиграем с тобой в одну игру, - небрежно протянула Миледи, - я буду задавать тебе вопросы, а ты будешь на них отвечать… причём без «Потому что!» и «А то!». Полностью. Честно. Можно с комментариями…
        - Только не очень долго. Постарайся уложиться в десяток вопросов… Столько я смогу вытерпеть. Больше - не факт…
        - А больше и не надо. Главный - какого чёрта ты полез не в своё дело?! Я имею в виду младшего Ольсена… и то, что ты устроил!
        - И что же я такого страшного с ним устроил?
        - А то ты не знаешь! Кто послал его к мальчикам Дебре с просьбой «Рассказать о том, как Картель ведёт войну…». Уж они-то понарассказывали!
        - Они ему что - соврали? Уверен, что нет. От их рассказа он что - сломался? Нет, не должен был. Зато, в результате - Олле не будет уговаривать своего отца «Сменить Знамя» и «Воевать За Свободу», а это сейчас - самое главное…
        - Слушай, ты, сторонник шоковой терапии, а по-другому что - нельзя было? Я же видела его лицо, когда он от них вышел… Ещё несколько таких «разговоров» и у нас в команде будет очередной «Убежденный Убийца»! Ты этого хотел?! Неужели старший Ольсен нам НАСТОЛЬКО нужен?! Объясни!!!
        - Да, нужен. Позарез. Чтоб ты знала… По-моему, Карл Густав - военный гений. И заполучить его в противники я не посоветовал бы никому. А уж нам - тем более! Так что, если бы Олле не расстался с идеей «Справедливой Борьбы За Свободу», а степень его влияния на отца переоценить трудно то, к моему великому сожалению, всех шведов нам пришлось бы просто-напросто перестрелять ко всем чертям… во избежание. Как тебе такой вариант развития событий - больше нравится?
        - Ты - серьёзно?! - Миледи выглядела ошарашенной. Редкое зрелище, вообще-то. Капитан им даже залюбовался…
        - С таким я - не шучу. Да и романтику - надо рвать с корнем…

01.05.1898…Куба, база «Замок» (плантация Дебре)… (поздний вечер)
        - Давайте-ка всё по порядку, а то мы до завтра здесь просидим, - Капитан оглядел собравшихся «стариков». - Я, в принципе, не против ночных посиделок, но вот ночные совещания не вызывают у меня энтузиазма. Начнём, по традиции, с начальства, - тут он широко улыбнулся. - Валькирия, я имел в виду тебя…
        - А может, ты меня разжалуешь, а? - Лейт вздохнула. Должность не доставляла ей никакого удовольствия. - Ещё месяц такой жизни и я точно двинусь…
        - Давай пока без лирики. Сначала - дело. Как у нас там дела с весёлым городом Майями? И дальше - по пунктам - поставки, пополнения…
        - А что Майями? Стоит. Живёт. Судя по сообщениям от Гота - хорошо живёт, аж завидно. Они с Рамиресом и его ребятами там прекрасно устроились…
        - Значит, с легализацией в Штатах у Макса проблем не возникло…
        - Да ни малейших. Война - войной, а как был там бардак, так он и остался. Герр Максимилиан Готт небрежно помахал своим немецким паспортом, пару раз «послал к свиньям собачим», и никаких вопросов не было. Связь - тоже без проблем. Эта новая австралийская рация, из тех, которые ребята привезли, до станции в «Замке» добивает прекрасно. Да, кстати, на днях сюда Хорджес вернётся. Объявился в Майями, вместе с партией добровольцев из Мексики. Макс от него привет передал…
        - Это хорошо. Значит, «капельные перевозки» пошли?
        - А куда они денутся? Поставки через территорию противника - это полный сюр, но система работает. Амеры пока что ещё не разобрались - кому именно наши
«Кости-моряки» возят винтовки и людей. Считают, что «патриотам». А донам не до шаланд. У юсовцев с ними соревнование. Одни пытаются набить оружием корабль побольше и довести его до Кубы. Другие - не дают. Так что «Ниагара» - уже никого не интересует. У донов сейчас таких «ниагар» - каждый день - по две-три штуки! С нашей-то - что делать будем? Тигра её осмотрел и сказал - машина ремонту не подлежит…
        - Ничего не будем - негде и нечем. Лэм её катером в мангры затолкал - пусть там поживёт, - подключился к разговору Паладин. Он с базы «Алжир» в последнее время почти не выбирался и был в курсе всех тамошних событий. - Её потом можно будет использовать, когда мои «корсары» начнут абордаж отрабатывать - не «Печкин» же им для тренировки штурмовать! Жалко «Печкин»…
        - Блин! Их ещё формировать не закончили, а они уже кличку получили! - Эрк не выдержал и рассмеялся. Остальные тоже. - Кстати, а их чёрные банданы - чья это была идея? Как и «черепушка» в бандане и с ножом в зубах? Тоже «народное творчество»? Что-то я в этом очень сомневаюсь…
        - Ну-у-у… моя это была идея, моя, - пожал плечами Киборг. - Где же я вам здесь чёрные береты достану? Морпехи должны быть «людьми в чёрном» - иначе несолидно получается! А «черепушку» они, действительно, сами придумали! И кстати, это не нож, а абордажный тесак - их в «Гавани» нашли. До чёрта…
        - Ладно, раз уж мы начали - как там дела в подразделениях? Дуглас мне уже всё по артиллерии доложил. У Ольсена я сегодня днём тоже побывал - он заканчивает с формированием первой роты. Что с остальными?
        - Итак, как ты говоришь - по пунктам… - Валькирия достала записную книжку, с которой в последнее время не расставалась. - Первый батальон. Они же - «Мальчики Хартмана» и они же, с недавних пор - батальон «Джексон»… Надеюсь об ЭТОМ ты - в курсе? - Капитан кивнул. Он был в курсе и не возражал. К генералу Джексону у него претензий не было - только уважение. - Единственный полностью готовый батальон. У Хартмана сейчас - шестьсот пятьдесят человек и расширяться дальше он смысла не видит. Я, кстати, тоже. Две роты из четырёх на патрулировании, две - в «Замке». Потом меняются. Батальоны номер два и три. Берт Леру и Джон Прайс пашут как черти, у них первые роты уже прошли «проверку боем». Они зачистили пару плантаций Картеля и совместно раздавили какой-то шальной батальон «патриотов», который решил почему-то нагло похулиганить на нашей территории…
        - А бойцы не возражали? Против «раздавливания»? - Миледи отлично помнила, что в новые батальоны набирали именно повстанцев, и несколько удивилась.
        - Нет, конечно! Наоборот, после того, что этот отморозок - «полковник» Ривера, устроил на одной из плантаций - сами попросились. Вообще-то я сначала хотела туда Бишопа отправить, но… - Лейт улыбнулась, - когда ко мне явилась делегация бывших
«патриотов» с воплями - «Отдайте их нам!»… против такого напора я просто не смогла устоять! Ты же знаешь, я - слабая, чувствительная женщина…
        Громкий хохот всех присутствующих не дал ей закончить. О том, какой «слабой и чувствительной» может быть Валькирия, среди ролевиков легенды ходили. Особенно запомнился случай, когда на одной из игр она, забыв деревянный меч в палатке, смела со стены «крепости» лезущего на неё доспешника. Брёвнышком, оставшимся после постройки. Ударом наотмашь - прямо в забрало шлема. Его потом так и не выправили до прежнего состояния. От души приложила…
        - Да ладно вам! Кстати, Эрк, ты вроде нашим капитанам-комбатам звания обещал дать - по результатам их первого самостоятельного боя…
        - Рано. Пусть закончат формирование и проведут бой уже батальонами. Вот тогда мы и посмотрим, давать им майорские погоны или не давать…
        - Как скажешь… так, по линейной пехоте всё. Ольсена с его горными стрелками ты сам проверял… Про морпехов и «зуавов» тебе Паладин расскажет… Теперь наши «спецы». У Патрика опять пополнение, так что «легионеров» у нас уже семьдесят два. Все с
«форматами», С96ми и гранатами «мэйд ин МТГ». Слушай, а может кому-нибудь ещё, кроме Шона, лейтенанта дать? А то рота при одном капитане и одном лейтенанте как-то слишком уж средневеково выглядит…
        - Я с О’Лири на эту тему говорил… он пока выбирает. Кого из сержантов назовёт, тому звание и дадим. Не всем же четверым сразу!
        - Ясно. Кто у нас дальше… «Красавчик Джек» Стэнфорд и его «тяжелая» рота. На
«Группу Быстрого Реагирования» они уже не тянут - попробуй быстро среагировать со всем их оружием! Сейчас у них восемь MG, четыре автоматические винтовки…
        - Почему только четыре?!
        - М14я сдохла. Реанимации, как сказал Тигра, не подлежит…
        - Если уж и он плюнул… то действительно - всё. С концами…
        - Ага. Кстати, а зачем ты приказал Стэнфорду пулемётные расчёты удвоить? По-моему восемь человек на один MG34 несколько многовато…
        - Резерв подготовленных бойцов. Потерь у него пока не было, но, ты сама знаешь, такое счастье не бесконечно, а так - все под рукой и пехотинцев срочно натаскивать не придётся. Да и прикрытие каждый раз выделять не надо…
        - Логично. Так, пулемёты теперь разбиты на два взвода по четыре в каждом. Ещё два его взвода - гранатомётчики. Вооружены «сороковками». По двенадцать штук на взвод. Что с «шестидесятками» было, знаешь?
        - Знаю. Ствол не держал. Слишком большой заряд для сварной конструкции. Там Боцман попытался что-то с этим придумать, но… результат его придумки в одиночку переносить вообще невозможно! Плюнули…
        - Если бы только это! Это ещё фигня. В конце концов, где-то по тридцать - сорок выстрелов ствол держал. Один из гранатомётчиков вообще в рубашке родился. У него на тренировке - граната в стволе сдетонировала! Отделался сильной контузией и двумя оторванными пальцами. Потому и в рубашке. Та же причина - слишком большой заряд. Уменьшили - дальность ни к чёрту. Граната тяжелая. Так что мы все
«шестидесятки» отправили в металлолом, а гранаты для них теперь используются только как ручные. Всё это случилось, пока ты в Гавану мотался…
        - Да уж… не враги, так свои, блин, оружейники достанут. С «сороковыми» у вас такие проблемы были? Может, их тоже списать?
        - Нет, с этими пока всё нормально. Если соблюдать технику безопасности. Но уж её-то гранатомётчики соблюдают! Ладно, отвлеклись. С пехотой всё. Майор Бишоп и его драгуны. Они же - дивизион «Стюарт». Лайонел набрал триста шестьдесят человек и на этом затормозил. Два пулемёта. Восемь «сороковок». Готовы полностью. Родриго и почти три сотни «Смертников» тоже готовы…
        - Ну, эти всегда готовы - только сигнал подай. Казаки в сомбреро… Хотя вот три сотни меня приятно удивили… а то «нам не все подходят»!
        - А кубинцев из них - не больше сотни. Это ты тоже пропустил, пока с Алексом в Гаване неделю работал… К нам, блин, «Гранма» пришла!
        - ЧЕГО?! Какая «Гранма»?!
        - Ты сядь покрепче. Или нет, пусть лучше Паладин расскажет - он при всём при этом присутствовал…

27.04.1898…Куба, база «Алжир» (Санта Педро дел Хуале)… (раннее утро)
        - Сеньор Киборг! Сеньор, проснитесь…
        Паладин открыл глаза. В темноте хижины «корсар» с его тёмной кожей и чёрной формой был почти незаметен - только глаза и зубы поблескивали…
        - Какого чёрта! И который час…
        - Светает, сеньор Киборг, - морпех слегка попятился, наверное, увидел на лице и в глазах командира что-то такое, от чего он предпочёл бы держаться подальше. Но… приказ есть приказ. - Меня к вам сержант Лэм послал - к нам яхта идёт!
        - Какая ещё, к хреням, яхта?!
        - Парусная яхта, сеньор, и - под нашим флагом, так с западного поста сообщили. Сержант приказал поднимать пары на катере и будить всё начальство…
        - ЧТО?! Ладно, давай, дуй обратно, и передай Айронпосту, что я сейчас буду. Ну, ни фига ж себе новости - с утра пораньше…

01.05.1898…Куба, база «Замок» (плантация Дебре)… (поздний вечер)
        - Сам понимаешь, после такого сообщения было уже не до сна. Одеваюсь, хватаю MG и метусь к причалу, а там уже всё командование гарнизона собралось. Только меня ждали. Если бы не наш флаг - было бы понятно, что делать. Или МакКоун эту яхту на фиг утопил бы, или Лэм бы её из «кофемолки» обработал, а потом «корсары» полезли бы на абордаж - заодно и потренировались бы. А так - хрен его знает что! У меня даже мысль мелькнула, что Максу и Рамиресу пришлось срочно рвать когти из Майями, а на связь они выйти не смогли - вот и подняли флаг, чтобы себя обозначить. Ладно, ждём. Выплывает из дымки эта красавица и действительно, на мачте - здоровенный наш флаг, не ошиблись на посту. Ветер слабый, так что пока она к причалу двигалась мы всё, в подробностях, рассмотрели - и вот тут-то я чувствую, что у меня потихоньку начинает ехать крыша. На носу табличка - «GRANMA»[«GRANMA»… название яхты, с которой в 1956 году высадился отряд Кастро и Че Гевары. Это событие считается началом кубинской революции.] . Ну всё, думаю, сейчас выйдут к нам на причал все четверо будущих «Команданте Свободы»[Фидель и Рауль Кастро,
Эрнесто Че Гевара, Камилло Сьенфуэгос.] …
        - Ну а сообразить что, вообще-то, «Гранма» - обычное название, и в этом веке ни с чем ассоциироваться не может?
        - Спросонья-то?! Ты обо мне слишком хорошего мнения… но дальше было ещё круче! Швартуются они. Выходит на причал владелец яхты (это я уже потом узнал, кто он такой) и идёт к нам. Представляется… - Паладин держал паузу так долго, что ни у какого Станиславского к нему претензий не было бы. - РАУЛЬ КАСТРО!!!
        - Упс… Действительно - ну ни хрена ж себе…
        - Ага, так и я тогда подумал. Но своими следующими словами он мне челюсть с земли поднял. Спрашивает эдак небрежно, и это под стволами «гатлинга» - «Сеньоры, вы мне не подскажете, где я могу найти моего друга Родриго де Кордова?»…
        - Так что, это оказались приятели Эспады?
        - Вот именно. Почти полторы сотни приятелей…
        - Сколько?! Бедная Куба…
        - Нет, скорее - бедные юсовцы… И, между прочим, в «Смертники» пошли не все. Кое-кто из них проходит подготовку как «корсар» - в том числе и Кастро. Есть у меня подозрение, что первого командира для морской пехоты я уже нашел…
        - Настолько хорош? Или просто тебе понравилось его нахальство?
        - И то и другое. Знаешь, я понял одну вещь… Кастро - это не фамилия. Кастро - это диагноз! Сочетание отсутствия инстинкта самосохранения, дьявольской везучести и умения командовать людьми. Короче, мне срочно нужны для него офицерские погоны. Пока лейтенантские, а там посмотрим…
        - А самому - слабо? В смысле - погоны выдать? Придётся привыкать!
        - То есть?!
        - А то и есть. Я тут привёз из Гаваны интересный документ, - широко улыбнулся Капитан. - Приказ из штаба маршала Бланко для наших «отрядов герильерос». Мы не просто так отправляем часть подразделений в Орьенте - мы делаем это официально. И при этом - полностью самостоятельны в своих действиях. Всё местное командование можем иметь в виду. Согласно приказу… А нашим, опять-таки официальным, местом дислокации назначен… Паладин, держись за кресло… посёлок Дайкири!
        - Слушай, братишка, - ехидно хихикнула Сова, - а сам маршал Бланко об этом своём приказе знает? Или ему забыли сообщить?
        - Маршал - очень занятой человек… Зачем его отвлекать всякими мелочами? Ну, вроде наших батальонов… и того, чем они там будут заниматься!
        - Так, а конкретнее, - Киборга не оставляла мысль, что он влип. Не понравились ему слова Эрка - «Придётся привыкать!». Очень не понравились. Тот такое просто так говорить не будет. - Что ты планируешь?
        - Делим армию на три группы. Две направим в Орьенте, но разными маршрутами. Третья - останется здесь. По порядку. Первая группа - батальон Хартмана, «тяжелая» рота и два десятка «легионеров» под командованием Каллахана - через пару дней едет в Сьенфуэгос по железке. С пятого по восьмое мая там должен объявиться немецкий пароход «Урсула» - на нём они спокойно доплывут до Дайкири. Позже нельзя - если я правильно помню, юсы появятся у Сьенфуэгоса где-то в десятых числах. Мы должны успеть исчезнуть оттуда до того, как это произойдёт…
        - С немецким кораблём - Штайнер поспособствовал? Ох, не верю я что-то, что к Германскому Генштабу он не имеет никакого отношения, ну не верю и всё!
        - Ты не одинок. Я тоже в это не верю. Дальше. Вторая группа - Бишоп и Эспада, то есть - вся наша кавалерия. У них маршрут сложнее - железкой до упора, то есть до Платеас, а дальше - своим ходом. Никаких телег - всё на вьюки, так что груза - по минимуму. Все необходимые запасы - отправим на «Урсуле», с первой группой. Третья группа - всё, что у нас сейчас пока ещё формируется. Их задача - не спеша расширять зону нашего контроля, принимать пополнение, создавать новые батальоны, встречать грузы из Штатов, ну и так далее… а то Орьенте - это хорошо, но Гавана всё-таки столица. Теперь - как будем делиться мы…
        Глава 14, весьма неожиданная, а ещё - очень странная …

«Бесплатный сыр бывает только в мышеловке!»
        А мыши, кстати, с этим не согласны…
        Они упорно верят в лучшее!
01.05.1898…Куба, база «Замок» (плантация Дебре)… (поздний вечер)
        - Капитан, ну почему - именно я? - Паладин, назначенный новым командующим «Группой Запад», отбивался от должности, как только мог. Изредка он поглядывал на Валькирию, пребывающую в состоянии почти полной нирваны (она от этой должности наконец-то избавилась!) и испытывал острое чувство зависти…
        - А кто же? Давай-ка посчитаем ещё раз… Нас сейчас - двенадцать человек. С пехотой едут пятеро. Я, как… ну понятно, кем я там буду. Или ты хочешь взять на себя общее командование? Так только скажи! В пять секунд!
        - Идите вы в болото, майн фюрер! К жабам!!!
        - Значит, не хочешь… а я уже обрадовался. Дальше. Едет Миледи - работать по Сантьяго. Едет Тигра - налаживать базовую станцию. Если бы кто-то другой мог, то он бы остался, а так… оружием у вас пока займётся Бергман. Ты его знаешь - он бывший механик с «Беды». Едет Док - здесь у вас уже есть госпиталь, в «Замке», а там - пустое место. Едет Эльфа - для налаживания пропаганды… я бы предпочёл Барта, но тут уже личные мотивы. Ибо едет Док. Да и Сова ей поможет, так что - нормально. Валькирия отправляется с кавалерией. Или, по-твоему, кто-то ещё из нас сможет выдержать такой марш верхом? Тогда - назови мне его. Билли - не предлагать!
        Киборг отрицательно качнул головой. Кроме Лейт, нормально себя чувствовал в седле, из старой команды - только Ковбой. Аспера, хотя тоже неплохо ездила верхом, до уровня Валькирии и Билли - явно не дотягивала. А из новичков - один только Гот, который сейчас находился в Майями. Паладин подозревал, что если бы Макс оказался здесь - отправился бы с Валькирией…
        - Лейт, я знаю, что тебе в одиночку будет хреново, - Эрк повернулся к ней, - но, сама понимаешь - больше послать некого!
        - Фигня делов - покатаемся! И я - не в одиночку… - Валькирия довольно хищно улыбнулась. - Если кто-то захочет обидеть одинокую женщину…
        - Да я не про это, - Капитан тоже улыбнулся, но ехидно, - а про то, что вот рацию тебе теперь - самой таскать придётся. И возиться с ней - тоже. Тут тебе не поможет ни Эспада, ни остальные шесть с лишним сотен бравых кавалеристов…
        - Хрен с ним - справлюсь и с этим. Чёрт, надо с Тигрой связаться, чтобы, когда он сюда поедет, все оставшиеся целевики с собой захватил…
        - Сама заберёшь. У вас времени больше, да и всё равно - поедете через Гавану. В
«Тихой Гавани» - последняя проверка. Заодно и запасы пополните. Теперь вернёмся к нашему списку. Алекс и Эйли - в Гаване. Они там на своём месте. В принципе, через некоторое время Айсберг вполне способен будет тебя заменить. Но не сейчас. Пока что рано - он ещё не готов. А подготовить из него себе замену - твоя задача. Как думаешь, Паладин, сколько на это времени понадобится?
        - Месяц, полтора, два - сколько потребуется, столько и будем натаскивать. Я уже понял, что слишком скорой замены мне не светит и оставлять дела на неготового к этому человека - не буду… Туфту не гоним, майн фюрер!
        - Это - правильно. Гнать надо что-нибудь другое. Но список я всё равно закончу. Остался у нас - Князь… комментарии излишни. Барт в командирах - это даже он сам не поймёт! Да и работы по специальности у него сейчас - выше головы. Ах да… ещё и Викинг… который будет твоим заместителем, а ещё - начальником базы «Замок». Вы все сами догадаетесь - почему именно так и будет?
        - А что тут гадать - Симона Дебре… - Миледи, как-то несвойственно ей, мягко и искренне улыбнулась. - Давайте не будем им мешать, ладно? В конце-то концов, блин! Война - войной, а любовь, она - без расписаний…

01.05.1898…там же… (чуть позже)
        - А вас, Киборг, я попрошу остаться! - Капитан принялся набивать трубку. Тот, уже приподнявшийся было с кресла, сел обратно. Валькирия переглянулась с Миледи и, рассмеявшись, обе исчезли за дверью.
        - Продолжения я всё равно не помню, - посмотрел на Эрка Паладин, - поэтому выкладывай сразу. Спать хочется…
        - Сейчас перехочется. Читай, - Капитан протянул ему листок бумаги.
        - «В помощь отдыхающим!», - прочитал тот вслух и… вдруг застыл. Текст был… отпечатан на принтере! - Не понял…
        - А это - список того, что из себя представляет эта самая «помощь», - следующий лист бумаги был исписан от руки - ровным почерком Капитана…
        Киборг впился в него взглядом. С каждой прочитанной строчкой на его лице всё явственней проступало - «А ну ни хрена ж себе!!!». Эрк молча ждал, пока Паладин не окончит чтение, а затем спокойно продолжил:
        - Нашел это Тигра. Три дня назад. В одном из складов. Он как раз решал, какой из них ещё можно занять под мастерские. И наткнулся на груду ящиков. Ящики были наши. В смысле - заводская упаковка. Или складская. Причём за пару дней до того - он уже был на этом складе - никаких ящиков там не было. Боцман умный парень, потому и не стал никому говорить - дождался меня. Мы вдвоём их просмотрели и пересчитали то, что там было - результат видишь. Обо всём этом теперь - знают трое. Третий - ты. Ну, как, всё ещё хочешь спать, или - уже нет?
        - Да какой тут теперь, на фиг, может быть сон…
        - И какие у тебя мысли по поводу - «Что бы это значило?». Ты же у нас аналитик, а я так, постольку - поскольку… за неимением лучшего - сойдёт.
        - Не прибедняйся. Что-то в основном именно ты меня тычешь носом в ошибки, а не наоборот, тебе так не кажется, а? И достаточно часто…
        - Искать дыры и ляпы в чужих выводах гораздо проще, чем самому делать эти выводы. К тому же, я привык к быстрым решениям при минимальной оценке ситуации, а не к анализу данных. Специфика работы…
        - Да, ты уже говорил, как там… «Если долго решать - решить не успеешь. Убьют раньше!». Но, тем не менее, аналитик ты тоже - на уровне…
        - А всё-таки? Свою версию я тебе выдам, но сначала хочу услышать твою - все данные у тебя есть. Я и сам знаю не больше тебя…
        - Нас с кем-то спутали. Ошибка в адресе. В принципе, если это «портальщики», а больше вроде бы некому - инопланетян-то мы отвергаем, правда?
        - Ага. Бластеров… или чего-то подобного, мы в «посылке» не нашли, - хмыкнул Эрк. - Только всякое железо «мэйд ин холодная война»…
        - Вот именно. Они получили от кого-то заказ на доставку и… чуть-чуть ошиблись с местом. Или - с получателем. Может, наши файлы, в смысле - наш и кого-то ещё, у них по соседству. Оператор, случайно, не там щёлкнул мышкой и…
        - И груз прибыл, вместо какой-нибудь «Тихой Заводи» или «Тихой Пристани» - в
«Тихую Гавань». Выводы у нас с тобой - один к одному. Только у меня одна поправка. Если исходить из того, что было в «посылке», то не - «им заказали доставку», а, скорее всего - «они заказали работу». И послали для неё «инструменты»…
        - Поясни-ка ход своих мыслей…
        - Ты же прочёл полный список того, что было в «посылке»? Довольно странный набор, правда? Для этого времени - очень странный! Но только если рассматривать его просто - как список оружия и боеприпасов. Я долго думал, для чего же может быть использован ИМЕННО ТАКОЙ набор - и пришел к выводу, что - только для какой-то разовой операции. Скорее даже - для двух или трёх, причём таких, которые не должны быть никем между собой связаны. Прикинь сам…
        - Так, что там по списку. Пятьдесят АКМов, столько же - М16х, причём старых, первой модели, десяток пулемётов самых различных типов…
        - Каких именно? Это важно для понимания моих выводов…
        - Два «Миними», немецкий G23, израильский «Негев», РПД, он меня удивил, два РПК и три ПКМа… Погоди-ка, я, кажется, понял, что ты имеешь в виду… Чёрт, а ведь точно - две операции… или три, если делить по патронам, а не по производству, там же ещё… ага, вот - десять СВД…
        - Одна операция - с АКМ, РПК, ну и РПД туда же - всё это под «калашовский» патрон. Другая - с М16 и четырьмя пулемётами - под НАТОвский. Причём патронов, и тех и других - на один хороший, долгий бой с небольшим запасом. Да ещё ко всему и одноразовые гранатомёты - сорок «Мух» и «Шмелей»…
        - Кодовое слово - одноразовые… все, кроме пяти РПГ…
        - Да, но они тоже вписываются в концепцию. Выстрелов к ним - всего по восемь. Плюс тысяча ручных гранат, как раз на группу в сто - сто двадцать бойцов… или на пару операций для вдвое меньшей группы…
        - А гранаты - тоже вещь одноразовая. Сходится. При этом СВД и ПКМы или ещё для одной операции, или - плата за услуги. Патронов к ним - больше всего. К тому же, когда эти закончатся, можно местные использовать… так что, скорее всего - именно в качестве оплаты… Что делать будем? «Гавань» эвакуировать?
        - А смысл? Если нас пасут, а в то, что «хозяева» нас не пасут я, после подобных
«подарочков», не поверю - хоть ты меня стреляй… да и запись вспомни - слишком много подробностей они о нас знали, то эвакуация не поможет. Она просто бесполезна. Противопоставить их Порталу мы не сможем НИЧЕГО. А полученное барахло - будем использовать. Но тихо. Знаем - только мы трое. Не надо о «посылке» распространяться. Для остальных - всё это «хомячки» притащили…
        - Если мы не будем это афишировать, - подхватил Паладин, - то есть неплохой шанс, что «портальщики», обнаружив пропажу, подумают, что был какой-то сбой при переброске - правильно, кстати, подумают - и просто-напросто на своём синтезаторе отштампуют новую партию. Им это - раз плюнуть…
        - Да. Только так. К тому же, - улыбнулся Эрк, - я никогда не мог заставить себя отказаться от халявы. Хотя мысль утопить «посылку» - мелькала…
        - Короче, не заморачиваемся и делаем невинный вид. Как будем использовать всё это, чтобы не засветиться - ты уже решил? И, кстати, почему ты мне всё это рассказал, спасибо, конечно, но всё-таки - почему?
        - А использовать - будешь ты. Здесь, на западе. Правда - не всё. Часть мы таки на фиг утопили - то, что я посчитал бесполезным. На дно бухты ушли все М16 и «Негев». Ещё кое-что - гранаты и гранатомёты - сложим на склад. И временно про них забудем - до какого-нибудь подходящего случая. Хотя… наверное, ручные гранаты можешь потихоньку расходовать. Они, всё-таки, не такая явная засветка, как «трубы». Все АКМы и оба РПК - «отформатируем», как будто, так и было…
        - Твоя мысль - убрать лишнее оружие под нестандартный патрон - понятна. Так, что у нас в остатке… - Киборг заглянул в список…
        - Я и так помню. Два «Миними» и G23й, к ним почти тридцать тысяч патронов. Четыре ПКМа - грифоновский и три новых. Но патроны из «посылки» использовать лучше для тех десяти СВД и наших двух «Застав», а для ПКМов - стоит дождаться поставки от немца, ему уже заказаны местные…
        - Кстати, а почему ты оставил РПД, а не РПК?
        - Потому что РПК - не самый лучший пулемёт. В сущности - вообще не пулемёт, а просто «калаш» с длинным стволом. Единственные его преимущества - дешевизна и технологичность, что для нас никакой роли не играет. Толку-то нам в этом? Под тот же самый патрон, что и РПД, в «Гавани» есть ещё и АЕКи…
        - А что, их у нас уже несколько?
        - Да, три… «Хомячки», они - звери находчивые… что угодно найдут - только бы за это деньги платили! Оружие, кроме гранатомётов, я предлагаю перевезти в «Замок». Основная западная база всё-таки именно тут…
        - Знаешь, а я ведь хотел тебя просить хоть пару пулемётов здесь оставить, но уж теперь-то в этом - никакого смысла. У нас их сейчас, если «гатлинги» тоже считать за пулемёты, останется больше, чем с вами уедет…
        - Так. И ещё одно. Говорю это сейчас - чтобы ты был в курсе. Я, перед отъездом, назначу тебе начальника штаба… Догадался, кого назначу?
        - А тут и гадать нечего. Кроме Ольсена - некого!

05.05.1898 …Швейцария, Цюрих, «Пивная Гроллера»… (вечер)
        - Вы позволите к вам присоединиться, герр Коуби?
        Билли повернулся на знакомый голос. Возле его постоянного столика в «Пивной Гроллера» стояло трое. В форме швейцарской армии. Капитан и два майора. Одного из майоров он знал - тот был «военпредом» на SIGe. Остальные двое были незнакомы но, судя по всему, как раз и хотели познакомиться…
        - Присаживайтесь… герр Фогель. И вы тоже, господа. - Ковбой, вспомнив, после небольшой заминки, фамилию «военпреда», указал на пустые стулья.
        Мысль о том, что господа офицеры подошли к его столику просто так, поболтать, он отбросил сразу, как абсолютно идиотскую. Ну, посудите сами. Позавчера завершены испытания SIG «UniversalMaschineGewehr»[«UniversalMaschineGewehr» (UMG) (нем.)… универсальный пулемет] - SIGовского варианта MG34. Вчера - с конвейера на заводе сходит первый десяток серийных SIG CMG[CMG - аббревиатура «CarbineMaschineGewehr»… см. примечания к главе 10.] . Сегодня - их целый день испытывают на полигоне. А вечером - к столику «изобретателя» подсаживаются три офицера местной армии. Вы поверите в то, что это простое совпадение? Неужели поверите?! Ну и наивный же вы после этого человек…
        - Разрешите мне представить вам моих прежних сослуживцев и старых добрых друзей, герр Коуби, - продолжал, усевшись, Фогель…

«Врёшь, зараза! Не знаю как насчёт «сослуживцев», но про «друзей» ты - точно врешь, майор. Ты же боишься этого, второго, майора - до дрожи в коленках. А на его спутника, наоборот - вообще не обращаешь внимания…», - думал Билли, внимательно разглядывая незнакомцев. - «Хотя… майора-то как раз я уже где-то видел… вспомнить бы только - где и когда… и как можно быстрее!»…
        - Капитан Эрнст Раум и… - Фогель на мгновение запнулся, - …майор Огюстен Дюваль. Они очень хотели с вами познакомиться и я…
        - Добрый вечер, господа, - перебил его Ковбой, внимательно при этом глядя на
«майора». - Приятно познакомиться…
        Он вспомнил! И теперь - просчитывал варианты. Реальных, по большому счёту, было два. Или - играть по ИХ правилам… то есть, продолжать комедию. Или - сыграть по СВОИМ. Пойти напролом. Для него - выбор был очевиден…
        - Может, вы отпустите майора, ПОЛКОВНИК Дюваль, - улыбнулся Билли. - Мне кажется, он уже выполнил своё задание, и теперь в его присутствии здесь нет никакой разумной необходимости, не так ли? Дома его ждёт жена…

«Майор» кивнул. Его лицо при этом - оставалось абсолютно непроницаемым. Но Фогель, после этого небрежного движения головы - исчез практически мгновенно, так что Ковбою показалось - телепортировался. Капитан с трудом сдерживал смех. «А ведь ты, Эрнст - не из команды Дюваля…», - подумал Билли. - «Но при этом, в отличие от нашего «военпреда» - совсем его не боишься. То есть абсолютно. А кто у нас может не бояться Специального Армейского Бюро? В своём мире я бы сказал - только человек из другой, не менее мощной Конторы. А в этом? Или ты - из Другой Конторы, капитан, или… у тебя чистая совесть. Такое - здесь и сейчас - тоже бывает! Причём в армейской среде, среди офицеров - даже достаточно часто…».
        - Что ж, герр Коуби, если мы так быстро закончили первую часть нашей встречи, то, может, мы покинем это, без всяких сомнений, уютное заведение и продолжим наш разговор там, где не настолько многолюдно?
        Голос у Дюваля был мягкий, располагающий… профессиональный. Такой голос у неподготовленного собеседника должен вызывать доверие… Ага, щас! После «Школы Миледи»?! Да вы смеётесь!!! Ковбой улыбнулся и встал из-за стола…

05.05.1898 …Швейцария, Цюрих, дом на окраине… (немного позже)
        - Итак, полковник, давайте-ка, я изложу всё, что вы сейчас сказали более простым и понятным языком. Я, в отличие от вас, не заканчивал Сорбонну…
        Дюваль поморщился. Билли - улыбнулся. Ну откуда полковнику знать, что его не слишком афишируемая в этом времени биография «дома» стояла у Ковбоя на книжной полке - рядом с другими книгами о спецслужбах XIX века. «Может, сказать ему, что он получит генеральское звание всего за три дня до того, как его «уйдут» в отставку? И «уйдёт» его - его же племянник… Жерар Ларонье. Который потом - будет подстилать созданную «Старым Дювалем» организацию под всех, кого будет бояться. А бояться он будет - всех. Начиная с абвера и СД и заканчивая УСС Донована. Нет, не стоит. Ибо полковник тебе не поверит - и правильно сделает…».
        - Вы, в сущности, предъявили мне ультиматум…
        - Я просто предложил вам выбор, мистер Коуби…
        - Интересный выбор, месье Дюваль! Или - я получаю не то, что мне положено по контракту - четверть выпуска продукции, изготовленной по моим патентам в течение года, а - половину от выпуска первого полугодия. При этом вместе со мной на Кубу отправляется рота капитана Раума. Вооруженная - такими же самыми пулемётами, что я повезу с собой. Доставку остальных, принадлежащих мне по контракту, изделий - в любое место по моему выбору - вы берёте на себя. Так же как доставку пополнения для капитана и его роты. При этом вам - абсолютно всё равно, на чьей именно стороне будут воевать ваши солдаты. Главное - чтобы воевали. Или - я вообще не получаю ни одного пулемёта, несмотря на контракт и патент, а намертво увязаю в долгом судебном процессе… который, конечно, выиграю, но - очень не скоро… когда будет уже поздно. Действительно - «предложение, от которого невозможно отказаться». С одной стороны большой и вкусный торт, а с другой - большая и тяжелая палка…
        - Это несколько упрощённая трактовка моих слов…
        - Но - точная. А теперь я попросил бы вас ответить на один вопрос… и от вашего ответа зависит мой выбор. Что вам нужно ЕЩЁ? КРОМЕ испытания нового оружия в боевых условиях и получения боевого опыта вашими солдатами…
        - А почему вы решили, что нам нужно что-то ещё?
        - Да бросьте вы, месье Огюстен… я слишком много о вас знаю. И не надо сейчас думать о том, как ликвидировать слишком много знающего меня - я не один такой, а они - не простят! В любых ваших действиях всегда есть даже не двойное, а - тройное дно. На третье я не претендую, но второе - хотел бы увидеть…

«Если биограф - не слишком наврал», - глядя на размышляющего Дюваля, думал Билли,
        - «то сейчас он - вскроет карты! Полковник - Игрок. Опять-таки, если поверить биографу… а уж дочь-то (и - ближайшая помощница!) должна была его хорошо знать! Тому, что она написала о ваших операциях, можно и не верить, но вот характеристика личности «папы» из её книги, пока - полностью соответствует тому, что я вижу перед собой. И на это - вся надежда… Потому что я - пошел ва-банк!».
        - Знаете, Коуби, - улыбнулся Дюваль, - а ведь ваше нахальство - мне нравится! Я не верю, что за вами стоит какая-то серьёзная организация… а даже если и так - я не верю в её силу. Но отвага - заслуживает поощрения…

«Бинго!», - Билли чуть не выкрикнул это вслух. - «Полковник сейчас тоже пошел ва-банк… чёрт, никогда не сяду с ним за покер! Даже - под дулом револьвера!».
        - Нашей стране надоело прозябать на задворках мировой истории, Уильям. Пора ей выходить на другой уровень - мы слишком долго сидели в горах…
        - Швейцарии - нужны колонии?
        - Нет. Кантонам - нужны друзья! Друзья, а не должники… некоторые - никак не могут этого понять, но речь сейчас не о них. То, что я вам предложил - рука дружбы, а не ультиматум… ультиматумом это станет, если дружба будет отвергнута. Не поверю, что вы не знаете, на чьей стороне воюют ваши друзья. Потому что я знаю - на чьей! Вы тоже это знаете. Эта сторона нас устраивает. Кантоны слишком долго дрались за свою свободу, чтобы отнимать её у других… любым способом. И - слишком долго считали, что они одни - против всех остальных… и не искали друзей. Пора это менять. Ну, как, вас устроит ТАКОЙ ответ? Каков будет ваш выбор?
        - Полностью устроит! - Ковбой вспомнил, что об этих идеях отца Элиза Дюваль тоже писала… а вот он ей - не верил… наверное - зря! А расклад-то получался в итоге очень интересный. - Мой выбор - торт… вы поняли, что я имею в виду. Думаю, что с завтрашнего дня вам и вашим солдатам, капитан Раум, необходимо начать обучение на полигоне SIGa. У нас не так уж много времени…
        Когда гости, обсудив все вопросы, уже попрощались и уходили, Билли всё-таки решился и придержал в дверях за рукав Огюстена Дюваля…
        - Полковник… вы можете меня не послушать - это ваше право, но… я вас очень прошу - не берите в своё Бюро на работу вашего племянника Жерара. А если уже взяли то - немедленно увольте его ко всем чертям!

08.05.1898…Куба, бухта Гуантанамо, посёлок Дайкири… (день)
        Служить на Кубе для испанского офицера не сахар (сколько бы сахара на Кубе не производили!), а уж в провинции Орьенте - и подавно. Причём не в Сантьяго-де-Куба, что ещё можно было бы вытерпеть - город всё-таки, а в этой, каррамба, зачуханной и всеми забытой деревушке. Ну и что, что ты - капитан, а должность у тебя - майорская? Положенное жалованье и капитанское-то не всегда вовремя выплачивают, а о надбавке за лишнюю работу и говорить не стоит - ты её ни разу не видел. Зато вот повстанцев ты видишь регулярно… и хорошо, если через прицел. Эти чёртовы
«патриоты» - тоже целиться умеют и не намного хуже твоих солдат! А их кавалерия - это вообще кошмар какой-то! Налетают галопом непонятно откуда с дикими воплями, рубят своими мачете и исчезают непонятно куда… а как за ними гоняться, если у тебя пехота? Три роты, вы сказали? А три сотни измученных солдат - не хотите?! Еды у вас мало. Лекарств - ещё меньше. А эти выродки, чиновники и интенданты, заявляют - мол, всё выдали! Как же, выдали они… себе в карман. А, да что тут поделаешь…
        Такие или примерно такие мысли бродили в голове у Диего Мануэля Хосе Пабло Баррахеса, капитана из батальона «Талавера», в тот майский день. Кроме всего прочего, у него разболелась, вроде бы давно уже зажившая, старая рана и до жути хотелось напиться - вот только нечем было. Остальные офицеры гарнизона, два лейтенанта из того же батальона - Эмилио Рохас и Артуро Ортега, а также приехавший в гости командир роты герильясов - Карлос Мардеро, полностью разделяли с ним это желание, но… вот именно. Никаких шансов. Это вам не Сантьяго. Там, если спиртного нет в одном кабачке - можно зайти в другой. В третий, если и в нём не окажется. Хотя отсутствие рома или вина в кабачках Сантьяго - это что-то вроде своевременных и без воровства поставок от интендантства. То есть - абсолютно нереальная вещь! Ну а вот в этом задрипанном Дайкири - если нет, то нет. Нигде…
        Всё ещё позавчера допили. Ну, тогда для этого хоть повод хороший был - отбили очередную атаку, да ещё и без потерь! Такое не часто случается. Правда, атака была хиленькая - так, ерунда, сотня верховых пеонов с одними только мачете. Да нет, не повстанцы-кавалеристы (хотя в рапорте написали именно так), а какие-то оборванцы верхом на настоящих клячах. Наверное, «патриотам» они тоже были не нужны - вот и послали их на смерть. Хотя, если бы их не заметили вовремя - эти тоже могли бы натворить дел. В конце концов, мачете - это мачете, кто бы им не размахивал. Но у капитана Баррахеса караульная служба была налажена отлично - обнаружили их еще тогда, когда они выезжали из лесу, ну и не стали церемониться. Дали по ним три залпа. Те, кто уцелел - удрали. А кому не повезло - тем не повезло…
        - Сеньор капитан! Там пароход пришел! Не наш и не американский, - прокричал вбежавший в домик, служивший одновременно штабом и офицерским жильём, солдат в расстёгнутом мундире. - Немецкий - так сержант Ордалес сказал!
        - Что он тут забыл?! - Мардеро первым высказал всеобщее недоумение. - Какого дьявола германскому кораблю здесь понадобилось?!
        - Не знаю, сеньор, - принял вопрос на свой счёт солдат, который, по взглядам офицеров, наконец-то сообразил - в каком он виде и начал лихорадочно приводить себя в порядок. - Но с него спустили шлюпку и она идёт к нам…
        - Ну, а раз так, то мы сами скоро всё узнаем, - спокойно сказал Баррахес и встал, собираясь сходить на пристань - посмотреть, что же за гости пожаловали в Дайкири. А ещё он при этом подумал - «Каррамба! Может, всё-таки кто-то из святых услышал мои молитвы и на этом немецком корабле есть хотя бы пиво!»…

08.05.1898…там же… (чуть позже)
        Шлюпка покачивалась у причала. Пустая. Её гребцы и пассажиры сидели в тени под навесом. Рядом стоял сержант Хуан Ордалес, тот самый, что дежурил сегодня на причале и направил в штаб одетого не по форме гонца. Он, увлечённо жестикулируя, о чём-то рассказывал, двоим из них - бородатому толстяку, дымившему трубкой и крепкому рыжему усачу с короткой и толстой сигарой. Приближающихся офицеров сержант заметил вовремя, замолчал и, почему-то отсалютовав гостям, поспешил на доклад к командиру. Его собеседники пошли следом…
        Баррахес, пока они приближались, успел внимательно рассмотреть неожиданных посетителей. Оба были явно в военной форме, но - незнакомой. Форменная одежда на рыжем усаче чем-то напомнила ему американскую, но - была не синего, а серого цвета. Одежда же на толстяке с трубкой была ещё более странной - пятнистая, с большими накладными карманами. Оба гостя были вооружены пистолетами Маузера. У
«серого» С96й висел в деревянной кобуре-прикладе на ремне через плечо, а у
«пятнистого» - на бедре, без кобуры - в конструкции из кожаных ремней…
        Странная мысль пришла вдруг к капитану в голову. - «Германская форма серого цвета, а С96 «маузер» - немецкий пистолет. Неужели… Германия вмешалась в войну?! Нет, этого не может быть… я бы уже знал об этом! Такая новость распространилась бы мгновенно! Невзирая на отвратительную местную связь…». - Пока он пытался решить, что это - невероятная, но правда, или - просто бред, вызванный недостатком алкоголя, сержант Ордалес уже подбежал и, встав по стойке смирно, заговорил:
        - Сеньор капитан! К нам на этом корабле прибыло подкрепление!
        - Что?! Неужели Германская Империя вступила в войну?! - Баррахес совершено непроизвольно почти выкрикнул это…
        - Насколько я знаю - нет, не вступила, - отозвался на его слова толстяк. - С чего вы взяли, капитан, что кайзеру Вильгельму есть какое-то дело до этой войны? Да даже если бы это и произошло - вряд ли они стали бы воевать на стороне Испании. Скорее, постарались бы под шумок захватить себе парочку испанских колоний. Конечно, тогда бы Германия могла начать войну с САСШ, но Испании от этого лучше не стало бы. Так что оставьте эти мысли - воевать придётся самим…
        - А вы, чёрт вас возьми, кто тогда такие?! - Карлос Мардеро, лейтенант-герильяс, теоретически-то знавший, что такое субординация и вежливость, но считавший, что пользоваться ими для него совсем необязательно, задал этот вопрос, нахально опередив капитана и пристально глядя на «пятнистого»…
        - Прошу прощения, мы ещё не успели представиться, - тот коротко поклонился. - Эрк Гауптманн… но, несмотря на то, что я немец, к Германии я никакого отношения не имею - я гражданин Швейцарии. Ну, а в данный момент - ещё и совладелец одной из гасиенд в окрестностях Гаваны, так что на Кубе я - тоже не чужой…
        - Майор Хартман, командир батальона «Pared de la Roca»[«Pared de la Roca» (исп.)…
«Каменная Стена». Прозвище, которое (правда, не на испанском, а на английском -
«Stonewall») носил один из генералов Конфедерации Южных Штатов - Томас Дж. Джексон.] , - чётко отдал честь его спутник. - Мы герильеро из окрестностей Гаваны, господа офицеры. Командование решило, что здесь возможна высадка американских войск и направило нас для защиты побережья. - Он улыбнулся. - Но, так как у меня не было абсолютно никакого желания тащиться по грязи пешим маршем от последней железнодорожной станции в Платеас, мы воспользовались любезным приглашением герра Гауптманна и прибыли сюда на этом, зафрахтованном им, корабле. Через порт Сьенфуэгос…
        - Капитан Баррахес, командир гарнизона в Дайкири, - отсалютовал в ответ Диего Мануэль. Теперь странная форма прибывшего отряда уже не вызывала у него никакого удивления - всё понятно, герильясы! То, что у них есть хоть какая-то однообразная форма - а оставшиеся под навесом были одеты почти так же как майор - уже прогресс! Обычно не было и этого. - Я и мои офицеры - лейтенант Рохас и лейтенант Ортега - из батальона «Талавера». Лейтенант Мардеро - как и вы, герильяс…
        - Вы не будете возражать, сеньор капитан, если я подам на «Ундину» сигнал, что в посёлке всё в порядке и можно начинать выгрузку? - Гауптманн, задавая этот вопрос, одновременно вынимал из огромного бокового кармана длинный и узкий картонный цилиндр и отвинчивал с одного из его концов металлический колпачок. Не дожидаясь ответа, он дёрнул за обнаружившийся под колпачком шнур. Свист и яркая вспышка сигнальной ракеты, как потом, уже гораздо позже, понял Баррахес, не только сообщили на корабль - «Всё в порядке!», но и объявили - в посёлке Дайкири… да и в провинции Орьенте… да и на всей Кубе тоже - наступают новые времена!

08.05.1898…там же… (вечер)
        - Странные они, - задумчиво глядя на стакан с ромом, из которого он едва отпил, протянул лейтенант Мардеро. - Очень странные…
        - Чем же? Тем, что знают - для чего нужна дисциплина? - Ортега засмеялся. - Да, для тебя, Карлито - это, действительно, странно!
        Баррахес был согласен скорее с герильясом, чем со своим лейтенантом, но не стал вмешиваться в их разговор. Просто слегка пригубил свой стакан. Несмотря на то, что теперь-то спиртное в посёлке было - пить расхотелось…
        Странностей в новоприбывших отрядах действительно хватало. И несвойственная обычным герильясам дисциплина - была из них наименьшей. В конечном счёте - это зависит большей частью от командира… Но вот то, что среди этих герильясов почти не было ни испанцев, ни кубинцев… Не говоря уже об их вооружении! Даже не батальона Хартмана… хотя, конечно, новые «маузеры» Kar.98 и С96 не являлись тем, чем обычно вооружали подобные отряды. Нет, они были бы совсем не против, но - кто же даст им такое оружие?! Вместе с батальоном, как оказалось, прибыли ещё два подразделения, причём они были одеты в точно такую же форму - рота капитана Стэнфорда и отряд лейтенанта Каллахана. Хотя последний, скорее, являлся личной охраной того самого швейцарца и его друзей. Тоже - ОЧЕНЬ СТРАННЫХ людей…
        Оружие, которое было у этих отрядов, капитана - просто поразило. И с каких это пор, скажите пожалуйста, у герильясов на вооружении вдруг появились ПУЛЕМЁТЫ?! И не захваченные у повстанцев «гатлинги» - это ещё было бы понятно. Нет! Пулемёты неизвестной конструкции под винтовочный патрон Маузера! Причём обращались они с ними привычно - как будто уже не раз использовали в бою! А странное оружие бойцов Каллахана - что-то вроде коротких карабинов с цилиндрическими магазинами снизу? В сущности - тоже пулемёты! И тоже - под патрон Маузера, только вот не винтовочный, а пистолетный! Баррахес, пораженный всем этим, может, и не обратил бы внимания на ещё одно оружие… Тоже, как и пулемёты - у солдат роты капитана Стэнфорда. Обрезы дробовиков, к стволам которых зачем-то были приделаны длинные трубы. Привлёк его внимание к ним шутливый вопрос лейтенанта Рохаса, - «Это у вас что - ещё ружья или уже пушки?». И абсолютно серьёзный ответ одного из прибывших офицеров, Мигеля Альварадо (нет, не испанца или кубинца - мексиканца!), тоже лейтенанта, - «Что-то среднее. Это называется - ручной гранатомёт»…
        Кстати, вот ещё одна странность - почти все прибывшие, разве что кроме явных ирландцев из отряда Каллахана и Гауптманна с его друзьями, говорили по-испански именно с мексиканским акцентом! Хотя и мало походили на мексиканцев. Скорее они были похожи… на американцев! Но вели себя - совершенно по-другому. Без обычной для граждан САСШ наглости и бесцеремонности. Спокойно, вежливо и корректно. Как настоящие военные профессионалы. И при этом - герильясы, волонтёры… с приказом из штаба маршала Бланко. Причём приказ этот - даёт им полную самостоятельность! И даже - даёт им право не подчиняться приказам ни генерала Тораля, командира дивизии расположенной в Сантьяго и его окрестностях, ни командующего IV корпусом генерала Линареса! И это тоже - очень-очень странно…
        Глава 15, военно-подготовительная и слегка абордажная…

«В борт ударили бортом,
        Перебили всех потом
        И отправили притом на дно морское…»
09.05.1898 …Куба, бухта Гуантанамо, посёлок Дайкири… (день)
        - Ну что ж, вот мы и на месте… - Капитан обвёл взглядом всех, собравшихся в палатке. - Надеюсь, с местом мои информаторы не ошиблись, а то будет очень обидно. Особенно - вашим бойцам, майор Хартман и капитан Стэнфорд. Потому что основным их оружием на ближайшее время станет лопата. До высадки экспедиционного корпуса около месяца… и за это время вам необходимо будет подготовить не меньше десятка укреплённых позиций, перекрывающих десанту дорогу на Сантьяго. Перекрывающих намертво! В городе, по моим сведениям, находятся другие группы, подобные нашей, но вот об их возможностях и о том, какую помощь мы сможем от них получить - данных нет. О силах испанской армии на этом направлении… ну, вы их видели.
        - Капитан Баррахес показался мне умелым и знающим офицером, сэр. - Хартман пригладил усы. - Но… вы правы, сэр, сил у него маловато…
        - И это - приводит нас к следующей вашей задаче, господа офицеры. Зачистка и ещё раз зачистка. «Патриотов» вокруг Дайкири остаться не должно. Удары в спину нам не нужны! Недели через две подойдёт наша кавалерия и возьмёт эту работу на себя, но до тех пор она - тоже ваша. Без отрыва от рытья окопов…
        - Для солдат это будет отдых, сэр, - улыбнулся капитан Стэнфорд. - После лопат и окопов. Бой, как возможность расслабиться…
        - А вот расслабляться как раз и не надо. Это не запад, господа офицеры! Именно в Орьенте всё и началось. Здешние повстанцы - серьёзный противник. Они не выпускают из рук оружие уже очень долго - натренировались… и заставили испанцев отступить в города на побережье. Именно здесь, на востоке - их основные силы. «Правительство».
«Главное Командование». Лучшие командиры «бригад» и «полков». Конечно, Падре и его
«смиренные братья» - уже работают над этим вопросом… - Капитан повернулся к отцу Франциско. Тот кивнул. - Но им нужно время… да и начали они не отсюда, а из Баракоа. Дополнительная трудность - начинаются дожди… И не стоит так улыбаться, господа! Сезон дождей - это серьёзно. С мая по ноябрь на Кубу выливается четыре пятых всей воды, которая на неё выливается вообще!
        - Именно поэтому мы в последнее время изучали, как проводить дренаж окопов, сэр? - Хартман, задав этот вопрос, глубоко задумался.
        - Да, именно поэтому. Но, несмотря ни на какие сезоны, война всё равно будет продолжаться. Придётся привыкать. И ещё одно. Подкреплений в ближайшее время не ждите. Кроме кавалерии - никого не предвидится. Морская блокада… и раскисшие от дождей дороги. Поэтому - беречь солдат! Лучше потратить лишние сотни патронов, чем потерять лишнего бойца! Боеприпасов у нас много…

09.05.1898…там же… (чуть позже)
        - Надеюсь, братец, ты их не слишком напугал, - задумчиво сказала Миледи. - На меня, по крайней мере, твои слова произвели очень сильное впечатление. Как-то вдруг захотелось вернуться в Гавану… или ещё куда-нибудь. Всё действительно - настолько плохо? Или у нас есть какие-то шансы на улучшение?
        - И кого «их»? «Ржавого Роджера», «Красавчика Джека» и остальных офицеров?
«Напугать» ЭТИХ - никаких моих слов не хватит! А вот для того чтобы заставить их задуматься - надеюсь, вполне хватило. Для чего и говорил. А про шансы… шансы мы должны создавать сами! Чем и займёмся. Пока бойцы будут рыть окопы, отстреливать
«патриотов» в зарослях и заниматься прочими интересными вещами, мы, как минимум, обязаны обеспечить им надёжный тыл. Что приводит нас…
        - Ко мне… - Луиза Дебре улыбнулась и с треском сложила веер, - а также к моим родственникам, их связям и возможностям. Но здесь тоже надо начинать с Баракоа, а точнее - с его окрестностей. Плантации семьи Картье находятся там. Если судить по письмам - они нас ждут и поддержат. В конце концов - Маргарита и Жанна Картье в девичестве носили фамилию Дебре! И они это не забыли…
        - Что ж… раз Баракоа, значит - Баракоа. Всё-таки - первая столица Кубы! Кроме отца Франциско, вас, мадам и ваших сыновей туда поедет мистер Мантайгер - как наш представитель… ну и ещё для того, чтобы мы с вами могли поддерживать нормальную связь. Тигра, как - сможешь это устроить?
        - Если там, в городе или хотя бы на одной из плантаций, найдётся хоть какое-то электричество - без проблем! Если нет… - Боцман задумался. - Тогда будет гораздо хуже, переноской до Сантьяго я - точно не дотянусь. Но, даже в этом случае - сюда, в Дайкири, добить смогу. Эрк, может всё-таки - поставим базовую в Сантьяго? Там-то с этим проблем быть не должно…
        - А смысл? Для основной восточной базы этот город - абсолютно не годится! Ты знаешь, меня никогда не привлекала идея торчать в осаждённой крепости и пытаться командовать оттуда полевыми войсками… это не срабатывает! Так что придётся тебе в Баракоа поискать хорошенько. В конце концов - а кому легко?
        Все рассмеялись. В последнее время эта фраза стала чуть ли не девизом команды. И была полностью оправдана - легко никому не было…
        - Значит вы - на восток. Я и Миледи - на запад, в Сантьяго. Пока город ещё не блокирован - стоит там поработать. Большинство «туристов», судя по всему, собралось именно там… надо хоть познакомиться, что ли. Здесь, в Дайкири, остаются Док Ливси и Аспера. Хотя… лучше бы устроить госпиталь, да и временную базу тоже, не в самом посёлке, а на одной из плантаций поблизости. Эльфа - займись этим. У Дока работы и так будет выше головы. Заодно и прощупаешь настроение местных жителей. Что-то я очень не уверен, что простым пеонам и обычным гасиендейро, не
«патриотам», так уж сильно нравится «генерал» Гомес с его «политикой концентрации». На этом, кстати, и нужно будет сыграть… потом.
        - Сделаю, Капитан, - кивнула Аспера. - Только вопрос - как у нас с деньгами «на представительство»? Честно говоря, не хочется брать будущую базу штурмом - это не очень хорошо для нашего потенциального имиджа!
        - Наличку - получишь сегодня. Ну а если её не хватит, то просто свяжешься со мной - я подкину из Сантьяго. Последний момент… - Эрк посмотрел на единственного оставшегося в палатке офицера. - Шон, твой отряд нам придётся разделить…
        - Я это уже понял, сэр, - отозвался Каллахан. - Думаю, что в Баракоа надо будет послать не меньше дюжины бойцов. Четверо останутся здесь, а четверо - поедут с вами в Сантьяго, сэр. Куда отправлюсь я, сэр?
        - На восток. Кстати, как вам новые «форматы»?
        - Ствол у них, конечно, греется очень быстро, сэр, но зато, пока он не нагрелся, прицельная дальность - просто великолепная! Почти винтовка, сэр…
        - Это хорошо, что они тебе нравятся, потому что их ты возьмешь с собой. А здесь, в Дайкири, оставь-ка, пожалуй, ту четвёрку, что с WUMами. Надеюсь, у этих бойцов нет предубеждений против женского командования?
        - Это, смотря какого, сэр, - улыбнулся ирландец. - Против мисс Эффи Аспер ни у кого из ребят никаких предубеждений просто не может быть, сэр - все видели её в бою! Разве что - будут приставать к ней… с просьбами поучить!
        - Ну, в этом-то она точно им не откажет… правда, Аспера?
        - В этом - точно! - Эльфа рассмеялась. - Мне самой тренироваться надо! А тут - сразу четыре спарринг-партнёра… да ещё и сами напрашиваются!
        - Только ты не очень-то увлекайся, - Миледи тоже засмеялась. - Пожалей бедных мальчиков - у них ещё вся жизнь впереди!

11.05.1898…Куба, база «Алжир» (Санта Педро дел Хуале)… (день)
        - Влад! Ты кретин! Нет, не просто кретин, ты - полный идиот!!! - Паладин уже даже не матерился. Матерные выражения у него закончились…
        Викинг и Рауль Кастро, недавно получивший лейтенантские погоны, стояли перед ним навытяжку и усиленно пытались не улыбаться. Получалось у них плохо. Особенно мешали МакКоун и Айронпост, которые, стоя за спиной Киборга, улыбок не скрывали. Повод для веселья был. По сравнению с тем, что сегодня ночью учудила эта парочка, даже «Операция Багама-Мама», уже вошедшая в фольклор базы «Алжир», смотрелась несколько бледновато. Косвенно во всём случившемся был виноват сам Паладин - и он прекрасно это понимал… не стоило ему поручать Викингу контролировать тренировки
«корсаров», ну вот не стоило - и всё тут! В последнее время Влад стал гораздо менее «отмороженным», чем был «дома», и у него прорезалось чувство юмора. С инстинктом самосохранения было гораздо хуже. То есть его, этого инстинкта - вообще не было. У Кастро, кстати - тоже. В результате они прекрасно «спелись»…
        - Ты, блин, что - считаешь себя бессмертным?! Хрен с тобой, кретин - считай! А о Симоне ты - подумал?! Или как?!
        А вот это был удар ниже пояса… Судя по выражению лица Викинга, о Симоне-то он думал… а вот о её реакции на возможную неудачу - нет. Вернее - подумал об этом только вот прямо сейчас и - пришел в ужас…
        - Сеньор, это я во всём виноват. Идея была моя и… - Кастро решил вступиться за приятеля и «подельника», взяв удар на себя…
        - Заткнись, лейтенант! До тебя мы ещё доберёмся! - Киборг несколько раз резко и глубоко вздохнул… На самом-то деле, выбор у командующего «Группой «Запад» был невелик. Или вспомнить широко известное «Победителей не судят!»… Или… Блин! Ну не расстреливать же их! Так что выбора, в сущности - не было…
        Паладин посмотрел вдоль причала. К самой дальней его части - там было глубже всего - была пришвартована причина разноса. Она же - результат сегодняшней ночной операции. Американская канонерка «Грешэм»…
        - Лейтенант Кастро! Я жду доклада по всей форме - что, где, когда, как! Ты так хотел высказаться - начинай! Со всеми подробностями…

10.05.1898…Куба, база «Алжир» (Санта Педро дел Хуале)… (день)
        - Несчастная «Ниагара»… не повезло ей, бедняжке, - улыбнулся Викинг. - Мало того, что получила снаряд в корму, так теперь твои головорезы, Рауль, её окончательно на щепки разнесут. Там осталась ещё хоть одна целая дверь?
        - А дьявол её знает… может и есть, - лейтенант Кастро глубоко затянулся длиной тонкой сигарой. - В конце-то концов, она сама виновата - не надо было лезть, куда не приглашали! Вот теперь и «отрабатывает»…
        - Да я - не совсем про это… - Влад тоже закурил. - Скоро вы её окончательно доломаете - на чём тогда тренироваться будете? Гонсалес «Печкина» для этого дела не даст! И, кстати, правильно сделает. Жалко кораблик…
        - Доломаем эту - захватим новую. Зря мы, что ли, абордаж отрабатываем? Ведь не просто так, правда? Дьявол, мы же все-таки «корсары»!
        - Если я правильно понял Паладина, то - не совсем просто так, но… в сущности, это должен быть не абордаж, а захват в порту. Атака с причала на пришвартованный к этому причалу корабль. Или - не с причала, а с подошедшего к другому борту нашего судна, но всё равно - в порту на стоянке…
        - Жаль… а я-то надеялся, что уже скоро буду в бою…
        - В каком смысле - скоро? Кого это ты собрался брать на абордаж?!
        - Да тут почти каждую ночь мимо «Алжира» проходят американские канонерки из блокирующей эскадры. Просто напрашиваются…
        - По-моему, это - бред! Как ты себе это представляешь? Выходим наперехват… на
«Беде», потому что больше - не на чем. На её десяти узлах максимум мы догоняем канонерку… с двенадцати-пятнадцатиузловым ходом. Готовим свой «главный калибр» -
«кофемолку»… против - не знаю скольких и какого калибра орудий…
        - Почему это - на «Беде»? На «Гранме»! На катер-то всё равно больше полусотни бойцов не влезет, а на яхту - хоть вся моя рота! И не «догоняем», а «поджидаем»! Как только заметим - идём навстречу! Ночью-то у нас, под парусами, особенно если они чёрные, а они чёрные - все шансы подойти поближе…
        - И твою красавицу топят из тех самых орудий, о которых я уже говорил! Может, конечно, чёрные паруса - это романтично, но в то, что «Гранму» не смогут обнаружить до самого последнего момента, я - никогда не поверю. Обнаружат и утопят! Рауль, да ты подумай сам - они же идут вдоль ВРАЖЕСКОГО берега! Там всех сигнальщиков должны на вахту выгнать - чтобы ничего не пропустить! К тому же, на канонерках-то и прожектора есть. Обнаружат, подсветят и утопят…
        - Дьявол! Ты прав… Слушай, а если - под американским флагом?! Своих-то они сразу топить не будут… а пока станут выяснять - кто, что, почему…
        - То, пока не выяснят - просто не подпустят! Или даже - пройдут мимо, обойдя подальше, чтобы случайно не столкнуться… - Викинг внезапно замолчал и о чём-то глубоко задумался, забыв даже о горящей сигаре…
        - А такой шанс - под носом же ходят!
        - Погоди-ка немного… - Влад вскочил и начал расхаживать по хижине. - ЕСТЬ!!! Рауль, мы это сделаем! Конечно, против всяких правил, но… почему бы и нет? Мы и так - вне закона, так что можем плевать на любые законы! Что, как ты думаешь, они сделают, если увидят в море… сигнальные ракеты?
        - Ракеты?! Ты имеешь в виду…
        - Да! Сигнал о помощи, чёрт возьми! И тот самый американский флаг на мачте! И сообщение световыми сигналами - «Яхта с журналистами терпит бедствие!!!». Только надо будет привести «Гранму» в соответствующее состояние…
        - Обрывки парусов… шлюпок - нет… а то и притопить её немного… чтобы крен был виден… и кучка мокрых людей на палубе…
        - А остальные - в каютах, наготове! Но их-то - не видно! Как ты считаешь, они рискнут подойти поближе и снять «терпящих бедствие американских граждан»? Мне вот кажется - должны! А когда они подойдут вплотную…
        - Борт к борту - вряд ли. Могут выслать шлюпки…
        - Ночью?! Возле вражеского берега?! Или капитан просто прикажет не обращать внимания и идти прежним курсом… в чём я очень сомневаюсь. Вдруг - спасутся сами? А потом - пожалуются? Или - подойдёт вплотную, чтобы снять «журналистов» и как можно быстрее смыться. В этом случае, он - герой! Спаситель, ну и так далее - статьи в газетах обеспечены! Я же не зря заговорил про журналистов…
        - Только - вот ещё что… Ты ведь понимаешь, что живых на канонерке, если у нас всё получится - остаться не должно? Чтобы не было свидетелей…
        - Тебя это пугает? По-моему, их сюда никто не приглашал… и вообще - они как бы на войне. А на войне, как ни странно - убивают!

10.05.1898…у северного побережья Кубы, возле базы «Алжир»… (ночь)
        Викинг непрерывно поглаживал «Зубр». Он понимал, что это - нервное, но не мог прекратить. Прикосновение к оружию - успокаивало. И не давало накатывающей на него дрожи распространиться по всему телу. Он ведь, в сущности-то, первый раз шел в реальный бой! По своей воле… стычку возле Матансаса можно не считать. Там от него ничего не зависело. Совсем. А вот здесь и сейчас…

«Главное - не показать свой страх. В конце-то концов, именно я здесь - старший из командиров… формально», - думал Влад. - «Конечно, в бою-то командовать будет Рауль, это всё-таки его рота, но… вот именно! Без тебя бы - всё это осталось в мечтах! Чёрт, а ведь днём, пока разрабатывали план, ничего такого не было!»…
        - Сеньоры, я их вижу! - Прервал его размышления крик одного из наблюдателей. - Искры из трубы по правому борту!
        - Ну что, кажется - пора! - Кастро с улыбкой повернулся к Викингу. Правда, эта его улыбка больше напоминала волчий оскал…
        - Рано. Журналисты - это не контрабандисты, - ответил Влад, тоже улыбаясь… и понимая, что его оскал - такой же. Страх куда-то исчез, а на его место пришла обычная невозмутимость… ну, не совсем обычная - гораздо более холодная и расчётливая. Он понял, что именно её Капитан называл «боевым трансом». - Они бы не смогли ничего заметить на таком расстоянии. Подождём ещё немного…
        - Право семьдесят пять - сигнальная ракета! Ещё одна! - Крик сигнальщика стал для лейтенанта Фрэнка Нортвуда, старшего офицера канонерской лодки «Грешэм», а в данный момент - единственного офицера на её мостике, полной неожиданностью. Хотя ракеты он уже и сам увидел. А в свете ракет - то место, откуда их запускали.
«Чёрт! А ведь придётся посылать за капитаном», - решил Фрэнк…
        Большая парусная яхта… правда, о том, что она - парусная, можно было только догадываться. Парусов на её мачтах - не было. Как и бизань-мачты… а, впрочем, нет, мачта - была! Плавала за кормой. На накренившейся палубе яхты суетились какие-то люди, размахивая фонарями. Вот один из фонарей замигал…
        - Яхта… «Джон Херст»… - читал сигнальщик передаваемое сообщение, - порт… приписки… Бостон… просим… немедленной… помощи…
        - Включить прожектор, - приказал лейтенант. В ярком луче электрического света картина кораблекрушения стала видна отчётливей… как и звёздно-полосатые флаги на корме и уцелевшей грот-мачте…
        - Капитан на мостике!
        - Что за дьявольщина тут творится, Нортвуд, - коммандер Уильям С. Олдергайл, капитан «Грешэма», как и всегда, когда он находился вдали от начальства, не выбирал выражений. - Сто якорей в акулью задницу - это еще что за посудина?!
        - Американская яхта, сэр, - ответил тот. - Просит о помощи…
        - Да пошли они в ад! У нас на это нет времени и…
        - Яхта называется «Джон Херст», сэр…
        - Журналисты?! Только этого нам и не хватало… а впрочем, - капитан внезапно и от всей души расхохотался, - почему бы и нет! Вы хотите стать героем, лейтенант? И не только в глазах прессы - это нам уже гарантировано, но и в глазах начальства! Если мы увезём этих писак в Штаты, а курс я менять - не собираюсь, значит, возле эскадры их станет поменьше! Всё какое-то облегчение, а?
        Нортвуд понял, что он имеет в виду. Журналисты, особенно свои, американские, на собственных или арендованных яхтах и пароходах, доставляли блокирующей Гавану эскадре больше неприятностей, чем весь испанский флот и береговые батареи, вместе взятые. Они лезли куда угодно, да ещё при этом - абсолютно не заботились даже о своей собственной безопасности, избегая столкновений с боевыми кораблями только за счёт неимоверного везения. И постоянной бдительности капитанов этих самых боевых кораблей. Многим, из которых, честно говоря, уже хотелось - «Расчехлить орудия и ко всем чертям утопить этих чёртовых писак!»…
        - Клюнули! Ты был прав, - Кастро с размаху хлопнул Викинга по плечу. - Они не стали спускать шлюпки и идут сюда сами!
        - Погоди радоваться. «Пока ещё ничего не закончено, даже не начиналось!», так, кажется, говорит Капитан, - ответил Влад. - Давай-ка, сейчас организуем им «сценку номер два». Для большей достоверности…
        По его команде «беспорядочно суетившиеся» на палубе люди разделились. Десять
«легионеров» (с недавних пор - выделенных Викингу «в качестве охраны»), он сам и Рауль выстроились у борта, к которому приближалась канонерка. Почти два десятка мулатов - столпились на корме, а перед ними, «угрожая револьверами», встало ещё несколько человек - мексиканцев из команды «Гранмы». Четверо «корсаров», самые сильные в роте Кастро, залегли вдоль фальшборта, сжимая в руках абордажные крюки.
«Форматы» и «Зубр» «белых корреспондентов» тоже пока были скрыты от взглядов с канонерки тем же самым фальшбортом.
        - И нам повезло ещё в одном, - оглядев получившуюся картину, добавил Влад. - После устроенной нами «катастрофы» носовая часть «Гранмы» поднялась… и теперь выше, чем их палуба! Стрелять будет удобно…
        - Что там происходит, сэр? - Нортвуд, решивший сам стать за штурвал, обратил внимание на громкий хохот капитана.
        - А эти щелкопёры - не дураки! Понимают, что всех-то мы не возьмём, - ответил тот,
        - и загнали ниггеров-матросов на корму! Ха! Под дулами револьверов! Джонсон! - окликнул Олдергайл командира морских пехотинцев. - Выводи своих на палубу! Мы не будем швартоваться к этой посудине - я не хочу портить краску! Просто подойдём поближе - пусть прыгают! А твои ребята - пусть ловят! Могут даже - не слишком-то и аккуратно… только чтобы ничего им не поломали!
        - Слушаюсь, сэр!
        - Ну, ещё чуть-чуть, - сквозь зубы и «радостную» улыбку шептал Влад, впиваясь взглядом в подошедший почти вплотную корабль. - ДАВАЙ!!!
        Одиннадцать «форматов» (один - в руках у Кастро) и «Зубр» одновременно легли на фальшборт. Пули хлестнули по людям, стоящим на палубе канонерки и по её рубке. Тут же в воздухе свистнули абордажные крючья и все, кто был в этот момент на палубе
«Гранмы», но не стрелял, ухватившись за привязанные к ним канаты, стали тянуть изо всех сил. Из кают яхты стали выскакивать остальные и, когда автоматчики опустошили по полному «бергмановскому» шнеку - начали прыгать на покрытую трупами палубу американского корабля. Викинг, сменив магазин, дернулся, было, следом за ними, но тут же Рауль крепко схватил его за плечо…
        - Не надо! Так моим парням будет проще разобраться! Каждый, у кого светлая кожа - враг… и нет смысла вглядываться в лицо!
        - А ты что, не мог меня раньше об этом предупредить?!
        - Извини, забыл. Но ты же видишь - я тоже не лезу! Хотя и очень хочется…
        С канонерки доносились частые хлопки С96х, изредка заглушаемые выстрелами из обрезов дробовиков десятого калибра. Почти что сотня «корсаров» делала то, чему училась всю последнюю неделю - зачищала вражеский корабль…

11.05.1898…Куба, база «Алжир» (Санта Педро дел Хуале)… (день)
        - Потом мы побросали все их трупы за борт, сеньор Киборг, выловили из воды мачту
«Гранмы», за штурвал нашего трофея встал её капитан и, взяв яхту на буксир, мы пришли сюда, - закончил свой доклад Кастро.
        - Потери?
        - В бою - шесть убитых и девятнадцать раненых, сеньор. Ещё семеро при прыжке с корабля на корабль вывихнули или сломали себе ноги…
        - А у противника?
        - Все. Мы не пересчитывали убитых, сеньор, но по спискам - шесть офицеров и девяносто семь нижних чинов…
        - Значит, итог этой операции следующий… У нас - тридцать два человека убиты, ранены и покалечены… У американцев - сто три трупа… а может и меньше, если у них была неполная команда. Или больше, если были пассажиры… Захвачена канонерка и поломана яхта… впрочем, это же ваша яхта, Кастро?
        - Так точно, сеньор! Но её можно отремонтировать - команда этим уже занялась. Мы не рубили мачту, а просто обрезали ванты и…
        - Эти подробности меня не интересуют. Как я уже сказал, «Гранма» - ваша яхта. Так что, её ремонт - проблема ваша или вашей команды. - Паладин ещё раз посмотрел на трофейную канонерку и… улыбнулся. - Если вам понадобятся для этого люди или материалы - берите. Всё равно в ремонте этой красавицы здесь никто кроме вас ничего не смыслит. Да, и ещё одно… ПЕРВЫЙ ЛЕЙТЕНАНТ Кастро - приведите-ка погоны в порядок. У вас на них звёздочек не хватает!
        - Слушаюсь, сеньор! - Рауль, ещё не привыкший к тому, КАК ИМЕННО в этой армии происходит присвоение очередного звания, выглядел несколько обалдевшим. На лице Викинга наконец-то прорезалась улыбка…
        - Рано радуешься, Влад, - повернулся к нему Киборг. - Я ещё не закончил… а ну-ка, давай отойдём с тобой в сторонку…
        Через несколько минут он вернулся. В одиночестве. А в ответ на вопросительные взгляды остальных - улыбнулся и сказал:
        - Скоро очухается. Инцидент с операцией без приказа - считаю исчерпанным. По лицу я его не бил, так что Симоне - ни слова! Потом он сам ей расскажет… когда будет вручать подарок. Кстати, я там, на песке, написал новое название для нашего нового корабля - сходите, господа офицеры, ознакомьтесь…
        Когда «господа офицеры» бегом завернули за угол, где под стеной хижины сидел всё ещё не пришедший окончательно в себя после «исчерпания инцидента» Викинг, то сразу поняли, что Паладин имел в виду под «подарком». На песке перед ним большими буквами было написано всего одно слово - «SIMONA»…

12.05.1898…Куба, база «Замок» (плантация Дебре)… (день)
        - Капитан, вы не находите, что это - просто смешно? - Симона Дебре улыбнулась испанскому офицеру. - Наша плантация - база повстанцев!
        - Ах, сеньорита… - вздохнул тот, - и не только я. Когда такой приказ из Гаваны был получен в первый раз, полковник де Вега, читая его, смеялся, как… как в театре на комедии своего однофамильца. Мы тогда ответили, что сведения в штабе… несколько устарели. И никаких повстанцев поблизости уже нет! Через восемь дней был получен следующий приказ. Он почти слово в слово повторял первый. Как раз в тот день была получена информация об отряде Риверы, и полковник решил, что это относится именно к нему. Мы тогда организовали экспедицию… хотя ваши герильеро опять опередили нас и уничтожили этого мерзавца. Так он и доложил в столицу, но…
        - Но?
        - Но недавно пришел ещё один приказ. Почти такой же… вот только в нём прямо указывалось на вашу плантацию! Я не знаю, как это объяснить…
        - Мне кажется, я смогу вам это объяснить, капитан, - Паладин с Викингом как раз в этот момент вошли в зал. Влад тут же направился к Симоне, а Киборг остановился напротив офицера. - Скажите, а в этом приказе случайно не упоминалось, что сведения о базе повстанцев взяты из жалоб местных плантаторов-кубинцев?
        - Как вы догадались, сеньор… не знаю вашего имени…
        - Киборг, Пол Киборг… нет, я не американец, - засмеялся он, увидев, как испанец среагировал на фамилию. - Я англичанин, совладелец гасиенды к востоку от Гаваны и друг семьи Дебре… а в последнее время - кто-то вроде координатора для всех местных подразделений герильеро и отрядов ополченцев…
        - Я думал, что этим занимается… сеньор Гауптманн, и очень надеялся здесь с ним встретиться. Поблагодарить за лекарства для наших солдат…
        - Моему другу и компаньону Эрку Гауптманну пришлось срочно уехать по делам на восток, в Сантьяго. Вместе с мадам Луизой. И теперь той работой, которую раньше делал он - приходится заниматься мне… так что я очень рад с вами познакомиться. Мы с вами видимся явно не в последний раз, сеньор…
        - Капитан Мигель Риккардо, - представился офицер. - Заместитель коменданта округа полковника Луиса де Вега. Как же вы объясните эти странные приказы, сеньор Киборг? Особенно последний из них…
        - Очень просто. Кому, по вашему мнению, может мешать район, недоступный для повстанцев? По-моему - самим повстанцам! Ну, а ещё - их американским «друзьям и покровителям». Могу побиться об заклад, что если внимательно присмотреться к тем поместьям, откуда в Гавану пришли эти «жалобы», то можно обнаружить очень много интересного… и весьма неожиданного! Как вы думаете, может нам с вами стоит этим заняться вместе? Чтобы прояснить всё раз и навсегда…
        Капитан Риккардо задумался. - «С тех пор, как появились эти герильеро… да никакие они не «герильеро»! Просто наёмники на службе у плантаторов и гасиендейро. А какая разница? Сейчас наш округ стал самым спокойным в окрестностях Гаваны. С тем, что творилось в начале года - даже нельзя сравнивать! Правда, в апреле тут вовсю шла
«Война Плантаций»… но ведь её-то как раз - проиграли американцы. Что тоже не может не радовать, потому что их плантации - просто заповедник «патриотов». Да и, в конце-то концов - с американцами у нас война идёт! Если плантаторы решили наконец-то объединиться и дать отпор повстанцам и их, как сказал этот англичанин,
«друзьям и покровителям» из САСШ - это можно только приветствовать! А его предположение… ну что ж - оно вполне логично. Как и предложение объединить силы. К тому же в моём распоряжении сейчас - всего два кавалерийских эскадрона… меньше двухсот солдат и два молодых лейтенанта. Если довериться нашим информаторам, то у него бойцов - в десять раз больше… и мне плевать - герильеро они или наёмники! Главное, что они на нашей стороне!», - он посмотрел на Симону Дебре и молодого человека. - «Как его там зовут? Мне же говорили… а, точно! Владислав Вайк, поляк из Германии…», - они уже совсем не обращали внимания на происходящее, занятые друг другом. И улыбнувшись, кивнул ожидающему его ответа англичанину…
        - Я согласен с вами, сеньор Киборг. Стоит этим заняться…
        - Ну, а в таком случае, - тот посмотрел на молодую пару и тоже улыбнулся, - как вы посмотрите на то, чтобы сейчас пройти в мой кабинет и обсудить этот вопрос более подробно? - И добавил, шепотом. - Не будем им мешать…

12.05.1898…Куба, Сантьяго, дом на окраине… (вечер)
        - Знаешь, братишка, а Остап Ибрагимович был прав… Это не Рио-де-Жанейро… - Сова откинулась в кресле. - Это даже не Гавана!
        - Правильно. Это - Сантьяго-де-Куба. - Эрк прикурил и опёрся плечом на столб веранды. - А при чём здесь товарищ Бендер?
        - При всём. Великой Комбинатор знал сто способов отъёма денег, ну а местные чиновники - всего два. Взятку и воровство. Причём - они даже не скрываются! Это уже не «хомячки», это просто крысы какие-то…
        - А нам что, от этого хуже? - Капитан пожал плечами. - Мы получили всё, что нам надо, гораздо быстрее, чем в Гаване… правда - дороже, если ты именно это имела в виду. Но не настолько дороже, как это могло бы быть. Да и по сравнению с «нашими» они - как дети малые… ты вспомни Киев!
        - Да дело не в аппетитах и масштабах… в наглости! До такого - даже «у нас» не доходили… хоть как-то маскировались.
        - А, так ты сегодня побывала в порту… и увидела «прейскурант взяток» на самом видном месте! Тут ты не совсем права. Это можно только приветствовать! Сервис для населения! Прочитал и сразу ясно - кому, сколько и каким образом…
        - И они ещё хотят выиграть войну…
        - ОНИ - нет. ИМ - плевать. И на войну… и на Испанию… да им на всё плевать. А ты всё-таки вспомни Киев… ведь никакой разницы. Разве что «у нас» они - хоть как-то маскируются… так и в Гаване - тоже маскируются! Чем дальше от начальства - тем толще и наглее чиновник. Закон природы…
        - Ладно, хватит пока философии, - Миледи выпрямилась и тоже закурила. - Пока я
«брала на карандаш» местный гражданский «крысятник», ты, вроде бы, должен был заняться военными… ну и «засланцами» - тоже.
        - Военные власти здесь, к сожалению - полностью зависят от «крысятника». И в то, что хоть кто-то из высших офицеров сможет избавиться от этой зависимости - я не верю. Никаких шансов. Так что, сотрудничать с ними бессмысленно. Только на уровне не выше батальонного - эти хоть понимают, что к чему, но… ни хрена сами сделать не могут. Ах, да… единственное исключение - генерал-лейтенант Арсений Линарес. И на этом - всё. У него, кстати, тоже - никаких шансов…
        - Так что - всё бессмысленно? «У нас» же они как-то держались…
        - А держались - за счёт тех самых офицеров не выше батальонного уровня. Ну и конечно за счёт солдат. На самом деле даже «у нас» они под Сантьяго могли победить. Только генералы и чиновники, как всегда - сдали победу… но ЗДЕСЬ мы постараемся этого не допустить! По крайней мере - постараемся постараться…
        - Капитан, - улыбнулась Миледи, - а ты не слишком увлёкся?
        - Чёрт! И вправду… о чём это я? Спасибо, вовремя остановила…
        - Да ладно… я сама виновата… не надо было начинать эту тему…
        - Тогда - закроем её на фиг! - Эрк тоже улыбнулся. - На чём мы остановились? О
«засланцах»… их тут - до хрена! Точное количество неизвестно… несколько тысяч. В основном - «постреляльщики». Хотя и не только они…
        - Что, есть какие-то более серьёзные команды?
        - С первого взгляда не определишь. А конкретнее… надо присматриваться. Пока мы были на западе, тут, в Сантьяго, среди «пришлых» уже сложилась своя структура. С
«клубами по интересам» и так далее… Знаешь, что это больше всего мне напоминает? Будешь смеяться - «старую» тусовку неформалов…
        - Это когда, - Сова взяла на гитаре несколько аккордов, -

«Припанкованные хиппи и прихиппованные панки
        Тянут пиво из одной и той же трёхлитровой банки…»[Из песни Екатерины «Кэт» Зуевой (Киев).]
        - Да. Каждой твари по паре. Единственное, что их объединяет - все прошли через Портал… и все собрались здесь. Кстати, в городе уже - чуть ли не треть всех кабачков принадлежит «засланцам». Используются как те самые «клубы»…
        - В смысле - каждый ходит в свою забегаловку?
        - С небольшой поправкой - не в «свою» забегаловку, а в забегаловку «для своих». Причём «свои» могут быть - самые разнообразные…
        - Будем их классифицировать?
        - Придётся. Надо же выяснить, чего можно ждать от каждого конкретного «клуба по интересам». Интересы-то у них - тоже самые разнообразные…
        Глава 16, неожиданная и, в некотором смысле - семейная…

«В клетки выбора вписано слово
        Кто смеется, тот смеет - «Игра»
        Мы почти что не помним иного
        Мы привыкли к понятью - «Пора»!»
15.05.1898…Куба, Сантьяго, дом на окраине… (ночь, или - очень раннее утро)
        - Доброе утро. Хотя я бы не утверждал это в категоричной форме… - Эрк, судя по всему, был не просто - «не в духе»… это больше напоминало то состояние, «когда все старые матюки уже закончились, а новые - не придумываются».
        - Капитан, ты что - озверел? Который час? - Сова, оправдывая своё прозвище, не любила ОЧЕНЬ РАННИЕ подъёмы. Она их искренне ненавидела… и готова была убить того, кто ЭТО с ней проделал!
        - Четыре утра. Без нескольких минут. По местному времени. Мы - в заднице. Так что - вставай, сестрёнка, на том свете отдохнём…
        - Ну и ни хрена ж себе! Это в какой же мы должны быть заднице, чтобы я встала в такую рань? Нет, я, конечно, сейчас встану… и набью тебе морду!
        - Размер задницы - примерно с округ Баракоа. А может стать и гораздо большим, если ты не оторвёшь свою от кровати. Жду тебя на веранде через пять минут. Запомни, у тебя - пять минут. Всё - время пошло!

15.05.1898…там же… (немного позже)
        - Так, с «крысами» мы закончили… - Миледи зевнула и что-то прошипела сквозь зубы. Капитан шипение проигнорировал. К тому же, он знал - оно относилось к Тигре. В основном. Там было много ещё чего, в том числе и то, что касалось его лично, но… это он тоже проигнорировал. Сначала - дело…
        - Остались те «засланцы», с которыми ты вчера говорила без меня. Дабы не было лишнего дубляжа - список, плиззз… и на этом - всё. Нам останется только собраться и выехать. Блин, ну это ж надо - опять вляпались на ровном месте!
        - Хрен с ним - в первый раз, что ли? И явно не в последний. У нас на вляпывание прям-таки талант. Или карма у нас такой. Вляпный. Слушай, а тебе-то ехать зачем? Там ты на фиг не нужен… ты на фиг нужен именно здесь!
        - А я дальше Дайкири и не поеду. Туда и обратно. Туда - все вместе… с нашими
«легионерами». Обратно - тоже с ними, но - без тебя. А ты поедешь дальше на восток, в Баракоа… точнее - в одно место рядом с ним. А охранять тебя в дороге будут целых два капитана… правда, конфедератских. Количество сержантов и лейтенантов - будем уточнять в Дайкири… для того я туда на фиг и еду.
        - Ого, блин… значит, там всё завернулось НАСТОЛЬКО круто?
        - Ещё нет, но - может. Хотя… - Эрк вдруг застывшим взглядом упёрся в тонкую полоску рассвета. Сова знала это взгляд - сейчас брат «ловил идею». Оп, «поймал».
        - А знаешь, если ты успеешь их вовремя остановить, то… чёрт! Миледи, это же будет для нас «Третья Точка»! Вспомни «Основы Построения Систем»…
        - Ты имеешь в виду… «Система на двух точках опоры всегда НЕУСТОЙЧИВА, как бы устойчивы не были сами опоры. Система на трёх - всегда УСТОЙЧИВА, как бы опоры не были неустойчивы». Аксиома Такэда. Следствие Тоширо - человек ВСЕГДА неустойчив. Следствие Бьорксона…
        - На фиг все следствия! И Тоширо вместе с Бьорксоном - туда же! У нас - было две точки… Неизвестной устойчивости. Если ЭТО - третья… ЛЮБОЙ устойчивости… то… Сестрёнка, если всё это так, то мы…
        - Мы! Сделаем! Эту! Игру! Братишка, ты…
        - Стоп! «Ещё не кончилось, даже не начиналось…». Сейчас нельзя расслабляться, но… просто запомни ЭТО. А пока… список диктуй!

15.05.1898…Куба, к востоку от Сантьяго, посёлок Дайкири… (конец дня)
        - Капитан, а тебя ничто тут не удивило? - Аспера улыбалась так ехидно, что ясно было - новости у неё хорошие, но она решила получить от них максимум удовольствия, потянув время. - Например, отсутствие Дока Ливси…
        - А почему меня должно удивлять то, что Док сейчас занят на новой временной базе? Я думаю - организацией там полевого госпиталя…
        - Кто проговорился?
        - Никто. Это просчитывается.
        - ?!
        - Эльфа! Ну, ты же ведь умная девочка… Дано. Я приказал тебе найти место под временную базу. У тебя было пять дней и до чёрта… ну ладно не до чёрта, но - вполне достаточно людей для сплошного поиска… где-то в радиусе километров двадцати. И к тому же его, то есть поиск, проще было - совместить с рекогносцировкой, а уж её-то наши офицеры - точно провели. Ливси нет на месте, а в поле ему делать нечего… ну разве что где-то была стычка с потерями. Или идёт зачистка, в ходе которой они могут появиться. Но о таком бы мне сразу доложили…
        - Всё, хватит, дальше я уже поняла. Чёрт, а ведь действительно - всё элементарно, вот только почему-то… я, оказывается, не знаю элементарных вещей!
        - Знаешь. Но только - другие. А этим - научишься. Учиться ты умеешь. И где у нас теперь временная база? Надеюсь, не очень далеко…
        - По прямой - километров десять. Но по дороге - не меньше пятнадцати… если кое-где срезать угол. Как ты насчёт прогулки верхом?
        - Садистка!
        - Ага…

16.05.1898…Куба, к востоку от Сантьяго, к северо-востоку от посёлка Дайкири, гасиенда «Cerca de Tres Robles Negros»[52 - «Cerca de Тres Robles Negros» (исп.)… «Возле Трёх Чёрных Дубов».]… (вечер)
        - Что-то я никаких дубов здесь не наблюдаю… тем более чёрных. Кстати, Аспера, а ты не знаешь, что это вообще за растение такое?
        - Капитан, ты меня с кем-то спутал. Дуб от берёзы я ещё кое-как отличу, но вот в породах дубов я уж точно не разбираюсь! А насчёт гасиенды… да кто его знает, может, эти самые чёрные дубы росли здесь раньше. А потом - засохли. Их срубили, ну а само название - осталось. А тебе не всё равно?
        - Да так, просто для общего развития. А местечко здесь неплохое… для обороны. И в стороне от дороги на Сантьяго. Проблемы были?
        - Эрк, какие проблемы! Да владельцы нас на руках носить готовы! Я даже думаю, что если бы я не так торопилась с ними договориться, то можно было бы ещё и денег за охрану содрать. По крайней мере, с продуктами у нас теперь - всё в полном ажуре. Да, и с табаком - тоже. Из выпивки, правда - только местный самогон… зато его много! И снабжают нас не только владельцы этой плантации, но и все местные гасиендейро. До нашего появления тут всем заправляли Гомесы… родственники того самого тёзки Гота, который повстанческий «General en Jefe»[General en Jefe (исп.)… Главнокомандующий.] …
        - Он не только «General en Jefe», он же ещё и «Generalisimo»[Generalisimo (исп.)… Генералиссимус.] … - раздраженно сплюнул на землю Эрк. - Как же эти подонки любят громкие титулы! Именно поэтому Фидель в своё время остановился на звании команданте[команданте (comandante - исп.)… майор. Фидель Кастро, да и все командующие повстанческими войсками во время революции 50-х годов на Кубе тоже, носили именно это звание. Но потом оно действительно стало «громким титулом»…] .
        - И сделал его очередным громким титулом…
        - Кодовое слово - «сделал»! Ладно, хватит о нездешней истории, давай здешнюю продолжим. Так что вы сотворили с этими Гомесами?
        - Мы - ничего. Мы просто объяснили им, что так себя вести - нехорошо… а всё дальнейшее с ними проделывали уже сами местные плантаторы. Так что те из них, кто остался жив - стали очень тихими и вежливыми…
        - Меньше чем за неделю?! Ну, у них, однако, и темпы. А родственников у нашего
«Generalisimo» здесь было много… или не очень?
        - Родственников-то у него хватало. Только, как выяснилось, злости у плантаторов накопилось гораздо больше. И вот, только они увидели, как «патриотам» бьют морду, а те здесь настолько обнаглели, что на мордобитие просто напрашивались, решили тоже в этом поучаствовать. В меру своей злости…
        - Кстати - о «патриотах». У Хартмана и Стэнфорда - не было на это времени, так что докладывать о ходе боевых действий придётся тебе…
        - Упс…
        - Ничего, привыкай. Пока можешь без подробностей, но общую картину событий, пожалуйста, предоставь. Ты же у нас теперь - «временный военный комендант округа Дайкири». И это - не шутка! Больше пока - просто некому…

23.05.1898…Куба, разговор по радио… (вечер)
        - Валькирия вызывает Сантьяго. Приём. Валькирия вызывает Сантьяго. Приём. В Сантьяго-де-Куба есть хоть кто-нибудь? Приём.
        - Тебе повезло - есть! На связи Капитан. Приём.
        - Привет, Эрк! Как насчёт заехать к нам в гости? Приём.
        - В смысле - в гости?! Может это вы - к нам? Приём.
        - А как ты себе это представляешь? Почти тысяча непонятных кавалеристов, под тремя разными знамёнами, причём среди них - ни одного испанского, входит в город… нас же пушками встретят! Да и лагерь мы уже разбили. Приём.
        - Где именно… и откуда - «почти тысяча»?! Приём.
        - Километрах в десяти к северу от Сантьяго. Прямо возле дороги. Как приедешь, расскажу остальное. Аккумулятор и так полудохлый. Приём.
        - Ладно, жди, скоро буду. Приём.
        - До встречи. Конец связи.

23.05.1898…Куба, возле дороги к северу от Сантьяго… (немного позже)

«Судя по размерам лагеря, действительно - почти тысяча человек. Блин, откуда у них взялось ещё не меньше трёх сотен бойцов?!», - подумал Капитан, съезжая с дороги. Сторожевая служба была налажена отлично. На подходе к лагерю его уже четырежды останавливали патрули, но, к счастью, первым из них командовал знакомый сержант из добровольцев-конфедератов, выделивший ему и его «легионерам» сопровождающего, иначе пришлось бы им - «ждать прибытия начкара»… И хорошо, если не в позиции
«лицом на землю». Патрульные не церемонились…
        - Ну, как вы тут, не скучали без нас? - Валькирия в пути - «похудела, загорела и немного озверела». Правда, её это ничуть не портило. Да и «озверение», судя по всему, было направлено в основном на подчинённых. Они старались командирскую палатку обойти. По максимально возможной дуге…
        - С вами, конечно, не соскучишься, но и без вас нам тоже скучать не давали, - её хитрая улыбка вызывала у Эрка некоторые опасения. Для него был приготовлен какой-то сюрприз… и, зная Лейт - не факт, что он ему понравится. - Да и вы, как я погляжу, в дороге тоже не скучали, - он показал на несколько свежезалатанных дырок в брезенте палатки. Они были явно от пуль…
        - А, мелочи жизни. Тогда ни в кого не попали…
        - А не тогда? Давай доклад по пунктам - как добирались, какие потери и… откуда пополнение? Да, и где Бишоп с Эспадой?
        - Родриго проверяет посты, а Лайонел валяется в палатке - недавно подстрелили. Ничего особо серьёзного, но ходить ему трудно - пуля в ногу. А теперь - по пунктам. Добрались - как смогли. Эти чёртовы кубинские дороги… Нет слов - одни выражения! Потери… - Валькирия достала записную книжку. - По дням и боям я тебе расписывать не буду - потом в мемуарах почитаешь. Итог - сто сорок семь из тех, кто вышел в рейд, сюда не дошли. Погибли - одиннадцать конфедератов и восемнадцать мексиканцев, все остальные - из местного набора. Но кубинцев, как ты уже видел, мы компенсировали… с большим запасом. Вербовали по дороге… на самом деле, даже и не так мы вербовали, как «патриоты» - своими действиями. Разобьёшь их, сразу - толпа добровольцев! И не только испанцы. Кто угодно. В том числе - сами «патриоты»!
        - Это как?! Без «промывки мозгов»? Что-то новенькое…
        - А вот так. К нам как-то пришел кавалерийский эскадрон - в полном составе, со всеми офицерами и знаменем! Конечно же, «промывкой мозгов» по дороге занимались. Несколько «смиренных братьев». Но, судя по всему, до местного населения наконец-то стало доходить, что «после Хосе Марти, который… как-то слишком вовремя погиб, за свободу Кубы уже почти никто из командования «патриотов» не сражается. Только за власть для себя». И, кстати, это - цитата. Так сказал Мануэль Антонио Гарсия, капитан, который привёл к нам тот самый эскадрон…
        - А я думал, мне почудилось, что в лагере мелькнуло кубинское знамя… Его хоть наши
«эсбэшники в рясах» проверили, этого капитана?
        - Естественно! За кого ты меня принимаешь?! «Исповедовали» по всем правилам! Разве что только без «технических средств» времён Святой Инквизиции. Это тот самый случай - патриот без кавычек. На самом деле, если бы не он - мы могли и не дойти. У повстанческого командования на нас такой зуб был - прямо-таки моржовый клык! По ходу одной из стычек «подвернулся под раздачу» какой-то «генерал»… Хрен знает, как его звали - полголовы гранатой снесло, даже Гарсия опознать не смог, но на воротнике у него были три золотые звезды! Генерал-майор или как там…
        - Не - «генерал-майор», а - «mayor general». Переводится как «старший генерал». Выше его - только командующие «Востоком» и «Западом». Ну, и сам «Generalisimo». Значит, это был или командир корпуса или кто-то из главного штаба. Да, на мелочи вы не разменивались. И с какой скоростью вы оттуда «делали ноги»?
        - С максимальной. Пока не выбрались из Пуэрто-Принсипи, то вообще старались не останавливаться. Мануэль Антонио нас повёл такими дебрями, что, кажется, там и индейцы уцелеть могли. До самого, блин, Лас-Тунаса по кустам шарахались - и всё из-за одного трупа. По слухам - нас там четыре кавалерийских «полка» ловило, не считая пехоты. Но всё-таки - не поймали! Спасибо капитану Гарсия. Да, и о знамени - ты его плохо рассмотрел. Там теперь вместо прежней звезды - «Карибская»!
        - Капитан так проникся идеей Конфедерации?
        - Скорее, не - «Проникся Идеей Конфедерации», а - «Прежнее Знамя Замарали!», ну, или что-то в этом роде. Кстати, его отряд эскадроном уже называть сложно - почти три сотни бойцов, у Родриго - ненамного больше!
        - То есть - добровольцы шли, в основном, к нему?
        - Нет, мы их к нему отправляли. Отряд Гарсия у нас - что-то вроде отстойника. И учебное подразделение заодно. Ни у Бишопа, ни у Эспады обучать новичков с нуля, не было ни времени, ни возможности - основные ударные силы, как-никак. Свалили мы эту работу на Мануэля Антонио и назначили ему «комиссара» - брата Себастьяна… ну, помнишь, жилистый такой, с метательными ножами везде и гарротой неизвестно где. И знаешь - они прекрасно друг с другом уживаются!
        - Ладно, с предварительным отчётом закончили, хотя… ещё одно - как у вас дела обстоят с оружием и боеприпасами?
        - Хреново, но не слишком. Гранатомёты - один-два заряда на ствол. Динамит - не больше сотни шашек. С патронами чуть лучше - на пару боёв хватит… если экономить. Кроме того - все новички с «ремингтонами» и револьверами. К этому добру патронов больше - в испанских гарнизонах взяли. Размахивая тем самым приказом «от маршала Бланко», где - «Оказывать всемерное содействие…», ну и так далее. К пушке - восемь гранат, четыре шрапнели и одна картечь…
        - К КАКОЙ ПУШКЕ?!
        - А я что, забыла рассказать?! Тьфу ты, мы её ещё в Санта-Кларе взяли, так к ней привыкла… Крупповская, горная, семидесяти пяти миллиметров. Вообще-то было две горняшки, но одну отдали испанцам - маленькую такую, как там её…
        - «Plasencia», восемьдесят миллиметров, винтовой затвор?
        - Точно, она. К ней был всего один ящик снарядов, решили сделать щедрый жест. Мы и с одной намучились. Особенно - когда из Пуэрто-Принсипи драпали. Хорошая вещь, но и тяжелая же, зараза! Полтонны ж весит…
        - Меньше четырёхсот килограмм. А бросить - жаба давила?
        - Она самая, зелёная… Да и расчёт к ней мы быстро нашли - тот же приказ помог. А ещё - щедрый жест. С тем, другим орудием…
        - Это вы типа его на артиллеристов сменяли?
        - Что-то в таком роде - «У вас есть то, что нужно нам, а у нас есть то, что нужно вам!». Но у нас была ещё и бумага из главного штаба. Снаряды-то к ней здесь достать можно или мы зря её так далеко затащили?
        - К этой - точно можно. На самом деле, я хотел такую же прикупить, но пока не удалось, хотя намётки имеются. А снаряды достать гораздо проще. Ну что, теперь всё? Тогда - слушай приказ. Я оставляю вам двух «легионеров» - проводниками. Завтра же двигайтесь в Дайкири - отдохнёте там. Док госпиталь уже развернул, так что и раненых там нормально долечат. На отдых отрядам - до недели, вводить в дело по готовности. А вот тебе на отдых - не больше двух суток…
        - Это почему же?!
        - А потом - принимай дела у Асперы. Она там - военным комендантом. Но, ты же сама понимаешь, какой из неё военный комендант, да и пропаганда из-за этого почти не движется. Как освоишься на месте - гони её в Сантьяго!
        - Ну, ты, блин, и рабовладелец! Кстати, а где же все остальные - Миледи, Тигра, Падре, мадам Луиза, ну и так далее?
        - В округе Баракоа, это ещё дальше на восток - Эрк достал трубку и принялся её набивать. - И там же - почти все наши стратегические резервы, которые мы привезли с запада на «Урсуле». Так что если ты думала перевооружить новичков «маузерами», то можешь пока об этом забыть - запасы оружия тоже там…
        - Я тебя правильно поняла - Сантьяго мы защищать не будем?
        - Будем, но не очень долго. И не в окопах. Присмотрись-ка повнимательней к тем позициям, которые готовят Хартман и Стэнфорд - и ты всё поймёшь. Как только амеры увязнут в обороне Сантьяго - а они там точно увязнут, здесь им готовят очень тёплую встречу, мы отойдём в сторонку и займёмся своими делами. Где-то через неделю я буду в Дайкири - вот тогда и обсудим всё подробнее…
        - А сейчас ты что - поедешь обратно в город?
        - Да. Дел до хрена… - Капитан с наслаждением затянулся. - Вот сейчас покурю и поеду. Передай Бишопу и Эспаде мои извинения. И поздравления с окончанием этого, блин, чёртова рейда - вы все молодцы! Гарсия - тоже…
        - О, кстати, как поедешь, захватишь кое-кого с собой… - Валькирия опять ехидно улыбнулась и вдруг, заложив два пальца в рот, резко и громко свистнула. - К нам тут в Санта-Кларе… попутчики присоединились… ещё до пушки…
        Эрк понял, что это и есть тот самый давно ожидаемый им сюрприз и медленно повернулся в сторону хлопнувшего полога на входе в палатку…

23.05.1898…Куба, на дороге к северу от Сантьяго… (немного позже)
        - Ну что, Капитан, вот так и будем молчать всю дорогу? - Ведьма закинула ногу на ногу и прикурила длинную тонкую сигарету.
        - А нам что, есть о чём говорить? - Эрк старался на неё не смотреть, но это было трудно, она была рядом - на противоположном сидении экипажа. Всё такая же… даже мешковатый армейский комбинезон смотрелся на ней как авторское изделие. А «кольт» в низко подвешенной и подвязанной к ноге кобуре и нож - просто как аксессуары. На чём уже многие, не знакомые с ней, прокалывались…
        - Тему для разговора можно найти всегда… и не обязательно - в нашем прошлом, если ты именно это подразумевал…
        Капитан промолчал. Он действительно считал, что когда-то они уже сказали друг другу всё. Даже то, чего говорить - совсем не стоило… и это они тоже тогда сказали. И больше с тех пор - никогда не разговаривали…
        - В настоящем тоже имеются самые разные темы для разговора, - не дождавшись ответа, продолжила она, - а прошлое - прошло…
        - Хорошо, поговорим о настоящем, - он, не оборачиваясь, ткнул пальцем за плечо и наконец-то посмотрел ей в глаза… сразу же поняв, что, наверное, зря это сделал, но взгляда не отвёл. - Гарма и Варга я видел… где Вагант и Сильвер?
        - Сильвер погиб, - она тоже не отводила взгляда. - Пуля в затылок. Рикошет. Не повезло. Вагант… нашел себе в Санта-Кларе молодую креольскую вдовушку. Не иначе как, скоро станет уважаемым кубинским плантатором. Если уже не стал. Наверное, это на него пример Серого так подействовал…
        - Серый погиб…
        - Когда?!
        - Ещё в феврале…
        - Стоп! Подожди минуточку. Мы с тобой, - удивилась Ведьма, - об одном и том же Сером говорим? О том, который - Кобчик?
        - Да, о нём…
        - Ха! Тогда кого же я, по-твоему, видела в апреле - неподалёку от Масантаса?! На гасиенде, как её там… то ли «Зелёный Дом», то ли «Зелёный Дол»…
        - Серый жив?!
        - Даже очень! На самом деле, это был ещё тот анекдот… Ты, вообще-то, в курсе, чем мы всё это время промышляли здесь, на Кубе?
        - Наёмничали. Стволы за деньги. Стрельба под заказ…
        - Ага, правильно. Так вот… сядь покрепче - нам его заказали!
        - ?!
        - Обычная работа. Какой-то начальник охраны на какой-то гасиенде мешает жить каким-то ребятам из Картеля. Мы тогда уже вчетвером работали. Как раз незадолго до этого случился тот, фатальный для Сильвера, рикошет… а про Грифона и Ласточку ты и сам знаешь. Кстати, как они там? Собирались в Европу…
        - Они уехали как раз в день объявления войны - чуть ли не на последний пароход успели. Только шел он не в Европу, а в Аргентину…
        - Да ладно, в Южной Америке тоже есть на что посмотреть. Слушай дальше сагу о Сером. Приехали мы на место вечером, слегка осмотрелись, перед рассветом - заняли позиции… ну, ты знаешь, как это делается. Две пары, четыре СВДшки - и у «объекта» никаких шансов. Ждём. Как раз была очередь Ваганта, я отдыхала… и вдруг - у нашего стрелка-менестреля челюсть на земле и глаза размером с мишень в тире. Заглядываю в прицел - что ж там такое-то? Сначала не поняла - это от лёгкой эротики за балконной дверью такие впечатления, что ли? А потом они там целоваться перестали и вот тут-то меня накрыло - Серый! Ну, думаю - всё, доигрались! Полный лисец - на своих заказы берём! Смотрю на Ваганта и понимаю, что мысли у него - те же самые. Дружно плюём на землю, забираем Варга с Гармом и - дуем оттуда ко всем чертям. Знаешь, даже к Серому не зашли - пообщаться… стыдно было.
        - Тебе?! - Эрк, несмотря на ошеломляющую новость, не забыл, кто перед ним. Он не мог заставить себя поверить последним словам…
        - Да! И мне - тоже! Что бы ты обо мне не думал…
        - А что я о тебе могу, по-твоему, думать?
        - Не знаю, но - ничего хорошего… - Ведьма почти прошептала это. Отвернулась, некоторое время молча смотрела на приближающиеся дома Сантьяго. Потом так резко повернулась обратно, что волосы плеснули тёмной волной. - И до недавнего времени ты был бы абсолютно прав! А сейчас - уже нет! Я знаю, это глупо, но, - на мгновение она запнулась. - Капитан, ты ещё можешь меня простить?!

23.05.1898…Куба, Сантьяго, дом на окраине… (ночь)
        - Если ты сейчас меня спросишь… почему я тогда ушла, - этот голос… как давно он его не слышал… так близко. - Я тебя укушу!
        - Кусай! Всё равно спрошу. Почему ты вернулась, Дана?
        - А вот за это - не буду… к тому же - я тебя уже и так покусала…
        - Разве? Я не заметил. И где?
        - Медведь толстокожий… вот… и вот…
        - Точно. Если это можно так назвать. По-моему, котёнок кусает сильнее. Но ты не уходи от вопроса. Ты же знаешь, у меня - хорошая память.
        - Ага, знаю. Сегодня проверила. Вот только недавно… Действительно - ничего не забыл. Или просто - вспомнил… по ходу дела.
        - А вот за такой нахальный наезд, я… - Эрк повернулся и, прижав её к подушкам, заглянул в глаза. - И всё-таки - почему?
        - А ты - всё такой же… - Ведьма не отводила взгляда. - Поставил цель… и идёшь к ней напролом. Не обращая внимания на препятствия… и на тех, кто идёт рядом. На них ты тоже - не обращаешь внимания. А им его иногда так хочется…
        - Теперь меня покусают…
        - А ведь точно - проговорилась… да с такими способностями тебе в Инквизиции работать надо! Капитан, ты - подлый инквизитор, вот!
        - А, кроме того - наглая толстая сволочь и бесчестный наёмник. Если ты забыла, я ещё и стервятник… то есть - специалист по стервам!
        Она тихо засмеялась. В начале самого первого этапа их отношений, в ответ на её -
«Но учти, я - стерва! Так что потом - не жалуйся!», он только улыбнулся и… выдал это определение слова «стервятник»! Потом он часто его повторял…
        - Как насчёт ответа?
        - А на какой вопрос?
        - На тот, от которого ты уходишь.
        - Тебе он нужен?
        - Да.
        - Зачем?
        - За углом. Отвечать - будешь?
        - Да. Когда сама это пойму. Я ведь не собиралась! Совсем не собиралась! Как ты тогда сказал… «Нафиг - там! Идя туда - не перепутайте направления! Вернётесь, и вам придётся опять идти туда же, но уже - гораздо быстрее!».
        - Я это не тебе сказал.
        - Да, не мне. Но я запомнила. И решила, что уходить надо - совсем. Чтобы потом не было возможности вернуться… и не пришлось уходить опять.
        - Это объясняет, почему ты тогда ушла ТАК…
        - Ага, чтобы сжечь за собой все мосты…
        - Но не объясняет, почему всё-таки вернулась.
        - Отпусти меня, пожалуйста…
        Дана перекатилась по постели, села и потянулась за сигаретами. Эрк улыбнулся и, взяв трубку, поднёс ей горящую зажигалку. Некоторое время они молча курили. Потом, где-то на середине сигареты, она заговорила опять:
        - Знаешь, наверное, я просто не смогу дать ответ на твой вопрос. Потому что я не знаю ответа. Просто я вернулась - и всё. Берёшь?
        - Ты хоть докури сначала…
        - Эрк, ты… Я же не это имела в виду! Ну - сам напросился!
        Горящий окурок воткнулся в пепельницу. Трубка улетела куда-то в угол. Разговор в комнате прекратился по вполне определённой причине…

28.05.1898…Куба, недалеко от Баракоа, поместье «Новая Алерия»… (вечер)
        - Знаете, мадам Луиза, на что похожа наша ситуация… - Тигра глотнул из бокала и поставил его на столик. - Мы приехали уговаривать ребёнка съесть конфетку. А пока ехали - он её уже съел… и теперь очень хочет ещё!
        Луиза Дебре тихо рассмеялась. Это образное описание точно (хотя и в несколько кривом зеркале - так смешнее) отражало ситуацию, сложившуюся в городе Баракоа и его окрестностях. Может, это было связано с тем, что Картель здесь, на востоке, пока ещё не был так же силён, как на западе (но при этом - так же нахален!)… или с тем, что практически все местные плантаторы и сахарозаводчики считали друг друга не столько конкурентами, сколько соседями и… родственниками. А может, на них так повлияли письма самой Луизы… в конце концов, если Картель владел половиной сахара Кубы, то семья Картье, как выяснилось - почти половиной сахара провинции Орьенте! Правда, расширять дело они предпочитали, в отличие от Картеля, мирно, патриархально… за счёт родственных связей. И не только среди «своих» - внутри
«французской колонии». Родственниками этой семьи были и испанцы, и кубинцы…
«Слишком это всё похоже на классическую мафию», - такой была первая мысль Боцмана, когда он рассмотрел эту семью вблизи. А, узнав, что Картье - корсиканцы, понял - не «похоже на…». Мафия и есть! Классическая. Патриархальная. «Семейная». Единственное отличие от романа Пьюзо - полностью легальная. В этом веке сахарный бизнес приносил такие же, если не большие, доходы, как в двадцатом - бутлегерство в Штатах времён «сухого закона»! Кстати - о «бутлегерстве»… ром и арак здесь тоже делали! Причём - самых различных сортов…

«Недостатки патриархальной мафии - продолжение её достоинств», - размышлял Тигра.
        - «Как раз патриархальность-то и даёт им устойчивость… при этом - страшно замедляя реакцию! Новая ситуация, новые враги с новыми методами… а у них - всё по старому! Чёрт! Почему у меня нет с собой «Крёстного Отца»?! Один к одному! Приход новой, сильной, хищной, беспринципной организации… и наша «Семья Корлеоне», то есть - семья Картье - в глухой обороне. А оборонялись они - тоже патриархальными методами. Увеличили охрану. Купили несколько «генералов-патриотов». Считали, что этого - хватит. Отобьются, пересидят и всё пойдёт по-старому… а тут - мы. Точнее, не мы, а - письма мадам Дебре и… проявились те достоинства «патриархальной мафии», которые являются продолжением её недостатков…».
        То ли им так «повезло», то ли старый Луи Картье, «патриарх» семьи, именно так всё рассчитал, но «Урсула» прибыла в Баракоа - как раз к «общему сбору» Картье. И Боцман «поимел счастье» побывать на одной старой корсиканской церемонии… ну да, вы всё правильно поняли - Картье… объявили Картелю вендетту! По всем древним правилам и традициям. Ага, тем самым, жутко патриархальным…

«Интересно, а Дебре были в курсе, что они - «в семье»? Или их не сочли нужным проинформировать? Хотя, судя по реакции мадам Луизы, Поля и Анри… если они и не были в курсе, то - точно не отказались бы. А вот Картель и господа юсовцы - так и не поняли, во что они вляпались!», - так думал Тигра на этой церемонии. Последовавшие за ней события показали - он тоже не сразу всё понял…
        Как только Боцман наладил устойчивую связь, это пояснил Капитан. - «Дело не в том - «Во что ОНИ вляпались?», а в другом вопросе - «С кем МЫ связались?». Мало, блин, нам было отцов-иезуитов и «потомственных» конфедератов! Теперь ещё и эти! А самое интересное то, что никуда мы не денемся!», - и добавил. - «Знаешь, Тигра, я всё больше и больше думаю о том, что кто-то там, наверху, решил устроить себе нефиговое «развлечение в стиле сюр» - ничем другим нельзя объяснить ту кунсткамеру, которая сейчас собирается под нашими знамёнами. А также зверинец, который мы наблюдаем здесь, в Сантьяго… Ладно, это всё метафизика. Миледи - срочно выезжает к тебе. Без психолога там у вас точно будет - то ещё веселье! Постарайтесь до её приезда хоть как-то придержать этих… «горячих корсиканских парней», а то они всю схему действий на фиг поломают! Пусть пока займутся… военной подготовкой, что ли. Кстати, чёрт, я об этом совсем не подумал… вместе с Совой в Баракоа приедут инструкторы - из ребят Хартмана и Стэнфорда! Ты, кроме всего прочего, налаживай там производство оружия. Пока что начинай… ну, хотя бы с гранат, а я
постараюсь прислать тебе «материал для форматирования» и всё, что смогу - готовь список!»…
        Полностью сдержать «горячих корсиканских парней» у Боцмана не вышло. Хотя, возможно - это не вышло бы ни у кого. Единственное, чего он смог добиться - боевые действия шли пока только в пределах округа Баракоа. Но в нём-то от Картеля и следа не осталось… никакого. И никого. В самом городе Картье просто всех их перестреляли. За одну ночь. Если раньше «девизом семьи» было - «Живи сам и давай жить другим», то теперь всплыли ещё два - «Сами напросились!» и «Нет человека - нет проблемы!». Плантаций Картеля в округе было не так уж и много… с ними - покончили за неделю. Только «аппетит нагуляли» и - взялись за «патриотов»…
        Тут всё было ещё проще. «Смиренные братья» отца Франциско уже почти месяц занимались, так сказать, «миссионерской деятельностью» среди местных повстанцев. В результате - из всей «Бригады Баракоа» реальное сопротивление оказал только штаб. Отчаянное, но очень недолгое. Составлявшие её «полки» «Маиси» и «Баракоа» просто лишились своих «полковников», старших офицеров и американских
«инструкторов-контролёров». Этим занимались даже не Картье - постарались сами повстанцы. Точнее, младшие офицеры в звании не выше капитана - в надежде на служебное повышение. И надежды их, в результате - полностью оправдались…
        Тигра и Миледи, обсудив ситуацию с офицерами-конфедератами (майор Хартман в очередной раз лишился заместителей!), решили не изобретать велосипед и применить схему, уже опробованную на западе. Повстанческие «полки» разделялись на отдельные батальоны. Те самые «капитаны» становились почти самостоятельными «команданте», что, на данном этапе - полностью удовлетворяло их амбиции. А батальоны повстанцев становились источником кадров для формируемых РЕГУЛЯРНЫХ батальонов. Правда, говорить об этом новоиспечённым «команданте» никто не собирался… К сожалению, это был на данный момент единственный доступный источник. «Солдаты» Картье для регулярной армии абсолютно не годились! Нет, бойцами-то они были великолепными, но - совершенно НЕ регулярными. А чего вы хотели от мафиози?!
        С местными представителями испанских властей - никаких проблем не возникло. И не могло возникнуть. Все они давно уже были прикормлены, если вообще не входили в
«семью». Кстати, то, что в Баракоа вообще уцелели хоть какие-то испанские власти, тоже было исключительно «на совести» Картье - мафия любит стабильность. Потому-то и идея «Карибской Конфедерации» поначалу вызывала у них не энтузиазм, а резкое отрицание… до тех пор, пока Миледи с милой улыбкой не спросила - «Ну и кто же, по-вашему, будет в таком случае реальной властью в Орьенте?». Судя по реакции, об этом ни Луи Картье, ни другие «патриархи» ещё не думали… а когда, наконец, задумались, то быстро поняли - кого конкретно она имела в виду!
        Боцман тогда был в шоке, но, чуть позже сообразил, что другого выхода у неё не было. Да и, в конце-то концов - это был ещё не самый худший вариант. Особенно - по сравнению с Картелем и американской оккупацией…
        - Ребёночку придётся немного подождать, - добавила с улыбкой Сова. - Нам ещё нужно
«построить кондитерскую фабрику»… чем мы в ближайшее время и займёмся. А то непорядок, когда у государства уже есть армия, знамя, герб, - тут она дотронулась до «Карибской Звезды» на своём платье, - даже кое-какая территория… но всё ещё нет Правительства! У «патриотов»-то - давно есть!
        Теперь засмеялись уже все. Три человека, сидя на веранде дома, построенного на фундаменте старого испанского укрепления, на скале над морем, за стаканчиком вина решают - «Не пора ли нам сформировать Правительство?»… причём двое из них даже не родились в этом мире! За ними нет ни сильного государства, ни больших денег, ни… да вообще нет ничего, что считается необходимым для «игры на высшем уровне»! Это, если смотреть со стороны, действительно - очень смешно…
        А что же у них есть? Только они сами, умение Игроков, ум, знания, друзья (тоже Игроки) и соратники. Что ещё смешнее - они считают, что этого достаточно! Но, самое смешное-то в том, что они… могут оказаться правы!
        КОНЕЦ… первой части.
        Приложение 1…
        из записей Эрка в конце мая…

1.Группа «Восток»…
        В окрестностях Дайкири:
        Стрелковый батальон «Джексон» («Каменная Стена», «Мальчики Хартмана»)
        ок. 500чел (Вооружение - «маузеры» Kar.98 и С96)
        Командир батальона - майор Роджер К. Хартман
        (все - конфедераты)
        Это - НЕ линейная пехота, скорее егеря или что-то в этом роде. До того, как в Баракоа закончат формировать два свежих батальона - линейной пехоты у нас, на западе - нет и не предвидится… (разве что капитан Баррахес с частью «Талаверы»)
        Рота тяжелого оружия ок. 120чел (Вооружение - 8 MG34, 24 РГ40, «маузеры» Kar.98 и С96)
        Командир роты - капитан Джек Стэнфорд
        (конфедераты и мексиканцы)
        Драгунский дивизион «Стюарт» («Парни Бишопа»)
        ок. 350чел (Вооружение - 2 ZB30, 8 РГ40, «маузеры» Kar.98 и С96)
        Командир дивизиона - майор Лайонел Бишоп
        (конфедераты и кубинцы)
«Смертники» ок. 300чел (Вооружение - примерно 3°CКС-«формат» и «маузеры» С96)
        Командир - Родриго «Эспада» де Кордова
        (мексиканцы и кубинцы)
        Кавалерийский дивизион «Хосе Марти»
        ок. 300чел (Вооружение - «ремингтоны» и револьверы)
        Командир дивизиона - капитан Мануэль Антонио Гарсия
        (все - кубинцы)
        Горная батарея
        ок. 30чел (Вооружение - 2 горные пушки Круппа (75мм) и револьверы)
        Командир батареи - лейтенант Диего Родригес
        (испанцы и кубинцы)
        В Баракоа:

1-й «восточный» пехотный батальон Командир батальона - капитан Саймон Трэвор
        - чел (Вооружение - 2 FN FAL 7.92, «маузеры» Kar.98 и С96)
        (все - кубинцы, командование батальона - конфедераты)
2-й «восточный» пехотный батальон
        Командир батальона - капитан Джордж Н. Уэйн
        - чел (Вооружение - 2 FN FAL 7.92, «маузеры» Kar.98 и С96)
        (все - кубинцы, командование батальона - конфедераты)
        До того, как высадятся американцы их, скорее всего, уже сформируют, но что они из себя будут представлять (и конкретная численность) - пока неясно…
«Добровольцы» Картье
        Командир - Жан-Луи Картье (в «семье» - один из «капитанов»).
        - чел, но точно - не меньше батальона (Вооружение - самое различное)
        (французы, испанцы и кубинцы)
4 батальона бывших повстанцев («ополченцы»)
        каждый - примерно по 600чел (Вооружение - самое различное)
2.Группа «Запад»…
1-й «западный» пехотный батальон…
        ок. 600чел (Вооружение - «маузеры» Kar.98 и С96, 16 РГ40)
        Командир батальона - капитан Бертран Лару
        (все - кубинцы, командование батальона - конфедераты)
2-й «западный» пехотный батальон… ок. 600чел (Вооружение - «маузеры» Kar.98 и С96, 16 РГ40)
        Командир батальона - капитан Джон С. Прайс
        (все - кубинцы, командование батальона - конфедераты)
        Горнострелковый батальон…
        ок. 600чел (Вооружение - «маузеры» Kar.98 и С96, 16 РГ40)
        Командир батальона - капитан Густав Ларсен
        (все - кубинцы, командование батальона - шведы)
4 батальона бывших повстанцев («ополченцы»)
        каждый - до 300чел максимум (Вооружение - «ремингтоны» и револьверы)
        Разница в численности «ополченцев» обусловлена тем, что западные отряды повстанцев уже «распотрошили» для формирования «регулярных» частей, а восточные ещё не успели… Два или три «регулярных» пехотных батальона в стадии формирования, но процесс пока идёт очень медленно - не хватает подготовленных людей (конфедератов прибывает меньше, чем до начала войны, потрошить дальше «ополченцев» уже особо некуда, контрабандисты ушли в береговую охрану и морскую пехоту, а обучать «с нуля» пеонов - ещё тот геморрой).
        База «Замок»:
        Рота (полурота) спецназа (очень похоже на то) «Легионеры» ок. 50чел (Вооружение -
«форматы» и «маузеры» С96)
        Командир роты - капитан Патрик О'Лири
        (все - ирландцы)
        Рота (полурота) поддержки ок. 50чел (Вооружение - 4 ПКМ, 1°CВД, 2 М76 «Zastava» и «маузеры» С96)
        Командир роты - капитан Роберт Конвей
        (конфедераты и мексиканцы)
        Кавалерийский эскадрон
        ок. 150чел (Вооружение - «маузеры» Kar.98 и С96)
        Командир эскадрона - майор Джеймс Хорджес (неймётся ему!!!)
        (все - конфедераты)
        Полевая батарея (была - конная, а сейчас?)
        ок. 80чел (Вооружение - 8 пушек Гочкиса и «маузеры» С96)
        Командир батареи - капитан Джон Дуглас
        (шотландцы и конфедераты)
        Резервная (учебная) батарея
        ок. 50чел, может больше (Вооружение - 2 пушки Гочкиса (если смогли привести в порядок то, что было в «запаснике», то их уже 4, а может и 6!) и «маузеры» С96)
        Командир батареи - лейтенант Ричард О. Паттерсон
        (все - конфедераты)
        База «Алжир»:
        Батальон морской пехоты «Корсары» ок. 400чел (Вооружение - «ремингтоны»,
«маузеры» С96, 12 РГ40)
        Командир батальона - капитан Рамон Оливейра
        (все - кубинцы, командование батальона - мексиканцы)
        Рота спецназа (а может - десантно-штурмовая… крыши у них, судя по всему, точно нет!!! абордажники хреновы…) морской пехоты «Грешэм»
        ок. 100чел (Вооружение - не менее 50 «форматов», «маузеры» С96 и дробовики)
        Командир роты - лейтенант Рауль Кастро
        (все - кубинцы, командование роты - мексиканцы)
        Батальон Береговой Обороны («Зуавы»)
        ок. 500чел (Вооружение - «ремингтоны» и револьверы)
        Командир батальона - капитан Роберт Макферсон
        (все - кубинцы, командование батальона - шотландцы)
        Береговая артиллерийско-пулемётная батарея
        ок. 50чел (Вооружение - 4 пушки Гочкиса, 2 FN «Minimi» и «маузеры» С96)
        Командир батареи - лейтенант Эндрю МакКоун
        (шотландцы и конфедераты)
«Тихая Гавань»:
        Учебная рота («Курсанты»)
        ок. 150чел (Вооружение - «маузеры» Kar.98 и С96)
        Командир роты и начальник учебного центра - капитан Майкл Доусон
        (все - конфедераты)
        Береговая артиллерийско-пулемётная батарея
        ок. 40чел (Вооружение - 4 пушки Гочкиса, 1 H amp;K G23 и «маузеры» С96)
        Командир батареи - лейтенант Оливер Старк
        (все - конфедераты)
        Ещё до юсовского десанта (очень надеюсь, что успеет ДО) прибудет Ковбой с грузом оружия и швейцарской ротой (по его сообщениям она нашпигована пулемётами «по самое не могу»). НО! Дата прибытия, состав груза, численность, вооружение, да и подготовка тоже «швейцарской гвардии» - пока точно не известны…
        КОРАБЛИ (все пока на востоке)…
        Пакетбот «Печкин» (PECHKIN)
        Вооружение - 1 скорострелка «Норденфельд» (57мм), 2 «гатлинга».
        Капитан - Фридрих Вильгельм Гонсалес (Штаффель)
        Паровой катер «Беда» (BEDA)
        Вооружение - 1 «гатлинг».
        Капитан - Лэмюэль Айронпост
        Яхта «Гранма» (GRANMA)
        Вооружения нет (но всё равно ухитрились использовать!!!)
        Капитан - Луис Паррера. (Владелец - Рауль Кастро.)
        Канонерка «Грешэм»(GRESHAM) - новое название - «Симона» (SIMONA)
        Вооружение - 4 скорострелки «Дриггс-Шредер» (57мм) и, судя по всему, на неё поставят дополнительно «Гочкис» (37мм), а может и ещё что-то…
        Капитан - Доминго Монтес (Карденас!!!)
        Характеристики трофея (кстати, это переделка корабля Береговой Охраны):
        Длина 205 ft. 6 in. Ширина 32 ft. Осадка 12 ft. 6 in. (в футах и дюймах)
        Водоизмещение 1,090 тонн (!). Скорость 14.5 узлов.
        Экипаж 103 человека (без учёта доп. вооружения)
        Похоже на то, что это не «чистая канонерка», а весьма неплохо вооруженный транспорт. Батальон на неё - точно влезет. Для десанта - самое то, что надо!
        Часть вторая: «ИГРА ПО ПРАВИЛАМ»

«Игра по Правилам» позволит определить, кто ты -
        Игрок, Фигура или… просто фишка.
        Глава 1, совещательная и, в результате - стратегическая…

«Заботливое планирование, тщательный расчет и скрупулёзная подготовка - вот ключ к неизбежному успеху!»
        широко известная истина…

«ПЛАНИРУЯ - НЕ ПЕРЕМУДРИ!!!»
        менее известная истина…

28.05.1898…Куба, Сантьяго, таверна «Крепкий Орешек»… (день)
        - Ну что, мне говорить длинную вступительную речь, - крепкий мужчина опёрся спиной на стойку бара и внимательно оглядел зал таверны. Образ «героя голливудского боевика» он сегодня не использовал. Были только «свои». - Или все присутствующие и так знают, по какой именно причине они здесь собрались?
        Эрк обвёл взглядом «всех присутствующих». Выражение их лиц - «Да знаем, ты о деле говори!», ему понравилось. Ещё больше нравилось то, что иллюзий относительно друг друга они не имели. Идеалистов здесь - не было. Только прагматики. И каждый из них знал - каждый из них играет в СВОЮ игру. В этой партии - они соратники. А уже в следующей - кто знает? До следующей партии - ещё дожить надо. Сначала закончим эту, а там… посмотрим. И это ему - тоже нравилось. А уж совсем хорошим было то, что с большей частью собравшихся (включая и «председателя собрания») Капитан был знаком уже достаточно давно. И знал, чего от них можно ожидать…
        - Если кто ещё не в курсе последних событий, - хозяин «Орешка» решил всё-таки избежать возможного недопонимания, - то сообщаю вам новости. Американский флот наконец-то припёрся. Так что и десант их сухопутных войск тоже уже никуда от нас не денется. Пора готовить ему «удобное место для высадки»…
        На этот «клуб по интересам» они вышли достаточно случайно. Сейчас в Сантьяго подобных «клубов» было - на любой вкус, цвет и размер. Начиная с тех заведений, где собирались различного рода фанатики - вроде «Железного Феликса» или находящегося на другом полюсе идеологического спектра «Рейхсфюрера СС», а заканчивая - некими аналогами интернет-форумов для любителей различных компьютерных игр! И, кстати, именно в таком «форумном» заведении - баре «AIM», Капитан с Ведьмой и наткнулись на того, кто привёл их сюда. Точнее - он сам подошел…

25.05.1898…Куба, Сантьяго, бар «AIM»… (ранний вечер)

«А Дана - действительно изменилась…», - думал Эрк, глядя, как она настраивает гитару. - «Раньше всегда отказывалась петь на публике - только «для своих», да и то не для всех, а теперь - сама подошла к местным музыкантам и попросила, кстати - очень вежливо попросила, инструмент - «На пару песен»…», - его мысль прервали первые аккорды. Шум в зале как-то очень быстро начал стихать…
        Желтые листья падают в чёрную воду,
        Желтый фонарь на фоне чёрных домов,
        Желтое солнце светит в любую погоду,
        В самом дальнем углу моих растревоженных снов…
        Белые стены - холодно даже летом!
        Впрочем, плевать, и похуже бывали дела…
        И я, просыпаясь, стараюсь не думать об этом
        И улыбаюсь своим двойникам в зеркалах…
        Доброе утро всем, кто ещё жив!
        Судя по всему, яростно звенящий голос Ведьмы, да и сама песня «зацепили» даже местный контингент - «жутко крутых наёмников»… из компьютерной игры «Джаггед Альянс» и различных её аналогов. Именно они-то и были постоянными посетителями
«AIMa». Если до того - музыка была просто фоном, то теперь…
        Нас и так было мало, теперь - хорошо, если двадцать!
        Нас и так не любили, теперь - хорошо, что не бьют!
        В этом призрачном мире и так легко затеряться…
        И мы мечемся, словно летучие мыши в Аду!
        Впрочем, слушай, зачем же грустить - ведь пока что мы живы!
        Солнце светит и греет - чего тебе нужно ещё?
        Пусть исходят болью поломанных веток плакучие ивы…
        Мы вернёмся сюда и уже никуда не уйдём!
        Эй! Доброе утро всем, кто ещё жив!!!

…теперь, кроме голоса и песни, в зале, казалось - не было никого и ничего. Даже Капитан, слышавший «Доброе утро!» в самых различных вариантах, и выработавший, вроде бы, определенный иммунитет… почему-то очень надеялся на то, что следующие куплеты - здесь и в ближайшее время - не станут пророческими!
        Ветка ивы, храни же меня и друзей в этой давке!
        Дай нам жить, как мы сами того захотим!
        И, кто знает, возможно, что мы в корне неправы,
        Но это - наш путь и, клянусь, он не мог быть другим!
        Только жаль, что геройство нынче не в моде…
        Нам не верят, что кровь превратила землю у наших ног в грязь…
        Чёрные листья падают в желтую воду…
        Вот и всё - мы уходим в мир забытья…
        Нас и так было мало, теперь - хорошо, если трое…
        Нас и так не любили, теперь - нас бьют в спину ножом…
        Наши песни о солнце, о жизни в борьбе и о море,
        Серым облаком пепла взорвались под мёртвым дождём…
        Доброе утро![56 - Песня Екатерины «Кэт» Зуевой (Киев).] Дана, дотронувшись до струн в последний раз, обвела взглядом молчащий зал… Слегка улыбнулась и, со словами - «Спасибо. Очень хороший инструмент…», вернув гитару владельцу, неторопливо двинулась к их столику…
        - Конечно же, исполнение - не совсем авторское, - голос, произнесший эти слова, стал для Эрка неприятной неожиданностью - он прозвучал за спиной…
        - Автор - не возражал… - Ведьма ответила совершенно спокойно, но слегка при этом изменила положение правой руки на столе…
        - И она абсолютно правильно сделала, - в отличие от подавляющего большинства присутствующих, незнакомец был одет по местной… хотя нет, скорее уж - по местной европейской, моде. - Ваш вариант гораздо более соответствует месту и времени, чем авторский… Разрешите мне к вам присоединиться? Знаете, приятно всё же встретиться с земляками - так далеко от дома…
        - Ну, здесь все, можно сказать, земляки… - Капитан, кивком указав на свободный стул, обвёл рукой зал. - В определенном смысле…
        - Но не до такой степени. Украина, Киев - я прав?
        - Украина, Киев. А вы - тоже?
        - Украина, в том числе и Киев. А сейчас…
        На стол легла визитная карточка. Эрк взял её и, прочитав - «Эндрю М. Элевен. Генеральный Представитель фирмы «Бофорс» в Западном Полушарии», кое-что понял, но решил, на всякий случай, уточнить…
        - Заказывали оружие в Швеции? На «Бофорсе»?
        - Да нет, не стали мелочиться - просто купили эту фирмочку…

25.05.1898…Куба, Сантьяго, дом на окраине… (поздний вечер)

«Да уж, ребята действительно - не мелочились… Судя по некоторым намёкам, в этой команде хватает инженеров - с опытом оружейного производства… и, похоже, что они намылились сюда «с концами». Возвращаться-то явно не собираются. Интересно, а мы - собираемся возвращаться? Или - уже нет?». - Капитан честно признался себе, что не знает ответа на этот вопрос… и решил пока - отложить его подальше, вернувшись к более насущным. - «Пока что Эндрю… скорее всего - Андрей, хотя и не обязательно, и его компаньоны развернули на «Бофорсе» производство самого элементарного. Того, о чём мы не подумали, а ведь я - должен был! «Наших» миномётов. Для этого времени и уровня техники - вполне себе вундерваффе. Причём - дёшево и сердито! И всё ко всем чертям и со всех сторон запатентовано! Проблем с нужной для мин взрывчаткой у них, судя по всему, не было - Нобель под боком! А теперь, несмотря на то, что на испано-американскую войну вообще и на Кубу в частности им, по большому счёту - начхать, решили всё-таки поучаствовать… для широкой рекламы нового оружия. Небольшая, но хорошо освещаемая прессой война - как раз то, что
нужно! Да и
«хорошенько попинать пиндосов» для них, хотя и не самоцель, но уж явно - большое удовольствие. В котором они себе отказывать - ну никак не собираются!»…
        Громкий разговор на веранде отвлёк Капитана от «упорядочивания информации». С некоторых пор он предпочитал заниматься этим в небольшом садике возле дома, а не
«на виду у всей улицы» - и собеседники его не видели…
        - Ведьма, у тебя для нас с Варгом будут какие-нибудь приказы?
        - Слушай, Гарм, а ты что, не понял - теперь командует Капитан! А я тут так - при нём… и по-другому - не будет! Так что, за приказами - к нему!
        - Ты уверена? - Гарм, судя по голосу, отнёсся к этому заявлению (неожиданному даже для самого Эрка) достаточно спокойно…
        - Да! Да! Да! Сколько раз ещё тебе это сказать?!
        - Стоп! Да не горячись ты, я просто уточнял и… я рад за тебя. Честно. Думаю, что твой брат, когда узнает - тоже будет рад. За вас обоих…
        - А как он узнает? Погоди-ка, Майк, а он что - здесь?!
        - Так, понятно… это у тебя действительно серьёзно, - засмеялся тот. - Налицо все симптомы! В том числе и избирательность в информации. Интересно, ты с Валькирией в дороге о ком-то, кроме Эрка, говорила? Хотя бы - о его нынешней команде… и о том, кто в неё вообще сейчас входит? Явно ж нет…
        - Чёрт тебя возьми! А ведь и правда - не говорила… Билли что, действительно - в команде Капитана? И… где же он сейчас?
        - Европа. Швейцария. В следующем месяце должен вернуться. Вот тогда-то ты от него и отгребёшь - по-братски, за всё, что было…
        - Да пошел ты! А я - с тобой… и пока мы будем ходить, ты мне всё расскажешь! В подробностях, а то я, действительно - обо всём забыла…
        - Да нет, ты, скорее - вспомнила. И, по-моему, вспомнила - как раз то, что нужно. Кстати, а вот интересно, где Ковбой здесь достанет ту пачку «Кэмела», которую он мне на этом деле проспорил? Эй! Только без рук! И без ног…
        - Так вы, одноклассники хреновы, на меня с Капитаном ещё и спорили?! Ну, всё, ты попал! Куда намылился?! Фиг уйдёшь, я быстрее!
        Голоса удалялись и Эрк, который в ходе разговора даже дышать старался потише, наконец, расслабился. И с улыбкой подумал, что Билли, после приезда на Кубу, будет ждать не только новость, как выяснилось, не совсем неожиданная, но и хороший втык с двух сторон сразу. Не слишком сильный, можно сказать, ласковый… по-семейному, но от этого не менее болезненный - за подобные споры!

28.05.1898…Куба, Сантьяго, таверна «Крепкий Орешек»… (день)
        - Как там с повстанцами вообще и с нашим милым «Generalisimo» в частности? Карлос, что скажешь? - обратился хозяин «Орешка» (он действительно был похож на Уиллиса и уже давно сменил имя Борис на прозвище Брюс!) к смуглому мужчине. Явно кубинцу, вот только - совсем не из этого мира и времени…
        - Наш доблестный «General en Jefe», - пожал плечами тот, - спокойно сидит у себя в Сьерра-Маэстре и пока что - не собирается спускаться…
        - До полной победы? Да ни за какие деньги, - подключился к разговору ещё один из присутствующих - невысокий белозубый мулат по прозвищу Эспектро[espectro (исп.)… призрак.] . Он был заместителем Карлоса, тоже - кубинцем, и тоже - «не отсюда». - Максимо Гомесу его нежная шкурка очень дорога и пока за него воюют другие - он полностью счастлив! А нам про него - такие красивые сказки рассказывали…
        - Давай-ка без лирики, компаньеро[companero (исп.)… товарищ.] , - перебил его Брюс. - Всем нам здесь в своё время похожие сказки рассказывали. «У нас» он с гор всё-таки спустился… хотя и не сразу - сначала долго уговаривал Шафтера высаживаться западнее Сантьяго. А вот потом, когда понял, что тот отнюдь не полный дурак и не собирается тащиться вокруг всей бухты от самого Кабанас, да ещё и всю дорогу под пушками эскадры Серверы, то почему-то предложил ему Дайкири… а почему?
        - Да потому, что Гомес - не только трусливая, но и жадная свинья, - к разговору присоединился Курт - высокий худой немец из бывшей ГДР (ну, а по слухам - ещё и из
«штази»). - В том районе - владения его семьи. Которые, под шумок высадки, можно неплохо и, что самое главное - без особых усилий, округлить!
        - А что, разве он не мог сделать этого раньше? Послать туда какой-нибудь «полк» и всё, - венгр Янош был, несмотря на молодость, опытным офицером, но в психологии противника (особенно - подобного) и стратегических вопросах разбирался пока ещё не очень. Хотя учился он быстро и - не боялся спрашивать…
        - Это было слишком рискованно, - покачал головой Курт. - Любое относительно крупное подразделение там оказывается в ловушке, зажатое между двумя испанскими гарнизонами - в Сантьяго и Гуантанамо. Мелким отрядам это не грозит, но у донов там тоже хватало небольших гарнизонов… вроде того, что стоит в Дайкири. Они взаимно нейтрализовали друг друга. А американский десант превосходит оба гарнизона вместе взятые и, следовательно, те - останутся на укреплённых позициях. Это даёт нашему… дорогому Гомесу прекрасный шанс - если основные силы испанцев сидят в крепостях, а они там будут сидеть, то тогда с небольшими гарнизонами его «полки» и
«бригады» расправятся с лёгкостью! В результате «патриоты» очищают Шафтеру место высадки и одновременно - зачищают «лишних» местных плантаторов…
        - Именно потому «у нас» американцы, - захотел разобраться в ситуации до конца венгр, - не высадились сразу… прямо в Сибонее?
        - Возможно, и поэтому тоже, но что и как там было «у нас» никто точно сказать не сможет, а вот здесь - всё обстоит именно так…
        - Стоп, погодите-ка, что-то, я немного запутался, - с этим человеком Эрк раньше знаком не был, а Брюс назвал только его кличку - Мангуст. - Вроде бы «патриотами» в этих местах командует Калликсто Гарсия? Который и сам по себе тоже большая шишка у повстанцев - командующий «Департаментом Восток». И, если я правильно помню, «у нас» именно он вёл все переговоры с Шафтером…
        - Здесь, скорее всего, будет то же самое, - улыбнулся Карлос. - Этот Гарсия - не самостоятельный персонаж. В отличие от того же Антонио Масео, которого вот за эту самостоятельность и отправили на запад - «на съедение» маршалу Бланко. Тот, правда, оказался плохим едоком… или Масео не особо съедобным. Ну а
«генерал-лейтенант» Калликсто Гарсия Инигуэс - просто-напросто правая рука Гомеса. Его родственник и «боевой пёс»… на крепком поводке. Воевать-то умеет, а вот думать самостоятельно - с этим проблемы. Поэтому операциями «в поле» командует он, а не
«Generalisimo» - тот занят «высокой политикой», с гор не слазит и под Дайкири не пойдёт! А для решения «семейных проблем» там и Калликсто хватит…
        - Кстати, о Дайкири и о тамошних испанцах, - задумчиво добавил Эспектро. - В последнее время они развили достаточно бурную деятельность. Большую часть мелких повстанческих отрядов ухитрились зачистить под ноль, а те, что уцелели - сидят тихо, как мышки под метлой и стараются лишний раз не высовываться. Капитан Баррахес и его три сотни солдат из «Талаверы», по мнению «патриотов» - просто озверели. А ещё там появились какие-то странные новые подразделения… не регулярные испанские, да и на герильясов, которыми они числятся - не очень-то похожи. Именно их появление и послужило толчком для начала всего этого…
        - Кстати да, - кивнул сидящий в углу седой мужчина (все его так и звали - Седой) и приобнял свою спутницу - миниатюрную стройную шатенку в чёрном комбинезоне. Та улыбнулась. - Я посылал туда своих ребят - а их оттуда не очень вежливо послали. Единственное, что они смогли выяснить - там усиленно роют окопы. Девочки Катрин тоже ничего толком не узнали - а это вообще нонсенс! Такое впечатление, что в штабе Линареса об этом даже не слышали! Чёрт знает что!
        - Ну, тут я, наверное, смогу помочь… - Брюс стоял к Эрку спиной, и выражения его лица не было видно, но всё и так было понятно…
        Капитан, в соседней комнате, отошел от одностороннего зеркала и, повернувшись к Ведьме, спокойно сказал:
        - Милейший дон Брюс любит театральные эффекты, так что сейчас - наш выход! Постарайся там никого не убить - как бы тебе этого не хотелось - такое может плохо сказаться на наших дальнейших планах…
        Она понимающе кивнула. Эрк, ожидая сигнала, опять развернулся к «зеркалу» и бросил взгляд на Эндрю, скромно сидящего в углу зала. Вспомнив, какое удивлённое у того было лицо, когда он привёл их знакомиться с Брюсом, Капитан еле удержался от смеха… да уж - нашел, с кем «знакомить»…

26.05.1898…Куба, Сантьяго, таверна «Крепкий Орешек»… (вечер)
        - Хозяин у себя? - Эндрю (или как его там), спросив это у скучающего за стойкой бармена, покосился на зеркало у того за спиной и Эрк - понимающе улыбнулся. Таких
«зеркал» он в своё время повидал немало, и слегка удивился только одному - каким же образом его протащили через Портал. Хотя… если основа пластиковая - без проблем. Вес, в таком случае, получался не очень-то и большой…
        - Он наверху, но у него посетитель, - ответил работник стойки. - Не хотите ли вы пока что-нибудь выпить, мистер Элевен? А ваши спутники?
        - Нет, спасибо, - ответил Эндрю…
        Капитан тоже отрицательно покачал головой - пить перед серьёзным разговором, да ещё и в незнакомом месте, было бы верхом идиотизма. Бармен пожал плечами и, не обращая больше внимания на посетителей, начал снова полировать стаканы. Эрк обвел взглядом зал, в котором сидело всего несколько клиентов…
        - Знаешь, а эта забегаловка, - так же оглядевшись, сказала Ведьма, - напоминает мне декорацию из какого-то голливудского фильма, вот только - никак не вспомню, из какого именно. Но точно - из какого-то боевика!
        - По-моему, подобные заведения встречаются в каждом втором из голливудских боевиков, не считая каждого первого… там их, обычно, разносят в щепки. Интересно, а это - уже разносили? Или - так обошлось?
        - Пробовали, - отозвался бармен, хотя его, в сущности, никто не спрашивал. - Но пока что ни у кого не получилось. Можете тоже попытаться - вдруг вы, действительно, «Главный Герой»? По сценарию - это их привилегия…
        Смеясь над шуткой, Капитан продолжал просчитывать ситуацию. - «Наш новый знакомый и земляк Эндрю, в сущности - славный парень, но… вот именно! В военных делах (военных, а не боевых - боевого опыта у него, скорее всего, нет, служил в армии, но в боевых действиях - не участвовал) он ещё более-менее разбирается. В инженерно-производственных вопросах - вообще настоящий дока! А вот Игрок он - никакой. Это, конечно, не порок… в нормальной жизни. А вот здесь и сейчас - если не играешь ты, то играют тобой! Фигура, пешка, фишка… и последнее - хуже всего. Хотя, в этой партии у него - все признаки тяжелой фигуры. Один «Бофорс» чего стоит! Да плюс к тому уже переправленные сюда «рекламные образцы» и боеприпасы к ним. Я никогда не поверю, что в его команде нет Игроков, иначе у ребят вообще ничего бы не вышло, но… их нет здесь и сейчас. Управлять фигурой из Европы - нереально. Следовательно, его должен был попытаться взять под контроль кто-то из местных Игроков… возможно, тот самый хозяин «Крепкого Орешка», с которым он нас пригласил познакомиться. Ну, уж если пригласили - будем знакомиться, а там посмотрим…».
        - Мистер Элевен, хозяин ждёт вас и ваших спутников, - прервал его рассуждения голос бармена. К тому не подходили, значит, тут другой тип связи. Микропередатчик. Или просто загорелась лампочка под стойкой…
        Когда Эндрю зашел в кабинет хозяина «Орешка» и, со словами - «Привет, Брюс! Познакомься, это…», сделал шаг в сторону… Первая мысль Эрка была - «Твою мать!», а первое движение - к «маузеру» на поясе. Судя по выражению лица Брюса, мысль у него была - точно такая же. Рывок руки, правда - под стол, а не к поясу, тоже ничем не отличался от движения Капитана. Как в зеркале…
        А потом оба вспомнили, ГДЕ, а главное, КОГДА они встретились и… синхронно рассмеялись. На всякий случай, держа руки - на виду друг у друга…
        - Пятый, а ты не мог бы попросить свою подругу убрать револьвер, - сквозь смех сказал Брюс. - Тебя-то я знаю, а вот её - нет…
        - Дана, спрячь оружие и познакомься, - смех, наверное, нервный, от неожиданной встречи, никак не хотел прекращаться, но Эрк очень старался. - Мой самый любимый враг - Борис Тагера, он же - Сотник, он же - Брюс…
        - Этого хватит… а то запутается, - прервал перечисление хозяин «Орешка». - Ты, Пятый, всё такой же… «Любимый Враг» - это ж придумать надо!
        - А что - «Два умных врага всегда договорятся, это с дураком не договоришься!». Точка, конец цитаты. Читать надо не только агитки…
        - А может - уже и не враг… хотя я и не стал бы на это ставить. - Брюс, наконец-то, отсмеялся и теперь говорил серьёзно. - Всё зависит от того, что каждый из нас здесь делает. И, кстати, агиток я уже давно не читаю - надоело…
        - А как же - «Украина от Сана до Дона»?
        - А никак. Бред всё это… как и «Единая и Неделимая». Или «Союз Нерушимый». Как и все остальные, нахх, «лозунги для баранов»…
        - Ну, лучше поздно, чем никогда. И, кстати, не называй меня «Пятым»… не надо. Здесь я - Эрк. Или - Капитан. А Пятого - больше нет…

26.05.1898…там же… (чуть позже)
        В кабинете они остались вдвоём. Два старых противника и, возможно (а ведь чего только в жизни не бывает) - будущие партнёры по Игре… Эндрю, всё ещё в некотором обалдении, и Ведьма, убедившаяся, что никакой стрельбы не будет и Капитану ничего не угрожает, спустились вниз, в зал - чтобы не мешать разговору…
        - Значит, Брюс, возвращаться ты не намерен…
        - Куда, Эрк? И зачем? Что я «там» забыл? «Там» уже всё давно поделено и места для меня нет! Опять воевать за чужие интересы? Надоело. А здесь - пока ещё всё лежит открыто - подходи и бери, если сможешь! Я - смогу!
        - «Своя Гавань»… для усталого наёмника?
        - Да! И, кстати, не ухмыляйся так - я этот роман читал! И не только этот. Так что, насчёт «не только агиток» - ты был не прав!
        - Могу извиниться… Это тебе чем-то поможет?
        - Да пошел ты! Москаль недостреленный…
        Они закурили. Капитан - трубку, а Сотник - сигару «вегуэрос». Некоторое время оба молчали, сквозь дым рассматривая сидящего напротив. А потом Эрк неожиданно улыбнулся и вдруг предложил:
        - А давай с тобой поспорим, что я угадаю - где именно ты задумал основать вот эту
«Свою Гавань»? Помнишь, как тогда - в Боснии…
        - На те же сто баксов? - Брюс тоже улыбнулся. - Отыграться хочешь?
        - Не на те же - на местные! Что я тут с этой бумагой делать буду?
        - Так уверен, что выиграешь? Или просто - сотки в кармане не завалялось?
        - И то и другое. Ну, как - спорим?
        - А давай! Только вот разбить некому…
        - Ничего, я тебе верю… Проиграешь - не зажмёшь!
        - Вот нахал! Хрен с тобой - называй… я тебе тоже, почему-то, верю…
        - Остров Пуэрто-Рико. Весь.
        Брюс долго молчал, потом вполголоса выругался, просто в пространство, и достал из ящика стола пять золотых двадцаток. Эрк улыбнулся…
        - Пят… Капитан, если ты угадал, потому что у тебя были такие же планы - у нас с тобой внезапно появился повод для очередной перестрелки!
        - Не появился. У меня здесь - совсем другая игра. Как я догадался? А никакого другого подходящего объекта поблизости просто нет. Ты и с этим вряд ли справишься, но тут - хоть какие-то, пусть и минимальные, шансы…
        - А вот и ни фига! Во-первых - я не один. Во-вторых - шансы у нас гораздо выше минимальных… так Курт сказал, ему - веришь?!
        - Значит и Курт тоже здесь… кто ещё?
        - Тьфу, на тебя! В который раз я уже так прокалываюсь?
        - В третий. Но со мной - не страшно. Так кто ещё участвует в твоей Игре? Приз, у неё, конечно, заманчивый… а команда - потянет?
        - Э, нет… если карты на стол, то - вдвоём! Твоя Игра… и твой приз?
        - Для начала - остров Куба. Весь. А там посмотрим…
        Брюс широко распахнутыми от изумления глазами смотрел, как Эрк невозмутимо двигает по столу золотые монеты, выстраивая из них различные фигуры… Наконец - к нему вернулся дар речи:
        - Кто ещё с тобой здесь из наших?! И сколько у тебя «наших» вообще?!
        - Ты их не знаешь… полтора десятка моих друзей.
        - Да нет, сколько вообще людей с тобой сюда приехало?!
        - Со мной вместе - девять. Остальные - присоединились потом.
        - Пятый… то есть Капитан - это же бред! Так не бывает! У меня сейчас в команде двенадцать человек, но почти у каждого - свой отряд! Из «наших»!
        - Имена, пожалуйста - теперь твоя очередь…
        - Нет, ты мне сначала скажи - на что ты вообще рассчитываешь?!
        - Как и всегда - на местные ресурсы. Твои… прежние наниматели, когда-то уже недооценили этот подход. Результат - помнишь? Да, и - с тебя ещё один ответ. Имена, пожалуйста, хочу подсчитать твои шансы…
        - Хрен с тобой - считай! Карлос и Эспектро - раз! Седой, вместе с Катрин - два! Курт. Гердан. Янош. Остальных ты не знаешь…
        - Разведка всех видов, включая «медовую команду». Контрразведка и аналитика. Диверсии и сапёрное дело. Пулемётчики. Остальные что из себя представляют? И учти, что это не второй вопрос, а уточнение к первому.
        - Спецназ. Снайпера. Артиллеристы. И малыш Эндрю…
        - Понятно. Анголец был прав - у вас пехоты тоже нет. Кстати, об Эндрю. Он - не
«малыш». И - не в твоей команде. А если думаешь пристегнуть, то - подумай ещё раз. Например, о том, кто у него остался в Европе. Тебе нужен ещё и этот геморрой, кроме того, который и так у тебя будет?
        - Ты знаешь что-то конкретное?
        - Нет, но это просчитывается. Обдумай сам - только абстрактно… без жлобизма. Вопрос, который ты мне должен - какого хрена вы торчите в Сантьяго?
        - Ну, у тебя и вопросики… это прям - возьми и выложи тебе весь наш план! Чёрт, я ведь зарекался играть с тобой в «вопрос - ответ»!
        - А кому сейчас легко?

28.05.1898…Куба, Сантьяго, таверна «Крепкий Орешек»… (день)
        - Добрый день, господа! Меня зовут Эрк… или - Капитан. Если кто-то из вас знал меня под другими именами - советую их срочно забыть. Во избежание бессмысленных и никому здесь не нужных конфликтов. Сообщаю вам сразу, чтобы потом вопросов, не относящихся к делу, не было - я в курсе ваших планов, но в вашу команду не войду. У меня есть своя команда и - свои планы. Вашим они не противоречат, так что, в данный момент, мы - союзники. А здесь, под Сантьяго - ещё и соратники.
        Капитан медленно обвёл взглядом зал. Слегка, но уважительно, поклонился Курту и Карлосу. Улыбнулся Яношу и Эспектро. Подмигнул Катрин. Седого проигнорировал, а на Гердана посмотрел вопросительно. Тот кивнул и скрестил руки. Это означало, что все личные счёты - отложены до конца операции. Затем по очереди посмотрел на тех, с кем раньше не сталкивался, мысленно проговаривая их имена и специализацию, чтобы как можно лучше запомнить. - «Мангуст и Анджей - спецназовцы. Крис - снайперская группа. Стефан - артиллерист». Затем продолжил:
        - По поводу тех солдат, от которых с трудом удрали разведчики Седого, поспешу вас успокоить, это - мои люди. Полторы тысячи бойцов… - Эрк переждал удивлённый гул и улыбнулся. - Спешу вас также, и разочаровать, это - не пехота. Седой, да не надо так морщиться, а то у Катрин скулы сведёт. То, что твои ребята всё-таки смогли удрать, говорит об их высочайшем профессионализме. За ними там охотились те, кто раньше, в Мексике, охотился на апачей… и небезуспешно.
        - Спасибо, утешил, - проворчал тот, но лицо его при этом просветлело. Что собой представляют апачи в «естественной среде обитания», особенно - в этом веке, он тоже неплохо представлял. - Ты что, нанял техасских рейнджеров?
        - Нет, других ребят - с другой стороны границы…
        - Дьяволово семя! Так это твои шуточки - с той «Карибской Конфедерацией», от которой не только у «генерала» Гарсия, но и у нашего любимого «Generalisimo» Гомеса глаза на лоб лезут? - Эспектро рассмеялся во весь голос. - Можно было догадаться, что ты тоже здесь - подобный сюрреализм как раз в твоём стиле!
        - О сюрреализме - потом, а сейчас - дело. Если я правильно понял первый пункт вашего плана, то он следующий - устроить бойню при высадке?
        - Да, правильно. Миномёты крупного калибра с большой дистанции, пулемёты и снайпера по тем, кто всё-таки сможет высадиться, - кивнул Курт. - Бойня при этом для них будет очень серьёзная - просто море крови…
        - И Шафтер - ко всем чертям отменит высадку! Курт, подумай об этом, - покачал головой Капитан. - Стратегический первый пункт - заставить американскую армию увязнуть под Сантьяго - накроется медным тазом! Нет, надо - чтобы они высадились в Дайкири совершенно спокойно, «как у нас», а вот потом… потом мы устроим корриду! Карлос, чем на корриде заняты бандерильеро?
        - Дразнят быка, выматывают его, пускают ему кровь…
        - А пикадоры?
        - Делают то же самое, но при этом ещё и сдерживают быка… Эрк, я - понял твою аналогию. У нас есть «бандерильеро» и «пикадоры», но нет «тореро»…
        - А он нам и не нужен! Тореро есть у испанцев - генерал Линарес. Правда, у него короткая, кривая и не заточенная шпага, но - тем хуже для быка! И тем больше работы предстоит сделать бандерильеро и пикадорам…
        - Твои предложения? - Курт улыбнулся, а это было редкостью. - Я же понимаю, что у тебя есть свой план - и ты уже определил в нём место для нас. Вопрос только в одном - насколько он совпадает с НАШИМ планом?
        - Он ему не противоречит и не мешает. По крайней мере - стратегическому. Брюс показал мне только «кубинские» пункты вашего плана и он был совершенно прав - все остальные меня нисколько не интересуют. Итак, основная цель «кубинской» стратегии в том, чтобы армия САСШ увязла под Сантьяго настолько плотно, что все резервы и возможные подкрепления отправлялись бы только и исключительно сюда. Чтобы для захвата Пуэрто-Рико ничего не осталось. Полный разгром, а то и уничтожение десанта в план не входит и даже для него вреден - до перехода к «пуэрториканским» пунктам. Потом - плевать вам и на десант и на Сантьяго! Всё?
        - Изложено точно, - кивнул Карлос. - Что-то здесь не так? Или это противоречит каким-то ТВОИМ планам? Или, как ты говоришь - схемам…
        - Нет, моим схемам он не противоречит, а наоборот - затыкает в них дыры. Но у этого плана имеется один недостаток… то, что это - план! Да ладно, Седой, не стони ты так откровенно - да, я не люблю планы. Они не выдерживают соприкосновения с реальностью. Я просто предлагаю вам переделать его в схему. То есть, не планировать надолго, а просто - реагировать на обстановку. Но при этом - всегда держать в памяти конечную цель! Вам нужен хороший начальник штаба…
        - Предлагаешь свою кандидатуру? - Янош, похоже, обрадовался. - Если так, то я сразу голосую «за»! По-моему, это великолепно!
        - Остынь, этого не будет, - отрицательно мотнул головой Эрк. - Командир одного соединения не может быть начальником штаба другого! Но в разработке общей для нас схемы - поучаствую. На самом деле мы с Брюсом - её уже разработали. Ваше дело - её принять или отвергнуть, но если вы с ней согласитесь - придётся её придерживаться. У всей этой заварушки вокруг Сантьяго - три блока событий. Морская блокада, высадка десанта и бои на подступах, сидение в осаде. На первый мы никак не сможем повлиять, разве что - у кого-то из вас есть торпедный или ракетный катер. Нет? Я почему-то так и думал. На второй - можем влиять сколько угодно. Что нам делать на третьем - сможем понять только по результатам второго, так как к этому времени история уже полностью изменится и «наши» учебники можно будет выбрасывать… или пустить на самокрутки. Для более детальной разработки первых действий - предлагаю всем встретиться… дней через пять-шесть - в Дайкири. Теперь вас туда пропустят…
        - Да, ты прав. На сегодня хватит. Всем нам надо переварить новую информацию и привыкнуть… к тому, что ты с нами. - Карлос встал с кресла и, подойдя к Капитану, с размаху хлопнул его по плечу. - Я дьявольски рад, что ты с нами, Команданте! Теперь я знаю, как бы дело не пошло - в любом случае будет весело!
        - Карлос, ну я же просил не называть меня так!
        - Хорошо, это было - в последний раз…
        - Очень на это надеюсь… Так, ещё одно - я уезжаю туда послезавтра. Если будет необходимость со мной связаться, то у Брюса - частоты и позывные…
        Глава 2, оперативно-тактическая и тоже совещательная…

«Какие бы планы вы не составляли, всё равно -
        всё пойдёт совсем не так, как планировалось!»

«План не догма, а руководство к действию…»
29.05.1898…Куба, база «Замок» (плантация Дебре)… (вечер)
        Киборг поймал себя на том, что в последнее время начинает кое-чем напоминать Капитана. Например, тем, что в его обязательном расписании заняла прочное место та самая «звёздная медитация» на крыше «Замка». К медитации, как таковой, это не имело никакого отношения - просто за день накапливалось такое количество разнообразной информации, что без ежевечернего (а часто и переходящего в ночь) её обдумывания и «раскладывания по полочкам», было не обойтись…

«Вот ещё и курить начну - вообще ничем от Эрка отличаться не буду», - подумал Паладин, - «а зачем нам два Капитана? Нам и одного по уши хватает! Этот бородатый
«я же не аналитик» будет мне ещё рассказывать сказки, что он «не занимается анализом ситуации» - интересно, а ЭТО как называется, а? Хотя… скорее всего он заявит, что это не - «анализ ситуации», а - «упорядочивание информации» и, как всегда, скроется за своей «табачной дымзавесой»! Ладно, как там у Кривина… «Доктор Фауст, хватит философий!»… кажется, так. Что мы имеем на данный момент? Ольсен прав. Нам надо сейчас продолжить наступление. Пока «патриоты», а главное - их юсовские хозяева, ещё не сообразили, что в Игру вошел новый Игрок. И ведёт свою собственную партию. Испанцы считают нас союзниками… этим тоже надо пользоваться. Они ведь не дураки и рано или поздно поймут - что к чему…».
        Он поднялся с кресла и стал неторопливо прохаживаться вдоль парапета. - «Итак, наступать… чем, куда и как? Чем? Без вариантов - всем, что у нас есть. По-другому - просто не получится. Куда? Тут тоже - единственный вариант. Пинар-дель-Рио. Гавану пока - трогать нельзя! Да мы её сейчас и не потянем. А с Пинар-дель-Рио, в сущности, уже начали разбираться. Не зная о том, кого именно ликвидируем, уничтожили штаб их «1й Бригады» и взяли её «полки» под свой контроль! Теперь у нас информации хватает. «Полковник» Плалио оказался весьма разговорчивой скотиной… очень уж хотел жить. Как? То, что предложил Карл Густав, выглядит достаточно привлекательно. Наступаем вдоль железной дороги. При поддержке испанских войск… что не есть очень хорошо, но пока без этого полностью не обойтись. По очереди зачищаем повстанческие «полки» и «бригады», постепенно продвигаясь на юго-запад. Недостаток этого плана в том, что большинство повстанческих «генералов» и прочей швали - успеет от нас смыться! Или на восток, или вообще в Штаты - лови их потом… .
        Киборг остановился, долго смотрел на закат, а потом… улыбнулся. - «Капитан, а ведь я понял, почему ты оставил здесь - именно меня! Не только потому, что «больше некого было»! Просто я хоть как-то представляю себе возможности флота, даже такого махонького, как наш, и… так, срочно надо обсудить это! С Ольсеном! Конечно, Карл Густав горный стрелок, то есть не просто «сухопутчик», а - «сухопутчик в квадрате», но… он же ещё и швед! Значит - должен понять идею!»…

29.05.1898…там же… (чуть позже)
        - И что вы подразумеваете под «флотом», мистер Киборг, - улыбнулся Ольсен. - Наши полторы канонерки, сторожевой катер и яхту? «Союзников» с их двумя минными катерами и баркасом? Лодки контрабандистов?
        - Всё, что вы только что перечислили! - Паладин тоже улыбался. - Флот, это ведь не только и не столько боевые корабли. Это - море. Нет, ни в коем случае не открытое море! Тут вы абсолютно правы… «Дорога Викингов»!
        - Викинги, в основном, плавали вдоль берега… кажется, я начинаю понимать, что вы имеете в виду, - начальник штаба «Группы «Запад» склонился над картой. - Эту узкую прибрежную полосу, отделённую от остальной провинции невысокими горами. А от вражеского флота она прикрыта островками и мелководьем. Единственный порт, если его можно так назвать, на западном побережье - Ла Фе. Есть небольшие города - Хулио-Сангили, Ла-Эсперанса и Димас, но это вообще не порты. Там ведь очень мелко, хотя… в «Алжире» тоже неглубоко, но повстанцы там высаживались…
        - Именно! Дело в том, что ваш план прекрасно подходит… для противостояния с регулярной армией. У нас же - немного другой противник. Мы сможем зачистить ещё одну «бригаду», не более. Потом они сообразят, что происходит и отведут войска в те самые горы. В горах мы их тоже достанем, но наша цель - не солдаты, а
«генералы»! А высшее командование эвакуируется через то самое побережье. Да! Они бросят солдат на произвол судьбы! Им на них - плевать! Несмотря на все лозунги…
        - Значит, вы хотите… начать с побережья?
        - И - с гор!
        - А вот с горами у нас вряд ли получится. Как вы себе это представляете? Там же ДВА массива - Сьерра-де-лос-Органос и Сьерра-дель-Росарио! А у нас - всего ОДИН, и то - недавно сформированный, горный батальон!
        - На самом деле у нас есть… ещё четыре. Я имею в виду наших… «ополченцев». Скажите, майор, вам долго пришлось обучать здешних новобранцев… особенностям ведения войны в горах? Именно - в горах?
        - Это, конечно, несколько странно, но - не очень. Стрелковая подготовка заняла у нас гораздо больше времени… и, в сущности, идёт до сих пор.
        - Что я и имел в виду. Все «ополченцы» - бывшие повстанцы. У них ЕСТЬ опыт горной войны. Конечно, знаний и умений бойцам и командирам не хватает, но вот для того, чтобы УДЕРЖАТЬ захваченные подготовленным вами батальоном позиции - их подготовки вполне достаточно. К тому же - надеюсь, что большую часть времени им придётся не воевать, а агитировать. Таких же повстанцев, как и они сами… точнее, они были такими же ещё совсем недавно…
        - Это кажется логичным, - задумчиво сказал Ольсен, - но… это какая-то странная логика. Логика войны - немного другая…
        - Это - логика ГРАЖДАНСКОЙ войны! Причём, не обычной, а - трёхсторонней! Как я уже и говорил, нам нет смысла громить войска «патриотов». Американцы - дело другое, но они ещё не высадились. Когда и где это будет - неизвестно. И, чем дольше этого не произойдет - тем лучше для нас. Больше будет времени на то, чтобы мы, убрав с игровой доски повстанческих «генералов», увеличили свои силы - за счёт их солдат. А бойцы они неплохие - вы уже могли в этом убедиться…
        - Тогда, мистер Киборг, давайте сейчас вместе начнём работу над новым планом. Поручаю вам роль «Адвоката Дьявола» - будете искать в нём слабые места… и заодно подскажете, на что годен наш «флот»! И как мы его используем…

30.05.1898…Куба, к востоку от Сантьяго, к северо-востоку от посёлка Дайкири, гасиенда «Cerca de Tres Robles Negros»… (вечер)
        С момента организации базы и госпиталя времени даром не теряли. Гасиенду уже окружал настоящий укрепрайон. Конечно, не настолько мощный, как построили когда-то вокруг «Замка». Но, откровенно говоря, никто не собирался превращать «Три Дуба» в постоянную базу - строили «на всякий случай»…
        - Валькирия, у меня есть для тебя новости, - Капитан уселся в кресло на веранде и стал набивать трубку. Ведьма пристроилась рядом, с сигаретой. - Хорошие и плохие, в шахматном порядке. Да, и ещё… Спасибо! Ты знаешь - за что…
        - Пожалуйста! Для чего же ещё нам нужны друзья? - Лейт с улыбкой смотрела на пару, которая - слишком долго отказывалась признавать очевидную, с её точки зрения, истину. Ту, что им - надо быть вместе. Вдвоём. Что это - правильно…
        - Отчитаешься до новостей или после? - Эрк прекрасно понял эту её улыбку, но у него был принцип - «Сначала - говорим о деле, а потом уже - обо всём остальном!». С некоторых пор кое-что в нём и его приоритетах изменилось, но - не это…
        - До. Отчёт будет короткий. Должность и всё хозяйство у Асперы приняла. Саму её в Сантьяго отправила. Округа зачищена процентов на шестьдесят, но - процесс идёт. Сейчас больше неприятностей нам доставляют не «патриоты», а испанское, что б его в гробу видать, командование и наши родные «постреляльщики», которых приходится от наших «укреплённых позиций» гонять пинками - чтобы не поняли, что к чему, а потом не растрепали. Некоторые - очень упорные… и профессиональные. Раз пять доходило до стрельбы, а одну особо наглую группу «Смертники» и «Стюарты» больше суток по всем окрестным джунглям гоняли, причём - так и не поймали! Вёрткие оказались, как не знаю кто, зар-разы! Эй, вы чего смеётесь?!
        - Лейт, успокойся, - сквозь смех сказал Капитан. - Сейчас поясню. Гоняли они не просто «особо наглую группу», а… рейдеров Седого!
        - Валькирия, ты бы видела, - подхватила Дана, - с каким возмущением он об этом говорил! Просто воплощение оскорблённой невинности!
        - Этот чёртов фриц, что - тоже здесь?! Вместе со своими «егерями»?! Ну, теперь-то он у меня с прицела не сорвётся, скотина! Я за «веслом»…
        - Не вздумай! Мы же теперь с ними, вроде, союзники… - Ведьма оборвала смех, но Капитан крепко обнял её и успокаивающе погладил по руке…
        - Да не волнуйся ты, Дана… Если Лейт отстрелит ему то, что когда-то пообещала, то рискует очень обидеть старую подругу… Ты помнишь Катрин?
        - Катаржину? Конечно! - Валькирия тоже засмеялась. - Она что же, с Людвигом? Людвиг - Седой, это его настоящее имя, - пояснила она для не понявшей Ведьмы. - Да я его теперь и пальцем не трону! Добивать не буду, пусть помучается!
        - Ясно. Отчёт - побоку! Ладно, слушай новости, закончишь потом…

30.05.1898…там же… (чуть позже)
        - Ты считаешь, у Брюса получится? С Пуэрто-Рико… - Валькирия, задумавшись, машинально крутила в пальцах кортик. - Какие у него шансы?
        - Как всегда - пятьдесят на пятьдесят. Или получится, или нет.[ - Какова вероятность встретить на улице динозавра? -50/50. - Как это? - Иливстретишь, илинет.] И, кстати, у меня есть подозрение, что главный в этой компании - совсем не Сотник…
        - А кто же, по-твоему, там у них командует?
        - Карлос. «Советник» любит оставаться в тени, но операция типа «Вы - истребите друг друга, а мы - подождём», как раз в его любимом стиле…
        - Я с ними почти не общалась, так что верю тебе на слово. Вопрос в другом - как ИХ планы могут повлиять на НАШИ действия?
        - Пока что - никак. На этом этапе наши цели и задачи совпадают, а потом, если у них выйдет - то нам не придётся отвлекаться на Пуэрто-Рико. Меня больше беспокоят некоторые намёки Ангольца. Он в Сантьяго - «дежурный наблюдатель»… от «хозяев» Портала, так что - сама понимаешь… Суть намёков примерно такова - сговор Мадрида и Вашингтона. И все войска на Кубе, и эскадру Серверы - испанские власти уже слили. Вся эта война - только «для сохранения лица» - «Ну, вы же видели, как мы героически сопротивлялись!». При таком раскладе все наши идеи «затянуть войну» - накрываются большим медным тазом. Потому что те самые «мирные переговоры» - в начале августа, уже запланированы и «договор» - готов…
        - Значит, времени у нас - ещё меньше. Хотя… - Лейт вдруг засмеялась и метким броском вогнала кортик в столб навеса. - Знаешь, Эрк, а ведь если эта информация - не очередная «теория заговора», то - распространи мы её - в нашей армии появятся, кроме конфедератских и кубинских подразделений - ещё и регулярные испанские! В полном составе - вместе с офицерами! За одно, как минимум, я ручаюсь…
        - Капитан Баррахес и его солдаты из «Талаверы»?
        - Да! По принципу - «Ах вы, сволочи!!!»…
        - Интересный вариант, - задумчиво протянул Капитан. - Но, для его подготовки и реализации - нам здесь нужен Падре…
        - Да он сюда уже выехал! Боцман вчера выходил на связь - не смог дотянуться до Сантьяго и сбросил информацию мне. К нам едут - отец Франциско, мальчики Дебре и не меньше трёх сотен «горячих корсиканских парней»! Ты запретил воевать там, так они решили, что здесь-то, под Сантьяго - войны на всех хватит! Извини, что раньше как-то не успела об этом сообщить…
        - Ничего, и так хорошо. Интересно, а что там за подразделение получилось у этих мафиози? Тигра не догадался тебе рассказать?
        - Догадался. Что-то вроде «Смертников», тоже - верхом и совсем без крыши! Вот только, вместо «маузеров», сабель и гранат - «винчестеры», револьверы и обрезы! Да, и о гранатах - он таки наладил там изготовление «стаканов» для РГ40вых, так что первая партия - прибудет вместе с ними…
        - Ясно. Ну что ж, приедут - посмотрим. Но вот Падре - это очень хорошо! Здесь, в самом Сантьяго и вокруг него - ему будет, чем заняться…

01.06.1898…Куба, база «Алжир» (Санта Педро дел Хуале)… (день)
        Киборг внимательным взглядом встречал каждого из собиравшихся на совещание командиров. Даже в самой большой хижине посёлка - они бы не поместились, поэтому проводилось оно «на природе». Под большим навесом с крышей из пальмовых листьев, давно уже не использовавшимся по своему прямому назначению - для сушки рыбы, так что никакого запаха не чувствовалось. Одна стена (глухая, на которой удобно повесить карту), десяток опорных столбов, пара десятков стульев и табуретов, один стол - вот и вся обстановка. И двойная цепь морских пехотинцев вокруг (в пределах видимости, но за пределами слышимости) - для безопасности…

«Макферсон, как всегда, первый. У нашего «шотландского зуава» пунктуальность просто в крови… и это хорошо, именно он и будет осуществлять общее командование десантом в Димасе. Всё-таки Гонсалес - вообще не военный… хотя и присвоили мы ему звание флотского лейтенанта, ну а Айронпост, с недавнего времени - энсин… без комментариев! Он-то, конечно, славный парень, но точность и субординация - понятия с ним мало совместимые… И все четыре макферсоновских лейтенанта. Два шотландца, два кубинца. Вот одного из шотландцев мы здесь, «на хозяйстве», и оставим. Всё равно в операции будет принимать участие только часть «зуавов»… правда - большая часть. Которого? А какая мне разница? Пусть их командир сам и выбирает! Он гораздо лучше знает - кто из его подчинённых на что способен!»…
        Сидеть Паладину надоело, и он встал - поразмяться. Лейтенанты-кубинцы тоже, было, вскочили, но, судя по всему, быстро сообразили, что ещё ничего не началось. И сели обратно - раз не началось, то зачем «тянуться»?

«А вот и все остальные из «Группы «Димас» - Лэм, Фридрих и его артиллерист - сержант Кен Робертс. Так… а кто там ещё на подходе? Ага, морская пехота в полном составе. Интересно, а почему у нас получилось, что все офицеры у них - мексиканцы? Больше - никто для этого не подошел! Причём - неплохие морпехи оказались. Даже не
«за неимением лучшего», а действительно - весьма и весьма. Ну, Кастро - это понятно! А вот капитан Оливейра, да и все остальные… Хрен его знает - загадка, не решаемая с помощью логики. Ладно, раз не решается - то и не буду. К тому же вон уже и офицеры с «Симоны», - он слегка улыбнулся. - «Алекс нашел нашему «десантному транспорту» очень неплохого капитана. Полезно же, чёрт возьми, иногда читать газеты! Даже если они местные. Надеюсь, что в национальной испанской игре «Родина или Смерть» ему и дальше будет везти так же, как повезло тогда - в Карденасе…».

16.05.1898…Куба, Карденас, штаб военного округа… (утро)
        Ни один нормальный человек от внезапного вызова к начальству ничего хорошего ждать не может. Приятные новости оно (начальство) сообщает вам (подчинённому) не иначе, как в специально отведённое для этого время. Если вообще не забудет вам о них сообщить. У него обычно и других дел хватает…
        Лейтенант Доминго Монтес, как и любой нормальный человек (ну если, конечно, можно считать «нормальным человеком» того, кто на вооруженном буксире вступил в бой с двумя канонерками и миноносцем… ладно, а вот такое определение - «как любой нормальный офицер» - вас устроит?) прекрасно знал этот закон природы. И не ждал от вызова к начальству ничего хорошего…

«Неужели передумали… и всё-таки в пехоту?! Только бы не это, я ведь уже начал привыкать к должности командира береговой (или железнодорожной?) батареи! Хотя и нет пока такой батареи… Носовой «Норденфельд» с моего «Антонио Лопеса» как раз устанавливают на грузовую платформу. Кормовую скорострелку… только вчера сняли, и она ещё вообще лежит на берегу. Обещанную митральезу… я пока что так и не видел. Блиндированный паровоз и два блиндированных вагона для стрелков… вроде что-то в мастерских делают, но - когда всё это будет готово?»…
        - А, Доминго, ты уже здесь, - прервал его размышления голос лейтенанта Мигеля Кардеро, «вечного дежурного офицера», как он себя называл (а как ещё называть того, кто уже год ждёт назначения, исполняя при штабе должность «куда пошлют»?). - Тебя здесь дожидается человек из Гаваны… наверное, орден привёз!
        - Да пошел ты к дьяволу со своими шуточками, Мигель!
        - А я - не шучу. Не знаю, как насчёт ордена - по-моему, ты его вполне заслужил, но их раздаю не я, а вот какой-то тип с бумагами из штаба маршала Бланко… кажется, вообще немец - действительно тебя ждёт. Он сюда, в Карденас, прибыл на той самой канонерке, что вчера пришла - да ты видел её, наверное…
        - Из Гаваны? Зачем я ему понадобился? - Доминго был искренне удивлён. - Что-то на вчерашнем кораблике я не заметил никаких других военных, кроме команды, да и те не очень по-военному выглядят. Да ещё и немец…
        - Слушай, а может он журналист? Услышал про твои подвиги, решил пообщаться с героем… ладно, сам у него спросишь, пошли…
        Это действительно оказался немец - говорил он с акцентом, да и в его внешности и манерах проглядывало что-то такое… немецкое. Короткие точные фразы, холодный, очень внимательный взгляд, абсолютное спокойствие… Казалось, ничто не смогло бы вывести его из себя… или заставить проявить какие-то эмоции. Да, фамилия Айсберг, по мнению Доминго Монтеса - подходила ему идеально. Вот только в одном лейтенант Кардеро ошибся - этот человек журналистом не был.
        - Ваш рассказ соответствует тому, что я слышал.
        - И что же вы слышали обо мне, сеньор? Я ведь совсем не герой, а лишь обычный флотский лейтенант и… даже уже не командир корабля!
        - А это зависит теперь - только от вас.
        - Что вы имеете в виду, сеньор Айсберг?!
        - Канонерская лодка «Симона», - немец достал из кармана записную книжку и, не торопясь, раскрыл на середине. - Длина - двести пять футов. Ширина - тридцать два. Осадка - двенадцать с половиной. Водоизмещение - тысяча девяносто тонн. Скорость - четырнадцать с половиной узлов. Оружие - четыре шестифунтовых скорострельных орудия «Дриггс-Шредер». Возможна установка дополнительного вооружения. Экипаж по штату - сто три человека. Берёт шестьсот человек десанта. И последний пункт, - он закрыл блокнот, - у «Симоны» пока ещё - нет командира…
        Он замолчал, но его последние слова, хотя они и не были прямым вопросом, явно требовали ответа. А Доминго тоже долго не мог ничего сказать - дыхание перехватило. Наконец он смог вдохнуть и начал хоть немного соображать…
        - Если это - предложение, то… нет, скажите мне, что всё это - просто сон… ведь так же не бывает, - не мог поверить лейтенант, который уже было, смирился с тем, что до самого конца войны не встанет на мостик боевого корабля. Да и после войны - не обязательно. Флотских лейтенантов в Испании гораздо больше, чем боевых кораблей. - Покажите мне - где нужно расписаться кровью, сеньор Дьявол!

01.06.1898…Куба, база «Алжир» (Санта Педро дел Хуале)… (день)

«Везение, вообще-то, как я уже давно понял, это вполне материальная категория. Правда, в отличие от вероятности, анализу не поддаётся… Но в расчётах - его нужно учитывать. А капитан-лейтенант Доминго Монтес… интересно, а это что, уже традиция у нас такая сложилась - с «лёгкой» руки Эрка, присваивать офицерам звания… и им об этом не сообщать, а просто называть по-новому… в обычном разговоре? Так, отвлёкся. О везении командира «Симоны» - оно ему понадобится. В предстоящей операции его маршрут самый дальний - до Ла Фе, десант самый крупный - весь батальон Оливейры и бывшая «учебная» батарея лейтенанта Паттерсона, никакого сопровождения - заняты все, включая «союзников». Хотя вот с последним пунктом я… погорячился - ну какое
«сопровождение» поможет там, где не справится наш самый сильный корабль? Так что третьим пунктом надо поставить другое - экипаж на «Симону» мы набирали - «с бору по сосенке» и они, конечно, ещё не совсем готовы к самостоятельным действиям. Да, без везения «Симоне» не обойтись. А кому легко?»…
        Паладин усмехнулся своим мыслям - этот «девиз» пора было бы уже вышить на знамени… или написать на плакате и повесить на стену - прямо перед глазами. Причём у каждого из команды. Да и офицерам - не помешает…

«Всё, вот и последняя группа - артиллеристы и «союзники». С Паттерсоном у нас всё ясно… и с МакКоуном - тоже. Эндрю не повезло - останется комендантом на базе
«Алжир», да ещё и один пулемёт из двух мы у него заберём - в Ла Фе он будет нужнее. Оборона «Алжира» - четыре «гочкиса», «Миними» и рота «зуавов». Есть и
«резерв», в «Замке» - два взвода «курсантов» и «последний козырь» - три автоматчика с АЕКами и Влад с РПД. Я зачищаю штаб вместе со «спецами». Алекс идёт с рацией на «Симоне». Фейри - на «Печкине». Барт - «офицер связи» у «союзников». Всё. «Все в Деле» - это у нас стиль такой. Кстати, о наших «союзниках» - это сработала какая-то команда из тех, что прошли Портал или реальность уже «поплыла» сама по себе?! Ведь «у нас» то, что ИТАЛИЯ и не думала объявлять войну САСШ - исторический факт! Хотя здесь - уже объявила! Причём, ещё до «своей» войны, в первый день испано-американской, успела «провести размен», и совсем не в пользу Штатов! Старый «колониальный» крейсер - на новый юсовский «Нью-Йорк»! А вот, между прочим - идёт тот самый tenente[tenente (ит.)… лейтенант] князь Бенито Боргезе, который его и утопил! Загнал свой снаряд прямо в амбразуру кормовой башни главного калибра. Пожар ушел в погреба и - привет рыбкам!»…
        Тут он понял, что - слишком увлёкся. Все уже собрались и теперь, вопросительно и с нетерпением поглядывая на него, перешептывались. Паладин улыбнулся, быстрыми шагами прошел к стене картой, повернулся к «залу» и громко объявил:
        - Господа офицеры, мы начинаем наступление! Наш флот будет принимать в этой операции самое активное участие… да не улыбайтесь вы так, первый лейтенант Кастро,
«Того Самого Абордажа» - точно не будет! Можете даже и не надеяться…
        Почти все присутствующие, включая Рауля, засмеялись. Захват «Грешэма» (ныне
«Симоны») бойцы его роты (переименованной, кстати, после этого в «Отдельную Роту Специального Назначения… «Грешэм»!) называли - «Тот Самый Абордаж» и, страшно им гордясь, очень хотели устроить ещё что-то подобное. О том, что в этот раз «спецам по абордажу» предстоит действовать вдали от моря, Паладин решил сообщить Кастро не здесь, на общем совещании, а потом - наедине. Вместе с «легионерами» О’Лири им предстояло ликвидировать штаб повстанческого «Шестого Корпуса», местонахождение которого совсем недавно точно локализовали и теперь непрерывно за ним наблюдали
«смиренные братья». Когда веселье стихло, Киборг продолжил:
        - Если кто-то из вас или ваших подчинённых, пока ещё не успел до конца что-то освоить, - он посмотрел на офицеров «Симоны», - то и вам и им доучиваться придётся уже непосредственно в море. Морских боёв, правда, не планируется, хотя - всё может случиться. Но лучше бы обойтись без них. Задача ваша на этот раз - высадить десант в нужное время и в нужном месте. Конечно, перед этим доставив его - в то самое нужное место. А ещё, если понадобится - прикрыть его огнём…

01.06.1898…где-то в Атлантике, пока ещё не очень далеко от Европы… (вечер)
        Билли чиркнул спичкой о фальшборт и прикурил самокрутку. Грузопассажирский пароход под шведским флагом рассекал волны, уверенно, хотя и не слишком быстро, продвигаясь в нужном ему направлении. Нет, конечно, по сравнению с тем лайнером компании «NordDeutscher Lloyd», на котором Ковбой добирался в Европу, «швед», можно сказать - не плыл, а тащился. Только вот на «трансатлантический гонщик» его нынешний груз вряд ли бы взяли без вопросов…
«Ну, карабины, пистолеты и патроны - для них груз привычный. Не в первый раз. И не в последний. Да и пулемёты у них на борту уже бывали - я сам и перевозил. А вот от количества - точно обалдели бы. Да ещё десять крупповских горных пушек, снаряды к ним… и не только к ним, до чёрта динамита и… две типографии. Между прочим (для понимающего человека) - тоже оружие. Причём - «Оружие Массового Поражения». А пассажиры? Почти три сотни швейцарских военнослужащих! И если артиллеристы ещё не сильно отличаются от обычных солдат этого времени, то вот рота Раума…», - Билли улыбнулся. - «Конечно, было понятно, что полковник Дюваль «на экспорт» - выберет подразделение получше. Но вот того, что это будет СТРЕЛКОВАЯ рота я - ну никак не ожидал! Практически - гвардия… хотя и неофициальная. Профи - высшей пробы! То, с какой скоростью они осваивали новое для себя оружие - это нечто! А подразделение, которое получилось в итоге, вообще - «Смерть Всему Живому»! По-моему, в «нашей» истории ничего подобного не было. Я, по крайней мере, не помню ни одной роты, даже в более поздние времена - состоящей исключительно из
пулемётных расчётов! Если не считать подносчиков боеприпасов. Причём второй номер «ручника» у них - снайпер! А до такого уж точно никто «у нас» не доходил…».
        Ковбой рассмеялся, вспомнив один из разговоров с капитаном Раумом. Он тогда рассказал… о некоторых не слишком афишируемых особенностях швейцарской армии. Она предназначалась, по Конституции - исключительно для защиты и обороны. Но вот только «оборона» - бывает разная! Врага, вторгшегося на территорию Кантонов, ждал крайне неприятный сюрприз. Дело было в том, что «швейцарской армией», в сущности, являлось всё, годное для боевых действий, мужское население страны. Считающее при этом войну - всего-навсего ещё одним из видов трудовой деятельности. «А швейцарцы работать умеют и любят», - с улыбкой сказал тогда Эрнст, - «поэтому своё оружие, для них… просто рабочий инструмент, они хранят дома, в шкафу. Ещё они считают - если дома, в шкафу, лежит инструмент, то - нужно уметь им пользоваться! Ну, а уж если это не просто инструмент, а связанный с их профессией…».

«Да, при более пристальном взгляде на швейцарцев, старая поговорка - «Если ты делаешь дело - то делай его хорошо!», приобретает особый смысл. Как выяснилось, это относится не только к часам, сыру, шоколаду, банковскому делу… ну, и так далее, но и к войне - тоже. И не только - к «горячей»… Хорошо, что с Дювалем мы в этой Игре на одной стороне… очень на это надеюсь. Иметь полковника в противниках я не пожелал бы никому! Если бы не моё «послезнание», он «сделал» бы меня не особо напрягаясь, а так… вроде бы я сумел вывернуться. Хотя и не до конца. «Контролёра» он ко мне всё-таки приставил. Правда, его личность - наводит на некоторые мысли… например на ту, что Специальное Армейское Бюро к нашей Игре имеет весьма малое отношение. Какое отношение к ней имеет Правительство Швейцарии - пока неясно. Хотя какое-то - явно имеет, а то ни Раума, ни его роты, ни пушек Круппа (кстати - заказанных официально для швейцарской армии!) на этом корабле - не было бы. Скорее всего, милейший месье Огюстен играет эту партию от имени… как там, по схожему поводу, говорил Паладин, а, точно - «одной из линий перспективного
развития». Без привлечения своей Конторы, «на семейном подряде». О, а вот и он, «контролёр»… то есть - она»…
        - Добрый вечер, мистер Коуби. Красивый сегодня закат, не правда ли?
        - Добрый вечер, мадемуазель Дюваль… я как-то не обратил на это внимания.
        - Для вас - просто Элиза. Когда же вы, наконец-то, запомните моё имя… Уильям?

03.06.1898 …Куба, к востоку от Сантьяго, посёлок Дайкири… (день)
        - Вы все внимательно рассмотрели позиции, которые мы здесь подготовили? Ну, и как они вам понравились? - Эрк, говоря это, обвёл взглядом собравшихся, небрежно похлопывал трубкой по ладони. - Жду комментариев…
        - Все эти позиции сделаны очень хорошо, - задумчиво сказал Янош, - но ни одну из них я занимать не хотел бы. Капитан, может…
        - Погоди немного, - перебил его Брюс. - Эрк, а ответь-ка ты на один уточняющий вопрос… Какие из этих позиций - ложные?
        - Все. Кроме укрепрайона вокруг гасиенды «Cerca de Tres Robles Negros» - а его вы ещё не видели, так что - вообще все…
        - То есть, ты хочешь сказать, - артиллерист Стефан догадался первым, - что вся эта красиво сделанная полевая фортификация вокруг Дайкири - просто очень большая
«ловушка для снарядов»? Ну, у тебя и масштабы…
        - А зачем мелочиться? Заодно и бойцы тренировались. Да и «патриотам», точнее, их разведке, теперь будет чем заняться. Ну, а в американских газетах хоть раз напишут правду - «Артиллерия эскадры адмирала Сэмпсона уничтожила «Форт Дайкири»!», или как-то в этом роде - название придумают. А, кроме того, нам будут нужны фотографии варварского расстрела американской артиллерией мирной кубинской деревушки - уже для НАШЕЙ пропаганды. Но это - как приятное дополнение…
        - И всё-таки, почему ты так не хочешь устроить хотя бы небольшой миномётный и артиллерийский налёт - на высадившийся десант? - Стефану явно очень не хотелось упускать такой шанс. - Когда они будут УЖЕ на берегу?
        - Потому что мы ограничены в боезапасе. Единственные системы, боекомплект к которым возобновим, да и то с некоторыми трудностями - две мои крупповские горные семидесяти пяти миллиметров. Если же ты рассчитываешь на запасы Эндрю… они не очень-то и велики, особенно - для крупного калибра. Есть ещё проблема мобильности и доставки боеприпасов. Сейчас же на Кубе - сезон дождей всё-таки. Я вообще считаю, что миномёты крупного калибра нам нужно использовать не раньше, чем на гряде Сан-Хуан. Там от них будет больше толку…
        - Значит - вплоть до боёв под Ла Касима, где другие группы уже начали строить укрепления, всё пойдёт почти так же, как было «у нас»… за исключением большего расхода снарядов кораблями из эскадры Сэмпсона?
        - Нет. Менять здешнюю историю мы начнём раньше. Смотрим карту. Дайкири с Сибонеем связывает только одна дорога. Десант, понятное дело, после высадки пойдёт именно по ней. Здесь, у Демайябо, на переправе через одноимённую речку - он с ходу влетит прямо в первую засаду. Крис, это будет твоей задачей. В помощь своим бойцам ты получишь примерно пятьдесят-шестьдесят моих. Не просто солдат, а «снайперов поля боя», вооруженных - местными «маузерами» Kar.98 с оптическим прицелом. Сам понимаешь, прицельная дальность у них, с этими пулями, метров двести пятьдесят максимум, так что имей это в виду. Ещё будет кавалерийское прикрытие - человек сто. Как только американцы опомнятся и перейдут в контратаку, а они это сделают, кровь-то играет, ты - отступаешь. Для скорости - верхом, на крупах коней позади всадников из прикрытия. Конец первой серии. Тебе всё ясно?
        - Да, Капитан, - спокойно ответил снайпер. - У меня вопрос - когда мне и моим ребятам можно будет заняться подготовкой на месте?
        - Примерно через неделю. Тогда же и познакомишься с остальными. Отработайте всё, что можно, но - не особо «светясь» перед местными пеонами. Серия вторая. После того как Крис закончит, десант, приведя себя в порядок, хотя - насчёт «порядка» это я немного преувеличил, скорее - слегка очухавшись, идёт дальше по дороге - свернуть им некуда, а обратно они вряд ли вернутся. На переправе через речушку Хурагуа… или чуть раньше, возле вот этой гасиенды - надо будет посмотреть на месте, их ждут Янош и моя «тяжелая» рота - для прикрытия и усиления эффекта. Задача та же, с поправкой на то, что у вас пулемёты, а не снайперские винтовки - хорошенько пустить им кровь, а потом уйти, не дожидаясь от них осмысленных ответных действий. Транспорта у вас не будет, в отличие от Криса, поэтому - уходите по дороге…
        - Придётся очень быстро бежать, - улыбнулся венгр. - Они же бросятся прямо за нами! Я бы на их месте именно так и сделал…
        - Быстро, но недолго. Потому что сразу за вашей спиной Гердан и его ребята, для отсечки погони и в качестве небольшого дополнительного сюрприза поставят мины. И можно не очень много - только для того, чтобы они гарантированно остановились. Вот только тут есть одна небольшая проблема…
        - Поймут ли они, с чем столкнулись?! - Гердан, до этого, стараясь не смотреть на Эрка, хмуро куривший, вдруг громко рассмеялся. - Ха! Местные вояки просто решат, что попали под артобстрел и не остановятся, а начнут рассредотачиваться! Ха! Я смогу устроить всё так, что потом появится легенда о дьявольской меткости испанских пушек и артиллеристов - попадающих всегда прямо в цель!
        - Ну, не знаю, как там насчёт легенды… - Капитан тоже улыбнулся, - потому что на этом вторая серия закончится, а в третьей - главным героем будешь ты, Стефан. Вот тут, возле узкоколейки, уже потрёпанный десант - попадёт под миномётный обстрел. Недолгий, но качественный - так что тебе надо будет хорошо пристреляться. Но делать это придётся незадолго до - чтобы «патриоты», если и поймут, что к чему, не успели об этом сообщить. Прикрывать тебя будут испанцы - те самые, что сейчас стоят здесь, в Дайкири. Капитан Баррахес и его солдаты из «Талаверы». Беглым огнём вываливаешь весь боекомплект и вместе с ними отходишь к ферме Ла Касима. Конец третьей серии. Фильм нашей киностудии - «Дьявольский марш на Сибоней» - получает заслуженный «Оскар». Начинаем съёмки сиквела - «Эта чёртова Ла Касима»…
        Глава 3, ночная, утренняя, а ещё, вообще-то - предбоевая…

«И ноты звезд, как спусковой крючок,
        Пока не передернуты затворы -
        Есть время на прицел и разговоры
        Короткий смех и памяти клочок…»
04.06.1898…у западного побережья Кубы, на борту канонерки (или - десантного транспорта) «Симона»… (поздний вечер)
        Айсберг, опираясь на тридцатисемимиллиметровую скорострелку (кстати, совсем недавно, ещё и месяца не прошло, она была кормовым орудием «Антонио Лопеса», а теперь, установленная на мостике «Симоны» - стала её «вспомогательным калибром»), смотрел на берег по левому борту. Хотелось закурить, но… он пообещал Фейри - «Не больше четырех сигар в день!». Три он уже выкурил, а последнюю - стоило приберечь до ночи. Не исключено - спать ему сегодня почти не придётся…

«Кой чёрт занёс меня на эти галеры?! Риторический вопрос. Ты сам этого хотел… и не обманывай самого себя, это непростительно для психолога - тебе это нравится! Да и что ты оставил «дома», кроме проблем? Семью? Не смешно. Вечно пьяные отец, мать и братья в «убитой» квартире на Лесном массиве. Это что - семья? Академию? Блин, а какая разница - получу я диплом или нет. Без «хороших знакомых» нормальную работу
«там» всё равно найти невозможно. И был бы ты, со своим дипломом, в самом лучшем случае - каким-нибудь «офисным планктоном». Если не диплом, то - знания?». - Алекс улыбнулся. - «Миледи за месяц дала мне больше знаний, чем я получил в Академии за год. И научила - как ими пользоваться. Друзей? А они у тебя «там» - были? Приятели, одногруппники, собутыльники, товарищи по команде, знакомые по Играм… А друзей-то, которых - действительно можно так назвать, у тебя и не было… Так что жалеть не о чем! Я там ничего не оставил! А что я нашел в этом Мире? Всё. Учителей. Соратников. «Свою Команду». А ещё, немного раньше - Эйли…».
        Доминго Монтес, внимательно смотревший на задумавшегося Алекса, улыбнулся. Такое выражение лица он видел у этого человека - только несколько раз… и по вполне определённому поводу. «Вспомнил свою невесту. А кто же ещё у этой «Ледяной Горы» способен вызвать хоть какие-то эмоции… или заставить их проявить? Только она. Или, вот как сейчас - воспоминания о ней. Единственная дыра в броне, которую он никогда с себя не снимает. И как раз - напротив сердца…», - он покачал головой. - «Да, сеньор Алехандро, как оказалось, вы - тоже человек. Я, сразу после нашего знакомства, первое время в этом сомневался. Кстати, по поводу сеньора Киборга у меня такие же сомнения остались. Несмотря на то, что уж он-то свои эмоции - проявляет… и «ледяную броню» не носит. Вот только понять, на самом ли деле этот сеньор чувствует то, что показывает всем или… просто хочет «продемонстрировать чувства» - совершенно невозможно. А самое интересное в том, что, как я понял - он у вас тоже не самый главный, хотя здесь, на западе Кубы - командует сейчас именно сеньор Паладин…».
        На капитан-лейтенанта (кстати, так пока и не привыкшего к новому званию) тоже нахлынули мысли. О том, что случилось с ним за последнее время, начиная с момента, когда на предложение Айсберга он - ответил мгновенным согласием. Монтес не жалел об этом - знай он тогда то, что знает сейчас, поступил бы точно так же. Только решался бы в этом случае, наверное - немного дольше…

18.05.1898…Куба, к востоку от Гаваны, гасиенда «Puerto Reservado»… (вечер)
        Доминго, сидя в экипаже, который вёз их с пристани, старался не слишком уж пристально смотреть на сидящую напротив пару. (Впрочем, ни сам сеньор Айсберг, ни встретившая их на причале молоденькая, белокурая сеньорита, которую тот представил - «Эйлин ди Фейро - моя невеста», сразу «расставив точки над i», не обращали на него никакого внимания, слишком увлечённые разговором на каком-то незнакомом языке.) К тому же - ему было, чем заняться и кроме наблюдения за влюблёнными. Например, обдумать все новости за последние два дня…

«Итак, я больше не лейтенант испанского флота, а… кто? А дьявол его знает, кто! Кстати, те матросы, которых я забрал с собой - тоже уже не на службе, а… герильеро! Выходит и я - тоже… это бред! Какие «герильеро» могут быть на кораблях?
        Но только бред, который документально подтверждён приказом главного штаба, перестаёт быть «бредом». Хотя… тебя же ведь честно предупредили, Доминго! Ещё тогда, при первом разговоре, после того, как Айсберг предложил тебе капитанский мостик, он сказал - «В этой жизни, лейтенант - за всё приходится платить!». Ты - заплатил. Своим званием. Слишком хотел снова стать командиром боевого корабля…».

«Бывшего лейтенанта, а теперь - неизвестно кого» отвлёк от его мыслей возглас сеньориты, но это - явно не имело к нему никакого отношения. Она просто - «в лицах» представляла какую-то сценку своему собеседнику…

«Странно всё это… да и канонерка, на которой мы пришли сюда - тоже странная. Особенно - её экипаж. Ни одного испанца! Командир - мексиканский немец. Командир орудия и оба стрелка «гатлингов» - тоже говорят с мексиканским акцентом, но - они не мексиканцы, точно. Тоже немцы, дети тех, что приехали с Максимилианом? Остальной экипаж, правда - обычный для прибрежного пакетбота, которым «Печкин» - кстати, и название тоже странное, был до того, как на нём установили вооружение. А их форма? И точно такая же - на тех часовых, у причала. Странно знакомая, как будто я когда-то её уже видел, но - какая-то… устаревшая, что ли?»…
        Некоторое время Доминго пытался вспомнить, где и когда он мог видеть такие же мундиры, благо несколько - маячили у него перед глазами. Экипаж сопровождало пять верховых охранников с «маузерами» в деревянных кобурах…

«Ладно, и других странностей хватает. Например, почему я никогда не слышал ни о какой канонерке «Симона»? Если её описание соответствует действительности, то это прекрасный корабль. Хотя… Айсберг сказал, что она - постройки 1897 года. Новенькая совсем - всего год прошел. А может, тоже - переоборудованный для боевых действий корабль, как и «Печкин»? Кстати - вполне может быть. А что за «командир» ждёт меня здесь? Айсберг… он, кстати, тоже - неизвестно кто, должности и звания его я так и не узнал, приказал не разгружаться, разрешил моим матросам - «немного прогуляться по берегу» и повёз меня куда-то… или к кому-то»…
        Тем временем экипаж подъехал к большому дому в колониальном стиле. На его веранде стоял, небрежно облокотившись о парапет, высокий светловолосый человек в странной пятнистой форме без знаков различия и курил сигару. Увидев приехавших, он махнул рукой и что-то сказал, похоже, на том же языке, на котором до того беседовали спутники Монтеса. Айсберг, сойдя на землю, помог невесте и ответил. Наверное, из-за Доминго - на испанском. Если судить по ответу, блондин сказал - «Как дела?! , или - «Как съездил?», или - «Какие успехи?», или ещё что-то подобное…
        - Нормально. У «Симоны» теперь есть капитан, чуть меньше половины экипажа и ещё одно орудие. Где сейчас Паладин?
        - В штабе. Ждёт, - произнося эти слова, «человек в пятнистом» оказался на земле возле экипажа - он просто спрыгнул вниз, перемахнув через парапет. - Надеюсь, твои новости немного поднимут ему настроение, а то меня он так «песочил»…
        - Значит, было за что, - невозмутимо пожал плечами Айсберг. - Он просто так не гоняет - только за дело. Сеньор Доминго, познакомьтесь, это - мистер Кейнз.
        - И должна сразу предупредить вас - не вздумайте одалживать ему деньги. Он об этом не помнит, - со смехом подхватила сеньорита Эйлин. - Вот у него их одалживать можно - этого он тоже не помнит! Ещё одно, если у вас есть невеста - не вздумайте его с ней знакомить! Он будет смотреть на неё ТАКИМИ глазами…
        - Да ладно тебе, Фейри, - махнул рукой Кейнз. - Если кот имеет право смотреть на королеву, то менестрель - просто обязан смотреть на красивых женщин! Такая есть у нас, поэтов, обязанность - смотреть на красоту!
        - А ещё он не умеет держать язык за зубами, - добавил Айсберг. - Но это у него профессиональное - он у нас журналист.
        - Не пугайте человека, а то он от меня убегать станет, - засмеялся тот. - А, сеньор Доминго, да не слушайте вы их - они вам такого понарассказывают! И, кстати, зовите меня просто Барт! «Мистер Кейнз» - это уж слишком… официально!
        - Ладно, нелюбитель официоза, пошли, а то, если Паладин узнает, что это ты нас задержал - быть тебе ещё раз «пропесоченным»… и опять за дело.
        В комнате, которую здесь называли штабом, Доминго увидел настоящего гиганта. Почти двухметрового роста, широкоплечий, в такой же, как была на Кейнзе, пятнистой форме, он стоял у окна и смотрел на закат. Сеньорита Эйлин и журналист Барт, всё ещё обмениваясь колкостями, впрочем, весьма дружескими, не пошли с ними, а остались ждать в холле. Доминго сюда сопровождал только Айсберг…
        - Паладин, это Доминго Монтес, - сказал он гиганту. - Тот самый, из Карденаса. Газеты ты читал. Что удивительно - они почти не врали…
        - Спасибо, Алекс, - отвернулся от окна и медленно пошел к ним тот. - Я думаю, нам с… лейтенантом надо поговорить наедине. - Айсберг коротко кивнул и вышел, не сказав больше ни слова. - Добро пожаловать, сеньор. Рад с вами познакомиться. Меня зовут Пол Киборг… и я постараюсь ответить на все те вопросы, которые накопились у вас за это время. Садитесь поудобнее, это надолго…

04.06.1898…у западного побережья Кубы, на борту канонерки (или - десантного транспорта) «Симона»… (поздний вечер)

«Да, он тогда - ответил на все мои вопросы…», - думал Доминго, - «и, наверное, даже честно. По крайней мере, тому, что он тогда сказал о властях в Мадриде, что Кубу они УЖЕ отдали, я верю! Да и тому, что главная задача этой «Команды», как он назвал свою организацию - не дать САСШ войти сюда, когда уйдёт Испания - тоже. Только вот ответил он тогда - именно на те вопросы, которые я задал! Сейчас я спрашивал бы совсем о другом, но… мне уже никто не предлагает «задавать вопросы»! И, хотя в ходе того разговора, я и узнал - какое же у меня теперь звание, но… вот только государства, от имени которого мне его присвоили, не существует!»…
        Он скользнул взглядом по мачте. На ней были подняты ДВА флага. Сразу же под испанским (пока ещё - ПОД испанским!) развевался ещё один - военно-морской флаг Карибской Конфедерации. Красный флаг с синей полосой по нижнему краю и золотой
«Карибской Звездой» в верхнем углу…

«Нет, не совсем так - его ЕЩЁ не существует», - вернулся к своим рассуждениям командир «Симоны». - «И прямо сейчас ты, Доминго - воюешь как раз за его создание.
«Карибская Конфедерация», в сущности - просто ещё одно название для «Независимой Кубы», но (и снова это НО)… ЭТА независимая Куба будет совсем не такая, как та, за которую сражаются повстанцы. И уж точно - не такая, какой её видят американцы! Да, но - какой она будет? «Такой, какой вы её сделаете. Указывать вам, как жить, никто из нас не будет. Мы же не американцы…», - так тогда сказал Паладин… и в это я почему-то тоже поверил. И даже почему-то - верю этому до сих пор…».
        Он оглядел палубу и, не найдя взглядом Айсберга, решил, что тот спустился вниз, к своему «аппарату дальней связи». Тоже, как и многое здесь - очень странному. Потом Доминго ещё раз улыбнулся, но уже немного по другому поводу. - «Но, хотя я и верю, что вы, сеньоры, «не будете нам указывать» и покинете остров, но - очень сомневаюсь в том, что это сделаете вы все. Сеньор Вайк - уж точно останется!»…

05.06.1898…у западного побережья Кубы, на борту минного катера «Джованни Баузан-2» - флагмана «Итальянской Эскадры в Гаване»… (ночь, после полуночи)
        - Синьор tenente, с «Неаполя» передали фонарём Манжена, что у них оборвался буксирный трос, - вполголоса отрапортовал сигнальщик.
        Князь Бенито Боргезе кивнул в ответ. Возможно, это было несколько глупо, но… этой ночью все почему-то старались говорить потише… или вообще общаться знаками. У итальянских моряков с крейсера «Джованни Баузан» не было опыта тайных операций и ночных походов вдоль враждебного берега. Хотя боевой опыт у них был - в коротком бою с американской блокадной эскадрой они потеряли свой крейсер, но «взяли кровью за кровь». Отправили на дно вражеский (после того, как Италия официально объявила войну САСШ - уж точно вражеский!) флагман.
        - Что, опять?! Скажите, князь, а вы случайно… не у дона Педро Гомеса-и-Лопеса эти тросы покупали? - Барт, стоящий рядом с командиром, тихо хмыкнул. При этом по его лицу было видно, что он еле удерживается от того, чтобы не расхохотаться во весь голос. - Если так, то он всё-таки нашел способ рассчитаться с вами за свою любимую и неповторимую военно-морскую игрушку…
        - Машине - стоп, - скомандовал Боргезе и ответил «офицеру связи». - Я не знаю, у кого именно барон ди Палермо купил трос, но, когда я об этом узнаю… Он у меня его сожрёт. Весь, до последнего кусочка…
        - Но вы хотя бы позволите ему самому выбрать соус? Я считаю, что спагетти без соуса - это пытка. Гораздо хуже инквизиторской…
        - Нет, именно что - без соуса и специй. - Бенито тоже не удержался от улыбки. Этот журналист смог бы, наверное, шутить и на эшафоте. Или, «последним желанием», попросить гитару - чтобы спеть напоследок пару песен. - А запивать этот свой обед он будет - исключительно морской водой…
        - Надеюсь, что она будет хотя бы с мылом… Кстати, tenente, мне кажется, что при знакомстве вы меня обманули. И на самом деле ваша фамилия не Боргезе а - Борджиа. Ну, в крайнем случае - Медичи…
        - В моём родословном древе они не значатся, хотя… всё может быть. Но зато там есть адмирал Андреа Дориа, а он-то как раз именно так в своё время поступил с одним крайне недобросовестным купцом… по тому же поводу.
        - Значит, это у вас - семейная традиция. А традиции надо уважать - по крайней мере, именно так считают… мои соотечественники.
        Князь Боргезе опять улыбнулся. В эту версию - что его собеседник действительно англичанин, он верил примерно сутки после знакомства с ним. Потом перестал. Но, кто такой мистер Бартоломью Кейнз на самом деле - так и не выяснил. Он вполне свободно говорил на пяти… или шести языках. И на всех - с небольшим акцентом. Какой язык для него родной - понять было невозможно. Кстати, когда Кейнз брал в руки гитару (а пел он - на всех языках, на которых говорил), его акцент - мгновенно куда-то исчезал. Бенито впервые увидел этого человека две недели назад, в таверне «Якорь дона Педро Лопеса» - и как раз с гитарой в руках…

21.05.1898…Куба, Гавана, таверна «Якорь дона Педро Лопеса»… (вечер)
        - Нет, лейтенант Боргезе, здесь никто и не слышал о том, что в Гаване… или где-то поблизости, можно сейчас нанять… или купить нужный вам корабль. - Хосе Агуэдо Перес (то ли - управляющий этой таверной, то ли - просто бармен), которого гаванские знакомые Бенито отрекомендовали, как «человека, знающего всё», покачал головой. Не будь у него такой хитрой искорки в глазах - ему можно было бы даже поверить. Только вот из-за неё, почему-то, верить ему не хотелось…
        - Да такого не может быть, сеньор Перес, ведь сейчас объявлена блокада и все те корабли, которые она застала на Кубе - просто стоят у причала и приносят владельцам одни убытки, - улыбнулся князь Боргезе и, подумав - «Набивает цену… и свой гонорар за посредничество!», добавил. - Неужели никто из них не захочет избавиться от такой собственности? Если хорошенько поискать…
        - Поискать-то, конечно, можно… - Хосе Агуэдо махнул рукой прислуживающей в зале мулатке, направляя её к одному из столов, и посмотрел на Бенито. - Но не знаю, можно ли найти вам что-то подходящее…
        - Агуэдо, не корми сеньора лейтенанта сухим тростником[то же самое, что - «не вешай лапшу на уши…», «не пудри мозги…» и т. д.] , - раздался за спиной у Боргезе весёлый молодой голос. - Хоть раз в жизни не юли, как пинаса твоего брата в прицеле у Береговой Охраны! Сеньор итальянец, просто дело в том, что ни в Гаване, ни к востоку от неё - почти до Матансаса, ни к западу - до Кабаньяса, короче - нигде в провинции Гавана - вам никто не продаст корабль. И не потому, что их тут нет. Потому что дон Педро этого не хочет. Не правда ли, Хосе?
        - Не лез бы ты не в своё дело, Дженаро, - отозвался тот, стараясь не смотреть ни на Бенито, ни на подошедшего к стойке молодого мулата. - Или мне теперь называть тебя «Сеньор Капрал Береговой Охраны»? Так, Рамирес?
        - Ха! Твои сведения устарели, Перес! Теперь ты будешь называть меня - «Сеньор Сержант Морской Пехоты»… и попробуй только разбавить ром какой-то гадостью! От твоей забегаловки тогда - и щепки не останется, - мулат показал управляющему совсем немаленький кулак и повернулся к Боргезе. - Давайте-ка присядем, сеньор лейтенант и я вам расскажу о доне Педро и о том, почему он вас так не любит…
        Направляясь за сержантом к столу у стены, Бенито внимательно рассматривал его уже слегка поношенную чёрную форму и несколько недоумевал - с испанской морской пехотой она - не имела ничего общего. Но, тем не менее - управляющий Перес поверил словам мулата сразу и… кажется, очень при этом испугался.
        За столом, к которому они шли, сидел ещё один мулат - в такой же, как сержант, форме и трое европейцев. Они были одеты иначе (но тоже - в форму), и - явно не были испанцами. Двое (те, что были в сером) говорили по-английски - о каком-то Каллахане. Причём с таким явно ирландским акцентом, что определить их национальность можно было, так сказать - исключительно на слух. Третий - худощавый блондин в странной пятнистой одежде, молча настраивал шестиструнную гитару. Как раз когда Боргезе и его спутник подошли почти вплотную, он закончил настройку, взял несколько аккордов но, увидев их, прислонил гитару к стене и сказал:
        - Сержант Рамирес сегодня весь вечер пьёт на мои деньги! Рад наконец-то с вами познакомиться, князь Боргезе. Уже почти месяц пытаюсь…

05.06.1898…у западного побережья Кубы, на борту минного катера «Джованни Баузан-2» - флагмана «Итальянской Эскадры в Гаване»… (ночь, немного позже)

«Неаполь», наконец-то, снова завёл буксир и tenente Бенито Боргезе приказал дать полный ход. Нужно было спешить. Хотя время ещё было (вышли с большим запасом), а лоцман даже уверял, что они будут возле Ла Эсперансы задолго до рассвета. Но если у tenente Лауриньо Мазарилли ди Палермо ещё что-то случится («что-то случится» могло и на «Баузане-2», но его командир в это категорически не верил!) от резерва времени не останется ничего вообще, а перед высадкой десанта стоило бы осмотреться. На месте-то оно всегда виднее - кто, что, где и как… Кейнз (или как его там) спустился вниз, к своему «беспроволочному телефону». На мостике, кроме князя Боргезе, остались двое. Рулевой и лоцман. Можно было немного подумать…

«Дон Педро Гомес-и-Лопес, «король» контрабандистов в провинции Гавана и тот испанский чиновник, который не дал нам тогда захватить корабль янки под шведским флагом, оказались одним и тем же человеком. Да ещё - ему пришлось компенсировать своему партнёру из САСШ взятый нами на абордаж минный катер. (Интересно, какого дьявола этот «бизнесмен» вздумал по нам тогда стрелять - может, принял наш катер за канонерку Береговой Охраны?) Естественно, отдав американцу «личную и любимую» канонерку, дон Педро не испытывает к нам большой любви. А я ещё собирался купить у него… или у кого-то из его агентов, корабль для крейсерства!».
        Бенито усмехнулся своим мыслям. У него тогда не было другого выхода. За одно утро корабли САСШ дважды открывают по ним огонь, и оба раза первыми! Что должен делать итальянский морской офицер в таком случае? Конечно же - атаковать! Наказать агрессора! Вот он и атаковал. Может - стоило тогда и дона Гомеса-и-Лопеса атаковать? Ну, он, конечно, храбрец (некоторые даже говорят - герой!). Но - с сотней матросов, двумя однофунтовыми пушками на двух катерах (своём и захваченном у американца), да ещё и с более чем тридцатью ранеными на борту (бой крейсера
«Джованни Баузан» с блокадной эскадрой САСШ обошелся недёшево… несмотря на
«выгодный размен») атаковать роту солдат и артиллерийскую батарею… Это уже не храбрость, а глупость! А уж глупцом-то князь Боргезе - точно никогда не был!

«Теперь остаётся надеяться на обещание главы новых союзников, Пола Киборга - «Вы получите в своё распоряжение - первый же захваченный и подходящий для ваших целей корабль. Невзирая на то, кто именно его захватит - вы или мы. А базы для своих кораблей вы, князь Боргезе, получаете в любом случае - сразу же!». И своё последнее обещание он выполняет безукоризненно. В «Алжире» (ну и придумали же -
«Алжир» и «зуавы»!) нам всегда рады. А после сегодняшней операции количество этих баз - резко увеличится! Ну что ж - будем ждать трофеев. А пока, используя наши минные катера и опираясь на базы союзников, можно поохотиться на американцев… вдоль берега. Тут, как говорят, плавают их канонерки и вспомогательные суда. Или, может - попробовать совершить вылазку против американского блокадного флота… и постараться потопить пару броненосцев? Посмотрим. Посчитаем шансы. А сейчас - нужно закончить то, что уже начато. Доставить и высадить десант…», - он огляделся. В свете полной луны был виден весь «Отряд Ла Эсперанса» - всё пока было в порядке…
        За каждым из минных катеров «Итальянской Эскадры в Гаване» шли цепочкой по три
«десантных транспорта» (в сущности, это были просто большие шлюпки - в том числе и итальянский баркас «Генуя»). На каждой примерно полсотни бойцов и экипаж, который - должен будет ей управлять, если катерам придётся вступить в бой. Всего в этом десанте участвовало две роты «волонтёров» из Мексики и взвод «егерей» (лучших стрелков, вооруженных «маузерами» Kar.98 с оптическим прицелом). Для маленькой Ла Эсперансы - этих сил должно было хватить…

05.06.1898…у западного побережья Кубы, на борту пакетбота, то есть, уже не пакетбота, а - канонерки «Печкин»… (ночь, незадолго до рассвета)

«Гранма» и «Беда» были пришвартованы к бортам «Печкина». Макферсон решил, что так - будет удобнее проводить срочное совещание - «по вновь открывшимся в ходе проведения операции обстоятельствам». Лэм Айронпост, на своём катере «быстренько сплававший на разведку - на всякий случай», как раз сейчас об этих обнаруженных им
«новых обстоятельствах» и докладывал…
        - Сэр, в Димасе разгружаются два корабля. Точнее, разгружают один, а второй - просто стоит у причала. То ли уже разгруженный, то ли, наоборот - за него ещё никто не брался. Небольшие - не намного больше «Беды». Но только один из них, как раз тот, что разгружают - точно с пушкой на баке! Насчёт второго… не знаю, сэр, рассмотреть не удалось - первый-то они освещают, но вот второй - нет. По-моему, сэр, лучше будет считать, что и второй - тоже с пушкой. Ошибаться - так в свою пользу. Разгружают-то, судя по всему - пеоны, человек сто, но на причале - до полусотни охранников. И один «гатлинг». Это всё, что удалось обнаружить, сэр…
        - Благодарю вас, энсин, - капитан Роберт Макферсон обвёл взглядом командиров, собравшихся на совещание. - Какие будут предложения, господа офицеры? Начинаем мы, по традиции - с самого младшего среди нас…
        - Это значит - с меня. Хотя я не офицер… и уж, тем более - точно не «господин», - фыркнула Эйли. - Я могу сказать только одно - выходить на связь не имеет смысла! Операцию всё равно не отменят, а время мы потеряем…
        - Спасибо, мисс ди Фейро, - капитан, кивнув, посмотрел на Айронпоста. - Энсин, вы - следующий. Только, пожалуйста, без… «маскарада».
        - «Маскарад» здесь всё равно не получится, сэр. Я думаю, нам придётся высадить десант к северу от города, а потом уже наступать - по суше…
        - Если там есть, где подойти к берегу, - перебил его Гонсалес. - А к причалам мы не подойдём, это точно. На нашей скорости - никаких шансов!
        - Есть, только не к северу, а к югу, - уточнил Хосе Маркес, лоцман-кубинец. - Не больше двух миль от Димаса - рыбацкий посёлок. Домов десять-двенадцать. Там есть причал… небольшой, но нам - должно хватить…
        - А пока мы будем там высаживаться, - хмыкнул лейтенант Лоннерс, командир взвода
«курсантов», - кто-то из рыбаков сбегает в город и расскажет там всем, кого это заинтересует, о странных гостях в посёлке…
        - Пусть бежит! Это даже к лучшему! Пока он всё рассмотрит, - стукнул кулаком по ладони Лэм, - пока добежит, пока найдёт того, кто согласится его выслушать - там уже всем будет не до него и не до его сообщения! Оно их только ещё больше запутает! Потому что, высадив десант, наши корабли вернутся сюда и…
        - И пощупают причал в Димасе и те два кораблика, - уловил идею Гонсалес, - из моей пушки! Только надо очень быстро разгрузить «Печкин» - самым первым - тогда я успею! Когда на берегу начнут рваться снаряды - им станет не до рыбаков…
        - Погоди-ка, Фридрих, я тут… вот о чём подумал, - Артур Лоннерс, привлекая к себе внимание, щёлкнул пальцами. - Айронпост, а где и как именно там стоят эти два кораблика? В Димасе же вроде - два или три причала…
        - Два. Оба корабля - стоят возле южного…
        - Сэр, а что, если, - командир «курсантов» повернулся к Макферсону, - «Беда» не будет разгружаться вообще? Там же, как раз - только мой взвод, а у нас лучшее оружие и подготовка! Когда сержант Робертс откроет огонь с «Печкина», то катер - осторожно, вдоль берега, подойдёт к СЕВЕРНОМУ причалу, и там…
        - А что, неплохая мысль! Мою малютку могут и не заметить, - подхватил Лэм и тоже щёлкнул пальцами, - особенно, если им будет не до того! А если у нас получится подобраться к ним на дистанцию, достаточную для «гатлинга»…
        - На причале тоже есть «гатлинг», - напомнил Макферсон.
        - Но ведь я открою огонь первым, - улыбнулся бывший морской пехотинец, - так что - можете считать, что «гатлинга» у них там нет! И охраны на причале - тоже нет! А пока они сообразят, что к чему - ребята Артура доберутся до артиллеристов! И пушек у них после этого - тоже не будет! На кораблях погашены топки, отойти от причала они не смогут и, хотя «курсанты» - не абордажники, думаю - они справятся…
        - А зачем нам тогда высаживаться в посёлке, а потом ещё и идти оттуда в Димас пешком? Если можно очистить причал, - обрадовался Видал Лопес, один из кубинцев-лейтенантов Макферсона. - то давайте все сразу там и высадимся!
        - В этом плане слишком много «если», - капитан отрицательно покачал головой и пояснил. - «Если» не заметят, «если» энсин успеет первым, «если» «гатлинг» там всего один… и ещё одно «если» - «если» солдаты лейтенанта Лоннерса не попадут под огонь орудия с «Печкина», когда пойдут на штурм тех кораблей! Хотя и план с высадкой всех сил в деревушке, тоже не слишком хорош. Поэтому… будем действовать по двум этим планам сразу! Господа офицеры, слушайте приказ! Основные силы - высаживаются на юге и атакуют Димас с суши. «Гранма» не вооружена и поэтому останется в рыбацком посёлке до конца операции. «Печкин», после высадки - возвращается сюда и открывает огонь из орудия по южному причалу. «Беда», пока будет идти высадка, займёт позицию для прорыва к северному причалу. Сигналом для вас, энсин, станет первый выстрел с «Печкина». Сигналом - «Прекратить огонь!» для
«Печкина» будет… зелёная ракета. А основные силы, начиная атаку - объявят об этом красной. Основными силами десанта командую я, капитаны вооруженных кораблей принимают решения самостоятельно, по обстановке. Всё, господа, по местам. Времени у нас осталось - не так уж и много. Да, и ещё одно - мисс ди Фейро, вместе с аппаратом дальней связи, прямо сейчас переходит на «Гранму» и тоже остаётся на ней до конца операции…
        - Капитан Макферсон! - Эйли начала возмущаться, но он оборвал её:
        - Мисс ди Фейро, это приказ! Потом - можете пожаловаться, но сейчас - извольте его выполнять! Этой операцией командую я! Бегом на «Гранму»!!!
        Фейри - как ветром сдуло. Только светлые волосы, затянутые в «конский хвост», пронеслись над палубой, да каблуки простучали по трапу, ведущему вниз. Макферсон посмотрел ей вслед и подумал, - «Ты, девочка, конечно - «представитель нанимателя», но от этого - не перестаёшь быть девчонкой, а девчонкам - не место в бою! И дело не в том, что - если с тобой что-то случится, мне не простят этого твои друзья. Дело в том, что я - сам себе этого никогда не прощу!»…

05.06.1898…Куба, к северу от города Пинар-дель-Рио… (раннее утро)

«Когда что-то подобное у меня было в последний раз? А чего думать - Колумбия! Причём было почти то же самое - утро, засада, пулемёт, правда, не MG42й на сошках, а старый М60й, кажется, даже прошедший Вьетнам - на станке… да и ждали мы тогда не конных «патриотов», точнее - их «генералов», которые должны удирать как раз в эту сторону, а сукина сына Хесуса Ганчо… на двух машинах. А приехало тогда три. И один бронетранспортёр. Но мы его - всё равно «сделали»! Не помогла и «броня». «Зулус» её тогда спалил на фиг. Из базуки. И сам лёг. Да и не он один… Так вот, почему мне всё это так «ту» засаду напомнило! Там вот так же лежал рядом - моим «вторым номером», шестнадцатилетний пацан! Так же покусывал травинку. Только вместо
«маузера» «тот» не выпускал из руки «беретту». А остальное - один к одному…».
        Паладин покосился на Олле Ольсена и чуть не выматерился во весь голос. На всех известных ему языках. Этажей так на…дцать. Была у него для этого причина - эта вот самая причина лежала рядом и покусывала травинку…

«Так… Спокойно!!! Это - не «та» засада. Это - не «та» страна. И вообще, это - не
«тот» Мир. И «тут» тебе не «там»!!! Ничто не повторяется и «тут» тебе - не надо будет смывать с себя кровь и мозги шестнадцатилетнего подростка… «Тут» - ты ведь знаешь, что делать… и как только он попробует рвануть вперёд - двинешь его, на фиг, кулаком по затылку и аккуратно уложишь за камушек! «Там» ты этого не сделал… и - попробуй только не сделать этого «тут», понял?! Понял. А теперь успокойся. Думай о другом. О том, что все те подразделения, которые могли это сделать, доложили о готовности. Что как раз сейчас майор Хорджес, этот чёртов неугомонный дед, со своими кавалеристами входит в Хулио-Сангили. Что Бертран Лару и Джон Дуглас начинают штурм города Кортес, где удобно и в полной безопасности чувствовал себя штаб «2й дивизии Пинар-дель-Рио». Что Прайс и Конвей делают то же самое со штабом «1й дивизии» - в Плайя-Даянигуас. Что четыре роты батальона Ларсена и отряды наших «ополченцев» сейчас выходят на горные тропы и - перекрывают их ко всем чертям! Что десантные группы с рассветом уже высадились в Ла Фе, Димасе и Ла Эсперансе, «запечатывая», вместе с Хорджесом - все пункты для удобного отхода
«патриотических шишек» на западном побережье. Что старший Ольсен - в Пинар-дель-Рио, откуда руководит всей операцией и всеми войсками, в ней задействованными, в том числе и испанскими… полковник де Вега всё-таки сумел убедить своих коллег. И что у рации на «Печкине» - Фейри, а ей тоже - всего семнадцать! Стоп. Кажется… Да, началось!»…
        С севера, куда уходила дорога, перекрытая отрядом Паладина, донеслись те звуки, которые все в засаде так долго ждали. Характерный треск «форматов». Беспорядочная стрельба из «ремингтонов», «винчестеров» и револьверов. А ответом на неё - не менее характерные, чем звук автоматной очереди, взрывы «шестидесяток» и
«полусоток»[Ручные гранаты, изготовленные соответственно - на основе гильз от 57мм и 47мм снарядов. «Ручные» варианты, в отличие от «стакана» из 37мм гильзы (для РГ40), не имели стандартного веса. Зато у них были деревянные рукоятки и
«дополнительные убойные элементы» - гвозди - между самой гильзой и динамитной шашкой. Клаус Бергман был маньяком-оружейником и человеколюбием не страдал…] .
«Легионеры» и «абордажники» начали атаку штаба повстанческого «корпуса». Значит, скоро противник будет здесь… «Добро пожаловать!»
        Глава 4, послебоевая и, политически - очень неожиданная…

«Политика это продолжение
        Войны другими средствами…» А вы уверены, что - другими?!
08.06.1898…Куба, база «Замок» (плантация Дебре)… (вечер)
        - Подведём итоги… пока итоги - не подвели нас! - Паладин встал и, подойдя к парапету, повернулся к остальным собравшимся на крыше «Замка». - Для начала - все ваши стоны о «Больших Потерях» можете засунуть… куда-нибудь. Куда именно - сами придумаете. Взрослые люди. Анатомию в школе изучали…
        - «Посмотри на результат, потом - прикинь все другие возможные результаты и ты поймёшь, что для ТАКОГО результата это - не потери!». Точка. Конец цитаты. Если ты об этом, - вскочила, сжав кулачки, Фейри, - то я…
        - То ты сейчас сядешь на место!!! - Киборг, обычно - спокойный и выдержанный, рявкнул так, что Эйли, не ожидавшая такого рыка, не «села на место», а скорее на него рухнула. - Я вас уже слушал… долго. Теперь - послушайте вы меня. Молча! Имелась в виду другая цитата, но и эта - тоже подходит…
        - «Запомните, на войне - убивают!», - Айсберг, посмотрев на горку сломанных спичек перед собой, отложил так и не раскуренную сигару. - Ты, наверное, это сказать хотел? Или что-то ещё… на ту же тему?
        - Ну, об этом вы и сами неплохо знаете. Кстати, говоря - «Молча!», я имел в виду и тебя тоже. Так что - будь любезен помолчать. И выслушать. Для начала - то, что мне никак не дают процитировать - «Каждый выбирает для себя!». Знакомая песня, правда? А примерить её на нашу ситуацию вы не пробовали? Например - подумать о том, что в нашей армии нет ни одного… призывника. Только наёмники, которые прекрасно знали, на что идут - еще, когда выбирали профессию, и добровольцы, которые тоже в курсе… твоей, Алекс, последней цитаты. Они САМИ это выбрали…
        - Другое дело, ребята, что НАША задача… - Князь, до этого спокойно сидевший в кресле, протянул Айсбергу горящую зажигалку и заговорил - первый раз за весь этот вечер, - ваша, моя, Паладина, Ольсена, Макферсона… да и всех остальных командиров тоже - действовать так, чтобы… «худший вариант выбора» - был оправдан. И в данном случае он - оправдан полностью. Как раз - результатом. Вопрос закрыт. Пора работать дальше. Game must go on![Game must go on! (англ.)… Игра должна быть продолжена!] Извини, Киборг. У меня всё.
        На крыше наступила тишина. Викинг, Фейри и даже Айсберг смотрели на Барта так, будто увидели его первый раз в жизни. ТАКОГО они от этого «вечного раздолбая» явно не ожидали. Паладин улыбался - он-то знал Князя дольше… действительно, а чего вы ждали от ПРОФЕССИОНАЛЬНОГО журналиста?
        - Всё нормально, Барт. Когда в тему, то - извиняться не за что, - наконец прервал он общее молчание. - Надеюсь, все ВСЁ поняли и подобных… истерик ни у кого из вас больше не будет. Вернёмся к результатам операции. Что мы имеем в итоге… и что это нам даёт? Первое. Провинция Пинар-дель-Рио - наша. Конечно, её нужно хорошенько почистить от… «патриотов», но это уже - не проблема. Их командование мы накрыли. Как там было о змеях - «Без головы - остальное безопасно». И главное сейчас - не дать испанской армии заняться этим самостоятельно…
        - Это уж точно, - кивнул Князь. - Таких дров наломают, что только держись! Они по-другому не могут. Ещё один момент. Для справки и общего развития - Пинар-дель-Рио сейчас - самый «испанский» район Кубы. Если здешних чиновников
«привести в чувство», то с населением - мы договоримся…
        - Правильно, здесь занимаются табаком, а не сахаром. И Картель пока ещё не влез сюда всеми ногами. А теперь уже и не влезет. Ибо не дадим. В сущности, почти все его плантации были на востоке провинции, а их мы - взяли ещё ДО этой операции. Ладно, это - на перспективу. Второе. Уже только в ходе операции на нашу сторону перешло до шести сотен «патриотов». И два раза - целыми ротами. Отец Лоренцо, судя по всему, справляется не хуже Падре, и зачистку мы проведём по «мягкому» варианту… опять-таки, если испанские чиновники и военные не влезут…
        - Знаешь, Киборг, а ты не совсем прав… пусть влазят! - Айсберг явно успокоился и опять начал мыслить логически. - Если местные фермеры-табаководы будут видеть в нас защиту не только от «патриотов», но и от испанских чиновников, то, по-моему, это будет совсем неплохо. А такую защиту мы им обеспечим…
        - Инициатива наказуема, - улыбнулся Паладин. - Вот ты этим и займёшься, когда вернёшься в Гавану. И ещё… Нам же надо будет не только прикрыть их от чиновников, но и обеспечить вывоз готовой продукции. Связываться с доном Педро, лично у меня - никакого желания нет… Викинг, поговори с Раулем. По некоторым намёкам, старший Кастро в Мексике - достаточно серьёзная фигура… и мы сможем провернуть это через него. В конце концов - теперь у нас в руках всё западное побережье острова. Но опять-таки это - на перспективу. Третье. Добыча нашей охоты. Для начала -
«патриотические тушки». По степени «звездатости». «Подполковников» и «полковников» я не считаю… Такое впечатление, что в штабах у «патриотов» - просто не бывает других «офицеров»! Половина из тех, что мы взяли живьём - вообще непонятно кто, но - при звании! Далее пошли «генералы». Три «бригадных» и два «дивизионных», то есть все те, кто реально командовал боевыми частями - убиты. А не хрен собираться в одной комнате… когда туда две «шестидесятки» бросают! Плюс к этому - ещё два десятка… ну и развелось же их, интересно, чем только испанцы в Пинар-дель-Рио всё это время занимались? У нас в плену - начальник штаба «Первой дивизии», «бригадный генерал» Луис Эрнандес и ещё восемь таких же штабных крыс, как «полковники». Начштаба «Второй дивизии», к сожалению - успел уплыть на шхуне. Может, она по дороге утонет - Дуглас успел ей в корму три снаряда засадить. А может, и нет, но мне наплевать…
        - Это, в смысле - «И так хорошо»? Ты же, вроде, накручивал наших офицеров на тему
«И чтоб ни один от вас не ушел!», - удивился Викинг.
        - Да, накручивал, но при таком количестве «неушедших», один-два сбежавших, в сущности - допустимый процент потерь. Кто-то смылся бы в любом случае. Идеальных операций не бывает. Главное, чтобы ВСЕ не сбежали… а они - не сбежали. Продолжим наш список. Из трёх, имевшихся в пределах нашей досягаемости, «mayor general»ов, убиты двое - сам командир их «Шестого Корпуса» и какая-то «шишка» из «Западного Департамента». А какого чёрта эти кретины на пулемёт - в конную атаку пошли?! Как будто у меня было время… и возможность их воротники разглядывать! Хотя они не так уж и важны были - обычные «звездатые патриоты». Зато вот третьего - взяли живым. А этот третий стоит тех двух. Фейри, что бы ты не думала, но он один - оправдывает всю операцию. Были бы у нас ордена, их бы получили все, кто был в Димасе! За этого самого третьего. Вы такую везучую и скользкую тварь там взяли…
        Судя по выражению лица Киборга и по тому, как при этих словах он сжал кулаки, какой бы «везучей и скользкой тварью» этот «третий» ни был, на этот раз ему - крупно не повезло… и ускользнуть ему не удастся. В действительности, на эту
«жирную утку» никто даже и не рассчитывал. Ну, кто мог знать, что именно в ту ночь Карлос Ролофф Миалоски, «генерал-от-финансов» и «свой человек» Картеля в высшем командовании «патриотов», будет проворачивать очередной гешефт?! Когда его опознали, сразу стало понятно, почему в Димасе были войска «патриотов», которыми там до этого и не пахло. И откуда там взялись корабли американской Береговой Охраны…

05.06.1898…Куба, Димас, временный штаб… и - госпиталь… (день)
        - Если бы мы успели раньше… - Гонсалес со всего размаху бил кулаком по стене, но даже не морщился - Welcher Teufel wur so fьr langerwartetes![Welcher Teufel wir so fur langerwartetes! (нем.)… Какого дьявола мы так долго ждали!]
        - Заткнись, Фридрих! И прекрати ломать дом. - Айронпост, замотанный бинтами как мумия, резко втянул воздух - сквозь стиснутые зубы и продолжил. - Если бы ты…
«успел раньше», мы бы сейчас с тобой не разговаривали. Потому что твоего «Печкина» - просто утопили бы! Ещё на подходе. Не наделали дырок, как сейчас, а - пустили бы к чёрту на дно! И не спорь, - махнул он правой рукой - единственной не забинтованной конечностью, - я лучше знаю! Если бы только ты сунулся к причалу до того, как янки развернули все стволы на «Беду» - у нас бы вообще ничего не вышло! Дьявол, Роберт Макферсон был прав - слишком много «если» было в нашем плане. Так что - все, кто у нас выжил на этом долбаном причале - обязаны этим тебе! Тому, что ты - подошел… и тебя - не утопили, пока ты подходил. Подошел как раз вовремя и - ко всем чертям смёл янки с их палуб своими «гатлингами» и «норденфельдом»!
        - Это точно… нас бы там всех положили, - кивнул сержант Стивенс, нынешний командир уцелевших «курсантов». - Две шестифунтовки и кольтовский пулемёт… не считая винтовок. А если, мистер Гонсалес, вы думаете, что успели бы спасти Артура… то есть - лейтенанта Лоннера… Нет. Не успели бы. Его убили ещё в начале - он разнёс гранатой один «кольт», но его сразу достали из второго…
        - А «Беду» они утопили бы в любом случае, - опять заговорил Лэм. - Вот только, Фридрих, если бы ты дёрнулся раньше - сначала утопили бы «Печкин»! Ну а так - пока они стволы туда-сюда ворочали - ты и подошел на выстрел «гатлинга»! Кстати, твоему кораблю и так досталось. А ты представь, сколько снарядов он получил бы - выйди на открытую воду хоть чуть-чуть раньше! Ну что - представил?
        - Спасибо, но что-то не очень хочется… - Гонсалес рассматривал свой разбитый кулак. Судя по всему, он уже пришел в себя, и теперь - почувствовал боль. - И так чёрт знает, сколько мы будем стоять в ремонте…
        - Chi vivra vedra[Chi vivra vedra… (ит.)… Поживём, увидим…] … но не меньше месяца… если нам очень повезёт, - угрюмо протянул Джузеппе Маргелло, механик с «Печкина».
        - Корпус-то залатаем быстро, но вот машина… хорошо хоть тот снаряд не взорвался… и котел тоже…
        - Himmeldonnerwetter![Himmeldonnerwetter! (нем.)… (идиом.)Чёрт возьми!] - Фридрих опять начал ругаться, но дверь в комнату распахнулась и, увидев входящих, он вспомнил, что всё-таки в некотором роде офицер. Да и уж точно - кабальеро из Соноры. - Прошу прощения, сеньорита ди Фейро. Сеньор Макферсон - мой корабль в ближайшее время в море не выйдет. Пробоины в корпусе и поврежден двигатель. Для ремонта нам придётся отбуксировать его в «Тихую Гавань». Здесь мы ничего не сделаем. Надо просить союзников…
        - Зачем же - союзников… сами его на буксир и возьмёте, - спокойно ответил тот. И улыбнулся ошалевшему мексиканскому немцу. - Принимайте командование любым из трофейных катеров… капитан-лейтенант Гонсалес. Мистер Айронпост, вы - станете капитаном второго. Мистер Фукс их уже осмотрел. Оба в порядке, ну, по крайней мере, машины и корпус ниже ватерлинии. Так что - идите, выбирайте… или первым будете выбирать вы, лейтенант? - Макферсон перевёл взгляд на бывшего морского пехотинца и пожал плечами. - В любом случае, какой-то из них сегодня же - как только это станет возможным, отправится в «Алжир». С важным грузом, точнее - с вашим сегодняшним пленником, лейтенант Стивенс. С тем самым, что вы извлекли из-под ящиков…

08.06.1898…Куба, база «Замок» (плантация Дебре)… (вечер)
        - Кстати, Эйли, я знаю, ты навещала Лэма в госпитале, - Паладин повернулся к ней,
        - как он там? Когда я заходил - и он, и доктор Шрайбер спали, так что…
        - Мне сказали - через неделю уже будет на ногах, - Фейри всё ещё хмурилась, но было видно, что она уже почти успокоилась. - Айронпост - живучий… как кошка. И у него, наверное, как и у неё - девять жизней. Я, когда увидела его в Димасе, думала, что, наверное - его всего поломало… Особенно когда услышала рассказ о том, как он летел с «Беды»… до самого берега. Лежит весь перебинтованный - только руку и один глаз видно. А оказалось, что его просто всего щепками истыкало, когда под палубой катера снаряд взорвался! И до берега он, как выяснилось, тоже не долетел. Просто в воду упал, а потом Фукс его выловил, - она фыркнула и передёрнула плечами. - Знаешь, когда он услышал, что вместо «Беды» получит новый катер - вскочил, как ужаленный. Правда, в порту только и успел, что выбрать - Фридрих ему очередь уступил. Потом Лэму опять поплохело… контузия, сам понимаешь. Но зрелище было - ещё то…
        - Ну да - «Мумия»… какой там был последний номер? - Князь засмеялся. - Хотя, без разницы - какой… очередной. Да, Киборг, а что это за каракатицы такие в Димасе взяли? Паровой катер по размеру, но - с вооружением канонерки…
        - А так и называется - артиллерийский… или канонерский катер. Только пушки и пулемёты юсовцы на них - уже во время войны поставили. А раньше это были - катера Береговой Охраны. Наклепали таких в своё время до чёрта и теперь вовсю используют, где ни попадя… хотя кораблики неплохие - скорость приличная, на волне устойчивые. Да ещё и пушка-скорострелка калибром пятьдесят семь миллиметров - на баке. Правда
«кольты» на них - вдрызг разнесли. Один - гранатой, другой - шрапнелью «на удар». Я приказал «гатлинги» с «Печкина» снять и на них переставить. Старичок - месяца два в ремонте будет. Пока мы детали закажем, да пока доставим…
        - Про их новые названия - уже все знают? - Барт обвёл взглядом сидящих. - Ну, так слушайте, кто ещё не в курсе - «Фобос» и «Деймос»! То бишь - «Страх» и «Ужас». Интересно - чья была идея? Говорю сразу, я ни при чём!
        - Народное творчество, - махнул рукой Викинг. - Хотя я, может быть, «при чём». Лэм меня как-то спрашивал, что значит «Беда»… ну, я и перевёл - дословно. По логике вещей, это и могло быть… примером для подражания.
        - Ладно, на сегодня, наверное, всё - поздно уже, - Паладин оперся руками на стол и обвёл взглядом всех остальных. Улыбающийся Князь, задумчивый Влад, спокойный и невозмутимый Алекс, хмурая, но тоже уже спокойная Эйли. «Команда…», - подумал он.
        - «А ведь действительно, они - Игроки. Все, а не только Барт. Из молодёжи в ходе операции - ни один не слажал и не сорвался! Сегодняшний срыв - не в счёт, это просто была реакция на постбоевой отходняк… по мощности воздействия, вообще-то - сильно превосходящий привычный для них постигровой…». - Киборг улыбался, глядя вслед уходящим. В основном - своим мыслям. - «Ох, ребятки - тренируйте свои нервы! Вам это скоро понадобится - к концу месяца я собираюсь оставить вас здесь одних. А сам умотаю в Сантьяго - поближе к основным событиям. А вам четверым… Стоп. Ещё же и Гот в Майями! Интересно, а что из него получилось - в ходе такой
«самостоятельной работы»? Значит - пятерым. Придётся вам поработать здесь самим. Ничего, справитесь. Игроки - существа, легко адаптирующиеся… По себе знаю. Да и опыт - дело практики. А уж практики, для получения опыта - у вас будет достаточно!


12.06.1898…Республика Гаити, Кап-Аитьен, акватория порта… (вечер)

«Хорошо, что мы не сунулись на Багамы. Влипли бы «по самое не могу»… Хотя, в том бардаке, который «здесь» сейчас начался, могли бы и вывернуться… но что-то я в этом сильно сомневаюсь! Чёртовы «лайми», неймётся им! Ну, какого хрена они влезли в эту войну - тут и без них разобрались бы!». - Ковбой раздраженно сплюнул за борт и закурил, разглядывая лодки, суетящиеся вокруг корабля. Того телеграфиста, которому он дал аванс и пообещал заплатить ещё больше за «срочную доставку сообщения прямо в руки» видно не было. Значит, и ответа из Гаваны ещё нет - для Гаити, а уж тем более для этого города, обещанная им сумма была, конечно, не запредельной, но - довольно крупной. Такими здесь не разбрасываются…

«Такого, судя по её реакции… хотя это ещё не показатель - могла и отыграть, не ожидала даже Элиза…», - вернулись к последним новостям мысли Билли. - «А уж как этого не ожидал я! «У нас» таким даже и не пахло! Чёрт, да уже после того, как в войну влезла Италия - можно было сообразить, что здешняя реальность «поплыла», и расклад сил в этом мире теперь не совпадает с «нашим»! Ладно, проехали. Я, в конце концов, не политический эксперт. Да, но, голова-то у тебя есть? И в ней, даже - ходят такие слухи, имеются мозги, а не только справочник по стволам и калибрам! Вот и думай. Головой. Что мы имеем на данный момент… кроме Италии, которая очень обиделась на Штаты за свой крейсер, а ещё больше - за свои колумбийские инвестиции! А имеем мы такую вот ситуёвину - Англия объявила войну Испании. Та ответила и… И что? И пока - всё. В этом веке дела быстро не делаются, и ещё ничего не понятно…».
        - Месье Коуби! Месье Коуби!
        - Я здесь, Жан-Жак! - Билли махнул рукой. - «А вот и телеграфист… сейчас хоть кое-что прояснится! Надеюсь, что - прояснится…».
        - Вот ваша… срочная телеграмма из Гаваны, месье Коуби…
        - А вот ваши деньги! - Ковбой, почти вырвав листок бумаги из руки улыбчивого и, по местным меркам, прилично одетого мулата, быстро пробежал глазами короткий текст -
«Ганфайтеру - Баракоа. Флаг Конфедерации - Менестрель»…
        - А ещё последние новости из Испании, месье Коуби, - добавил Жан-Жак, пряча в карман «честно заработанное». - Бесплатно. Всё равно - скоро их будет знать каждый мальчишка на улице. В Мадриде переворот - правительство свергнуто…
        В ответ Билли только и смог, что - от всей души выругаться. По-русски. В других известных ему языках подходящих к этому случаю слов просто не было…

13.06.1898…Куба, база «Замок» (плантация Дебре)… (день)
        - Господа, вы, наверное, уже догадались, почему и зачем я вас здесь собрал. Если у кого-то… есть сомнения, - Паладин глубоко вдохнул и обвёл внимательным взглядом сидящих перед ним. Все они были (официально)… гражданами Британии, - то поспешу их развеять… именно из-за того, что Англия вступила в войну. А это… событие, ставит нас… именно нас, господа, перед… выбором - на чьей мы теперь стороне…
        В комнате повисла тишина. Все присутствующие только искоса посматривали на соседа - кто решится заговорить первым? Киборг тоже молчал, откинувшись на спинку стула. Не выдержал паузы - один из лейтенантов-«зуавов» Макферсона…
        - А вы, сэр? Какую сторону выбрали для себя вы, мистер Киборг?
        - Эту. Ту же, что и сейчас, - спокойно ответил тот. - Я… надеюсь, что британские войска на Кубе не высадятся, но в любом случае - мой выбор сделан…
        - Приплюсуйте меня, сэр, - не менее спокойно сказал Патрик О’Лири. - Ну, и ещё всех моих ребят заодно. Новичков - тоже. С теми, кто уехал на восток, я не говорил, но я хорошо знаю Шона Каллахана - их вы тоже можете вписать, сэр.
        Освальд Райан и Кевин О’Коннор, его лейтенанты - просто кивнули, подтверждая этим слова своего командира. А Джон Дуглас вдруг рассмеялся…
        - Ха! «Диких Гусей» вы могли бы и не спрашивать, сэр! Да и нас, кстати, тоже… шотландцы верны только Королеве… Которая здесь, на Кубе, уж точно не появится! На Правительство, даже если это - «Правительство Её Величества», мы - плевать хотели! Так что, наш ответ - какие у вас будут для нас приказы, сэр?
        Остальные шотландцы или - тоже засмеялись, или (как Макферсон и ирландцы до него) кивнули. Паладин улыбнулся и посмотрел на, пока ещё не снявшего все бинты, Айронпоста. Бывший сержант морской пехоты хмыкнул…
        - Ну, если Джон гарантирует, что Её Величество здесь не появится, - протянул он и толкнул локтем своего механика. - Джозеф, а ты как думаешь, стоит нам ждать здесь, на этом чёртовом острове Куба, Королеву Викторию?
        - Что-то я в этом сомневаюсь, Лэм, - так же задумчиво ответил Фукс и посмотрел на Киборга. - Сэр, если вы не против - я бы хотел сейчас вернуться на «Деймос». Там у меня - до чёрта работы! Прошу прощения, сэр, но кажется мне, что… зря вы нас здесь сегодня собрали. Я так думаю, что остаются все…
        - Не зря, Джозеф, - ответил тот. - Я очень рад, что «остаются все», но… спросить у вас об этом был просто обязан, понимаешь?
        - Да, сэр. Вам нужно было убедиться…

14.06.1898…Куба, к востоку от Сантьяго, к северо-востоку от посёлка Дайкири, гасиенда «Cerca de Tres Robles Negros»… (день)
        - Ну, и что ты на это скажешь, Капитан? - Эспектро уронил на стол пачку газет и рухнул в кресло, вытянув ноги. - Лично у меня такое впечатление, что «этот» мир тихо сходит с ума… или, по крайней мере - пытается сойти. Я, конечно, не историк… Но «у нас» ведь такого - точно не было, правда? Я там, в горах, совсем отстал от жизни, так что - просвети-ка ты меня - что вообще происходит?
        Эрк улыбнулся, поставил перед мулатом кувшин с соком - тот сразу же жадно за него ухватился, и стал неторопливо перебирать газеты на столе…
        - «Huragua News»… а её что - ещё выпускают? «El Cubano Libre»… ну, понятно, куда ж в ваших горах без неё… «Еl Boletнn de Oriente»… и её «английский вариант» -
«Oriente Herald»… ага, вот и «основной источник» - «Las Novedades del Santiago-de-Cuba»… Все остальные - можно не смотреть. Они даже комментарии перепечатывают. Да и так, везде - одно и тоже. Кабель-то - тоже один…[Названия газет… «Huragua News» - «Новости Хурагуа». «El Cubano Libre» - «Кубинская Свобода». «Еl Boletнn de Oriente» («Oriente Herald») - «Вестник Орьенте». «Las Novedades del Santiago-de-Cuba» - «Новости Сантьяго-де-Куба».]
        - Так как ты это всё прокомментируешь? А то, до Карлоса я - точно в ближайшие два дня не доберусь. И до Курта - тоже. А выходить на связь…
        - Ну, с этим всё понятно - «Дольше молчишь - дольше живёшь», первое правило нелегала. А вот с комментариями тебе придётся немного подождать. Не хочу повторять одно и тоже два раза. Отдохни пока. Сколько ты с седла не слезал?
        - В каком смысле - «два раза»? Ты ещё кого-то ждёшь?
        - Да. Он скоро приедет, думаю, где-то в течение часа. Интересно, а какой… набор газет - будет у него? Скорее всего - тот же… разве что без «El Cubano Libre». Кстати, а какое у тебя там звание? И ещё, портупея твоя - в горах?
        - Да нет, портупея со звёздочками… если ты именно это имел в виду, с собой, в сумке. А звание… капитан! Так что, кого из нас называть «капитаном», это ещё вопрос спорный… и не надо так ржать! Чего тут смешного?
        - Да нет, просто… ситуация здесь будет ещё та… ТРИ капитана за одним столом обсуждают политические новости. Двое - из разных армий, а одного, вообще - просто так зовут… Слушай, Луис, надень, пожалуйста, портупею - очень прошу! Это ж будет такой сюр! Эх, жаль, что здесь фотографа нет…
        - А стрелять мне после этого не придётся? Хотя, конечно, после капитана Гарсия и этого… не помню, как зовут - заместитель у твоего Эспады… Кстати, Капитан - а ты знаешь, что этими самыми вашими «Смертниками» ветераны в горах новичков пугают? Они же теперь - главные герои всех «Ночных Страшилок»! Где ты вообще этих психов откопал? Судя по рассказам, они страшнее тонтон-макутов…
        - Не знаю, по-моему, они - нормальные ребята. Ну, разве что крыши у них нет… а у кого из нас она есть? К тому же «откопал» их не я…
        - А кто?
        - Лейтенант Табити… то есть, теперь - Валькирия. Старое её имя ты, пожалуйста, тоже забудь… как и моё. Тоже - во избежание…
        - Дьявольщина! ОНА тоже здесь?! - Эспектро резко вскочил и оглянулся, будто старался «ЕЁ» обнаружить. Причём, почему-то - именно за спиной…
        - Ну, не могла же Лейт пропустить такое мероприятие… - Эрк, глядя на мулата, с тихим смехом откинулся на спинку кресла. - Луис, а ты, случайно - ничего не забыл? Например, того, что вы с ней вообще-то - на одной стороне…
        - Тьфу ты, чёрт возьми, - с видимым облегчением тоже рассмеялся тот, и, махнув рукой, упал обратно в кресло, - а ведь действительно! Ну, теперь мне всё ясно! Кого же ещё она могла найти?! Правильно тогда сказал Карлос - как бы дело не обернулось, в любом случае будет весело! С такими-то кадрами…

14.06.1898…там же… (немного позже)
        - Добрый день, сеньор Гауптманн, - капитан Баррахес, входя в комнату, тоже, как и Эспектро до него, нёс в руках пачку газет. - Что вы обо всём этом скажете…
        - Добрый день, сеньор Диего, - поднялся с кресла Эрк. - Для начала, пожалуйста, держите руки подальше от оружия и… познакомьтесь с… так сказать - своим коллегой. Разрешите вас представить… Капитан Диего Баррахес - Испанская Армия, батальон
«Талавера». Капитан… Эспектро - Кубинская Освободительная Армия…
        - Рад с вами познакомиться, сеньор Баррахес, - широко улыбнулся и тоже встал с кресла невысокий, но широкоплечий мулат. Три серебряные звезды в ряд на портупее не оставляли сомнений ни в его звании, ни - в его принадлежности…
        - Не сказал бы, что я… так уж и рад, - аккуратно положив газеты на стол, сказал в ответ испанец, правда - тоже улыбнулся. - Но за револьвер уж точно хвататься не буду. Да и знаете ли, сеньор Эрк, после «Дивизиона «Хосе Марти» - меня трудно чем-либо у вас удивить. По сравнению с новостями, это - вообще мелочь…
        - Ну, если перестрелки сегодня не будет, - снова уселся за стол Капитан, - тогда я прошу вас присесть, господа офицеры. Садитесь поудобнее, потому что в газетах - ещё не все новости. Мне только сегодня… передали из Сантьяго - несколько совсем свежих сообщений, в газеты не попавших. Первое - вчера, в бою под Кадиксом, англичанами была уничтожена эскадра адмирала Камарры. После чего этой ночью та же английская эскадра бомбардировала город и порт Кадикс. Что, вместе с переворотом и начавшейся в Испании гражданской войной приводит нас только к одному выводу - Куба осталась с САСШ один на один. Да и все прочие испанские колонии тоже - могут рассчитывать отныне только на собственные силы. Помощи из метрополии они, по крайней мере, в ближайшее время - уж точно, вряд ли дождутся…
        - Каррамба! Проклятые британцы, - взорвался Баррахес, - сожри их Дьявол! Всё, теперь нам надо ждать сюда ещё и их десант! Вот Гомес обрадуется! - Диего Мануэль повернулся к «капитану-повстанцу», но радости у того что-то совсем не наблюдалось. Скорее, он упорно пытался не выругаться…
        - А вот английского десанта здесь, пока что - точно не будет! - Эрк улыбнулся и откинулся на спинку кресла. - Войск в Западном Полушарии у них мало, а из Европы не пришлют. Им сейчас там совсем не до того. Вторая свежая новость. Кроме того, что Кадикс не сдался… да ещё, по слухам, его батареи утопили кого-то из англичан, этой же ночью… время точно неизвестно, да, по-моему, точное время для самого сообщения и не существенно - испанская армия взяла Гибралтар! А утром - отбила все атаки той самой эскадры из-под Кадикса! Причём это - не по слухам. Информация подтверждена. В Гибралтаре сейчас испанцы…
        Он перевёл взгляд с одного ошалевшего лица на другое. Выражение на них было абсолютно одинаковым. Что - у «пришельца», что - у «местного», в глазах можно было прочесть только одно - «Ну ни… себе!!!».

14.06.1898…Куба, недалеко от Баракоа, поместье «Новая Алерия»… (вечер)
        - Знаешь, Билли, ты вернулся не просто вовремя, а - очень вовремя! - Боцман всё не мог успокоиться, расхаживая по террасе над морем.
        - Знаю. Ещё бы пару недель задержки, и я даже из Европы мог уже не вырваться, судя по последним сообщениям оттуда. - Ковбоя, наконец-то отпустило напряжение, в котором он находился последние дни, и он расслабленно полулежал в кресле. - Хотя… кто его знает - может, с этим проблем бы и не было…
        - А он говорил не про Европу, - спокойно уточнила Миледи. - Просто сегодня из Тампы вышел конвой с юсовским десантом, так что - сам понимаешь…
        - Упс… Значит, уже началось… Стоп, - посерьёзнел Билли. - Если флот вышел сегодня, то… как вы об этом так быстро узнали?! Что-то я сомневаюсь, что эта новость - передавалась информационными агентствами…
        - Ну, не знаю, как там насчёт журналистов, но в Майями об этом через час после отплытия знал любой бомж! - Тигра хмыкнул и махнул рукой. - Там ведь, на кораблях-то - тоже люди. И у каждого - родственники…
        - Ещё раз - стоп! Где Баракоа, а где Майями! А ну, колитесь, что вы тут без меня устроили? С «Хозяевами Портала» связались, что ли? У кого ещё - в этом Мире, может быть такая быстрая передача информации…
        - Кстати, «предложение о сотрудничестве» поступало, но Аспера их так напугала, что, судя по всему - с нами решили «не связываться». - Миледи достала из шкатулки длинную сигарету и спокойно прикурила от горящей свечи - она была несуеверной. - У нас к ним тоже большой симпатии не возникло. Винегрет из советских интеллигентов и их бывших гэбешных кураторов - на фига нам такой геморрой? Судя по всему, они там ещё по-детски верят, что «Деньги, сила и власть - решают всё!».
        - Хотя… они-то как раз, судя по некоторым данным - считают «детишками», как раз нашу команду! - Боцман рассмеялся. - И, на основе этого мнения - не принимают всерьёз. Короче, мы с ними - не сошлись характерами… ещё до свадьбы!
        - А по поводу… «быстрой передачи информации». - Сова пожала плечами. - Это же элементарно, Билли! «Свой человек в Майями». С рацией. И базы на западе Кубы. И телеграфный кабель. Вот и все секреты этой «неимоверной быстроты»…
        - Блин, я же сам с Князем по телеграфу связывался… - Ковбой засмеялся и тоже закурил. - Действительно элементарно! Это у меня, наверное, паранойя начинается - от общения с Дювалями. Я, под конец - от Элизы уже прятаться начал…
        - Билли, как тебе не стыдно! Она же - такая милая девочка… - Миледи с улыбкой погрозила ему пальцем. - Умница… красавица… шпионка… спортсменка… короче, ты был не прав! Это же было просто невежливо, так её игнорировать…
        - А что ты с ней сделал под конец? И это - человек, которого я считал образцом для подражания! - Тигра - в наигранном возмущении, всплеснул руками и, наконец-то присел на парапет. - Ты привёл эту - я не побоюсь романтического образа - невинную молодую леди, прямо в - опять-таки не побоюсь, на этот раз готичности - цепкие лапы хищной и безжалостной Совы! Самой жуткой Миледи во всех известных мне, а это как минимум - в двух, Мирах! Ай-яй-яй, какой ты бессовестный…
        - Да ну вас! Хорошо вам тут было - командой работать… Я, если честно, когда в Европе был - постоянно вас вспоминал. То одного, то другого, то - всех сразу. Чёрт его знает, почему… сентиментальностью я, вроде не страдаю…
        - Ладно, хватит пока лирики. Сценка «Возвращение блудного Ковбоя» закончена, начинаем работать, - посерьёзнела Миледи. - Как там любит говорить мой брат - «Мы - в цейтноте. Вообще-то мы - всегда в цейтноте! По-другому у нас - не выходит». Что сначала - выслушаешь информацию от нас, или - выложишь свою? Наверное - давай сначала ты, но - только основные факты, конспектом…
        - Всё равно тебе ещё перед Капитаном… - Тигра вдруг замолчал и посмотрел на Сову.
        - Миледи, а мы ему ТУ новость… сообщили?
        - Упс… Нет… Стоп. Билли, ты пока погоди рассказывать и… знаешь, что - сядь-ка поудобнее. Сигарету - отложи. Дыши глубже…
        - А давай ты - не будешь сейчас… сеансов проводить, а? - Боцман повернулся к насторожившемуся Ковбою. - Просто у неё это уже рефлекс - что «человека к новости надо подготовить». Тем более, так сказать… «потенциального родственника». Что, ещё не понял? Совсем ты там, в Европе, расслабился… В общем, так. О первом пополнении команды мы тебе сообщали, а вот о недавнем - сообщаю сейчас. Ещё плюс трое. Варг - ты его должен помнить, по «стрельбищу»… - Билли кивнул. - Гарм… помнишь ли ты Майка, я даже не спрашиваю. И Дана…
        - ЧТО?! Она - в команде?! Но…
        - И не просто… «в команде»…
        Судя по слегка обалделому выражению лица, Ковбой уже понял - но пока ещё не поверил. Он перевёл взгляд на Миледи. Та кивнула и развела руками - мол, что же тут ещё скажешь - если так вышло…
        Глава 5, опять неожиданная, и - военно-организационная…

«С такими друзьями - никаких врагов не надо!»
        (догадайтесь - о ком…)
18.06.1898…Куба, к востоку от Сантьяго, к северо-востоку от посёлка Дайкири, гасиенда «Cerca de Tres Robles Negros»… (поздний вечер)
        - Эрк, у нас… намечается проблема! - Лейт упала в кресло и с шипением втянула воздух сквозь стиснутые зубы. - Или даже целый комплекс проблем…
        - В бухте Гуантанамо? - Капитан подумал, что ещё никогда не видел её настолько уставшей. - Это настолько срочно? Может, ты сначала отоспишься?
        - Как только - так и сразу… - Валькирия благодарно улыбнулась Ведьме, которая поставила рядом с ней на столик кружку горячего кофе. - Спасибо, Дана… Капитан, не обращай внимания, я в порядке. Выслушай, а там уже и решай - насколько это срочно. Десант на месте. Вот только их в три раза больше, чем должно было быть. Мы парочку поймали… американские морпехи, как и положено. Теперь сядь покрепче и держись за воздух - это «НАШИ» американские морпехи! В смысле - «с той стороны Портала»… Если эти двое не соврали, что вряд ли - «потрошили» мы их качественно, то сейчас на плацдарме - пять сотен «местных» маринеров и… вдвое больше «наших»! Что немного утешает - оружие у них «местное». У тех, кого мы взяли, были «краг-йоргенсоны». Ну, и ещё - броники и каски… тоже - «местные». Эрзац, конечно, но…
        - Сюда ты их, случайно, не прихватила? - Эрк достал трубку, посмотрел на неё и положил на стол. Курить не хотелось. - Имею в виду маринеров…
        - Да там и привозить уже нечего было! - Лейт фыркнула, как кошка. - На то, что остаётся после «сеанса экстренного потрошения по-мексикански» - даже я смотреть не могу… блевать тянет. «Смертники» на психоломку время не тратят - сразу переходят к третьей степени… для разминки перед четвёртой. Стволы и броню привезли - потом на них полюбуешься. Кстати, жилеты хоть и эрзац, но - револьверную пулю держат. Да и из девяносто шестого «маузера» тоже - на дальней дистанции…
        - Девяносто восьмых «маузеров» у вас с собой не было?
        - Нет. Я «весло» не брала, а у кабальеро они популярностью не пользуются. Итак, вернёмся, блин, к морпехам. «Крагов», как я поняла - на всех не хватило, так что там у них есть ещё «спрингфилды» и - не меньше десятка «землероек». Ну и револьверы, как же без них - говорят, самые разнообразные. Вторая новость. Они зарылись в землю по уши - до сих пор копают. Как оказалось, при высадке их «тепло встретили». Причём, у тех двух была полная уверенность, что «встретили» немцы…
        - Какие немцы? И как именно «встретили»? В Сантьяго есть несколько команд из Германии. Да и кое-кто из наци тоже «под вермахт» косит…
        - Эсесовцы, блин! Плакат «Вступайте в СС «Викинг»!», бюст Адольфа Алоизыча, немецкие марши из-за холма… выдумать такой сюр у этих маринеров мозгов бы точно не хватило! Может, это был - кто-то из этих самых наци?
        - Что-то я не замечала за ними подобного, - удивилась Дана. - Они-то, конечно, психи, но… именно на ЭТИ темы такие ребята - никогда не шутят. Может, другой кто-то так над маринерами прикололся? Чисто ради хохмы…
        - Ну, тогда хохма у них - вышла знатная… - Валькирия зевнула и сделала глоток уже немного остывшего кофе. - Кроме уже описанной мной «наглядной агитации» для этого весёлого прикола были использованы - минимум два эмгэ сорок вторых, минное поле, кстати, с табличками «Ахтунг! Минен!»… типа - «Мы честно предупредили!», не знаю сколько, но - до хренища, бутылок с «коктейлем» и, опять-таки - неопределённое, но вполне достаточное для того, чтобы устроить маринерам весёлую жизнь, количество винтовок… может даже, если только меткость стрелявших морпехам не почудилась, с оптикой. Итог этой дружеской встречи - «местные» влетели на минное поле, «наших» накрыло бутылками, а от пулемётов и винтовок досталось всем. Спалено две шлюпки и изрешечена ещё одна. На этом «приветствие» закончилось и «комитет по встрече» тихо и незаметно исчез в тумане неизвестности. Антракт…
        - Ясно. Наша «Гуантанамская Побудка» накрылась медным тазиком… - Капитан махнул рукой и всё-таки принялся набивать трубку. - Ну и хрен с ней. Кстати, что там с местным испанским гарнизоном и… канонеркой?
        - Моя идея по-тихому, под шумок, прихватизировать «Сандоваль» - накрылась не иначе как той же медной посудиной… из-за отсутствия в бухте этой самой канонерки. И не то, чтобы она куда-то умотала… Ты, конечно, будешь долго смеяться, но знаешь, эти кретины… умудрились подорваться на собственной мине! Понимаешь, что от них осталось… после двухсот кило пироксилина и взрыва огнетрубного котла! - Лейт снова глотнула кофе. - С тамошними испанцами мне пообщаться не удалось. Они, наверное, по совету тех самых «эсэсовцев», убрались подальше от берега, чтобы флот - из пушек не достал, но… местные «патриоты» не дали им далеко уйти. Доны сейчас практически в кольце, хотя всё ещё не сдались и упорно прорываются в направлении на Гуантанамо. Маринеры с плацдарма в этих боях почти не участвуют, но там и
«патриотов» хватает. Просто кишмя кишат… как москиты - только успевай отмахиваться…
        - Вы поэтому там так долго - от «патриотов» отмахивались?
        - Да не то, чтобы отмахивались… скорее, мы их ловили. Блин, да пока среди них найдёшь того, кто хоть что-то полезное знает - десятка два перебрать надо! И то, если всего два десятка - считай, очень повезло. Мы, пока добыли там нужную информацию, где-то с полроты списали в расход… Мелочь, но приятно.
        - Так бы и сказала - ездила на охоту, - засмеялась Ведьма. - А то - «на разведку»,
«на плацдарм в бухте Гуантанамо надо посмотреть»…
        - Если бы ты сказала - «на рыбалку», - подхватила Лейт и тоже улыбнулась, - вот тогда бы точно угадала! «Рыбку» мы там всё-таки наловили. Сам «генерал» Перес нам, к сожалению, не попался… Зато есть полный расклад по «патриотам»… и он меня - не слишком радует. Работа «смиренных братьев» и то, что корсиканцы устроили в Баракоа
«Ночь Длинных Ножей» - почти на треть сократило «дивизию» Переса и… в Главном Штабе ему решили помочь. Подкинули ещё два «полка» - из «Второй Дивизии». Тоже пехоту, так что у него их опять шесть…
        - Какие именно подкинули?
        - Были - «Сагуэй», «Майари», «Гуантанамо» и «Хатуэй», - Валькирия откинулась на спинку кресла и прикрыла глаза, - теперь там ещё «Куато Абайо» и «Монкада» - оба из Пальма-Сориано… и все «полки» толпятся возле бухты.
        - «Не стоит прогибаться под изменчивый мир…», - Капитан, с довольным видом, почти промурлыкал это. - Интересно, это работа Карлоса или Гомес сам такой дурак? Хотя, может это не их идея, а американского «советника»… которому сейчас наплевать на всё, кроме обеспечения высадки… но всё равно - очень хорошо!
        - Чему это ты так… радуешься? У нас теперь под боком, - пораженно посмотрела на него Ведьма, - прибавилось «патриотов»… Да они же - на пути у Билли!
        - Дана, да успокойся ты… не паникуй, - Лейт, даже не открывая глаза, небрежно махнула рукой. - Ковбой с караваном пойдёт по главной дороге - через Гуантанамо… в смысле, через город Гуантанамо. Спокойно проскочит, если ещё не проскочил. А возле города сейчас - полная тишина… Пойми, они же ВСЕ возле бухты…
        - На самом деле - Билли УЖЕ в Гуантанамо. Извини, не успел тебе сказать - он выходил на связь совсем недавно, как раз когда отряд Валькирии приехал, - Эрк встал, подошел к Ведьме и, крепко обняв - со смехом закружил её по комнате. - Ну а радуюсь я - человеческой глупости! Дуракам, не знающим законов природы!
        - Раздавишь же, медведь! Немедленно поставь меня на место! - Дана теперь тоже смеялась. - Вот, так уже лучше, а то всю закружил! Погоди-ка, а какие именно законы природы они не знают? Что-то я не поняла, объясняй немедленно!
        - Кстати, я тоже не совсем поняла, что ты имел в виду… - Лейт открыла глаза и, улыбнувшись, добавила ехидным тоном, демонстративно… но не очень плотно, закрыв их снова. - Мне стоит выйти… или ты её ненадолго отпустишь?
        - Отпущу… ненадолго, - сделав это, Капитан взял трубку и закурил. - А не знают они - Закон Портного… в смысле - «Закон Сохранения Материи»… «Если где-то что-то прибыло, то обязательно - где-то что-то убыло»! В данном случае - в Гуантанамо у них прибыло, а… в Майяри и рядышком - на фиг убыло! А если ещё и учитывать, что и после юсовской высадки войска «патриотов» никуда отсюда не денутся… становится совсем весело! Как ты думаешь, Валькирия, что может натворить, допустим… хотя бы тот же наш горнострелковый батальон, который в начале июля должен прибыть сюда, в комплекте с Паладином и Ольсеном, например - в городе Майяри? Или нет - возьмём немного шире… во всём Сагуа Танамо? Прибудут они морем, да ещё - вдоль северного берега… а «патриотов» там - нет никого. Все здесь…
        - А рядышком, в Пальма-Сориано - тоже никого нет, они все - тоже здесь! - Лейт тихо засмеялась. - Эрк, знаешь, а ведь это действительно - очень смешно… обеспечить высадку амерам и… отдать за это… как минимум - четверть провинции!

20.06.1898…Куба, база «Замок» (плантация Дебре)… (день)

«И как Эрк умудрялся вести подобные совещания в стиле «дружеской беседы»? У меня почему-то сплошной канцелярит получается… Если не считать «сборы для своих» и… ха! Понял, блин! Просто Капитан не видит в этом случае разницы между «нашими» и
«местными»! Особенно - военными… Чёрт, а у меня так не выйдет - я-то эту разницу вижу. Ладно, проехали. И вообще… Паладин - сволочь! Умотал в Ла Фе, на встречу со старшим Кастро, а меня оставил «начальником»… ну, и - кто он после этого?! Хорошо ещё, что все военные вопросы ведёт Ольсен, а то был бы полный… и окончательный. А так - жить можно… Правда - недолго и в муках…».
        Айсберг, в ходе этого «мысленного скрежета зубовного» - не прекращал слушать доклады офицеров. Внимательно, чтобы ничего не пропустить. Разница между тем, что они говорили и записанными у него в блокноте данными, была незначительной, но она была… Свои заметки он сделал ещё вчера, перед отъездом Киборга - за сутки кое-что изменилось. Правда - не очень многое, но… Иногда - в мелочах-то и скрывается самая главная гадость! Пропустишь, и всё - приплыли! Пока «гадостей» - не было, и не факт, что они будут вообще, но расслабляться не стоит. Мало ли…

«Кстати, интересно, а почему «и. о. командира» Паладин назначил именно меня, хотя у него под рукой был Викинг? Причём, его-то не надо было срочно выдёргивать из Гаваны, да ещё гоняя для этого катер - спустился этажом ниже, и всё… Ну, пришлось бы отрывать его от Симоны, но это - вполне выполнимая задача. Влад, конечно - влип по уши, но головы и её содержимого при этом не потерял. Да и Симона, в сущности - нормальная девчонка. Практически «наша» - даже удивительно. Чем-то на… мою Эйли похожа, только - жестче… и безжалостней. Но это можно понять… зная её биографию. Хотя Фейри теперь тоже - отнюдь не тот «цветочек», что была раньше…».
        Алекс мысленно улыбнулся, вспомнив совсем недавнее происшествие. Тогда, на дороге из Гаваны в «Тихую Гавань», их попытались ограбить… какие-то, скорее всего,
«гастролеры». Местные bandoleros[bandoleros (исп.)… бандиты (именно в значении «…с большой дороги»).] давно уже от людей в серой форме конфедератов и вообще от обитателей «Гавани» - шарахались как ошпаренные… или - раскланиваясь предельно вежливо, проезжали мимо. Было, в своё время… несколько случаев. И уроки они усвоили. Эти же - рискнули. А что - ведь лёгкая добыча! Молодая пара в открытом экипаже, всего с двумя охранниками! О чём вы, какие проблемы?!

«Да уж, «гастролеры» тогда - конкретно нарвались. На три автомата - мой «Зубр» и
«форматы» «легионеров», а ещё… на «Марголин». Интересно, а что бы сказали наши киевские знакомые, увидев, как Эйли - в упор, с полным самообладанием - всадила по три пули в двух отморозков?! «Хипушка-лапушка», говорите… «цветочек комнатный»? Ну а ЭТО вам - как?! Правда, уже потом, когда всё закончилось, на гасиенде… но это же - потом, когда мы одни остались! Ладно, хватит мне уже думать… о ней. А то ведь, плюну на всё и - умотаю в Гавану, к Фейри. Чёрт, уже не в первый раз я её оставляю, а всё равно… Стоп. Не сейчас. Мечтать - будешь потом…».
        Тем временем - отчитались уже все, и майор Ольсен встал - начиналось то, из-за чего, по большому счёту, сегодняшнее совещание и собрали. И из-за чего, в сущности, Айсбергу и пришлось за сутки осваивать почти весь имеющийся объём информации по нынешнему состоянию армии. После «охоты на генералов» подконтрольная территория немного увеличилась… где-то - раз в десять. Испанская Армия и испанские власти? Вы что, смеётесь?! Ах, вы серьёзно… Наивный вы, однако! Они-то здесь при чём?! Ведь не испанцы же провинцию очистили! Ну, кое-кто из них, конечно, в этом участвовал, но… ага, правильно - внимательно смотрим на офицеров в зале. Кто там у нас сидит рядом с Карлом Густавом? О, точно, испанский полковник Рамон Луис Карлос де Вега! Только вот… в форме майора Конфедерации. Его заместитель, капитан Мигель Риккардо, тоже в зале - так и остался капитаном. И не одни они тут такие…
        А чего вы хотели? В Испании - Гражданская Война. Очередная. Может, офицеры и солдаты испанской армии, плюнув на всё, и уехали бы домой - драться на этой самой Гражданской - каждый за своё, но… невозможно. Куба - в американской блокаде. Да и не все поехали бы - у многих уже здесь, на острове - дом, жена, дети. А
«подчиняться законным властям»… да ну вас в Ад! Здесь, на Кубе, гражданские чиновники и высшее командование уже достали армейских офицеров так, что дальше некуда! Нет, конечно же, если бы американская армия была поблизости - всё было бы иначе. Враг есть враг и в этом случае - у человека чести! - выбора нет, вот только основной флот САСШ - на востоке острова, где-то под Сантьяго. И десант будет там же. Ну а здесь, в Пинар-дель-Рио… то же, что раньше. Воры-чиновники. Дурацкие приказы из Гаваны. «Патриоты», за американские деньги купившие и чиновников, и командование. Стоп! Ну, а это - что?! (Или - кто?!) «Карибская Конфедерация» какая-то… Очередные «патриоты»… да нет, вроде. «Патриотов» и американцев они-то как раз - бьют в хвост и в гриву. Без оглядки на «стоп-приказы» из Мадрида и Гаваны. Правда, немного странно бьют - не всех подряд, а стараются достать только
«генералов»… рядовых и офицеров они к себе вербуют. Да и не только их вербуют - под знамёнами этих «конфедератов» кого только нет! Может, и для «бездомных» испанцев там - тоже место найдётся? Да и священник советует… а как же доброму католику пренебречь советом святого отца?
        Не обязательно мысли испанских офицеров и причины, по которым они «сменили знамя», были именно и только такими, но и эти - тоже сыграли свою роль. Они, правда, ещё косились на сидящих рядом с ними бывших «патриотов». Особенно на команданте Сирило Маркеса, за которым с начала года гонялись все испанские войска и герильеро в Пинар-дель-Рио, но - так и не поймали. Причём, всё то же время за ним… охотились командование «патриотов» и войска Картеля - с точно таким же «успехом»! Кличка «El Gato Salvaje»[«El Gato Salvaje» (исп.)… «Дикий Кот»] полностью ему соответствовала - появлялся неизвестно откуда, исчезал неизвестно куда и не забывал при этом - точно и болезненно ударить. Алекс тоже часто бросал взгляд в ту сторону, но не на самого Сирило, а на его… «военного советника»… начальника штаба… кем она там была ещё? Из командиров-повстанцев она выделялась не так полом - женщины там были, как… тропическим маскировочным комбинезоном со знаками различия капитана американской армии и медалью «Пурпурное Сердце». За что конкретно Джейн «Тай» Уорд - офицер-аналитик Корпуса Морской Пехоты США, ТАК обиделась на
собственную страну, почему выбрала именно ТАКОЙ способ мести и как оказалась… «здесь и сейчас», так и осталось неизвестным. На эти вопросы она не отвечала. Киборг был знаком с ней ещё
«там»… и был «в курсе», но сказал только - «У каждого в душе есть свои змеи… и не будите чужих, вам что - своих мало?». Этим всё и закончилось. «Будить чужих змей» - почему-то никто не захотел…

07.06.1898…Куба, провинция Пинар-дель-Рио, между городами Лос-Паласьос и Сан-Кристобаль, железнодорожная станция… (утро)
        - Мы не сможем проехать дальше, сеньор Киборг, путь разрушен, - Рауль Кастро, поправив висевший на плече «формат», достал сигару и закурил. - Командир местного гарнизона поминает всех родственников Дьявола и их семейную жизнь, кстати, весьма противоестественную, с каким-то… «El Gato Salvaje». А служащие на станции говорят, что рельсы - опять взорвали. Наверное - тот самый «Дикий Кот»…
        - Ремонтников они туда уже послали? - Паладин покосился на дымящую сигару и махнул рукой О’Лири и Конвею, приглашая их к участию в разговоре.
        - Нет, и пока даже не собираются, - пожал плечами Кастро. - Испанский капитан связался с Лос-Паласьосом и попросил пару блиндированных вагонов… но его оттуда послали. Сказали - только завтра. Да, и про командование из Лос-Паласьоса он в своей речи тоже упоминал… в тех же выражениях. А с Сан-Кристобалем связи нет. Наверное, взорвали не только пути. Без охраны ремонтники ехать отказываются… и я их - вполне понимаю. А капитан не хочет посылать солдат без защиты… и его я - тоже понимаю. В местном гарнизоне сейчас - всего полсотни человек на ногах…
        - Спасибо, капитан. - Паладин, не торопясь, обвёл взглядом офицеров. - Господа, как вы думаете… две сотни бойцов в нашем поезде - равны полусотне испанцев в двух блиндированных вагонах? А то у меня - нет никакого желания ждать до завтра… да и в
«Замке», пока мы развлекались охотой на «патриотов», накопилась куча разнообразных дел! К тому же, наша добыча в тюремном вагоне… и так воняет, а если мы задержимся ещё на сутки - «тушки» вполне могут начать портиться…
        - Скорее, нервы моих ребят испортятся от жалоб и стонов, - брезгливо плюнул на землю Кастро. - Дьявол, да если ты назвался… «генералом», то хотя бы - веди себя как генерал, а не как… крыса в мешке с гуано! Прошу прощения, сеньоры…
        - Не стоит извиняться, Рауль, - рассмеялся Роберт Конвей. - Думаю, ты высказал наше общее впечатление от… «добычи». Из всей этой шайки… разве что - Эрнандес да его сын ведут себя как мужчины… а не так, как ты это только что описал!

07.06.1898…Куба, провинция Пинар-дель-Рио, между городами Лос-Паласьос и Сан-Кристобаль, железная дорога, недалеко от места взрыва… (день)
        - Вы были правы, сэр, - махнул рукой в сторону леса Кевин О’Коннор. - Они не ушли и до сих пор здесь - ждут в засаде. И кстати, замаскировались так хорошо, что мы их еле обнаружили… раньше, чем - они нас. Чёрт знает, сколько их там - мы не смогли подобраться ближе и посчитать. Какие-то они… слишком умелые.
        - Спасибо, лейтенант, можете пока отдохнуть, - Паладин повернулся к остальным офицерам, стоящим в тени вагона. - Я думаю, капитан Кастро, что ваш план у нас - не пройдёт! Если к этим ребятам - не смогли подобраться вплотную даже потомственные браконьеры О’Коннора… то про ваших абордажников - и говорить нечего! Придётся в этот раз - воевать «по правилам»… Чёрт, как же они не вовремя!
        - «По правилам» тоже не получится, сэр, - усевшийся прямо на землю разведчик отрицательно покачал головой. - Судя по тому, что я там видел - они не будут воевать «по правилам»… просто будут стрелять в нас из-за кустов и деревьев. Если мы пойдём в атаку, то умоемся кровью, сэр! А они в атаку точно не пойдут…
        С крыши вагона раздался удивлённый вскрик, а потом один из снайперов Конвея, расположившихся там и наблюдавших за лесом через оптические прицелы, спрыгнул с неё и, подбежав к офицерам, доложил своему командиру:
        - Сэр, на опушке… машут белым флагом!

07.06.1898…там же… (чуть позже)

«Интересно, а какого чёрта они вдруг пошли на переговоры…», - думал Паладин, наблюдая, как Освальд Райан в сопровождении двух «грэшемов» приближается к лесу. Примерно на полпути они остановились, а с опушки им навстречу двинулась ещё одна тройка под белым флагом. Киборг поудобнее опёрся на стенку вагона, поправил MG и продолжил анализировать ситуацию. - «Вариант первый - в этом отряде уже побывал кто-то из «смиренных братьев», «прочитал проповедь», а сейчас они - разглядели наш флаг. В этом случае «патриоты» - идут сдаваться. Или - просто поговорить… уточнить детали, так сказать, что тоже весьма неплохо. Вариант номер два - это ловушка. И чего они могут ей добиться? Разве что… убьют парламентёров, рассчитывая на то, что мы, в ярости - бросимся в атаку. Наихудшая вероятность. Мы-то, конечно, подстраховались, но… тут уже всё зависит - исключительно от везения бывшего сержанта Иностранного Легиона и двух бывших контрабандистов. Вроде бы те трое, среди нас - самые везучие. По крайней мере, в карты с Райаном - никто играть не рискует. Другие варианты… нет информации для точного анализа. Так,        - Разговор парламентёров был недолгим, а затем один из мулатов - развернулся и побежал в сторону поезда. Паладин приник к прицелу, но больше ничего не случилось.
        - «Значит, морпех… ага, сержант Рамирес, не спасается бегством, а несёт сюда какую-то информацию…».
        - Вам передали записку, сэр! - О’Лири держал в руке листок бумаги.
        - Именно мне? Они что, - пожал плечами Киборг, - мою фамилию там написали? Или просто сказали - «Передайте-ка это вашему старшему командиру…»?
        - Не то чтобы вашу фамилию, сэр… прочитайте лучше сами…
        Паладин ещё раз пожал плечами и взял у Патрика неровно сложенное послание. Развернул его, прочитал… перечитал записку ещё раз:
« РЫЦАРЮ. ПРИХОДИ - ПОГОВОРИМ. ТАЙ…»…
        Очень хорошо, что в вагоне - никто не понимал по-русски! Иначе… имиджу Пола Киборга - как расчетливого аналитика и хладнокровного командира, был бы нанесен непоправимый ущерб. Мат был - этажей на… точно не подсчитать, на сколько именно, но - много. Правда, матерился Паладин - тихо, вполголоса, да и на лице его истинные чувства не проявились, но - тем не менее…

20.06.1898…Куба, база «Замок» (плантация Дебре)… (день)

«Интересно, а что Карл Густав сказал, когда увидел нового… «Зама по Аналитике и Спецназу»? Хотел бы я это послушать! А то мои познания в здешнем шведском мате не выдерживают никакой критики… пробел в образовании. С другой стороны - они же практически не общаются. Каждый занимается своим делом. Он - общей организацией, Тай - специальными операциями…», - тут Ольсен закончил обрисовывать обстановку и Айсберг мгновенно выбросил из головы все посторонние мысли…
        - Итак, господа офицеры, в связи с вышеизложенным, - Карл Густав, опираясь на трость, подошел к карте на стене. - Первое. На основе ваших батальонов, майор Лару и майор Прайс, мы - формируем две пехотные бригады по четыре батальона каждая. Вы становитесь их командирами, - лёгкая улыбка тронула его губы, когда он посмотрел на ошарашенных такой новостью комбатов. - Это нужно сделать быстро - как основу для новых частей используйте «временные» роты, которые мы сформировали для взятия Ла Эсперансы и новые отряды «ополченцев». С последними вам поможет отец Лоренцо со своими… «смиренными братьями». Ещё три бригады - будут «испанскими». Займутся их формированием майор Росарио, майор Ортис и майор Каррера. Господа, вам я тоже настоятельно рекомендую не отказываться от помощи отца Лоренцо…
        Ольсен пристально посмотрел на командующих округами Сан-Хуан-де-Маргинес, Консоласьон-дель-Сур и Гуане. Те, в ответ - понимающе кивнули. Им, испанцам «из метрополии», не нужно было объяснять, кем в действительности являются «смиренные братья». Да и, в конце концов, даже будь они все - обычными доминиканцами, Святую Инквизицию в Испании тоже ещё не забыли. И, кстати, в отличие от «цивилизованного и просвещённого мирового сообщества» там почему-то считали, что деятельность этой организации была нужной, полезной и даже крайне необходимой!
        - Второе, - дождавшись реакции, продолжил начальник штаба. - Майор Хорджес, ваш эскадрон - тоже разворачивается в бригаду. У вас сейчас - почти триста человек. В последнее время среди добровольцев из Мексики было много кавалеристов, кроме того, в Пинар-дель-Рио есть испанские конные подразделения - людей для этого достаточно. Надеюсь, с испанскими офицерами вы… договоритесь самостоятельно.
        - Конечно, сэр, - широко улыбнулся Джеймс Хорджес, - с этими сеньорами я уже воевал рядом, так что - обязательно договорюсь! Конная бригада - будет!
        - А теперь - то, что вас огорчит, майор… - Карл Густав пристукнул тростью. - Я официально, в присутствии свидетелей - категорически запрещаю вам отныне… лично участвовать в атаках! Командуйте, пожалуйста - откуда-нибудь с холма… Я повторяю, это - официальный приказ. Нарушите - переведу вас в штаб… и назначу интендантом. Судя по вашему грустному лицу - приказ вы поняли. Больше к этому возвращаться не будем. Третье. Охрана побережья. Майор Макферсон, с этого момента вы - Начальник Береговой Охраны. После совещания задержитесь, обсудим её организацию подробнее. Майор Дуглас, вы - тоже останетесь. Береговые батареи - ваша задача, как Начальника Артиллерии. Четвёртое. Ваша морская пехота, майор Оливейра и… - Ольсен запнулся, как бы подбирая определение, - «рейнджеры» команданте Маркеса объединяются под одним командованием. С этого момента вы подчиняетесь непосредственно… советнику Уорд. Я вполне понимаю ваше удивление, Оливейра, но… это - приказ.
        - Он просто ещё не знаком с советником Тай, сеньор Ольсен, - ехидно улыбнулся
«рейнджер». - Когда, майор, вы познакомитесь с ней поближе… Я гарантирую, что вас ждёт множество очень больших сюрпризов… Как и меня в своё время.
        - Не думаю, что они для Рамона будут такими уж большими… - Кастро улыбался ещё ехидней Маркеса. - Просто ты, Сирило не застал здесь… кое-кого. После сеньоры Лейт и сеньориты Аспер… вряд ли советник может стать ЕЩЁ БОЛЬШИМ сюрпризом для майора Оливейры, чем эти двое - ты уж мне, пожалуйста, поверь…
        - Рауль прав, я - удивился совсем другому, - кивнул тот. - Сеньор Ольсен, прошу прощения, но… Мой батальон и отряд команданте - слишком разные. О, конечно ваши бойцы, Маркес, неуловимы и непобедимы в лесу, но я сомневаюсь, что они хоть когда-то высаживались десантом с корабля… и вообще выходили в море!
        - Причины такого объединения, майор, - ответил Карл Густав, - …советник Уорд объяснит вам сразу после общего - на отдельном совещании. Капитан Кастро, к вам это не относится. Ваша рота теперь - будет подчинена командованию напрямую - как и все прочие отдельные роты и группы… и как все корабли нашего «флота». Далее… Пятое. Ваши… батальоны «ополчения», господа команданте, частично перейдут в Береговую Охрану, частично вольются в формируемые бригады. Конкретные указания каждый из вас получит позже. Последнее… Представляю вам, господа, своих заместителей… кое-кто из вас этих офицеров знал раньше, правда - в другом качестве… Майор де Вега и… майор Эрнандес, встаньте, пожалуйста, чтобы вас рассмотрели…

19.06.1898…Куба, база «Алжир» (Санта Педро дел Хуале)… (вечер)
        - Паладин, а ты не мог бы мне объяснить… одно из своих решений. По кадровой политике… - Айсберг не скрывал удивления. - Генерал-«патриот» в нашем в штабе… Это, по-моему, как-то… неестественно. Ты не находишь?
        - Не нахожу. Почему бы и нет? - Киборг улыбнулся. Алекс, не скрывающий свои эмоции… редкое зрелище, между прочим! - Во-первых. «Патриоты» бывают разные. А некоторые из них - и такие встречаются - даже без кавычек. И, есть у меня подозрение, что Луис Боливар Эрнандес - как раз из таких вот…
        - Только - «подозрение», не уверенность?
        - Да, пока - только подозрение. А насколько оно оправдано… время покажет. Во-вторых. Карл Густав, конечно - военный гений и, в некотором роде фанатик, но… он не справится один. Особенно - при наших нынешних масштабах… Значит - нужен штаб. Испанские офицеры, которые с нами сотрудничают, кроме полковника де Веги - опыта штабной работы не имеют. Командиры-то они неплохие, а вот штабники - увы. А тех, у кого на Кубе такой опыт есть, я предпочёл бы… иметь на противоположной стороне. И чтобы им там не мешали - тогда победа нам гарантирована!
        - А как же - де Вега?!
        - Исключение, подтверждающее правило! И, если ты заметил, из штаба его очень быстро выперли… и законопатили куда подальше. Так что с испанцами у нас - облом, а больше никого под рукой и нет…
        - Кроме Джейн Уорд…
        - Тай - не в счёт! Был бы у меня выбор, - махнул рукой Паладин, - в «Замке» её и близко не было бы, а уж в штабе - тем более! Сидела бы здесь, в «Алжире», обучала бы «спецов» - идеальный вариант! Для всех… и для неё, кстати - тоже… Короче - имей в виду, Алекс - капитан Уорд, это… тот самый «рак», который - «на безрыбье»! Был бы у меня - хоть немного больший выбор… Ладно, замяли. Вернёмся к нашему основному вопросу. В-третьих. Чтобы ты не считал меня… наивным и доверчивым альтруистом, сообщаю - точно известно, что «General de Brigada»[General de Brigada (исп.)… бригадный генерал] Луис Боливар Эрнандес очень любит своего единственного сына… мне продолжать?
        - Да нет, я сам продолжу… Сын его - тоже у нас. Заложником… - Айсберг криво усмехнулся. - Как гарантия лояльности отца… Правильно?
        - А ты что, думал - он мне просто понравился? - Киборг коротко хохотнул. - Это, кстати - тоже! Будь он таким же дерьмом, как все остальные - закончил бы так же, как и они. И - там же. В лесу возле «Замка» - места много…
        - …а акул в Атлантике - ещё больше! Эту поговорку - я уже слышал. Кажется, от Князя. Хорошо, со старшим Эрнандесом - всё ясно…
        - … и теперь тебя интересует младший? Блин, Алекс… ты что, подумал - мы его в подвале держим?! Так сказать, в холодке - чтобы не испортился?! Плюнь и забудь, не позорь Миледи! Сам же заявлял, что ты - её ученик! Вот и думай… как её ученик, а не как советский интеллигент, начитавшийся «Огонька»! Дано… Пареньку - шестнадцать. Воспитан был - на кодексе чести и… рыцарских романах. Короче - романтика из него так и прёт! Какие ещё данные тебе нужны?
        - Симону Дебре… попросил поделиться воспоминаниями? - Айсберг улыбнулся. Дополнительных данных ему явно не требовалось. - Или младшего Ольсена - вполне хватило для его… полной обработки?
        - Олле - сам справился. Ещё в дороге пересказал Антонио Луису парочку историй «От братьев Дебре», и уже на второй день парень был «готов». Обошлось без «тяжелой артиллерии»… то есть, Симоны.
        - И в каком он теперь отряде? Или нет, погоди… Точно! Ни в каком. Ты вместе с Олле Ольсеном его - в «Замке» оставил. И не влезут пацаны никуда, и отцы спокойнее будут. А кто его… куратор?
        - Тай. Куратор младшего Эрнандеса… да и тренер - для обоих… - Паладин, видя удивление собеседника, опять рассмеялся. - Алекс, я ведь говорил тебе - «Будь у меня больший выбор…»! Кроме того, что она достаточно неплохой аналитик - Джейн ещё и «Инструктор от Бога»! Чёрт, да всего за два месяца она сделала из обычного… отряда «патриотов» - профессиональных «лесных призраков»! Так что сейчас мальчишки - в надёжных руках! По крайней мере, бойцы из них после «Школы капитана Уорд» будут просто загляденье! А если что-то… пойдёт не так, - он внезапно оборвал смех,
        - Джейн колебаться не будет - не в первый раз… Ладно - до встречи!
        Киборг хлопнул Айсберга по плечу и быстрым шагом пошел к причалу. Но, если бы Алекс умел читать мысли, то - удивился бы в очередной раз за сегодняшний день. А может и нет… В принципе, данная Паладином характеристика - «достаточно неплохой аналитик и инструктор от Бога»… абсолютно не противоречила фразе - «Когда-нибудь, Тай, я тебя всё-таки убью… рано или поздно, но - обязательно!»…

20.06.1898…Куба, база «Замок» (плантация Дебре)… (день)
        - Итак, господа офицеры, с военными вопросами на сегодня всё… - Ольсен обвёл взглядом зал и сел в кресло. - Прошу вас, господин Айсберг…
        - Господа, у меня небольшое… и не совсем военное, дополнение к сегодняшнему совещанию, - Алекс встал и тоже внимательно оглядел присутствующих. - В основном они касается нынешней… политической ситуации. А конкретно - нынешнего высшего руководства, как военного, так и гражданского, в Пинар-дель-Рио и Гаване. Сеньоры, я вполне понимаю ваше к нему отношение, - слегка улыбнулся он, увидев перекошенные лица испанцев, - но постарайтесь, пожалуйста, не так откровенно его демонстрировать. Хотя бы две-три недели. Максимум - месяц. Не больше…
        - Сеньор Айсберг, вы хотите сказать… - Риккардо широко распахнул глаза, а ещё несколько испанских офицеров - встали со своих мест…
        - Да - именно это. В течение месяца - о существовании Карибской Конфедерации будет объявлено официально. Точная дата этого события - пока неизвестна, но узнаете вы о ней заблаговременно. Очень желательно, чтобы… высшее руководство, как раз то самое - в Пинар-дель-Рио и Гаване, узнало об этом последним. До тех пор - всё должно выглядеть… как раньше. Вы понимаете - о чём я…
        - О том, что новые мундиры мы будем пока носить только в «Замке», - спокойно сказал де Вега. - Чтобы не испортить сюрприза…
        - Да уж, это точно! ТАКОЙ сюрприз портить не стоит, - засмеялся Каррера. - Как бы я хотел увидеть их рожи… в тот самый момент, когда они об этом узнают! Должно быть, это будет просто феерическое зрелище!
        Теперь в зале смеялись уже почти все - даже те, кто с «Большими Шишками» из испанской колониальной администрации лично не сталкивался - воображения хватило. -
«Ну, сеньоры, надеюсь, вы - всё поняли правильно… и языки распускать не будете. А если кто-то всё-таки распустит…», - и Айсберг посмотрел на отца Лоренцо, который скромно сидел в углу зала. Тот, заметив этот взгляд, тонко улыбнулся и кивнул, -
«…то «смиренные братья», в случае чего - знают, что делать…».
        Глава 6, слегка семейная, тактическая и информационная…

«Информации много не бывает!»

1-е правило разведчика…

«Информация лишней не бывает!»

2-е правило разведчика…

«ОН ЗНАЛ МНОГО ЛИШНЕГО…»
        надпись на могильном камне…
20.06.1898…Куба, к востоку от Сантьяго, к северо-востоку от посёлка Дайкири, гасиенда «Cerca de Tres Robles Negros»… (вечер)
        - Слушай, Билли, а вы с Шафтером что, сговорились? - Эрк рассмеялся и пояснил несколько удивленному Ковбою. - Просто конвой с десантом тоже сегодня прибыл. Не мог, понимаешь, подождать немного - дать нам освоиться с твоими новыми железками! И вообще - а ну-ка, поворотись-ка, Билли… Кстати, я серьёзно.
        - Здравствуй, братик. Давно не виделись… - Ведьма… выглядела смущённой, что для неё, в общем-то, было несвойственно. - Так получилось…
        Ковбой несколько секунд просто смотрел на неё, а потом - с радостной улыбкой сгрёб в охапку. Дана спрятала лицо у него на груди… и не увидела, как он - беззвучно, одними губами, спросил у Капитана - «Когда свадьба?». Эрк в ответ погрозил кулаком и, тоже беззвучно, послал его куда-то… очень далеко.
        - Расплакаться, что ли? От умиления… - Валькирия стояла в дверях дома, ехидно улыбаясь. - Такая семейная сцена… жаль, фотоаппарата нет - был бы компромат! Кое-кто в своё время ТАК высказывался о своих родственниках…
        В то, что Лейт - может «расплакаться» вообще, а «от умиления» - уж тем более, естественно, никто не поверил, но «семейная сцена» завершилась - и у брата и у сестры почему-то (причём одновременно) возникло необоримое желание её стукнуть и они тут же начали претворять его в жизнь. Дане это, кажется - удалось. По крайней мере, она в этом была уверена! И не обращала внимания на Билли, потирающего левый бок - не до того ей было - думала, как бы исхитриться ещё раз добраться до Валькирии, которая, непонятно как - вдруг оказалась на крыше веранды и теперь с довольным видом сидела там, нахально болтая ногами в воздухе… Разве что не мяукала, мерзавка!
        - По-моему, это бесперспективно… - Капитан, явно очень стараясь не засмеяться, демонстративно смерил взглядом расстояние. - Когда вы туда… заберётесь, она - или спрыгнет или перелезет на дом. Разве что запульнуть в неё чем-нибудь…
        - Перехватит… или просто увернётся, - задумчиво сказал Ковбой. - Так что и это тоже не поможет. Придётся ждать, пока сама слезет. Но это - вряд ли…
        - Ага! Можете на это даже и не надеяться, - кивнула Лейт, - мне и здесь хорошо! Весело, тепло, уютно и ещё - прекрасный вид… на красивый закат…
        - Интересно, а если попробовать тебя приманить, - Билли теперь вовсю улыбался, осознав комичность ситуации. - Например, чем-нибудь вкусным…
        - Разве что ты из Швейцарии сыр привёз, - Ведьма - тоже «взглянув со стороны», хихикнула, - или шоколад! Больше она ни на что не поведётся…
        - Сыр с шоколадом всё равно не помогут! Я на это точно не поведусь - разве что на хороший старый клинок! Кстати, катаны - не предлагать!
        - Ладно, заканчивай представление, - махнул рукой Капитан. - Пошли-ка в дом, а то сейчас ещё Эспада прибежит… тебя спасать. Клинком…
        - А если без шуток… - Валькирия спрыгнула и, мягко приземлившись, хлопнула Ковбоя по плечу, - то я рада тебя снова видеть, Билли!

20.06.1898…там же… (немного позже)
        - Ладно, с твоими европейскими приключениями мы разобрались, - Эрк замолчал ненадолго, раскуривая трубку, - а на свои переживания по поводу Дюваля - наплюй и забудь. В творящемся здесь и сейчас хаосе… ещё один Игрок - не критичен. Тем более, если он - выставляет свои фигуры на нашей стороне…
        - Да, пока что - на нашей. Как это ты обычно говоришь… кодовое слово - «пока что»!
        - Ковбой тоже закурил. - Какой у месье Огюстена приз в этой игре… я, например не в курсе. К тому же… «Не так страшен чёрт, как…»
        - «…как его малютка!». Я тебя понял, но… у тебя что, был очень большой выбор? Его у тебя вообще не было! А по поводу… «его малютки», в смысле, Элизы Дюваль… Тигра абсолютно прав - у девочки нет никаких шансов. Миледи «сделает» её не особо напрягаясь. Если бы тут был сам полковник Дюваль - тогда бы я поволновался, а так… не вижу для этого причин. Погоди немного, - остановил он вскинувшегося Билли, - вот я закончу мысль, а потом уже - будешь возражать! Дело в том, что ты… видишь в ней не нынешнюю Элизу, а ту самую мадам Элизу Дюваль, разведчика с пятидесятилетним стажем, почтенную пенсионерку, автора мемуаров и биографии своего отца! Кстати, ты ведь хорошо помнишь, как она умерла «у нас»?
        - Да, конечно помню, - кивнул Ковбой. - Ей было уже под восемьдесят, когда… в её дом забрались грабители. Она тогда перестреляла их всех, но и сама получила пулю. Вызвала полицию и не дожила до её приезда…
        - Всё правильно. Только… это не та Элиза. То есть - не эта. Понимаешь ли, в чём штука - «та»… никогда не бывала на Кубе…
        - И никогда… не встречалась с мистером Уильямом Коуби, - подхватила Ведьма, до этого просто тихо сидевшая рядом с Капитаном, - не говоря уже о некоторых других людях - ты их всех знаешь, братик! Подумай сам… это «той» было под восемьдесят, но
«этой»-то - пока ещё нет и двадцати лет!
        - Как раз двадцать ей скоро и будет, - махнул рукой Эрк. - Ну что - сообразил? В этой Игре она - внимание, кодовое слово - пока ещё новичок! Твоя оценка полковника была абсолютно точной, но вот его дочери… не уверен. Короче, чтобы зря не сотрясать воздух, предлагаю подождать две-три недели, дать Миледи спокойно с ней поработать, а потом уже посмотреть на результат. В конце концов, где - мы, а где - Баракоа. Давай-ка лучше перейдём к текущим делам…
        - Узнаю Капитана, - улыбнулся Ковбой. - «Проблема, не являющаяся проблемой в данный момент, в данный момент проблемой не является!»… так, кажется? Ну ладно, к текущим, так к текущим… блин, как меня в дороге эти дожди достали! Нет слов, одни выражения! А уж как выражались швейцарцы…
        - Вот, кстати, о швейцарцах… те, что с тобой приехали - это и есть та самая рота? Как-то маловато их для этого, хотя… двенадцать пулемётов - очень весомый аргумент! У нас в пулемётной роте - восемь «машинок»…
        - Нет, это - не рота. Раум и его люди пока остались в Баракоа. А приехал, можно сказать - инструкторский взвод. Кстати, «машинки» у них - наши… в смысле - наша собственность. Я прикинул, что, может вы здесь пулемётчиков и подготовили, но уж с особенностями швейцарских изделий они - точно не знакомы. Между прочим, Армия Швейцарии к ним на данный момент никакого отношения не имеет. Хотя подавляющее большинство, действительно - из Швейцарии. Наёмники. Многие знают испанский. Ну а английский - знают почти все. «Машинки» они тоже знают великолепно - вербовал я, в основном - «испытателей» с SIGовского полигона. Герр Краусберг разрешил… когда понял, что у него не получится уговорить меня остаться. Правда, какого хрена я так ему там нужен был - до сих пор не пойму…
        - Могу объяснить, если хочешь, - улыбнулся Капитан. - А где ещё «гном» такого ценного сотрудника достанет? Да нет, не конструктора, - покачал он головой, заметив удивление Билли. - То, что конструктор из тебя аховый, он, конечно, быстро понял. Но вот генератор новых идей… да хоть конвейер вспомни! Я уверен, что, кроме него, было ещё - много чего… ты даже мог не обратить на это внимания. То, что для тебя - норма, для «местных» - почти откровение…
        - Ну, разве что… да ладно, это неважно! Всё равно - чёрта с два я бы там остался! Блин, да я дни до отъезда считал! - Ковбой засмеялся. «Маузер», появившийся у него в руке, крутанулся вокруг пальца и снова исчез. - Кстати, Эрк, если ты вдруг вздумаешь меня использовать как… технического эксперта - ни фига у тебя не выйдет! Клянусь на стволе, что отныне - никаких мастерских, конструкторских бюро и прочего! Меня они ещё в Швейцарии достали! Теперь я - только стрелок, так что - имей это, пожалуйста, в виду… и не смейся, я серьёзно!
        - Никаких мастерских и прочего, говоришь… ладно. Согласен. Твоё право. Но вот быть
«только стрелком» у тебя - не выйдет. Придётся - еще и командовать… и от этого тебе не отмазаться! Я - тоже серьёзно…
        - Да хрен с ним, командованием, главное - никаких контор и мастерских! - Билли откинулся на спинку кресла и принялся сворачивать очередную самокрутку. - Знаешь, Капитан… только по пути из Баракоа я сообразил, чего же мне так не хватало в Цюрихе и в Европе вообще. Даже не всех вас… хотя и вас, конечно, тоже. Ветра. Неба. Солнца. Дороги. Тяжести оружия на боку. Врага в прицеле. Чёрт, ну не найду я нужные слова!!! Ты можешь считать меня романтиком, но - этого…
        - Ну, ты, блин… Америку открыл, - улыбнулась Лейт, - а кто из нас не романтик? Все, включая Капитана… хотя он в этом - никогда не признается! Да любой из Игроков романтик… просто романтика у нас… очень специфическая. Как и всё остальное. Так что - расслабься, ты здесь не один такой…

21.06.1989…недалеко от северо-восточного побережья Кубы, на палубе корабля «Матильда» (под шведским флагом)… (день)

«Бедняга Фрэнк! Мало того, что ему пришлось сопровождать караван из Сантьяго в Баракоа, да ещё и - как только он его привёл, тут же и «припахали»… по гражданской специальности…», - развалившись в шезлонге на верхней палубе, Боцман расслаблено курил, наблюдая за проплывающим по левому борту кубинским берегом и размышляя о последних событиях. Ему было хорошо… то ли от выпитого стакана «Мачете» то ли от того, что в ближайшие несколько дней он - наконец-то отдохнёт. В конце концов, ну какая же это работа - сопровождать груз? И даже если этот груз в основном состоит из оружия, патронов, артиллерийских снарядов и динамита - всё равно, сопровождающий может спокойно курить, пить (конечно - не напиваясь вусмерть) и отдыхать. Особенно если ему - с верхней палубы плевать на взрывоопасное содержимое трюмов! Человек, который каждый день в своих мастерских имеет дело с тем самым динамитом - может себе это позволить. Привычка… и ещё знание, что - рванёт, только если в трюм засадит снаряд какой-то шальной американский корабль. Но, в этом случае - ничего и никак он сделать не сможет. Да и, скорее всего, почувствовать
- тоже ничего не успеет. И какой тогда смысл волноваться? Только нервы себе почём зря трепать!

«Да, не везёт Варгу… СВД - ещё в Дайкири отобрали, правда - он не слишком по ней страдал. В сущности, он не снайпер, а ганфайтер и, так же как Билли, предпочитает винтовке - пару револьверов… или пистолетов. Хотя, в отличие от Ковбоя, который на револьверы уже забил и теперь не расстаётся с теми «маузерами», которые ему подарил вроде бы - сам Федерле, Фрэнк - «кольты» оставил… Впрочем, от пары SIG IP он тоже не отказался - взял «как запасной вариант»… Ходит теперь с четырьмя стволами - и не тяжело ему? Впрочем, если человеку так хочется… разгуливать по мастерским живой рекламой Кольта и SIGa - кто ему доктор? Всё равно, до того как я вернусь, пострелять он из них сможет - только по мишеням… в свободное время. Ну, а его-то у Варга будет не слишком много, я, блин, по себе знаю! Если местных
«мастеров» не контролировать, они такого наворотить могут, что - только держись! Если найдёшь - за что… Чёрт, да пеоны из «Гавани», по сравнению с этими… «спецами» с сахарных заводов, работники, о которых можно только мечтать! По крайней мере, те умеют делать, что сказали… а не то, что им «кажется правильным». Ладно, это уже, на данном этапе - проблемы Фрэнка. Я надеюсь, что он с ними справится… и эти
«мастера» - ничего не подорвут!»…
        Боцмана отвлёк от мыслей шум «этажом ниже» но, приподнявшись и рассмотрев, что там происходит, он опять уселся поудобнее. Просто лейтенанту Трауму опять что-то не понравилось, и теперь он - объяснял своим подчинённым «какие они кретины». В том, что среди десятка сержантов-инструкторов кретинов нет - Тигра не сомневался, но не видел смысла мешать воспитательному процессу. В конце-то концов, он, конечно же
«Один Из Нанимателей», но… Двадцатичетырехлетний мастер-оружейник, ни единого дня не служивший в армии, дающий «ценные указания» сорокадвухлетнему наёмнику, стаж службы которого - равен возрасту оружейника, кого и как тот должен «строить на подоконнике»… это несколько смешно, вы так не думаете? Боцман думал именно так и был - абсолютно прав! У каждого - свои задачи. Кто-то умеет делать оружие, а кто-то умеет его применять. Кто-то командует «в общем», а кто-то - в конкретных делах. И в Команде был принцип - «Руководить должен тот, кто в этом деле - лучше остальных!». «Ситуационному Лидеру» подчинялись все. Просто, правда? А вот
«нормальные люди» почему-то ВСЕГДА лезут на самый верх… и сразу - возникает сомнение в том, что же является… «нормой». На кой чёрт это надо - лезть не в своё дело?!

21.06.1898…Куба, к востоку от Сантьяго, к северо-востоку от посёлка Дайкири, гасиенда «Cerca de Tres Robles Negros»… (поздний вечер)
        На этой базе, хотя она и считалась временной - тоже оборудовали «штабной зал» и Капитан, окончательно перебравшись в «Три Дуба», обосновался именно в нём. Не до
«звёздной медитации» ему теперь было. События неслись даже не галопом, скорее - на болиде «Формулы-1». И ещё… На информацию, принесённую из «того» Мира, ну разве что - кроме характеристик «местных» деятелей, да и то, как выяснилось - не на всех и не всегда, уже почти нельзя было полагаться - здешняя история менялась… и не только из-за действий «пришельцев» - она уже «поплыла» самостоятельно. Лавина тронулась! Теперь ни Портал, ни его «хозяева» (или - «новые хозяева»?… нужно было разобраться и в этом тоже, но - не хватало информации, хотя Гот уже выехал в Филадельфию - как раз для того, чтобы хоть что-нибудь узнать на месте), ни
«интуристы» - для движения этой лавины были уже не нужны. А всеми их прежними планами и разработками «Как Мы Изменим Историю!»… можно было - с чистой совестью растапливать камины! Ни для чего другого они уже не годились. Впрочем - Капитана, да и Команды тоже, это всё не касалось… у них таких «планов» - просто не было! Была Цель… правда, появилась она уже в ходе Игры, но - какая разница? Был Расклад… по крайней мере, та его часть, которая «на виду» - не у всех ли так? Были другие Игроки… известные и неизвестные, явные и скрытые, противники и союзники - в любой комбинации вышеперечисленных характеристик - это же Игра, как в ней обойтись без
«партнёров»? Игроку, в сущности-то - больше ничего и не нужно! «Доска - перед тобой, карты - на руках, партнёры - за столом… вперёд!», а кто победит - решится в ходе Игры!!!
«Ну что ж, оперативная ситуация пока - в пределах предварительной схемы… что не может не радовать!», - думал Эрк, неторопливо набивая трубку. - «Испанцы отошли от Дайкири в полном порядке - Баррахес и его солдаты ускользнули прямо из-под носа у отряда «генерала» Кастильо… Интересно, это тот самый, который обещал «Отобрать
«Тихую Гавань» обратно!» - или какой-то его родственник? А какая разница? Никакой. Всё равно, так как я лично до него не доберусь, придётся положиться в этом вопросе на ребят Карлоса… А на «советника» и его парней, в таком вопросе - можно положиться! Далее… Мангуст и его группа идут с испанцами, остальные «артисты» - выходят пока на предварительные позиции. А за Дайкири - следит Аспера со своей группой - там все наши «легионеры» и… с десяток журналистов и фотографов! Причём, четверо из них… чёрт, не поверил бы, но… сам видел - «наши» - студенты журфака, блин! И как она их нашла? Теперь за фото «юсовских зверств»… да и вообще - за пропаганду, можно уже не волноваться. Совести у этих «акул пера и фотоаппарата» - нет, и никогда не было! Если «горячих кадров» не будет - пожмут плечами и сами организуют! Хотя - зная, как действуют американцы - вряд ли им придётся это делать…».
        Капитан откинулся на спинку кресла и закурил. То, что Отдел Пропаганды теперь был практически укомплектован, а в Баракоа - уже разворачивали одну из привезённых Ковбоем типографий рабочие, навербованные той же Эльфой в Сантьяго, снимало одну из основных проблем - без информационной составляющей вся предстоящая компания была обречена на поражение. Была. Аспера, как вербовщик - превзошла все ожидания, ну а разработанная ей, вместе с «акулами», концепция «информационной войны»… это вообще было нечто! Причём… без использования принципов «Большой Лжи»! В этом
«наивном веке» - можно было обойтись и правдой, если её - соответствующим образом правильно подать. А уж в «правильной подаче» информации «акулы», несмотря на своё незаконченное образование - разбирались прекрасно…

«Так, что у нас по остальным позициям? Бухта Гуантанамо, плацдарм маринеров. Там сейчас засел Гарм с «Зубром», рацией и полусотней «джексонов»… пока - всё без изменений. «Дивизия» Переса. Её сейчас «пасут» конные эскадроны капитана Гарсиа… и там пока порядок - испанцы заняли позиции возле города Гуантанамо, а оттуда их так просто не выковырять. Кстати, о Гарсиа… у него уже, в сущности - батальон. Немного нестандартный - конно-пехотный, но - тем не менее. Шесть сотен бойцов. Три сотни перебежчиков за неполный месяц, а с началом активных действий, скорее всего - будут ещё и, судя по некоторым данным - будет их гораздо больше. Пора давать ему майора. Хотя, наверное, скорее - команданте! На момент «выхода из тени» нам - нужны будут чисто кубинские подразделения. Как и чисто испанские…».
        Эрк улыбнулся. Капитана Баррахеса, под конец этой операции - ждал небольшой сюрприз… в виде предложения о переходе под другое знамя - с повышением в звании. И Капитан не сомневался, каким именно будет ответ Диего Мануэля, который сейчас, после начала гражданской войны в метрополии, уже не понимал, в какой армии служит и за какую Испанию воюет. Его подчинённые тоже этого не понимали и, в сущности, от дезертирства их сейчас удерживали только честь и верность командиру, да ещё то, что здесь, на Кубе они - чужаки, а это… не способствует выживанию.

«Ни он сам, ни его офицеры и солдаты никуда от нас не денутся. Хотя бы потому, что это - уже не три потрёпанные роты батальона «Талавера», а… «Отряд из Дайкири». Или
«Отряд капитана Баррахеса». Вообще-то, сейчас они скорее… как бы поточнее это сформулировать… о, точно - кондотьеры! Один из основных признаков кондотты уже налицо - верность исключительно командирам и друг другу. Сами они пока ещё это не заметили, но и до этого недалеко, а тогда… мы их - просто наймём! Возможно, даже не за деньги, а - за возможность «получить новый дом»… как и конфедератов. Кстати, тот герильяс, встречавший нас в Дайкири вместе с Баррахесом - лейтенант Мардеро - это уже понял. Подумал немного и… приехал в «Три Дуба». Вместе со своей ротой. Умный он парень, но ведь - совсем без крыши! Ещё один, блин…».
        Капитан рассмеялся. Карлос Мардеро и его бойцы, при ближайшем рассмотрении, оказались кем-то вроде «Смертников», только - в испано-кубинском варианте. Ну, а к сегодняшнему дню - уже и не «вроде», потому что рота бывших герильеро - в полном составе, вся, до единого человека - влилась в отряд Эспады. Что называется - сошлись характерами. Кстати, раньше главными героями «Ночных Страшилок Для Новичков» у «патриотов», были… именно герильясы Мардеро! Луис, узнав про новое пополнение «Смертников» - хохотал как сумасшедший… и в очередной раз заявив -
«Капитан, с вами - точно не соскучишься!» - добавил, что «Корсиканцы» (такое прозвище получил отряд Картье) - тоже уже успели войти в «партизанский фольклор»! А если учесть ещё и «страшные рассказы» о «дьяволах в серых мундирах»…

«Ладно, «страшилки» - «страшилками»… пусть подрожат, это полезно! Вернёмся к более насущным вопросам. Рота Стэнфорда, почти сотня «смертников» и снайпера из батальона Хартмана - участвуют в «кино». Остальные отряды - стянуты сюда. Нужные точки… все под контролем. Остаётся только ждать…», - Эрк опять закурил. - «Ковбой приехал очень вовремя! Хотя все привезённые им «машинки» в «кино» задействованы не будут (мы просто не успеем подготовить столько расчётов!) в дальнейшем они очень пригодятся!», - Капитан взял лежащий перед ним список и ещё раз перечитал. - «Чёрт тебя возьми, Билли - на такое количество пулемётов я не рассчитывал! Даже без учёта швейцарской роты… а от неё я - вообще охреневаю! У них же там, блин - восемьдесят «машинок» на двести человек! Правда, MG34х… ну, то есть - SIG UMG - всего восемь, а все остальные - «ручники», но… я всё равно в тихом обалдении! И это - кроме того, что Ковбой нам привёз сто восемнадцать «ручников» и тридцать шесть «универсалов»! Про SIGовские копии ТТ я вообще молчу…», - он погладил новенький SIG IP на столе и улыбнулся. - «Плюс десять крупповских горняшек и две
из них - уже здесь, так что в батарее у Диего Родригеса теперь - четыре орудия…».
        Эрк встал с кресла и начал неторопливо прохаживаться по залу, перебирая - кому, куда и как распределили привезённое из Европы оружие. - «На запад отправили сорок
«ручников» и шестнадцать «универсалов»… несмотря на то, что наступления на Гавану пока не намечается - ещё с Пинар-дель-Рио не закончили - лишними они там не будут. Баракоа - восемь SIG UMG в новой «тяжелой» роте… командир - лейтенант Шеппард. Помню его… он из самой первой группы добровольцев, бывший сержант мексиканской армии. По шестнадцать SIG CMG - в каждом из двух «регулярных» батальонов. Горная батарея - восемь крупповских орудий. Командиры, наводчики и прочие… специалисты там - швейцарцы, все остальные - местные… надеюсь, до начала наступления «гномы» успеют их натаскать. Здесь… У Стэнфорда, кроме восьми MG34х, теперь - ещё восемь швейцарских «универсалов». Тридцать новых «ручников» отдали «стюартам»… Не зря Бишоп своих ребят на ZB30х натаскивал! Конечно, «швейцарцы» немного отличаются от
«чехов», но - не настолько сильно, чтобы драгуны не смогли их быстро освоить. Все остальные «машинки» - шестнадцать CMG и четыре UMG - пока в резерве, точнее - у
«инструкторов». Расчёты для них надо готовить «с нуля», до начала основных событий мы этого точно сделать не успеем, а значит, нет смысла дёргаться. В конце концов, для обороны базы пулемёты нам тоже понадобятся. Атаковать «дивизию» Переса всё равно будет кавалерия, а вместо «Побудки»… придётся устроить «Дьен Бьен Фу» - намертво запереть маринеров на плацдарме! Сбросить их в море у нас сил не хватит, а вот на это мероприятие - вполне…». - Капитан посмотрел на погасшую трубку, перевёл взгляд на часы и улыбнулся. - «Ладно, это - дело будущего, а на сегодня - хватит…».

22.06.1898 …Куба, база «Алжир» (Санта Педро дел Хуале)… (утро)
        - А где Паладин, в «Замке»? - Гот задал этот вопрос, как только увидел Айсберга, на причале, вместо - «Привет, давно не виделись!»…
        - Рассказывай мне… или это - только для Киборга? Я так и не понял, если честно, почему ты решил приплыть сам, - ответил Алекс, внимательно рассматривая приятеля. Тот изменился. Сильно. Нет, не внешне. Другой взгляд, иная моторика тела - движения стали более точными… и общее ощущение. Вместо прежнего «Своего В Доску Парня» перед ним стоял… да, скорее всего - «Опасный Тип» - «Ссориться с этим человеком не рекомендуется - очень дорого обойдётся!»… или ещё что-то в этом роде.
        - Мог бы и по рации передать. Кстати… «маску» снять не хочешь?
        - А на мне - какая? Ой, блин! Извини, совсем забыл - сейчас уберу, - спохватился Гот и «Опасный Тип» исчез. Правда «Свой Парень» не появился - взгляд остался таким же внимательно-оценивающим, хотя он явно расслабился. - Ну, а насчёт - «передать по рации»… слишком большой объём. И вообще - с переговорами открытым текстом пора завязывать. Можем нарваться так, что - мало не будет…
        - В каком смысле - нарваться? Стоп, ты же побывал в Филадельфии, - догадался Айсберг. - Информация получена от «хозяев» Портала?
        - Хрена! «Хозяева» теперь играют на другой стороне… и я вообще не уверен, что это - те же самые «хозяева»! Так где, всё-таки, Паладин?
        - В Ла Фе, и вернётся - в лучшем случае послезавтра. Так что придётся тебе - или ждать его, или обойтись заместителем… в смысле - мной.
        - Поздравляю с повышением, герр Айсберг! Теперь, обращаясь к вам - надо будет добавлять «сэр»? Нет, лучше - «Майн Фюрер!». А если…
        - А если тебе вот прямо сейчас - дать в челюсть?
        - Не надо, сэр! Я обещаю исправиться, сэр! - Гот вытянулся по стойке «смирно», но - долго ломать комедию не стал и, увернувшись от Айсберга, решившего выполнить свою угрозу, засмеялся. - Да ладно тебе, я же шутя!
        - Шутник, блин… Знал бы ты, Макс - как меня за последние дни всё это достало! Сплошные «сэры»! Я теперь, когда немного побыл в их шкуре, начал понимать, почему Капитан с Паладином - иногда так на людей кидаются…
        - Теперь и ты на людей кидаться начал, - хмыкнул Гот. - Расслабься, это ещё - не самое страшное. После моей информации, я гарантирую - тебе захочется кого-то убить. Давай-ка пройдём куда-нибудь в помещение, а то у меня… по поводу открытых мест и лишних ушей, с некоторых пор - прямо-таки профессиональная паранойя. Слишком уж я привык, что, кроме Рамиреса, его ребят, ну и ещё конфедератов, вокруг только враги. Те, кому нельзя доверять. Или пока что нельзя, или - совсем…

22.06.1898…там же… (немного позже)
        Эта хижина, стоявшая немного в стороне от остальных в посёлке, использовалась обычно в качестве «гостевого домика» - небольшая, достаточно неплохо обставленная, а ещё - как раз в секторе огня установленного возле причала пулемёта. Так… на всякий случай… случаи-то, как и гости - бывают всякие! Кстати, эту особенность Гот заметил сразу и, кивнув на дежурный расчёт - одобрительно хмыкнул. Судя по всему, гарантии безопасности - действительно стали у него «конкретным пунктиком»… Да и внутри он сразу же, инстинктивно, занял место лицом к двери и спиной к стене…
        - Макс, а тебе не кажется, что это, - оценил его позицию Айсберг, - уже перебор? Всё-таки здесь ты - среди своих… и, по-моему - не стоит так уж…
        - Извини, но - ещё и как стоит, - перебил его Гот. - Я не хочу отвыкать - мне же сегодня вечером обратно… и не спорь - у меня завтра встреча с одним неприятным, но весьма полезным типом - из тамошних интендантов. Этот мистер Риган, ты уж мне поверь - ещё тот, блин, волчара… не «хомячок» из Гаваны!
        - Как ты сказал, зовут этого «волчару» из юсовского интендантства? - Алекс тихо засмеялся. - Если это тот самый dеr schiеber[schieber (нем)… барыга, фарцовщик] Риган, которого наши итальянские друзья ещё в апреле - облегчили на минный катер и груз сигар…
        - Ты знаешь… а вполне может быть, - сообразив, что именно так его рассмешило, Макс тоже улыбнулся. - Ну, по крайней мере - во флоридском интендантстве я других Риганов не знаю… действительно - прикольное совпадение получается… Teufel!!! Teufel!!! (нем)… Чёрт!!!] Если я с ним договорюсь, то не вздумайте высылать - для встречи груза - князя Боргезе или… ещё кого-нибудь из итальянцев! Риган обязательно кого-то узнает - он, я думаю, очень хорошо их запомнил - и тогда… mein sitzen im Dreck![…mein sitzen im Dreck! (нем)…моё дело дрянь!]
        - Да я уже понял. Пойдёт один из наших катеров… или канонерка. Что именно он хочет тебе продать? Может - ну его к чёрту, и так обойдёмся?
        - Оружие. «Ремингтоны», армейские «кольты», «гатлинги» и патроны к ним… Я с ним сначала поговорю, а тогда уже буду решать - к чёрту или не к чёрту. Посмотрю на месте. Ладно, отвлеклись - слушай про Портал и Филадельфию вообще… это весело! И есть у меня такое подозрение, что - хрена лысого мы теперь попадём домой! Блин, как чувствовал - вовремя я купил тот катерок… потому что на поезде мы бы оттуда - точно не смылись! Особенно - после того, что там учудили братья Шейны… - Гот, заметив удивлённый взгляд Айсберга, пояснил. - Они из тех конфедератов, которых я оставил в Майями - помнишь, я просил ещё людей, но Капитан сказал - «Тебе что, добровольцев из Мексики не хватает?». Вот я и начал… отбирать себе в команду тех, кто сможет там пригодиться, а то - у меня был только лейтенант Рамирес и два десятка «зуавов»… для охраны их хватало вполне, но вот для работы… Так, вернусь к… саге о Филадельфии… Первое. Маринеры пошли через Портал - примерно в начале апреля… в первой партии их было не меньше пяти тысяч. Сколько прошло всего - хрен его знает! Дело в том, что «наши» юсовские морпехи жителям города -
очень не понравились…
        - И до какой степени они «местным»… не понравились?
        - До степени, достаточной для перестрелки и поножовщины. Трупы были с обеих сторон и после этого маринеров - стали сразу же переправлять куда-то… куда именно, мне выяснить не удалось. Второе. Сейчас сюда, через Портал - идёт уже совсем не тот контингент, что раньше… как тебе вот такая новость - в некоторых районах города по-русски теперь говорить не рекомендуется - стреляют без предупреждения! И стреляют, между прочим - полицейские, потому что из этих «Новых Туристов»… процентов эдак пятьдесят - «чисто конкретные пацаны»!
        - Ты это серьёзно?! Ну, ни фига себе…
        - Абсолютно серьёзно. Мы там несколько таких отловили… пальцы веером, ствол подмышкой, а уж понтов-то… на целый батальон хватит! Третье. Держись за воздух - у Портала сейчас ДВЕ группы «хозяев». Одна с этой стороны, а другая - с той. Именно у «той стороны» на службе - те самые отморозки, которые и поставили Филадельфию на уши… так что - сам понимаешь, КТО там командует. Далее. «Здешние хозяева», вроде бы - остались прежние, но… по некоторым данным - остались не все. Из всех прежних с начала апреля… ага, именно с того момента, как через Портал - попёрли маринеры, видели только двух, может - трёх. И ещё - «молекулярный дубликатор» у них сейчас… явно не работает! Скорее всего, по этой причине морпехов «крагами» и вооружили - не смогли ничего «нашего» изготовить. Четвёртое. Судя по всему - нынешние
«хозяева» и с той и с этой стороны договорились… «обнулить» всех «старых туристов». Нас просто не пропустят обратно… и это не слухи! Было несколько случаев, когда те, кто слишком настойчиво «стремился домой» - просто исчезали, а один раз - дошло до перестрелки у ворот отеля, в котором стоит Портал… трое
«туристов» тогда сбежали и с двумя из них я говорил… а третий, кстати - исчез. Те, которые остались, были уверены, что - не сам по себе он исчез… и, знаешь что - я им почему-то верю…
        - Да уж… действительно - весело! - Алекс встал и прошелся по комнате. - Макс, а может, всё-таки дождёшься Паладина? Честно говоря, ТАКИЕ новости… в пересказе многое потеряют, а ты сам там был и сможешь, если что - ответить на его вопросы. Да я, блин, и половины твоего рассказа правильно не запомнил!
        - Во-первых - ты врёшь. Запомнил - всё… а то я тебя не знаю! Во-вторых… - Гот достал из кармана тетрадь. - Здесь - то же самое, но - в письменном виде. В последнее время у меня появилась привычка дублировать информацию… на всякий случай. Ну и, в-третьих - мне действительно НАДО вернуться в Майями…
        Айсберг посмотрел на него в упор, но, встретив уверенный взгляд - только пожал плечами. - «Что ж, если Макс - сам этого хочет, то… «Каждый выбирает для себя!». Не имеет смысла отговаривать, если он - выбрал…», - затем его мысли переключились на полученные сведения. - «Не знаю, как на это отреагируют все остальные, но у меня то, что перекрыт путь «домой»… вызвало раздражение. Не люблю, если мне ограничивают свободу. Нет, не так… не - «Свободу», а - «Возможность Выбора»! Господа «хозяева», новые вы или прежние - не знаю, но… Вы нарвались!!!»…

22.06.1898…Куба, к востоку от Сантьяго, севернее посёлка Дайкири, площадка для наблюдения на высоком дереве (порода дерева не выяснялась)… (день)
        - Капитан… комментировать будешь? - Эльфа опустила бинокль и повернулась к Эрку. - А то я, честно говоря, не понимаю - куда они стреляют?!
        - По самой крупной цели, - ответил тот и, прислонившись к толстой ветке, начал неторопливо набивать трубку. - А единственная здесь крупная цель - посёлок Дайкири. Точнее, после сегодняшнего дня - бывший посёлок… Стреляют они - весьма хреново, но, учитывая количество орудий и снарядов, этим - можно пренебречь.
«Укреплениям» тоже достаётся. Что не может не радовать - не зря ребята старались! И сами они после высадки эти окопы занять не смогут - просто нечего будет занимать. Кстати… жителям вы эвакуироваться предлагали? А то я заметил там нескольких…
        - Конечно - предлагали! За кого ты меня принимаешь?! - Аспера поморщилась и достала из кармана сигареты. - Вот только… не все поверили…
        - Вы им сказали? Сказали. Они отказались? Отказались. Каждый сам песец своего счастья… вопрос закрыт. - Капитан закурил и поднёс ей горящую зажигалку. - Наплюй и забудь. Нельзя спасти человека… от его собственной дури!
        - Да знаю я, просто… понимаешь, Эрк, но ведь… вместе с теми, кто… отказался, остались и их ДЕТИ! И сейчас они ТАМ, в этом… кошмаре…
        - Интересные подробности… выясняются… о Жрице Ллос, - задумчиво протянул Эрк. - Кроме того, что… ладно, о сём умолчим… она, оказывается - совсем не в курсе, чем именно занималась всю ночь её охрана! Конкретно - Шон Каллахан и его ребята… а занимались они в эту ночь - исключительно мордобоем… так как эти хреновы пеоны никак не хотели добром отдавать свою чумазую ребятню! - Капитан громко рассмеялся и махнул рукой. - Прямо на север отсюда - в овраге… и поторопись, там с ними сейчас Дана, если не поспешишь - она их точно плохому научит!
        Последние слова он - произносил уже в пустоту. На наблюдательной площадке о том, что здесь была Эльфа, напоминал только запах сигаретного дыма…
        Глава 7, слегка военно-теоретическая, а потом - засадная…

«Бывает время спать и - время делать дела, Бывает время заходить на круг, Бывает время вставать и выливать из ствола
        Росу, скопившуюся к утру…»
22.06.1898…Куба, к востоку от Сантьяго, посёлок Дайкири, вернее то, что от него осталось после нескольких часов артиллерийского обстрела… (вечер)
        Генерал Лоутон уже несколько часов матерился как портовый грузчик и офицер, попавшийся ему на глаза, рисковал «получить по полной программе» - и за себя и «за того парня». Повод злиться у генерала был. На самом деле - этих самых поводов у него было множество, но основными были - «Какого чёрта мы всё ещё здесь?!» и
«Когда же, наконец, прекратится этот бардак?!». То, что прекратить этот бардак, навести порядок и дать приказ о начале марша, в принципе, должен был ОН САМ - всё-таки командиром высадившейся дивизии был он, генералу в голову не приходило…
        Впрочем, два офицера, спокойно беседующих в данный момент недалеко от него, на разбушевавшегося американского генерала - не обращали ровным счётом никакого внимания. В общем-то, правильно - какое им до этого дело? Истинные англичане, они ни в грош не ставили ни Армию САСШ, ни - её (ха-ха!) генералов. А хаос, творящийся на месте высадки - только укреплял их во мнении - «Янки способны только с дикарями сражаться, и то - плохо! Чего же ещё можно от них ожидать?»…
        - Что вы скажете об этих позициях, капитан Олдридж? - Джеймс Боттон-Джонс, то есть - лорд Джеймс Боттон-Джонс, барон Боттон - полковник Армии Её Величества, королевы Виктории, задал этот вопрос, небрежно похлопывая по ноге стеком. Лорд, с конца апреля назначенный военным наблюдателем в армию САСШ, теперь, с 10 июня, был в этой армии «Представителем Союзника», или… как бы это поточнее выразить…
«Командующий Союзными Войсками» - вот так, наверное…
        - Испанцы - хорошо поработали, сэр, - ответил непосредственный командир этих самых
«союзных войск»… одной роты Эссекского полка, до недавних пор - стоявшей гарнизоном в Кингстоне. Капитану Уильяму Олдриджу было уже за сорок, повышение ему не светило… и поэтому он - спокойно достал из кармана сигару, закурил, а только потом продолжил. - Я думаю, сэр, что они ушли отсюда - совсем не из-за кубинцев… и не из-за десанта. Будь я на их месте то, два дня наблюдая за флотом - я тоже, посчитав количество кораблей, решил бы, что где-нибудь… подальше от берега - у меня будет больше шансов, сэр. Слишком уж там… много орудий.
        - Это понятно, Олдридж… я - поступил бы так же… - Боттон-Джонс привычно потерев шрам, рассекший его левую бровь, криво улыбнулся, перехватив удивлённый взгляд капитана. - Когда-то мне очень… наглядно пояснили, что солдат нужно беречь. Я знаю, какие именно слухи обо мне ходят, капитан…
        - Не понимаю, о чём вы, сэр… - Уильям попытался изобразить непонимание, но у него… не очень-то и получилось убедительно сделать это.
        - Всё вы понимаете, капитан… я читал ваш послужной список - ведь до перевода в Вест-Индию вы служили в Капской Колонии, не так ли? Значит, должны знать… ТУ историю… так вот, не вдаваясь в подробности… и не называя имён - с тех пор кое-что изменилось. В конце концов, вы можете в это не верить, но… лорды правят Британской Империей так долго - ещё и потому, что умеют учиться на ошибках. В том числе - и на своих собственных. Особенно если им на них… вовремя указать. Я не… оправдываюсь, Олдридж. Просто… имейте это в виду - вот и всё. Кстати, а вопрос я задавал - именно про сами укрепления, а не про то, почему их оставили…
        - Укрепления… они, как бы это точнее сказать, - капитан, слегка ошеломлённый речью полковника (о котором он действительно - слышал кое-что… не очень приятное для Боттон-Джонса), не сразу собрался с мыслями, - они… немного странные, сэр. При всём том, что сделаны эти люнеты или… не совсем люнеты, я, честно говоря, не могу подобрать точного названия этим укреплениям, сэр, очень тщательно - создаётся такое впечатление, что их строили… как бы НАПОКАЗ…
        - Погодите-ка, Олдридж… Что значит - «не совсем люнеты»? Я присутствовал на встрече генерала Шафтера с командиром местных… патриотов, а он описывал - как раз систему люнетов и заграждений… Он ошибся?
        - Если вы не возражаете, сэр, - капитан указал рукой в сторону леса, - я хотел бы предложить вам пройти со мной. Там есть участок, почти не тронутый артиллерией… и мне было бы проще - показать вам на месте…
        - Ну что ж, вы меня… заинтриговали. Идёмте, Олдридж - посмотрим на эти ваши
«странные укрепления». Всё равно, в ближайшее время, - бросив небрежный взгляд на Лоутона, который орал на очередного подчинённого, полковник брезгливо передёрнул плечами, - здесь нам с вами делать нечего… Наши «доблестные союзники» провозятся ещё не меньше двух… а то и трёх часов!

22.06.1898…там же… (чуть позже)
        Боттон-Джонс внимательно осматривал позицию, к которой его привёл Олдридж (ротный опорный пункт… и почти не тронутый артиллерией - несколько воронок не в счёт) и слушал пояснения капитана, а тот - кое в чём уже разобрался…
        - Я тоже, когда в первый раз увидел это, то рассмеялся, сэр… Ни одного прямого люнета… и вообще нет ни одной длинной прямой линии! Ну, просто… как будто здесь змея проползла или пьяный прошел… но вот потом - рассмотрел повнимательней… и у меня почему-то пропало желание смеяться, сэр. Видите, как всё это аккуратно сделано? Стенки этих… траншей, наверное - укреплены фашинами, на дне - решетки… чтобы и в дождь под ногами сухо было и, вот - видите? Даже специальные подставки сделаны, чтобы удобнее выбираться. Нет, тут совсем не неумехи работали, сэр, а, значит - знали, что делали! Подумал немного и, кажется - понял, почему так… Разрешите, я лучше вам это покажу, сэр… - Олдридж, дождавшись кивка полковника, махнул рукой стоящей в отдалении группе солдат из своей роты. - Стивенс, вместе со своими - ко мне! Дай-ка сюда свою винтовку, капрал, ну а все остальные пусть спустятся вниз и займут позиции для стрельбы… Противник будет атаковать из леса… Выполнять!
        Пока солдаты готовились «отражать атаку» он, вместе с Боттон-Джонсом, отошел на фланг позиции и, немного подождав - продолжил пояснения:
        - Сэр, главная опасность для пехоты в обычном полевом укреплении - противник зашел с фланга, и теперь - простреливает его вдоль… Мы сейчас как раз на фланге, сэр, прошу вас, - капитан протянул полковнику «ли-метфорд», - попробуйте… подстрелить любого из солдат Стивенса! Представьте, что они противник…
        Боттон-Джонс, взявший в руки винтовку, тут же машинально вскинул её к плечу, но сразу опустил и - в изумлении посмотрел на Олдриджа. Тот кивнул, улыбнулся и… приглашающе повёл рукой в сторону занятого укрепления…
        - Да вы что, капитан Олдридж, совсем с ума сошли?!
        - Нет, сэр, просто… у вас это не получится. Как только вы прицелитесь в кого-то из них - он… просто сделает шаг в сторону и - скроется за поворотом траншеи. Прошу вас, пожалуйста - хотя бы прицельтесь. Вы видите, сэр?
        - Дьявольщина! Вы правы, капитан, - полковник, опять вскинув винтовку, теперь переводил прицел с одного солдата на другого, но тем - действительно, хватало одного шага, чтобы в них… уже невозможно было попасть! Он опустил оружие и повернулся к собеседнику. - Скажите мне, Олдридж, ведь солдаты капрала Стивенса тренировались в этом… упражнении - пока вы мне… докладывали?
        - Да, сэр, но… начали они свои тренировки - только здесь… примерно час назад. В сущности - именно Стивенс и навёл меня на эту мысль - «сделать шаг в сторону» и всё. Странно, что никто раньше до такого не додумался… впрочем, это неважно. Важно то, что эти вот укрепления - построил человек умный и… хитрый. Очень хитрый, сэр! Я прошелся по всем испанским позициям… Кроме того, что обходить эти укрепления с фланга бессмысленно… кстати, и с тыла - тоже, они все годятся для круговой обороны а любое из них прикрывают два других, перед всей линией обороны сделано множество различных ловушек - от простых веревок, о которые очень просто споткнуться, потому что они натянуты невысоко над землёй - до волчьих ям с кольями, сэр! Я уже приказал всем солдатам быть чрезвычайно осторожными…
        - Интересно… это - очень интересно, капитан… - Боттон-Джонс, вернув винтовку капралу, неторопливо прошелся вдоль окопа, задумчиво его разглядывая. - Значит, вы считаете, что у испанцев есть… «кто-то очень умный и очень хитрый». Как вы думаете, Олдридж, а что этот человек - делает сейчас?
        - Не знаю, сэр, но… ничего хорошего нам от него ждать не приходится! Кстати, я бы на его месте - готовил для высадившихся войск какую-нибудь ловушку. Учитывая, сэр, что генерал Лоутон хочет идти ночью…
        - Я согласен с вами, капитан… ловушки, судя по всему - его… любимый стиль. К тому же, действительно - ночной марш… и знаете, я думаю - одной ловушкой здесь не обойдётся! Я попытаюсь объяснить это нашим… союзникам, но - вряд ли генерал меня послушает, хотя я всё равно попробую его… переубедить. Прикажите разбивать лагерь, Олдридж, мы - в любом случае остаёмся сегодня здесь и никуда не пойдём… Да, и ещё одно, капитан - обязательно выставьте двойные караулы!

22.06.1898…там же… (ещё немного позже)
        Предсказание Боттон-Джонса, кстати, исполнилось в точности - дивизия генерала Лоутона двинулась в путь только через два часа… когда уже окончательно стемнело. А точнее - двинулись её передовые подразделения, а основная масса войск
«провозилась» ещё не меньше часа. Британцы наблюдали за всем этим - с невысокого пригорка чуть в стороне от дороги, а солдаты Олдриджа, заняв тот самый «почти нетронутый» участок испанских укреплений и выставив караулы, готовились ко сну. Глядя на удаляющуюся нестройную колонну, которая - освещала себе дорогу множеством факелов, полковник криво улыбался, вспоминая те слова, что небрежно бросил в его сторону командующий американским авангардом - «Если вы, милорд, ваши офицеры и солдаты так… боитесь ночных переходов, то… можете оставаться здесь - сколько захотите. Надо же кому-то охранять выгруженные запасы - пока остальные будут сражаться… и ваша рота вполне для этого подходит… она позволит поучаствовать в бою большему количеству храбрых американских парней!». Для той же цели в посёлке Дайкири, вернее - в его развалинах и вокруг них был оставлен ещё и батальон волонтёров, но в отличие от англичан - эти расположились, где попало и как попало - о дисциплине все они имели весьма смутное представление, а уж о караульной службе - вообще практически никакого…
        - Как вы думаете, Олдридж… - Боттон-Джонс всё ещё улыбался, - найдётся хоть кто-нибудь, кто скажет генералу Лоутону… какой он, в сущности, дурак?
        - Я считаю, что испанцы вполне с этим справятся, сэр, - капитан тоже улыбнулся и, небрежно махнув рукой в сторону уходящей колонны, добавил. - Вот только поймёт ли господин генерал то, что они ему скажут… или - просто разозлится?
        - Не знаю, но… мне почему-то жалко его подчинённых, Уильям…
        - Мне тоже, сэр… надеюсь, хоть они сумеют понять разницу между испанцами и индейцами… если, конечно, успеют, сэр. С таким-то командующим…
22.06.1898…Куба, к востоку от Сантьяго, возле селения Демайябо… (ночь)
        - Как здесь всё запущено, - протянула Валькирия. - Ты знаешь, Крис - по-моему, ваши драгоценные ночные прицелы сегодня - не так уж и нужны… с такой подсветкой-то. Такое впечатление, что они уже в Сантьяго - настоящий карнавал устроили…
        - Скорее уж - факельное шествие, но… ты не совсем права, - австралиец покачал головой. - Я привык к тому, что противник - не дурак и когда в них полетят пули, они обязательно погасят… эту красивую иллюминацию. И с «подсветкой» - всё…
        - Это-то понятно… но вот ДО того - «ночники» будут только мешать. Да и к тому же… я не уверена, что они - успеют вовремя погасить ВСЕ свои факелы! А что, если… ха! Крис, пусть половина твоих - стреляет не по офицерам, а по факельщикам… чтобы они поняли… «факел - это смерть»! Нет, не половина - пусть по ним стреляют все! Всё равно в том хаосе, который там будет, офицеров вы сможете засечь только случайно! В том случае, если заметите кого-то из них, конечно - очередная пуля ему… Но факелы - в первую очередь! Пусть пугаются, бросают и… идут дальше без них!
        - Я понял, Лейт… нам действительно нужно не «выбить офицеров», а просто всех их задержать… и отсутствие света - задержит колонну лучше, чем несколько убитых в авангарде командиров… Принято. Ты сейчас куда, то есть - с кем?
        - С «джексонами» - в Демайябо… среди твоих «профи» мне делать нечего - разве что зарабатывать себе… стойкий комплекс неполноценности… - Валькирия взлетела в седло и махнула рукой. - Всё, до встречи - место сбора знаешь!
        - Вот сумасшедшая… тьфу ты - баба с дедовской винтовкой, а туда же… - Клаас, бур, постоянный напарник Криса - смачно плюнул на землю…
        - Эта «баба» перережет тебе глотку, чёртов расист - а ты этого даже не заметишь! Пошли, они уже близко… а нам ещё надо успеть на лёжку.
        - Ну-ка, постой, сын кенгуру! Как это - не замечу?!
        - Клаас, заруби на своём бурском носу, что эту, как ты сказал - «сумасшедшую бабу», раньше звали - Лейтенант Табити… сообразил?
        - Ты серьёзно, Крис? Да нет, с ТАКИМ бы ты не шутил… - Клаас споткнувшись, тихо выругался… правда, почему-то совсем не по поводу того, что чуть было не упал. - А la Mиre de Diable sous la queue une telle nouvelles![А la Mure de Diable sous la queue une telle nouvelles! (фр)… К Чёртовой Матери под хвост такие новости!]

«Если ругается по-французски, значит - поверил и… обалдел. А уж как я обалдел, когда узнал, кто она на самом деле…», - подумал австралиец, укладываясь на заранее и тщательно подготовленную позицию. - «Я-то сначала не поверил, пока не подтвердила Катрин… Стоп! Отбой! Скоро начнётся работа…».

22.06.1898…там же… (чуть позже)
        Огненная змея вызывала в памяти… нечто знакомое, но не лично, а как будто - с полотна киноэкрана. Старая черно-белая пленка и - бравурные марши «победителей»…
«высшей расы»… ублюдков в коричневой и чёрной форме… - «Как в тире - стрелять… чуть ниже огня… в фитиль… Прямо в голову несущего факел!!!», - но тогда это было невозможно, хотя просто зашкаливало от этих огней и так же фанатично горящих глаз.
        - «Жаль, что вы - не немцы… не ТЕ САМЫЕ немцы. Хотя… у вас пока тоже неплохо получается. Пока. А конец вашей истории - пропишем мы! Как… делали это всегда. Не обижайтесь…». - Первый залп. Всегда внезапный, хоть и ждешь его и сама стреляешь, но… адреналин бьет в виски, а ты передергиваешь затвор, - «Может… стоило всё-таки взять СВД? Нет, уже привыкла к этой…», - и стреляешь… стреляешь…
        У каждой змеи - есть голова. А на ней - есть нос. Что будет, если змею - стукнуть по самому кончику носа? Неприятно, ведь, правда? Змея тут же остановится, откинется назад, поднимется повыше и попытается укусить обидчика. А если вот так же ударить… колонну солдат? Армия - не змея, и она не сможет быстро остановиться… подняться и раздуть капюшон! Голове колонны не отвернуть от прямого залпа, и… начинается хаос! Те, кто идёт сзади, напирают… Они - пока не поняли, что же там, впереди, случилось. Передние пытаются бежать… или атаковать, но… Те, кто бежит - мешают храбрецам… а атакующие - трусам! Этот хаос ненадолго - рано или поздно кто-нибудь из командиров наведёт порядок, но со стороны… очень интересное зрелище! Если ты - не идёшь в этой самой в колонне… Особенно - в тех самых передних рядах!
«Выстрел. Выстрел. Сменить обойму… Чёрт!»… - Откуда-то сзади вырываются всадники.
        - «Вашу мать! Куда вас несёт?!». - Сектор обстрела перекрыт. - «Да чем они думают, идиоты! Сейчас же всех постреляют нахрен!». - Стрельба стихла, но внезапно по ушам ударили взрывы. - «Чертовы «смертники»! Да какого ж лешего!!!». - Остается только ругаться, потому что стрелять уже нельзя - впереди мелькают, будто вытканные из мрака силуэты… на фоне уже редких факелов это даже красиво…
        - Сеньора, быстрее! - Всадник наклоняется с седла и протягивает руку.
        На раздумья - времени нет. Рывок… Быстрее! Во весь опор! За спиной удаляются крики и выстрелы… - «Это задержит их… минимум на час. А может, и дольше - если они вздумают… ещё и эту деревушку штурмовать. Давно уже пустую. Надеюсь, Крис и его ребята - успели самых «умных» поотстреливать!»…

23.06.1898…Куба, к востоку от Сантьяго, на берегу реки Хурагуа, примерно на полпути между Дайкири и Сибонеем, участок дороги от гасиенды «Хурагуа» до брода через реку и заросли на другом берегу… (ночь, незадолго до рассвета)
        - Жаль, что они так рано… могли бы и ещё часок где-нибудь проторчать, - Билли с широкой улыбкой повернулся к капитану Стэнфорду. - Было бы виднее…
        - Да ладно вам, сэр… и так неплохо, - тоже улыбнулся тот. - Да к тому же… они поснимали свои мундиры - интересно, зачем? Я вам скажу, что… целиться в полутьме по белым рубахам - одно удовольствие, сэр! А вот то, что сегодня концерт начинают не мои ребята… действительно, жаль. Они так долго ждали этого момента…
        - «Пострелять по янки…», вы - это имеете в виду? - Ковбой тихо рассмеялся. - Я думаю, что теперь - случаев проделать это у них будет предостаточно…
        - Я тоже на это надеюсь, сэр… что-то они - еле тащатся… странно, ведь дождя-то сегодня - не было, дорога высохла… Да они - вообще остановились!
        - Кажется, наши стрелки - научили их осторожности… или напугали до паралича в ногах… Нет, опять двинулись… значит - недостаточно напугали…
        - Что ж, теперь - наша очередь… учить их, сэр. Мои ребята и их «машинки» дают неплохие уроки, правда, плодами… обучения могут потом воспользоваться - далеко не все ученики. Чёрт побери… снова остановились… кстати, вы заметили, сэр… в отличие от того, что сообщила миссис Лейт, у них нет ни одного факела…
        - Ну, значит, кое-какие уроки янки всё-таки усвоили… один - так точно. Правда, боюсь, такая… старательность им - ну нисколько не поможет…
        - Это точно, сэр… особенно, учитывая, что нам-то - особо стараться не надо, ещё вчера вечером… пристрелялись… ага… пошли наконец-то…
        - Судя по всему, это - была их последняя остановка…
        Билли был прав - передовой дозор американцев уже подходил к реке… Брод был отмечен вешками, а на берегу вообще - высокими столбами, так что - не перепутаешь, но как только первый солдат осторожно подошел к воде… почти, что у него из-под ног в небо - взлетела сигнальная ракета! Та самая - «три зелёных свистка»…
        И густые заросли - на берегу, противоположном от дороги, по которой двигалась колонна - буквально взорвались пулемётным огнём. В грохоте восьми MG34х, такого же количества их «местных братьев» - SIG UMG, менее частом - шестнадцати ПКМов и гораздо более громком - четырёх «Утёсов», потерялись хлопки РГ40х, но… результат их «работы» уж никак нельзя было не заметить - на дороге и, частично - НАД дорогой, расцвели яркие цветы взрывов. (Двадцать четыре гранатомётчика роты Стэнфорда тоже не забыли вчера пристреляться… как по дальности, так и по длине шнура!) И не важно, что в огневую ловушку попал только авангард дивизии Лоутона - никто и не стремился уничтожить её ВСЮ… зато вот солдатам авангарда, судя по тому, с какой скоростью и, главное, СКОЛЬКО их, сломя голову и совсем не глядя под ноги, вломилось в заросли на «своей» обочине - хватило по уши! Но, вообще-то… под ноги желательно смотреть всегда. Особенно, если среди ваших противников есть не только дисциплинированный капитан Стэнфорд… или даже «пулемётный фанат» Янош, но и - Гердан… у которого весьма специфические (сапёрные) навыки, не менее
специфическое чувство юмора… и большой опыт изготовления «сюрпризов» из чего угодно - включая снаряды различных калибров. («Ну, я же говорил, что они - не отличат этого от артобстрела!») И - взрывы загремели снова… а под их аккомпанемент - отстрелявшие по ленте пулемётчики и все остальные участники «Fiery Show»[«Fiery Show» (англ.)…
«Огненный Спектакль», «Шоу Огня» и - на слэнге - внезапный, мощный огневой налёт… ну, примерно то, что там, в сущности, и было.] покидали окопы и по опять-таки - заранее, ещё с вечера, отмеченным тропинкам выходили на дорогу… Когда там собрались все бойцы Стэнфорда и Яноша (Гердана и его сапёров ждать не стали - у них было своё задание), то, получившаяся в результате небольшая колонна - примерно двести человек, тяжело, но не слишком, нагруженных оружием и боеприпасами - не очень-то быстро (а, судя по всему, спешить им пока было особо некуда) двинулась к железной дороге… и к другим отрядам, которые пока ещё активно не участвовали в
«тёплой встрече»…
        Ковбой, вместе с Хансеном (как выяснилось - этот норвежец напоминал викингов не только силой - подраться он тоже любил…), отходил последним и, обернувшись на ходу, заметил (правда, зная - КУДА ИМЕННО смотреть!), что-то вроде… светлячков, двигающихся невысоко над дорогой. Билли коротко и зло рассмеялся - это были вовсе не «светлячки», а «наголовники» людей из команды Гердана… за спиной отступающих они - вставляли взрыватели в заранее заложенные на дороге мины…

23.06.1898…Куба, к востоку от Сантьяго, железнодорожный переезд… (утро)
        - У меня есть две новости… - Анджею, судя по всему, хотелось то ли засмеяться, то ли заматериться, - и, как всегда, одна - хорошая, а вот другая… Короче - Мангуст и его группа… перестарались. Они так хорошо имитировали испанцев из Дайкири… и их
«паническое отступление», что «патриоты»… тоже перестарались… увлеклись… и - со всего размаху влетели прямо в укрепления Ла Касимы! Лбом об стенку - хрясь! Только вот разбитого лба «генералу» Диметрио Кастильо почему-то показалось мало…
        - И теперь его отряд штурмует Ла Касиму… что там у него - «бригада», кажется? Два
«полка»? - Билли невозмутимо пожал плечами и добавил - Вообще-то и «у нас» Ла Касиму тоже сначала атаковали «патриоты», так что - какая же это новость?
        - «У нас» там был один «полк» из его «бригады»… а не все три! Кстати - именно три, а не два, как «у нас». Примерно - две с половиной тысячи бойцов. Под Ла Касимой сейчас - ОЧЕНЬ жарко, а у нас там все запасы. И мы до них не доберёмся…
        - Чёрт! Про это я не подумал… - Ковбой оглядел временный бивак отдыхающих после перехода бойцов Стэнфорда и Яноша и опять повернулся к поляку. - В принципе у нас пока хватает и патронов и «стаканов»… ребята не слишком потратились. Кстати, об испанцах - они вроде тоже не должны были много стрелять - значит, и у них хватит патронов… Или тут у вас был бой? Да, и какая новость - «хорошая»?
        - Нет, особого боя не было… полусотня «патриотов» в Хурагуасито… Баррахес и его солдаты «сняли их с доски» даже не вспотев, - Анджей улыбнулся. - Знаешь, а ведь общение с вами и… вашими методами для него, как я понял - даром не прошло! Когда два десятка повстанцев в этом бою подняли руки - Диего Мануэль их потом построил, осмотрел, пару раз дал по морде и… поставил в строй. Оружия капитан им, конечно, не дал, - покачал он головой, заметив удивлённый взгляд Билли, - а приставил к каждому по своему бойцу и назначил носильщиками, но, всё равно - симптомы налицо! А насчёт хорошей новости… мы тут, на этом переезде - поезд нашли.
        - Погоди-ка, это как - «поезд нашли»? Какой поезд?!
        - На узкоколейке. Паровоз, пять платформ и девять… вагонеток, наверное - такие себе здоровенные «ванны» с рудой… даже машиниста обнаружили! Правда, пьяный он был - в сосиску! Но уже, вроде бы, очухался, кажется… Вот только, чем это может нам помочь - не знаю. Была идея проехаться на нём до Васкеса, или хотя бы - до Фирмезы, но вряд ли мы все в этот поезд влезем… да и толку?
        - Ничего, на потом пригодится - хрен его знает, что там Брюс с Куртом в Васкесе найдут, а так - паровоз у нас уже есть и даже с платформами. Да, кстати, какой участок дороги пристрелял Стефан? И где сейчас поезд?
        - Чёрт, а ведь - точно! Билли, когда ваши немного отдохнут - сразу двигайтесь на Хурагуасито, потому что сейчас вы - как раз на пристрелянном участке! А поезд мы в сторону Фирмезы отогнали… вон и дымок…
        - Ага, понял… и уже увидел… - Ковбой задумчиво посмотрел на переезд и вдруг щёлкнул пальцами. - Слушай, есть мысль! Пока штатовцы возятся с минами Гердана, а мы ещё здесь - пригнать сюда эти самые «ванны», которые с рудой и - перевернуть их! Высыпать из них всё прямо на дорогу!
        - Это в смысле - пускай повозятся?
        - А пока они будут завалы разгребать - тут-то их Стефан и накроет! Блин, а жаль, что Гердана здесь сейчас нет! Тогда бы мы ещё и вагоны на дорогу уронили… и рельсы подорвали. Чтобы им работы побольше было…
        - Если есть взрывчатка - и без него обойдёмся! - Анджей явно увлёкся идеей. Как поговаривали - он любил делать… «пакости». Особенно - противнику. - Я и мои парни тоже сможем это проделать - вагоны уронить и рельсы подорвать… Хотя, конечно - не так красиво, как подрывники Гердана, но сделаем…
        - Улаф, пригласи-ка сюда капитана Стэнфорда и командира Яноша, - «озадачив» слугу (или телохранителя… или уже - напарника… он и сам не знал, кем же сейчас для него является Хансен), Билли хлопнул поляка по плечу. - Да у нас этой взрывчатки - до той самой матери! Гранатомётчики взяли двойной боекомплект, а в каждом «стакане» - динамитная шашка… сразу со шнуром! Так что - быстро вызывай поезд, времени у нас не так уж и много… - Анджей кивнул и, достав рацию, что-то сказал в неё по-польски, а Ковбой повернулся к подходившим офицерам. - Джеймс, Янош - отдых окончен, так что - поднимайте людей, но пока - прикажите им просто перейти на ту сторону путей. Сейчас сюда подойдёт грузовой состав… и мы начнём усложнять американцам жизнь! Капитан Стэнфорд, нам - понадобятся «стаканы». Сколько - скажет командир Анджей, но надеюсь - не все, что есть… Да, кстати, Анджей - вагоны можно и не опрокидывать, а взорвать рельсы прямо под ними, по-моему - будет не хуже…
        - Посмотрим, когда поезд придёт… может, так и сделаем, - ответил тот. - А всё-таки, что будем делать с «генералом» Кастильо и его «бригадой»?
        - Погоди немного. Мухи - отдельно, котлеты - отдельно. «Бьём морды в порядке живой очереди!» Сейчас - очередь янки. Ну а «патриоты» под Ла Касимой… когда все соберёмся в Хурагуасито, вместе и решим - что нам с ними сделать…

23.06.1898…Куба, к востоку от Сантьяго, посёлок Хурагуасито… (день)

«Ну, Капитан, спасибо, когда я вернусь на базу - обязательно тебя отблагодарю… рукояткой между глаз! Хотя, с другой стороны - сам виноват, когда Эрк назначал тебя «Старшим в этой банде из «наших», «почти наших» и «не совсем наших»… должность скорее посредника… или игротехника!» - нечего было соглашаться! Поверил, блин, на свою голову, что - «В принципе, командовать ты будешь чисто формально…». Правда, до недавнего времени это так и было, но… стоило планам пойти наперекосяк - как это с ними обычно и бывает - сразу же выяснилось, что… почему-то «чисто формальным» моё командование считаю - исключительно я сам! Но вот все остальные - причём, они-то, в отличие от меня - действительно опытные боевые командиры - относятся к этому совершенно серьёзно! Ладно, в конце концов - «А кому легко?!»… и к тому же «кто-то вроде посредника» здесь - точно нужен! Чёрт, пора вмешаться! Баррахес, Анджей, да и Стефан - тоже, уже за пистолеты схватились!»… - Билли решил, что, - «План - «Как именно я отомщу Капитану - за такую, блин, должность!» - можно обдумать потом - в более подходящей для этого обстановке…», - и спокойно
произнёс:
        - Джентльмены, пожалуйста, держите руки подальше от оружия… ведь всё равно, первым - выстрелю я… Кто-то из вас - сомневается, что я попаду?
        Испанец и поляк в этом явно не сомневались, потому что сразу же вытянули руки перед собой и дружно сделали шаг назад, а чех Стефан… засмеялся и выложил на стол большой пистолет. Ковбой хмыкнул. Он сразу же опознал это «оружие» - «ударный маркер»[пневматическое оружие, сочетающее в себе свойства «пейнтбольника» и
«оружия для самообороны». Оно стреляет красящими капсулами, но обладает при этом такой большой мощностью, что эти капсулывоздействуют на противника так же и как шоковые («резиновые», «пластиковые», «травмирующие» и т. д.) пули.] , причём - очень хороший, «профессиональный». Такими часто пользуются охранники… и не убьёшь кого-то «не того» и выведешь нападающего из строя, а если тот всё-таки сбежит, топомеченный ОЧЕНЬ плохо смывающейся краской. - «Зачем, интересно, он взял его с собой, может - как память о чём-то?»…
        - Вот и отлично. А теперь, пожалуйста, объясните мне, господа офицеры, - таким же спокойным тоном продолжил Билли, а потом - внезапно заорал. - Какого чёрта, вам что - пострелять захотелось?!! Ну, так прогуляйтесь к переезду - там мишеней на всех хватит!!! Совсем как дети малые, честное слово, - последние слова он снова произнёс спокойно, даже задумчиво… и мысленно поблагодарил Миледи - оба спорщика стояли ошеломленные такими резкими перепадами. Теперь стоило «дожать». - Самое смешное в том, джентльмены, что вы оба правы… Прав капитан Баррахес, который говорит, что мы должны атаковать Кастильо… прав и командир Анджей, когда предлагает не делать этого - прямо сейчас… и вы оба - отлично это знаете!
        - Да ладно, командир, всё нормально, - сказал чех. - Они просто… погорячились. Завелись - бывает. На самом деле, это случилось потому, что каждый из них считает… заняться самим «генералом» Кастильо должен именно его отряд… - Стефан откинулся спиной на стену и улыбнулся. - Вот только… вам не повезло, парни! Обоим не повезло. Его прикончит кое-кто другой… Сеньор Баррахес просто не в курсе, но… Анджей! Ты же слушал Карлоса! Что там было… про штабы?
        - Чёрт! Точно… - Анджей хлопнул себя ладонью по лбу и рассмеялся. - Прошу у вас прощения, капитан… я погорячился. К тому же, действительно… ни одному из нас он не достанется! Как только начнётся атака - с ним покончат!
        - Вы меня тоже извините, сеньор… Значит, этот… сеньор Карлос обещал, - сразу сообразил, что к чему Диего Мануэль, - что если мы атакуем - к Диметрио Кастильо, как это говорится… «неожиданно придёт в гости толстый полярный лис»?
        Ковбой улыбнулся. Услышать это выражение от капитана Баррахеса он - никак не ожидал! Хотя… ну чему же тут удивляться-то? С кем поведёшься…
        - Именно так это и говорится, - кивнул он и понял, что совещание придётся вести всё-таки ему. - С «генералом» Кастильо понятно, но для остальных «патриотов» - этим «толстым полярным лисом» будем мы с вами! Господа офицеры, я вижу это примерно так… и очень прошу вас, если увидите ошибку в моих рассуждениях, то - поправляйте сразу! Атакуем незадолго до заката. Участвуют все, кроме Стефана… использовать его артиллеристов как пехоту - глупость, а все мины он высыпал на американцев. И очень хорошо высыпал! Они не решились идти дальше по дороге, а потащились в Сибоней по трассе узкоколейки. Далее… - Билли обвёл взглядом офицеров. - «Чёрт! А ведь они же действительно считают меня командиром! Вот влип… Эрк, ты - сволочь!!!», - подумал он и продолжил. - Анджей займётся штабом, чтобы никто не заменил нашего дорогого сеньора Деметрио. Мангуст с частью своих бойцов пойдёт с ним, остальные его ребята будут проводниками… для ударных групп. Таких групп будет… восемь. В каждой - по взводу испанских стрелков, по четыре пулемёта и по три гранатомёта. «Утёсы» в атаку не берём - оставим для охраны паровоза и
платформ, вместе с бойцами Стефана. У нас есть раненые… к счастью - немного. Их, вместе с тем, что не нужно в бою - грузим на те же платформы… в Хурагуасито - не должно остаться никого и ничего! Нам пока что везёт, но как только янки… немного придут в себя, то они - обязательно вышлют сюда разведку. Зная их… привычки, а также - учитывая вчерашние и сегодняшние события, я думаю, что численность её будет - не меньше полка! Вопросы или замечания по этой схеме будут? Если нет - за работу, джентльмены! Времени у нас мало…

23.06.1898…Куба, к востоку от Сантьяго, в зарослях между посёлками Сибоней и Севилья, недалеко от фермы Ла Касима… (поздний вечер)
        Вообще-то у «патриотов», атаковавших Ла Касиму, и так было немного шансов - укрепления там хорошие, а особого перевеса в силах нет… теперь - не осталось совсем. Кто-то так и оставшийся неизвестным (ничего странного - профессия такая) всадил две пули в голову их командиру - «генералу» Диметрио Кастильо… причём сделал это как раз в тот момент, когда в охрану штаба повстанческой «бригады» тоже полетели пули и гранаты. Нападающие - не жалели ни того ни другого и, хотя было их - всего-то чуть больше сотни, но… что могли «патриоты», в основном - бывшие пеоны (да даже - и бывшие гасиендейро!) противопоставить профессиональным солдатам? Наёмники XXI века, прошедшие не одну «тамошнюю» войну - быстро покончили как с охраной, так и с самим штабом, а потом - в небо взлетела сигнальная ракета и в спину штурмующим укрепления повстанцам ударили винтовки, пулемёты и гранатомёты…
        Да, всё правильно - «ударили в спину»… а вы как хотели? В конце-то концов, это война, а не дуэль! А там «удар в спину» называется немного по-другому… «прозевали противника в собственном тылу». Разницу видите? Не «мы ударили», а «вы прозевали». Вот так-то! А тем, кто… «прозевал» - на войне приготовлено очень уютное место. Ага, то самое, которое немного ниже уровня земли. Это если их вообще похоронят. Не всем так повезёт. На войне не всегда и не у всех есть время на похороны…
        Глава 8, в основном информационная и - снова предбоевая…

«Почему так случается в жизни - сигнал позовет,
        Словно чья-то рука твердо сердце сжимает…
        И кончается время покоя и снова - вперед!
        Так бывает мой друг,
        Так бывает мой друг,
        Так бывает…»
24.06.1898…Куба, база «Алжир» (Санта Педро дел Хуале)… (утро)
        - Ну… и что скажешь? - Айсберг дождался, когда Паладин дочитает отчёт Гота и отложит тетрадь. - Что мы делать-то будем?…
        - А ничего… пока, - спокойно ответил тот.
        - То есть, как это - ничего?! Нам перекрыли дорогу домой, - удивился Алекс, - а ты… считаешь, что мы - ничего не должны делать?!
        - Должны, но - не сейчас… я же сказал - «пока»!
        - Ты… имел в виду… - Айсберг надолго задумался.
        Киборг, очень внимательно наблюдая, как у будущего «Командующего «Группой Запад» протекает… «процесс анализа полученных новых данных и принятия решения в изменившейся ситуации», слегка улыбнулся. - «Интересно, а он в курсе, что… сейчас, в сущности - сдаёт «экзамен на должность»? Немного рановато, правда, но… очень уж для этого случай подходящий - изменение общей стратегической ситуации, напрямую не влияющее на оперативную и тактическую обстановку, а на конкретную стратегию… влияющее минимально и… только косвенно. От того, придёт ли Алекс… к правильным выводам, в конце концов - ничего сейчас не зависит, зато покажет - готов ли он уже к самостоятельным действиям… именно - на уровне «частной стратегии»…».
        - Кодовое слово - «пока»… - Айсберг, наконец, заговорил - вроде бы размышляя вслух, но было понятно, что он - уже пришел к определённым выводам и теперь просто озвучивает их, подбирая для этого ТОЧНЫЕ слова. - То есть, мы… СЕЙЧАС ничего не делаем… потому что, не закончив партию, приниматься за другую… нерационально. К тому же… у нас мало информации, значит… Не сходится!
        - Поясни, что же именно у тебя… «не сходится»?
        - Наше бездействие, пусть даже это даст нам дополнительное время на разведку и возможность накопить силы, и… возможности Портала. Придётся - «уходить в тень», а
«ничего не делать» - ну никак не получается…
        - Дополнительная информация… - Паладин достал из бумажника листок бумаги и протянул Алексу. - Это… список того, что мы получили в «Тихой Гавани»… в конце апреля. А это, - второй листок последовал за первым, - прилагалось к «посылке». И что ты скажешь с учётом… вот этого?
        - Что… теперь - всё сошлось! - Айсберг аккуратно положил на стол оба листка… список оружия и записку «В помощь отдыхающим!». - Эта… «посылка», в сочетании с тем, что Анголец в Сантьяго продолжает работать по прежней схеме, меняет ситуацию. Или среди «старой» команды «хозяев» произошел раскол на две группы с различными целями или… раскола не было, просто - «старые» были вынуждены отступить, оставив Портал «новым». Но, судя по «посылке»… и методу её доставки - «старые» сохранили доступ ко многим возможностям Портала, а «новые» - если вспомнить неработающий
«молекулярный синтезатор» - ВСЕГО доступа к ним так и не получили. Плюс - разные
«хозяева» - на разных сторонах Портала. Значит, их - уже ТРИ группы… с различными целями. Всем трём сейчас явно не до нас - им бы между собой разобраться! «Уходить в тень» бессмысленно. Продолжаем Игру, собираем информацию и - готовим контрудар! Время у нас пока что есть… к тому же - «Если посидеть на берегу реки, то - рано или поздно мимо - пронесет труп твоего врага!»…
        - Цитата - в тему… - «Молодец, парень… я в тебе не ошибся!». - Особенно, если учесть, что… «сидеть на берегу реки», придётся именно тебе. Как только доберёмся до «Замка» - начнёшь… принимать все дела «Группы Запад». Поздравляю… кстати, у нас с тобой - около недели… - Киборг, глядя на ошарашенного Алекса, чуть не рассмеялся в голос, но… только слегка улыбнулся, вспомнив себя в такой же ситуации. - А ты как думал? Мне, вообще-то - давно пора в Сантьяго…
        - Паладин… это ты так шутишь, или… серьёзно?!
        - Серьёзней некуда. В конце-то концов… А кому легко?

25.06.1898…Куба, к востоку от Сантьяго, к северо-востоку от развалин посёлка Дайкири, гасиенда «Cerca de Tres Robles Negros»… (день)
        - Капитан! Билли вышел на связь! Васкез - уже наш… и Фирмеза, вместе с Фолиа Форменто - тоже! - Дана ураганом ворвалась в штаб и быстрым шагом прошла к столу с картой… - Да, и ещё… Ковбой ругался, как… не знаю, кто и… пообещал при встрече тебя стукнуть! Он сказал… «за такие «формальные» назначения»!
        - Ничего… скоро привыкнет - а нечего было соглашаться! - Эрк улыбнулся. - Он тебе, кстати, не сказал - когда и как именно они всё это успели?
        - Сказал. Васкез - ещё вчера взяли… Брюс и Курт. Ну а они уже - всё остальное. Сегодня. Сейчас они едут брать Конкордию… на бронепоезде…
        - На… БРОНЕПОЕЗДЕ?! - Капитан почувствовал, что у него… неторопливо едет крыша. Куда-то - очень далеко… - Откуда они его достали?!
        - Вообще-то, Билли сказал, что его Стефан соорудил - от безделья. Ну, нечем ещё было мужику заняться, - появившаяся в дверях Валькирия тихо рассмеялась, - вот он и сделал себе игрушку - пока все остальные были в Ла Касиме. Если я правильно поняла, то это - не так чтобы совсем бронепоезд… просто, на тех пяти платформах, что нашли на узкоколейке - сделали защиту из мешков с песком, поставили «Утёсы», миномёты, посадили стрелков… ну, и - «Вперёд, заре навстречу!»…
        - Блин… ну, прямо-таки - мастера-самоделкины и их «Ужас, летящий на крыльях ночи!
… - Эрк, сообразив, что к чему - тоже засмеялся. - Теперь понятно… а то - «на бронепоезде»… хотя - против охраны узкоколейки и тех отрядов «патриотов», которые помогают им «хранить священную американскую частную собственность», вполне себе сойдёт за вундервафлю… для сельской местности!
        - Так, а теперь - серьёзно, - оборвала свой смех Лейт. - Брюс и Ковбой - решили взять под контроль железку от Фирмезы до Винента. Правда, на Васкез, как я понимаю, они плюнули, просто выпотрошили его склады…
        - Насчёт Васкеза я с ними - полностью согласен… - Капитан посмотрел на карту, что-то прикидывая, - это тупик… да он - и даром никому не нужен! Фирмеза - узловая станция узкоколейки. Конкордия и Винент - контролируют обе дороги на Гуантанамо, а вот - ещё одна контрольная точка - Преса…
        - Туда уже отправился Анджей со своими штурмовиками… - Валькирия достала записную книжку. - Даю расклад на момент связи… и их дальнейшие планы… Отряд Брюса - остался в Фирмезе… сто двадцать человек - при восьми пулемётах и четырёх снайперках, остальные - с автоматическими винтовками… плюс, у него там ещё и пара трофейных «гочкисов»… под Ла Касимой взяли. Фолиа Форменто… пока там остался Мангуст - шестьдесят человек с FN FALами… но их - надо будет кем-то заменить. Ну, ты же сам понимаешь… что такое рейнджеры в обороне! Это - то, что уже есть. То, что у них в планах… Отряд Анджея, как я уже сказала - отправился в Пресу. Восемьдесят бойцов, четыре пулемёта и автоматические карабины… думаю, что возьмут. Но, опять-таки… в гарнизоне их, рано или поздно - придётся менять…
        - Да это-то понятно… - Эрк невозмутимо пожал плечами. - Из всех «Охотников за Пуэрто-Рико» только у самого Сотника - универсальный отряд. Более-менее. Можно сказать… почти пехота. Все остальные - «спецы»… и вообще, они тут - временно, «до начала своей основной операции»… Погоди-ка, - он ещё раз посмотрел на карту, - что-то мне здесь не нравится… вот! Основной лагерь «генерала» Гарсия… совсем недалеко от Фолиа Форменто! Чёрт! Надо было съездить - глянуть на месте…
        - Насчёт лагеря - они в курсе… Я так поняла, что они - после захвата Конкордии, Винента и моста через Дайкири - собираются перегнать «бронепоезд» именно туда. На нём - восемь миномётов и четыре «Утёса»… этого вполне хватит, чтобы отбиться… ну, а если отстреляться не выйдет - погрузились на… как ты там его назвал?
        - «Ужас, летящий на крыльях ночи!»… Можно сократить до «Ужас»…
        - Вот-вот - погрузились на «Ужас» и отошли… в любую сторону. К тому же - как раз САМОГО «генерала» Гарсия в лагере сейчас, скорее всего, нет… перебрался ближе к Шафтеру. Старшим командиром в окрестностях Гуантанамо остался Перес. Это - во-первых, а во-вторых… «патриоты», они тоже очень любят… ходить по дорогам, а не по джунглям и, значит, в первую очередь будут стараться выбить… «наглых захватчиков» не из Фолиа Форменто, а из остальных пунктов - из тех, что перекрывают дороги…
        - Как вариант… и к тому же - оттуда «бронепоезд» можно быстро перебросить в любом направлении… как раз примерно посередине этого участка узкоколейки…
        - И это - тоже… Ладно, посмотрим. Продолжаю. После взятия узла - Конкордия, Винент, мост - и сбора всего подвижного состава… который вообще может двигаться, на железке - они хотят ударить по Дайкири… на тему выгруженного юсовцами барахла и снаряжения. Джек Стэнфорд, а это была его идея, судя по всему, был очень впечатлен тем твоим высказыванием - «Снабжаться будем - со складов противника!»…
        - Когда это я?! А, точно - ещё в «Гавани»… - Эрк улыбнулся. - Впечатлительный тут народ, как я погляжу… и цитаты - просто на лету ловит! Когда планируется этот…
«поход за зипунами»? Надо бы скоординировать действия… по срокам.
        - Утром двадцать седьмого, то есть - послезавтра. Кто именно пойдёт на Дайкири они пока и сами не знают - посмотрят по ситуации… как там сейчас?
        - Пока всё нормально… у них - если амеры не перебросят туда дополнительных сил - прекрасные шансы! Англичане… умные ребята, они мне понравились - ушли ещё вчера днём, а те отряды, что там остались… это несерьёзно. Над этим… «гарнизоном» сегодня даже Аспера смеялась - две роты волонтёров и пара сотен «патриотов»… но не
«повстанцы-профи», а скорее - пеоны для хозяйственных работ…
        - Тогда, может, и мы поучаствуем в… атаке на Дайкири?
        - Что, Лейт, уже заскучала? Быстро ты, однако - после ночной-то охоты… Ладно, скоро развеешься - сейчас работы всем хватит. - Капитан повернулся к Ведьме. - Дана, пожалуйста, объяви всем командирам, что вечером у нас совещание, а сейчас… частям гарнизона - «Готовность Номер Один». Мы должны атаковать одновременно с набегом на Дайкири… не минута в минуту, конечно, но - тоже послезавтра утром. Кто у нас на связи сейчас, Док? - Валькирия кивнула. - Смени его - пусть готовит госпиталь, а то у меня такое… предчувствие, что он нам скоро понадобится… Перед совещанием - тебя сменит Дана… и ещё - как только Гарм выйдет на связь - сразу вызывай меня! Нужны последние данные по плацдарму… и по «дивизии» Переса - тоже, а к нему информация от кавалеристов капитана Гарсия - попадает раньше…
        - А кого бьём - маринеров или Педро Переса?
        - Кого-то из них - точно, а вот - кого именно… я буду думать сейчас, вечером мы с офицерами подумаем все вместе… ну а там уже…
        - …а там уже наступит завтра и - надо выходить на позиции! - Лейт засмеялась и махнула рукой. - Интересно, а у нас была хоть одна операция, которая… готовилась не в стиле - «Ещё вчера! Быстрее - не успеваем!»…
        - Была. Самая первая… захват «Замка».
        - Точно… ну тогда - лимит исчерпан!

25.06.1898…там же… (немного позже)
        Сидя в штабе, Капитан задумчиво просматривал списки… - «Майор Хартман… в его батальоне сейчас - около пятисот человек… и больше полусотни из них - снайпера. Лейтенант Диего Родригес… бывший сержант Испанской Армии, а теперь - командир нашей горной батареи - четыре крупповских горняшки. Лейтенант Хуан Морено - ещё один испанец, командир «миномётной батареи»… аж из одного «Подноса»[82-мм миномёт
2В14…] , блин! Да и тот, в сущности - ворованный… ага, и лейтенант с некоторых пор - дезертир, хотя ему, судя по весёлой улыбке - на это наплевать. Ну, а что было делать? На «раздачу слонов» от Эндрю мы не успели - пришлось выкручиваться… Правда, уже договорились с ним о будущих поставках, но… теперь это, скорее - дело его компаньонов на «Бофорсе»… и полковника Дюваля. Кстати, если я правильно помню… по военной специальности-то полковник - артиллерист…», - Эрк встал и, подойдя к окну, закурил… Это были - его «больные места» - как то, что «мы не успели на
«раздачу слонов» от Эндрю», так и то, что… не он додумался до этой идеи - сделать
«на месте» миномёты!

«Ладно, проехали. Пора вернуться к… текущим вопросам. Пехота и артиллерия… надеюсь, вместе с ребятами Криса, этого - вполне хватит, чтобы запереть маринеров на плацдарме… несмотря на то, что их там - тысячи полторы или около того.
«Тяжелая» рота занята, но… у нас теперь есть «инструкторы» капитана Жоржа Шевалье - больше тридцати человек… значит, достаточно, чтобы задействовать в операции все резервные «машинки»! Наёмники - будут основными номерами… ну а подобрать им подносчиков не проблема. Отлично, сегодня же этим займёмся! Так, с плацдармом - вроде бы всё… Стоп, а «дивизия» Переса?! Она сейчас, преследуя испанцев - оттянулась от бухты… к городу Гуантанамо…». - Эрк склонился над самым большим столом в зале штаба… и расстеленной на нём картой. Карта была достаточно хорошая, испанская, только ничего особо хорошего в обозначенной на ней обстановке он так и не нашел, - «…но кое-какие отряды ещё остались возле плацдарма… охраняют сладкий сон маринеров, блин! Да и основным силам нашего… «Дона Педро», ничего не стоит вернуться, и тогда… ну а вот тогда-то мы и влипнем - по самое не могу! Хартмана… несмотря на всё то, что у него будет для усиления - просто раздавят! Между маринерами и «патриотами»… А значит, надо сделать так, чтобы Пересу - внезапно стало… не до плацдарма. Испанцы… нет, не пойдёт! Они, даже если «генерал» Перес
отступит - так и останутся на своих позициях. Контратаковать не будут и «на хвост» ему не сядут - на чёрта им это нужно? Однако… Стоп! А давай-ка лучше… подойдём к этому вопросу с другой стороны, потому что… насколько я «хорошо разбираюсь» в
«войне по карте»… Ольсен, что называется - «на пальцах пояснил»… надо «танцевать от другой печки»… так, посмотрим…».
        Капитан подошел к… ну, можно было назвать это «сейфом». Правда, содержимое металлического ящика защищал от посторонних не так замок (довольно-таки хлипкий), как… граната Ф1 и пара бутылок со смесью КС. Человек, незнакомый с некоторыми…
«особенностями открывания», скорее всего, получил бы, в случае попытки его открыть, не доступ к лежащим там папкам, а (даже если бы он уцелел) - груду пепла… Ну и сам виноват… если читать не умеет! В конце-то концов, на крышке ящика - было написано, на нескольких языках - «НЕ ТВОЁ - НЕ ЛЕЗЬ!!!». Полез - твои проблемы…
«Итак, «General de Divisiоn»[«General de Divisiоn» (исп.)… дивизионный генерал] Армии Освобождения Кубы Педро А. Перес… что там у нас о тебе есть? Семья… родители, брат… уже покойный, сестры, дочери… пока не надо. Родился, учился, женился… и на ком же? Ха! Да ты у нас, Педро, оказывается, тоже - родственник Гомеса… по жене… и что это нам даёт? А ни черта не даёт! Упс… вот это - уже гораздо интереснее!». - Эрк сел в кресло и, положив перед собой на стол раскрытую папку с надписью «ПЕРЕС», начал заново набивать трубку. - «А дон Педро, оказывается - очень горячий, вспыльчивый и обидчивый человек. Интересно, а не будь он… родственником «Generalisimo» - получил бы сеньор Перес свою… нынешнюю должность? Наверное - нет… я, по крайней мере, человеку, который может снять свой батальон с позиции и отправиться на «охоту за головами» - и роты бы не доверил! Если вообще не пристрелил бы на месте… кстати… а причина, по которой он это сделал - не менее интересна, чем - сам факт… из его «послужного списка» - «Эти герильеро подло ударили мне в спину!», понимаешь… Ну что ж, мы - как раз числимся
«герильеро». Да и насчёт «ударов в спину» или нет, не так… немного пониже!»… - Капитан засмеялся, откинувшись на спинку кресла. - «Эта работа - как раз для Валькирии… любит она это дело! И никто лучше неё не сможет… «обидеть» нашего милого дона Педро так, чтобы тот - окончательно рассвирепел… и сделал - именно то, что нужно нам! Правда… этим мы - «вызываем огонь на себя», но - кому легко? В любом случае - «дивизию» Переса надо отвлечь от города Гуантанамо… до того, как туда - подойдут наши подразделения из Баракоа… какая разница - когда это сделать? Плюс-минус два-три дня… это роли не играет. Значит… надо «обидеть» Переса - чуть раньше удара по плацдарму!»…
        Эрк закрыл папку и закурил… - «Так, а вот теперь - кто же будет участвовать… в этой «корриде»… и как именно. Ну, Лейт, это понятно - общее командование. Эспада и
«Смертники» - в любом случае. И Картье, со своими «Корсиканцами» - тоже. Лучших
«бандерильеро» - нам не найти… Гарсия там тоже нужен, хотя… нет, скорее - только его кавалерия - для того, чтобы связать боем отряды возле бухты… Майор Бишоп и его драгуны - «пикадоры»… тридцать два «ручника» - это серьёзно… разбить - не смогут, но вот остановят с гарантией. Чёрт! Вся кавалерия в деле… кто тогда в резерве? Так, в резерве… для охраны базы и укрепрайона - останется вся пехота батальона Гарсия… и только что созданная «группа поддержки» - четыре FN FALa и двенадцать РГ40х. Ну, а ещё - в качестве «последнего шанса» - «легионеры» Каллахана и снайперская группа с четырьмя СВДшками… Должно хватить… в конце концов - кого сюда может занести из «нежелательных гостей»? Разве что… какой-нибудь шальной отряд
«патриотов», да и то - не очень крупный. Всем остальным… будет явно не до того!»…

25.06.1898…Куба, к востоку от Гаваны, гасиенда «Puerto Reservado»… (вечер)
        - Как вы тут… без нас? Я слышал - развернулись вовсю! - Тигра, стоя на пирсе, изредка поглядывал в сторону моря… «Матильда» через узкий проход в волноломе не вошла, и её теперь - разгружали с помощью лодок и «Печкина», но его… использовали как баржу - на буксире у итальянских катеров. - Да, и… что там с пакетботом?
        - А у «Печкина»… появилась лишняя, не предусмотренная конструкцией деталь в машине, - хмыкнул Князь. - Пятидесяти семи миллиметровый снаряд от скорострелки. К счастью - не взорвался… и в котёл - тоже не попал, но дел он там наделал…
        - Понятно. Деталей и запчастей для него… упс. Пришлось заказывать?
        - Ага. Причём, не в Майями, а - через Майями… там не получилось и теперь вот ждём. Хотя… Гонсалес - Штаффель отнюдь не унывает! Такого «ястреба» себе взамен оторвал - закачаешься! Кстати, и у Айронпоста - такой же. В «Алжире» посмотришь… если повезёт. Они же сейчас вдоль всего западного побережья мотаются… потому что больше - просто некому. Да, а что ты там ещё привёз, кроме пулемётов?
        - Тебе лично… типографию! А то… журналюга чёртов, говорят, что… вы тут без собственной газеты совсем одичали! По слухам - даже «Нью-Йорк Таймс» читаете… и не для получения информации, а потому что… больше читать нечего!
        - Как же много нового можно про себя узнать… с тобой пообщавшись! Вот блин, и не возразишь… как-никак Орьенте - один из «мировых центров»!
        - А ты как думал?! Центр и есть… - Боцман посерьёзнел. - Или станет таковым… в ближайшем будущем - если всё пойдёт как надо. И я не шучу - Орьенте это не только сахар… и симпатичные разноцветные кубинки. Это - ещё и железо, медь, свинец, цинк, хром, асбест, уголь… вообще-то там есть даже золото и серебро. Но, главное - железо. Только в Майяри - полмиллиарда тонн руды, а по «местным» ценам, это - на миллиард долларов… не считая всего остального. Понял, что это значит?
        - Это значит, что драка нам предстоит очень серьёзная, - убрал улыбку Барт, - но, в конце концов, раз уж влипли - будем драться. Да и… не бросать же Игру на середине партии… несерьёзно это, клянусь Хейзингой! - Князь опять улыбнулся. - А какой там выигрыш - сахар… железо… деньги… остров Куба… да, хоть что угодно - лично мне без разницы! Кстати, если кое-что вспомнить - тебе тоже…
        - Говорили мне умные люди - «Не учись Играть!»…
        - Ага - «…привыкнешь, и жизнь твоя - не будет стоить даже ломаного цента!»… и хотя это - немного про другое… и вообще - из другого фильма, но, по-моему - очень точно проясняет суть вопроса. Ладно, хватит философии, а то, как я вижу, Бергман уже задумчиво поглаживает «маузер»… наверное, решает, что лучше - «Пристрелить этого наглого щелкопёра!» или просто… не маяться больше дурью и подойти поздороваться. Какого чёрта, Клаус, ты там… до сих пор торчишь?
        Бергман, в ответ на это - пожал плечами и, неторопливо приблизившись и пожав руку Тигре, вдруг… резко толкнул Барта плечом, так что тот - свалился с пирса в море. Затем невозмутимо… и не обращая внимания на удивлённое лицо Боцмана - дождался, пока Князь вынырнет, и - спокойно сказал ему:
        - Девять - пять… если я не ошибаюсь. Ну, так как, герр Кейнз, мы продолжаем… или - с вас хватит? Вообще-то… я родился в Гамбурге. И в игры «Кто кого подловит?» играл ещё тогда, когда не умел читать, так что у вас - никаких шансов. Предлагаю вам почётную капитуляцию. Вылезти - помочь?
        - А вот ни фига… житель Гамбурга! - Барт выплюнул воду, рассмеялся и поплыл к лесенке, закреплённой на пирсе. - Я ещё отыграюсь! Боцман, чего ржёшь? Попробуй-ка сам подловить этого… чёртова немца!
        - Барт… мой тебе совет… лучше - сдавайся, - сквозь смех ответил усевшийся на кнехт Тигра. - У тебя действительно - ни единого шанса! И дело даже не в… Гамбурге, а в том, что Клаус… каждый день… постоянно… работает с динамитом!!!
        - Блин!!! А ведь точно… - Князь вылез на пирс, тоже сел на кнехт, посмотрел на смеющегося Боцмана, улыбающегося Бергмана и хлопнул себя ладонью по лбу. - А вот этого-то я - и не учёл! Нашел с кем связываться, дурак! Всё - сдаюсь! Капитулирую! С меня - четыре коробки сигар! Клаус, подождёшь, пока я в Гавану съезжу или мои тебе подойдут? Предупреждаю сразу - это не «Вегуэрос»… не люблю я их.
        - А я «Вегуэрос» - тоже не люблю, так что… вполне подойдут.
        - Так, типография уже на берегу… ага - вон… те самые ящики, что - только что с
«Печкина» сгрузили, а всё остальное - и без нас разгрузят, - сказал Тигра. - Думаю, мы здесь уже не нужны, да и Барту - переодеться надо… и за сигарами смотаться! Клаус, а мы с тобой - в мастерские. Хочу посмотреть - как там без меня…
        - Я надеюсь, что - не хуже, чем с вами, герр Мантайгер!

25.06.1898…Куба, к востоку от Сантьяго, к северо-востоку от развалин посёлка Дайкири, гасиенда «Cerca de Tres Robles Negros»… (поздний вечер)

«Опять не высплюсь… а, ладно - не в первый раз. И явно - не в последний… пора бы уже и привыкнуть», - после совещания Эрк остался в штабе, чтобы всё обдумать и
«рассортировать»… как всегда. - «Схема у нас пока получается следующая… конечно, бой её поправит, но… не думаю, что - очень уж сильно. Плацдарм. Его, как я ещё днём и думал - блокирует пехота и обстреливает артиллерия и, хотя вряд ли у нас получится его ликвидировать, но шороху мы там наведём хорошего! «Патриоты»… те из них, что на охране плацдарма - задача майора Гарсия… и отца Франциско. То есть… не столько его лично, а - всех «смиренных братьев»… надеюсь, эти чёртовы иезуиты - оправдают доверие Падре… и моё. Они уже выехали… вместе с остатками кубинской кавалерии и ребятами Криса. Батальон Хартмана, «инструкторы», они же - «временная пулемётная полурота» и артиллерия - выйдут завтра днём… пораньше. «Дивизия» Переса и… сам сеньор «генерал»… блин, не знает он - как ему повезло! Если бы он не был нам нужен, то… случилось бы с ним то же, что и с Кастильо, а так - пока поживёт… ещё некоторое время! Там, как и планировалось - работает наша остальная кавалерия - под командой Лейт… правда не вся. «Корсиканцев» пришлось отправить на патрулирование железки, а то ещё - рванут её… не вовремя. И не «патриоты» -
испанцы, у которых… есть на это приказ - «чтобы враг не воспользовался»… Так сказать, «тактика выжженной земли»… нет уж, сеньоры - нам эта узкоколейка и целой пригодится. Развлекаться взрывами мы вам здесь не дадим! Это ближе к Сантьяго… в зоне действий Шафтера, можете хоть всё подряд рвать, а вот в НАШЕЙ зоне действий… не стоит. Без «помощников» обойдёмся! То, что нам надо взорвать - мы и сами взорвать сможем!»…
        Капитан неторопливо набил трубку и закурил. - «Ладно, вроде бы всё на сегодня, хотя… вот-вот! Это с нашими… «внутренними» делами и схемами - всё решено, ясно и понятно… на данный момент. С противником всё тоже - более-менее ясно… ну, а если что-то пойдёт не так, то возникающие вопросы можно «решить в рабочем порядке». Но вот с «союзниками»… тот самый случай - «Союз Двух Стай»… и основная проблема в том, что хищники в стаях - разной породы… причём в обоих. И если в… «нашей стае» это… не так заметно - иезуиты, конфедераты и корсиканцы, в сущности… «охотятся за разной добычей», то вот в «стае» Брюса… или Карлоса - а какая разница? Никакой. Так вот, у них, добыча - одна на всех, и… если «вожак стаи» не удержит управления, то… станет очень весело! Начнётся ТАКАЯ грызня… за эту самую добычу, что -
«Держись за воздух!»… Блин, а ведь начнётся-то она обязательно… и к гадалке не ходи! Конечно, это не моё дело, но… вот именно! Янош… который двенадцать километров пёр на себе мою полубесчувственную тушку… и не только ему я там задолжал!»…
        Положив трубку, Эрк резко встал и, подойдя к висевшему на стене зеркалу, лбом прижался к прохладному стеклу. - «Чёртова память… так, спокойно, давай рассуждать логически. Что я могу сделать? Ввязаться в «грызню за добычу», на стороне «тех, кому я должен»… Поможет? Хрена там! Будет только хуже. Потому что они - тоже вцепятся друг другу в глотки… и придётся выбирать - чью глотку спасать, а кто и сам справится. Стоп! Смени угол зрения… для начала - кто из них вообще не имеет никаких шансов в подобной заварушке? Из «тех, кому я должен»… Катрин… это даже не смешно. Курт… чёртов «штази». Карлос с Луисом… тут - вообще без комментариев. Получается, что… только Янош. Все остальные - те ещё волки! Так, на вопрос «Кому?» ответ уже найден. Следующий вопрос - «Как?». Если «выступить на его стороне»… три
«ха-ха»! Блин, да ты не знаешь, сможешь ли вообще… «выступить на чьей-то стороне» к этому моменту или… Вот именно - сам-то сначала выиграй свою Игру, а потом уже… Ещё раз - стоп! А что, если… «Сменить Полярность»? Интересный вариант, но… погоди-ка, а откуда у тебя вообще возникла такая идея?». - Капитан вернулся за стол и положил перед собой лист бумаги. - «Поехали… Известная на данный момент информация по… «Охотникам за Пуэрто-Рико»… а точнее - по отрядам. По командирам… четверых я почти не знаю, а те, кого я знал «там»… Ладно, без лирики - сначала дело, а уж потом… Есть! Кое-что не сходится! Теперь - ещё раз… внимательней… не торопясь…».
1.Борис Тагера (Брюс, Сотник). Отряд - около 120чел.
        - G3/«маузер», 8 G21/«маузер», 4 МSG90/«маузер», «маузеры» С96 и ТТ.

2.Карлос и Луис (Эспектро) Отряд - численность неизвестна.

3.Седой (Людвиг). Отряд - около 40чел («егеря»).
        - G3/«маузер», 4 МSG90/«маузер», «маузеры» С96 и ТТ.

4.Катрин (Катаржина). Отряд (женский?) - численность неизвестна.

5.Курт. Отряд - около 20чел. (Контрразведка или штаб?)

6.Гердан (Карел). Отряд - около 20чел (сапёры).
        - G3КА4/«маузер», «маузеры» С96 и ТТ.

7.Янош. Отряд - около 80чел.
        - 4 НСВ «Утёс», 16 ПКМ, КО44(!), «маузеры» С96 и ТТ.

8.Мангуст (бельгиец). Отряд - около 60чел (рейнджеры… Африка?).
        - FN FAL/«маузер», «маузеры» С96 и ТТ.

9.Анджей (поляк). Отряд - около 80чел (штурмовая подготовка).
        - G3КА4/«маузер», 4 G21/«маузер», «маузеры» С96 и ТТ.

10.Крис (австралиец). Отряд - около 20чел (снайпера).
        - снайперские винтовки - самые разнообразные.

11.Стефан (чех). Отряд - около 80чел (артиллеристы).
        - 8 миномётов М57 (60мм), G3КА4/«маузер», «маузеры» С96 и ТТ.
«Первая зацепка… Брюс говорил, что у него «двенадцать человек в команде»… а тут одиннадцать. Я знаю, себя он не считал… и значит, намёк Луиса на ещё один отряд, который уже в Пуэрто-Рико… нет - не то, а вернее, не то, что мне нужно сейчас, хотя… надо запомнить, пригодится. А вот и вторая… G3, G3КА4, G21, МSG90… блин, а такое впечатление, что почти все они - вооружались на одном и том же складе… бундесвера. Переделка под маузеровский патрон - не в счёт. ТТ - тоже, это напрашивалось… как и С96. НО… есть исключения. Крис - это понятно… снайпера-профи, и у каждого - своя, любовно холимая и лелеемая игрушка. Рейнджеры Мангуста… если я прав насчёт того, где они работали «там» - тоже понятно. В Африке FN FAL - популярен не меньше, чем «калаш»… ещё со времён Конго, да и сам Мангуст - бельгиец. Но вот… как раз ребята Яноша - вооружены немного странно… такое впечатление, что они… присоединились к «Охотникам» в самый последний момент и вооружались уже в России, причём… как бы не на последние деньги! Я не спорю… охотничья «мосинка», да ещё и с оптическим прицелом - вполне неплохой ствол. В
«здешних» условиях - нормальное «оружие для часовых»… и патроны к ней - те же, что и к ПКМ. Но это не совсем в стиле Яноша. Он-то, скорее… взял бы СВД. Пусть даже, как… обычные винтовки - если бы у него был выбор, а значит выбора… или времени… или денег - у него не было!»…
        Капитан улыбнулся и опять взял трубку. - «Если всё это так, то - стоит дождаться Миледи и поручить ей… перевербовать Яноша. Нет, не в команду, просто - «на службу Конфедерации». В сущности, это единственное, что я могу сделать для него… в данной ситуации. Если я прав, то он - оказался среди «Охотников» достаточно случайно и… не будет особо возражать, тем более - если показать ему… альтернативу. Чёрт!
«Если»… «если»… «если»… слишком много «если»! Так, ладно… на сегодня - хватит. В любом случае, это - задача на будущее, а значит… у меня ещё есть время. Дождусь Паладина, чтобы он проверил мои выкладки… и Миледи, потому что сам я - «Смену Полярности» не потяну… Янош - слишком хорошо меня знает… может не поверить!»…

26.06.2898…там же… (в начале дня)
        - Может… я всё-таки - вместе с тобой? Если что… - Ведьма улыбнулась уголком рта, - прикрою спину. Ну, ты же знаешь - у меня очень быстрая реакция…
        - Не получится, Дана, - покачал головой Капитан. - Кто-то из нас должен быть на связи… а Доку Ливси, как только появятся первые раненые - будет явно не до рации… ты же сама понимаешь. Да и гарнизоном кто-то должен командовать… и не говори, что у тебя не получится - а то я не знаю, как ты… свою команду строила…
        - Так то - команду. Свою. Ладно, чёрт с тобой, но - учти, Эрк…
        - Понял… «Если меня убьют - на глаза тебе лучше не попадаться!» Да брось ты, я не собираюсь лезть в бой - и без меня обойдутся… у меня, вообще-то - совсем другая работа, а если… «если что» - так не в первый же раз! Отобьюсь…
        - Ну, если ты так в этом уверен, - уголок губ Ведьмы опять дрогнул, - то… давай прощаться, Капитан. «Мальчики Хартмана» уже построились…
        Отряды, уходящие к бухте Гуантанамо - уже скрылись в зарослях, и только песня ещё доносилась до тех, кто оставался на гасиенде «Три Дуба». Эта песня - она немного странно звучала на английском… да ещё и - в ритме маршей девятнадцатого века, но… конфедератам понравился оригинал (в переводе Паладина и в исполнении Барта) и они, слегка переделав в ней первый (он же и последний) куплет и - выкинув ко всем чертям ещё один - слишком уж они уважали Хартмана, сделали её походной песней батальона «Джексон». Задолго до рождения автора… и такое тоже случается!
        Мы уходим на рассвете,
        От Сантьяго дует ветер,
        Поднимая нашу песню до небес…
        Только пыль летит над нами,
        С нами Бог и с нами Знамя
        И тяжелый карабин наперевес…
        Я всегда был храбрым малым,
        Может - стану генералом!
        Ну а если мне не выйти из огня…
        От несчастья от такого
        Ты найдешь себе другого
        И навеки позабудешь про меня!
        Если кто сегодня помер,
        Без него играем в покер -
        Тут ребята не жалеют ни о ком!
        Есть у каждого в резерве
        Деньги, слава и консервы
        И могила, занесенная песком…
        Мы уходим на рассвете,
        От Сантьяго дует ветер,
        Поднимая нашу песню до небес…
        Только пыль летит за нами,
        С нами Бог и с нами Знамя
        И тяжелый карабин наперевес…[Небольшая (очередная) переделка «Марша Иностранного Легиона» (к Легиону он отношения не имеет, автор оригинального текста - Сергей Шабуцкий, 1964 г.).]
        Дана, заметив, что… её правая рука почему-то крепко сжала рукоятку «кольта», посмотрела на неё с искренним удивлением, а потом - резко развернулась и скрылась в доме. Вот только… так и не отпустив рукоять револьвера. Док с улыбкой посмотрел ей вслед… вот только улыбка - была кривая. В том, что Эрк - без крайней необходимости в бой не полезет - он был уверен… почти на сто процентов. И ровно на столько же был уверен, что Эльфа - в ходе боя с американцами возле Дайкири - в этот бой обязательно ввяжется… не в её характере это было - сидеть на дереве и наблюдать!
        Глава 9, слегка информационная, но в основном - военная…

«Главная деталь любого оружия -
        это мозги его владельца…»
26.06.1898…Куба, база «Замок» (плантация Дебре)… (вечер)
        - Ну что ж… мальчики и девочки… - Киборг откинулся на спинку кресла. Кресло затрещало, но выдержало, - …а жизнь-то налаживается! Тигра… почти целый пароход оружия пригнал. Барт… скоро - свою газету выпускать начнёт. Макс… надо будет ему новые документы сделать - на другую фамилию, например… фон Штирлиц!
        - Ну, и отчество - тоже сменить… на Максимович, - добавил Боцман.
        - Как вариант… но с этим можно не торопиться, - продолжил Паладин, переждав взрыв смеха. - Айсберг… Эйли… Викинг… вы тоже очень хорошо поработали, ребята! Да и всё остальное внушает определённый оптимизм. Армия формируется, мастерские работают, союзники… довольны. И отношения с Мексикой наладились…
        - Значит, съездил удачно? - Викинг улыбнулся. - Я так понял, что переговоры со старшим Кастро - прошли нормально, а то Рауль, того… сомневался…
        - Угадал, Влад… дон Хуан Антонио Луис Диего Мария Кастро - уже согласился. У отца Рауля - несколько десятков кораблей, правда, в основном - парусных, но нам-то какая разница? А вот аппетиты у него - большие. Да и связи неплохие - как в Мексике, так и вообще в Южной Америке. А теперь ещё доступ на Кубу и радость… от того, что «Вот и младшенький - наконец за ум взялся!». - Паладин повернулся к Айсбергу. - Так что, Алекс, на свои опасения - «Да так у нас скоро - все деньги закончатся!» - можешь плюнуть… слюной. Мы на тех сигарах, которые за последний месяц скупили в Пинар-дель-Рио - уже заработали два к одному. И это не считая того продовольствия, которое получим из Мексики. Как там по похожему поводу говорил Гонсалес… «Не гонять же пустой корабль… несерьёзно это!». Старший Кастро - того же мнения…
        - Значит, вопрос продовольствия в Пинар-дель-Рио - скоро решится… - Фейри мечтательно улыбнулась. - Киборг, а когда он решится окончательно, то - можно будет мне… пристрелить с десяток интендантов в Гаване?
        - Что, они тебя… так достали, - несколько удивился тот, обычно за Эйли никаких кровожадных наклонностей не замечалось, скорее совсем наоборот, - или к тебе
«нагло приставали», пользуясь отсутствием Айсберга?
        - Достали! Паладин, ребята, вы бы только знали, как они меня достали… твари! Я ещё у себя дома - всяких подонков навидалась… подлостью и жадностью меня удивить трудно, но… местные интенданты смогли!

«Да уж… талантливые они мужики, эти интенданты», - внимательно глядя на неё, подумал Киборг. - «Так достать малютку Фейри, что она начнёт хвататься за пистолет, это уметь надо! Ладно, порадуем ее, а заодно и…».
        - После того, как установится прочный канал связи с Мексикой, - вслух сказал он и улыбнулся. - Если до того момента не передумаешь - можешь перестрелять хоть всех интендантов в Гаване. Правда, к тому времени… «разрешение на операцию» тебе буду выдавать не я… но, с ним ты - точно договоришься!
        - Спасибо! Ой, погоди-ка, а с кем это - «с ним»?
        - Со мной… если я - всё правильно понял, - грустно сказал Айсберг и посмотрел на Паладина, тот кивнул, - и если ты - не передумаешь…
        - Всё правильно, именно с Алексом ты и будешь договариваться… - Киборг встал и, подойдя к Эйли, положил руку ей на плечо. - Наверное, ты… единственная пока не в курсе, что - с первого июля он становится «Главным Боссом» здесь, на западе, а я - еду в Орьенте. Ваша… «учёба» закончилась, ребята, - он обвёл взглядом всех собравшихся на крыше «Замка». - Боцман уезжает со мной, Барт будет заниматься пропагандой, Гот нужен в Майями, так что… Айсберг, Викинг, Фейри - вся остальная работа ложится на вас троих. Не спрашиваю, справитесь ли вы - я и так это знаю…

27.06.1898…Куба, к востоку от Сантьяго, где-то между развалинами посёлка Дайкири и Винентом, трасса узкоколейки… (ночь, незадолго до рассвета)

«Хотя и говорят, что «лучше плохо ехать, чем хорошо идти», но это - смотря, как ехать… БЛИН!!! Опять!!! Нет, я таки сегодня пристрелю этого машиниста!»… - Билли, всё ещё продолжая мысленно материться, выглянул из вагона. У первой платформы
«бронепоезда» гарцевали всадники с факелами… - «Так, выстрелов нет… значит, свои. Надо сходить, узнать новости, а то до Дайкири - уже рукой подать!»…
        - Привет, Ковбой! Давно не виделись! - Эльфа появилась из темноты и с размаху хлопнула Билли по плечу. - Слезай, приехали! Дальше - только пёхом…
        - Ну, здравствуй… рыжий кошмар! В каком смысле - пёхом?
        - Да в самом прямом - ножками, ножками… Здравствуйте, Стефан, - кивнула она подошедшему артиллеристу и посмотрела на капитана Стэнфорда, ехавшего как раз на первой платформе. - Ну, если все командиры уже собрались - сообщаю новости… как всегда, всё хорошее, рано или поздно, заканчивается. До посёлка поезд не дойдёт, пути возле него разбиты снарядами… ваша «баррикада на колёсах» - смогла бы пройти ещё чуть больше километра, но здесь - самое удобное место для выгрузки, дальше - насыпь гораздо выше. Я понимаю, что идти в темноте по незнакомой местности - удовольствие ниже среднего, вот только… все альтернативы, по-моему, гораздо хуже…
        - Проводники есть? А то еще - забредём не туда, - задумчиво протянул Стэнфорд и закурил сигару. - Кстати, сзади идёт ещё поезд - с испанцами Баррахеса.
        - Проводники? Есть, конечно! - Аспера возмущённо фыркнула. - Вашим ребятам, капитан, хватит, а вот испанцам… у капитана Баррахеса триста бойцов и…
        - Поменьше - сотни две, - перебил её Билли. - Нет, потерь не было, просто сотню своих солдат, с одним из лейтенантов, он в Конкордии, Виненте и на мосту через речку Дайкири оставил. Там ещё Курт и Янош, так что - для обороны хватит…
        - И проводников тогда - хватит! Дюжина «корсиканцев» и четверо «легионеров» прошли по этому маршруту - раз по пять. Все ямы, деревья и кочки они на собственной шкуре отметили, так что - давайте-ка на выход… и к утру закончим…
        - Стоп! Не торопись… - Стефан достал карту. - Покажи-ка мне, где именно пути разрушены… - Эльфа склонилась над ней, некоторое время - присматривалась в свете факелов, а затем поставила жирную точку карандашом. - Ага, понял… ты не права. Нет смысла выгружать мои «плевательницы»… и «Утёсы» тоже. И те и другие - прекрасно достанут до Дайкири от этого места, так зачем… лишняя возня?
        - Ты хочешь - проскочить туда по железке? Рискованно…
        - Совсем нет. И командир Стефан прав - нет смысла выгружать тяжелое оружие, если его можно использовать прямо с платформ! - Стэнфорд, уже понявший суть идеи, теперь развивал её. - Моей роте и стрелкам Баррахеса - действительно будет неудобно атаковать отсюда, но ему-то - атаковать не надо! Подъехать - даже не до разрушенного участка, а… вот до этого места. Оно как раз прикрыто оврагом и небольшой рощей, там будет удобно… наблюдателей на край рощи и - огонь! Если янки пойдут в контратаку, то - через овраг им не перебраться, придётся идти в обход, а там их… встретят четыре тяжелых пулемёта! Два - прямо с передней платформы, а ещё два… надо будет снять и установить… вот здесь и - вот здесь. Мешков с песком на платформах хватает, так что позиции для них можно соорудить быстро. Да, и ещё… часть артиллеристов вооружена автоматическими карабинами - в пехотном прикрытии они не очень нуждаются…
        - Спасибо, капитан… ваши поправки приняты, - кивнул Стефан. - Эту местность вы знаете гораздо лучше меня. Да и сомневаюсь я что-то, что вы с Баррахесом - дадите янки перейти в контратаку! Кажется мне, что им будет - явно не до того!
        - Нет, почему же… НАЧАТЬ её они успеют, - улыбнулся «Красавчик Джек», - но вот при этом… как раз подставятся под наш огонь! А если не начнут, то… им же хуже! От миномётов окопы не защищают… и от гранатомётов тоже.
        - Кстати, про окопы… - Эльфа не вмешивалась в разговор офицеров… в конце-то концов - кто лучше разбирается в военном деле?! А вот сообщить свежие разведданные посчитала своей обязанностью. - До тех позиций, что на опушке - американцы так и не добрались… а те «патриоты», что добрались - в Дайкири не вернулись. Вокруг самого посёлка - почти всё перекопано корабельной артиллерией… Есть там пара более-менее целых участков, их сначала заняли англичане, но они ушли… а на их место - никто не пришел! Волонтёры кучкуются возле развалин посёлка - в палатках…
        - Мисс Аспер, вы хотите сказать, что… янки - не используют уцелевшие окопы?! Они что - не готовятся к обороне?! - Стэнфорд не сразу в это поверил…
        - Абсолютно! Не знаю, кто ими командует но, после того как ушли эссекцы - там, возле Дайкири, творится такой бардак… да в бардаке - порядка больше!
        - Ну что ж… если это так, то, - протянул Билли, - разгильдяйство наказуемо! Сам я тоже - изрядный разгильдяй… и очень хорошо знаю, о чём говорю!
        Все засмеялись. И тут же, как бы в ответ на смех - с севера донёсся сиплый гудок паровоза. Отряд капитана Баррахеса прибыл… «поучаствовать в веселье». Кстати, своё в нём участие Диего Мануэль Баррахес - ещё на совещании в Васкезе, при обсуждении дальнейших планов - обосновал очень просто (и никто не смог ему возразить!). -
«Но, сеньоры… ведь Дайкири - место нашей постоянной дислокации!»

27.06.1898…Куба, к юго-западу от города Гуантанамо (северо-западнее бухты Гуантанамо) - лагерь повстанцев на берегу одноимённой реки… (утро)
        Командир Первой Дивизии Первого Корпуса Кубинской Освободительной Армии Педро Агустин Перес (с недавних пор - Mayor General… хорошо быть родственником Generalisimo!), пребывал в ярости. Хотя нет, скорее - в бешенстве… «Подлые твари! И некоторые из них - смеют называть себя кубинцами! Для них, видите ли… «Есть вещи поважнее, чем власть для Максимо Гомеса… например - свобода для Кубы и честь!»… Мануэль Антонио Гарсия, ты - чёртов ублюдок!!!»… - вспомнив «Открытое Письмо» бывшего повстанца, капитана из Третьего Корпуса, Перес побагровел так, что его собственные адъютанты - шарахнулись подальше… правда, он не обратил на это никакого внимания - глаза его застилала кровавая пелена…
        А это «Письмо», текст которого уместился всего на одной стороне отпечатанного в типографии листа бумаги - несмотря на все усилия представителей Inspeccion General del Ejercito[Inspeccion General del Ejercito (исп.)… Генеральная Инспекция (функция понятна?)] и американских инструкторов, продолжало ходить по рукам… и вызывать ненужные мысли. Хорошо ещё, что большинство повстанцев не умели читать! Хотя это не спасало - им читали те их товарищи, которые умели… или священники. И это было хуже всего. Если с «не там, где надо» грамотными -
«inspektores»[«inspektores» (исп.)… «инспекторы»… той самой Генеральной Инспекции.
        и инструкторы не церемонились, то со святыми отцами это не проходило… По крайней мере - публично этого делать не стоило… только вот тайком - тоже не всегда получалось! Некоторые из священников и монахов приобрели одну (не очень приятную) привычку… и без оружия не ходили! Причём, не просто… носили с собой - пользоваться им они тоже умели… и, как выяснил на собственном горьком опыте кое-кто из тех, в чьи обязанности входило «пресекать ненужные разговоры» и «ликвидировать потенциальную опасность» - очень неплохо умели! А ещё святые отцы - предпочитали стрелять первыми… и очень метко, так что «передать опыт» другим своим коллегам у
«пресекателей» - уже не получалось. Он просто был… последним полученным ими в этой жизни. Кстати, кое-кого те самые священники и монахи, следуя своему долгу - даже успевали исповедовать…
        - Команданте Маркес, немедленно пошлите гонцов в полки!!! - Перес наконец-то слегка успокоился… по крайней мере - смог говорить членораздельно. - Я приказываю их командирам - оставить пока испанцев в покое и… Дьявольщина!!! Я… покажу этим подлым ублюдкам… как бить мне в спину!!! Приказываю - ко всем чертям уничтожить этих герильясов… конфедератов… кто там ещё… Дьявол!!! Приказываю - уничтожить их ВСЕХ… как бы они себя не называли!!! И пусть этого мерзавца - бывшего капитана Гарсия - возьмут живым!!! Это - тоже впишите в приказ!!! Мистер Райс, вам… что-то не нравится?!! - Педро Агустин развернулся к американскому «советнику» Джону У. Райсу, обратив внимание на его недовольное лицо, но тот только дёрнул плечом. А что он мог сказать? Возражения бесполезны - генерал бы их просто не услышал!

27.06.1898…Куба, к юго-западу от города Гуантанамо (северо-западнее бухты Гуантанамо) - район дислокации повстанческих войск (утро - день)
        Вообще-то, когда у вас - тысяча бойцов (ну, чуть больше… какая разница?), а вот у противника этих тысяч - семь (а то и семь с половиной), то атака… напоминает особо изощрённую попытку коллективного самоубийства. Тут даже и лучшее оружие - вряд ли сможет уравнять силы (разве что, как сказал когда-то один из полководцев - «Это не принесёт победы, но - увеличит потери врага!»… кстати, он тогда - проиграл, а потери врага в том сражении были минимальны). На первый взгляд у тех, кто на такое решится и попытается проделать - нет никаких шансов… даже на выживание.
        Но это только «на первый взгляд», а на самом деле - шансы есть всегда! Всё дело в одной… можно сказать, что - аксиоме (потому что её, пока ещё - никто так и не смог опровергнуть!). Вот она - «Суперменов в природе не существует!». (Нигде их нет, даже и в Голливуде их нет… да там вообще - одни только сплошные спецэффекты!) То есть, нельзя быть сильным везде, всегда и во всём, ну… не бывает так!
        Да, и еще… вам кто-то сказал, что «Победа, это - полный разгром противника!»?! Так вот - он вам соврал… и на самом деле «Победа, это - заставить противника сделать то, что вам нужно!». Разгром, это - «частный случай» победы - «заставить противника сдаться», и не более того. К тому же - «Если мы - уничтожим противника сейчас, то - с кем мы будем сражаться потом?!» (кстати, а этот - победил!)…
        Кое-кто может возразить, что - «Бог на стороне больших батальонов!»… забывая, чем закончил автор этого высказывания (хотя некоторые - до сих пор утверждают, что он был гением) и что случилось с его «большими батальонами», в смысле - с «Великой Армией». Кстати - «о численном превосходстве», а… где это вы его нашли - в данном случае? Батальоны «дивизии» Переса - растянулись дугой, отрезая город Гуантанамо и тех испанцев, которые его обороняют - от Сантьяго. Один из «полков» вообще - возле бухты Гуантанамо… «охраняет сладкий сон маринеров»…
        Именно на всём вышеперечисленном Валькирия и построила схему операции. Ну, и ещё на том, что она прекрасно знала, на что именно способны её кавалеристы… и как использовать эти способности в бою. Бесшабашные «смертники», точные и аккуратные стрелки и пулемётчики «стюарты», бойцы батальона «Хосе Марти», отлично знающие свой родной остров - прекрасно дополняли друг друга! А, кроме того, все они… и драгуны Бишопа, и «смертники» Эспады, и кавалеристы-кубинцы Гарсия добираясь до Сантьяго, прошли с боями - практически половину Кубы. Прошли вместе - плечом к плечу и великолепно научились взаимодействовать. В тот день это взаимодействие «на себе ощутили» и «генерал» Перес и - повстанцы из его «дивизии»…
        Большинство кавалеристов майора Гарсия ушли к бухте Гуантанамо, разбираться с тамошним «полком», но разведчики, вот уже дней десять следившие за остальными
«полками», остались, и теперь они стали проводниками для восьми ударных отрядов. В каждом таком отряде - полусотня «смертников» и полуэскадрон драгун… при четырех пулемётах. Ещё один отряд - в резерве. Пулемётов в нём не было, но… там собрались лучшие бойцы. «Последний резерв» Лайонела Бишопа - снайпера-драгуны. И «личный отряд» Родриго де Кордова (в основном - его старые друзья из Мексики, хотя были там и кубинцы), все они не слишком уступали ему в фехтовальном мастерстве, а многие из них - были даже ещё более «безкрышными», чем их отчаянный командир…
        Ударили, по уже сложившейся традиции - на рассвете. «Смертники», разбрасывая свои любимые «подковные гранаты» на палатки и под навесы, стреляя из «маузеров» и рубя саблями или мачете ворвались в лагеря восьми повстанческих батальонов но, как только раздались первые ответные выстрелы - сразу же отступили… а командиры этих самых батальонов не придумали ничего лучшего, как снарядить за ними погоню, благо конные отряды - были в каждом… Ни один из них, бросившись за «этими наглецами», обратно не вернулся - засады были подготовлены ещё с вечера… да и против четырех пулемётов и стрелков-конфедератов шансов у преследователей не было. Не всегда даже понадобились «атаки на добивание» и «смертники» - были очень разочарованы… но утешали себя тем, что это пока ещё - только начало! Продолжение следует…
        Первая фаза «Операции «Коррида» завершилась и… оттянувшиеся на следующие позиции отряды - слились попарно. Сейчас нужны были более мощные подразделения, так как теперь - отдельными взводами и ротами «патриоты» в бой уже не пойдут… да и таких удачных засад, скорее всего, не будет. Среди командиров-повстанцев «дураков нет - давно закончились»… что не удивительно - за столько-то лет войны!
        Через несколько часов - получив приказ «генерала» Переса - «патриоты» начали зачистку местности. Отрядами не меньше батальона. Точнее - попытались ей заняться, но… примерно половину наличной кавалерии повстанцы уже потеряли, а те конники, что счастливо избежали утреннего разгрома - совсем не горели желанием… повторить судьбу предшественников. В результате, на зачистку - пошла пехота… и против неё была использована тактика, известная ещё со времён скифского прохода Дария. Кстати, ту же тактику… внезапных налётов лёгкой кавалерии на пехотные колонны, очень любили применять сами «патриоты» - против испанцев. Теперь, на себе испытав все её «прелести», они - почему-то её ругали… вычурно, цветисто и очень громко! Странные люди, правда? Как результат - повстанческим «майорам» и «полковникам» пришлось всё-таки бросить в бой остатки кавалерии… ну, должен же кто-то гоняться за «этими чёртовыми призраками»! А то пехотинцы уже начинали стрельбу, услышав в зарослях даже малейший шорох… зверям и птицам в тот день - очень не повезло!
«Смертникам» и «стюартам» же… было наплевать. Пока, кое-как прикрывшись остатками кавалерии, командиры повстанческих «полков» стягивали в кулак свои потрёпанные отряды… все участники «Корриды» - спокойно отступили, переправились через реку Гуантанамо и заняли оборону по её берегу. А в ходе отступления - ещё раз (на очередных примерах) пояснив повстанческой кавалерии, что… Во-первых - атаки на пулемёты (пусть даже и ручные) в конном строю… бесперспективны. Во-вторых - карабины Маузера, особенно в руках у конфедератов… стреляют дальше и точнее
«ремингтонов» и «винчестеров», а пистолеты Маузера «С96» - имеют ряд неоспоримых преимуществ перед револьверами на ближней дистанции. Ну а в-третьих - умения кое-как ездить верхом, громко вопить и размахивать мачете… совсем недостаточно, чтобы быть кавалеристом и сражаться со «смертниками» на равных. Большинство кабальеро ещё с детства не вылезали из седла сутками и, примерно тогда же - первый раз взяли в руки саблю…
«Я всегда верила в удачу, хотя… на глупость противника - никогда не надеялась, да и удача - бывает разная!», - Лейт оглядела «походный штаб». Забрызганный кровью Эспада (несмотря на ругань Валькирии - «Чёрт возьми, ты же - командир, а не простой фехтовальщик!», он всё-таки не утерпел и ввязался в рукопашную… а помыться было особо негде - «патриоты» уже вышли к реке). Бишоп с рукой на перевязи (Лейт хотела, было, отправить его в госпиталь - с очередным караваном раненых, но Лайонел, заявив что - «Рука не нога, сидеть в седле не помешает - а из «маузера» я и одной выстрелить смогу!» - отказался наотрез). Бывший герильяс Мардеро (рассматривающий разбитый пулей «винчестер» с такой тоской во взгляде, что казалось это… его убитый друг, хотя, возможно - так оно и было). - «Извини, Карлос, но… сожалеть о потере будешь потом! Сейчас нам - позарез нужен ты и твои ребята. Потому что мы… потеряли уже больше половины разведчиков Гарсия, а уцелевшие - не смогут прикрыть ОБА фланга… один из них твоей роте и придётся взять на себя, иначе - можем нарваться!»…
        Они, всё-таки - чуть было не нарвались… Педро Агустина Переса - можно было обвинить во многом, но уж точно - не в глупости… Несмотря на всю свою горячность и несдержанность, Mayor General был умелым и знающим командиром. Он, сообразив, что к чему… очень быстро понял, как с этим бороться и - не стал гнать своих бойцов в реку… под пулемёты и винтовки конфедератов, а послал два полка в глубокий обход… две трети бывших герильеро так и остались в зарослях по правому берегу реки, пытаясь хоть ненадолго их задержать. Самого Карлоса Мардеро, с пулей в груди - вытащили на конных носилках, сделанных из пончо, десятка три израненных бойцов… но они - дали остальным время… чтобы выскользнуть из захлопывающегося капкана. Не оставалось ничего другого, как отступать… потому что никаких удобных для обороны позиций поблизости больше не было. Отбиваясь от осмелевшей кавалерии «патриотов» и задерживая пулемётными засадами (по одному, максимум по два магазина, только бы ненадолго остановить, на коней и - галопом к основным силам!) пехотные «батальоны» повстанцев - кавалерия Конфедерации, прикрывая караван с ранеными
(а после каждой стычки он увеличивался), медленно отходила к укрепрайону у «Трёх Дубов»…

27.06.1898…Куба, берег бухты Гуантанамо - окрестности плацдарма, занятого американской морской пехотой… (примерно в то же время)

«Что ж - всё как обычно… Жизнь внесла свои поправки в первоначальную схему, и - пришлось импровизировать. Как всегда… но, иногда - так хочется, чтобы всё - шло точно по плану!»… - Эрк криво усмехнулся, поймав себя на этой мысли. - «Ага, щщас!
«Если вы думаете, что всё идёт точно по плану, то значит, вы чего-то не заметили!
… и это «что-то» обычно имеет одну очень неприятную привычку - в самый неподходящий момент вылезти из ближайших кустов и… с милой улыбкой навернуть вас чем-нибудь тяжелым! Чаще всего - по затылку! Чтоб не расслаблялись!»… - Капитан заставил себя отлипнуть от стенки окопа, осторожно привстал и, выглянув в промежуток, сделанный между мешков с песком, посмотрел в бинокль. На плацдарме с последнего осмотра - не произошло ничего достойного внимания… Кстати, окоп, в котором он находился - был американским… до сегодняшнего утра. Но, в данный момент его предыдущие хозяева в окопах уже не нуждались… ну, разве что - в качестве могил. Маринеры из передового охранения - даже не успели ничего почувствовать… ни
«местные», больше привыкшие к карательным операциям в Центральной и Южной Америке… ни «пришлые», которые остались без приборов ночного видения, датчиков движения и прочего «хай-тека» - для «охотников на апачей» серьёзными противниками не являлись…
        Операция, названная «Добро пожаловать в Дьен-Бьен-Фу!», в начале - шла точно по плану… Ещё до рассвета разведчики из батальона Хартмана («охотники на апачей»), за последнюю неделю изучившие каждое дерево, каждый кустик и каждую ямку вокруг плацдарма, не говоря уже о маршрутах и расписании движения патрулей «патриотов», расположении «секретов» (секретов… от них… да вы - смеётесь, что ли?) и передового охранения американцев, тихо «взяли в ножи» всю эту охрану периметра… и с первыми лучами солнца на позициях морпехов стали рваться 75мм снаряды горных пушек, 82мм мины «Подноса» и засвистели пули снайперов - как «джексонов», так и бойцов группы Криса. Попытки маринеров контратаковать - захлебнулись, нарвавшись на пулемётный и винтовочный огонь из их собственных передовых окопов. Да и в перестрелке им тоже не слишком повезло. Выяснилось, что морские пехотинцы стреляют гораздо хуже, чем конфедераты… не говоря уже о снайперах Криса, которые, казалось - совсем не умеют промахиваться. Американцам осталось только зарыться поглубже в землю и молиться. А ещё… надеяться на то, что вот-вот появятся «патриоты»,
которые давно уже должны были услышать звуки боя. Но, к их величайшему сожалению, повстанцам, с некоторых пор - стало не до «Спасения рядового Райана». У них в лагере - тоже шел бой!
        Там всё тоже началось ранним утром - сразу после того, как возле штаба «полка» Кубинской Освободительной Армии, чьей задачей была охрана плацдарма возле бухты Гуантанамо - остановилась колонна кавалерии… не такая уж большая - примерно две с половиной сотни человек. Под кубинским знаменем, так что часовые - пропустили её свободно. (Ну, то есть, погода, конечно, была безветренной и флаг - обвисал на древке, но… да видно же, что знамя кубинское, его же - ни с одним другим не спутаешь!) А на одно… небольшое отличие, ни один часовой - не обратил внимания… Нет, некоторые из них - наоборот, как раз и обратили внимание… на это отличие. Те, которые - знали, на что именно обращать внимание. Правда, заметив его, они подумали - «Наконец-то! Давно уже пора!», - и ещё раз проверили своё оружие… так, просто на всякий случай. Как показали дальнейшие события, сделали они это не зря, потому что оружие им в тот день - очень пригодилось… Сразу же после того как в палатках штаба «полка» затихла короткая, но яростная перестрелка, и к толпе сбежавшихся на звуки выстрелов рядовых повстанцев - неторопливо вышел какой-то
незнакомый офицер со свежей повязкой на голове… закурил сигару, невозмутимо оглядел собравшихся и спокойно сказал:
        - Доброе утро, компаньеро. Меня зовут Мануэль Антонио Гарсия…
«А как хорошо всё начиналось! Чёрт, начинаю понимать, за что Билли ненавидит эту фразу… Уж слишком хреново звучит - даже если не произносить вслух!»… - Эрк, отряхнувшись, сплюнул на землю… - «Кровь в слюне - из прокушенной губы… Ну, по крайней мере я очень надеюсь, что это - именно так… Блин, опять песок за шиворотом! Нашел о чём думать, однако… эстет, мать твою! Да какая разница, в конце-то концов… И вообще… А кому сейчас легко?! Разве что - майору Гарсия, хотя… вряд ли. Ему ещё с утра - весьма нехило досталось… и, несмотря на то, что револьверная пуля - так и не смогла пробить крепкий череп нашего храброго команданте - контузию он себе всё же заработал. Как и почётное место… если не в официальной истории, то уж в солдатском фольклоре - точно… это я гарантирую!»… - Капитан широко улыбнулся. - «Мануэль Антонио, ты - большой наглец… и чёртов везунчик! Жаль, что меня там не было - я не отказался бы посмотреть на эту операцию… в любимом стиле Дениса Давыдова… Или нет, скорее - в стиле Олеко Дундича! Этот-то, как раз в Гражданскую резвился, так что с ним - параллелей больше. Конечно, основную часть работы
- проделали «смиренные братья», но, тем не менее… В главной роли - майор Гарсия! Голливудские сценаристы бьются головой об стол… Актёры нервно курят в сторонке… Оскар, блин!»…
        Да, начиналось всё - очень удачно. Морская пехота заблокирована на плацдарме, а
«товарищеский междусобойчик» в лагере «патриотов» - закончился в нашу пользу. С разгромным счётом - почти шесть сотен повстанцев решили, что воевать «За власть для Максимо Гомеса» им надоело. Или подумали, что форма и количество лучей у звезды на знамени… вещь, достаточно формальная. Конкретную мотивацию каждого из них ещё предстояло выяснить (у «смиренных братьев» в ближайшее время - вряд ли будет слишком много времени на сон), но пути назад у «сменивших знамя» уже практически не было. Inspeccion General del Ejercito - такого не прощала, и методы
«непрощения» у неё были весьма неприятные. Эрк слегка охренел от такого результата. Он, в принципе рассчитывал в основном на панику и неразбериху, которая должна была начаться среди «патриотов» после ликвидации командования и штаба
«полка» (вместе с командирами «батальонов» - ими занимались «смиренные братья»). Потом осмотрел «пополнение», от случившегося - охреневающее не меньше его, всадников Гарсия - среди которых убитых было немного, но раненых было не меньше чем две трети, включая командира, и решив, что «Хорошего - понемножку, с вас на сегодня хватит!», отправил их всех под командой Мануэля Антонио на гасиенду «Три Дуба», в укрепрайон…
        Вместе с этой колонной эвакуировали раненых и захваченную добычу… не такую уж и большую, в основном то, что взяли в лагере бывшего «полка». Ну, ещё трофейное оружие, захваченное у маринеров - «краг-йоргенсоны», «спрингфилды», револьверы и две… «кольтовских землеройки». Капитан, посмотрев на эти «шедевры американской технической мысли», сначала - высказал все, что о них думает. От его
«высказываний» челюсть отвисла даже у капитана Жоржа Шевалье, а этот бельгийский наёмник - всего за неделю стал на базе… неофициальным «чемпионом по ругани». Но закончил он свой монолог приказом, - «Отправьте эти… недоразумения на гасиенду, в конце концов, для «ополченцев» - и такое сойдёт. Ну, не давать же им швейцарские
«машинки» - технику жалко, да и мало их пока…». - А после отправки колонны, все оставшиеся - стрелки Хартмана, пулемётчики Шевалье, снайпера Криса, артиллеристы Родригеса и Морено, опять взялись за морских пехотинцев на плацдарме, делая их жизнь… интересной, но недолгой. В ходе этого процесса у всех офицеров, да и у самого Эрка тоже, даже начала возникать мысль - «Чем чёрт не шутит, может быть, нам это и удастся - ликвидировать плацдарм ко всем чертям, а?» - предпосылки для этого были, но… именно, что - «но»! Тут-то он и сработал - «Закон Подлости для Военных Действий»…
«Вашу ж мать, как же вы меня достали!»… - Капитан перевел взгляд с плацдарма на море и ещё раз сплюнул. Только в этот раз не для того, чтобы избавиться от песка, а исключительно из-за увиденного… накипело. Тем временем пять американских боевых кораблей - бронепалубный крейсер, три канонерки и монитор «Террор» - продолжали своё дело, стараясь превратить окрестные заросли частично в непроходимый бурелом, а частично - в «лунный пейзаж», используя для этого все наличные орудия - вплоть до десятидюймовок «Террора»… правда, пока - не слишком удачно. - «Чёртовы амеры… ну какого вас сюда занесло? Или мы, всё ж таки, в чем-то ошиблись - например, в том, что… у «наших» маринеров - нет радиосвязи! А, значит, придётся принять - в качестве рабочей версии, что - она у них есть. Несмотря на слова пленных. А даже если они и не врали - рядовые, сержанты и лейтенанты знают далеко не всё. Так, это - на будущее, а сейчас…», - тут, вокруг ближайшей канонерки - начали вырастать водяные столбы, все корабли резко шарахнулись от берега и Эрк - сел на дно окопа.
        - «Началась очередная серия нашей комедии. Хватит маячить - попадут ещё! Снаряды сейчас - полетят куда угодно, и…», - Капитан, бросив взгляд на стоящую рядом рацию, матюкнулся. Лишняя деталь… в виде осколка снаряда - не способствовала её хорошей работе…
«Если всё идёт прекрасно - подожди, сейчас припрётся!». Ну, а кто именно - сами можете догадаться… ага, правильно, тот самый зверь, который так любит… наступать. В этот день его роль (правда, не слишком уверенно… ну извините - как смог!) - взял на себя Флот САСШ - в лице тех самых пяти кораблей. Сначала маринеры обрадовались и даже попытались - под прикрытием огня корабельных орудий - подняться в очередную контратаку, но… вот то-то. Скажите-ка, что именно нужно артиллеристу (в том числе и корабельному), чтобы попасть в цель? Ну, как минимум или - видеть эту самую цель, и лучше - собственными глазами (идеальный вариант), или… хотя бы знать (желательно поточнее), где эта цель находится! А если артиллеристу сообщают, что
«цели находятся где-то в зарослях»? И не пошлёшь же такого «целеуказателя» подальше, ибо он старше по званию, а это - чревато гауптвахтой. Ну, и что тогда прикажете делать? «Как - что?! Исполнять приказ! Сказали - цель в зарослях, значит - стреляем по зарослям…». Вот так, судя по всему, и решили данный вопрос американские артиллеристы… потому что стреляли они - именно «по зарослям»… Ну а конфедераты, слегка опомнившись после прихода «этого водоплавающего полярного лиса»… тоже поняли, что к чему и решили, что это - не такой уж и «страшный зверь», как показалось сначала…
        Вообще-то, к любому обороту дела - надо быть готовым всегда, расслабляться не стоит… А ещё, желательно «иметь в рукаве джокера» - так, на всякий случай. В данной ситуации этим самым «джокером из рукава» стали лейтенант Диего Родригес и четыре его крупповских горных орудия. Правда, когда Капитан, припомнив «охоту на свиней с восьмидюймовками», приказал батарее открыть огонь по кораблям… короче, Родригес тогда был - на волосок от смерти. Эрк уже передёргивал затвор пистолета, когда Диего понял, что с ним - не шутят… И, решил, что лучше - бессмысленно потратить любое количество снарядов, чем получить всего одну пулю… за неисполнение приказа. После первых же залпов, правда, он - сменил своё мнение о
«бессмысленности» данной траты боеприпасов, на строго противоположное. Потому что… от его 75мм снарядов корабли янки (в которые, он, кажется - даже ни разу и не попал!) шарахнулись так, будто по ним - лупили все береговые батареи Сантьяго! А если учесть, что при этом, они - так и не прекратили огонь… Нет, друг в друга они не попали, но… как минимум с десяток снарядов упали - прямо на плацдарм! Сразу после этого Капитан - приказал сменить позицию. Янки «отскочили» совсем недалеко и открыли огонь по прежней… но пушек-то там - уже не было! Лейтенанту очень понравилась эта игра…
«Сейчас батарея Диего меняет позицию… молодец Родригес всё-таки!»… - Эрк не выдержал и рассмеялся. - «Уже шестой раз этот фокус проделывает - умный парень, всё на лету схватывает… правда, не всегда сразу, пришлось убеждать более серьёзным методом, чем словами… ладно, проехали. Интересно, у кого снаряды кончатся быстрее, у нас или у янки? Ставлю на амеров - они-то снарядов не жалеют…», - Капитан опять посмотрел на «покойную» рацию и вздохнул, - «…так, что даже - иногда попадают. Да ну его… вторая-то уцелела! Гарм с ней сейчас забился в такую нору, что хрен достанут, а потому - наплевать! Пойдёт на запчасти…», - тут к нему в окоп скатился Поль Дебре и протянул записку, судя по почерку… и тому, что она была на русском - как раз Майк её и написал. - «Ну, и что же там за новости, что - так срочно, прямо под огнём? Твою мать!!! Ещё и это!!!»… - Эрк ещё раз перечитал восемь слов и один предлог:
«Коррида» накрылась. Много раненых. Валькирия отходит к «Трём Дубам».
        Глава 10, междубоевая и, опять - военно-организационная…

«Мир, это, в сущности - недолгий
        перерыв между двумя войнами…»

…и, обычно - ОЧЕНЬ недолгий!
28.06.1898…Куба, к востоку от Сантьяго, к северо-востоку от развалин посёлка Дайкири, недалеко от гасиенды «Cerca de Tres Robles Negros»… (ночь, после полуночи)
        Капитан передёрнул плечами и отвернулся от того, что в недавнем прошлом было
«лейтенантом» Армии Освобождения Кубы. Но теперь ЭТО даже человека напоминало очень отдалённо… так, кусок мяса. У «джексонов» - была та же «школа допроса», что и у «смертников»… мексиканская. Гарм старался вообще на ЭТО не смотреть. К тому же ЭТО - кажется, было ещё живо и - даже… издавало какие-то звуки…
        - Слушай, может, добьём его… - Майк, наконец, не выдержал…
        - Если ты так хочешь. Только… стрелять - нельзя. А ножом…
        - Понял… и мне тоже - противно. Но слушать это дальше…
        - Два эстета, блин… и два кретина! - Эрк провернулся к одному из «охотников» и перешел на английский. - Сержант, он нам - уже не нужен…
        - Слушаюсь, сэр, - ответил тот и достал штык-нож…
        - Вот и вся проблема… - Капитан фыркнул… как кот, которому - что-то попало в ноздри. - Противно самому - вызови подчинённого…
        - Слушай, а давай-ка мы сегодня - обойдёмся без лекций… - Майк был явно не в настроении. - Лучше скажи - что делать будем?
        - А что, есть какой-то другой вариант, - достав из костра горящую головню, Эрк раскурил трубку, - кроме прорыва? Да нет его у нас! И связи с нашими - тоже нет…
        - Это да… аккумуляторы сдохли. Вот только патронов у нас - тоже почти нет. По крайней мере, для того, чтобы нормально использовать пулемёты - их не хватит…
        - Зато у нас есть до чёрта раненых, которых надо срочно доставить в госпиталь. А вот «машинки»… четыре сможем использовать, патронов для них - как грязи…
        - В смысле - «как грязи»?! - Гарм тоже закурил и сейчас - чуть не поперхнулся дымом. - Ты что, хочешь… из карабинов патроны повыдёргивать, что ли?
        - Зачем же… они ведь - всё равно не подойдут… к этим «машинкам» - Капитан посмотрел на удивлённое лицо Майка, улыбнулся и… достал из кармана пистолетный патрон. - Там нужны… вот такие, а их у нас - именно, что - как грязи…
        - Погоди, Эрк… ты что - наши с тобой «Зубры» имел в виду?!
        - Нет… хотя ход твоих мыслей мне нравится, - опять улыбнулся тот и… крикнул куда-то в темноту. - Данн! Давай сюда… со своими головорезами! - К костру подошли четверо «легионеров» и Гарм, увидев их оружие, с удивлением посмотрел на Капитана.
        - Ну да, это «форматы». Точнее - «отформатированные» РПК со шнеком на шестьдесят патронов. Чем тебе не пулемёты? Особенно в этих зарослях, где дальше сотни метров… ни черта без рентгена не разглядеть. Так что, Майк… принимай командование ударной группой. Ты с «Зубром», «легионеры» Ангуса и половина «охотников на апачей»… для штаба «батальона», по-моему - вполне хватит. Давай-ка докуривай и… вперёд. Начнём, как всегда, на рассвете… традиции надо соблюдать.
        - А ты куда? - Гарм понял, что спорить - бесполезно. Эрк уже принял решение, и теперь его - проще было убить, чем переубедить…
        - А я буду поднимать в атаку всех остальных, потому что - больше некому, блин! Хартман и Шевалье… я надеюсь, что они выживут, но сейчас - валяются на носилках. Да и остальных офицеров нам тот десятидюймовый - хорошо проредил… Кстати, если ты - вздумаешь рассказать об этом Дане, то…
        - Капитан, я что - похож на идиота?

28.06.1898…Куба, к востоку от Сантьяго, к северо-востоку от развалин посёлка Дайкири, гасиенда «Cerca de Tres Robles Negros»… (день)
        - Совещание через два часа… думаю, к этому времени все уже соберутся. Так что сейчас мне - нужна общая обстановка на данный момент… - Эрк, с силой потерев лицо ладонями, встряхнул головой и перевел взгляд с Ковбоя на Валькирию. - И подробный рассказ о том, как вы дошли до жизни такой… но, сначала - общую оценку ситуации.
        - Оценка ситуации… на тройку, - спокойно ответила Лейт, - в смысле, что могло быть гораздо хуже, но пока - вроде бы отмахались. В данный момент, против нас - вся
«дивизия» Педро Переса, все шесть… то есть - уже не шесть, а - пять, «полков»…
        - Можешь списать ещё один «батальон»… - Билли хмыкнул, - а то, пока Капитан к нам прорывался, конфедераты - разнесли его вдребезги и растёрли в пыль!
        - Скорее всё-таки «разнесли», а не «растёрли», - поправил Эрк. - После того, как команда Майка зачистила штаб, то все остальные… просто разбежались.
        - Ага, просто-напросто… знаешь, я бы на их месте - тоже «разбежался», - Ковбой дёрнул плечом. - Хоть я и читал, что «Это надо было слышать самому!», но от личного знакомства с классическим Rebel Yell[Rebel Yell (англ.)… «клич мятежников», солдат-южан времён Гражданской Войны в США. Судя по воспоминаниям солдат-северян - «нечто жуткое и кошмарное»…] … предпочёл бы отказаться!
        - Странно, но… я вроде бы ничего такого не почувствовал…
        - А, судя по всему, реакция зависит от того, с какой стороны ЭТО слышать! Я-то был как раз перед фронтом атаки, ну а ты - в ней участвовал…
        - Как вариант. Честно говоря, - пожал плечами Капитан, - я и сам не помню - что именно кричал… в тот момент. Немного не до того было…
        - Угу, если вспомнить, в каком виде ты был, когда я с тобой встретился, то… явно
«было не до того»… от тебя же - «наши» повстанцы шарахались! Да, кстати… - Билли заговорщически подмигнул Эрку, - и как насчёт того, что - «Личное оружие командиру нужно - исключительно для того, чтобы из него застрелиться!»… не помнишь, кто мне это говорил, а? Блин, Валькирия… ты бы видела…
        - А то я раньше не видела, - улыбнулась Лейт, - как у Капитана, в атаке - «крышу сносит»! Куда там до него тем «смертникам»… и рядом не стояли! Слушай, Эрк, у тебя в роду - точно берсерков не было? Ладно, ладно - молчу! Возвращаемся… к той самой
«общей обстановке», - посерьёзнела она.
        - Вот именно… времени не так уж и много, - кивнул Капитан, - так что, давай-ка, всю «лирику»… отложим на потом.
        - Ну, как всегда… Эрк вернулся - «лирика» накрылась! - Ковбой подошел к карте на столе. - Смотри сам. Хотя последние изменения… в связи с твоим прорывом, тут не отмечены, но остальное - соответствует текущему положению. Эспектро несколько раз выходил на связь, так что позиции подразделений «дивизии» Переса на ней обозначены достаточно точно… всех его пятнадцати «батальонов». То есть - уже четырнадцати…
        - Более-менее понятно… «Генерал» Педро, действительно - очень сильно завёлся и… нам теперь будет очень «весело»! - Капитан, закончив рассматривать карту, достал из кармана трубку. - Единственное, что меня утешает… это то, что обойти укрепрайон ему не удастся, придётся штурмовать исключительно в лоб, хотя… если с севера…
        - Нет, с севера не выйдет, - отрицательно мотнула головой Валькирия, - он разок попробовал. Как только передовой «полк» получил по носу от ребят Стэнфорда, Перес, сразу же, послал следующие через горы - с резко отрицательным результатом…
        - Блин, да там такие тропки, - вмешался Билли, - что на любой из них два десятка
«смертников» спокойно задержат любое количество наступающих… до тех пор, пока у них - есть патроны и динамит! Так что, обойти с севера - никаких шансов!
        - А если они пойдут на юг… - Эрк, прикурив, задумчиво посмотрел на карту, - то им придётся идти через Сигуа, а потом… через Винент или Конкордию…
        - Ага, как же… пройдут они там, - усмехнулся Ковбой. - Прямо через Баррахеса, Яноша, Стефана, Анджея и всех прочих - разве что летать научатся!
        - Тогда у Переса, действительно, остался только один путь наступления - прямо в лоб! Блин, не люблю я сидеть в жесткой обороне, но… придётся.
        - А кому сейчас легко? - Валькирия рассмеялась. - Знаешь, честно говоря, когда у нас на хвосте повисла ВСЯ «дивизия» повстанцев, а оторваться мы не смогли, я думала, уже всё - «Здравствуй «толстый полярный лис», давно мы с тобой не виделись!». А вот когда… всё-таки добрались до первых позиций и, кроме бывших повстанцев - увидели там ребят «Красавчика Джека»… тем более, когда они потом, своими «машинками» - в фарш перемололи авангард «патриотов»… тогда слегка отпустило. Ну а когда подошел ещё и Гарсия с… «новичками», стало уже совсем хорошо…
        - Врёт. Врёт и - даже не краснеет! - Билли фыркнул. - Легко ей, понимаете ли, не было… что б мне так «не легко» было! Я ж её встречать выехал - думал поздороваться, хотел в штаб проводить… ага, щщас! Не успела приехать… как уже в окопе с «веслом» сидит! В дороге она, понимаете ли, не настрелялась…
        - Капитан, а можно я его - стукну… больно.
        - Если ты так хочешь… после совещания.

28.06.1898…там же… (немного позже)

«Собрали на совещание всех командиров… охренеть можно с такого собрания! У каждого третьего - повязки, ну а четверть из тех, кто был на прошлом совещании - или лежит в госпитале, или… уже не нуждается даже в лечении. Мать вашу!»… - Капитан предпочёл бы выругаться вслух, но… надо было «держать маску», поэтому он - сделал это мысленно и просто закурил. Немного полегчало. - «Всё… хватит! Как там говорит Князь - Game must go on!… и в этом он прав. Она, блин - должна продолжаться! Не в последнюю очередь ради тех, кто… «уже отыграл своё», надо закончить эту партию! Нет, надо её - выиграть, а значит… пора браться за дело!»…
        - Господа, у меня для вас есть очень плохая новость… - Эрк оглядел собравшихся на совещание. - В ближайшую неделю для большинства… поспать хотя бы четыре часа подряд - будет недостижимой мечтой. Очередную атаку «патриотов» вы будете ждать, как… возможность хоть на ком-то сорвать свою злость, а меня - просто возненавидите. И ещё одно… батальон «Джексон» прекращает своё существование, - тут он остановил вскинувшихся, было, офицеров резким взмахом руки. - Это имя теперь будет носить не батальон, а бригада. Бригада «Томас «Stonewall» Джексон»… - Капитан улыбнулся, увидев, как загорелись глаза конфедератов. - Правда, командир бригады сейчас лежит в госпитале… да, вы всё правильно поняли, это - майор Роджер Хартман…
        - Сэр, а насколько долго пробудет в госпитале, - заговорил Стивен Дайгорн, один из двух уцелевших у «джексонов» ротных командиров, - майор Хартман, сэр?
        - Столько, сколько нужно для его выздоровления, - ответил Эрк. - На самом деле, то дерево, которое рухнуло на него и капитана Шевалье, кроме того, что поломало им рёбра, а Хартману - ещё и руку, к тому же контузив обоих… в сущности - спасло им жизни. Потому что приняло в себя все предназначенные для них осколки…
        - Роджеру, когда он… станет генералом, - улыбнулся «Красавчик Джек», - стоит нарисовать его на своём гербе… а породу дерева кто-нибудь запомнил?
        - Это всё - дело будущего, а сейчас… - Капитан хмыкнул, - майор Стэнфорд, не стоит так весело улыбаться… потому что ваша новая должность - первый заместитель командира бригады, а так как - сам командир в данный момент… не может исполнять свои обязанности, то его обязанности тоже придётся исполнять вам…
        - Кто теперь будет… новым командиром моей роты, сэр?
        - Ваши рекомендации, майор? Учтите, ваш заместитель становится начальником штаба бригады. Капитана Вильгельма Краймера здесь нет, он на позициях, так что эту новость вы, пожалуйста - сообщите ему сами… как можно быстрее.
        - Я рекомендую вам… лейтенанта Мигеля Альварадо, сэр! - «Красавчик Джек» раздумывал всего несколько секунд. - Вы не пожалеете, сэр…
        - Что ж… капитан Альварадо - принимайте «тяжелую» роту! - Эрк повернулся к спокойному мексиканцу-реверсадо. Кстати, единственному офицеру-мексиканцу в роте Стэнфорда. Тот молча, не проявляя никаких эмоций, козырнул. - «Интересно, а почему именно Мигель Альварадо? Хотя… непосредственному командиру виднее!», - подумал Капитан. - Хорошо, теперь - о составе бригады. Четыре стрелковых батальона, первый и второй - уже сформированы в Баракоа. Капитан Дайгорн, вы - формируете третий, а капитан Рэйли - четвёртый. Как это делается - вы оба знаете. Одно отличие… теперь в ваших батальонах будут лёгкие пулемёты - по двенадцать в каждом, но вот снайперов станет меньше. Лейтенант Грэй, - повернулся Эрк к снайперу-конфедерату,
        - придётся вам нацепить ещё одну звёздочку на погоны и формировать снайперскую роту…
        - Как насчёт оптических прицелов, сэр? У нас, их - не больше пяти дюжин…
        - Вы получите - ещё полсотни, Винсент. Причём, умные немецкие оружейники… избавили вас и ваших людей от лишней работы. Они ещё в Германии прикрепили к ним карабины. Две сотни таких карабинов - привёз из Европы мистер Коуби…
        - Прошу прощения, сэр, - не смог скрыть своей заинтересованности Бишоп. - Ну а кому достанутся… остальные подарки от умных оружейников, сэр?
        - В том числе и вашим бойцам, Лайонел. Три десятка. Столько же, сколько уйдёт в каждый новый батальон… Батальоны в Баракоа их уже получили. Далее… - Капитан неторопливо стал набивать трубку. - Появится ещё одна… новая рота. Капитан Шэдоу, она будет вашей, - он посмотрел на командира разведчиков, - «Ну, как фамилия[shadow (англ.)… тень.] человеку подходит, блин!», - но, на лице лейтенанта Шэдоу было ещё меньше эмоций, чем у Альварадо. Как будто его каждый день повышали через звание! - Пора выделять ваших «охотников» в самостоятельное подразделение, Аллан. Я знаю, что вы отбирали себе лучших из лучших… придётся теперь дополнить их - просто лучшими. Такая рота нужна нам позарез - для неё теперь найдётся много работы…
        - Работа… вроде той, которую - мы уже делали, сэр?
        - Да, та же самая работа, только - в больших масштабах, - кивнул Эрк. - Но, это ещё не всё… В бригаду также войдут две «тяжелые» роты. Ваша, капитан Альварадо, и ещё одна из, Баракоа - ей командует первый лейтенант Оуэн Шеппард. Ну, и последнее подразделение - батарея горных орудий лейтенанта Родригеса. Только учтите кое-что, майор Стэнфорд… Диего - прекрасный артиллерист, но иногда…
        - Иногда его приходится убеждать в своей правоте не только словами, - наконец-то улыбнулся капитан Шэдоу. - Прошу меня извинить, сэр…
        - Всё нормально, Аллан, вы очень точно это сформулировали, - тоже улыбнулся Капитан. - Так, по бригаде - всё… и по пехоте пока тоже. По кавалерии… в последних боях мы взяли много лошадей, особенно в лагере полка «Гуантанамо», так что проблем с этим уже нет. И, вот теперь… Майор Бишоп, майор Гарсия, сеньор де Кордова, как вы считаете, этих… трофеев - хватит для того, чтобы увеличить ваши подразделения в численности… до полков? Бойцы у нас будут…
        Командиры-кавалеристы переглянулись и задумались. Эрк терпеливо ждал… если в боевом использовании кавалерии он, в принципе - более-менее разбирался, то вот… в лошадях вообще… Да даже просто ездить верхом для него - до сих пор было серьёзной проблемой и, выезжая куда-нибудь, Капитан использовал экипаж… с кучером! И даже тогда, когда для того, чтобы использовать экипаж - приходилось делать крюк…
        А «делать крюк» приходилось частенько… да ещё и по местным «дорогам». Если они, конечно, были… Так как, в отличие от России, где… есть хотя бы направления, на Кубе, в большинстве случаев, ни самих дорог, ни даже направлений - не существовало! А вместо них тут были - непролазная грязь, горы, заросли, ну и прочая… «местность, просто идеальная для партизанских действий»… но - не для передвижения.
        Правда, неприязнь Капитана к передвижению верхом имела свою положительную сторону. А как вы считаете - что подумают пехотинцы, если… «высшее командование» идёт на марше пешком, вместе с ними - по той же самой непролазной кубинской грязи, через горы и сквозь «эти чёртовы заросли»… обливаясь потом, матерясь на нескольких языках, но - даже и не думая при этом садиться на лошадь? Вот то-то же…
        - Ничего не выйдет, сэр, для трёх полков - лошадей не хватит, - наконец нарушил молчание Бишоп и посмотрел на Гарсия. Тот согласно кивнул и он продолжил. - Разве что - сформировать их по штатам армии янки, но… это несерьёзно, сэр! Для них и мой нынешний дивизион, при его численности - вполне за полк сойдёт…
        - Ты не совсем прав, Лайонел, - улыбнулся Эспада, - для трёх полков может и не хватит, но для двух, если посчитать всё, что у нас есть - лошадей хватит вполне! А если учесть, что две трети моих парней сейчас - сидит на горных тропах… и что сидеть они там будут - до тех пор, пока «генералу» Пересу не надоест, наконец-то, биться головой об стену, ну а ждать этого, по-моему, ещё… очень-очень долго.
        - Я не знал Переса… лично, - задумчиво протянул Гарсия, - но… если судить по тому, что я слышал, то… сеньор де Кордова, скорее всего, прав… Если Педро Агустин что-то… вбил себе в голову, то… значит - это очень надолго…
        - А ещё это значит, - продолжил Эспада, - что тем, кто торчит в горах - лошади в ближайшее время не слишком-то и нужны! Так что, сеньоры - оставьте мне… сотню, а всех остальных - забирайте… тогда точно должно хватить!
        - Родриго, и ты думаешь, - удивлённо посмотрела на него Валькирия, - что твоим бойцам… такое предложение - понравится? Сомневаюсь…
        - Не сомневайся, Велль… - Эспада уже не улыбался, - они… поймут, что сейчас, для дела - гораздо важнее регулярная кавалерия, чем их лихие налёты, и даже… наше умение - танцевать со Смертью и не отводить взгляда!
        - Скорее это - понял пока только ты… Что ж, - она пожала плечами, - теперь нам придётся очень постараться, чтобы они - тоже поняли… - тут Лейт засмеялась, увидев в его глазах удивление. - Ну а заодно я - поясню твоим головорезам, что «Танцевать со Смертью» можно не только верхом… давно хотела!
        - Получается, что… два полка регулярной кавалерии - это реально… - Капитан вопросительно посмотрел на Бишопа и Гарсию, дождался подтверждающих кивков, не торопясь, набил трубку и закурил. - В таком случае - начинайте сегодня же, господа. У нас мало времени и, при этом… до чёрта врагов!

28.06.1898…Куба, разговор по радио… (вечер)
        - «Вокзал» вызывает «Дачу». Прием. «Дача», ответь «Вокзалу». Прием.
        - «Дача» слушает. Приём.
        - Привет, красавица! До вас не «дозвонишься»… Капитан далеко? Приём.
        - Капитан на связи… слушаю тебя, Сотник. Приём.
        - Эрк, мне здесь срочно нужны Крис и его ребята. Приём.
        - А мне, так же срочно - солдаты Баррахеса. Приём.
        - Дiдькове сiдало![Дiдькове сiдало! (укр.)… Чёртова задница!] Мне они здесь, тоже - нужны позарез… Приём.
        - А кому легко? Одалживал - возвращай… Приём.
        - Слушай, а команда Яноша… без «Утёсов», тебе их не заменит? Приём.
        - Но только, если - с хорошим запасом патронов… и надолго. Приём.
        - Патронов будет - хоть ты залейся… я ещё и мин к твоему «Подносу» подкину! (Ты что, обалдел?! - Заткнись, Стефан! Всё равно твои «восемьдесят вторые» пока ещё в Сантьяго, а «нагановские» патроны больше никому не нужны, кроме Яноша!) Ну а по срокам… как-нибудь договоримся. В конце-то концов… Свои люди - сочтёмся! Приём.
        - Ладно, хрен с тобой - присылай пулемётчиков. (Капитан, ты уверен? - У Яноша шестнадцать ПКМов, да и Баррахес там явно нужен - чтобы железку прикрывать, а это весьма полезное дело.) Кстати, кавалерия тебе тоже… «нужна позарез»? Приём.
        - Вообще-то да, но… не так, как пехота. Хочешь и её забрать? Приём.
        - Не так, чтобы срочно, но… скоро может понадобиться. Приём.
        - Ну, главное, что «не срочно»… а там посмотрим. Приём.
        - Брюс, куркуль хренов… губу закатай, а… Приём.
        - Та ну, чуть что, сразу - «куркуль»! Приём.
        - А кто же ещё? Ладно… Конец связи.

29.06.1898…Куба, к востоку от Гаваны, гасиенда «Puerto Reservado»… (вечер)
        - Тигра, пожалуйста, поясни-ка всё ещё раз, а то я… ни черта не понял! - Айсберг перевёл взгляд со стоящей возле причала «Матильды» (для того, чтобы она смогла там оказаться - пришлось взорвать часть волнолома…) на слегка закопчённого и покрытого пятнами машинного масла Боцмана. - Что конкретно вы здесь… затеяли сделать?!
        - Поясняю… особо гуманитарно-образованным, что мы - делаем «конфетку» для князя Боргезе! Чёрт, когда я услышал его фамилию… просто прибалдел! И гарантирую, что - если нашему князю повезёт… с его идеей, то… Блин, а ведь Валькирия, когда она об этом узнает - ни за какие деньги не поверит, что это не ТОТ САМЫЙ князь Боргезе, который - морской диверсант времён Второй Мировой, и тогда… лучше её - близко к нему не подпускать, а то… хрен его знает, что будет - может, попросит автограф… ну а может и морду набить! Под настроение… - Тигра, заметив вдруг… нечто нехорошее во взгляде Алекса, решил, что - пора бы уже действительно всё объяснить. И перешел на более серьёзный тон. - Боргезе надоело ждать трофея, и он - купил «Матильду». Хотел переделать её во вспомогательный крейсер, но, как выяснилось… единственные более-менее серьёзные орудия у нас, - он ткнул рукой в сторону береговой батареи,
        - вот эта вот парочка… Две виккерсовские четырехдюймовки. «Хомячки» их буквально на днях припёрли со склада в Гаване. Только… выяснилось и ещё одно. Хрена лысого Дуглас их кому-нибудь отдаст - скорее застрелится! Ты веришь, что он… может застрелиться? Вот и князь - тоже не поверил. А кроме них, в пределах досягаемости… только одна шестифунтовая скорострелка - с «Печкина»… и две однофунтовки - с его собственных катеров. Сначала князь Бенито долго матерился, а потом - пришел ко мне в мастерскую с этой идеей… Всё! Всё! Уже рассказываю! Мы сейчас - устанавливаем на
«Матильду» ту самую норденфельдовскую пятидесяти семи миллиметровку с «Печкина»… а, кроме этого - переделываем её… в носитель торпедных катеров! Ну, как - ты уже сообразил? Ночь. Какой-нибудь порт… американский. Или - база их военно-морского флота…
        - Он что… псих? Блин, да янки сейчас - после того, как какие-то весёлые ребята у них «Виксбург» угнали, ну а особенно - после «Того Самого Абордажа», в исполнении Викинга и Кастро с его ребятами… информация всё-таки как-то просочилась… сначала стреляют, а уже потом разбираются - кого же именно они только что утопили! Что ему, чёрт возьми - предыдущего крейсера мало?! Так «Джованни Баузан» хоть стрелять мог в ответ - было из чего… и кому… Стоп. Как ты сказал - «Если ему повезёт?»…
        - Вот именно. Боргезе - не псих и не дурак… и прекрасно понимает, что шансов у него - самый минимум, просто… понимаешь, он задолбался. Ему надоело смотреть на блокадную эскадру и… ни хрена не делать. Потому что, тут у него - вообще ни одного шанса нет… по тем самым причинам, которые ты вот только что озвучил - кстати, про них он в курсе… не далее как позавчера - сам их мне рассказывал. Лично…
        - Ещё раз стоп! Сколько вам ещё возиться… и - где сейчас Бенито?
        - Ну, ещё два-три дня - точно, а Боргезе… да вон, на «Матильде»!

29.06.1898…почти там же… (немного позже)
        - Синьор Алессандро… если вы хотите меня отговорить, - князь Бенито Боргезе в данный момент… почти ничем не отличался от Тигры - такой же подкопчённый и тоже слегка промасленный, - то я должен вас сразу предупредить. Ничего не выйдет. Синьор Роберто уже пытался… и, как видите - ему это не удалось. Прошу прощения, но…
        - Я не собираюсь ни от чего вас отговаривать, лейтенант… - Айсберг спокойно и неторопливо достал сигару и закурил. - Наоборот. Я хочу вам слегка помочь. Потому и пригласил вас на эту небольшую прогулку - подальше от лишних ушей. Для начала… не могли бы вы, князь, рассказать мне - как вы планируете провести ваш рейд.
        - Подходим к какому-либо американскому порту - подойдёт любой. Дожидаемся ночи. Спускаем оба минных катера - с уже разогретыми котлами. Катера малым ходом, чтобы не выдать себя раньше времени искрами из труб - проходят на рейд и…
        - …и обнаруживают там… полтора буксира и с десяток рыболовных шаланд. Или флот САСШ - с мониторами и канонерками в качестве брандвахты. Финал…
        - Возможно, синьор Айсберг. К сожалению, это - неизбежный риск…
        - Нет. Именно такого риска - всегда можно избежать. Князь, вы знаете разницу… между разведчиком и шпионом? - Алекс, увидев выражение лица Боргезе, чуть было не рассмеялся в голос и сдержался с огромным трудом. - Можно цитатой…
        - Они… «прекрасны, когда служат вам и отвратительны, когда - вашим врагам»… кажется, Макиавелли, хотя в авторстве я не уверен. Но это точно сказал кто-то из моих соотечественников. Вы ведь - это имели в виду синьор Алессандро?
        - Мои… соотечественники придумали немного другую фразу - очень похожую на эту -
«Отважный разведчик только тем и отличается от подлого шпиона, что - работает на вас, а не на вашего врага!». Давайте поговорим о разведчиках…
        - И подальше от всех возможных шпионов… - Боргезе улыбнулся. - Кстати, а кто именно из ваших… соотечественников - автор высказывания?
        - Фридрих Прусский… тот, который - Второй и Великий. Больше известна другая его фраза - о поварах и шпионах, но и эту - тоже сказал он…
        - Ну что же… если в этом вопросе немец и итальянец - сошлись во мнениях, то… начинайте, синьор Алессандро, - князь Боргезе, продолжая улыбаться, поднял из-под ног небольшой камешек и забросил его в волны. - Итак…
        - Главная проблема при использовании разведчиков - запаздывание информации. Пока сообщение дойдёт - всё уже может измениться…
        - …но эта проблема вами - уже решена. С помощью… дальней связи, - спокойно закончил Бенито. - И вы, синьор Айсберг, хотите…
        - Двух вещей. Первая - чтобы вы… не слишком торопились. Для ваших четырёх торпед необходимо найти достойные цели, а это… требует определенного времени и не терпит торопливости… - Алекс вопросительно посмотрел на Боргезе. Тот промолчал, но - примерно через минуту размышлений резко кивнул, соглашаясь. - А второе… в вашем рейде будет участвовать один из нас.
        - Синьор Бартоломео Кейнз, не так ли? Опять в качестве «офицера связи» или, на этот раз, - щелкнул пальцами Боргезе, - «по профессии» - военным корреспондентом?
        - В любом качестве, князь… - Айсберг слегка улыбнулся, - но, в первую очередь он будет… представителем союзника. Да, и вот ещё что… в этом рейде вам - совсем не помешает отряд морской пехоты… тренированный для абордажного боя.

30.06.1898…Куба, к востоку от Сантьяго, к северо-востоку от развалин посёлка Дайкири, гасиенда «Cerca de Tres Robles Negros»… (утро)
        - Ну, что там у вас, на западе, происходит? - Капитан, окутанный клубами дыма, повернулся к вышедшему из дома Яношу. - Как я понял, ты теперь у нас что-то вроде
«официального представителя». Придётся соответствовать новому статусу…
        Венгр сел в кресло и, внимательно посмотрев на невозмутимо дымящего трубкой Эрка, тоже закурил. Капитан улыбнулся, взял один из лежавших на столике апельсинов и небрежно запустил им в висящий возле дверей большой медный гонг…
        - Что прикажете подать, сеньор? - Выскочившая на звон гонга мулатка-горничная была молоденькой и симпатичной. Янош, внимательно оглядев её с ног до головы, тихо хмыкнул и забросил ноги на подлокотник соседнего кресла. Девушка сделала вид, что засмущалась. Эрк, проигнорировав эту сценку, приказал служанке:
        - Кофе. Только не… два «напёрстка», а МОЮ кружку и, пожалуй… да, кофейник. Ещё чашку для сеньора и всё это - надо принести очень быстро…
        - Они настолько… вышколены, - спросил Янош, махнув рукой вслед девушке, бегом бросившейся в сторону кухни, - или… настолько запуганы? Честно говоря, пока ещё я подобной… исполнительности не встречал. Имею в виду не только эту малышку, но и вообще здешних слуг, ну а в особенности - служанок…
        - Я не интересовался… - Капитан пожал плечами, - а какая разница? Главное для меня - результат, а как хозяева гасиенды его достигли… это их личное дело. Борьба за права слуг… и служанок тоже, в мои планы не входит…
        - А что в них входит? Ладно, можешь не отвечать, - рассмеялся венгр, - всё равно ведь соврёшь! Или скажешь, что это - не моё дело…
        - Почему же… в данный момент в мои планы входит - выслушать тебя. Ну, а там посмотрим… по результатам нашего разговора.
        - Ну да, точно, как ты тогда сказал… «У меня планов… вообще не бывает!». Хотя я в это не верю. Ладно, вот последние новости… к слову - у командования «местных» янки, как мне кажется, какая-то… мутация, что ли. Вроде бы мозги у них есть, всё как положено… ну, ведь при попадании в голову видно, что там были мозги! Вот только… почему они мозгами принципиально не пользуются? Сколько раз уже нарывались… и с нами, и под Ла Касимой - а всё так же продолжают гнать своих в атаку КОЛОННАМИ, чёрт - на пулемёты! Это был риторический вопрос - можешь не отвечать…
        - Интересно, почему, как только всплывает ПРАВИЛЬНЫЙ вопрос - обязательно про него заявляют, что он риторический… - Капитан внимательно посмотрел на Яноша и улыбнулся. - На самом деле, эта «мутация», просто-напросто - инерция мышления, и не более того… Янош, вспомни «нашу» историю… атаки времён Первой Мировой - на окопы, колючку и пулемёты - теми же колоннами. Весь четырнадцатый год… и потом тоже бывало. Всё дело в том, что «генералы мирного времени» готовятся к войне… вот только - к ПРЕДЫДУЩЕЙ войне. В нашем случае - к Гражданской…
        - Ну, это мне - ещё в училище рассказывали… про Первую Мировую и инерцию мышления. Ага, вот и наш кофе! Спасибо, милая, - кивнул он служанке. Та подмигнула в ответ. Янош улыбнулся ей и - тоже подмигнул. - Ну, а теперь… вернёмся к новостям. После налёта на Дайкири янки, вот, правда, я так и не понял, зачем - перебросили туда из Сибонея два полка волонтёров и… не нашли ничего лучшего, как отправить один из них в наступление на Винент и Конкордию. Результат понятен?
        - Те самые - «колонны на пулемёты»… это было вчера?
        - Да, вчера утром. Точнее… утром они вышли из Дайкири, а нарвались - немного попозже, на развилке. Брюс решил, что слишком далеко их пропускать нельзя, вот мы и встретили американцев на полпути. Остатки попытались зацепиться на перекрёстке, ну, там где дорога на Сигуа, но… по узкоколейке подошел наш «бронепоезд» и Стефан им популярно объяснил, что этого делать не стоит. С миномётами - особо не поспоришь и, к тому же, испанцы Баррахеса, после того как они… увидели, что осталось от Дайкири, вконец озверели! Дают только один залп, не больше, и - сразу же в штыковую… чёрт, я бы на месте янки, когда их увидел - тоже бы побежал…
        - Что, такие страшные? Хотя… они в Дайкири, если я правильно помню - больше года стояли, а значит… - Капитан покачал головой, - Да уж… действительно… теперь американцам лучше им под горячую руку не попадаться…
        - Вот и я - о том же. Сам Диего Мануэль, в принципе - головы не потерял, но вот его солдаты… вчера он их - еле удержал от атаки Дайкири! Ничего там не светило, сам понимаешь, у нас - неполных пять сотен, а там… свежий полк и плюс остатки второго, готовые к обороне, да ещё и - под прикрытием корабельных орудий, но… испанцы так завелись, что на это им было наплевать - «Вперёд!» и всё тут…
        - Понятно… как там ситуация сейчас? - Эрк расстелил на столе карту. - Можешь показать примерный расклад? Я так понимаю, что… если ты, с твоими пулемётами, там сейчас не очень-то нужен - раз сюда направили, то всё затихло?
        - Правильно понимаешь… - Янош кивнул и склонился над картой. - Смотри, вот развилка, где их вчера встретили - сейчас на ней окопался отряд Брюса. Дорогу перед ней Гердан - заминировал к чертям. А на узкоколейке - «бронепоезд», под прикрытием полусотни всадников из отряда Картье. Тоже не пройдёшь, да и дорога оттуда - совсем неплохо простреливается… из миномётов. Стефан ждёт не дождётся, когда из Сантьяго ему ещё и четыре «Подноса» доставят, как говорит - «Тогда совсем здорово будет!», но и сейчас, по-моему, достаточно неплохо. Во всех посёлках вдоль железки - гарнизоны из отряда Баррахеса, а в Фирмезе ещё, дополнительно - группа Анджея, два трофейных «гочкиса» и… формируется отряд из бывших «патриотов». Сотни две-три уже есть…
        - Так, а вот об этом - поподробнее. Откуда там вообще взялись «патриоты»?
        - В основном - из бригады Кастильо… Этим всем, в основном - занимается Курт, а ещё… твой падре Франциско и его монахи… В подробностях - «как, почему и каким образом»… извини, но я не в курсе. Предполагаю, что это может быть как-то связано с теми… «выборами», затеянными кем-то в Сантьяго - листовки ты уже видел?
        - Да, мне Билли привёз с десяток… По-моему, всё это - абсолютный «спам», но… у
«спамера» с чувством юмора всё в порядке! Особенно меня умилили «Нас не догонят! ТАТУ» и «Мочить в сортире. ВВП». Полный бред, но вот только у неподготовленного
«нашей» рекламой человека, от такого… может и крышу на фиг сорвать!
        - И, судя по всему - рвёт… не по-детски. Кстати, вот тебе ещё листовочки… если можно так сказать - для коллекции. Есть парочка - очень интересных…
        - Так… это я видел, это… тоже ничего, но вот… - Капитан аккуратно положил на стол пачку просмотренных листовок, оставив несколько в руках, и улыбнулся. - Но вот за эту «парочку»… ты ведь - именно их имел в виду? - Янош кивнул, с неподдельным интересом глядя на него. - Тебе… особое спасибо, а когда я попаду в Сантьяго и найду там этого «спамера» то… постараюсь отблагодарить его лично. Например, используя… да, точно - запасной ствол от МG, как раз форма подходящая! Причём - использовать я его буду - самым противоестественным образом! Ибо не хрен…
        - Что, тебя так задело упоминание о твоей «Карибской Конфедерации»? Или что-то ещё… точно, там же не только о ней было - о тебе тоже…
        - Именно - у меня ведь тоже есть… чувство юмора…
        Когда Эрк упомянул о своём чувстве юмора, Яноша… почему-то передёрнуло. То ли он - вспомнил что-то… крайне неприятное, то ли - прочёл в глазах своего бывшего командира что-то… не менее неприятное - кто знает…
        Глава 11, немного военная, но в основном психологическая …

«В Книге Судеб так много прозы!
        Два… не самых простых вопроса
        В ней читаются между строчек:
        Кто ты есть? И чего ты хочешь?»
01.07.1898…Куба, город Гуантанамо, штаб испанской бригады… (день)
        - Я, конечно же, благодарен вам за помощь, - генерал Парех, командир испанской бригады, обороняющей Гуантанамо, в упор посмотрел на этого… странного герильяса, но тот спокойно выдержал его взгляд. - Видит Бог, как она нам сейчас нужна…
        - Генералу Линаресу, в Сантьяго-де-Куба - она нужна ещё больше, и не «сейчас», а…
«ещё вчера»! - Джордж Натан Уэйн, командир одного из пришедших в Гуантанамо батальонов, говорил почти спокойно. Хотя майор Конфедерации изо всех сил боролся с желанием… достать из кобуры свой новенький SIG IP и - пристрелить этого «надутого фазана» ко всем чертям! - Мы получили приказ - сменить вашу бригаду в Гуантанамо, сеньор генерал, а не «помогать вам»… обороняться от пары батальонов!
        - «Пара батальонов»?! Да перед нами - вся дивизия Педро Переса! Шесть полков повстанцев, - вскочил с места полковник Камилло, начальник штаба бригады, - сейчас осаждают наши укрепления! Мы держимся - только благодаря им! Дьявол, да даже без десанта американской морской пехоты на берегу бухты, они на треть превосходят наши силы! А в американском десанте - ещё не меньше полутора тысяч!
        - У нас… несколько другие сведения, сеньор! - Саймон Трэвор, ещё один «майор из Баракоа», тоже еле сдерживал злость. - «Дивизии» Переса перед вами - уже нет… с двадцать седьмого июня «генерал» Педро Агустин Перес - почти всеми силами атакует укрепления возле гасиенды «Cerca de Tres Robles Negros». Атаки пока безрезультатны, причём, там - всего два пехотных батальона и один кавалерийский дивизион герильеро, а не… регулярная и полностью укомплектованная бригада!
        - К тому же, сеньор генерал, вы - получили приказ!
        - Нет, сеньор… Уэйн, я его пока не получил, - покачал головой Парех. - Если вы имеете в виду ту… телеграмму, которую вы мне передали, то… на ней - не только нет подтверждающих подписей, но… даже вашу и прочих… сеньоров из Баракоа, личность здесь - некому удостоверить! И ваши звания - тоже!
        В этот момент майор Уэйн - всё-таки схватился за кобуру, но капитан Эрнст Раум перехватил его руку и удержал, отрицательно покачав головой. Остальные «сеньоры из Баракоа» за оружие - пока ещё не хватались, но…
        - Что здесь происходит, сеньоры? Кажется, мы - не вовремя… или наоборот? Для простого совещания в этой комнате что-то… слишком много ярости, - распахнувшаяся дверь пропустила внутрь несколько человек в гражданском. Первым вошел губернатор Гуантанамо, сеньор Хосе Себастьян де Олмейра… и сразу же заговорил. Громко.
        - Что вам нужно, сеньор губернатор? - Парех несколько удивился… Обычно, для того, чтобы вытащить дона де Олмейра из резиденции раньше вечера - приходилось не меньше часа… доказывать ему, что это действительно - крайне необходимо!
        - Марсель, что тут у вас творится? Слышно даже на улице, - почти одновременно с генералом спросил один из вошедших - крепкий, высокий старик с тростью, одетый несколько старомодно, но богато, у молодого человека - единственного в гражданской одежде, стоящего рядом с офицерами, прибывшими из Баракоа. Генералу Пареху его представили в качестве командира ополченцев, а фамилию он - как-то пропустил мимо ушей… - Хорошо, что вы тут ещё… не начали друг в друга стрелять.
        - Уже почти начали, дедушка, просто вы нам… немного помешали, - с радостной улыбкой ответил старику Марсель. - Если надо, то можем начать…
        - Чему тебя только отец учил, неужели - только стрелять?! Надо будет серьёзно с ним поговорить… о твоём воспитании, - покачал головой тот.
        - Не надо, дедушка - ведь мы же не начали! - Марсель явно испугался. - Просто у сеньора генерала… возникли сомнения в наших словах, и… в наших личностях тоже. И для телеграммы, оказывается… нужны какие-то подписи…
        - А что, подписи маршала Рамона Бланко-и-Еренаса под приказом, - губернатор, внимательно прислушивавшийся к беседе родственников, повернулся к Пареху, - вам недостаточно, генерал? Чья же «подпись» вам нужна ещё? Его Святейшества?
        - Мне достаточно подписи маршала, губернатор, - чувствуя свою правоту, Хулио Раймондо Парех, обычно не сворачивал с один раз выбранного пути. Другое дело, если ему доказывали, что он ошибся… Правда, надо было очень сильно постараться - чтобы доказать такое… - Но только в том случае, если я вижу её своими глазами!
        - Так, понятно. Значит, вам необходимо подтверждение, - де Олмейра, сообразив, что генерал-то, в принципе - абсолютно прав, задумался. - А телеграфный кабель у нас повреждён… Скажите, генерал… свидетельства человека, присутствовавшего при том, как принимали эту телеграмму - вам будет достаточно, чтобы поверить?
        - Да, хватит. Если это свидетельство человека… - Парех, вообще-то понимал, что у него - достаточно шаткая позиция. Что это - фальшивка? А вдруг приказ настоящий? Неизвестно… - Человека, заслуживающего… моего доверия. Людей, о существовании которых я слышу первый раз в жизни, я - считать таковыми не могу!
        - Отлично, генерал! Разрешите представить вам такого человека, - обрадованный губернатор плавно повёл рукой… в сторону того самого старика - всё ещё вполголоса отчитывавшего покаянно потупившегося Марселя… - Сеньор Хулио Раймондо Парех, познакомьтесь - сеньор Луи Мишель Картье. Он… заслуживает вашего доверия?
        То, что при этом имени… ну и, тем более - фамилии, генерал не только устоял на ногах (полковник Камилло, например - рухнул на стул с выпученными глазами), а даже не изменился в лице (примерно две трети его офицеров побледнели) свидетельствовало о том, что у бригадного генерала Хулио Раймондо Пареха - стальные нервы…
        Возможно, именно поэтому - только он заметил, как стоящая у двери незнакомая сеньора, - «Она явно пришла вместе с губернатором!», - улыбнулась, глядя ему прямо в глаза, и - несколько раз сомкнула ладони, как бы беззвучно аплодируя…

01.07.1898…Куба, город Гуантанамо, дом у резиденции губернатора… (вечер)
        - Опять с тобой дорога, желанья сожжены,
        Нет у тебя ни бога, ни черта, ни жены.
        Чужим остался запад, восток - не мой восток,
        А за спиною запах пылающих мостов…[Из песни «Солдат Киплинга» Ю.Кукина…]
        Песня резко оборвалась - сразу же после первого куплета. А вы бы не замолчали? Нет, конечно, если дама - кидает в вас туфельку… это ещё ничего. Чаще всего - дамы в таких случаях промахиваются, да и туфелька, обычно - много не весит… Но вот только считать Сову «дамой» - мог только тот, кто не был с ней знаком… даже заочно. А еще, она - не промахнулась и, вместо туфельки - использовала десантный ботинок…
        - Варг! Я ведь как-то уже говорила, что у тебя - прекрасный голос, но… по ушам, причём по обоим сразу - хорошенько потоптался взрослый белый медведь!
        - Миледи… всё, я умолкаю - очень хочу жить дальше! - Фрэнк шутливо закрылся руками. - Кстати, а почему медведь - обязательно белый и… взрослый?
        - А он… гораздо тяжелее бурого… - Сова, не отрываясь от записной книжки, где что-то отмечала, сунула в зубы сигарету. Он поднёс ей горящую зажигалку. - Спасибо, а то - где моя… я сейчас точно не вспомню… так, вроде бы… всё!
        - Ну, а раз «всё», то… может, ты мне, наконец, объяснишь - какого чёрта я сейчас здесь с тобой торчу? Именно - здесь и сейчас… блин, мне мастерские налаживать надо! С тем, что мастерские надо было из Баракоа убрать, я - полностью согласен. Не фиг им там делать… вдали от фронта и прямо на берегу. Первый же юсовский корабль - одним удачным снарядом полгорода снести мог, но… здесь их надо - как минимум развернуть и запустить! Чем же я, собственно - недавно и занимался…
        - Молодец, Волчонок… можешь взять за это с полки пирожок! - Миледи с резким хлопком закрыла блокнот. У Варга возникла уверенность, что то, что она сейчас скажет - очень ему не понравится. - Тех