Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.


Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / AUАБВГ / Андрейко Александр: " Проклятые Коты Острые Мечи И Жестокая Магия " - читать онлайн

Сохранить .
Проклятые коты, острые мечи и жестокая магия Александр Юрьевич Андрейко
        После какой-то там катастрофы мир изменился. Теперь всё по-другому, не так, как до этого. Выжившие выживают, как могут. На фоне дикого мира зреет древнее зло, коварство которого не знает границ.
        Сможет ли главный герой победить это зло? Или же книга оборвётся на середине? Читайте эту леденящую кровь историю, чтобы узнать.
        Магия, мечи, битвы, монстры, немного наивной романтики, интрига, дарк, ужасы, одновременно лёгкий юмор, всякий юмор. Что ещё нужно для приятного нескучного чтения?
        Можно ли угодить всем подряд в одной книге?))) Вряд ли, но я попытался.
        Проклятые коты, острые мечи и жестокая магия
        Начало
        Вот он, наш герой - суровый наёмник со сверкающим взглядом, способный встряхнуть мир и низвергнуть небеса. Или наоборот… Стоп, я чего-то запутался… А может нет… Блин!
        Хотя, если подумать, что-то не то я делаю, не с того края захожу. Надо начинать плавно, а то как-то слишком дерзко пафос рванул, с места в карьер, так сказать. Непорядок! Короче, начнём с начала. И… нагоним кропаль жути, чуток драмы, щепотку описательности, пейзажи там всякие красивые, цветочки-лепесточки. Да, пожалуй так и сделаем. В добрый путь! (шутка)

* * *
        Глава 1: Настоящее начало
        ГДЕ-ТО НЕДАЛЕКО ОТ ЦЕНТРА МЕГАКРАТЕРА…
        Когда ветер несёт обрывки облаков, они похожи на белых и пушистых птиц. Эта мысль вертелась в голове малолетнего Андрея, пока он лазил по утёсам.
        Лазить вокруг города классно. Если, конечно, ты здесь не по другим делам, кроме отдыха. Хотя нет, всё равно здорово. Здесь полно причудливых камней, тенистых ниш и пещер спрятанных в паутине расщелин. Отвесы скал заросли карликовыми деревьями и ползучими лозами. В ущельях бегут ручьи и процветают лишайники, мхи и папоротники. А на многоярусных плато, что повыше, расстилаются фиолетовые моря лаванды, перемежаясь густыми лиственными лесами.
        Но не всё так радужно. Отец Андрея часто повторял, что мир - очень скверное и гадкое местечко, даже в этих спокойных краях, и углубляться в ущелья не надо. Ведь в горах водятся огромные пумы, а в лесах свирепствуют волки. Мама же пугала его змеями и пауками, но пауков Андрей не страшился, а змей… Недавно он даже поймал одну и зажарил на ветке. Получилось не так уж плохо, так что и змей он боятся перестал. Потом он подумал, что волки бегают только в лесных долинах, и если туда не заходить, они не нападут. Да и, в случае чего, можно проворно вскарабкаться на дерево. Это дело нескольких секунд. А что касается пум… Ну не станет же кошка обижать того, кто сам отчасти кошка.
        Андрей вытянул когти на правой руке и задумчиво почесал своё острое ухо. Он конечно не был совсем уж кошкой, а котолюдом, так что в принципе пума могла и засомневаться, но это было лучше, чем ничего. Котолюди были как… люди, но с кошачьими ушами, глазами и, как ни странно, пушистым хвостом, для которого имелась специальная прорезь в одежде. Благодаря втяжным когтям и природной ловкости, они могли неплохо лазить по деревьям и довольно высоко прыгать. Во всяком случае, обычный человек бы удивился. А ещё, котолюди видят в темноте, хотя и много хуже, чем настоящие кошки. Андрею оставалось лишь смириться с этим фактом и проклинать тех гадких «людей» или как их там, что дали котолюдям свою слабую и бесполезную родословную.
        Если б он только мог хорошо видеть в темноте ущелий! Если бы его зрение было острым, как у дикого зверя! Тогда бы Андрей мог заметить куда больше ценных растений. Говорили, что они магические, и немало стоят за пределами Травяного нагорья. Если бы он собрал много-много, то они с родителями могли накопить достаточно, чтобы переехать в другие… нет, не просто другие, а самые спокойные регионы, возможно даже в окрестности столицы, где гораздо меньше мутировавших зверей, странных существ и живых мертвецов.
        От мыслей о живых мертвецах Андрей поёжился, и его рука едва не сорвалась, а одна из босых ног повисла в воздухе над тёмной бездной. Несколько камней гулко стукнулись об уступы ниже, и улетели во мрак. Шёл уже пятый день, как мальчишка убежал из дома. От долгих лазаний по скалам его когти сточились, и вот-вот норовили подвести. Но мешок за плечами, изрядно потяжелевший за время вылазки, радовал.
        - Ещё чуть-чуть, и я всё им верну, - пробормотал Андрей, после чего крепче вцепился в выступ и, подтянувшись, одним рывком влез на уступ, где прислонился к влажной покрытой мхом стене, бросив мешок и снаряжение рядом с собой. Он забрался очень далеко, возможно даже охотники никогда тут не были, но оно того стоило.
        Неделю назад случился один пренеприятный инцидент. Он подрался с сынком главы города - Джеральдом. Даже имя ему выбрали необычное, чтобы подчеркнуть, что тот лучше и выше других. И с этой идеей, из Джеральда не росло никого хорошего.
        А точнее, этот гад был просто невыносим. Он сколотил банду из дружков-шестёрок, таких же моральных уродов, и издевался над всеми, до кого могли дотянуться его грязные когти.
        Власть его отца помогала творить что хочешь и оставаться безнаказанным. Он ловил девчонок и заставлял их раздеваться перед ним и его дружками, а если те отказывались, дёргал их за хвост, пинал, обзывал, а то и вовсе мазал всякой пакостью или отрезал волосы. Потом об этом узнавал весь город. Детские шутки… Но после такого девочки долго не могли оправиться. Некоторые и вовсе становились мрачными и забитыми тенями себя прежних. Мальчишек он либо вербовал к себе, либо, если те ему не нравились, избивал, забирал у них одежду и пускал в таком виде по городу, после чего прилюдно унижал всякий раз когда видел.
        Иногда он заставлял группу таких отверженных нести его по улицам в кресле, где он вольготно развалившись, плевал на них сверху кожурой от семечек и вишни, а они пели, что он «их великий король». Сзади шли его дружки и пинками подбадривали «рабов». Так могло продолжаться весь день, и на следующий день, и потом. Иногда издевательства менялись, и малолетняя банда, вдохновлённая новой игрой, начинала новый виток травли. Это было настолько мерзко… От одной мысли об этом Андрей непроизвольно сжал кулак. Костяшки пальцев до сих пор болели от того удара. Кажется, теперь Джеральд не полукот, а скорее полуенот.
        Андрей сумел отстоять своё самоуважение и, в тот раз, даже сбежать в целости, но… может оно того не стоило. Нормальной жизни в городе ему больше не светит. Хотя, какая тут норма… Но теперь ему не светит даже умеренно плохой жизни. Мосты были сожжены, а позже Андрей узнал, что его родителям повысили и без того непосильный налог и обвинили в том, что они якобы не умеют воспитывать своего сына, полудурка, и что он опасен для общества, и в будущем эта пометка аукнется.
        Андрей вспомнил свои слёзы и измождённое лицо матери, которая успокаивала его, говоря, что всё хорошо, и ему не стоит беспокоиться. Как же… Он прекрасно знал, насколько бедно они жили, а теперь станет ещё хуже.
        Уступ был маленьким, и скала неприятно холодила спину. Это помогло вырваться из липких и горьких воспоминаний, но далось это нелегко. В горах трудно нормально поспать, и усталость копится, как снежный ком. Если в первые дни Андрей мог лазить и прыгать по утёсам как кошка, то теперь, наверное, даже эти таинственные люди, которых никто никогда не видел, могли дать мальчишке фору.
        Поневоле пришлось терять высоту. Отец всегда говорил, что если уж ты полез в систему ущелий, то по крайней мере никогда не спускайся вниз. Никогда! Однако самые ценные растения росли именно на уступах, и чем ниже, тем их было больше. Да и усталость брала своё, Андрей чувствовал, что вымотан, но очередное целебное растение немного улучшило его настроение. Такого урожая давненько не приносили даже его родители. Немного подумав, он решил, что будет собирать ещё день, а потом начнёт потихоньку подниматься наверх и двигаться к городу.
        Дело шло к вечеру, светоносный Гелиос катился за горизонт, а ветер усилился, и постепенно облака перестали походить на белых птиц. Они превратились в красные полосы. Пришло время поохотиться и перекусить.
        Отец часто говорил, что нельзя идти ночью. Ночь - время хищников и период зла, обретения им полной мощи. Да и вообще, таково правило любых походов, и лучше его не нарушать. И сперва Андрей прятался. Он был очень осторожен, но за две ночи так ничего и не произошло. Ни одного намёка на те ужасы, о которых предупреждал отец. Более того, вокруг кипела жизнь, яркая, причудливая, и она не боялась смутных баек. Расцветали странные светящиеся цветы, на которые садились громадные мохнатые мотыльки. В небесах мелькали летучие мыши. Но главное было не в этом. Ночью легко охотиться.
        В ущельях обитало множество пернатых, но они гнездились в труднодоступных местах и всегда держались начеку. Однако во тьме, когда светила лишь тусклая и ущербная Селена, птицы видели плохо, и было удобно выходить на промысел. В доступных местах, конечно, тоже обитала всякая мелкая пакость и зверьки, похожие на длинноногих мышей, но Андрей, как и любой уважающий себя котолюд, мышами брезговал. И не зря, даже змеи были вкуснее, но попадались они сравнительно редко. Да и ловить их было небезопасно.
        Как только стемнело, началась охота. Мальчишка крался в темноте, стараясь не сбить с утёсов какой-нибудь случайный камень, что мгновенно спугнуло бы птиц.
        В пространстве между скал проглядывали звёзды. Селена сияла тоненьким полумесяцем, отчего всё вокруг наполняла жутковатая мгла, но Андрей видел довольно прилично. Бросив взгляд вниз, он заметил неясные и таинственные всполохи, словно на дне ущелья танцевала живая паутина из света. Она немного напоминала молнию, но в отличие от неё была настолько рассеяна и призрачна, что неподготовленному глазу было трудно связать эти явления.
        Андрей уже не первый раз замечал, что там, в глубине, происходит что-то странное. Такие вспышки, туманные свечения и разноцветные блуждающие огни ему попадались и раньше, но на этот раз всё было куда ярче. И дело было не в глубине. Странное местечко.
        Он вздрогнул и навострил уши, когда ему почудилось, словно какой-то массивный силуэт промелькнул внизу. Промелькнул бесшумно, лишь «паутина» шелохнулась. Совсем чуть-чуть.
        Успокоив разбушевавшееся волнение, Андрей мысленно напомнил себе, что он на высоте нескольких сотен метров, и что бы там ни было, сюда оно добраться не может. Ведь так? Стиснув зубы, мальчишка затих, не издавая ни звука. Прошло пару минут и ничего не произошло, а значит, жутковатое нечто ушло. Можно было расслабиться и продолжать охоту.
        Немного поискав, он нашел укромный выступ, притороченный прямо под громадным скальным карнизом. Внизу на многие метры простиралась бездна. Будь ты хоть трижды скалолазом, добраться туда было нельзя. И птицы быстро смекнули этот факт, а потом с удовольствием облюбовали это довольно безопасное место. Но даже там они всегда держались настороже, готовые в любой момент улететь.
        Подкравшись поближе, Андрей спрятался за крупным камнем, покрытым ползучей лозой, после чего плавно достал из-за плеча небольшой самодельный лук. Он сделал его из гибкого и прочного тиса и назвал «Птичий лук». Не очень оригинально, но говорят ещё пару сотен лет назад котолюди были глупыми и почти не отличались от зверей. А потом Совет мудрецов нашёл способ сильно ослабить какое-то там проклятье. Андрей не особо знал этих тонкостей, разве только мельком слышал, но не суть и важно. В любом случае, он не думал, что нынешние котолюди глупее каких-то там выдуманных людишек.
        Лук был грубоватым, но исправно стрелял почти на семьдесят метров, и был не совсем обычной конструкции. К его древку была приделана втулка, игравшая роль катушки, а на катушке была леска, сделанная из паутины скального прыгуна. Тонкая и прочная нить крепилась к гарпунообразной стреле, смазанной ядом, добытым из одного особого лекарственного растения. Всему этому Андрея научил отец, и его уроки не прошли даром. Теперь оставалось лишь попасть, и тогда добыча не будет потеряна в бездне.
        Натянув тетиву до хруста, мальчишка целился в ближайшую птицу. Та была рябого чёрно бурого окраса и почти полностью сливалась со скалой, однако грудка у неё была белой, как облако. Это давало неплохую маскировку на фоне неба, но здесь, на уступе, когда птица изредка двигалась, она выдавала себя.
        Андрей медленно вдохнул и задержал дыхание, чтобы прицел плясал как можно меньше. Птица казалось что-то почувствовала, и расправила крылья в попытке улететь, когда оказалась пронзённой стрелой, после чего почти сразу рухнула во тьму.
        Не удержавшись от радостного восклицания, Андрей принялся быстро выбирать верёвку. Кажется, он даже замурчал от предвкушения, размышляя о том, тратить ли время на готовку или съесть добычу прямо так, сырой. Второй вариант был лишь немногим хуже. Котолюди очень любили вкус сырой дичи, а токсин не оказывал на них заметного эффекта. Однако вскоре верёвка за что-то зацепилась.
        Такое иногда случалось, но не так уж и часто, и не в таких относительно чистых от растительности местах. Этого не должно было произойти здесь. Не успел Андрей удивится, как верёвка натянулась, словно струна, а затем и лук, несмотря на всё сопротивления улетел во тьму. Снизу послышались какие-то утробные звуки и треск ломаемого кустарника. Что-то крупное лезло наверх, перебираясь с уступа на уступ с удивительной скоростью.
        Сколько бы он не бывал в горах, такого раньше не случалось, Андрей почувствовал, как мурашки пробежали по спине, и волосы на голове, ушах и хвосте встали дыбом. Чувство неотвратимой страшной опасности поднялось внутри. Быстро отступив от края, он что было сил ринулся прочь, бросив всё походное снаряжение. Однако мешок с травами тут же начал раздражающе цепляться за ветки и сильно биться о спину, но следуя какому-то глупому внутреннему позыву, Андрей не мог бросить и его. Он отчаянно тащил его вдаль, переползая с ним с камня на камень и теряя драгоценное время. А сзади его уже нагоняли.
        Услышав тяжёлое сопение и треск веток за спиной, маленький котолюд обернулся. Лишь на секунду, но лучше бы он этого не делал. Он увидел, как прямо к нему огромными скачками приближается нечто. Тёмный окрас не давал ничего рассмотреть, но глаза этого зверя сияли во тьме, словно звёзды самой погибели. Это были глаза хищника. Ещё уступ, ещё один, каменный парапет, однако и он быстро кончился. Андрей обнаружил, что дальше бежать было некуда. Он оказался в тупике. Ночь была порою смерти, и маленькие глупые детёныши не всегда знают об этом. Днём ты паришь и поёшь, словно облачная птица, а вечером можешь превратиться в кровавые полосы и растворится в тёмном небе.
        Или нет, если повезёт. Когда его уже должны были схватить, Андрей прыгнул прямо с края утёса, чувствуя, как громадная когтистая лапа чиркнула его по хвосту. Последней надеждой мальчика были густые жилы горной лозы, плетущиеся по отвесному склону. Кошачьи гены дали о себе знать, и прыжок вышел на славу. Пролетев не менее пяти метров, да ещё с мешком за спиной, Андрей сумел ухватиться за толстые стебли. Однако, внезапно его руки соскочили с влажных веток, а затупленные когти лишь бессильно чиркнули по древесине и камням. Вероятно, будь он отдохнувшим и без мешка, такого бы не случилось.
        Вероятно, читатель назовёт это гибелью по причине глупого упрямства. Не спешите судить, не самая плохая гибель, стоит заметить. Главный герой умирает за свои идею, ошибается, но ошибается сам, это так возвышенно… Хотя да, это не отменяет того факта, что он малолетний дуралей и погиб ни за что, как дуралей. Не дай Бог Кошачьей мяты, чтобы он вырос в большого дуралея!
        Не пролетев и десяти метров, Андрей налетел рёбрами на каменный уступ. Словно со стороны он услышал глухой и в то же время такой пронзительный хруст своих костей, потом он ударился плечом, и сломал ключицу, потом левую ногу. Чувствуя во рту густой солёный привкус, он ударился, наконец, головой об камень, и свернул себе шею. На этом всё, конец книги! (шучу)))))
        У отчаявшихся дураков практически никогда не бывает второго шанса. Они просто гибнут, как бессмысленные мотыльки. Не имея жизненного опыта, они ввязываются в авантюры ради своей гордости, или других якобы возвышенных целей. Борются изо всех сил, идут против течения, только потому, что им почему-то показалось, что так будет правильно. Пытаются довести дело до конца, но совершают элементарные ошибки.
        Сломав шею, Андрей испытал новую порцию ещё более ужасной боли, после чего окончательно потерял сознание. Его бесчувственно тело билось об камни снова и снова, однако… внизу, на самом дне ущелья, в самой густой тьме, было… ещё несколько камней.
        Серьёзно, я не стебусь, ну… может только самую малость. Странные символы тускло сверкали на их испещрённой трещинами поверхности. Это был старый треугольный портал, энергия в нём едва тлела, но этого как раз хватило, чтобы почувствовать приближение к нему подходящего под параметры перемещения разумного существа. В следующее мгновение, окрестности вспыхнули новой паутиной молний. Вспышка, куда ярче всех прочих, полыхнула, разорвав густую тьму, и ошеломив копошащихся на дне мелких падальщиков. Кажется, сегодня они остались без ужина, потому что портал поглотил всё, что летело вниз. Даже мешок с травами и тот исчез.
        Глава 2: Продолжение истории про наёмника Андрея, и как он борется со злом. Теперь у него есть напарник. Ох, лучше б не было…
        - Проклятье! - Андрей вздрогнул и проснулся с криком, тяжело дыша и пытаясь унять бешено бьющееся сердце. Жуткие сны преследовали его десять лет, с тех самых пор, как он по собственной наивности отправился один в горы. Тогда его чуть не сожрали. Он не помнил, как сумел сбежать от громадной горной пумы, ведь, судя по его сбивчивым описаниям, это была именно она. Так сказал его отец, а уж он-то наверняка знает, о чём говорит.
        После момента с пумой, Андрей не помнил практически ничего. Лишь то, как он измождённый и окровавленный наткнулся на поисковую группу, состоявшую из его родителей и нескольких неравнодушных соседей. Мама строго настрого наказала Андрею запомнить семьи этих людей и никогда не забывать о том, что они для него сделали. И он запомнил.
        Кстати о тех семьях, что помогли Андрею в детстве. Кое-кто из этих семей как раз сейчас сидел на ветке, прямо рядом с Андреем.
        - И тебе доброе утро и, чтоб ты сдох! - проворчал этот «кое-кто», быстро продирая глаза когтистыми руками, - Разве можно так пугать, да ещё орать про проклятье по утрам? Я чуть с дерева не навернулся!
        - Извини, Валик. Ты же знаешь, я частенько плохо сплю, особенно, когда чувствую, что до земли далековато, - вздохнул Андрей, понуро опустив хвост.
        - Боятся высоты в твоём возрасте, ты позоришь всех котолюдей! - проворчал Валик, после чего сонно зевнул и потянулся прямо в ветвях, отчего его тело опасно покачнулось в сторону земли. Ну чисто обезьяна.
        Для котолюда в этом не было ничего особенного, но Андрей почему-то не мог на это смотреть. Он инстинктивно схватил своего соседа за руку. Однако вместо благодарности Валик лишь брезгливо поморщился и встопорщил волосы на ушах.
        - Всемилостивая Кошачья мята, не трогай меня, чудище! - воскликнул он, однако заметив, как изменился в лице его сосед, всё же сбавил обороты. - Ладно, ничего страшного, я всё время забываю, что эта дрянь не заразная. Но сам знаешь, как это выглядит со стороны, - пожал плечами он, будто сделал одолжение, после чего снял с сучка свою сумку и полез вниз.
        - Ничего… Наверное это я должен извинится. Я совсем забыл, - бросил ему вдогонку Андрей упавшим голосом. Он уже привык к такому, поэтому не обижался.
        Дело было в проклятье. Неизвестно где он шлялся, и что случилось в горах десять лет назад, но одно было ясно - дело дрянь. Отец говорил, что слышал о подобных случаях, правда в других частях страны. Котолюди, которые ходили в ущелья, иногда забредали в особые аномальные зоны, где получали увечья от бесконтрольной магической силы, разлитой в этих областях.
        Бессчётное количество сборщиков трав, охотников, и особенно искателей артефактов сгинуло без следа. Однако некоторые из пропавших возвращались, и какая-то их часть была проклята. До конца дней они страдали и в конце концов умирали в мучениях, превращаясь неизвестно во что.
        Впрочем, у всех это проявлялось по-разному, но конкретно Андрею от этого было не легче. Парень взглянул на свои руки, покрытые бинтами. Если их снять, то вас ждало не очень приятное зрелище. Магия ли, проклятье, но кожа и плоть на изрядной части его тела постоянно отмирала, поглощённая какими-то жуткими чёрными стигмами. И с ними ничего нельзя было сделать. Лекарства не было. Левая сторона шеи и левая скула также чернели ужасными волдырями и кровавыми язвами. Прикрыть лицо было сложно, и Андрей ходил прямо так. В городе, он просто натягивал капюшон посильнее, чтобы не пугать народ, но то и дело мелькающие из-под плаща кровавые бинты всё равно вызывали пересуды и отвращение.
        Так он и жил уже десять лет, восемь из которых провёл в лагерях различных наёмников, куда попал с лёгкой руки одного своего дальнего родственника, троюродного дяди, и если бы тот, в конце концов, не погиб на одном из своих «особо прибыльных дел», Андрей и дальше с удовольствием работал бы на него. Теперь же приходилось крутиться самому.
        Несмотря на проблемы с проклятьем, разъедавшим его тело, и от которого часть его тёмных волос поседела в двадцать лет, Андрей, казалось, был прирождённым наёмником. Ему с малолетства легко давался меч, лук, и многие другие виды оружия. Он был сильным. И не просто сильным, а сильнее двух, а может и трёх обычных котолюдей того же роста вместе взятых.
        Имея такие данные и с годами набив руку на ремесле, Андрей смог наконец выбраться из самой нищей нищеты. А со временем и вовсе начал неплохо зарабатывать на своём казалось бы неблагодарном ремесле. Он уже не надеялся вылечится, но вытащить родителей из того гадкого города, где они всё ещё жили, стало возможно. Нужно было лишь ещё чуть-чуть постараться.
        Не забывал он и про тех, кто когда-то ему помог и сейчас также не отверг. Сын маминой подруги, Валик, прослышав о хорошем заработке Андрея, попросил научить его наёмничьему ремеслу. Его (по крайней мере на словах), в погоне за наживой, совсем не пугали тяготы подобного заработка, которые не преминул описать Андрей.
        Если подумать, такая смелость заслуживала уважения. Именно поэтому они вместе взяли очередной, не самый сложный в исполнении заказ, и теперь мыкались по лесам, разыскивая стаю мелких тварей, подъедающих овец у местных крестьян. А порой и самих крестьян…
        Гелиос медленно поднялся над кронами деревьев. Северо-восток Мегакратера Кошарэса немного отличался от центральной части, где находилось Травяное плато. Здесь было больше равнин, а значит и леса, и пастбищ, и пашни.
        В сравнении с остальной условно годной для жизни территорией, место тут было благостное, возможно именно поэтому столицу построили именно на востоке. Но даже тут не обходилось без проблем. Паладины не могли, да и не хотели следить за каждой мелочью, насчёт магов и говорить не приходилось. Большинство из них только и делали, что что-то исследовали, вникали в глобальные глубины, так сказать, не заботясь о бренных частностях. Классической же армии в Кошарэсе не было, как рода официальной силы, поскольку, если ты просто боец без Дара и не способен отразить нежить (а скорее всего ты не способен), то не можешь считаться полноценной боевой фигурой и не нужен гос. структурам.
        Градоправители могли нанимать местное ополчение, читай стражу, но подобные инициативы никак не поощрялись из столичной казны. Платите налоги в срок, крутитесь при этом, как хотите. Ну, если вас уничтожают с лица земли, и вы не сможете платить налоги, тогда да, пошлём отряд паладинов. Такая была политика у Совета мудрецов, представлявшего Глав основных Орденов страны. В результате низкого контроля, произвол местного самоуправления достигал небывалых высот, как в той же Мятне - родном городе Андрея, расположенном на Травяном нагорье.
        Хотя нет, побывав во многих городах, Андрей убедился, что Мятна вне конкуренции, и хуже места, чем родной город, не сыскать.
        Итак, окрестности столицы были самой безопасной для новичка локацией, именно поэтому он привёл Валика сюда. К этому времени, они уже закрыли пару элементарных заказов, получив за них совершенно пустячные суммы. Низкий заработок стал причиной явного недовольства спутника Андрея. После этого, под упрямым давлением последнего пришлось взять более сложную миссию.
        Почти два дня они выслеживали загадочных тварей, чтобы обнаружить их логово, после чего ещё день, как показалось Валику, глупо топтались вокруг мрачного зёва пещеры. А ещё зачем-то рассматривали следы, и ночью по очереди подсчитывали снующих туда-сюда «зверьков». Ими оказались какие-то маленькие скелетики, немного напоминавшие клыкастых и когтистых мартышек.
        - Я считаю не зверьков, я считаю сколько мяса они тащат в пещеру. Так можно косвенно судить о их численности. И вообще, это не зверьки, это скелеты гоблинов. Нежить! - Андрею приходилось всё время давать пояснения, потому что Валик постоянно ворчал о том, что он ничего не понимает, что они занимаются какой-то ерундой, и теряют время, вместо того, чтобы зарабатывать реальные деньги.
        Это немного отвлекало, раздражало, да и фактической помощи от Валика было на пол грамма. Однако задачей Андрея было именно научить своего компаньона, а не нестись вперёд на скорость, ничего не объясняя и угробить его в экстремальном рейде. Так он обещал его родителям, и он добросовестно пытался своё слово держать.
        - Что за глупости… Ты меня разыгрываешь! Разве скелеты питаются мясом? Они же просто гора костей! - закатил глаза Валик. Он всегда и во всём сомневался, причём с тошнотворным видом наглого умника.
        - Мясом тоже питаются, уж поверь. Просто их мало на Травяном нагорье, поэтому ты не в курсе, - хмуро бросил Андрей.
        - Мясом-шмясом… - зло сплюнул на траву его напарник. - Ну, так и что?! Теперь-то уж мы готовы, наконец? Эти скелеты мне до пояса не достанут, и мы подсчитали сколько они жрут. Может уже пойдём и нарубим себе хоть немного лёгких денег?! - Валик раздражался всё больше. Особенно его задела фраза, будто он чего-то там не знает.
        - Ты ведь считал, сколько добычи они приволокли в пещеру, пока я спал? Ты ведь не дрых? Утром мне показалось, что ты только проснулся, - подозрительно покосился на него Андрей. Честно говоря, он и сам уже подумывал о штурме пещеры, но присутствие наёмника-новичка тормозило весь процесс.
        - А… ээээ. Нет, конечно… Вернее, конечно да! Считал, само-собой, но они ничего не приносили. Вроде… Ты что, всё ещё злишься на ту фразу, что я сказал утром, насчёт проклятья? Не будь таким мелочным! - Валик безбожно врал, при этом совершенно не краснея. Зато он действительно неплохо выспался.
        - Разумеется, я не сержусь. Глупо обижаться на правду, - вздохнул Андрей. Его глаза сверкнули решимостью, - Тогда тварей не больше полусотни, и мы справимся без особых проблем. Идём на штурм, - уверенно кивнул он.
        - Слава Кошачьей мяте! Решился! Дружище, нам не платят за наблюдение, нам платят за действие, поэтому надо меньше думать на месте и больше действовать! Движение! Понял?! - нравоучительно ввернул Валик, подняв указательный палец вверх.
        Андрей никак не прокомментировал эту фразу. Скинув походный плащ, он начал проверять амуницию, после чего снял с себя меч и заменил его на цельнометаллическую булаву с толстыми листовидными выступами и небольшой деревянный щит, обитый изнутри грубой кожей. Остальное оружие и большинство вещей пришлось спрятать, оставив только самое необходимое, вроде связки факелов и фляг с водой.
        - Ого! Знатная у тебя дубина. Это что, рунное оружие? - присвистнул Валик, жадно глядя на булаву. До этого она всё время лежала в мешке, и он даже не подозревал о её существовании.
        - Да, это паладинский «Тяжелый - В - 5» с руной объёма и прочности, но есть небольшая проблема, - на этой части фразы Андрей немного замялся, - Руна объёма повреждена, - всё же пояснил он.
        - То есть как? Получается ты не можешь ничего туда класть или убирать и регулировать его вес? И сколько этот дрын сейчас весит? - от того, что Валик знал такие подробности, он надулся от гордости ещё сильней.
        Правда, он знал это лишь по разговорам, подслушанным в городском кабаке. Но это уже мелочи. Главное надуться, сделать волевой подбородок и сдвинуть брови в кучу. И с видом знатока положить руку на собственное полусамодельное оружие.
        - Вот сколько, - вместо того, чтобы быть сражённым этими ужимками, Андрей просто швырнул своему собеседнику «Тяжёлого».
        Едва его поймав, Валик едва не сложился пополам, после чего скорчил ошарашенную мину.
        - Мой тебе совет - продай его по дешёвке кому-нибудь… Кому угодно! Это просто красивый хлам, им же невозможно сражаться! - заохал он, тряся вывернутой кистью.
        - Не знаю, мне в самый раз, - пожал плечами Андрей.
        - Ну-ну, рассказывай, - недоверчиво проворчал его напарник, задумчиво взвешивая в руке свою собственную булаву, которая была раз в пять легче. И это было нормально. Отнюдь не легко, а нормально!
        Валик задумчиво нахмурился. До этого он никогда не видел, чтобы его компаньон толком вступал в бой.
        На первом задании они выливали из нор каких-то кровожадных хомяков, после чего вместе с крестьянами гонялись за ними по полям с вилами. Разве можно считать что-то подобное за нормальное наёмничье задание?
        В следующий раз, Андрей подстрелил пару тощих мутировавших волков, таскавших скот с одной из ферм. Хотя у Валика тоже был лук, свои выстрелы он смазал, из-за чего был зол на Андрея, ведь тот не дал ему возможности блеснуть, мотивируя это тем, что волки мол «уйдут под ветер, почуют охотников, убегут, и их придётся выслеживать заново». Тот ещё бред!
        На этом всё, так что сила Андрея до сих пор оставалась под завесой тайны. Розыгрышем это тоже не было. Андрей ненавидел розыгрыши. Вообще, он был таинственной фигурой, о которой Валик толком ничего не знал. Лишь то, что тот с детства проклят. Но такая пакость ещё никому не помогала.
        Вообще, Валик уже давно жаждал реального и массового действия. Он умел драться палками и дубинами. Этому он научился, подрабатывая вышибалой в пивной. Многие алкаши получили от него по горбу, когда слишком перебирали и не хотели уходить, но позже по горбу получил уже сам Валик, после чего, он решил бросить это занятие. Имея боевой опыт, он даже подумывал вступить в ополчение Мятны, своего родного города. Однако потом встретил Андрея, который как раз ненадолго заезжал, чтобы навестить родителей. Тогда он снова передумал, а тут ещё оказалось, что этот наёмник с детства должен его семье за своё спасение. Казалось, это судьба!
        «Вот она, работа, которую я искал всю жизнь! Приключения и сокровища, вино и красавицы ждут меня!» - так он думал. Теперь же, потихоньку начинал жалеть о своём решении, искренне не понимая, почему они занимаются всякой малоприбыльной ерундой, да ещё эти советы постоянные… Однако нынешний заказ должен был сдвинуть дело с мёртвой точки.
        С этими мыслями, Валик двинулся за Андреем ко входу в пещеру.
        Глава 3: Невероятные и увлекательные приключения в логове
        Чёрный провал в скале был неровным и сужался кверху, из-за чего казался какой-то жуткой пастью, кричащей в мучительной агонии. Изнутри тянуло промозглой прохладой, будоражащей шерсть. Подойдя к проёму сбоку, Андрей напряг зрение и осторожно заглянул внутрь. Видно было плохо, даже со зрением полукота, но непосредственной опасности, он не уловил.
        - Вот, возьми факел. Держись сзади, и смотри, чтобы на нас не напали со спины, - скомандовал Андрей, зажигая ещё один факел, уже для себя. Делал он это, очевидно, каким-то заклинанием. Пускай и низкоуровневым, но всё же.
        Валик не в первый раз видел этот фокус. Это называлось заклинанием Тления, и им было удобно разводить костры, чем они частенько и пользовались. Оно не было особо тайным и легко находилось на чёрном рынке. Пустяковина… Или не совсем пустяковина. Дар, будь он хоть какой примитивный, встречался далеко не у каждого. Никак не удавалось отделаться от странного и навязчивого ощущения таинственности и даже некоторой жутковатости, исходившей от Андрея. Хотя, это работало лишь с теми, кто его не знал. В сущности, он был отличным и простым малым.
        Тёмная одежда и тёмные доспехи сливались с чернотой. Двое наёмников проникли под мрачные своды. Лёгкий сквозняк нёс запах затхлости и… крови. В воздухе стояло противное жужжание. Тучи мух роились у входа, привлечённые местными ароматами.
        За входом, пространство немного расширялось и можно было свободно идти, но потолок висел над самой головой, создавая ощущение тесноты и скованности. Под ногами шуршали камни, хранившие грязно бурые следы волочения, и чуть влажная грязь, испещрённая мелкими, похожими на птичьи, следами. Местные обитатели были где-то здесь, в темноте, и очевидно пировали тем, что не так давно тащили по этим коридорам. Сейчас они набирались сил для следующей ночной вылазки.
        Андрей настороженно двигал ушами, ловя любые посторонние звуки. Опытный наёмник шел плавно и почти бесшумно. Он не носил тяжёлых ботинок, предпочитая лёгкие, сделанные из мягкой кожи. В отличие от него, Валик топал, будто слон, постоянно бряцал незатянутыми частями амуниции, и даже умудрился капнуть смолой с факела себе на руку. Благо не сильно, но выпавшая из рук палица гулко покатилась по камням.
        - Проклятая железка! - злобно прошипел невольный виновник лишнего шума. Раздражённо подобрав оружие, он поспешил догнать своего спутника.
        - Попытайся не шуметь, сейчас это не так критично, но вообще это дурная привычка, - пожурил его Андрей. Он делал это без нагнетания. Просто надо было отметить факт, чтобы напарник запомнил.
        - Спасибо, без тебя я б никогда не догадался! - собезьянничал Валик, совершенно не оценив совета.
        Андрей не стал спорить. Это лишь породит больше лишнего шума и ослабит внимание. Он был уверен, что суровые реалии сами расставят всё по местам. Валику ещё предстояло в этом убедится.
        Скоро пещера начала вилять, будто глотка ползущего питона, и последние признаки дневного света исчезли. Лишь еле слышно шипящий факел продолжал упрямо разгонять тьму. Однако тьма была настырна и не отступала далеко. Она выжидала.
        Вдруг, прямо из той самой темноты выбежало нечто. Валик не сразу сообразил, что это один из тех скелетных «зверьков», о которых он так пренебрежительно отзывался. Но отзывался там, снаружи. А здесь…
        Из-за ограниченного обзора, существо появилось так внезапно, что неопытный наёмник невольно вздрогнул, отпрянул на несколько шагов и оступился о камень, потеряв равновесие и едва не упав. Существо зашипело и, растопырив острые когти, бросилось прямо на него. Это было очень некстати, потому что сейчас Валик не мог обороняться. Холодок пробежал по его спине. Однако спустя мгновение ситуация внезапно разрешилась. Незадачливое существо рассыпалось дождём из костей. Разбитый на части скелет мелко затрясся, после чего коротко полыхнул тёмно-синими искрами.
        - Это остаточное свечение. Пока его не увидел, нельзя быть уверенным, что нежить действительно уничтожена, - пояснил Валику Андрей. Однако тот, кажется, всё пропустил мимо ушей. В голове напарника роились совсем другие мысли.
        «Ну, ни чего ж себе! Силён! Как он вообще может так шустро махать этим весом?» - мысленно присвистнул Валик. При такой массе и скорости, сила удара должна быть чудовищной. Вероятно, её б хватило, чтобы крушить дубовые столы, которые он видел, пока работал в пивнухе. А ведь те столы долгие годы не могла уничтожить даже местная буйная пьянь.
        Далее всё пошло, как по накатанной, потому что Валик в кои то веки решил поостеречься и отошёл назад. Но было видно, что его так и тянет на подвиги. Пока его напарник собирался с мыслями, Андрей шел по тоннелю и мгновенно уничтожал любых тварей, имевших несчастье попасться ему на глаза. Каждое уничтожение сопровождалось кратким комментарием, но Валик не особо слушал, погружённый в свои мысли.
        Несмотря на то, что монстры были жутковатыми и нервировали внезапным появлением, ни один из лилипутских скелетов не сумел оказать хоть какого-то реального сопротивления. Глядя на это, Валик окончательно понял, что зря он так испугался, ведь убивать этих тварей на самом деле легче лёгкого.
        Скоро пещера разделилась на рукава. Немного подумав, Андрей свернул туда, где меньше кровавых следов. Он хотел постепенно зачистить периферию, перед тем как идти в основную часть логова. Это свело бы к минимуму возможность нападения сзади и, в случае непредвиденных ситуаций, облегчило быстрое отступление.
        Многие такие периферийные отнорки быстро заканчивались, превращаясь в тупики, заполненные лишь мусором и костями, в других попадались жильцы в виде мерзких мохнатых пещерных гусениц или всё той же нежити.
        Один из тупиков оказался довольно широким. Здесь ошивалось сразу пять мелких скелетов. Они сидели плотным кружком, словно мухи облепив какого-то бедолагу, вероятно местного крестьянина. Само собой, парень был мёртв. Из его тела вырывалось пять тоненьких лучиков зелёной плазмы, засасывавшихся в пять распахнутых ртов. Плоть несчастного при этом сгнивала, вернее даже истлевала в прах прямо на глазах.
        - Господь всемогущий, Кошачьей мятой осенённый, - ошарашенно пробормотал Валик, крепче сжимая оружие. Его вертикальные зрачки сузились от отвращения. Всё же зрелище было не из приятных.
        В этот момент все пять клыкастых морд повернулись к нему. Послышалось крайне недовольное шипение. Кажется, местные были не в восторге от того, что кто-то столь внезапно потревожил их во время ужина.
        - Держи хвост выше и не отходи далеко. Не лезь вперёд. Если не уверен, не лезь в драку, просто запоминай как я дерусь, жизнь дороже, - сказав это, Андрей стрелой ринулся в атаку. Однако, Валик был не из тех, кто слушает. Он как раз вновь набрался храбрости. Издав боевой рык, он тоже ринулся на врага.
        Каким бы быстрым и умелым не был Андрей, но даже ему пришлось поостеречься в битве с несколькими скелетами одновременно. Не успел он разобраться с одним, как налетел его партнёр и залихватски стянул на себя двоих из пяти противников. У Валика давно чесались руки, он уже устал от постоянного наблюдения и изучения основ.
        - Я вам покажу, недомерки! - с этими словами Валик яростно замахнулся на костяного гоблина, пытаясь одним ударом размозжить тому черепушку. Однако в последний момент противник сумел отпрыгнуть. Тварь оказалась намного резче, чем наёмник ожидал. Удар пришёлся по касательной и не нанёс фатального вреда, лишь слегка скользнув по костям. Воспользовавшись этой оплошностью, тварь ловко, словно ртуть, просочилась у противника под рукой и пропорола тому ногу своими когтями-лезвиями. Это было слишком быстро!
        Не ожидавший такого Валик взвыл от боли и ярости. Рана была не фатальная, но страшно болела, будто горела огнём, и сильно кровоточила.
        - Ах ты тварь, да я с тебя шкуру спущу! - взревел вконец озверевший котолюд, разбрызгивая кровь. Его зрачки сузились, а расширенные глаза налились яркими кровавыми прожилками.
        Получив ускорение от приступа гнева, Валик молниеносно извернулся себе за спину и снова занёс булаву. Его второй удар должен был настигнуть тварь, как вдруг второй скелет, о котором наёмник уже успел позабыть, вцепился ему зубами в хвост. Лапками он при этом крепко вцепился в камни, став для наёмника своеобразным якорем. Не ожидавший такого подвоха Валик спружинил на хвосте обратно и, поскользнувшись на скользкой грязи, неуклюже рухнул навзничь. При этом от неожиданности он выронил факел. Тот закатился за сталагмит, и поле боя стало в несколько раз мрачней, будто выйдя из ночного кошмара.
        Падая, наёмник всё ещё боролся. Он рассчитывал хотя бы раздавить обидчика своим весом, но снизу не оказалось ничего кроме камней, больно вонзившихся в рёбра. Не спас даже кожаный доспех.
        А твари не дремали. Одна из них уже вцепилась в руку с оружием, в то время как вторая потянулась к горлу. Длины её когтей как раз хватило бы, чтобы быстро отправить незадачливого котолюда к предкам.
        - А-а-а-а-а! - заорал Валик не своим голосом.
        Он вытянул когти, которые и рядом не стояли с когтями скелета, инстинктивно пытаясь отмахнуться невооружённой рукой, но тщетно. Его ужаснуло, насколько острыми оказались костяные лезвия на руках этой мелкой и, казавшейся такой немощной, нежити. Теперь они летели прямиком в его сонную артерию, словно тварь чувствовала, как быстрее всего расправляться с котолюдьми. Вокруг всё смешалось: гигантские тени лилипутских скелетов, отблески пламени на лезвиях когтей. Для Валика всё спрессовалось в один бесконечно абсурдный в обмане его бравых ожиданий миг.
        И когда казалось, что это конец, рядом со свистом пронеслось что-то тяжёлое. Хрясь! Дождь из обломков костей брызнул ему в лицо. Затем ещё раз, уже где-то в стороне.
        - Я же тебе на внятном кошарском объяснил, не лезь пока вперёд! И что бы я сказал твоим родителям!? - разумеется это был Андрей. Одним рывком он поставил Валика на ноги и сильно встряхнул, чтобы тот пришёл в себя.
        Было жутко неприятно, что его схватила эта обезображенная магией и забинтованная рука, да ещё и суровое лицо Андрея было рядом. Настолько близко, что можно было в деталях рассмотреть седые растрёпанные волосы, воспалённую кожу и почерневшие вены на левой скуле. А ещё эти глаза, горящие в темноте призрачным зелёным. Валик быстро вырвался из его хватки и отступил на несколько шагов назад.
        - Это ты виноват! Почему ты не сказал, что эти твари такие быстрые? Если бы ты нормально объяснил, я бы сейчас не выглядел таким идиотом! - нервно выпалил он, чтобы хоть что-то сказать. Валик терпеть не мог за что-то извиняться, даже когда сам был не прав.
        - Я объяснял тебе как минимум три раза. Ты что, вообще меня не слушаешь?! Ну, думаю, теперь-то ты запомнишь точно, - укоризненно хмыкнул Андрей, подбирая и кидая своему напарнику его оружие, - Пошли, нам надо дозачистить остальную часть пещеры. После твоих истошных криков, не удивлюсь если твари всполошились и начали группироваться, а это было бы хлопотно, но тут уж ничего не попишешь, - вздохнул он.
        - Да понял я, просто в следующий раз объясняй нормально. Не тупи! - процедил ему в ответ Валик, как вдруг его взгляд упал на останки убиенного нежитью крестьянина. Богатая одежда наводила на мысли о материальном достатке жертвы.
        - Потом его обыщем, ещё успеем, нельзя терять времени, а то они сбегутся в рой, - нетерпеливо поторопил его Андрей. Очевидно, он видел мысли Валика насквозь, но сейчас было некогда мародёрствовать.
        - Хорошо, как скажешь, господин зануда, - с неохотой кивнул тот, однако краем глаза успел углядеть закреплённый на поясе трупа кошель, о котором не обмолвился Андрею.
        Но перед тем, как уйти, стоило хоть немного остановить кровь, текущую у Валика из раненной ноги, руки и хвоста. К счастью, у Андрея оказалась неплохая кровеостанавливающая мазь. Да и раны, нанесённые его компаньону, по большей части были пустяковыми. Повезло. Быстро подлечившись, наёмники покинули тупик и стали углубляться дальше.
        Небольшой переполох и громкие крики и в самом деле насторожили апатичную прежде нежить. До этого та мирно дремала по разным углам или меланхолично ужинала над чьими-то бренными ошмётками. Теперь же скелеты сбились в группки и встревоженно расхаживали по коридорам, клацая зубами и встревоженно вращая красными глазами. В одной из таких групп оказалась аж дюжина существ, однако Андрей грамотно использовал узкие места тоннелей и свой щит, но такой затяжной бой всё равно выматывал.
        Надо сказать, что несмотря на все старания, в течение этого боя, один из гоблинов скелетов сумел-таки перепрыгнуть через Андрея. В сутолоке он подпрыгнул и просочился сверху, как таракан, а потом устроил немалый переполох в тылу. Однако ценой неимоверных усилий всё же был побеждён Валиком. Тот ничего не смог сделать оружием, но сообразил обхватить вцепившегося в него монстра, после чего просто забил его об стену, использовав свой вес. При этом его щёки тряслись, а глаза выражали дикий ужас. Но факт есть факт.
        - Молодец, не ожидал от тебя такой прыти, - искренне похвалил его самоотверженность Андрей.
        - Я же говорил, пара пустяков, если нормально всё объяснять! - напыщенно ответил Валик, бравурно махнув своим перебинтованным хвостом. На деле же он тех ещё кирпичей едва под себя не навалил. Если бы не природная жадность, говорившая, что если всё бросить на полдороги, то никаких денег ему не видать, он бы уже опрометью бросился прочь из этой пещеры. А потом обходил бы её за добрый десяток километров.
        Нет, на Травяном нагорье, откуда они с Андреем были родом, тоже хватало опасностей. Особенно если уйти слишком далеко от города и дорог, но именно нежити почему-то было мало. Нынешняя вылазка стала чуть ли не первым знакомством Валика с неупокоенными, и оно ему уже не понравилось.
        «М-да, не так я себе представлял наёмничью работу» - мрачно подумал он.
        Тем временем, рейд продолжался. После того, как упустил скелета, Андрей стал действовать ещё собраннее, и более ни один скелет через него не пролез. Когда общее количество убиенных наёмником тварей приблизилось к сорока, Валик понял, что его напарник без проблем разберётся и без него.
        «Пока он добивает остатки, я пойду приберу кошелёк того бедолаги, ему он всё равно ни к чему, а мне в самый раз. Надо только ускользнуть ненадолго незамеченным» - усмехнулся про себя наёмник.
        Дождавшись момента, когда им попалась очередная волна скелетов, и Андрей плотно погряз в её уничтожении, его помощник проворно скинул ботинки и тихонечко шмыгнул обратно по коридору. Полный кошель звонких золотых лапок уже ждал его. От предвкушения Валик даже замурлыкал себе под нос, думая о том, как будет тратить их в светлом будущем. Главное было обернуться побыстрее, чтобы Андрей не заметил его отсутствия. Потом можно будет сказать, что труп был пуст. Благо бежать не так далеко, всего несколько сотен метров. Надо быстро смотаться. Туда и обратно!
        В спешке топая, поскальзываясь на влажной грязи и то и дело налетая на стены, Валик нёсся к оставленному кошельку, собирая паутину и грязь. Не прошло и пары минут, как он оказался на месте, и рухнув перед трупом на колени, начал увлечённо копаться в останках. Первым делом он решил пошарить на предмет колец и прочего, а кошель оставить на сладкое. От трупа жутко воняло, но Валика это совсем не волновало. Его ноздри широко распахивались от волнения и предвкушения скорой поживы.
        К величайшему разочарованию наёмника, никаких украшений он не нашел. Вернее, было одно кольцо. Лишь завидев украшение, Валик яростно принялся сдирать его с мёртвого пальца, однако, рассмотрев свой трофей поближе, он обнаружил, что оно было из дешёвой меди, да ещё какое-то потёртое. Одним словом, дешёвка! Расстроившись, он смял и выбросил его в угол. Теперь оставалось лишь довольствоваться кошельком.
        - Ну, и так неплохо, дружище, - пробормотал Валик, криво ухмыльнувшись и похлопывая трупака по плечу.
        Отвязав от пояса кошель, он тут же запустил в него руку и… нашёл свёрнутый платок из пряжи и три медные лапки, на которые даже обед не купишь.
        Сказать, что Валик был разочарован, значит ничего не сказать. Нет, платок был конечно красивый… пока не пропитался кровью и сыростью, став не лучше хозяйственной ветоши. Кроме того… Это же не деньги!
        Незадачливый наёмник уже прикидывал, что если бы куш оказался приличным, то можно было отбить затраты на все эти бесполезные мытарства с Андреем, которые он пережил за последние дни. Потом получить награду за зачистку пещеры, какой бы она не была.
        Вспомнив о награде, Валик спешно запихал платок обратно, и превозмогая боль в раненной ноге, ринулся к выходу из пещерного тупика. Оставалось лишь надеяться, что Андрей всё ещё доблестно сражается и ничего не заметил.
        Но на выходе его поджидал сюрприз. Откуда ни возьми, прямо из темноты на Валика выпрыгнуло два скелета. Вероятно, они пришли из основного прохода. Того, куда вели самые явные кровавые следы. Это было странно, ведь Андрей говорил, что скелетов пятьдесят. Пятьдесят он и убил или почти уже убил, так откуда взялись эти? Завидев чужака, вернее даже жертву, они тут же распахнули пасти и с шипением побежали вперёд.
        Глава 4: Продолжение злоключений наёмников-бомжей и встреча с паладинами
        Сердце новоявленного наёмника упало куда-то в район прямой кишки. Он тут же понял, что скорее всего не справится с настигшей его напастью, поэтому издал полный отчаяния рык и ринулся к выходу, словно обезумевший хряк, застигнутый стаей волков.
        - Гр-р-р-р! - зарычал Валик, слепо размахивая булавой и пытаясь обойти двух скелетов сбоку.
        Спасительный выход был совсем рядом, но и скелеты находились недалече. Им не составит труда вцепится в него, словно паре голодных клещей.
        Однако судьба неожиданно смилостивилась. Невероятно, но один из скелетов во время прыжка неудачно наступил на шаткий камень и рухнул вниз, потеряв равновесие. Валик был слишком напуган, чтобы воспользоваться ситуацией и прибить неуклюже распластавшуюся тварь. Кроме того, второй скелет уже вцепился ему в плечо, однако, наёмник не растерялся и прямо на ходу приложи того об уступ, торчавший из стены коридора. Особого ущерба это не нанесло, но веса его тела как раз хватило, чтобы противник от него отцепился.
        Не веря своему счастью с хвостом трубой и с глазами размером с блюдце, Валик вырвался на простор, и хотел было уже ринуться к выходу, но и там, как на зло, ошивалось несколько скелетов. Прежде чем красные глаза нежити как следует на нём сфокусировались, Валик дал дёру. Оставалось лишь одно - бежать вглубь пещеры, обратно к Андрею.
        Скользя по грязи, Валик нёсся так быстро, что в очередной раз приложился башкой об стену. Благо мозг не пострадал, а ещё факел каким-то чудом всё ещё был в руке, иначе, незадачливому мародёру бы точно пришёл конец.
        Невезуха этого поганого дня просто зашкаливала. Сначала эти долбанные ранения, потом пустой кошелёк, а теперь все эти скелеты набежали к выходу именно за те считанные минуты, пока он этот кошелёк обыскивал! И теперь они не отстанут так просто. Валик чувствовал, как его кожа покрывается пупырышками, слыша многочисленные цокающие и шуршащие звуки за своей спиной. Они чем-то напоминали шелест жвал насекомых: саранчи, пожирающей листья или муравьёв, обгладывающих добычу.
        «Меня сожрут, как того парня!» - внутренне взвизгнул он. Словно наяву перед ним всплыло серое лицо с впалыми глазницами, изо лба которого вытекал светящийся поток зелёной энергии.
        Думая об этом, от ужаса Валик пропустил нужный поворот и случайно вбежал в тот, куда вели бурые следы волочения.
        А Андрей, в это время, всё ещё воевал с напавшими на него тварями. Сперва те пытались задавить его массой, но помог щит, грамотный выбор места и громадная сила наёмника. После того, как четверо скелетов были легко разбиты в тесноте, оставшиеся, будто что-то поняв, перестали напирать в спины авангарда. Это дало им возможность уворачиваться и отпрыгивать, что несколько затянуло бой. Однако, Андрей не первый год ходил в пещеры, и прекрасно знал, как ему действовать. Спешка - не всегда лучшее решение. Прошло уже несколько минут, как завязалась битва, но наёмник не торопился форсировать. Он действовал наверняка и с наименьшим риском. Здоровье, как говорится, не казённое.
        - Валик, ты светишь не туда, мне ни черта не видно, - крикнул Андрей напарнику за спину, - Только не отвлекайся сильно, поглядывай за спину. Оттуда тоже могут напасть, - однако в ответ наёмник получил лишь молчание.
        Мельком взглянув туда, где должна была быть подмога, и едва не пропустив из-за этого атаку, он только и мог что выругаться сквозь зубы. Свежий факел был закреплён на стене, в то же время сзади никого не было и тыл никто не прикрывал.
        «Куда же тебя понесло, идиота куска!» - яростно подумал Андрей, тут же отступая в другое, более надёжное место.
        Оставаться тут было критически опасно. Получи он неожиданный удар сзади, и всё могло закончится печально. Пришлось оставить удобную позицию в узком коридоре и сместится в ближайший тупик, который был шире, и этим создавал неудобство в обороне. Зато теперь спина была прикрыта наверняка. Не успел он уйти, как из хода, к которому он ещё недавно стоял спиной, выбежал скелетик, и, яростно шипя, присоединился к общему веселью.
        Кстати, в тупике факел оказался закрыт уступом, и света от него почти не поступало. Хорошо, что Андрей не стал отказываться от собственного факела и постоянно держал его той же рукой, что и щит. Таким образом можно было, хоть и с некоторым трудом, но медленно и верно перещёлкать всю эту надоедливую мелочь. Однако был один момент.
        Пусть и нерадивый, но товарищ, соратник ушёл бродить по подземелью, кишащему нежитью. В одиночку! Его нельзя было бросать на верную смерть. Наверно… Оставлять членов своей группы, было просто не в принципах Андрея. Он так не мог. Это не говоря уже о том, что он должен родителям Валика и лично пообещал за ним присмотреть.
        Это будет очень хлопотно. Всё-таки, несмотря на все свои таланты, большинство из которых были заработаны потом, кровью и годами обучения, Андрей не был каким-то непобедимым сверхсилачом. В бродячем цирке вон попадались котолюди, которые гнули три подковы разом! Андрей пытался, но так много согнуть не смог. Только две. В общем, сила у него была скромная. Хотя и не совсем. Поразмыслив над этим и стиснув зубы, он отлепился от стены и с палицей наперевес бросился прямо в гущу нежити, в лобовую атаку.
        Какое-то время спустя.
        Валик с трудом разлепил глаза. Кажется, он ещё не помер, и это радовало. Всё тело болело и, непонятно почему, немного пощипывало. Не успев ещё сфокусировать взгляд, он хотел протереть глаза, и тут внезапно осознал, что не может пошевелиться. Причём от слова «совсем».
        «Эти скелеты что, связали меня? Да ну!» - ошарашенно подумал наёмник. Эта нелепая мысль даже немного перебила испуг, и Валик, сфокусировавшись, сумел осмотреться вокруг.
        И от того, что он узрел, зашевелились волосы на всём его теле. Сейчас он находился в какой-то широченной пещере. Её стены были покрыты ни то воском, ни то какой-то быстро твердеющей слизью, и он тут был не один. Овцы, коровы, куры, и местами даже люди. Кто-то, так же как Валик, был обёрнут в кокон, и преспокойно висел, приклеенный к стене, а кто-то валялся на полу, и от него уже тянулись зелёные лучики плазмы. Лучиков было так много, что они давали пусть и довольно мрачное, но весьма уверенное освещение, и весь ужас картины во всей красе отразился у наёмника в глазах.
        - А-а-а-а-а-а-а-а-а-а-а! - Валик орал пронзительно, словно свинья на убое. Наверное, так он не орал ни разу в жизни. Он изо всех сил старался двигаться, но выходило что-то среднее между эпилептическим дёрганием и шевелением попавшего под лучи опарыша.
        Делал он это зря. В ответ на его активность, несколько ближайших, самых тонких и нестабильных зелёных лучиков погасли, и группа скелетов медленно направились к нему. Судя по всему, им захотелось чего посвежее. Вообще, обычно, их жертвы не оставались в живых. Кто же мог знать, что как только пятеро скелетов повалят его на пол и соберутся прикончить, Валик потеряет сознание от страха. Так его, обмякшего и ничем не отличающегося от трупа, без проблем притащили в главное логово, где законсервировали в маринаде до лучших времён. И висел бы он там мариновался, возможно даже несколько часов, а то и сутки целёхонький. В засаде, так сказать. Однако, как видно, не судьба…
        Не успел Валик остро пожалеть о своей тупости и снова отключится в обмороке, как кто-то с факелом ворвался в главное логово.
        - Валик, болван ты безголовый, ты тут?! Ты живой?! - заорал Андрей. Конечно, это был он.
        Время, прошедшее с их последней встречи, не прошло для него бесследно. Его прочный кожаный доспех был местами порван или прорезан, а на лице явственно виднелась глубокая царапина. Однако, в остальном, наёмник был живее всех живых и прямо-таки излучал воинственность. Гроза нежити, ни дать ни взять.
        Углядев своего незадачливого напарника, приклеенного к стене и даже подающего признаки жизни, он явственно выдохнул и резво бросился в атаку.
        - Спаси меня, я тут, я тут! Прошу тебя! Пожалуйста! - что было мочи заорал Валик, видя, что его пришли спасать и отчаянно извиваясь в своём коконе.
        Андрея не надо было просить. Он обещал своим родителям и родителям Валика, что с тем ничего не случится. Если бы что-то произошло, он не смог бы смотреть своей матери в глаза. Он должен спасти товарища!
        Но врагов было критически много, а напарник был беззащитен и мог погибнуть в любую секунду.
        «Нет времени быть скупым!» - подумал Андрей, доставая из кармана гибридную метательную бомбу.
        С помощью заклинания тления, он мгновенно зажёг фитиль и швырнул снаряд в дальнюю от Валика часть пещеры. Быть осторожным или бережливым он не мог. Теперь оставалось молиться Богу Кошачьей мяты, чтобы потолок не рухнул. Хотя, этого не должно было произойти. Особенностью гибридной бомбы было то, что слабый пороховой пшик, который мог разве что оглушить врага, разбивал нестабильный магический кристалл, доверху заполненный энергией. Поэтому, та взрывалась, нанося в основном магический, а не механический урон.
        Как и предполагалось, бахнула она не сильно, только пыль с потолка осыпалась. По сравнению с магией, порох вообще не выдавал хоть сколько-то вменяемой мощности. Но последовавшая за этим магическая вспышка поджарила половину местных тварей. Они просто осыпались грудами костей, словно куклы, из которых вынули шарниры.
        К сожалению, второй такой у Андрея не было. Бомба стоила немало, и хранилась на самый чёрный и непредвиденный случай. И вот, две полновесные золотые лапы улетели в дым, и неизвестно, что было дороже: алхимический порох или разбитый магический кристалл. Вот она, стоимость самой примитивной алхимии и самого простого зачарования!
        Сожалеть было некогда, уцелевшие враги скоро оклемаются. Оставалось поднапрячься и решить дело по старинке. Да и деньги, какие бы они ни были, по глубокому убеждению Андрея, не стоили жизни коточеловека.
        Быстро сокрушив двух ближайших тварей, Андрей тут же отступил к скоплению сталагмитов и избежал одновременного нападения ещё пятерых скелетов. Ловко увернувшись от выпада одного противника и приняв на щит удар когтей другого, он опустил булаву на череп третьего скелета, после чего достал из кармана ещё одну бомбу. Этот образец был другим. Он тоже хранился на чёрный день, хотя стоил не в пример меньше, зато против скелетов был не очень эффективен. Но выбора не было.
        Кроме полудюжины тварей, с которыми наёмник играл в салки среди сталагмитов, отовсюду набегала ещё пара дюжин. Андрею ничего не оставалось, кроме как использовать на них зажигательную бутыль с пламенным маслом.
        Не долго думая, наёмник бросил её прямо в беснующуюся толпу, после чего около десяти скелетов превратились в горящие факелы, противно заверещали и начали беспорядочно носиться по пещере. Впрочем, по большей части, твари не очень-то и пострадали. Зато они потерли ориентацию в пространстве, а более далёкие скелеты отшатнулись назад, затормозив. Однако мерзкие создания быстро сообразили, как оббежать пламя, и проворно засеменили к и так с трудом обороняющемуся котолюду.
        Далее, пользуясь образовавшейся неразберихой, наёмник бегал с булавой и щитом наперевес, прикрываясь то камнями, то сталагмитами, то стеной огня, то бранными словечками, в то время как его противники были то дезориентированы, то вынуждены нападать по очереди, то просто не успевали угнаться за проворным и ловким противником. Благо, все они решили преследовать исключительно Андрея, который действительно не на шутку их взбесил, и забыли прикончить Валика. Миссия по спасению пленника выполнялась по графику.
        В таком ключе битва затянулась на добрых десять минут, в течение которых Андрей был ещё несколько раз ранен. Один из скелетов почти насквозь прокусил ему левое предплечье, другой, будучи в огне, прыгнул наёмнику на спину и сильно обжёг тому правое плечо и ухо. Это не упоминая множество других, более мелких, травм. После такого, было бы лицемерием заявлять, что Андрей добивал последнего из оставшихся скелетов без некоего особого, почти садистского, удовольствия.
        Окончательно изничтожив превосходящего противника, он тяжело опустился на землю, обливаясь героическим потом и хрипло дыша. Воздух полнился дымом и удушающей масляной гарью, но наёмник словно не замечал этого. Бой вышел долгим, неподготовленным и тяжёлым. Руки и ноги устали так, что, казалось, одеревенели. Несмотря на это, Андрей заставил себя подняться. Вынув из специального кармана припрятанный там нож, он освободил из плена напарника. Тот быстро очнулся и был так рад, что чуть не расплакался.
        Однако, надо отдать Валику должное, он быстро оправился от стресса. Даже Андрей не был уверен, что смог бы сразу же начать обшаривать трупы в поисках ценностей, очнись он запечатанным в коконе. Коконе, предназначенном для хранения тебя, как пищи, без возможности двигаться, да ещё в темноте, и при этом прямо перед тобой монстры поглощали бы жертву, а ты следующий на очереди. Валик был просто невероятен! Правда, почему-то стал частенько хихикать по поводу и без, но, как говорится, у всех свои причуды!
        Не прошло и пяти минут, а Валик уже ловко, будто обезьяна, обшарил почти всех трупаков, до которых мог дотянуться. Кажется, после пережитого стресса, он стал более морально устойчивым, поэтому беззастенчиво выворачивал карманы и ворочая мёртвяков, как мешки с картошкой. Андрей тоже не считал себя лицемерным чистоплюем и верил, что мёртвым деньги ни к чему, поэтому помог. В этом жестоком мире, будешь брезгливым - помрёшь. Было время, когда ему приходилось буквально выживать и идти на всё, чтобы получить кусок хлеба. Он не видел в таком мародёрстве больших моральных проблем.
        В тот период, когда ему пришлось это постичь, он был ещё ребёнком, но уже работал у дяди, того самого ныне погибшего наёмника. Однако дядя не имел возможности таскаться с малолеткой абсолютно везде. Уходя на сложные миссии и «весьма прибыльные дела», он бросал племянника в ближайшем городе, где тот выживал, как мог. Однажды так вышло, что Андрея ограбили, абсолютно не побрезговав его болезненным видом. Без денег и еды, похожий на прокаженно-зачумлённого больного, он не мог найти работу и выжил лишь потому, что воровал кошельки и продукты. А когда не получалось что-то стащить, ловил и ел крыс.
        В тот раз дядя пропал на пять месяцев. Славные были деньки… Андрей до сих пор содрогался, вспоминая своё «счастливое детство». Вероятно, не вернись его родственник назад, он так бы и остался на тех улицах, промышляя воровством, пока его не поймали и не казнили. Хотя, кто его знает… Теперь у него другая жизнь.
        - О! Хи-хи-хи! Андрюха, погляди-ка на это. Хи-хи-хи! - голос Валика донёсся из другого конца пещерного зала и вырвал адресата из грёз прошлого.
        Подойдя ближе, Андрей увидел, что его напарник мнётся перед очередным замурованным в слизь жмуром. Этот бедолага был не крестьянином и даже как-то экипирован. Во всяком случае, он носил кожаную броню и выглядел внушительно. Если можно так сказать… Судя по всему, опять какой-то низкопробный наёмник, которому не повезло. Андрей уже видел десятки, если не сотни таких. Вот она - оборотная сторона романтики приключений. Как говориться, кто их ищет, обязательно найдёт.
        - Кажись, мы не первые, кто попытал здесь удачи, - мрачно вздохнул он, высвобождая из слизи своего теперь уже бывшего коллегу.
        Слизь имела едкий эффект, поэтому доспехи полностью испортились. От оружия остались лишь пустые ножны, а сам меч исчез невесть куда. Других пожитков у бедолаги не обнаружилось. Зато в кошельке нашлись аж две серебряных и пять медных лапок. Ещё был потертый серебряный медальон с картинкой какой-то смазливой котолюдки внутри. Валик хотел снять и его, но Андрей остановил его руку, покачав головой.
        - Хи-хи-хи! Но это же как минимум пятьдесят меди! - пытался спорит тот, но под давлением Андрея, кулон пришлось оставить.
        «Ладно… Будем считать, что этой уступкой я расплатился за своё спасение, теперь мы в расчёте, Андрюша! Я никому ничего не должен!» - скрипнув зубами, подумал Валик, с трудом забыв о кулоне.
        Но это он так думал. Несмотря на жутко колотящий невроз, ему (о Господи!) пришлось продолжить работать и дозачистить ненавистную ему пещеру, составляя компанию своему неугомонному напарнику. Благо, в «живых» там оставалось лишь пару скелетов, а тот факт, что сейчас был день, гарантировал, что все твари точно находились в гнезде. Миссия выполнена!
        Проблема крестьян была решена, и оставалось лишь пойти в деревню и получить награду. Однако перед этим они ещё (о Госсподи!) вынесли из пещеры всех котолюдей и похоронили недалеко от входа. После этого тщательно обыскали все закоулки подземелья, найдя там, в закоулках: булаву Валика, два охотничьих ножа в хорошем состоянии, ржавый топор, промокший лук с порванной тетивой, ржавый меч, покрытый безобразными сколами на лезвии и довольно симпатичный браслет из редких ракушек.
        После этого, они сложили и поделили трофейные деньги, причём Андрей не стал торговаться и просто отдал Валику ровно половину. Он вообще старался всегда быть справедливым. Какая дурость! Вышло почти по две лапы серебра. Весьма неплохо для подобной дыры. Никаких чудесных артефактов по углам, зато стабильная мародёрская, можно сказать честная деньга. На эту деньгу можно было неделю проживать в нормальной таверне или закатить неслабый пир. Только тогда Валик наконец успокоился и перестал ныть про то, что они опять страдают какой-то бессмысленной ерундой.
        - Это не ерунда, я верю, что добро возвращается. Зло возвращается тоже, - возразил ему напарник, когда они устало сидели снаружи пещеры, поглощённые мрачными тенями падающими от скал. Да, именно напарник, Валик просто не мог называть учителем кого-то своего возраста, хотя фактически так и было. Да и Андрей не настаивал, ему было плевать на подобные понты, он был слишком простым для этого.
        Возможно именно поэтому, услышав от него очередную чушь, Валик не мог сдержать хихиканье.
        - Хи-хи! Ха-ха-ха! - его просто-напросто трясло.
        - Я что-то не так сказал? - удивлённо обернулся к нему Андрей.
        «Да он же просто больной! И как я умудрился оказаться с ним рядом?» - удручённо думал Валик, пока они шли забирать свои пожитки, спрятанные неподалёку. Чумазые, все в крови и слизи, в порванной амуниции, они походили на бомжей или нищих. Бинты, язвы и опалённая шерсть на ухе Андрея только усиливали эффект.
        За всеми приключившимися хлопотами, подступил вечер. Андрей решил сразу же отправиться к тракту. Тем более, что там находился источник, на котором можно было хоть как-то привести себя в порядок.
        Когда они добрались до места, Гелиос приближался к гряде Небесных когтей, высившейся на востоке. Скоро стемнеет. Едва добравшись до воды, Валик тут же облегчённо выдохнул и бросил вещи. Всё тело ужасно зудело, особенно там, где была шерсть, и, честно говоря, попахивало. Причём попахивало так, что с некоторых помоек несло мягче. Каждая мелкая ранка, не говоря уже о крупных, причиняла неудобство и грозила загноится. Андрей выглядел не лучше.
        «Это всё он, если бы я только знал с кем связался!» - внутренне причитал Валик. Во время этих мыслей, его то и дело против воли пробивало на дурное хихиканье.
        Однако не успели наёмники даже умыться, как из-за поворота дороги вылетела карета. Это было роскошное средство передвижения, выполненное из дорогой красной древесины, украшенной резьбой и кованным отполированным металлом. Несли её четыре бодрые лошади явно недешевой породы, отчего длинное синее перо, притороченное над крышей, развивалось на ветру, будто флаг.
        Кстати о флагах и гербах, дверцы кареты были украшены изображением оскалившегося волка. Правда, между нами говоря, волк сильно смахивал на крысу. Даже клыки у него были как-то уж очень криво нарисованы, и больше походили на передние резцы, но хозяева герба сильно гордились им. Кучером кареты выступал довольно широкий на вид дяденька с пышными усами, облачённый в дорогие металлические доспехи с выгравированным на груди мятным листом. Позади кареты, верхом на лошадях, ехало ещё двое не менее широких дядек, также облачённых в металл. Их хвосты горделиво топорщились. Длинные мечи, притороченные к их поясам отбивали такт при каждом шаге лошадей.
        - Ик! Паладины, хи-хи! - от неожиданности Валик едва не подавился слюной. Его чумазая рожа, грязные торчащие уши и распахнутый рот выдавали крайнюю степень удивления.
        Не нужно быть гением, чтобы понять - эта группа паладинов явилась из столицы, до которой, кстати, было недалеко. Вопрос был в том, кого они сопровождают. Судя по антуражу, это должно быть важная персона. Однако, положа руку на сердце, в данный момент Андрею было абсолютно до фонаря, кого там бесы несут. Он просто пытался промыть глаза от песка и крови и не собирался прерываться на созерцание проезжих. Однако, вопреки ожиданиям, карета не проехала мимо, а тоже остановилась возле источника.
        Остановив лошадей, широкий кучер медленно повернулся к двоим, что занимали источник. Его толстый, словно питон, хвост мрачно похлопывал по сиденью. Скользнув взглядом по невозмутимому Андрею, который всё ещё умывался и даже не соизволил повернуться, здоровяк вперил взгляд в ошарашенного Валика. После чего с резкой и в то же время брезгливо-пренебрежительной интонацией, будто пиная лошадиное дерьмо, гаркнул.
        - А ну, пшли отсюда! - у него был каркающий, неприятный для слуха голос.
        Глава 5: Конфликт наёмника и паладинов, новые знакомства
        Валик тут же вздрогнул, словно осиновый лист, и, что-то невнятно забормотав и спотыкаясь, отошел от воды и засуетился, собирая свои, а заодно и Андрея, манатки. Однако Андрей был другого мнения. Может в другой раз он бы и уступил, причём без единого слова. В конце концов он не был фанатом бессмысленных понтов, но только не сейчас.
        - Простите, что? Почему мы должны уходить? - спокойно обернулся он на окрик.
        - Ты что, глухой?! Свали, пока… Пресвятая мята! Да ты больной! - осекся паладин, заметив черные отметины и бинты, однако тут же добавил. - Из уважения к твоему недугу, я не буду тебя бить. Возблагодари Великого Бога Кошачьей мяты и убирайся, пока я не пнул тебя под зад!
        - Не думал, что досточтимый Орден паладинов промышляет тем, что угрожает нуждающимся, - упорствовал Андрей.
        - Последний раз предупреждаю, - процедил сквозь зубы кучер. Сейчас он совсем не походил на доброго рыцаря, спасителя обездоленных. Вечерние тени очертили и выразили контуры его лица, отчего оно стало жутким. Острые чёрные уши паладина торчали над головой, как рога.
        - Заповеди Великого и милосердного Бога кошачьей мяты, подтверждённые Великим Советом мудрецов, гласят: «Не отринь нуждающегося»
        - Что ты несёшь? - ошалел от такого выступления усатый, однако Андрей и тут не угомонился.
        - А «Закон о всяческих путешествиях», регламентированный Советом мудрецов, прямо говорит, что «источники и иные природные ресурсы, расположенные на дороге и всячески помогающие в успешном её преодолении, являются достоянием всякого путника и не могут быть взяты в единоличное пользование, либо закрыты кем-либо для пользования сугубо собственного». Вы же опора всех котолюдей и порядка, вы пример для всего общества, и при этом ведёте себя таким скотским образом!
        - А ну заткнись, мерзкий урод, ты слишком много болтаешь! - в этот момент в воздухе раздался свист. Это кучер паладин раскрутил свой кнут и опустил его на Андрея. Орудие должно было рассечь грязный рот идиота, который, судя по всему, искренне не понимал разницы между номинальными законами и их реальным исполнением. Однако… ничего не вышло. У усатого даже рот приоткрылся, когда он обнаружил, что его кнут поймали. И чей кнут - паладина, тренированного котолюда, элитного бойца, способного рассечь муху на лету и разбить камень ударом кулака!
        Завидев это, двое паладинов, сопровождавших карету, тут же соскочили с лошадей и потянулись за мечами. Ситуация явно накалялась.
        Наблюдая это, Валик, так и не успевший свалить подобру-поздорову, плюхнулся на задницу. От страха он начал судорожно хватать воздух, словно выброшенная на берег рыба. С тех пор, как он повёлся с Андреем, он слишком часто стал попадать в переделки. Внезапно его пробило на тоненький смешок, вышедший необычайно громким. Это ещё сильней взбесило усатого. Однако, как бы тот не тянул, вернуть хлыст обратно он не мог, поэтому так и стоял, злобно выпучив глаза.
        - Я не собираюсь с вами драться, я прошу лишь возможности остаться у источника. Мы - наёмники и охотники на нежить. Мы с вами делаем одно дело! Сегодня мы пережили тяжёлое сражение, поэтому измотаны и получили множество ран. Когти скелетов полны заразы. Если раны не промыть и не обработать, случится гангрена и заражение крови. До другого источника идти несколько часов, а на дворе вечер. Мы же не можем идти по лесам и ущельям ночью! Поймите и нас тоже! У источника полно места, хватит на всех! - продолжал увещевать Андрей.
        - Что там за заминка? - в этот момент из кареты донёсся чей-то надменный голос.
        - Никакой задержки, господин советник, совершенно никакой! Сейчас мы в кратчайшие сроки со всем разберёмся! - услышав этот голос усатый стал как-то сразу мямлить, будто перед своим батей в детстве, когда разбил чашку из кухонного сервиза.
        Он тут же бросил свои тщетные попытки и отпустил хлыст, а затем, кивнув ещё двум паладинам, молниеносно выхватил меч и спрыгнул на землю. А мечи у Орденцев были что надо. Изящные и длинные, в половину их роста, со сложным рунным узором, дававшим оружию небывалую прочность. Ещё одной руны Андрей не знал. Он не был большим знатоком рун, но подозревал, что это какая-то руна атаки. Скорее всего руна остроты или огня, у разных паладинов было по-разному.
        В это время шторки на окошке кареты открылись, и оттуда высунулась жирная физиономия избалованного вином и едой молодого увальня. Одет он был, как ни странно, в такие же паладинские доспехи, разве что у него они были с позолотой. Наверное, за время пути он успел изрядно заскучать, а тут очень кстати наклюнулась какая-то развлекуха. Он планировал насладиться видом того, как его паладины метелят этих недоумков за окном.
        - Дубины пустоголовые, не вздумайте их рубить мечом! Вы хотите, чтобы кровь этих вонючих бродяг попала в источник?! Вы хотите напоить нас чем-то подобным?! - заорал в окно тот, кого назвали советником.
        - Простите, господин Джеральд, мы не подумали, - подобострастно поклонился усатый паладин с чёрными ушами, очевидно бывший старшим солдатом в этом отряде.
        Тут же, словно по синхронной команде, все три паладина вложили мечи в ножны и выхватили палицы, закреплённые у них на поясе с другой стороны.
        Палицы были не лучше мечей. Если подумать, то смерть от меча была относительно безболезненной. «Вжих» и всё! В отличие от того, когда ты чувствуешь, как тебя превращают в отбивную. Валик уже в который раз зажмурил глаза и прижал уши к макушке, ожидая неминуемой расправы. Его склеенный слизью облезлый хвост дрожал, словно осиновый лист на ветру.
        - Стойте, идиоты! - снова заорал жирдяй в карете.
        Паладины уже приготовились брать своих жертв в клещи и жестоко их избивать, но снова застыли на месте, и, как дураки, не понимающие, что вообще происходит, затоптались, словно бараны в стойле, ожидая разъяснений, что же они опять сделали не так.
        - Это ведь ты! Это ты, не так ли!? - заорал Джеральд, резко открывая дверцу кареты и проворно выгружая свою тушу на улицу. - Ха-ха-ха! Всё-таки есть Бог на небе, раз свёл нас в таких обстоятельствах.
        - А-а-а, вот оно что… Тоже рад встрече, - кажется, даже температура вокруг понизилась, столько льда прозвучало в словах Андрея.
        - Ах, детство, молодость, какие воспоминания, какая ностальгия! - жиртреск активно махал руками, словно дешёвый актёр, - Помнится, после того случая, ты так долго болел и почти не выходил из дому. Честно говоря, я был разочарован. Я хотел видеть, как ты медленно сдыхаешь от своей болезни! Едва не поджёг твой дом, но потом ты и вовсе исчез. Пропал! - жирдяй прищурился, окидывая Андрея оценивающим взглядом, после чего продолжил, - Говорили, ты не пал духом, не сдался болезни, и даже больше - добился успеха… Вроде, прибился к крутым наёмникам по блату… Теперь я вижу - успех налицо, я сейчас лопну от зависти! - казалось, Джеральд, а это был он, тот самый Джеральд, сын городского главы из Мятны, смаковал каждое слово, сказанное в адрес собеседника. Он так долго не видел своего врага, единственного, кто пробуждал в нём ярость и чувство сожаления, и вот он стоит прямо перед этим врагом и едва сдерживает смех.
        Нынешний Андрей, совсем не напоминал его обидчика, его главного соперника, скорее он напоминал прокажённого бомжа. Грязные всклокоченные волосы, изрядно пробитые сединой, облезлое обожжённое ухо, расцарапанное и зачуханное лицо, левая сторона которого и вовсе была в ужасных язвах, окровавленные бинты на руках, скрывавшие ужасный недуг и грязная изорванная в клочья амуниция. Рядом в грязи дебильно хихикал ещё один такой же фрукт, наверное лучший и единственный друг Андрея. Или чёрт знает, кто это был. По большому счёту, этого дебила Джеральд не знал, да и знать не хотел.
        Немного посмотрев на него, Джеральд вздохнул и зачем-то коротко кивнул самому себе. Андрей был настолько жалок, что в какой-то момент ему стало скучно. Прошлые обиды развеялись, как дым. Хотелось лишь поскорее очистить источник от посторонних, и немного здесь отдохнуть.
        - Сделайте из него котлету и выкиньте в лес. Желательно подальше, - холодно бросил он.
        Нынешний советник во влиятельном Ордене, утомлённый собственной успешностью, он безразлично шёл к карете, когда что-то хлёсткое ударило его сзади прямо в затылок. Удар был такой силы, что толстый котолюд покачнулся со звоном в черепе, с трудом удержав равновесие. Зажав затылок рукой, он с ужасом обнаружил, что она вся в крови, а левое ухо полуоторвано и болтается на лоскуте кожи.
        - Да что происходит?! - прохрипел он, ошарашенно оборачиваясь назад. Пока вокруг были его преданные рыцари, ни одна атака не могла сквозь них проскочить. Это же не кто-то там, а паладины! Тем более, против какого-то окружённого со всех сторон бомжа. Этого просто не могло быть. На секунду, Джеральд испугался, что вмешалась третья сторона, но увиденное заставило его глаза едва ли не выскочить из орбит. Никакой третьей стороны не было и в помине.
        Паладины были в таком же шоке. Следом за Джеральдом, в лицо хлыстом получил тот самый усатый кучер. Удар был такой силы, что, кажется, порвал ему рот. Только теперь усатый понял, какую ошибку совершил, оставив бродяге хлыст. У того оказалась просто чудовищная сила и резкость. А ещё умение. Сам усатый паладин тоже любил хлыст, и тренировался во владении им в общей сложности около двадцати лет. Однако он не был уверен, что сумеет повторить за этим котобомжом.
        «Да кто он такой?!» - внутренне взвизгнул усач, ошарашенно придерживая разорванную щёку, и, под градом новых ударов, пытаясь занять оборонительную стойку.
        Но кнут был беспощаден. Следом за усатым, Андрей нацелился на двух других паладинов, как раз набегавших и собиравшихся размозжить ему голову. Изящным движением обернув хлыст вокруг их ног, Андрей что было сил дёрнул его, повалив обоих врагов на землю. Затем ловко, будто акробат, перекатился к своим вещам где выхватил из сумки «Тяжёлого». Как раз вовремя, чтобы с размаху парировать удар усатого громилы. Две паладинские булавы столкнулись, от чего по их поверхности пробежала люминесцентная рябь. Одновременно сработали руны прочности, и оружие осталось неповреждённым. Вот только булава усатого была отброшена назад, будто это не цельнометаллический дрын, а простая деревянная палка. Страшная вибрация отдалась в руки, и усатый, глаза которого от удивления соперничали с чайными блюдцами, отшатнулся назад, с трудом сохранив равновесие.
        - Тупорылые дебилы, вы что забыли, как использовать Усиление? - взвизгнул Джеральд. Всё происходящее казалось ему плохим сном. Этого просто не могло быть.
        - Но советник, это позор использовать нечто подобное в бою с гражданским… - промямлил усач, слишком поздно поняв, что сморозил что-то не то.
        Услышав такое, Джеральд даже побелел от злости.
        - Немедленно убить его, уничтожить, иначе я вышвырну тебя, дегенерата, из Ордена, и позабочусь, чтобы в столице ты не мог устроится даже сраным вышибалой в дешёвой тошниловке! - изо рта Джеральда разве что пена не пошла, так истошно он орал.
        - Слушаюсь! - тут же опустил голову усач, и крикнул остальным двум, которые уже успели восстать из пыли. После этого он задействовал какое-то заклинание. Тут же всё его тело озарилось, проявив странные символы. Мышцы усача и двух других паладинов за мгновение раздулись, и даже ноги и руки котолюдей, казалось стали длиннее, а когти на них больше и острее.
        - Хи-хи, ха-ха-ха! - это уже давно было единственными звуками, которые мог издать валявшийся на земле Валик. Хотя, кажется, теперь под ним появилась ещё и желтая лужа.
        - А ну, немедленно прекратите! - из кареты внезапно донёсся ещё один голос.
        Усилившийся и готовый уже было сокрушить своего противника усач снова вынужден был остановиться, в который уже раз за этот вечер хлопая глазами в нерешительности.
        Из глубины кареты ловко выпрыгнула довольно молодая и миловидная котолюдка со светлыми шелковистыми кудрями. На ней красовалась белая мантия с чёрными окантовками. По всей мантии струились узоры, выполненные серебряной нитью. На голове у неё расположилась широкополая остроконечная шляпа того же богатого фасона, что и мантия. При этом, несмотря на широкие поля, в них были прорези специально для кошачьих ушей. В её руке виднелся тонкий деревянный посох с кованным набалдашником в навершии. От посоха исходило лёгкое свечение.
        - Я больше не могу этого выносить, вы хоть осознаёте, что вы творите?! Я никак не ожидала от вас такого, советник! Вы упали в моих глазах! Как вы могли напасть на несчастных больных бродяг и… так опозорится! - с издёвкой закончила девушка.
        От этих слов вся бушевавшая до этого битва как-то сама собой зажухла. Слова девушки несли странный авторитет, а всё потому, что она…
        - Маг, настоящий маг! Хи-хи-хи-хи-хи! Ха-ха! Я точно спятил! - пропищал Валик.
        В этот момент Джеральд искренне жалел, что не умер в детстве от какой-нибудь неизлечимой чумы.
        «И почему всё так неудачно совпало? Почему она должна была поехать со мной именно сейчас?!» - внутренне взвыл он.
        - Дорогая госпожа Ирис, это просто недоразумение! Очевидно, что перед нами головорезы и возмутители спокойствия! Они смели не подчинится требованиям одного из великих Орденов, и должны быть казнены на месте, прошу вас, вернитесь в карету! - впрочем Джеральд не льстил себе, питая иллюзорные мечты. Маховик уже раскручен, если Ирис что-то вбила себе в голову, то её уже не остановить. Она слишком влиятельная и важная персона, а потому формально самая старшая здесь и творит что хочет, согласно собственным капризам. О том, чтобы заткнуть её и спровадить и речи быть не могло.
        - Головорезы? - глаза котолюдки превратились в две хитрые щёлочки. - Я слышала, что данный гражданин вполне внятно сформировал вам суть своих… даже не требований. Простой просьбы! И мне показалось, что всё было логично. Я видела раны от когтей скелетов. Очень похоже, что он не врёт, - покачала головой она.
        - Гражданин… с булавой, вы ведь зачистили гнездо скелетов-гоблинов, не так ли… - обратилась магичка к Андрею, неподвижно застывшему с булавой посреди источника.
        - Андрей, - прояснил насчёт своего имени наёмник, после чего перешёл к делу, - Да, это гнездо долго беспокоило соседнюю деревню, но было слишком мелким, чтобы заинтересовать официальные ордена.
        - В гнезде обычно не меньше пары дюжин особей. Вы зачистили его только вдвоём? Вместе с… - в этот момент взгляд Ирис упал на Валика, который по-прежнему тонко хихикал, сидя на краю источника и глядя куда-то в пустоту. С его губы свисала тонкая струйка слюны, чего он от страха не заметил.
        - Да, мы справились только вдвоём, - вполне серьёзно кивнул Андрей.
        - А-а-а… Понятно… - пробормотала Ирис. - Что ж, всё как я и думала, полагаю, наш неожиданный знакомый прав, и мы, как благовоспитанные котолюди и пример для всего общества, должны поступить соответственно и оставить источник этим путникам. Всего час езды, и мы будем на месте. Нет необходимости спорить по пустякам. У вас ведь нет возражений, дорогой Джеральд?
        Некоторое время советник паладинов молчал, видимо переваривая понимание, что его полу оторванное ухо назвали пустяком, затем, видимо, хотел что-то возразить, но быстро закрыл рот после чего повернулся к Андрею.
        - Тебе повезло. Сейчас мы уйдём, потому, что мне и благородной леди не хотелось бы пользоваться одной водой с заразным монстром, вроде тебя, но позже я найду тебя и убью! Жди! - бросил он напоследок, когда леди Ирис уже скрылась в карете.
        Паладины, а особенно усач с разорванным ртом, наградили Андрея не мене испепеляющим взглядом, после чего взобрались каждый на своё место, и словно побитые собаки, зачем-то всё ещё сохранявшие гордый вид, ускакали вдаль.
        Как только это случилось, Андрей выдохнул с облегчением. Кажется, он снова совершил безумную глупость, снова начал думать гордостью, а не мозгами.
        «Слава Богу кошачьей мяты всё обошлось!» - подумал Андрей, глядя вслед исчезающей карете.
        А в это время внутри кареты висела напряжённая тишина. До этого Джеральд всю дорогу шутил и из кожи вон лез, чтобы казаться перед Ирис самим «господином остроумие», но теперь разговор явно не клеился. Пара пробных фраз разбилась о непрошибаемую броню холодного молчания. Сама же Ирис, казалось размышляла о чём-то, небрежно поигрывая в воздухе хвостом.
        - О чём же она думает? - отчаянно чесал голову Джеральд.
        Он уже весь извёлся, когда магичка, наконец, нарушила тишину.
        - Значит это ваш знакомый, да советник? - всё так же задумчиво спросила она.
        - Нет… Вернее, не совсем. Мы не друзья, а он просто прокажённый бомж, - Джеральд сам не понимал, когда стал таким косноязычным. Наверное, ему не давала покоя боль в полуоторванном ухе. Он уже закрепил его специальной шиной и смазал заживляющей мазью, но оно всё равно очень болело.
        - Он не прокажённый, а проклятый. Никогда не видела таких странных проклятых, расскажите всё, что вы о нём знаете, это скрасит наше скучное путешествие,
        - Но… Я не думаю, что этот смерд хорошая тема для разговоров… Вы слышали про новый спектакль, в столице все только о нём и говорят, - пытался сменить тему Джеральд.
        - Вы, вернее ваш господин ведь заинтересован в помощи моего отца?
        - Разумеется, но когда я вижу вас, я совсем не думаю о своём господине или влиянии вашего отца, я вижу лишь вашу красоту!
        - Я вас умоляю! - закатила глаза Ирис. - Я же маг, меня интересует только наука. Дело не в вас, так что не расстраивайтесь слишком сильно, - и, чтобы не дать Джеральду начать сокрушаться или снова сменить тему, она тут же добавила. - Если вы и дальше будете молчать про вашего странного знакомого, то можете молчать совсем!
        - Хорошо, я расскажу всё что знаю, но помните, этот тип - воплощение всего самого мерзкого, что есть в котолюдях! - скрипнул зубами советник паладинов.
        - Конечно, конечно! - помахала когтистой ладошкой Ирис, устраиваясь поудобнее. Слушая историю про то, как Андрея нашли в ущельях Травяного нагорья, и вспоминая то, что она видела, девушка всё больше улыбалась.
        «На этом можно написать целое научное исследование!» - думала она, пропуская мимо ушей очередные комплименты Джеральда.
        Глава 6: О том, как наёмники-бомжи Андрюха и Валик награду получить хотели
        Наступило новое утро. Тёмные деревья хранили прохладу. Сонный лес был пропитан туманом, ползущим меж влажных стволов. Внутри него могло прятаться что угодно, но вышедший Гелиос уже начал пожирать туман, открывая спрятавшееся в нём буйство зелени. Валик вновь проснулся на дереве. Он так крепко обнял его во сне, что едва не начал грызть кору.
        «Не хватало ещё целовать деревья по ночам. Я и без того, кажись, немного рехнулся от всех этих опасностей» - удручённо подумал он, проклиная свои расшатанные за последнее время нервы.
        За прошедший вечер наёмники сумели подлечиться, используя походный набор лекарств Андрея, и хоть немного привести свой внешний вид и амуницию в порядок. Плохо было путешествовать без лошадей, но Андрей ещё не разбогател настолько, чтобы оставлять лошадь одну в диком лесу, пока он сражается. Свою единственную и ненаглядную лошадку он использовал лишь когда перемещался между городами и деревнями, так что теперь до деревни пришлось чапать на своих двоих.
        Путники шли настороженно, в чаще водилось много опасного зверья, встреча с которым сулила много хлопот. Однако им повезло.
        Было уже за полдень, когда наёмники добрались до первых признаков цивилизации. Сперва вокруг обнаружились поля, затем показались плотно сбитые халупы, окружённые массивными частоколами. Несмотря на все эти меры, попадались жилища с разрушенными оградами и даже стенами. Такие постройки напоминали пустые раковины, из которых вытащили обитателей. Само собой, селится на периферии всегда было рискованно, и происходило это не от хорошей жизни. Тут жили либо отчаянные либо самые нищие бедолаги.
        Чуть дальше находился более мощный, уже деревенский частокол. Огромные брёвна, каждое из которых, как прикинул Андрей, должны были водружать не менее полудюжины человек, окружали широкое пространство у высоченной отвесной скалы, с которой никак нельзя было спуститься, что сильно осложняло нападение сверху.
        Через каждые полсотни метров над частоколом возвышался крытый сторожевой помост, вмещавший одного хмурого лучника. Таких площадок было четыре, и ещё плюс та, что торчала над воротами, где сидело сразу двое.
        Работу они свою, судя по всему, выполняли. Ведь прямо под стенами валялось несколько дохлых крысиных падальщиков, каждый из которых был размером с собаку. Трупов других тварей не наблюдалось, видно их уже убрали. А этими вонючими тушами в основном брезговали. Рядом с тушами белели обломки древков со стрел, очевидно, непригодных для повторного использования, а по сему просто выброшенных без наконечника.
        - Кажется, ночью тут было веселье, хи-хи-хи! - проскрипел Валик, разочарованный тем, что вокруг не было ничего, чем можно поживиться. Андрей кивнул, соглашаясь с напарником, после чего накинул на себя плащ с глубоким капюшоном, полностью скрывавшим его внешность, и они двинулись вперёд. Дойдя, до ворот, наёмники перекинулись парой фраз с ополчением, после чего их за небольшую плату пустили внутрь.
        А внутри кипела жизнь. Всюду сновали котолюди: кто-то скоблил свежедобытые волчьи шкуры, кто-то рубил дрова, а кто-то продавал жаренное мясо. Андрей искренне надеялся, что оно хотя бы волчье, а не с тех облезлых туш, но запах и фактура говорили обратное.
        Немного побродив меж домов, он, вместе со своим спутником, нашел какую-то барахолку. Та располагалась в дальнем углу на окраине и была пристроена с внутренней стороны прямо к частоколу. Покосившийся вид, мох на брёвнах и почти неразличимая вывеска не внушали особого доверия, однако Андрей уверенно толкнул дверь и прошёл внутрь. Где, как не в таком месте, могли скупать любой хлам.
        Внутри оказалось так же мрачно, как и снаружи. С потолка свисали пучки каких-то дешёвых трав и местами даже паутина, под ногами лежали мешки, ящики и свёртки. Света почти не было. Единственным его источником было крошечное окно, притороченное возле потолка. Оно было таким маленьким, что скорее походило на вентиляцию. Однако, котолюди немного видели во мраке, поэтому, присмотревшись, Андрей определил где тут прилавок с продавцом и даже сумел ничего не разгромить, пока к нему шёл.
        - Здравствуйте, - вежливо поздоровался он. Однако ответа не последовало. Фигура за прилавком всё так же неподвижно сидела, завёрнутая в глухой плащ, - Вы живы? - произнёс Андрей, после почти полуминутной паузы.
        Осторожно протянув руку к фигуре, он хотел потрясти её за плечо.
        - А-а-а-а-гх! Кхе, кхе! - в этот момент фигура, будто вернувшись с того света, шумно вдохнула воздух и болезненно закашлялась. Андрей скривился, почувствовав, что на него попал этот мерзкий кашель и даже какие-то мокрые брызги. Проведя руками по лицу, он обнаружил, что это… кровь.
        - Чего уставился? Никогда проклятого не видел? - проскрежетала фигура, продолжая тяжело кашлять уже в сторону, по голосу можно было понять, что, вопреки ожиданиям, это не старик, а какой-то вполне молодой мужик.
        - Мы пришли чтобы… - хотел было начать Андрей.
        - А ну положь, мелкая крыса, а то я тебе задницу отстрелю! - внезапно взревела фигура, с необычайным проворством доставая из под прилавка заряженный арбалет и направляя его на Валика, копающегося в одном из мешков. Тот тут же испуганно взвизгнул и встал посреди лавки, подняв руки вверх для пущей наглядности.
        - Мы извиняемся, он не хотел ничего такого, просто… смотрел товар, - максимально спокойным голосом проговорил Андрей, медленно снимая капюшон и открывая лицо.
        - Ну и ну… Собрат по несчастью… - фигура ненадолго задумалась, - Значит смотрел товар? - насмешливо продолжил продавец, спустя несколько секунд. У него был ужасно севший голос, - Пусть он уберётся с глаз моих. Пусть выметается за дверь, тогда и поговорим.
        - Валик, не мог бы ты… - Андрей понимал, что его самого не выгнали лишь из солидарности. Искать другую лавку по скупке барахла в такой маленькой деревеньке не представлялось возможным.
        - А… Ну давайте, давайте. Поболтайте, - бросил его напарник, будто давая своё разрешение, после чего мгновенно скрылся за дверью, словно боясь получить ответ.
        - Что это за клоун? - желчно проскрежетала фигура.
        - Друг семьи. Напросился в попутчики. Сейчас путешествует со мной, - коротко объяснил Андрей.
        - Будь поаккуратнее с такими друзьями семьи. Так чего тебе надо? Продаёшь? Покупаешь? - фигура, судя по всему не любила рассусоливать и предпочитала сразу переходить к делу.
        Дела прошли быстро. Стороны легко сторговались за один серебряный за всё барахло. Андрей был уверен, что это ещё неплохо, учитывая обстоятельства. Это был не первый проклятый, такой же, как он сам, которого наёмник встречал в жизни, но всё же их было мало, и было удачей, что здесь оказался такой торговец. Удача не в плане самого проклятия, само собой.
        - Где ты подхватил эту заразу? - полюбопытствовал торговец. Очевидно, после того, как дело было улажено, ему захотелось немного поболтать.
        - В детстве я… Я точно не помню. Вероятно я попал в аномальную магическую вспышку в ущелье, - поделился Андрей.
        - В детстве? Удивительно… У тебя невероятно мощное здоровье. Кхе, кхе! - торговец снова отчаянно закашлял, в какой-то момент почти сложившись пополам, - А я однажды нашёл руины в горном лесу. Тогда я был искателем, всюду искал артефакты и древние кристаллы и неплохо зарабатывал. Денег было достаточно, чтобы бросить это поганое занятие. Я даже хотел купить дом, жениться и спокойно содержать торговую лавку… - на этом моменте фигура в плаще замолчала.
        - И что же случилось? - не выдержал Андрей.
        - Внутри руин, я попал под какую-то странную магию, это было что-то вроде синего огня, который не погасить. Стоит до него дотронуться, как он въедается в тело, раны очень плохо заживают, а то и вовсе появляются новые. Это было два года назад, - с этими словами торговец поднялся, чтобы на него падало больше света, и снял капюшон. Даже привыкший к слову «проклятье» Андрей и тот отшатнулся назад. На него смотрел почти лысый котолюд. От волос осталось лишь несколько абсолютно седых клочков. Его лицо было сплошь покрыто чёрными волдырями, и даже одно из ушей оказалось словно бы проедено насквозь. Что творилось с его телом, страшно было представить.
        - Всемилостивый Бог кошачьей мяты! - не смог не воскликнуть Андрей.
        - Тебе ещё повезло. Будь осторожен в своих странствиях, - произнёс торговец, надевая капюшон обратно, и садясь в своё прежнее положение.
        - Спасибо за совет, я постараюсь его не забыть, - искренне произнёс наёмник. Забрав деньги и не собираясь больше тревожить хозяина лавки, он пошёл к выходу.
        - Погоди, - раздался за его спиной голос торговца. Андрей тут же остановился, не понимая, что от него хотят. - Ты ведь охотник на нежить? Я вижу это по твоим ранам.
        - Да, и на нежить тоже, - не стал отрицать Андрей.
        - Не самая плохая профессия, можно сказать даже благородная. Во всяком случае, получше чем грабить, кхе, кхе. Будут реальные деньги, заходи, не пожалеешь. Я всё сказал, - кажется торговец не шутил. Андрею почему-то показалось, что эти слова - не просто какая-то там уловка, чтобы завлечь его в лавку в будущем. У таких, как этот торговец, просто не было будущего, только суровое настоящее.
        - Хорошо, зайду, - с этими словами Андрей вышел на улицу. Дверь за его спиной закрылась, оставляя хозяина лавки во тьме в одиночестве.
        - Ну, как всё прошло? - тут же подлетел к нему Валик.
        - Нормально, вот твои пятьдесят меди, - протянул ему горстку мелочи Андрей.
        - И это всё? Ты точно не обманул меня?! - подозрительно посмотрел на Андрея его напарник.
        - Не мели ерунды, - начал уже терять терпение Андрей, - Я и так едва сбагрил весь этот хлам, и вероятно получил бы больше, если бы не кое-кто!
        - Ладно-ладно, я понял, - испуганно прижал уши к голове его напарник. Кажется, он и сам понимал, что слажал, поэтому и боялся, как бы его не обделили.
        - Забудь. Просто сделай хоть раз хоть какие-то выводы, - вздохнул Андрей. Однако, взглянув на Валика, он обнаружил, что тот снова ничего не слушал, а пересчитывал деньги.
        Андрей едва сдержался, чтобы не отвесить тому подзатыльник. Но не стал из сентиментальных соображений, кроме того, в чём-то он Валика понимал. Всё-таки только что они получили часть награды, за которую так рисковали в пещере. Мелочь, а всё же приятно. А ещё оставалось самое-самое приятное - пойти и получить награду за доблестное уничтожение монстров. Андрей понимал, что его амуниция нуждается в срочном ремонте или даже замене, и лишние средства были бы очень кстати. С этими мыслями он направился в элитный район деревни.
        Место со столь пафосным названием располагалось в… пещере. И в этом был смысл, ведь пещеру легче оборонять от ночных монстров и вообще от любого нападения. В ней безопасно, а по нынешним временам, безопасность - роскошь. Пещера была огромна и зияла в, нависавшей над бедняцким кварталлом, скале.
        Само собой, она охранялась парочкой мордоворотов, так что дальше так просто не пройти. Андрею пришлось ждать какого-то там начальника охраны, чтобы тот дал разрешение на вход, чтобы пройти внутрь, чтобы зайти в элитный район, чтобы снова получить разрешение и встретиться с главой деревни, и уже тот, Пресвятая кошачья мята, выдал, наконец-то, награду!
        Однако, мордовороты, должные запустить цепь этих, безмерно важных для наёмников событий, на общение настроены не были. Лишь после долгих ворчаний и совещаний между собой, один из них всё же пошёл куда-то вразвалку. Его долго не было, а вернувшись обратно, он и вовсе заявил, что сейчас ничего выдаваться не будет, а начальник охраны и тем более деревенский глава очень заняты, причём куда более важным делом.
        Андрей пытался выяснить в чём состоит это «важное дело», но получил лишь молчание.
        - Кажется, нас хотят кинуть, хи-хи! - проскрежетал на ухо Андрею Валик.
        Опытному наёмнику и самому так казалось. Скрипнув зубами, Андрей размышлял над тем, как заставить этих ребят, а в особенности их начальство, сдержать слово. На самом деле, случаи, когда наёмников обманывали на выплате заказа, происходили сплошь и рядом. Он был совсем не удивлён. Вопрос, что с этим делать.
        Для начала стоило немного поугрожать. Всё-таки правда была на их стороне.
        - Вы что, хотите, чтобы мы подали жалобу в наёмничью гильдию?! Если вы не дадите мне встретиться с деревенским главой, я так и сделаю! Я пожалуюсь, сразу как окажусь в ближайшем крупном городе! Я позабочусь, чтобы слух об этом случае разошёлся как можно шире! У меня связи! А ещё есть очень болтливые знакомые, и тогда никто не поможет этому Богом забытому месту! - по правде говоря, Андрей просто блефовал. А скорее даже он просто орал, как базарная бабка. Но что ему оставалось? Кто вообще стал бы заниматься таким мелким делом? Скорее всего никто. Слухи? Да что вообще могут два таких бомжа, как они с Валиком? Однако внезапно это сработало! Невероятно! Наверное, он выглядел чертовски внушительно и таинственно в своём плаще…
        - Я схожу ещё раз, подождите тут, - бросил один из мордоворотов, тот самый, что уходил до этого.
        На сей раз его не было ещё дольше.
        - Знаешь… Хи-хи. Я наверное не гожусь в наёмники, я тут подумал и решил завязать с этим ремеслом и уйти обратно в Мятну. Пойду в местное ополчение, - нарушил молчание Валик, пока они в ожидании присели на камни возле входа в элитную пещеру. Наверное, произошедшее только что, стало той последней каплей, что окончательно переломило его терпение. Хрустальные мечты о вольной жизни на просторах, приключениях и новых красотках каждый день разбились о суровые камни серой реальности.
        - Понятно… - Андрей не мог подобрать других слов. Не мог он и отговорит Валика, да и, честно говоря, не видел в этом особого смысла. С таким подходом к делу того рано или поздно убьют. Возможно, собирать травы вокруг Мятны за горсть меди и было тем самым наилучшим «поздно». В то, что его напарника возьмут в ополчение, Андрей не верил при всём оптимизме.
        Тем временем, в повисшем молчании Валик думал о жизни.
        «Это работа для таких как ты, безмозглых мутантов. Сила есть, ума не надо! А я устроюсь по уму и чтоб не рисковать» - вот что думал Валик, но вслух он этого не сказал. Зато слово взял его напарник.
        - По крайней мере, попробуем забрать награду. Возьмёшь свою половину, а это уже что-то. Даже если нас кинут, я дам тебе денег на дорогу, мы же одна команда, как-никак. Отсюда в столицу ездят купцы. Доедешь с ними задёшево, чтоб ноги не сбивать, а оттуда с травяным караваном отправишься в Мятну. Там тоже заплатишь в пределах разумного, зато не пешком и под охраной, - сказав это, Андрей искренне улыбнулся, чтоб подбодрить земляка.
        - Пожалуй, так и сделаю, - ответил Валик, скривившись. Сам он до этого не додумался, и, вероятно, отправился бы напрямик пешком, надеясь на случайных попутчиков и рискуя быть сожранным лесным зверьём. От этого его неприязнь к Андрею стала лишь сильнее. Но адекватных возражений не нашлось. Снова воцарилось молчание.
        Вдруг, откуда ни возьмись, появился тот самый мордоворот. В руках он держал факел.
        - Пошли, вас хотят видеть, - нетерпеливо прогундосил он.
        Услышав это, Валик аж подпрыгнул от радости, а то он успел уже мысленно распрощаться с возможными деньгами. Схватив Андрея, он яростно потянул его за собой внутрь пещеры.
        Ещё один детина отступил в сторону, и наёмники сумели попасть внутрь. Пройдя небольшой коридор, они свернули в караулку, где им пришлось оставить вещи и оружие. Благо хоть деньги не отобрали.
        - Неплохая дубина, надеюсь она не пропадёт, когда ты вернёшься, - ухмыльнулся один из отдыхавших там ополченцев. Однако взяв её в руки, он тут же помрачнел, и брезгливо швырнул оружие в общую кучу.
        Уж чего-чего, а то, что их с Валиком ограбят, Андрей не боялся. У таких бомжей, как они, брать было нечего. Даже оружие было так себе.
        Единственная вещь, которую Андрей не отдал, был небольшой мешок. Его отдавать наёмник отказался наотрез. Заглянув внутрь, стражники с отвращением вернули его обратно, ничего не сказав. У каждого свои тараканы.
        Покончив с формальностями, привратник повёл их далее, и скоро, миновав несколько развилок, они быстро оказались в небольшом подземном зале. Стены зала несли печать обработки инструментами и подсвечивались одним единственным факелом. Что не говори, а элитный квартал был немного мрачноват.
        В каменой стене зала виднелась дверь, из-за которой доносились приглушённые голоса, которые что-то оживлённо обсуждали. Андрей даже расслышал, как один из собеседников громко воскликнул: «Всё пропало!»
        Что пропало наёмник не знал, но, по его опыту, такая обстановка вряд ли способствовала скорому получению денег. Кажется, привратники не лукавили. Знать бы сразу, но с этими ушлыми градоправителями никогда не знаешь наверняка. У них никогда нет времени, чтобы заплатить, поэтому стоило ловить любой шанс.
        Подойдя к двери, здоровяк осторожно в неё постучал, после чего, вместе с гостями, прошёл внутрь. Там обстановка была и вправду элитной. Шкуры волков-мутантов на полу, оленьи рога на стене, дорогая мебель в виде канцелярского стола, на котором стоял подсвечник с двумя свечами, и нескольких стульев. Ещё здесь была роскошная койка, притаившаяся в тёмном углу, на которой, судя по всему, кто-то прямо сейчас дрых, и красивый резной буфет, где виднелись фрукты и бутылка вина с несколькими недопитыми стаканами. Однако собравшиеся здесь котолюди пришли не только, чтобы выпить винишка. Вернее, совсем не за этим!
        - Василий, ты понимаешь, что нас теперь казнят?! Ты это осознаешь?! - воскликнул низенький толстенький котолюд, с явной проседью в висках, и тонкими тараканьими усиками, странно гармонировавшими с его тёмными ушами. Он сидел, развалив своё необъятное пузо за столом, однако специально для этой фразы даже немного привстал и грохнул кулаком по столу, отчего его щёки затрепыхались, как холодец.
        - Конечно понимаю, но не впадай в панику раньше времени… - вкрадчиво отвечал ему собеседник - высокий с крючковатым носом и серым полосатым хвостом, которым он задумчиво обвивал ножку своего стула. Видно было, что, несмотря на перепалку, он даже сейчас напряжённо о чём-то думал.
        Котолюдей, ведущих этот диалог, представлять нужды не было. Андрей и Валик прекрасно знали обоих. Толстяк был главой деревни, Альфредом, а высокий и худой, Василием, начальником охраны и местного ополчения. Также у стены, прямо возле кровати, стояло два дюжих охранника, и ещё кто-то спал на кровати. Наверно он был глух, раз ему не мешал весь этот ор. Вот и весь народ.
        Прибытие наёмников отвлекло собеседников от их перепалки.
        - Ну и кто это у нас тут грозится подать жалобу?! - язвительно гаркнул толстый котолюд, даже не потрудившись хоть как-то поприветствовать новоприбывших. Он явно был раздражён.
        - Вы должны нас помнить, господин Альфред. Мы наёмники, которые брали у вас заказ на уничтожение тварей, похищающих деревенскую скотину, - взял слово Андрей. Он не был удивлён такому приёму. Всё, как всегда.
        - Мы что, правда давали такой заказ? - глава деревни повернулся к начальнику ополчения.
        - Вы давали такой заказ, причем лично, собственной персоной, и именно нам менее недели назад, - отчеканил Андрей, не дав начальнику ополчения ответить и тем самым всё запутать.
        - Вот, значит, как? Я, возможно и правда забыл… - вздохнул глава деревни, нетерпеливо помахав когтистой рукой, - Вас, наёмников, столько приходит, и многие не возвращаются, вероятно сбегают, как подлые крысы, поняв, что задание им не по зубам. Вы не могли бы снять капюшон, я хочу видеть с кем говорю, - попросил он, однако интонация больше напоминала приказную.
        Немного поколебавшись Андрей всё же откинул капюшон. Все в комнате тут же ахнули или шумно выдохнули.
        - Он проклятый!
        - Я его помню, он точно приходил… - послышались шепотки со стороны охранников.
        - Ладно… Допустим, я вас припоминаю. И вы можете доказать, что действительно уничтожили этих тварей, да ещё в таком болезненном состоянии? - всё так же насмешливо проговорил Альфред. Произнося это, он открыл один из ящиков своего стола, там была изрядная горсть золота. Он тут же поспешно закрыл его, открыл другой, достал трубку, набитую сушёной кошачьей мятой и закурил.
        - Разумеется! - решительный взгляд Андрея не показал ни следа растерянности, он уже давно был готов к такому повороту. Достав из своей походной сумки небольшой мешок, он кинул его на стол главе деревни.
        Вместо главы, мешок взял начальник охраны. Заглянув внутрь, его до этого задумчивые глаза оживились, он мрачно ухмыльнулся и подвинул открытый мешок Альфреду.
        - Он не врёт, здесь более пятидесяти правых кистей скелетов гоблинов. Их мерзкие когти ни с чем не спутать. - добавил в качестве пояснения Василий.
        - Получается, нам придётся заплатить? За этим вы их сюда впустили, чтобы отнять у нас время и деньги в такой опасный момент, да, господин начальник охраны?! - выдохнул дым Альфред, прищурившись, после чего вытащил когти на левой руке и задумчиво почесал толстое брюхо.
        - Услышав, к чему всё идёт, уши Валика мгновенно приняли самое вертикальное положение из всех возможных.
        - Платить конечно придётся, мы же не хотим дурных слухов в гильдии, но не так быстро. Я скорее думаю, что мы удачно нашли ещё двоих, которых срочно нужно мобилизовать. Полагаю, что мы не должны больше откладывать. Следует немедленно объявить в деревне чрезвычайную ситуацию и мобилизовать все доступные ресурсы. Все, значит все, и их тоже! Все выплаты, само собой, потом, - прояснил свою позицию Василий. - Однако, не беспокойтесь, мы оплатим ваши хлопоты с лихвой! Если вы не погибните… Кхм, кхм… То есть хорошо себя проявите, - повернулся он к Андрею с Валиком.
        - Чего? Ещё одна миссия, да ещё и какая-то там чрезвычайная? Вы что смеётесь? Хи-хи, ха-ха-ха! - не выдержал Валик. Он чувствовал, как у него начинает дёргаться глаз. Ему начинало казаться, что он уже никогда не вырвется из череды этих наёмничьих авантюр, пока не станет хладным трупом. В уме он в пятисотый раз проклинал тот день, когда связался с Андреем.
        Глава 7: О том, как наёмников послали на чрезвычайное дело
        Андрей тоже нахмурился, он давно работал в своей сфере, часто имел спорные вопросы, и был подкован в законах. Именно поэтому он понимал, что дело дрянь. В чрезвычайной ситуации они с Валиком не могли отказаться от помощи властям, и на это было сразу несколько причин, начиная с до сих пор невыплаченных им денег, заканчивая возможностью попасть в тюрьму за дезертирство. Потому что фактически они уже были мобилизованы и стояли тут, у главы деревни, безоружные. Вооружённые мордовороты не дадут соврать.
        Однако, оставалась ещё одна возможность - косить под дурака. Валик, хихикавший рядом с пустым взглядом, кажется давно понял это. Андрей в очередной раз поразился его сообразительности. Однако, в тот момент, когда он уже собирался сказать, что не умеет драться, и вообще, с нежитью им просто повезло, в тёмном углу, на кровати, кто-то зашевелился.
        - Не может быть, это снова ты, ублюдок! - раздался знакомый каркающий голос.
        Услышав это, начальник охраны и глава деревни тут же сорвались со своих мест и бросились к кровати, будто от этого действия зависела их жизнь. Здоровенные охранники уже были там, придерживая широкоплечего усача с порванной щекой. Щека уже была зашита, смазана заживляющей мазью и явственно срасталась, зато появилась рана на голове, которая была вся в кровавых бинтах, и жуткий ожог руке. Однако, не смотря на всё это, гнев в глазах усача полыхал, как и вчера.
        - Господин Борис, вам нельзя вставать! - стража всё никак не могла унять дюжего паладина.
        - Наши люди уже в пещере, мы разбираем завал и ведём поиски, но ради Бога, расскажите толком, что случилось? Прежде, чем открыть проход, хотелось бы знать, с чем мы имеем дело! - подскочил к кровати глава деревни.
        - Всё шло хорошо, это должна была быть лёгкая исследовательская вылазка, но потом напала эта тварь… Гибридная бомба вызвала обвал, а леди Ирис и советник провалились вниз. Вы должны спешить! - на этом паладин замолчал, схватившись за грудь, ему стало трудно дышать.
        - Этот наёмник, мы собираемся мобилизовать его в помощь, вы его знаете? - удивлённо спросил подошедший Василий.
        - В помощь? Да… Отправьте его туда… Отправьте в самое пекло! - после этих слов, усач закатил глаза и принял горизонтальное положение. Снова потерял сознание.
        - Опять он толком ничего не объяснил, паладинов что, учат только мышцы напрягать? - Альфред вернулся за свой стол, отчаянно массируя виски.
        Т-т-тварь?! - ошарашенно пропищал Валик, чувствуя, как у него подкашиваются ноги.
        Через четверть часа его, хихикающего каждую минуту, Андрея, сохранявшего серьёзный вид, и ещё кучу ополченцев, с обозом из двух лошадей, уже отправили в чрезвычайную спасательную миссию. Пол часа спустя, они уже топали за пределами города и подходили к искомому месту - шахте по добыче железной руды. Во главе шёл сам начальник ополчения. Все ополченцы были на редкость мрачны и до зубов вооружены, бряцая оружием при каждом своём шаге. Что касается Андрея с Валиком, им отдали их собственные вещи и оружие.
        Сразу за городом, в стороне от главной дороги, начиналось одно из тех самых ущелий, которые Андрей терпеть не мог. Оно не было таким же громадным, как на Травяном плато, но всё равно внушало неуютное чувство. Сначала они шли вдоль ручья немного вверх к горе, петляя между деревьями и камнями, а потом камни будто выросли из-под земли, оставив между собой какие-то жалкие несколько метров, и сразу стало темнее. Слава Богу Кошачьей мяты, долго это не продлилось, и группа быстро нашла вход в ещё более тёмную и мрачную шахту. Вот где стало по-настоящему жутко.
        Там, прямо с порога, их встретил коренастый и жилистый котолюд, ещё не преклонного, но уже достаточно почтенного возраста, с облезлым хвостом и громадными желтыми глазами, похожими скорее на совиные, чем на кошачьи.
        - Как продвигаются раскопки? - сходу перешёл к делу Василий.
        - Мы почти закончили. Все шахтёры и двое охранников работают не покладая рук. Осталось убрать последние камни, хорошо, что вы как раз подоспели, - обрисовал ситуацию жилистый, сгорбленно ковыляя впереди и неся зажженный масляный фонарь. Мерзкий сквознячок, гуляющий внутри, вызывал тревожный озноб и трепыхал обрывки паутины, свисающие с потолка.
        «Ага, как же, именно сейчас почти закончили! Не появись мы здесь, они бы с места не двинулись!» - мрачно подумал Василий, не поверив ни одному слову совокота. Никому не хотелось лезть за завал. Оттуда явственно веяло жутью, даже простые шахтёры и тупые охранники это чувствовали.
        С лошадей сняли спасательное снаряжение и привязали возле шахты, поручив их охрану одному из ополченцев. Тот даже не скрывал, насколько был рад выполнять такой приказ. Остальные же двинулись дальше, во тьму.
        Получив на складе ещё несколько фонарей, группа направилась в дальнюю часть шахты, к завалу. По пути туда, то и дело попадались брошенные выработки, возле которых валялись кирки и вёдра с рудой. Света катастрофически не хватало, и за каждой опорой, за каждым камнем, Валику чудилось чьё-то враждебное присутствие. Внезапно во тьме и правда что-то зашевелилось. Благо, ополченцы быстро среагировали, тут же покромсав существо на лоскуты. Взору группы предстал мохнатый червь, который истекал зелёной слизью и всё ещё слабо извивался на полу.
        - Это всего лишь пещерная гусеница, она мерзкая, но не особо опасная, - усмехнулся совообразный котолюд.
        - И много их здесь? Хи-хи! - подал голос Валик, с трудом проглотив ком в горле.
        - Наверняка немало, но вряд ли они стали бы проблемой для мага и четырёх паладинов. Здесь что-то другое, - задумчиво проговорил Андрей.
        - До этого ты всю дорогу молчал, а теперь стал болтать такое. Это может отрицательно сказаться на боевом духе. Не мог бы ты и дальше помалкивать? - обернулся к нему Василий, пристально посмотрев на наёмника.
        - Лучше сразу предполагать худшее, чтобы не застыть в опасный момент, - возразил Андрей. Он знал немало случаев, когда именно недооценка противника губила всё дело.
        На это Василий лишь хмыкнул. Во всяком случае бежать уже поздно, они пришли.
        В этом месте собралось много народу. Кто-то стоял и о чем-то болтал, другие сидели и нервно курили мяту. Рядом с толпой лежал один из знакомых Андрею паладинов. Судя по помятому виду и отсутствию признаков жизни, того недавно вытащили из-под камней, коих было ещё разбирать и разбирать. Завал, конечно же, до сих пор так и не откопали до конца.
        Увидев, что к ним идут вооружённые ополченцы, рабочие тут же повскакивали и принялись цепочкой передавать камни, будто так и было всё время. Глядя на эту картину, Василий лишь хмыкнул.
        Рядом с мёртвым паладином валялось его оружие. Один из ополченцев попытался взять его, однако его тут же затрясло, и меч выпал у него из рук.
        - Ты что, идиот? Или считаешь себя самым умным в этой шахте? Никто кроме хозяина не может брать паладинское оборудование. Оно заколдовано специально от таких олухов, как ты. И ничего нельзя сделать, разве что отнести обратно в орден, там тебе скажут спасибо, - рассмеялся начальник охраны, глядя на незадачливого подчинённого. Того всё ещё немного трясло и не отпускало мерзкое чувство, похожее на похмелье.
        - Но у того наёмника па-паладинская ду-дубина. Он же в-взял! - возразил трясущийся, это был тот самый жадный ополченец, что зарился на булаву Андрея.
        - Это бракованный экземпляр. Я получил его чисто случайно, и лишь потому, что фактически это мусор со сломанной руной, - решил на всякий случай прояснить Андрей. Ему не хотелось отдельно объясняться с каждым алчным идиотом.
        Спустя некоторое время, завал был окончательно расчищен, потому что груда камней, преграждавшая путь, рассыпалась, рухнув куда-то внутрь. Тут же взгляду отряда предстал чернильно-чёрный проход, ведущий к широкому участку шахты. Мерзкий сквознячок тут же пахнул в сосредоточенные лица котолюдей, заставляя их тревожно опустить хвосты и крепче сжать оружие.
        - Все вперёд! Чего встали? - скомандовал Василий.
        От его резкого окрика шахтёры бросились врассыпную, а ополченцы наконец зашевелились, осторожно прокладывая себе путь в неизвестность, сам начальник охраны при этом остался снаружи завала, всё ещё продолжая подбадривать подчинённых всевозможными угрозами и ругательствами. Вместе с ним остались только два бугая, те самые, которых Андрей видел в комнате главы деревни.
        За завалом, в шахте начиналось что-то вроде широкого зала, из которого расходилось несколько шахтных рукавов, штолен. Место было достаточно объёмным, поэтому масляные фонари не могли осветить всего пространства. Из-за этого, экспедиция оказалась словно бы в круге света, окружённого бесконечным бездонным мраком.
        Валик, которого как-то само собой вытолкнули ближе к авангарду, почувствовал острое чувство дежавю, а ещё, что его уже тошнит от всех этих пещер и их мрака, словно сама судьба толкала его именно туда, куда он меньше всего хотел идти.
        «В таких местах ничего хорошего произойти не может» - подумал наёмник, в очередной раз нервно сглатывая слюну и чувствуя, как дрожит его хвост.
        Внезапно, как он и боялся, окружающий мрак зашевелился. Валик почувствовал, как каждый волосок на его теле встал дыбом.
        - К бою! - крик одного из ополченцев громом прогремел прямо над его ухом.
        Этот ор послужил сигналом, после которого в пещере завязалась боевая толчея. Нападающими были пещерные гусеницы, много гусениц. Несмотря на то, что они были исключительно слабыми, и даже Валик легко дробил их своей булавой, их было какое-то просто гигантское количество. Потребовалось пару минут напряжённого сражения, прежде чем ситуация стала клониться к победе.
        - Они что, из всех рукавов шахты сюда понаползли? - бросил кто-то из вояк.
        - Нет, судя по всему, они вылезли отсюда, - бросил ещё один ополченец.
        - Что там такое, что вы нашли? Немедленно докладывайте! - проорал им откуда-то издали Василий.
        - Шеф, тут громадная яма! Я не вижу дна! - крикнул ему в ответ тот же ополченец.
        - Тут полно гусениц, которые уже давно дохлые. Странно, но они выглядят так, будто обгорели, - донёсся ещё один голос.
        - Это ещё не всё… - донеслось откуда-то сбоку.
        - Что там ещё, докладывайте яснее. Где маг? Вы её видите? Она жива? Не молчите! Вы сюда пришли, чтобы язык проглотить?! - не унимался начальник ополчения, всё так же крича откуда-то из дальней дыры. Из-за этого его голос казался странно приглушённым.
        - Шеф, это…
        - Тс-с-с-с! Всем молчать! - схватил его за руку Андрей, и показывая остальным, чтобы не издавали ни звука, но его предупреждение уже запоздало.
        В нескольких метрах перед ними во тьме колыхалось что-то вроде флуоресцентного облака. Оно было настолько тусклым, что его не сразу заметили. До этого это нечто спокойно переваривало свою добычу, а именно, ещё одного паладина из отряда Джеральда, однако почувствовав внешний раздражитель, тут же начало раздуваться и вытягиваться, в конце концов, став размером с двух быков. Его студенистая структура пульсировала вверху, в то время как нижняя часть превратилась во множество щупалец.
        - Докладывайте, что там происходит, немедленно! - всё так же орал Василий. Это было последней каплей. Взбешённая тварь ринулась прямо на ничего не успевших понять ополченцев.
        - Врассыпную! Это призрачная медуза! Не дайте ей прикоснуться к вам щупальцами! - закричал Андрей.
        Повторять дважды не пришлось, хотя, вряд ли кто-то вообще слушал. Народ уже вовсю ломился прочь, подальше от этой жуткой штуки. Валик был в числе первых, однако ему вновь не повезло. В толкучке какой-то здоровяк задел его, и неверно оступившись, незадачливый наёмник полетел прямо в зиявшую рядом бездонную яму.
        - А-а-а-а-а-а-а! - крик Валика потонул в животном рёве панически бежавших ополченцев, а также Василия, оравшего, что все они, собаки позорные, пойдут под трибунал или вообще будут казнены на месте, без суда и следствия.
        - Валик! - Андрей на мгновение забыл про битву. Он тут же подбежал к краю ямы, но так и не смог ничего рассмотреть. Его напарник просто исчез в бездонной тьме.
        За спиной послышался звук битвы, обернувшись он увидел, что Василий и два бугая безжалостно закололи первого из сбегавшей группы. Это тут же остановило и остудило остальных беглецов.
        - А ну стоять! - заорал начальник ополчения. Его лицо было перекошено, а изо рта летели брызги слюны, - Вы вытащите отсюда мага живого или мёртвого, или я вас сам всех лично отправлю к праотцам! А ну, живо развернулись, достали оружие, и в бой!
        Оценив возможность прорваться сквозь трёх профессиональных бойцов в узком проходе, и шокированные жестокостью своего командира, беглецы были вынуждены развернуться и принять бой со смертоносной тварью. Ведь их шеф казался им куда большим монстром.
        Справедливости ради, надо сказать, что не все ополченцы сразу же сбежали, кто-то изначально видел спасение лишь в борьбе. Где-то пятая часть осталась, обнажила мечи и с рёвом бросилась на врага. Но не успели они добраться до мерцающей в темноте твари, как их поразили светящиеся щупальца.
        Соприкоснувшись с ними, бойцы падали на землю в жестоких конвульсиях и с пеной на губах. Кто-то пытался рубить щупальца, но те были словно текучая вода. Клинок буквально проходил сквозь них.
        Призрачная медуза, тем временем, наползала. Один ряд её щупалец был для парализации, другой для переваривания, и он был страшно ядовит. Стоило её дотянуться до жертвы своей внутренней бахромой, и той было уже не помочь. Андрей не хотел тут погибать, и не желал смерти ополченцев. Всё ж таки они тоже котолюди. Нужно было что-то делать.
        Тут он вспомнил один трюк. Кажется, его дядя говорил, что монстры с нестабильной и бесплотной структурой боялись огня. Правда сам Андрей эту теорию никогда не проверял, как-то не приходилось лично попадать в такой переплёт, но выбора не было.
        Вылив на меч масло из фонаря, наёмник поджёг его. И битва сразу стала ярче. Прорвавшись сквозь царившее вокруг мракобесие, Андрей принялся отсекать щупальца, используя горящий меч. К его радости уловка сработала. Отрубленные части перестали восстанавливаться. Вместо этого они рассеивались, словно дым.
        - Зажигайте мечи, оно боится огня! - заорал он, снова уклоняясь от смертоносных нитей и нанося ещё один удар. К счастью он был достаточно ловок, да и медуза была страшна в первую очередь своей неуязвимостью, а не скоростью. Скоро и другие ополченцы присоединились к битве, размахивая горящими мечами. Тварь получала всё больше урона и в какой-то момент тонко заверещала, опав на пол и превратившись в недвижимую вонючую кучу слизи.
        - Лучше не трогайте это, - посоветовал тяжело дышавший Андрей. Его меч, на который он опирался, раскалился и слабо мерцал в темноте шахты.
        Окружающие и не собирались прикасаться к поверженной твари. Даже сейчас они старались сохранять дистанцию. На всякий случай. Шумно дыша от пережитого ужаса, они чувствовали, будто заново родились. Но постепенно шок проходил, и вояки снова оживились.
        - Вот что значит толковый наёмник! - они то и дело повторяли это, подходя, похлопывая Андрея по плечам и громко смеясь. Кажется, благодарность в их сердцах не знала границ. Ещё бы!
        - И какая разница, что он проклятый, он мне жизнь спас, - вторил кто-то ещё.
        - Храни тебя Бог кошачьей мяты! - кивнул Андрею крепкий котолюд с пышной бородой.
        - Будет о чём рассказать за кружечкой! - доносилось с третьей и четвёртой стороны.
        Честно говоря, Андрею было не до похвалы, он сокрушённо думал о судьбе своего незадачливого напарника. Однако долго переживать ему не дали. В воздухе уже слышался дикий ор Василия, который, уже бежал сюда, выбравшись из своей норы.
        - Хватит сопли жевать, трусливые собаки! Живо обыщите шахты, пока я не потерял остатки терпения! - начальник охраны был в своём репертуаре.
        Надо сказать, что собаки было очень обидным ругательством для котолюдей. Никто из них не любил, когда его сравнивали с собакой, но все ополченцы ужасно боялись Василия. Поэтому в мгновение ока толпа разбежалась и осмотрела оставшиеся ходы, коих, по правде говоря, было не много. Но там не оказалось никого, кроме пары пещерных гусениц.
        Зато в процессе поисков, все обратили внимание на одну интересную деталь: паладин, которого мусолила медуза, судя по всему, погиб не из-за неё. Всё его тело было обожжено, словно бы…
        - Какой идиот швырял здесь гибридные бомбы направо и налево? Что тут вообще случилось? - задумчиво пробормотал начальник ополчения. Он прекрасно знал, что это за ожоги.
        Внезапно, он вспомнил слова усача, которые тот выдал в комнате главы деревни. Теперь многое вставало на места.
        - Неужели можно быть настолько косоруким? - ошарашенно пробормотал Василий, хлопнув себя по лбу рукой. Он всё ещё не мог поверить в то, до чего додумался.
        «Неужели это… Джеральд? Он что, случайно убил своих людей, мага, да ещё и себя?!» - данная мысль птицей металась в голове начальника ополчения. Это было так абсурдно, что просто не укладывалось у него в мозгах.
        - А-ха-ха-ха-ха! А-ха-ха! - Василия словно прорвало, он не мог остановиться, однако его смех не был весёлым. Это был нервный злой хохот. Окружающие молча смотрели на обожженного паладина, кажется, многие также сообразили, что здесь случилось, в том числе и Андрей.
        Тем не менее, даже понимание произошедшего не решало первоначальную проблему.
        - Надо спускаться вниз, - высказал нависшую в воздухе мысль Андрей.
        - Э-э-э… Может не стоит… - произнёс кто-то, не зная, что возразить, но очень не желая даже думать о спуске.
        - Какой спуск? Да кто вообще выживет в такой глубокой яме?! - добавил ещё один ополченец.
        - А ну молчать! - взревел Василий. Для него и Альфреда довести миссию до конца было практически делом жизни и смерти. Никто в ордене магов не станет разбираться, что произошло. Скорее всего, просто казнят всех, кого смогут. Тем более, когда пропала такая персона…
        Услышав этот окрик, толпа тут же притихла.
        - Мне нравится твой настрой! - Василий ощерился, обращаясь уже к Андрею. Он был рад, что кто-то сам подал эту идею. Не подумай об этом наёмник, Василий загнал бы в яму любого другого из этой толпы. Он перероет этот провал хоть до подземного огня, но достанет упавшего туда магика.
        Затем, снова развернувшись к остальным, он отправил нескольких ополченцев за шахтёрами и спасательным оборудованием, в числе которого были верёвки, пригрозив, что если ушедшие ополченцы не вернуться, он лично найдёт их и казнит.
        Андрей не одобрял такие драконовские методы, но не стал спорить. Дела ополчения - это дела ополчения, а ему надо было вытащить товарища из подземной дыры, собственно, только поэтому он и суетился. Пока что их с Василием цели не сильно противоречили друг другу.
        Никто так и не посмел сбежать, и верёвки быстро принесли. За это время Андрей успел призвать народ к тишине, после чего кинул в яму небольшой камень, однако так и не сумел понять, насколько та глубока. Оставалось лишь попытаться проверить лично.
        Связав все имевшиеся верёвки между собой, так называемая чрезвычайная спасательная экспедиция получила приличный канат. Прочно закрепив его за одну из толстых подпорок шахты, канат сбросили вниз. Он тут же улетел в темноту. Полностью.
        - Прошу вас, гражданин наёмник, вы первый, раз уж вызвались. Покажите класс, как вы это умеете, - с этими словами Василий сунул в руки Андрею ещё один масляный фонарь. Тот был в стеклянном колпаке и с ручкой наверху. Очень удобно, чтобы цеплять за амуницию, и руки будут свободны.
        - Постараюсь, - кивнул Андрей, забирая лампу и цепляя её себе на пояс. Проверив остальное снаряжение, сумку и оружие, он ещё раз глянул вниз, в темноту, мрачно вздохнул, после чего с поистине кошачьей ловкостью начал спускаться вниз.
        Оставалось лишь надеяться, что Валик ещё не склеил ласты.
        «Как я посмотрю в глаза его матери? Что я теперь ей скажу?» - угрюмо думал наёмник.
        Глава 8: Начало поисков в таинственном подземелье
        Спустя некоторое время.
        В яме было темно, низ всё не проглядывался, и если бы не свет от лампы, Андрей уже давно бы запаниковал. Он не очень-то любил высоту, а высоту и темноту вместе, тем более.
        Вверху, где яма была достаточно широкой, было незаметно, однако теперь Андрей ощущал лёгкую тягу, идущую, как ни странно вниз. Сквозняк нёс мелкие частички пыли, то и дело попадавшие в глаза. Но эта проблема досаждала не везде. Ток воздуха ослабевал в тех местах, где стены расширялись. Зато там было не за что зацепиться. В таких «удобных и тихих местах», верёвка, и Андрей вместе с ней, оставались навесу без опоры и немилосердно раскачивались.
        Спустя где-то полсотни метров от поверхности, проход начал изгибаться. Так происходило, пока Андрей не потерял из виду выход наверху. Это немного нервировало. Плюс ко всему, на стенках, откуда ни возьмись, появилась влага. Учитывая, что провал шёл сквозь камень, они стали ужасно скользкими. После ещё одного изгиба, когда Андрей уже весь был в грязи и воде, стенки выровнялись, яма сузилась и стала стабильной трёхметровой ширины. И вот это уже было действительно странно.
        Присмотревшись, Андрей понял, что провал стал идеально квадратным. Такая форма просто не могла возникнуть сама собой. Неизвестно, кому и зачем могло понадобиться нечто подобное, да ещё и здесь, но спускаться стало ещё труднее. Не успел наёмник как следует выругаться, как квадратный провал закончился, приведя в широкое и абсолютно чёрное пространство, в котором было невозможно определить границы.
        Вот уж, что было действительно неприятно! Всё-таки наличие стен, как визуальных ориентиров, очень помогало держать себя в руках. Верёвка предательски скрипела и где-то наверху тёрлась об острые выступы. А наличие сумки за плечами и оружия на поясе вовсе не помогали держать стабильность и нагружали её ещё сильнее. Это было понятно сразу, но отправляться в неизвестность не имея снаряжения Андрей не рискнул.
        Остановившись у края скважины, Андрей с трудом выровнялся и перевёл дух, после чего стал вглядываться в раскинувшийся перед ним мрак.
        - Ничего не разобрать, - наёмник мог лишь бессильно вздохнуть.
        Внезапно из кромешного мрака вылезло что-то похожее на щупальце. Андрей сам не заметил, как машинально выхватил меч, едва не перерубив верёвку, на которой висел. Со скоростью молнии он поразил цель.
        - О Господи! Я же так инфаркт получу! - недовольный выкрик сам вырвался изо рта. Это была всего лишь пещерная гусеница, карабкавшаяся по стене. Раньше карабкавшаяся. Теперь же она летела вниз в виде двух отдельных половин. И, о чудо, уши Андрея уловили звук её падения! И что ещё важнее, не просто падения, а плеска об воду. Кажется, бездна всё же имела конец.
        Наличие воды было хорошей новостью. Это давало некоторые шансы, что упавшие вниз могли выжить, и отбросив сомнения, наёмник продолжил спуск.
        - Эй, есть там кто внизу?! Валик! Есть кто живой?! - крик улетел в темноту и породил гулкое эхо, однако прошло несколько минут, но ответа так и не последовало.
        Поиски грозили затянуться. Почувствовав жажду, Андрей порылся в сумке и достал оттуда флягу с водой. Но не успел он сделать и пары глотков, как внезапно верёвка начала нещадно трястись, да так сильно, что наёмник едва не полетел вниз, вслед за огарком своей рубахи. От неожиданности он проскользил полдюжины метров, потеряв флягу и лишь с трудом затормозил, ободрав ладони. Лампа, притороченная к его поясу, внезапно отцепилась, и Андрею едва удалось извернуться и поймать её двумя коготками одной руки. От сотрясения масло внутри фонаря расплескалось и загасило фитиль, а затем и вовсе вытекло. Всё вокруг затопил мрак.
        - Э-э-э-эй, наёмник! Ты там в порядке?! - крик на самой грани слышимости чувствительных котолюдских ушей прилетел откуда-то сверху. Затем верёвка начала трястись снова, причём ещё сильнее.
        В это время наверху ополченец, один из бугаёв, телохранителей Василия, телепал верёвку, что было сил.
        - Я что-то слышал, кажется, он хочет связаться с нами, - крикнул он остальным, - Эй! У тебя там всё хорошо?! - что было сил начал орать он вниз.
        Дело в том, что собравшиеся возле ямы устали ждать в неведении. Всё-таки прошло уже полчаса, и они слишком поздно сообразили, что ни о чём не договорились, ни сколько времени будут ждать, ни как будут связываться со своим разведчиком-пионером, ни о чём.
        - Ау-у-у-у-у-у-у-у-у-у! Наё-ё-ёмни-и-и-ик! Э-э-э-э-э-э-э! Крикни что-нибудь в ответ или потряси канат! Ты там живой вообще?! - продолжал усердствовать ополченец.
        - Хватит ерундой заниматься. Можешь орать, но верёвку пока оставь в покое, - холодно цыкнул на него начальник охраны, понимая, что сложившаяся ситуация отчасти его вина. Теперь оставалось только ждать. Одно было ясно: верёвка всё ещё натянута, а значит кто-то на ней висит, а раз висит, значит у него всё хорошо. Наверное.
        В это время внизу, Андрея перестало мотать из стороны в сторону. Беззвучно выругавшись, он продолжил спускаться, несмотря на мрак. Вокруг ощущалось лишь слабое завывание ветра, вырывавшегося из квадратной горловины в потолке, а ещё…
        Раньше, при свете, и до того, как он сполз внутрь грота, это было незаметно, но теперь проявилось. Наёмник будто оказался не в глубокой подземной пещере, а на поверхности. Всё пространство вокруг заполонили огоньки. Исключением был лишь квадратный проём в потолке. Эти огоньки сияли, словно звёзды на небе, за исключением того, что звёзды не шевелятся. Ну, это, если ты, конечно, трезв…
        - Что за бесовщина, - на сдержавшись прошептал Андрей. Он закрепил на поясе теперь уже погасшую лампу. Затем оторвал от своей одежды клок и поджёг его заклинанием. Тусклый свет вырвал из тьмы часть потолка, на котором копошилось множество пещерных гусениц. Они сосредоточенно пожирали какие-то белесые ростки, в изобилии вившиеся на влажных камнях. Однако, почувствовав источник света, твари мигом возбудились и повернули головы в сторону Андрея, алчно защёлкав челюстями. Некоторые так и вовсе проворно поползли в сторону гостя, и как раз в этот момент огарок в руках Андрея догорел. Прекрасно!
        Отсутствие яркого света тварям не мешало. Они всё равно чувствовали где находился наёмник, вероятно ощущая тепло его тела. Один Бог кошачьей мяты знал, чего они хотели, но выглядело это тревожно, будто взбесившийся ковёр из огоньков. Немного поползав вокруг да около, гусеницы быстро сообразили, что можно спуститься по верёвке и сразуже поползли в сторону котолюда. Однако, как им предстояло убедиться, зря.
        Теперь, зная, с чем он имеет дело, Андрей не поддавался панике. Случались в его практике ситуации и похуже, много хуже.
        Как только первая из гусениц подползла к нему на расстояние вытянутой руки, Андрей схватил её. Пещерные гусеницы отличались мерзкой волосатостью, но не были ядовиты, так что опасности данное действие не несло. Единственное, что могли эти твари, это больно укусить. У них были мощные челюсти, коими можно было легко оттяпать палец.
        Но Андрей не предоставил личинке такой возможности. Схватив тварь за светящийся кончик хвоста, он одним взмахом отрубил его, после чего молниеносно убрал за пазуху. Сбросив оставшуюся тушку в воду, он схватил следующую тварь, которая ползла к нему, будто притянутая магнитом. Потребовалось расправиться с парой дюжин, чтобы гусеницы угомонились и прекратили свои бесполезные попытки. Зато у наёмника скопилась пара дюжин светящихся хвостов. Засунув их внутрь фонаря, Андрей получил тусклый, но стабильный и негасимый в воде светильник, способный разогнать мрак в пределах трёх шагов.
        Оторвав от одежды ещё один кусок, Андрей снова зажег его и швырнул вниз. Благо, никто из местных на этот раз не заинтересовался. Огарок растворился в воде, на мгновение её осветив. Бесхвостые гусеницы медленно копошились на поверхности, и пока никто не пытался их сожрать. Это пусть не сильно, но обнадёживало. Теперь можно было спускаться дальше.
        Правда, оставалось непонятным, есть ли здесь суша, или весь этот грот представлял из себя один бездонный колодец. Это сильно волновало Андрея. Однако оставалось лишь попытаться проверить самому. Наёмник знал, что плавать с оружием на поясе не самая лучшая затея, но оказаться безоружным в таком странном месте было ещё хуже.
        Благодаря своей громадной силе, Андрей был уверен, что сумеет плыть даже с полной сумкой и прочим грузом, по крайней мере несколько минут точно. Нужно было найти стену пещеры, уцепиться за неё, затем найти место, куда можно вылезти, и подать сигнал остальным, а уже оттуда начать планомерные поиски по всему гроту.
        Однако, не успел он приступить к выполнению своего идеального плана, как верёвка, за которую он держался снова затряслась и лопнула! Не ожидавший такого наёмник, с криком полетел прямо в чёрную воду.
        В это время наверху, громила-ополченец, тот самый, что тряс верёвку до этого, снова начал трясти канат. Как вдруг…
        - Упс… Кажется, он немного ослаб, - неуверенно пробормотал он.
        - Дай сюда, ты понимаешь, что там сотни метров верёвки? Оно сами по себе весят чёрт знает сколько! Как ты можешь понять, ослаб он или нет?! - заорал на него Василий. Однако, к его удивлению, он действительно сумел немного его стронуть. Это означало, что на верёвке больше нет груза.
        - И что теперь? Нам выбрать её? - повернулся к нему громила. На его не обременённом интеллектом лице читалась явная растерянность.
        - Ты вообще нормальный?! Просто ждём, - залепил ему затрещину его начальник. Сейчас логично было не дёргаться. Возможно, наёмник просто… отправился на разведку, например.
        Но даже спустя час ничего не случилось. Как бы внимательно они не следили, они не уловили никаких «поклёвок» с глубины.
        - И что же теперь? Нам выбрать её, и тогда опустим ещё кого-то? - вновь спросил у своего шефа громила. От этих его слов, все остальные ополченцы вокруг, кроме напарника громилы, невольно отступили назад. Бледность их лиц проявилась даже во мраке шахты.
        - Хватит бздеть! Ведёте себя, как сосунки! Очевидно, наш бравый наёмник добрался до дна… - Василий решил не уточнять, что возможно тот добрался до дна в полёте. Он продолжил, как ни в чём не бывало, - Когда он спасёт или даже просто найдёт мага, он заработает столько, что навсегда бросит свою опасную профессию. А потом создаст свой собственный проклятый рай! Вы и так постоянно рискуете, причём за меньшие деньги, и не сегодня завтра сдохните от случайной разбойничьей стрелы или в клыках монстра! Разве нет?! А теперь ты! - Василий указал на ближайшего ополченца, который как раз был компактного телосложения, - Хватайся за долбанную верёвку и лезь в яму! - проорал он в его сторону, обнажая меч.
        - Я… Вы что, какой из меня скалолаз! Да нужно быть психопатом, чтобы лезть в эту бездну на этой гнилой нитке! - тут же взвизгнул щуплый ополченец, отступая назад. Однако вокруг него уже образовалась пустота. Каждый из его так называемых приятелей мигом убрался в сторону, словно боясь подхватить чуму, понимая, что стоит сказать хоть слово, и следующим полезет именно он.
        - Схватить его! - торжественно гаркнул Василий, после чего два мордоворота скрутили щуплого и потащили того прямо к яме, - Либо ты спускаешься на верёвке, и даже можешь неплохо заработать, либо ты спускаешься быстро! - жуткая ухмылка начальника ополчения не сулила ничего хорошего. В случае отказа, он церемониться не станет.
        - Стойте, стойте! Я согласен! Я согласен! Я… не хочу быстро… - заорал щуплый, когда двое громил наклонили его над провалом, держа за шею, - Но… принесите другую верёвку… Я полезу вниз на двух! Сразу на двух!
        - А ты не такой уж и дурак, - ухмыльнулся Василий, - Принести ещё верёвок! - тут же распорядился он.
        Несмотря на ужас, который внушал ему спуск, щуплый ополченец был вынужден отправиться вниз. На этот раз были условлены сигналы, и всё пошло более-менее штатно. Беднягу достали из ямы спустя три часа. Удивительно, но за такой малый промежуток времени, у того появились седые волосы. Затем над ним сжалились, и вместо него вниз отправили ещё одного бедолагу, затем ещё одного… Был обследован каждый метр ямы.
        Несмотря на все поиски, найти хоть кого-то из спустившихся ранее не удалось. Новые поисковики рассказали, что в паре сотен метров внизу была громадная пещера, заполненная многометровым слоем чёрной воды и пещерными гусеницами, которые бесконечно лезли из пор в потолке. Мерзкие твари, как потом оказалось, любили подгрызать верёвки. Эта их вредная особенность едва не стоила жизни двум поисковикам. Лишь маниакальная осторожность спасла им жизнь.
        Обследование водяного грота показало, что он был идеально круглый, с гладкими стенками и напоминал рукотворный колодец. Кто и зачем его построил оставалось неясным. Глубину колодца измерить так и не смогли, но она была приличной. Любой упавший вниз, даже если не разобьётся об воду, рано или поздно утонет без возможности выбраться, навсегда оставшись на дне. Сколько ни бесновался с пеной у рта начальник ополчения, поиски результата не дали.
        Глава 9: Наёмник-бомж, таинственное подземелье и его обитатели
        Андрей видел сон или галлюцинацию. В этом сне он был ещё мальчишкой. Он лежал и не шевелился, вообще не чувствуя своего тела, словно у него было и не тело вовсе, а кусок древесины. Вокруг клубился мрак, разгоняемый лишь светом факела. Снизу ширился алтарь, а вокруг алтаря ходила какая-то тень.
        Она перемещалась неспешно, будто сама неотвратимость, и поочерёдно зажигала какие-то странные курильни с благовониями и жаровни с непонятным содержимым. Бормоча что-то неразборчивое, тень обходила вокруг Андрея, пока тот лежал в центре, словно неживой предмет, ещё один ингредиент.
        Жаровни и курильни стояли с пяти сторон, и когда они загорались от них поднималось тёмно-синее пламя. Но оно тут же преображалось во что-то иное, похожее на разноцветные искры или светящийся туман. Скоро каждая жаровня мерцала своим особенным цветом. В их сиянии отражалось лицо тени, но вместо лица там была уродливая маска, напоминавшая череп ворона с длинным изогнутым клювом и пустыми чёрными глазницами.
        Наконец всё было готово, и тень в маске взошла на алтарь, став рядом с Андреем. Разрезав себе ладонь, она кровью рисовала на нём знаки, а потом всё вокруг вспыхнуло зловещим тёмно-синим светом.
        - А-а-а! - Андрей понял, что снова очнулся от кошмара.
        Сон улетучился быстрее, чем можно было хоть что-то понять, оставив лишь смутные образы, но и те исчезали из памяти, словно дым.
        - Где я? - наёмник помнил, что упал в воду и ушёл на глубину. Там возникли молнии, и на мгновение мелькнуло странное сооружение из трёх столбов. Затем последовала вспышка. Потом была лишь цветная мешанина перед глазами. Кажется, от этого он и вырубился. Затем был смутный кошмар или бред, и вот пробуждение. Но непонятные синие искры, казалось, всё ещё плясали перед глазами.
        - Что происходит, что же я видел? - недавний сон всё не давал Андрею покоя.
        Казалось, благодаря ему, он мог что-то вспомнить, но как ни старался, всё было тщетно. Да и время для самокопания было неподходящее. Вместо этого, Андрей решил осмотреться. Благо, фонарь с люминофором гусениц не пропал, и исправно давал пусть и скудное, но освещение.
        Вокруг была комната, причём явно рукотворная, и скорее всего подземная. Сантиметровая пыль на полу говорила, что людей здесь не водилось. Или были люди? С удивлением, Андрей приметил в пыли три пары следов, оставленных, судя по всему, недавно.
        Две пары следов долго частили в центре, а затем шли прямо, словно имели цель или представление, куда двигаться. А ещё одна пара всё время петляла, словно муха в банке, но потом тоже ушла вслед за остальными.
        А еще в комнатке, где он очнулся, торчало три столба. Прямо как на дне водяного колодца. Или как… Андрей не мог вспомнить, где ещё видел что-то подобное. Это ощущение было странным и до мучительного смутным.
        Андрей, на всякий случай, попробовал выйти из пространства между столбами и зайти туда заново. Судя по следам, он не первый, кто сообразил так сделать, и, судя по всему, у его предшественников тоже ничего не получилось. Кажется, выйти отсюда тем же путём нельзя.
        «Что это вообще такое? Какой-то магический артефакт? Он что, волшебным образом перенёс меня сюда? Почему он не работает? Ему нужно время для перезарядки или он вообще сломан? Где я нахожусь?» - хоровод вопросов кружил в голове, не находя ответов.
        - Неважно. Всё это потом, сначала надо найти Валика, а если повезёт, и остальных, - решил Андрей, устав попусту ломать голову.
        Холод от мокрой одежды потихоньку прояснял мозги, и мысли переключились в более практическое русло. Если подумать, три пары свежих следов наводили на мысль, что все упавшие в колодец тоже очутились здесь. Вероятно, первые две пары следов - это Джеральд и Ирис. Если уж обученный маг бросил возню с этой штукой, сдался и ушёл искать счастья в неизвестности, значит простому наёмнику и подавно ловить нечего. Короче, надо идти дальше.
        Андрей быстро поднялся на ноги. Свет, идущий от его импровизированного фонаря, был слаб. Требовалось сильно напрягаться, чтобы что-то разобрать, но со временем наёмник привык. Выбора не было. Факелы, запасённые в сумке, промокли и высохнут нескоро. Так что придётся идти прямо так, почти наощупь.
        Контуры обстановки постепенно выплывали из мрака. В призрачном сиянии фонаря они напоминали загробный мир, навевая дополнительную жуть. Осторожно продвигаясь вперёд, Андрей обнаружил, что полы были каменными и состояли из одинаковых тёмно-светлых квадратов. Многие из плит были вздыблены какими-то белёсыми корнями или ростками, растущими тут в буйном изобилии. Эти ростки проходили сквозь камни и оплетали не только пол, но и стены и даже потолок. Сам потолок имел арочную форму, а стены были украшены орнаментами. А на выходе из комнаты виднелись приоткрытые кованные створки. Каждый неосторожный шаг отдавался гулким эхом. Атмосфера вокруг была гнетущей и неживой, словно сама вечность посетила это заброшенное место. Андрей начинал догадываться, что попал в древние катакомбы.
        Осторожно пройдя сквозь щель между створками, наёмник обнаружил мрачный проход, украшенный колоннами и заплетённый паутиной. Всюду был тёмный камень и острые грани узоров. Это место, сама его суть, стилистика, а также невозможность видеть далее трёх метров перед собой, напрягала нервы. Словно вор, попавший в огромный и опасный замок, он начал осторожно пробираться вперёд, всматриваясь во тьму и чутко поворачивая уши на каждый шум.
        Он продолжал идти по следам, но внезапно они скомкались в беспорядочную мешанину на полу.
        «Скри-и-и, вжи-и-и-и, скри-и-и-и…» - странные скребущие звуки донеслись из темноты.
        Сердце тут же сделало кульбит. Спрятав светильник за пазуху, Андрей выхватил булаву и проворно нырнул за ближайшую колонну, где и затих.
        Однако проходили минуты, ничего не менялось, и даже звук не менялся и повторялся с той же равномерной периодичностью. В конце концов наёмнику пришлось, скрепя сердце, двинуться вперёд, к источнику звука.
        Он шёл медленно, держа руку со щитом и фонарём перед собой. Зеленоватое освещение, льющееся из-под стеклянного колпака, придавало местности пугающий потусторонний оттенок. Шаг, ещё шаг, и вот уже в круг света попал источник странного скрежета. Андрей нахмурился.
        На полу обнаружилось странное нечто, похожее на металлического паука размером с хорошую собаку. У паука было гротескное коточеловеческое лицо с жуткими красными глазами. Лапы создания были острыми и длинными. Андрей не сомневался, что они способны проткнуть любого незваного гостя. Призрачный свет от фонаря делал чудище особенно пугающим и уродливым.
        Но была и хорошая сторона. Паук оказался повреждён. Половина его тела была оторвана и нещадно искрила. Всякий раз, когда он пытался сдвинуться, он просто крутился на месте, издавая звук: «Вж-ж-ж, скри-и-и-и» При этом его красные глазищи, расположенные на металлической роже, неотрывно следили за Андреем. Вдруг чудище извернулось и сумело прыгнуть на нарушителя.
        - Господь Кошачьей мяты всемогущий! - в ужасе выпалил Андрей.
        Опытный наёмник даже не задумывался. Рефлексы сделали всё сами. «Тяжёлый-В-5» с полной загрузкой со свистом рассёк воздух и просто разорвал металлическое лицо. Паук отлетел к стене и, последний раз искранув, затих.
        На этот раз победа далась легко, но что если на пути попадётся целый и полностью боеспособный монстр? Об этом не хотелось даже думать.
        И тут, словно услышав его молитвы, в одной из боковых стен со скрежетом отворилась ниша, и из неё вылез новый металлический паук. Вероятно, это была замена уничтоженному стражу. Но кто ж знал… Тварь тут же ринулась на нарушителя. Со всеми исправными лапами, она добралась до Андрея за считанные секунды.
        - Ёшкин кот! - нервно выдохнул Андрей, уклоняясь, будто заправский гимнаст и едва избегая фатального удара.
        Используя передние ноги как рапиры, паук принялся совершать в его сторону молниеносные выпады, и только опыт помог наёмнику избежать участи стать канапе в первую же секунду боя. С тонким лязгом металлическая лапа столкнулась с булавой. По поверхности оружия прошлись светящиеся волны укрепления. Руна сработала как надо, и оружие осталось целым. Вторая лапа ударила в щит. Бедняга щит. Он и так был изрядно потрёпан костяными гоблинами и держался на честном слове. С громким треском Андрей остался без щита. Тот просто раскололся на две части, будто бревно под топором. Слава богу, хоть лампа не вылетела из рук. Остаться без света в такой момент было бы смерти подобно.
        Паук не был гигантским, но его сила ужасала. Андрей начал сильно сомневаться, что лазить по катакомбам так уж легко и прибыльно. Стало понятно и то, почему исследователей руин так мало. Будь на его месте обычный воин, он бы уже отправился в Мятный рай.
        Отбросив щит, Андрей разорвал дистанцию. Паук не хотел давать ему такой возможности. Он оттолкнулся от пола и прыгнул вперёд, вытянув лапы в попытке достать оппонента. Однако тем самым он создал наёмнику шанс для атаки. Поняв, что противник не сможет маневрировать, пока не закончит свой прыжок, Андрей сместился чуть вбок. Лампа полетела вниз.
        Для него она и острые лапы паука стали перемещаться, будто в замедлении, настолько котолюд сконцентрировался. Брешь и возможность для удара были найдены. Мышцы натянулись, словно канаты, и перехватив булаву обеими руками, Андрей что было силы врезал по голему сверху.
        От удара, правую часть механизма буквально размазало по полу. Прибило, как… паука тапком. Однако тварь не сдохла и всё ещё могла ползать на левой половине лап, поэтому Андрей раскурочил и их. Теперь паук мог лишь злобно зыркать на нарушителя своими красными глазищами-фонариками. От вида его странного лица, становилось жутковато. Вот так всё вернулось к изначальному. Оставалось лишь надеяться, что пока что это всё, и больше никто не выскочит в самый неожиданный момент.
        Теперь наёмник был полностью уверен, что он в катакомбах. А чем ещё это могло быть? Странное подземелье, в которое переносит неизвестный магический механизм, явная древность постройки, металлические големы-стражи, технология создания которых утеряна. Всё сходилось с байками о катакомбах.
        Правда была проблема. Андрей никогда не бывал в катакомбах лично, так что понятия не имел, что делать и как тут вообще выживать. Единственное, что он мог наверняка - не поддаваться панике и надеяться на лучшее. Ну и говорили, что в катакомбах скрывались невиданные сокровища и прочие ценности. Попав сюда, можно было враз разбогатеть. Это ли не повод для радости? Да…
        Впрочем, и с этим была нестыковка. Андрею, конечно, попадались ребята, которые лазили по подобным местам и тырили там артефакты, но подробностей ремесла они не раскрывали. Впрочем, кое о чём наёмник уже догадался - кристаллы. С этой мыслью он подошел к первому, уже разбитому пауку.
        - Эта штука должна от чего-то питаться, - решив проверить эту версию, он принялся копаться во внутренностях металлической твари. Магические кристаллы имели множество применений, которые пришлись бы кстати в таком неприветливом месте. Да и банальную наживу никто не отменял. Что ни говори, а Андрей не собирался тут сгинуть, и планы на «потом» у него, само собой, были.
        Металл оказался дико прочным. Непонятно было, как другие искатели выходили из положения, но спросить у них прямо сейчас не выйдет. Поэтому, пользуясь своей громадной силой, и булавой, как кувалдой, наёмник по-варварски раскурочил корпус голема-паука, и был таков. Приложив титанические усилия, он добрался до внутренностей.
        Там было много мешающих деталей, но Андрей просто выдрал их с корнем. Далее проглядывался крошечный кристалл, размером с ноготь, заключённый в клетку из синеватой проволоки. Андрей тут же ухватил его и попытался извлечь, однако внезапно кристалл стал нагреваться и излучать ослепительное сияние.
        Поняв, что что-то не так, бледный, как мел, наёмник тут же отбросил паука как можно дальше и лёг на землю. И не зря. С оглушительным звоном из обломков вырвалась взрывная магическая энергия, способная сжечь всё живое в десяти метрах от эпицентра.
        - Неслабо так жахнуло, хорошо хоть не прибило! - покачал головой он, с опаской поднимаясь, после того, как всё затихло. Даже стены обгорели. Андрей сухо сглотнул.
        «Проклятье! Не вышло! Как же они это делали? Эх, если бы у меня был хоть один знакомый, соображающий в магических контурах!» - с этими мыслями, Андрею оставалось лишь сокрушённо скрипеть зубами. Случай с пауками послужил ему хорошим предостережением.
        К счастью, больше неожиданностей не было. Постепенно коридор кончился. Скрытая каменная ниша, ныне распахнутая, позволяла проникнуть в широкий зал и наводила на мысль, что коридор, из которого появился наёмник, был неким тайным ходом. Кому и зачем мог понадобиться настолько неудобный тайный ход оставалось неясно.
        Отбросив эти мысли, Андрей направился дальше, в раскинувшийся впереди зал. Тот был просто огромным. О его размере можно было судить из-за гусениц, которые активно жировали на ростках, покрывавших стены. Гусениц были мириады. Они сидели на полу, потолке, стенах и многочисленных колоннах. Зал был настолько обширен, что, благодаря огням этих тварей, представлял из себя космическое зрелище. Жаль тусклые точки огней не добавляли освещённости. В остальном, тут было так же жутко, как и везде.
        Андрей шел среди колонн, будто меж древесных колоссов в гигантском лесу. Он осторожничал и не хотел идти в центр зала. Вместо этого лучше бы тихонечко красться вдоль стены, но следы предыдущих путников пролегали именно по центру. Мягкой походкой перебегая от колонны к колонне, Андрей напрягал все органы чувств, готовый моментально затаиться.
        И не зря. Что-то двигалось в темноте. На секунду Андрею показалось, что в воздухе пронеслась какая-то бледная лента. Она лишь мелькнула, но этого было достаточно, чтобы острые глаза котолюда зацепились за её силуэт. В темноте перемещения этой штуки выдавали лишь огоньки, мигающие, когда лента перекрывала их свет. Ни звука, ни дуновения. Лишь неизвестная опасность во тьме.
        Андрей проглотил ком в горле. Что бы это ни было, оно было громадным: как минимум толщиной в руку и неимоверной длины. Вскоре наёмник заметил, что лента дотянулась до потолка, после чего оттуда сорвалось несколько огоньков. Вероятно, гусеницы тоже были в ужасе, потому что сорванные огоньки стали сиять ярче, будто кричали. Оно и понятно: нечто белёсое обвилось вокруг них и сдавило с громадной силой. Одна из гусениц даже лопнула. Со скоростью метеорита все пойманные жертвы исчезли где-то вдали.
        С расширенными от ужаса глазами Андрей начал быстро отступать из этого жутковатого места, как вдруг из темноты выстрелила такая же непонятная, похожая на щупальце дрянь и обвилась вокруг его ноги. Сдавив её с медвежьей силой, щупальце потянуло Андрея в ту же сторону, куда минутой назад исчезли гусеницы.
        Тело наёмника заскользило по полу, больно ударяясь о вздыбленные плиты, какие-то упавшие статуи и колонны. Проскользив довольно далеко, Андрею, в конце концов, удалось зацепиться за какую-то выемку в полу. Кожаный сапог, вокруг которого обвилась тварь, слетел с ноги и упорхнул во тьму, сжимаемый в мёртвой петле. Но неведомый монстр, или что это там было, быстро понял, что жертва ускользнула.
        Не успел Андрей подняться, как его схватили снова, на этот раз прямо поперёк туловища. Но наёмник сумел выхватить меч и что есть силы рубанул по странному щупальцу. Оно мерзко хрустнуло, словно срубленный бамбук, и Андрей снова упал на землю. Бросив лампу, он ринулся во мрак, не разбирая дороги. Однако тварь прекрасно ориентировалась даже без света. Щупальце вновь настигло беглеца, на этот раз захлестнув его руку с зажатым в ней мечом.
        Это было то же самое щупальце. Обрубленное навершие сочилась жёлтой мерзко пахнущей жижей, но травма не мешала твари крепко вцепиться в свою жертву. Рука с мечом оказалась обездвижена, вдобавок эта гадость начала обвиваться вокруг всего тела Андрея, пытаясь полностью его обмотать и обездвижить. Неимоверная тяжесть навалилась на грудную клетку. Трудно было даже вздохнуть, не то, что пошевелиться.
        Когда Андрей начал думать, что его дела по-настоящему плохи, прогремел взрыв. Внезапно щупальце обмякло, и наёмник, уже поднятый в воздух, шмякнулся обратно на землю, замотанный с ног до головы, будто моток ниток. Проворно выбравшись из пут, он посмотрел в сторону взрыва. То, что он там разглядел, потрясло его.
        Взрывы продолжались. Они перемежались яркими вспышками молний, похожими на всепрожигающую дугу. В их свете мелькало громадное тело металлического голема. Правда ростом он был не с собаку, а с небольшой дом. Внешностью он напоминал гигантского уродливого клеща., из брюшка которого торчали штыри, которые порождали то огненные шары, то электрические дуги. Красные глаза механизма пронизывали мрак и, казалось, смотрели в душу.
        Атаки клеща были настолько яростными, что перемалывали шупальцеобразную тварь в труху. Не помогло даже появление второго и третьего щупальца. Получив изрядный урон, белёсые черви скрылись во тьме, всосавшись куда-то вниз. Андрей мог лишь возблагодарить удачу за то, что раньше ему попадались такие маленькие и сравнительно безобидные големы.
        Не успел наёмник обрадоваться внезапному спасению, как понял, что громадный голем смотрит прямо на него. Красные глаза громадного клеща сузились, фиксируя новую неопознанную цель. Спустя секунду, та была классифицирована, как нарушитель.
        Андрей и не ждал от этой штуки чего-то хорошего, он уже вовсю уносил ноги. Слава гусеницам, он различил возле себя колонну, и прыгнул за неё. В ту же секунду прямо в его сторону ударил огнешар, взорвавшись и оторвав от опоры каменный кусок. Андрей зажал уши и свернулся калачиком, но, кажется, его всё равно немного контузило, а ещё с ног до головы обсыпало пылью. Казалось, сам мир трясётся в агонии. В ушах стоял противный звон.
        В десятый раз за день дело было дрянь, как вдруг ситуация снова изменилась. Внезапно, голем был атакован. Щупальца затаились и ждали когда он отвернётся, чтобы снова напасть. Видно, машина, доставившая им столько проблем, стала приоритетной целью, и они забыли об Андрее, чему последний был несказанно рад.
        На этот раз, их было много. Они обвили голема, будто путы. После чего перевернули, лишая манёвренности. Раздались новые взрывы. Андрей, тем временем, резво нёсся во тьме. Лишь раз он рискнул обернуться, увидев, что голем превратился в один большой шевелящийся шар. Но ненадолго, клубок тут же был разрезан ослепительной молнией, которая грохнула в ближайшую колонну. Снова брызнула каменная крошка, а на поверхности опоры остался раскалённый след.
        Но и щупальца сдаваться не собирались. Одно из них сумело оторвать внешнюю пластину и пролезть во внутреннюю структуры машины, а затем осветилось прерывистыми пульсирующими огнями. Кажется, оно начало выкачивать из механизма энергию. В ответ на это, внезапно часть механизма открылась и оттуда вырвался манипулятор с пилой. С противным визгом он вгрызся в белёсый клубок. Желтоватый сок распылило в воздух.
        Дальше Андрей не смотрел. Ему было явно не до того. Наёмник оказался возле стены, и побежал вдоль неё в ту сторону, откуда пришёл. Но бежать было далеко. Если хоть кто-то из этих монстров отвлечётся, это будет неизбежный жуткий конец!
        С этими паническими мыслями, сердце отсчитывало секунды, замирая в ожидании нападения, когда внезапно наёмник нашёл куда ему скрыться. В стене обнаружился ещё один проход. Тут же ринувшись туда, Андрей упёрся в толстую металлическую дверь. К счастью, та была не заперта и открывалась вполне стандартным способом. В ужасе нырнув за неё, насмерть перепуганный наёмник тут же её захлопнул и не мешкая ринулся дальше, пробираясь вдоль стены на ощупь.
        Туннель быстро привёл в какое-то широкое пространство. И тут Андрей почувствовал, будто прошёл сквозь невидимую плёнку. Не успел он удивиться, как всё вокруг изменилось. Мрак рассеялся, откуда ни возьмись появился свет, обстановка в помещении стала видна, и более того, здесь кто-то был!
        Глава 10: Про наёмника-бомжа, девушку и диалоги уровня Торонтино
        - Ну здравствуй, наёмник! - раздался знакомый голос.
        - Госпожа Ирис?! - воскликнул Андрей, тоже явно опешивший от всех этих неожиданных встреч, отчего прямо на ходу напоролся на какой-то хлам и, оступившись, рухнул в гору мусора.
        - Ну уж явно не призрачная медуза, - хмыкнула магичка. Вдобавок она презрительно стрельнула глазами, видимо прозвучавший вопрос показался ей глупым. А ещё её позабавила реакция наёмника. Видимо этот деревенщина в жизни не видел таких волшебств. Это ж надо, бежал в темноте и тут резко всё появилось! Невероятно!
        Несмотря на сарказм, в данный момент магичка Ирис не производила впечатления кого-то важного. Она потерянно сидела в каменной комнате, больше похожей на тюремную камеру, причём на каком-то грязном ящике, опираясь на ещё более грязную бочку. Её шикарная шляпа, визитная карточка любого мага, куда-то исчезла. Одежда её была потрёпана, а сама владелица имела нервный и измождённый вид.
        - Мы должны бежать, прятаться! - не обращая внимания на издёвку, Андрей тут же вскочил на ноги, - Это что, тупик?! - панически воскликнул он, взволнованно осматривал глухую комнату, похожую на каменный мешок. Ящики, бочки, мусор и никакого выхода, кроме того, через который он только что вбежал.
        - Судя по всему да, тупик, причём во всех смыслах. Увы и ах! - сказав это, магичка приложила ладонь к лицу, будто у неё раскалывалась голова. Кажется, возможная погоня её не волновала, но волновало другое, - Откуда ты здесь взялся? - пробурчала она болезненно жмуря глаза и массируя виски.
        - Упал в пещеру и меня втянуло в какую-то штуковину на дне… Но важно! Нам срочно нужно бежать! Там… Там такое! Такое! Там… - Андрей хотел уже было рассказать о том, что же такое он видел, но только и сумел что руками всплеснуть. Обернувшись назад, он обнаружил, что дверь, расположенная в коридоре, почему-то прекрасно видна, правда в каком-то странном зеленоватом оттенке. Андрей быстро смекнул, что это из-за заклинания. Но не важно. Главное, что в неё никто не ворвался, и это несказанно радовало. Возможно враги были заняты битвой друг с другом, только надолго ли?
        - Не волнуйся, мы под заклинанием скрытия, ни одна тварь, и даже щупальца, не чуют это место. Они тебя потеряли и не придут, - успокоила Андрея магичка, - Так что помрём сами, - спокойно добавила она. Кажется, после того, как Андрей сказал, что попал сюда таким же непонятным образом, магичке стало ещё паршивее. Но не сильно, потому что хуже и быть не могло. Видно, она и не рассчитывала, что кто-то осознанно найдёт скрытый в толще воды портал и давно уже простилась с надеждой.
        - Сокрытие? Но я же это место нашёл. Что если что-то ворвётся сюда?! - Андрей всё не мог успокоиться, ему так и не удалось перенять уверенность собеседницы.
        - Ты добрался сюда только потому, что я не убила тебя на подходе. Я тебя видела, а ты меня нет. Да и вообще, ты что, знаешь, как сделать нашу ситуацию безопаснее? - устало отмахнулась от него Ирис.
        Узнав всё, что ей было нужно, она снова впала в апатию. От всей этой суеты у ней и правда трещала голова. Да и отмашка вышла явно через силу. Андрей заметил, что пальцы на левой руке у ней были обуглены, а на плече и боку запеклась кровь, контрастируя на белой мантии.
        - Вы ранены? Может нужна помощь? - тут же забеспокоился он.
        - Не подходи, - предложение было воспринято в штыки, - Это… просто небольшая рана. Я уже выпила целебные эликсиры, так что просто найди себе угол и сядь там, тоже погорюй. Только где-нибудь… подальше.
        - Э-э-э… Ну как хотите… - Андрей решил не навязываться. И в самом деле, кем он вообще был, чтобы предлагать помощь магу? Да ещё с его жутковатой внешностью, не удивительно, что его послали. Но вежливость требовала хотя бы попытки.
        Не сильно то и расстроенный, он еще немного приглядел за дверью, после чего убедился, что хвоста нет и смог успокоиться.
        «Вроде, пронесло! Наверное, она не врёт,» - с облегчением подумал Андрей. Видно, заклинание и правда работало, как надо.
        Это означало относительную, пусть и тупиковую, безопасность. А по сему, стоило сделать передышку и составить дальнейший план. Обойдя комнату, Андрей выбрал первый попавшийся ящик и, как и просила его новая соседка, сел в отдалении чтобы никого не нервировать. Сама же соседка в это время подозрительно зыркала на него, рискуя прожечь дыру в наёмничьем лбу. Видимо, какая-то мысль пришла ей в голову, снова вывела из ступора и заставила о чём-то напряжённо размышлять.
        Позыркав в своё удовольствие и удостоверившись, что новоприбывший не собирается приближаться, магичка принялась укреплять сокрытие и возобновлять свет. Происходило это очень интересно. Пальцы соседки Андрея двигались в воздухе, рисуя замысловатые разноцветные линии. Из них сплеталось что-то вроде трёхмерной структуры с пересечениями, которые светились от взаимодействия. Когда структура завершилась, она тут же исчезла и проявился нужный эффект.
        Чтобы усилить исчезающий шарик света, висящий под потолком, понадобилось всего две линии и всего несколько пересечений, однако на купол невидимости ушло намного больше сил. Ирис даже пришлось задействовать больную руку. Через некоторое время структура превратилась в новый «мыльный пузырь», который принялся шириться в стороны.
        Андрей с удивлением обнаружил, что, когда пузырь её поглотил, магичка просто исчезла в воздухе. Когда заклинание поглотило шар света, мгновенно стало темно. Затем пузырь расширился дальше, слившись со старым, и наёмник оказался внутри. Ему вновь показалось, что он прошёл сквозь плёнку, причём более толстую, чем предыдущая. После этого свет и сама магичка вновь появились.
        - Неудивительно, что ты потрясён, наёмник. Так можем только мы, маги, - кажется новой соседке Андрея понравился произведённый эффект. Пусть он и страшный, но всё же свидетель её мастерства, да к тому же ещё и мужчина. Женщины всегда любят покрасоваться. Даже в таких обстоятельствах.
        - Да, это было удивительно. Супер! - не стал скрывать Андрей. Он и правда считал, что всегда стоит отдавать должное.
        - Пытаешься быть вежливым? Прости, но со мной это не работает. С некоторых пор я никому не верю, - неожиданно резко ответила Ирис. Теперь в её глазах блуждал какой-то непонятный немного даже безумный огонёк.
        - Это правильно, правда лишь с одной стороны, не стоит судить, не разобравшись как следует. Иногда и доверие приносит пользу, - решил поддержать разговор Андрей. Разговор, тем более хороший философский спор, лучше неловкой тишины. И вообще, это же спорные истины, тут всем и всегда есть что сказать. Можно часами болаболить! Можно легко начать беседу и отлично поболтать, не напрягаясь. Ведь так?
        - Зубы заговариваешь? От таких, как ты, одни проблемы! - внезапно черты магички ожесточились, - Зачем ты сюда пришёл? Нет других мест, чтобы спокойно помереть?! - резко бросила она. Андрею начало казаться, что его провоцируют. Только вот зачем? Что за внезапная истерика? Этого он не понимал и ссориться не хотел, но все же было обидно ничего не отвечать.
        - Не очень-то гостеприимно. Я вообще-то рисковал пробираясь сюда, - холодно бросил он.
        - И как идиот попал в ту же ловушку, а теперь ещё и мне спокойно помереть не даёшь, - Ирис бесило, что кто-то видел её в таком плачевном состоянии.
        - Кажется у кого-то от отчаяния крыша едет? И это великий маг, тот, кого почитают в любой точке Кошарэса?! - Андрей искренне считал, что не заслужил таких грубостей, маг эта дамочка или кто там, но надо хоть немножко стараться держать себя в руках.
        - Только не воображай много, раз я позволила с собой говорить. Один мой огнешар может поджарить любого нахала! - предупредила его магичка. Кажется, её раздражение наконец нашло выход. Словно гроза, проходившая над голой равниной с высоким деревом на единственном в округе холме.
        - Нахал? Я хотя бы не психопат, - парировал Андрей.
        - Кто тебя знает… Мужчина и женщина одни в катакомбах на грани смерти. Возможно это последние часы в их жизни, и тут такое насекомое, как ты, может подумать: «А почему бы и нет?»
        - Чего? - Андрей был немного озадачен таким продолжением беседы. Ничего к такому повороту не вело. Да за кого его принимают?! Вернее, даже, за кого она себя принимает?!
        - Ты зашёл сюда, обнаружил, что я ранена, да ещё в разорванной одежде, и с тех пор не отводишь взгляд, но ты ошибся. Даже если я умру, я не позволю такой образине, как ты, даже прикоснуться ко мне. А если попытаешься что-то выкинуть, поджарю всё, что тебе дорого! - угрожающе прошипела Ирис, похожая на разозлённую кошку.
        - Что? Прошу прощенья за прямоту, но что за чушь!? Я, вообще-то пришёл сюда, чтобы тебя спасти! - воскликнул наёмник, до глубины души поражённый такой неуважительной неблагодарностью. От неожиданности, он даже «выкать» перестал. Один Бог кошачьей мяты знает, сколько раз за этот день он чуть не умер, сколько рисковал, пока добрался сюда. И ради чего? Ради этого балагана?
        - Я не верю тебе, гадкий мужлан, поэтому лучше сразу умри! - с этим выкриком Ирис с удивительной скоростью сотворила ещё одну структуру. Это и в правду был огнешар, причём другой рукой она уже создавала второй!
        - Погоди, давай всё обсудим, я и вправду пришёл тебя спасти, и остальных тоже! Нет причин для… - договорить он не успел. Магичка уже закончила огнешар и метнула прямо в него. Это был крошечный ярко-красный шарик размером с абрикос, но его не стоило недооценивать. Если тело с ним соприкоснётся, то его тут же разорвёт на куски. Если просто оказаться рядом с местом попадания, то не разорвёт. Всего лишь превратишься в живой факел.
        В этот критический момент рефлексы наёмника включились на полную. До того, как шар в него попал, Андрей уже извернулся и ловко метнул в него пустой ящик. Прогремел взрыв, и несколько метров пространства утонули в огненном мареве, а от ящика остались лишь горящие ошмётки. В тесной комнатке, шириной едва ли дюжину метров, это было убийственно. Горящие щепки летели в глаза, дым и огонь застлал воздух, а громогласный звук едва не разорвал перепонки.
        Из-за того, что шар взорвался намного ближе, чем она предполагала, магичка оказалась оглушена. Всего на мгновение, но этого хватило, чтобы откуда-то сбоку, из дыма, прямо перед ней появился наёмник. Он двигался настолько быстро, что сложно было поверить, если не быть свидетелем.
        Легким движением он ударил магичку ребром руки в шею, отчего та благополучно отключилась, а незаконченный огнешар в её руке просто рассеялся безвредными искрами.
        - Прости, но истеричные барышни не по мне. Хватит уже мечтать, - пробормотал Андрей тяжело дыша от пережитого стресса. Затем ловко подхватил обмякшее тело и, спустя пару секунд, просто положил его на пол.
        Хотя попытка его убийства, это как-то уж слишком, и можно было поглумиться в ответ, но нет. Всё же у него были принципы. Да и в бытности наёмником, это был далеко не первый подобный случай. Бывали ситуации и хлеще. Так что Андрей взял себя в руки, решив, как он сам недавно говорил, «сначала разобраться, а уже потом уже судить». Да и чего греха таить, стоило признать, что его противница была по-настоящему красива. Пышные светлые кудри рассыпались по её открытым плечам, оттеняя изящные мохнатые уши. А чуть вздёрнутый носик и длинный ухоженный хвост никого бы не оставил равнодушным. Отчасти, Андрею было понятно, почему она так переживала.
        Ирис провалялась в отключке два часа, прежде чем снова открыть глаза. За это время эликсиры подействовали, и ей немного полегчало. Убедившись, что она всё ещё одета, и никто на неё не покусился, она вздохнула с явным облегчением. Правда, теперь она была связана, причём так, что не могла пошевелить и пальцем.
        - Значит так маги платят за попытку своего спасения? - прозвучал голос рядом с ней.
        - Ах ты… - Ирис хотела выругаться, но замолчала на полуслове, бессильно затрепыхавшись на месте. Ей пришлось переосмыслить своё положение, кроме того, недавняя схватка произвела на неё неизгладимое впечатление. Вкупе с тем, что она знала до этого, она снова заинтересовалась Андреем, - Как… Как ты это сделал?! - теперь пришла очередь Ирис удивляться.
        - Это называется реальный боевой опыт, ничего удивительного, и уж тем более обидного тут нет. Или я должен был дать себя убить? - пожал плечами Андрей, его не удивила эта смена настроения. Впечатлительная девочка из богатой семьи. Что с неё взять? Он не задумывался, но вероятно он был единственным, кто смел думать о маге в подобном пренебрежительном ключе.
        - Ничего удивительного? Ну-ну… - буркнула магичка в ответ.
        - Главное, что у меня действительно нет никаких злобных намерений, мы должны успокоиться и нормально всё обсудить, - воодушевлённый неплохим началом разговора, наёмник, бросил расхаживать по комнате и даже присел перед пленницей на корточки.
        До этого он два часа ломал голову, как успокоить Ирис, когда она очнётся и обнаружит, что её связали, и как потом призвать её к сотрудничеству, что было бы наилучшим вариантом. Грубой силой этого добиваться не хотелось. Это было как-то… не по котолюдски. Да и как прикажешь доверять и подставлять спину в таком случае? Или тащить Ирис с собой как балласт, постоянно ожидая от неё подлости? О самом радикальном варианте даже думать не хотелось. На то он и самый радикальный, и вообще что-то подобное Андрею претило.
        Хорошо, я верю тебе и… - следующие слова магичка выдавила сквозь зубы, - Я прошу прощенья и не стану нападать снова. И раз у тебя нет никаких гнусных планов на мой счёт, тогда будь добр, развяжи меня, - тут же состроила глазки она.
        - И ты правда не нападёшь и не возьмешь слова назад? Клянёшься честью мага, или ещё чем-нибудь? - недоверчиво вздохнул Андрей.
        - А ты забавный, наёмник! Верить на слово… Даже паладины бывают скотами! - усмехнулась магичка, - Но я не стану нападать. Раз я так сказала, то выполню обещание, - её голос прозвучал достаточно решительно хотя и немного снисходительно. Всё-таки маги высокомерные гады, от этого никуда не денешься.
        Услышав это, Андрей снова вздохнул. Но диалог прошёл в пределах ожиданий, поэтому он решил рискнуть и начал развязывать путы. Свет становился всё тусклее, да и скрывающий купол постепенно начинал подрагивать, показывая, что надолго его не хватит. Нужно было обновлять заклинания, а без мага этого не сделать. Да и, в случае чего, Андрей был уверен, что вырубит эту девчонку снова.
        - Я, конечно, всё понимаю, но зачем было так шуметь? Думаю, даже у такого мощного сокрытия есть предел, - Андрей не упустил случая высказать краткую претензию.
        - Нет, ты действительно забавный, проклятый - пробормотала Ирис хохотнув, отчего тут же схватилась за окровавленный бок, - Наша гибель лишь вопрос времени. В руинах нет ни воды, ни еды. Они кишат монстрами. Отсюда нет выхода, а ты озабочен такой мелочной ерундой. Всё, что мы можем, это отсиживаться в этой норе, и всё равно, рано или поздно нам крышка. А я ведь могла оказать тебе такую услугу… - кажется, недавнее поражение сильно выбило девушку из колеи, и окончательно подорвало веру в будущее, зато поубавило спесь и сделало хоть чуть-чуть спокойнее. Правда чёрный юморок, проскакивающий так некстати, никуда не делся.
        Андрея такой настрой не вдохновлял.
        - Я не собираюсь тут помирать, и тебе не советую. Мы выберемся отсюда, и точка! Затем я сюда и пришёл, - ответил он ей, глядя прямо в глаза. В этом простом взгляде было столько уверенности, что магичка невольно улыбнулась. В её душе зажегся слабый лучик надежды.
        - Ты говоришь, что пришёл спасти меня. Раз ты осознанно пошёл на такой безумный риск, значит у тебя есть какой-то план, верно? - спросила она. Даже её голос зазвучал не так безжизненно, как раньше.
        - Нет, я понятия не имею, что нам теперь делать, но мы что-нибудь придумаем, - лучезарно кивнул Андрей.
        Услышав такое ободрение, взгляд ирис снова превратился во взгляд дохлой рыбы. Она даже забыла создать огнешар, хотя была свободна, и снова имела возможность поджарить этого нахала.
        - Ты… больной! Ты знаешь это?! - сказала она, садясь прямо и хлопая себе ладонью по лицу.
        Глава 11: Совершенно не дающая ответа на вопрос, что же важнее: ум или сила
        - Ну, уже десять лет как больной, так что не обидно, - парировал Андрей, - Ты же не собираешься просто сидеть на месте и ждать пока помрёшь? Это как минимум глупо!
        - Если ты не заметил, я ранена и даже идти нормально не могу. Да и куда мы пойдём? Портал заблокирован какой-то силой, и это надолго. И… и… Ты вообще видел белые щупальца и боевых големов?! Да нам конец, стоит лишь шаг отсюда ступить!
        - А как насчёт остальных? Где они? - решил вызнать наёмник. Этот вопрос уже давно вертелся на языке, но разговор сразу как-то не заладился, причём не только в этом аспекте.
        - Все? Я видела только советника. Этот козёл хотел, чтобы мы… А, неважно… А потом он бросил меня, как наживку, а сам сбежал, как последний трус! Я едва не погибла из-за этой жирной свиньи! - у Ирис даже костяшки пальцев побелели, настолько она сжала кулаки от гнева, вспоминая случившееся.
        - Вот, значит, как, - почесал затылок Андрей. Многие странности в поведении собеседницы становились понятней. Зная Джеральда, причём с детства, он был совсем не удивлён.
        - Значит, портал не работает, но почему? - он решил сменить тему.
        - Это звучит безумно, но я знаю, что говорю. Похоже его блокирует какая-то сильная магическая сущность, - на этом моменте Ирис вздрогнула и обхватила себя руками, - Что-то разумное, но не котолюд. Существо, что обладает огромной силой. Оно почему-то не хочет никого выпускать. Я не уверена, но, кажется именно оно контролирует щупальца. Мы просто еда, - последнее предложение она произнесла почти шёпотом.
        От этих откровений по спине Андрея пробежал неприятный холодок.
        - Чушь! Я не помру тут, и ты тоже, - он вновь схватил магичку за плечи, отчего ту передёрнуло, причём не только от боли. Всё-таки наёмник перед ней сильно смахивал на свежего зомби, - Ты пала духом, а ведь тебя едва задело. Что у тебя там? - Андрей быстро осмотрел магичку, будто опытный врач, - Пальцы обуглены? Это ерунда! Плечо обожжено? Ничего страшного!
        Быстро достав из своей сумки какую-то мазь он в мгновение ока намазал её на всю левую руку пострадавшей.
        - Что ты делаешь? Я уже выпила два эликсира. Что может какая-то мазь? - Ирис внезапно замолчала, - Раны перестают болеть! - удивлённо пробормотала она.
        Андрей тем временем продолжал её осматривать. Магичка сама не заметила, как тот залез ей под мантию. Благо та была разорвана в нужных местах.
        - Ах ты свинья! Ты же обещал! - взвизгнула Ирис, пытаясь отбиться от его рук.
        - Ещё у тебя трещина в ребре, и, кажется, лёгкое сотрясение, а так всё в полном порядке, за исключением пары несерьёзных царапин. Выпей это и пошли, - сказал Андрей, убирая руки и протягивая ей какой-то подозрительный пузырёк с тёмной жижей.
        - Что? Идти? Куда? - Ирис начало казаться, что она теряет нить. Она не понимала, то ли к ней пристают, то ли хотят свести с ума, причём в прямом смысле. А может вообще вообще хотят отравить.
        - Выбираться отсюда, конечно же, - бодро улыбнулся Андрей. Учитывая то, что изрядная часть его лица гнила заживо, улыбочка вышла та ещё.
        - Что это такое, какой-то опиат? - нахмурилась Ирис. Она взяла в дорогу несколько зелий лечения, но о таком даже не подумала.
        - Нет… не совсем… Просто обезболивающее. В реальном бою очень полезная штука, - туманно пояснил Андрей.
        - Значит у тебя всё же есть план, - Ирис, скрепя сердце, выпила чёрное пойло. Оно ужасно горчило, хоть закусывай, но зато быстро стало помогать. Уже через минуту магичка поняла, что вполне в состоянии подняться.
        «В теле такая лёгкость, наверняка у этого зелья дикие побочные эффекты, да и ладно» - мрачно подумала она. В отличие от неё, этот наёмник хотя бы имел понятие, что делать дальше. Как бы не хотелось ей признавать, в одном этот гад был прав: у неё не было этого долбанного боевого опыта, а у него был.
        Она поняла это давно, ещё будучи девчонкой. Кто мог видеть в ней хоть малейший авторитет, кто бы её слушал, попади она в Совет магов лишь за счёт связей? Она была лишь папиной дочкой, принцессой пустышкой без власти над собственной судьбой. Пока за ней стояла тень её отца, она могла спасть спокойно. Но что потом? Во многом именно поэтому она и отправилась в экспедицию, вопреки всем уговорам. Она хотела стать сильнее, увидеть реальную жизнь. Но ей попался не лучший телохранитель, а исследования и практика обернулись катастрофой. В какой-то степени это было невезение. Кто мог знать, что пол пещеры улетит в бездну ночного кошмара? Но, как говориться в одной банальной поговорке: «Везёт тем, кто этого заслуживает». Значит, она пока не заслужила.
        - Итак, что будем делать? - спросила магичка, бодро подхватив свои вещи и глядя в глаза Андрея, пытаясь уловить его дальнейшие планы.
        - Для начала, замаскируй нас, чтобы мы могли ходить в невидимости, - кивнул ей он.
        - Что? Ну ты даёшь… Я думала, что ты реально что-то придумал, - Ирис в очередной раз была разочарована, или она просто опять слишком многого ждала? - Да если б я могла маскировать себя в движении, думаешь, я бы сидела в этой комнатке?! - она закатила глаза, и раздражённо притопнула ногой, будто подросток, которому задали чистописание на все выходные.
        Усвоив эту подробность, это Андрей ничуть не смутился.
        - Значит ты можешь накладывать невидимость только на неподвижное в пространстве место? - уточнил он.
        - Да! - воскликнула магичка.
        - А что насчёт твоего посоха? Он ещё с тобой? - ещё в первую встречу возле источника Андрей видел, что у Ирис был посох. Он знал, что это важнейший инструмент любого уважающего себя мага, сильно умножающий его силы.
        - Он разряжен, я его убрала, и у меня нет возможности его зарядить. У меня нет кристаллов и почти нет зелий! У меня нет ничего! Легче просто забыть о нём, - горестно вздохнула Ирис.
        - Кристаллов… А ты разбираешься в магических контурах? - тут же заинтересовался наёмник.
        - Конечно, я же учёный высшей категории! - девушка гордо выпятила грудь, для пущей важности откинув в сторону волосы. Получилось скорее карикатурно, чем элегантно, но Андрей не стал этого озвучивать. Вместо этого на его лице был восторг, словно он увидел невиданное сокровище.
        - Отлично, я знаю с чего нам начать! - с этими словами Андрей положил руки на плечи Ирис, - А теперь слушай план, - проникновенно произнёс он. От этого движения магичка невольно вздрогнула. В тусклом освещении, стоявший перед ней проклятый казался демоном из самых жутких недр, и он был слишком близко. Что ж, видимо на какое-то время придётся смириться.
        Спустя четверть часа, они закончили обсуждение плана. Было много споров, уточнений и неясностей, но так было безусловно лучше, чем вообще его не иметь.
        Спустя ещё пять минут, они выдвинулись в громадный зал. Как только они оказались за дверью, магичка тут же сотворила сферу невидимости. Теперь они оба оказались в скрытности. Окружающий пейзаж проявился из тьмы в зеленоватом свете, будто на глубине затянутого ряской пруда.
        - Кидай свет! - бросил Андрей магичке.
        Та не заставила себя ждать, сотворив большой шар света. Спустя несколько секунд, огромный сияющий шар поднялся вверх, под самый потолок гигантского зала, осветив его, будто яркий подземный Гелиос.
        Свет преобразил пространство громадного подземелья. Казалось даже древние стены пошли удивлённой рябью, хотя это и была лишь причудливая игра острых граней барельефов и отброшенных ими теней. Видимо, данное место многие века не видело такого яркого света.
        В нём заискрились и словно бы ожили мозаики, озарились грандиозные статуи, живописные орнаменты и лепнина, а ещё целые стада шевелящихся гусениц. Их невероятно раззадорило это свечение, исходившее от заклинания Ирис, и они принялись неистово извиваться и ползти в его сторону по потолку. Многие гектары его поверхности превратились в шевелящийся ковёр.
        А ещё, свет выхватил колоссального боевого голема в виде гигантского клеща. У него была повреждена защитная пластина, которую сейчас чинил один из его манипуляторов. При каждом прикосновении к пластине от манипулятора летели искры, будто там сверкала крошечная молния. В остальном голем был цел, и вокруг не было ни одного щупальца. Тем временем, шар света нарочно полетел так, чтобы пробраться чудищу за спину.
        Привлечённый странным происшествием, механизм вздрогнул и активизировался, после чего, перебирая ножками, ловко развернулся в сторону шара. Его красные глаза некоторое время изучали странный неопознанный летающий объект, после чего один из волосков на брюшке пальнул молнией и та оглушительно жахнула прямо в шар. Естественно, шару это почти не повредило, разве что он чуть потускнел. Не успокоившись на достигнутом, клещ-голем разразился целой очередью молний. С потолка на него тут же посыпался целый дождь отчаянно извивающихся гусениц.
        В это время Андрей проворно схватил Ирис на руки и рванул с места, причём с такой прытью, будто за ними гнался её жених. Хотя, какая тут романтика. Монстроподобный наёмник нёсся со скоростью лошади. У магички аж ветер в ушах свистел. При этом её так сильно телепало, что желудок чуть не вылетал из глотки.
        - Несколько секунд спустя, Андрей заметил, что свет вот-вот исчезнет, а значит голем скоро потеряет к нему интерес.
        Он тут же прыгнул за одну из колонн, а Магичка освободила новую, уже заготовленную сферу невидимости. Это было сделано очень вовремя. С хлёстким потрескиванием шар света лопнул, будто пересохший мыльный пузырь.
        Успешно уничтожив назойливое нечто, резвившееся под потолком, голем с чувством выполненного долга вернулся на своё старое место. Ему показалось, что пока он был занят, сзади ощущался какой-то шум. Просканировав местность и ничего не найдя, голем вернулся к режиму ожидания.
        - Ву-у-ух, - выдохнул наёмник, пока Ирис сидела на земле и пыталась унять головокружение.
        - А нельзя было поаккуратнее? Я же ранена! - возмущенно бросила она.
        - Если бы нас поджарило молнией, вот тогда было бы неаккуратно, - покачал головой Андрей, внимательно наблюдая за гигантским механическим клещом.
        Убедившись, что тот не проявляет признаков активности, он смог немного успокоиться. Тем временем, Ирис активировала свой браслет на руке, после чего прямо в её руке возник бутылёк с синим зельем. Поднеся его к губам, она сделала маленький глоток, после чего браслет снова активировался, и бутылёк исчез.
        Андрей не стал комментировать произошедшее или подавать вида, хотя внутренне был ошарашен. Раньше он никогда не видел, как применяют пространственную магию, только слышал об этом.
        - Ничего удивительного. Обычное дело, - развела руками Ирис. От неё не ускользнула глупая рожа Андрея. Тем не менее, сама она была удивлена куда сильнее. Только что этот проклятый наёмник бежал с грузом в шестьдесят килограмм, а ещё с вещами и оружием, будто перышко нёс!
        «Может он и сильный, но не настолько же. Кроме того, он же болен! Он вообще котолюд?!» - эти мысли не переставая крутились у ней в голове. Раньше этот парень представлялся ей просто необычным случаем, который неплохо бы изучить на досуге. Однако теперь ей казалось, что этого наёмника стоило немедленно доставить в лабораторию и ставить над ним опыты, а потом желательно ещё и… Было плохо, что они находились тут и не было такой возможности. Оставалось лишь выбросить эти мысли из головы. Пока что…
        - У меня крепкие ноги, - пояснил Андрей с таким лицом, будто дал исчерпывающий ответ.
        - А… ну тогда ясно… - скептически хмыкнула Ирис, - Кстати… Тебе наверное трудно нести все твои сумки. Можешь положить их в мой браслет, там полно места, - она не знала, почему предложила такое. Будучи магом, работать носильщиком у обычного наёмника… Уму не постижимо, но Ирис была умной девушкой, поэтому умела мыслить гибко. Сейчас манёвренность была важней её гордости.
        - Спасибо, - Андрей тут же кивнул, соглашаясь, что это была дельная идея. При себе он оставил лишь оружие и одну сумку с самым необходимым. Идти сразу стало намного удобнее. Покачав головой, он лишь вздохнул. Оставалось лишь молча завидовать всем этим магам и прочим богатеям, у которых были невероятные магические приспособления, делающие жизнь сущей халявой.
        Покончив с делами и немного отдышавшись, путники повторили старый трюк. Ирис управляла шариком света, а громадный механизм бегал за ним, как собака за мячиком. Это позволило им добраться до изначального коридора, где находился портал. Им очень повезло, что белые щупальца куда-то делись, наверное восстанавливались после схватки с големом. Но раз их не было, никто не стал жаловаться.
        Ирис не переставала поражаться странной тактике, которую они применяли. Она и подумать не могла, что заклинание света можно использовать таким странным образом.
        В коридоре она снова зажгла свет. Теперь он был гораздо меньше, но этого более чем хватало, чтобы видеть на двадцать метров вперёд. Скоро они пришли к тому месту, где лежал маленький голем-паук с оторванными лапками. Магическое существо, как и прежде, принялось буравить Андрея взглядом. Больше оно ничего не могло, но даже взгляд выглядел страшно.
        - Ты уверен, что после того, как мы его уничтожим не вылезет ещё с десяток разом? - решила уточнить магичка. Она знала про ядра, но был такой нюанс…
        - Ну, никогда нельзя знать наверняка, но в прошлый раз, когда я проходил здесь и прикончил твоего недобитка, вылез только один, - Андрей уже догадался, что полуживой паук был специально оставлен Ирис, чтобы не вызвать ответа системы безопасности.
        - Я прочитала об этом в свитках и записках искателей. Они крайне не рекомендуют убивать стражей подземелий. Нападение на них - основная причина смертей в руинах, - пояснила та.
        - И всё-таки эти искатели просто нечто, чтобы лазить по таким местам и не отбросить коньки… - Андрей искренне восхищался храбрыми котолюдьми, которые, по его мнению, должны были быть великими героями, двигающими горы и испаряющими моря одним движением ресниц.
        - Вообще-то, по местам, вроде этого, никто и не лазит. Разве что крупные экспедиции Великих орденов. И те нечасто, - пожала плечами магичка, - Такие подземелья совершенно из ряда вон выходящие. Окажись тут кто угодно, и ему конец. Простые искатели обыскивают лишь самые доступные и близкие к поверхности ходы, где можно выломать кристаллы из системы освещения или подобрать какой-нибудь хлам.
        - В самом деле? - Андрею стало немного тревожно от мысли, что он в таком опасном месте. Раньше он думал, что совершает вполне рядовые свершения в самых обычных руинах.
        - Ты что, только сейчас понял, где находишься?! - воскликнула Ирис.
        - Ну, я никогда не лазил по руинам прежней эпохи… Дядя всегда говорил не торопиться брать сложные миссии… Это, кстати, оказалось мудрым подходом. Многие мои знакомые уже склеили ласты, для наёмника это не редкость. Но я-то не собираюсь так запросто погибать, мне ещё есть что сделать и есть кому помочь, - вздохнул наёмник, устало прислонившись к стене.
        - Вот, это вода. У тебя усталый вид, - Ирис материализовала в руке флягу и передала её Андрею.
        - Спасибо, - тот не стал отказываться, - Кто-то недавно жаловался, что у него нет воды, - сказав это, он ухмыльнулся, делая несколько больших глотков.
        - Её и правда мало, так что не пей всю. И не раскисай, пожалуйста. Я по себе знаю - стоит впасть в депрессию, и выбраться будет трудно, - глаза магички выражали тревогу.
        - И то верно, - Андрей удивлённо кивнул, поражённый тем, что его подбадривает эта ещё недавняя пессимистка. Потом он сообразил, что если тоже впадёт в уныние, ситуация станет для Ирис действительно невыносимой. Он нужен был ей, как моральная опора, - Тогда начнём что ли, - бодро кивнул ей он.
        Действие - лучшее лекарство от глупых мыслей. А какое действие может снять стресс быстрее всего? Правильно! Раскурочивание на запчасти того, кто хотел тебя убить!
        Взяв в руки свою паладинскую булаву, наёмник принялся по отработанной схеме вскрывать корпус паука.
        - Это сверхпрочный сплав, у тебя точно получится? - недоверчиво нахмурилась магичка.
        Андрей ничего не ответил, продолжая с оглушительным грохотом долбить паука булавой. Ирис, глядя на это, испуганно жмурилась и закрывала уши.
        Спустя несколько минут паук не выдержал и хрустнул. Верхняя крышка сдвинулась, после чего Андрей просто выдрал её голыми руками. Наблюдавшей за этим Ирис даже стало жаль паука, попавшего в руки такого варвара-вандала, от которого не было спасения. Затем из несчастного голема былы выворочены внутренности.
        - Когда я потянул эту штуку, всё почему-то взорвалось, - угрюмо произнёс наёмник. Казалось, его безмерно печалил тот факт, что его старания встретили столь несправедливый финал.
        - Неудивительно, - говоря это, Ирис сидела с абсолютно каменным лицом.
        - Так, и что делать-то теперь? - повернулся к ней Андрей.
        - Дай-ка посмотреть, - пару минут магичка сосредоточенно изучала внутренности магического механизма, - Та-а-ак, вроде понятно, - она удовлетворённо кивнула, после чего отсоединила какую-то деталь, торчавшую сбоку клетки, содержавшей ядро. Последнее тут же начало явственно тускнеть, будто остывая, хотя сейчас оно и не было горячим, а просто слабо светилось, - Потрясающе, тут ещё и система неизвестных рун. Похоже они заряжали ядро… Это невозможно повторить, слишком сложно! - глаза магички блестели от восхищения.
        - Что происходит, почему оно потускнело? - Андрея распирало любопытство.
        - А, ты про это… - Ирис неохотно вернулась к диалогу, - Вот эта деталь - возбудитель. Его надо отсоединить, иначе ядро будет активно, и если его вынуть из клетки-ограничителя, оно тут же потеряет стабильность. Это же элементарно! - пожала плечами она.
        - А-а-а… Вот оно что… - Андрей ничего не понял, кроме того, что штуковину возле ядра надо тоже вырывать.
        - А ещё нужно отключить магосниматели и стараться на задеть балластный контур… - Ирис показала ему ещё несколько обязательных шагов, после чего легко, будто каждый день только тем и занималась, достала ядро. И оно не взорвалось!
        Не успела она его получить, как в стене открылась ниша, и оттуда вылез голем-паук. Андрей тут же бросился к нему, чтобы тот не напал на раненную магичку. Завязалась битва. Несмотря на то, что тварь была ужасно быстрой и вёрткой, Андрей уже знал, как она сражается, поэтому быстро нашёл лазейку для удара. Но не успел он опустить палицу, как послышался странный звук, одновременно похожий на треск и гудение. Из-за его спины вылетела Световая гильотина и разом снесла пауку половину лап. Срезы металла на культях всё ещё сияли оранжевым. После такого, добить монстра было делом нехитрым.
        Быстро покончив с пауком, Андрей обернулся назад. Оттуда исходило явственное чувство опасности. Ещё и минуты не прошло, а Магичка уже держала в своих руках заряженный посох. Тот всё ещё слабо сиял, будто остывая после залпа. Чувство самодовольства так и сияло на её лице.
        - Не волнуйся, я сумасшедшая только пару раз в год, когда мне особенно плохо, так что не бойся. И, кроме того, - выражение лица Ирис стало примирительным, - Я и правда всегда держу слово. Ты помог мне и теперь можешь на меня рассчитывать.
        - Рад слышать, - кивнул Андрей. Ему не хотелось драться с ней вновь, тем боле теперь. Слава Богу кошачьей мяты, он не ошибся в её характере.
        Следующие пару часов они вместе добывали магические ядра, пока на третьем десятке големы-пауки не кончились. Наблюдая за тем, как магические кристаллы всё прибывают и прибывают, Ирис была в диком восторге.
        - Да их целая гора! Теперь заживём! - воскликнула она подпрыгивая на месте от радости.
        - Больше, чем мы рассчитывали, - кивнул Андрей.
        Внезапно, Ирис развернулась к нему.
        - Я думаю, за такую блестящую идею, тебе необходима награда, - котолюдка подходила всё ближе, смотря своему спутнику прямо в глаза. Они были жёлтыми и глубокими, словно куски чистейшего янтаря. Внезапно она вытянула руку и схватила меч Андрея. Он хотел остановить её, но она только покачала головой, - мне просто нужен меч, я же не собираюсь делать ничего сумасшедшего. После чего мягко вытащила его из ножен, - Я неплохой артефактор, улучшим этот никчёмный хлам, - кивнула она, отпуская наёмнику воздушный поцелуй.
        Сам не зная почему, Андрей выдохнул после всего этого представления. Хотя это и казалось полным бредом, но с этой дамочкой никогда нельзя расслабляться. Или у неё такое извращённое чувство юмора? Да кто её знает.
        - Что ты собираешься делать с моим мечом? - решил осведомиться он, прогоняя всякие лишние мысли, невольно затопившие воображение.
        - Немного с ним поколдую, - рассеянно отозвалась магичка. Кажется, она уже была увлечена процессом.
        - Хочешь наложить чары? - не отставал любопытный наёмник.
        Ирис поморщилась от слова «чары»
        - В таких условиях, да ещё не скорую руку, получится полное убожество, но выбора нет, - пожала плечами она, доставая из браслета какие-то странные инструменты. Очень скоро всё пространство перед ней было похоже на стол ювелира.
        В следующие пол часа она на коленке слепила «простейшее», по её собственным словам, зачарование. Для этого с помощью Тления и какого-то резака ей было вырезано углубление в основании клинка, куда был впаян кристалл. Затем в ход пошли некоторые детали с големов и несколько заклинаний. На всё про всё ушло пару часов.
        - Вот это да… - получив меч обратно, Андрей был поражён. Поверхность клинка светилась многочисленными световыми нитями. Магический кристалл, вмонтированный в лезвие прямо возле рукояти, сиял мягким призрачным светом. Казалось даже сами аляповатые контуры клинка преобразились. Само-собой так лишь казалось. Но в целом смотрелось просто шикарно.
        - Это ерунда, просто побочное свечение. Теперь попробуй вдавить эту проволоку с кольцом, - посоветовала Ирис. Несмотря на показушное безразличие, её лицо так и светилось типичным для неё самодовольством. Наблюдая за ошарашенной рожей наёмника, она стояла в стороне в крутой позе, скрестив руки на груди и гордо задрав подбородок.
        Андрей тем временем осваивал обновлённое оружие. Он пригляделся. И в самом деле, вдоль рукояти под кожаной оплёткой шла жёсткая металлическая полоса, которая выходила с торца и оканчивалась кольцом, наверное для удобства. Как и просили, он взялся за кольцо и вдавил проволоку глубже. Внезапно, световые линии на мече вспыхнули с новой силой и даже пошли рябью, словно до этого свет что-то сдерживало. А сам меч начал испускать тонкий еле слышный звук, похожий на тихий звон.
        Чтобы его испытать, Андрей нашёл заползшую в тоннель гусеницу, после чего безжалостно рассёк её. Та разлетелась надвое и тут же вспыхнула, будто сноп соломы в жаркий полдень. Не прошло и трёх секунд, а от гусеницы остался лишь чёрный остов.
        - Ну ничего ж себе! - от таких преображений, глаза наёмника чуть не выпали из глазниц. Он, конечно, кое-что знал о чарах и рунах, но лишь мельком. А все зачарованные предметы, которые у него когда-либо были, исчислялись бракованной паладинской булавой, парой кривых поделок с чёрного рынка и гибридными бомбами.
        - Да, не самая лучшая моя работа. Он не стал прочнее, так что легко может сломаться и может поджарить тебе руку, если прикоснёшься. И мощность так себе. Зато бесплатно, своими руками, и от чистого сердца! - хохотнула котолюдка, притворно застенчиво играя хвостом.
        - Ты должно быть шутишь… Этот меч будет стоить не меньше сотни золотых лап! - наёмник не смог удержаться и несколько раз взмахнул зачарованным оружием. Ему нравился резонанс звука, когда лезвие одновременно звенело и свистело, буквально прожигая воздух.
        Затем, наёмник и магичка принялись делить кристаллы. После этого, запасшись расходниками для магического оружия, они двинулись обратно. Настало время пройти это подземелье!
        Глава 12: Про мерзостные мерзости, странные огни и прочие романтические прелести
        Пробравшись в зал, они тут же спрятались под невидимостью, будто диверсанты в тылу врага. В чём-то так оно и было.
        - Видишь, во-о-он те ворота вдали? - Ирис протянула руку, указывая к самой дальней стене зала. Та была на самой границе видимости, - Выглядят многообещающе, так что нам надо в них пройти. Вдруг там будет ещё портал? Изначально, ещё с Джеральдом, мы хотели попасть именно туда.
        - Мне снова придётся тебя тащить, - вздохнул Андрей, но расстояние было приличным, и лучше было сэкономить заклинания. А без быстрого перемещения этого не добиться.
        - И не говори, как подумаю о том, что придётся снова пережить такое, мне становится дурно, - съязвила магичка в ответ. Её лицо скривилось, при мысли о будущей «романтичной пробежке».
        Скрепя сердце, она снова создала свет и ловко закинула его за спину голема. С заряженным посохом проделывать подобные штуки стало не в пример проще.
        - Не волнуйся, я буду с тобой нежен, - подленько ухмыльнулся Андрей. Ему давно хотелось вернуть магичке её порцию «искромётных пошутеек», и, кажется, он нашёл способ.
        - Святая мя-я! Я! Я! Я-та! - Ирис успела только вскрикнуть, прежде чем снова понеслась через упавшие скульптуры и вывороченные ростками плиты, трясясь в чужих руках, будто чемодан на разболтанной ручке.
        Так они и перебегали, словно зайцы, прячась за каждой кочкой, пока не оказались практически у цели. Андрей как раз рванул на последний заход, как вдруг откуда ни возьмись возникли щупальца.
        Сказать, что они появились не вовремя, значит ничего не сказать. Голем очень некстати оказался отвлечён световым шаром. А щупальца словно забыли об их недавней вражде, да и гусеницы их больше не интересовали. Они нацелились на самый лакомый кусок!
        - Не дай им меня сожрать! Они мерзкие! - взвизгнула Ирис. Эти щупальца были такими аморфными и похожими на белёсых червей. Её невольно передёргивало от одного их вида.
        Андрей был более прагматичным. Увидев, что одно из них понеслось прямо к нему, он прошмыгнул прямо меж ног у небольшой статуи. Он был невероятно быстр. В прошлый раз они схлестнулись без освещения, но теперь всё кардинально отличалось.
        Щупальце последовало за ним, но проворный котолюд был словно блоха. Пару кругов вокруг статуи, и тварь буквально завязалась узлом. Однако приложив колоссальную силу щупальце смогло стронуть статую с постамента.
        Правда на этом всё и закончилось, потому что магичка как раз успела притянуть сюда шар света. Тот сразу приклеился к статуе. С яркой вспышкой очередной огнешар голема прилетел прямо по застрявшему в статуе врагу. Раздался чудовищный взрыв, осколки каменного изделия полетели во все стороны, будто шрапнель. Щупальце было разорвано на куски, а его остаток воспламенился. Все остальные щупальца мгновенно сменили цель и бросились на голема-клеща. Между чудовищами вновь началась заварушка. Во все стороны летели шальные заклинания, способные как бы невзначай прибить слона.
        В это время Андрей улепётывал так, что лишь пятки сверкали. В следующую секунду он ошалело пролетел внутренние ворота и оказался в широченном коридоре. Там пришлось зажечь новый световой шар, который начал их сопровождать, будто добрый дух, разгоняя местный мрак.
        В любом другом замке это стало бы залом, но в этих подземных руинах, это был всего лишь коридор. Вскоре он повернул, затем ещё раз и ещё, уходя всё ниже. Андрей уже было подумал, что они оторвались, и опасность миновала, как вдруг прямо за ними снова появились щупальца. Ирис тоже их заметила, отчего невольно взвизгнула и вцепилась наёмнику в плечо. Три отвратительных отростка, похожих на гипертрофированных глистов, шустро тянулись в их сторону. Один из них был разорван. Видимо постарался голем-клещ.
        - Быстрее! Нас догоняют! - снова завизжала магичка. Но наёмник и без этого знал, что нужно удирать. Он и так уже порядком поднапрягся, но теперь побежал ещё проворней. К сожалению, их странные преследователи, казалось, не имели лимита длины. Они всё тянулись, тянулись и тянулись следом. Казалось, эта жуть из ночных кошмаров никогда не отстанет.
        - Они уже близко! - крикнула Ирис. В её голосе мелькали нотки паники, но она успела взять себя в руки и выпустила по щупальцам заклинание огнешара. Оно попало в один из отростков1 и оглушительно взорвалось, разметав белёсые ошмётки по углам.
        Получив на орехи, раненное щупальце свернулось и исчезло. Видимо уползло залечивать раны. Однако оставалось ещё два.
        Когда они почти нагнали его, Андрей нырнул вбок, в сторону колонн, которые стройным частоколом в два ряда подпирали бока коридора. Он снова применил свою тактику, пытаясь запутать тварей вокруг колонны в несколько оборотов, но два щупальца, будто имея один и тот же разум, ринулись вокруг с двух разных сторон.
        Это было резко. Когда Андрею стало казаться, что сейчас его схватят, стационарная магическая пушка наступательно-оборонительного типа, Ирис, снова жахнула заклинанием. Световая гильотина перерубила несущуюся им навстречу тварь. Та скорчилась от боли и уползла восвояси. Но её склизкий обрубок прилетел ирис прямо в лицо, а потом принялся извиваться у ней на груди.
        Посреди истошного визга, Андрей чуть не выронил свою перепуганную ношу, которая брыкалась, как бешенная. Но он крепко обхватил магичку, чтобы та не выпала, после чего оббежал колонну и на всём скаку перепрыгнул через дальний конец щупальца, после чего резко затормозил и пролез под ним, а потом оббежал вокруг колонны ещё раз. Учитывая, что ему приходилось уворачиваться от острия этой твари, задача нетривиальная.
        Кажется, для Ирис это оказалось слишком, и она тут же успешно отрубилась. Поэтому для удобства Андрей закинул магичку на плечо, не забыв прихватить её посох.
        Мельком глянув на результат своего экспромта, наёмник криво ухмыльнулся. Его противник попал в переплёт. Этой ползучей гадости потребуется время, чтобы освободится. Теперь нужно было спасаться, пользуясь возможностью. Но когда он уже собирался пожать плоды трудов и спокойно драпануть, самый конец щупальца экстремально удлинился.
        Отросток не мог свободно перемещаться, и его длина сильно ограничилась, но, твари помогло чувство ярости. Её кончик, тянущийся от узла на колонне, выстрелил, вытянувшись, будто нить. Мышцы щупальца напряглись до предела. И оно сумело захлестнуть ногу наёмника. Из-за того, что ему пришлось тянуться, щупальце не могло показать всей своей силы, но оно вцепилось в ногу Андрея, словно алчный жилистый хлыст. Так они и застыли на месте, не в силах пересилить друг друга. Но продолжалось это недолго.
        - Щас вам не тогда! - Андрей бросил эту фразу сквозь зубы, будто сплёвывая, отсекая щупальце своим мечом. В полутьме подземелья его взмах смотрелся, словно росчерк огненного шторма. Выключив активацию меча, он обнаружил, что запутавшаяся в себе тварь не может сдвинуться с места. Он тут же начал тормошить магичку, потому что её световой шар застыл под потолком без всякого управления. К счастью та быстро оклемалась, и они продолжили нестись дальше, как сумасшедшие.
        - Кажется, я вырубилась. Вот уж не думала, что у меня такие слабые нервы, - кисло улыбнулась девушка. В её словах сквозили нотки смущения.
        - Да, лучше бы тебе завязывать с этим, - Андрей кивнул себе за спину.
        Ирис глянула туда, и её глаза тут же расширились от шока. Лучше бы она не смотрела! В коридор позади них ворвалось более двадцати щупалец. Их было так много, что они казались живой белёсой стеной.
        - Мы сильно их разозлили, - констатировал очевидное наёмник.
        Ирис крепче сжала посох. Она понимала, что сейчас одно два заклинания ничего не решат. Ей вспомнился аналогичный случай, но тогда она была с Джеральдом. Тогда он бросил её, чтобы сбежать самому.
        «А ведь если этот наёмник бросит меня прямо сейчас, то легко сможет убежать. Почему он этого не делает?» - она не могла понять, почему теперь всё было настолько по-другому. Ирис буквально физически резал звук хриплого дыхания наёмника. Было понятно, что несмотря на его аномальную выносливость, он на пределе.
        Андрей изо всех сил улепётывал с магичкой на руках, когда коридор повернул ещё раз.
        Если остальная его часть была относительно цела, то здесь разрушений было больше. Верхняя часть помещения была будто отсечена от нижней гигантской трещиной, и вся скала, вместе со стенами и колоннами съехала в сторону. Из стены торчали странные желтые стержни. Вырвавшись оттуда они воткнулись в какую-то гигантскую сферу, глубоко погрузившись внутрь, и там, внутри, бушевало синее пламя, вытекавшее оттуда, будто вода. Коридор уходил вниз и был частично затоплен. Синее пламя расстилалось по чёрной воде, будто позёмка, образуя на ней пятна ползучего огня, блуждавшие меж торчащих из воды обломков.
        Благо, между пятнами были прорехи. Несмотря на жар, наёмник, вместе с магичкой, бросился прямо в чёрную воду и ворвался в лабиринт движущихся пятен. Спустя полсотни метров, он наткнулся на спокойный закуток, спрятанный среди обломков и бушующего огня.
        Дойдя до области ползучих огней, щупальца, преследовавшие беглецов, внезапно остановились и отшатнулись назад, будто пребывали в священном ужасе от этого места. Они клубились, будто комок дождевых червей, попавший в соль, боясь продвинуться дальше. Даже на высоте от синего огня поднимался невыносимый жар, и лишь от воды шла прохлада, но и в воду щупальца тоже почему-то не сунулись.
        Поняв, что враг не может до них добраться, беглецы постепенно успокоились, а Андрей сумел восстановить дыхание.
        - Невероятно, это же грязная магия, - пробормотала Ирис, после того, как слезла с рук наёмника. Вокруг неё плясали и кружились острова аномального огня.
        Они выглядели, как огонь, но наёмник, благодаря своему дару, тоже что-то чувствовал. Он знал - это не просто пламя. В нём бушевал хаос магической энергии, причём невиданной силы.
        - Грязная магия… - удивлённо нахмурился Андрей. Это странное синее пламя казалось ему подозрительно знакомым. Но оно не должно быть таким светлым. Наёмник почему-то был уверен, что по-настоящему, ему присущ тёмно-синий, почти чёрный цвет.
        Внезапно из-за ближайшей колонны выплыло нечто. Оно переливалось призрачным свечением, плывя над чёрной водой, словно чувствуя путь, свободный от огня. Появившись достаточно близко, оно быстро надвинулось на путников.
        - Призрачная медуза! - воскликнул Андрей.
        Тут же из-за другой колонны появилась ещё одна. Они словно синхронизировали атаки. На самом деле, твари давно обжили это местечко и ловили добычу, попавшую в огненный лабиринт. Та не могла быстро убежать, и становилась лёгкой жертвой. Но не в этот раз.
        - Даже не смешно, - холодно бросила Ирис. Кажется, она уже полностью оправилась. Вместе с её посохом, она не боялась подобной шушеры. Да и без него, честно говоря, тоже.
        Лишь один крошечный огнешар сорвался с навершия, и тварь, доставившая столько проблем целому отряду ополченцев, вспыхнула, словно костёр. Размахивая щупальцами и тонко визжа, она стала убегать, но быстро опала в воду, при этом случайно угодив прямо в пятно синего пламени. Там она вспыхнула с новой силой и рассыпалась прахом.
        Андрей тоже не отставал. Активировав меч, он в три движения расправился со второй угрозой. От малейшего прикосновения его меча тварь горела, будто вощёная ткань, и также быстро обернулась кучей слизи на полу.
        Разобравшись с противником, наёмник вновь подивился свойствам своего нового оружия.
        - Вот чем хорош маг в команде, он может усилить каждого её члена, - магичка ухмылялась, словно самодовольная кошка, урвавшая сметаны.
        - Что тут возразишь? - Андрей был более лаконичен, просто пожав плечами.
        Монстры монстрами, но кажется, теперь у них была вода. Однако магичка словно прочла его мысли.
        - Я боюсь, что её нельзя пить. Она загрязнена, и даже тебе может стать хуже, не говоря уже обо мне, - покачала головой она.
        Андрей взглянул на синее пламя, гулявшее по поверхности воды.
        - Проклятый огонь, - вздохнул он. Пить хотелось нестерпимо, особенно в такой жаре, да ещё после недавнего кросса по пересечённой местности.
        - Да проклятый, но правильнее будет назвать его грязным пламенем или грязной магией. Вся вода ей пропитана, так что о возможности напиться придётся забыть, иначе - мучительная гибель. Лучше поищем способ перебраться через огненные области, - вздохнула Ирис.
        - Хорошо, тебе виднее, - кивнул Андрей. У девушки не было причин ему врать. Тем более, что запасы Ирис он почти опустошил, так что у неё тоже не было воды. В который уже раз он клял в своих мыслях идиота, трясшего верёвку, из-за которого он потерял свою флягу с водой.
        Надо было двигаться дальше. Там, впереди, была надежда найти действующий портал, который выведет их из этого проклятого места. Но проще сказать, чем сделать. Пятна огня сильно затрудняли продвижение.
        - Не вздумай их касаться. Они - проклятье в чистом виде. Яд, от которого нет спасения и нет иммунитета. И ты не исключение, - мрачно предупредила Ирис.
        - Уж мне ли не знать, - усмехнулся наёмник. Даже сейчас, стоя в отдалении, Андрей ощущал, как его раны начинают кровоточить, будто входя в резонанс с этой хаотической пакостью.
        Стоя перед горящей водой, он сощурился. Высматривая наилучший путь. Узкая тропинка вдоль стены позволяла обойти самый опасный участок с многочисленными пятнами огня. Немного осмотревшись, путники осторожно двинулись дальше и погрузились глубже в чёрную воду.
        Та имела выраженный смоляной цвет. Чем дальше они заходили, тем выше становилась вода. Очень скоро она поднялась до колен. Число синих пятен росло, они попадались всё чаще. Скоро путники вошли в пространство, где огней было очень много.
        Тут витала безжизненная аура, и даже вездесущие гусеницы и белые растения исчезли. Вероятно, даже монстры обходили стороной это жуткое смертоносное место. Зато грязи тут было хоть отбавляй. При каждом шаге со дна поднимались какая-то труха и мусор, спрятанные от пламени в толще воды и гниющие там. На каждом шагу ноги проваливались в толстый ил. Вода изрядно потеплела и запах, витавший здесь, был невыносим.
        В это время Андрей обратил внимание, что Ирис почему-то всё время хмурится.
        - Что-то не так? Ты заметила где-то врага? - тут же насторожился он, замедляя шаг и внимательно осматривая окрестности. Мутная вода и у него вызывала беспокойство. В ней легко можно было спрятаться и неожиданно напасть.
        - И почему ты такой недогадливый, - всплеснула руками магичка.
        - Что ты имеешь ввиду? - снова обернулся к ней Андрей.
        - Ну, ты мог бы что-нибудь сделать… Я не против, - говоря это магичка сложила руки на груди и опустила взгляд, словно стесняясь того, что хотела сказать.
        «Она что, влюбилась в меня?» - опешил Андрей. Это было маловероятно. Их почти ничего не связывало. Ничего от слова совсем! Да и с его проклятьем, Андрей мог разве что напугать её до бабочек в животе, - «Может это снова её странные шуточки? Хотя… странная личность - странные интересы. Может ей нравятся парни с язвами на лице? Она что, думает, это придаёт мне брутальности или кровавого воинского шарма?» - от таких умозаключений наёмник словил небольшой когнитивный диссонанс. Он прямо физически ощущал, как все его мысли перекосило.
        - И что же я должен с тобой сделать? - криво улыбнулся он. Что ж… если таково её желание… Можно и…
        - Ну уж точно не целовать! До тебя всё равно не дойдёт. Забудь, - буркнула в ответ магичка, недовольно фыркая, отворачиваясь в сторону, складывая руки на груди и гордо задирая хвост. Полный набор из серии: «Я чем-то недовольна, а чем, объяснять не буду»
        - Ничего не понимаю… - пробормотал Андрей. Внутренне он был немного обижен, но только чуть. Не хочет говорить понятно, ну и не надо.
        Пожав плечами, Андрей вернулся к своему старому занятию, а именно прокладыванию пути.
        «Никакой галантности!» - раздражённо думала Ирис, идя следом и буравя спину проклятого тяжёлым взглядом.
        - Ты мог бы и понести даму, чтобы ей не приходилось пробираться через болото. Это тобой, понятно, даже паразиты побрезгуют, а как же хрупкая девушка? Что будет с ней, ты не подумал? Что если здесь водятся мутировавшие пиявки или другие мерзкие склизкие твари? Это логично, ничего другого в подобном месте и быть не может, а ты настолько бессердечен! - Ирис всё же не выдержала и вывалила на своего спутника весь ворох своих мыслей.
        - Ах, вот оно что! - Андрей хлопнул себя по лбу. Он не знал смеяться ему или плакать, - Но если я тебя понесу, у меня будут заняты руки, да и ты не сможешь нормально колдовать. Что если кто-то нападёт? И ещё кое что: нельзя болтать и отвлекаться в подземельях, а то ты не заметишь, как тебя атакуют, - укорил её Андрей.
        - Да ты… - уже и так порядком раздражённая магичка не оценила его красноречия, - Только и можешь, что искать отговорки, чтобы не быть вежливым! Нападёт, да нападёт! Кто тут нападёт, посреди синего огня?!
        Не успела она это произнести, как мерзкая куча мусора прямо за её спиной зашевелилась. Это произошло буквально мгновенно. Чья-то фигура, покрытая вонючей тёмно-коричневой грязью и мерзкими ошмётками, восстала над поверхностью воды. Она слилась с ними и настолько хорошо к ним подходила, что даже бдительный наёмник ничего не заметил.
        Метнувшись к магичке, тварь обхватила её лапой за шею, ловко зажав и шею и руку с посохом. Это произошло настолько быстро, что никто ничего не успел сделать. Какая-то секунда и всё было кончено.
        - Спасите! - взвизгнула девушка.
        Глава 13: Про переговоры с монстром и парку-у-ур, чтобы удивить голема
        Почувствовав, что её схватили, Ирис издала пронзительный визг. Андрей уже выхватил меч, когда с изумлением обнаружил в лапе монстра… гибридную магическую бомбу, готовую к взрыву. Это была дорогая модель содержащая ударный капсюль. Такие навороты поднимали цену бомбы ещё выше, зато она не боялась воды, и её не надо было поджигать. Отпустил кнопку, и всё. Мажорская версия, для тех, кто может себе позволить.
        - А ну стоять, цыплятки, иначе вам конец! - заорал монстр голосом Джеральда.
        Присмотревшись, Андрей понял, что это и вправду был он, правда его трудно было узнать, настолько Советник замарался. Даже лицо, и то трудно рассмотреть. Однако кое что Андрей всё же углядел, и это открытие ужаснуло его.
        - Ты тоже подхватил проклятье, - произнеся это, Андрей был мрачен. Кажется, его «друг детства» в панике прибежал сюда и спрятался от щупалец. Время шло, жажда становилась всё сильнее, и он испил заражённой воды. Об этом свидетельствовали иссиня-черные пятнышки, расползавшиеся по коже «монстра». Их было трудно заметить из-за грязи, и они были мелкие, почти незаметные, но это пока. Сделал он это по незнанию или от безнадёги: неважно. Данный факт не сулил ничего хорошего.
        - Заткнись, тут я говорю! - психованно взревел Джеральд, - Если ты сделаешь неверное движение, я взорву бомбу! - его глаза были красными и воспалёнными и хранили следы подступающего безумия.
        - Советник?! - магичка только теперь очнулась от шока, - Ах ты свинья! Да как ты посмел объявиться! А ну, немедленно убери от меня свои грязные лапы! - она отчаянно затрепыхалась, но так и не смогла выбраться. Особые доспехи давали Джеральду дополнительную силу и много других преимуществ. Сейчас, сдвинуть его руку не легче, чем согнуть руку статуи.
        - А ну захлопнись, дура! Я лапаю кого хочу и когда хочу. Будешь дёргаться, и я поджарю вас обоих, - сказав это, Джеральд наклонился к голове Ирис и с явным удовольствием втянул запах её волос.
        - Не мели ерунды! Тогда и тебе конец, ты же не думаешь, что ты быстрее взрыва, - прервал его Андрей. Однако в глубине души он понимал, что за уверенностью его оппонента стоит не только безумие.
        - Ха-ха-ха, - Джеральд расхохотался, - Вот он, нищеброд-неудачник во все красе! Откуда тебе знать! Ирис, милашка, объясни ему, - бросил он магичке, поигрывая у ней перед носом бомбой.
        - У него доспехи особого типа. Они называются «Химера-А». Этот тип повышает скрытность, увеличивает силу, за определённым радиусом отражает всю магию… - она не успела продолжить.
        - Достаточно, папа не учил тебя говорить кратко и только по существу? - Джеральд сжал Ирис горло так сильно, что она болезненно закашлялась, - В общем, я не пострадаю от взрыва, поэтому делайте что сказано, иначе сдохните, - мрачно закончил он, насмешливо глядя на Андрея.
        - И чего же ты хочешь? - голос наёмника был спокоен, он понимал, что если бы советник паладинов хотел просто убить их, то сразу атаковал из засады.
        - А ты соображаешь, Андрюша. Наконец-то деловой подход, - Джеральд удовлетворённо кивнул. Чёрные пятна вокруг его рта расплылись в мерзкой ухмылочке.
        Сейчас советник паладинов совсем не напоминал паладина, скорее он походил на демона. Демона, поражённого безумием и желанием разрушать, уничтожать прекрасное, убивать доброе.
        - Я не хочу от вас чего-то непосильного, - Джеральд гнусно оскалился, отблески пламени играли на его лице, а грязные уши топорщились, как рога, - Просто выпейте немного водички. Вы ведь хотите пить? - тихо произнёс он, поигрывая бомбой.
        Глаза паладина ничего не выражали. Это был пустой взгляд маньяка.
        - Что ты несёшь, больной псих, я не буду это пить! - Ирис отчаянно пыталась сотворить заклинание, но доспехи блокировали течение маны в её теле.
        - А мне кажется, ты выпьешь! - заорал Джеральд. Силы в нем было немерено. Голова котолюдки мигом оказалась под водой. В отчаянии она вытащила когти на свободной руке и полоснула советника по лицу. Они пропороли Джеральду щёку. Советник вскрикнул, ярость заволокла ему глаза. Он опустил магичку ещё глубже в воду.
        Андрей в это время прокручивал варианты действий. Ирис для него была никем, но смотреть на это было больно. Кроме того, наёмнику импонировали честность и ум девушки. Но если напасть, этот маньяк просто выронит бомбу. В таком скоплении синих огней быстро убежать не получится, не говоря уже о том, что магичка гарантированно погибнет, а этого бы не хотелось.
        - Джеральд, ты ведь знаешь, что я проклят, причём давно. Ты же хочешь знать, как я сумел прожить до этих самых пор? - выкрикнул Андрей, медленно подходя ближе.
        Кажется, это возымело эффект. Говорят, надежда имеет сильный эффект воздействия. Тот, кто ещё недавно был готов на всё, тут же теряет решимость, и думает лишь о том, как выжить. Надежда! Джеральд не был исключением.
        Когда он оказался в этих кактакомбах, когда увидел местные ужасы, он всё ещё держался. Он оставил девушуку, которая ему нравилась, потому что выжить для него было важнее. Он верил, что выберется отсюда. У любого лабиринта есть выход. Он убегал от вездесущих щупалец, используя способности своего доспеха, прятался, как крыса. Он полз сквозь гниль и вонючую слизь, всё, чтобы спасти шкуру. Он всё мог стерпеть и вынести.
        Но потом он оказался здесь, а когда понял, что вода проклята, было поздно. И тогда ужас обуял его по-настоящему. Он был готов умереть, зная, что его ждёт, и медленно сходил с ума, как вдруг услышал голоса. Он увидел, что Ирис, жива и исследует подземелье с другим мижчиной. И с кем! С этим проклятым! Слово «проклятый» врезалось Джеральду в мозг. Он словно бы физически ощутил, как оно вгрызается ему в подкорку.
        «Повелась с проклятым… С этим!» - Джеральд судорожно моргал, словно был пьян и не мог сфокусироваться, - «Я заставлю тебя страдать!» - с этими мыслями он хотел напоить Ирис водой, чтобы она тоже заразилась. После этого он хотел посмотреть на её отчаяние. Будущая смерть казалась ему чуть веселей. Но внезапно Андрей сказал, что у него есть какой-то секрет, способ спастись.
        - Ты врёшь… - пробормотал Джеральд, но ослабил хватку. С громким кашлем магичка вырвалась из-под воды. Она не стала глотать эту отраву. Те капли, что попали ей в рот она ещё сумеет нейтрализовать.
        - Не вру, и ты это знаешь. Проклятые не живут дольше пяти лет. Как я по-твоему протянул десять? - Андрей саркастически хмыкнул, словно высмеивая сомнения оппонента. Его слова должны были звучать естественно.
        - Но ты всё ещё болен, если у тебя и есть секрет, то это не лекарство… - Джеральда обуревали сомнения.
        - Может и так, - не стал отрицать очевидного наёмник, - но я все ещё жив, и будь уверен проживу ещё долго. Все мои беды - неприглядный вид. Разве стоит кому-то столь богатому, как ты, беспокоиться из-за такой мелочи? Ты сможешь наслаждаться жизнью, заплатив минимальную цену. Отпусти магичку. Когда мы выберемся отсюда, я сдам её за вознаграждение. Мне нужны деньги, а тебе мой маленький секрет.
        - Я не верю тебе, - мерзко захихикал Джеральд, - Ты просто запал на эту распутную бабу. Думаешь она снизойдёт до тебя? Сомневаюсь! Лучше уж я напою её этой проклятой водой, тогда ты точно захочешь её спасти, а заодно и мне всё расскажешь!
        Он снова собрался окунуть Ирис в воду. Сжав ей рот, он сделал так, чтобы вода точно затекла ей в желудок.
        Глядя на это, наёмник нахмурился. Необузданная ярость и неуправляемая жестокость Джеральда пугали даже его.
        - Верить или нет, тебе решать, но если ты её заразишь, я тебе не помощник. Я просто выжду, и расскажу ей всё без тебя. Или ты думаешь, что мы пробудем тут два года? Или планируешь держать её в заложниках на поверхности? Она ведь важная персона… - Андрей не знал точного происхождения магички, но догадывался, что та была не из простых. Да и вообще, она ведь маг, в конце концов! Как можно пленить мага и рассчитывать спокойно жить в Кошарэсе?
        Джеральд скрипнул зубами. Наёмник был прав.
        - Отлично, я не убью её, но и отпускать не стану! Ты будешь прокладывать дорогу, а эта дамочка останется со мной. Если вздумаешь выкинуть фокус, ей конец! - мрачно прохрипел он. Ирис, всё ещё кашляющая водой, во все глаза уставилась на Андрея. Он снова выручил её. Она не могла понять, зачем этот проклятый так напрягается ради незнакомки.
        «Он что, действительно втюрился в меня? Или правда надеется на деньги за моё спасение?» - удивлённо размышляла она, - «Неважно, что он там думает. Пока хочет помочь, пусть помогает» - ей оставалось лишь надеяться, что эти больные и правда договорятся.
        - Идёт! - тут же кивнул Андрей.
        После того, как стороны уладили первоначальные трения, свежеобразованная группа двинулась дальше, вглубь катакомб. Андрей шёл впереди, а Джеральд и заложница Ирис плелись следом. Вскоре они подошли к расколотой сфере. Создавалось ощущение, что она всё ещё работала. От неё исходил низкочастотный гул, от которого звенело в голове, а поверхность чёрной воды покрывалась пеленой танцующих капель, похожих на иглы.
        Синих огней здесь было просто запредельное количество. Даже теснясь вдоль стены, путники с трудом избегали фатального контакта. Вода здесь доходила до пояса, но прошмыгнуть в её толще не представлялось возможным. Андрей видел, что пятна пронзали даже воду под собой, проявляясь порошкообразным искристым свечением. Лишь невероятная интуиция наёмника позволила им выйти из огненного лабиринта невредимыми.
        Пока они раз за разом миновали хаотично движущиеся огни, Ирис всё больше впадала в недоумение. Пламя могло ползти в одну сторону, потом повернуть куда угодно. Спустя мгновение оно могло исчезнуть и появиться у тебя под ногами, но наёмник словно читал его, всегда проходя по самому безопасному пути. Подобная чувствительность к синему огню даже ей не снилась. Объяснение, что наёмник мог ощущать огонь из-за проклятья помогало слабо. Всё что могут чувствовать такие бедолаги, это «чувствовать себя хуже» рядом с пламенем, но не ощущать его. Вопросов в её голове стало ещё больше.
        Пройдя дальше и опустившись в воду по грудь, группа обнаружила, что коридор разделился. Один ход резко уводил под воду, другой вел вбок и по ступенькам вверх. Ничего не оставалось, как пойти по второму пути.
        Через некоторое время коридор привел их в широкую комнату, из которой вдаль уходило ещё несколько проходов. И о чудо, посреди этой комнаты стоял ещё один целёхонький телепорт! Правда было ещё кое что.
        Не успели все обрадоваться, как обнаружили в комнате громадного голема-клеща. В мгновение ока глаза всех троих расширились от ужаса, после чего они не сговариваясь ринулись за ближайший уступ, в спешке образовав кучу-малу. При этом Джеральд настолько потерял самообладание, что на время даже упустил свою жертву.
        В это время, голем уже заметил их. Когда троица нарушителей проворно скрылась за углом, гигантский клещ с невиданной ловкостью рванул к ним. Не прошло и нескольких секунд, а он уже был тут как тут. Магичка спешно развеяла свет, но даже темнота не стала помехой для красных глаз чудовищной машины. Однако вопреки фатальным ожиданиям, взгляд чудища упёрся в пустую стену, будто недавняя троица просто взяла и растворилась в воздухе!
        - Сколдовать Шар невидимости было хорошей идеей, - кивнул Андрей в сторону Ирис, - А тебе всё же лучше её отпустить, и пусть колдует, иначе мы просто погибнем, причём максимально глупо, - бросил он уже в сторону своего земляка.
        - За дурака меня держишь?! - агрессивно отмахнулся тот, нервно сверкая бегающими глазами.
        Сейчас они втроём притихли под одним заклинанием, будто дети под одеялом, услышав сказку про бабайку. Но никто из детей не стал бы хватать другого за шею и сжимать, чуть ли не до хруста, чтобы тот не сбежал. Тяжело сопящий Джеральд не отпускал заложницу из рук даже сейчас. Сама Ирис стиснув зубы молчала, однако её взгляд говорил, что она прикончит Советника, как только освободиться. Андрей был самым спокойным и собранным из всех присутствующих. Он не сводил взгляда с гибридной бомбы и голема, просчитывая варианты и выжидая момент.
        Тем временем, машина чётко определила, что здесь были нарушители. Сложный алгоритм внутри голема пришёл к выводу, что имеется вероятность сокрытия под мощным заклинанием. Излучатели на его брюшке заискрили, готовые разразиться невиданной мощью. Глаза Джеральда в ужасе расширились. Он прекрасно знал, какую мощь таит подобная атака. Попади в них хоть одна молния, даже их скелеты рассыплются пеплом, и никакой доспех не спасёт. Он инстинктивно напрягся, даже не смотря на то, что находился в Сфере невидимости.
        В этот момент голем выстрелил. Раздался оглушительный грохот. Дуги молний прожгли камень, оставив на стене малиновые кратеры. Каменная крошка брызнула в стороны, смешиваясь с удушающим облаком пыли и дыма.
        В этот какофонии разрушения и аннигиляции путники… не пострадали.
        «Спрятаться не сразу за углом, а чуть в стороне тоже было хорошей идеей» - подумал бледный как мел Андрей, чувствуя, что у него заложило уши.
        Оглушило не только его. Джеральд также на секунду потерялся. Это был шанс. Андрей хотел напасть ещё в скоплении огня, заманив Джеральда в одно из пятен, но тогда сгорела бы и магичка. Сейчас, в неразберихе, был лучший шанс.
        Пыль от беснующегося голема оставила рывок наёмника незамеченным. Не успел Советник паладинов опомниться, как Андрей уже бросился на него. Одной рукой он вцепился в бомбу, пытаясь её вырвать, а другой схватил левую руку Джеральда и потянул на себя, давая Ирис возможность выбраться.
        - Наивный дурак! - взревел советник. Его доспехи давали ему совершенно чудовищную силу. Никто не сможет победить его в ближнем бою.
        Андрей нахмурился, поняв, что не может вырвать бомбу из рук советника, тот держал её как тисками. Однако упёршись тому ногой в грудь, он сумел чуть сдвинуть другую его руку. Магичка, не терявшая времени даром, тут же выскользнула из захвата, словно проворный угорь. Всё-таки Джеральд не сжимал её слишком сильно, боясь раздавить и потерять заложника.
        Бледная как мел девушка тут же отбежала на самый край невидимости и окружила себя щитом. Трудно было сказать, выдержит ли он взрыв на таком расстоянии, но выбегать из зоны сокрытия - верная смерть.
        - Ах ты ублюдок! - видя, что у него украли заложника, глаза Советника налились кровью. Доспех даровал ему невиданную силу и скорость. Не дав Андрею сбежать, он тут же схватил его освободившейся рукой, - Кажется, кому-то сдохнуть захотелось! - выпалив это, Джеральд пытался разжать и подорвать бомбу, но теперь её держал сам Андрей. Кроме того, неожиданно для Джеральда, наёмник оказался неимоверно, просто аномално силён, и каким-то образом смог продавить его руку. В результате, бомба оказалась вплотную к лицу Советника паладинов.
        - Посмотрим, сможешь ли ты выжить, если эта штука рванёт вплотную, - прохрипел Андрей. Судя по тому, как побледнел его оппонент, угроза была вполне реальной. Судя по всему, полностью вплотную к телу защита доспеха не работала.
        Однако наёмнику пришлось замолчать. Доспех нарастил мощность, и рука Джеральда снова начала давить, будто чудовищный неумолимый механизм. Магическая бомба оказалась на расстоянии от него. Даже всей силы наёмника не хватало, чтобы сдвинуть её обратно. Однако взорвать её Джеральд всё равно не смог. Андрей вцепился в кнопку устройства мёртвой хваткой. Противники сцепились, будто два удава, пытающиеся обвить и задушить друг друга. Сложилась патовая ситуация.
        Видя, как всё обернулось, Джеральд решил сломать руку наёмника, решив, что без руки тому будет не так просто, как сейчас. Андрей почувствовал, как чудовищная сила сжимает ему предплечье. Аж кости затрещали! Он хотел пнуть оппонента ногой, но Джеральд заплёл ему ноги, словно опытный борец.
        Андрей стиснул зубы. Если так пойдёт и дальше, он останется без руки. Он ощущал, что его кости были на грани разрушения. Тогда, он использовал последнее средство - свой хвост. Просунув его в ноздрю Джеральда, он потянул её наверх.
        Мало кто из котолюдей развивал свой хвост. У большинства он был просто красивым, но бесполезным придатком, однако дядя Андрея сразу вдолбил ему в голову, что хвост - тоже оружие. С малолетства наёмник развивал его, и теперь его хвост был практически третьей рукой, причём весьма сильной.
        Советник паладинов явно не ожидал такого. Почувствовав, как его ноздря готова была порваться, он дико заорал, и вынужден был отпустить предплечье наёмника и схватить хвост. Тут же сжав его, он начал его гнуть, пытаясь сломать. Ярость клокотала внутри Джеральда, словно неукротимый вулкан. Ему уже осточертело удивляться всем фокусам, которые выкидывал его верткий враг. Однако не успел он ничего предпринять, как его лица коснулась ладонь. Из такого положения трудно как следует врезать, но кое-что Андрей сделать мог. Приложив кончик пальца к носу Джеральда он произнёс только одно слово.
        - Тление! - Андрей выпалил его, словно сплюнул. Не то, чтобы название заклинания было обязательным для активации. Просто это помогало вызвать его быстрее. Так уж работают мозги, и сама магия. Яркие ассоциации и мнемотехники помогали контролировать ману.
        Стоило слову сорваться с губ, как яркая искра сфокусировалась на переносице Джеральда. Тот сразу же истошно заорал. От лица Советника повалил пар. Удар магией в упор попал в слепую область защиты доспеха.
        Боль была такой сильной, что на мгновение советник потерял способность ясно мыслить. Его рука метнулись, зажимая обожжённое лицо, но бомбу Джеральд так и не отпустил. Наверное, не так уж и сильна была его уверенность в своей безопасности. Воспользовавшись этим, Андрей вырвался из его хватки, после чего коршуном сгрёб ошарашенную Ирис и рванул прочь, выбежав прочь из зоны невидимости.
        Стоило им покинуть скрывающий купол, как голем тут же зафиксировал их положение. Нарушители были найдены. Их скорость была довольно быстрой. Машина рассчитала, что не успеет добраться до перемещающего портала раньше, ведь, судя по направлению бега, именно туда они и направлялись.
        Всё было именно так. На портал Андрей и рассчитывал. Если удастся добраться до него быстрее, чем очухаются враги, их перенесёт отсюда в другое, возможно более безопасное место. Не было уверенности, что они попадут именно на поверхность, но очень бы хотелось.
        Однако, сзади уже слышался треск молний. Андрею пришлось временно оставить мысли о портале. Он резко сменил курс, забежав за ближайший ряд колонн. И не зря. На область, где они ещё недавно стояли обрушился целый град из мощнейших электрических дуг. Даже камень плавился и трещал. Ирис не смогла не вздрогнуть. Попади в них хоть один такой разряд, и, создай она хоть десять щитов, им точно конец!
        Увидев, что цели увернулись от атаки, красные глаза голема завращались, перестраивая фокусировку, но стрелять из этой позиции было уже нецелесообразно. Цели ушли. Он тут же сорвался с места, преследуя беглецов по пятам.
        А в это время Джеральд, полный ярости, вскочил на ноги. Его нос был обожжен и напоминал жареную сардельку. Всё лицо страшно болело от проявления малейших эмоций. Любая мимика причиняла нестерпимую боль.
        - Андре-е-е-ей! - заорал Советник паладинов, и его крик стал ещё громче от боли в лице. Он хотел выхватить меч и с ним и бомбой наперевес броситься в атаку. Однако обнаружил, что его недруг и эта предательница Ирис улепётывают от голема, тем самым отвлекая единственного охранника портала. И, кажется, у них не получится улизнуть.
        Видя врагов на грани смерти, Джеральд смог забыть о боли. Он понял, что этих двоих пора отпевать. Глупость и страх заставили их пойти по тропе смерти. Неудачников, как ни крути, всё равно ждёт участь неудачников! Учитывая, какая сложилась ситуация, он решил плюнуть на месть и бежать к порталу. Приняв это решение, он наоборот начал молиться, чтобы эти двое продержались подольше, тогда у него будет достаточно времени, чтобы смыться отсюда.
        - Я спасусь, а вы сдохните! - хрипло расхохотался он, рванув к порталу, словно стрела. Сила доспеха делала его настолько быстрым, что его образ превратился в размытый силуэт. Портал был всё ближе. Надо лишь только, чтоб наживка не подвела.
        И наживка не подвела. Даже с грузом в виде Ирис, Андрей был ловким, как ящерица. Голем гнался за ними, играя со своими жертвами в смертельные салочки, одновременно поливая градом смертоносных заклинаний. Ныряя среди колонн и статуй, наёмник слышал, как камень разрывает на куски за его спиной.
        Внезапно впереди возникла стена. Он забежал не туда! Времени разворачиваться не было. В такой ситуации нельзя терять скорость, поэтому Андрей разогнался ещё сильней. В самый последний момент он повернул немного вбок, после чего… под действием инерции побежал прямо по стене, сделав на ней разворотную петлю, после чего снова юркнул за колонну. Участок стены, где пролегал его путь тут же разорвало в клочки, оставив глубокие жжёные линии в камне.
        «Отлично!» - Джеральд почти добрался до портала, - «Все эти выкрутасы тебе не помогут, чёртов мутант! Они помогут мне!» - мысленно хохотнул он, после чего на полной скорости влетел в портал.
        Глава 14: Про неожиданные шуры-муры в подземелье, под страхом смерти
        И… ничего не случилось! Этот портал был запечатан, как и предыдущий! Поняв это, советник настолько расстроился, что чуть не сошёл с ума от обиды. Однако, ситуация оставалась напряжённой. Топтаться на месте было вредно для здоровья. Гневно прооравшись в портале, он яростно саданул кулаком по безжизненным каменным столбам и ринулся прочь, унося ноги в один из коридоров, ведущих куда-то ещё, дальше.
        Однако не успел он пробежать по нему и сотни метров, как прямо перед ним возникли щупальца. Советник даже пикнуть не сумел, как его захлестнуло и поволокло прочь.
        Паладин отчаянно сопротивлялся громадная сила доспеха помогла ему ослабить хватку чудища. Выскользнув из петли, он ринулся обратно, надеясь найти укрытие. Он перебирал ногами, словно таракан, попавший на свет.
        Тут ему на глаза попалась какая-то ниша. В ней было широкое отверстие, в которое как раз мог пролезть котолюд. Непонятно, для чего оно было сделано, возможно это была вентиляция, но у Джеральда забрезжила надежда. Если он ускользнёт в эту дыру, то сможет затеряться там. Возможно даже щупальца его оттуда не вытащат, ведь с одним он справиться мог, а много в эту дыру не влезет. Попав туда, он упрётся, как моллюск в своей раковине. Он будет цепляться за стены, и не даст себя поймать и уволочь! Так он рассчитывал.
        С этими мыслями он проворно нырнул в узкий ход. Тот и правда уводил куда-то вдаль, возможно к спасению. Доспехи Джеральда мягко светились, освещая ему дорогу. Но не успела его тело проскочить в дыру полностью, как что-то схватило его за хвост и с чудовищной силой потащило назад.
        - Нет, нет, не-е-е-ет! - заорал он, чувствуя, как от неожиданности проскользил обратно. Теперь и его ноги торчали наружу. В следующую секунду что-то обвило их и сдавило, будто в тисках. На лице советника вздулись вены. Он вытащил когти и отчаянно вцепился в стены, но следующий чудовищной рывок вырвал его обратно в коридор. Там на него набросилось сразу несколько щупалец. Не успел Джеральд пикнуть, как толстые отростки скрутили его, подняв над землёй. Он вращался там, пока не превратился в один толстый живой моток. Глаза паладина покраснели, а позвонки затрещали от неимоверного давления. Дрожащий рот раскрылся в беззвучном крике. В следующую секунду Советника унесло куда-то вдаль. Во мрак.
        В это время, Андрей и Ирис всё ещё играли в салки с гигантским клещом. Помогала неповоротливость громадного механизма. Тот был настоящей машиной смерти, передвижной магической пушкой, но вот особого проворства в нём не было.
        - Ещё не готово? - бросил Андрей висевшей у него на шее магичке.
        - Это тебе не мечом махать! Не всё так просто! - огрызнулась Ирис. Она и так старалась изо всех сил, чтобы поскорей создать невидимость. Однако даже так, она не была уверена, как это решит их проблемы. Андрей тоже ломал над этим голову, но лучшей идеи пока придумать не сумел.
        Внезапно в зал ворвался целый ворох щупалец. Однако Ирис успела закончить заклинание. Нырнув за ближайшую статую, беглецы растворились в воздухе. Озадаченный голем замер на месте, просчитывая варианты дальнейших действий, но тут же заметил новых нарушителей. Их количество множилось. Это тревожило машину, и она решила действовать как можно быстрее, переключившись на видимые цели. Лишь тотальное уничтожение и снижение количества целей до нуля поможет выполнить алгоритм.
        Не успели щупальца ворваться в зал, как были встречены целым снопом огнешаров и молний. Завязалась очередная титаническая битва.
        Пока враги сошлись в противостоянии, Андрей и Ирис молча кивнули друг другу и ринулись прочь из зала. Андрею не хотелось вновь встречаться с Джеральдом, поэтому он выбрал другой, отличный от Советника, коридор. Однако, к великому огорчению, тот быстро пошёл вниз, а затем и вовсе круто ушёл под воду.
        - Проклятье, да что за невезуха! - выругался Андрей сквозь стиснутые зубы.
        Попасть в тупик с такой ситуации было смерти подобно. Оставалось лишь вернуться и выбрать другой путь, но развернувшись, наёмник понял, что уже поздно. Громадное количество щупалец уже оплело все пути к отступлению. Их было так много, что они напоминали белёсую бахрому, и эта бахрома быстро ползла вперёд, заплетая стены, пол и весь коридор!
        - Прыгай в воду! - крикнула ему в самое ухо Ирис.
        Не мешкая ни секунды, наёмник нырнул прямо в чёрную пучину, увлекая магичку следом. После их исчезновения, щупальца только и могли, что схватить пустой воздух. Раскинувшись над водой, словно живой веер они исступлённо шевелились, но ринуться следом так и не посмели. Одно из щупалец случайно задело поверхность проклятой воды, после чего тут же отдёрнулось. С его кончика валил тонкий сизый дымок.
        Тем временем, в подводном коридоре плыли двое. Ирис пришлось создать ещё один шар света, потому что старый быстро потускнел, стоило ему нырнуть в проклятую воду. Та словно разъедала заклинания, делая магию в них хаотичной и разрушая их структуру. Но это была меньшая из проблем.
        Беглецы сразу смекнули, что вынырнуть в том же месте не получится. Оставалось лишь положиться на удачу и пытаться найти другой выход. Андрей даже представить боялся, что будет, если туннель так и будет уходить всё глубже в толщу воды. Он прикладывал отчаянные усилия, чтобы успеть проплыть как можно дальше. При этом ему снова пришлось тянуть магичку. Та плавала хуже топора. Вероятно, без него она точно утонет. Так думал он. Оставлять товарища в беде он точно не собирался. Даже если он умрёт, он не совершит такой низости.
        Спустя две минуты, он почувствовал, что у него темнеет в глазах. Выхода всё не было. Он обернулся, чтобы посмотреть, как дела у Ирис, которую он всё это время тянул за руку. Как ни странно, та была в порядке. Выставив перед собой посох, она концентрировалась на каком-то заклинании. Посох сверкал мягким голубоватым свечением, которое ползло по посоху, руке Ирис и вливалось в её нос.
        Почувствовав, что за ней наблюдают, она распахнула глаза, после чего заметила, что Андрей сейчас отключится. На её лице промелькнула секундная борьба, после чего девушка подплыла к Андрею вплотную, и не успел он понять, что происходит, как та прильнула своими губами к его губам.
        Глаза наёмника удивлённо распахнулись. В его легкие ворвался воздух. Он тут же жадно стал его засасывать, отчего уже магичка странно на него посмотрела. В какой-то момент она хотела его оттолкнуть, но скоро успокоилась и расслабилась. Спустя пол минуты Андрей полностью восстановился. Он вновь потащил магичку за собой. Внезапно коридор пошёл вверх, и спустя ещё минуту усталые путники с шумом вырвались из воды. Осмотревшись и убедившись что непосредственной угрозы нет, они без сил повалились на пол, шумно дыша.
        - Спасибо… - Андрей не нашёлся, что ещё сказать, решив не раздувать данный инцидент. Красное лицо Ирис требовало не поднимать эту тему. Какое-то время они просто молчали. Наконец магичка нашла в себе силы что-то сказать.
        - Это было ужасно… Я поцеловала проклятого! - её лицо скривилось, будто съев добрую дольку лимона.
        - Ты меня спасла, так что не волнуйся. Я никому не расскажу, твоя честь не пострадает, так что смело можешь забыть, - вполне серьёзно сказал ей Андрей.
        Снова повисло молчание.
        - Это было необходимо, иначе бы мы погибли. Это ничего не значит! - кажется, Ирис сумела окончательно успокоиться и найти внутренние оправдания произошедшему, - Я действительно слишком сильно переживаю, хотя совсем не сторонница всех этих розовых соплей. Поцеловала и что такого? - говоря это, она пожала тонкими плечами. Вышло вполне убедительно.
        - Не волнуйся, я же понимаю, как всё было на самом деле. Ты слишком сильно переживаешь из-за пустяков, - махнул когтистой рукой Андрей.
        - Из-за пустяков… - шёпотом повторила Ирис, - То есть, тебе не понравилось? - зачем-то тут же спросила она, сама не заметив, как навострила уши.
        Андрей почувствовал, что атмосфера стала какой-то двусмысленной. Он чувствовал себя странно. Глядя на Ирис он почему-то понял, что лучше не говорить, что тогда он как-то не успел ничего прочувствовать. Когда ты задыхаешься, тебе как-то не до того… Но слова застряли у него в горле. Он решил проявить дипломатию.
        - Это было… неповторимо и чудесно, - выдавил он из себя, чувствуя, что его улыбка становиться донельзя лживой.
        Андрей не любил врать, но кажется, порой это просто неизбежно, как неистребимое необходимое меньшее зло.
        «Кажется, для неё это по какой-то причине очень важно!» - размышлял он, почёсывая затылок хвостом. Поразмыслив над этой ситуацией ещё, он лишь вздохнул. Кажется, ему и правда нравилась эта девушка, но наёмник, как никто другой понимал, что эту тупик. Блистательный маг и проклятый бомж… Даже не смешно! Лучше и не начинать этот фарс.
        - Отлично! Храни этот момент в своём сердце! - Ирис сверлила его очень серьёзным взглядом.
        - Ну, разумеется! Это мгновение затеряется в вечности, как слёзы в дожде… То есть… - Андрей припомнил пафосную прозу из какой-то уличной пьесы, но поздно сообразил, что она не к месту, - То есть, я запечатлею этот миг в самых сокровенных глубинах своего сердца. На ближайшие пару дней точно! - получилось почти искренне. Андрей даже сам восхитился собой. Чистый экспромт! Раньше у него так ловко не выходило.
        - Спасибо и на том, - Ирис тяжко вздохнула, после чего кивнула ему. Её глаза были такими же серьёзными, как раньше. - Запомнил? Как следует? А теперь забудь, и не вздумай вспоминать! И я тоже… никогда об этом не вспомню! - тут же меланхолично добавила она, томно глядя куда-то вдаль, словно героиня любовного романа. Она даже позу соответствующую приняла: закатив глаза и картинно поднеся руку ко лбу. При этом, всё это на полном серьёзе.
        - Как скажешь… - Андрей уже не знал, что думать. Впрочем, кажется, инцидент исчерпан, и магичка, пусть и по-своему, но пришла в себя. Стоит последовать её доброму совету и забыть обо всём. Делу время. Надо двигаться дальше. Ни слова об этом случае, никаких намёков.
        - Когда выберемся, я познакомлю тебя со своими родителями в Мятне, - Андрей просто не мог не шуткануть, видя, как это задевает магичку. Дело даже не в том, что его это забавляло, но так он хотел отвлечь её от мрачных мыслей. Пусть лучше думает о всякой чепухе.
        - Что?! Ты сума сошёл?! То есть, наверняка они отличные котолюди, но… что ты задумал?! - из ушей Ирис едва не повалил пар.
        - А-ха-ха! Тебя так легко подначить, - рассмеялся Андрей. Кажется, это сработало. Женщины такие предсказуемые. Так они и шли, тихо переговариваясь в пол голоса, не забывая внимательно осматриваться по сторонам.
        Оглядев пространство вокруг себя, путники обнаружили, что они вынырнули в каком-то подобии подземной башни. Они стояли на самом дне, в то время, как колоссальная винтовая лестница уходила в невидимую высь. Кажется, они были в библиотеке. Вдоль лестницы во всю стену были бесконечные стеллажи, а на них книги, книги и книги. Мириады книг!
        При виде этого великолепия, Ирис, казалось, сошла с ума от радости. Однако, стоило ей коснуться любой из этих книг, как та мигом рассыпалась в прах. За столько лет все они полностью истлели. Магичка была сильно расстроена из-за этого. Такого неприглядного выражения на её лице Андрей не видел даже в момент, когда назвал её с ним поцелуй пустяком.
        Тем не менее, неудача не остановила магичку, а лишь распалила в ней желание поскорее забраться вверх по лестнице, к вершине башни. Девушка не теряла надежд найти что-то, что поможет ей свершить научное открытие. Ценой немалых усилий Андрею удалось уговорить её взбираться осторожнее. Впрочем, никаких особых опасностей они так и не встретили. Пара медуз не в счёт. Они сгорели быстрее, чем поняли, что рядом враги.
        Внезапно на одной из полок Ирис обнаружила довольно крупный красный кристалл. Осмотрев его, она взяла артефакт в руки. Видя эту картину, Андрей вздрогнул, после чего выдохнул с облегчением, так как так не произошло ничего ужасного. Никаких стражей, никаких ловушек. Очевидно, кристалл был самой заурядной вещью.
        - Что это? - решил поинтересоваться наёмник.
        - Это кристаллическая книга. Кажется, она не повреждена, вот только… - не договорив, Ирис вызвала из браслета магическое ядро, после чего положила его в нишу кристалла. Тот сразу же начал светиться тусклым красным светом, а ядро повисло в воздухе, вращаясь внутри этой ниши. На её стенках вспыхнули яркие полосы, похожие на клетку. Они были выведены прямо в кристалле.
        Закрыв глаза, Ирис какое-то время просто стояла кристаллом в руках. Направив в него немного маны она просматривала его содержимое. Текст, скрытый внутри кристалла появлялся прямо у ней в голове.
        - Это обычный список книг, - разочарованно вздохнула она, спустя пару минут.
        - И только-то? - вскинул брови Андрей.
        - Ты же не думаешь, что я тебя обманываю? Кстати, можешь глянуть сам, - прищурившись, она протянула красный камень наёмнику, - Ты ведь можешь колдовать, хотя скрываешь это. Лицо советника прожарилось весьма равномерно, - хохотнула она, навострив уши и ожидая ответа.
        Ничего не говоря, Андрей взял камень, после чего влил в него немного собственной магической силы. Просмотрев его и найдя в нём то самое, о чём говорила магичка, он кивнул ей.
        - Я этого не скрываю, просто мало что умею. Та атака Тлением просто пришлась кстати. Обычно это курам на смех, - пожал плечами он, возвращая девушке кристалл. Та не стала его выкидывать, а отправила в пространство браслета, предварительно вытащив ядро.
        «Вы полны удивительных талантов, господин наёмник» - Ирис только и смогла, что внутренне вздохнуть. Её поразило, насколько небрежно этот фрукт отозвался о своих способностях. Даже если его сила и так себе, само наличие Дара делало этого котолюда одним из десятка тысяч. Вероятно, Андрея могли принять в гильдию, хотя бы на место слуги. У него могла быть сытая и безопасная работа с куда большим достатком.
        Раз он не в гильдии, значит его отвергли из-за проклятья. Слуги должны быть красивыми, нарядными и опрятными. Никому не хочется, чтобы вокруг крутился «оживший мертвец». Ирис снова вздохнула, размышляя о том, как несправедлив мир. Она не хотела быть слишком навязчивой, поэтому не стала копаться у наёмника в душе.
        - Было время, я пытался устроиться в вашу гильдию, но проклятых туда не берут. Моё появление испортило бы их репутацию, - Андрей угадал её мысли.
        - А паладины? Им вроде всё равно… - Ирис внезапно осеклась на полуслове. Теперь она вздохнула в третий раз.
        - Именно поэтому я наёмник и искатель приключений. Романтика свободы и бесконечные странствия. Сам себе хозяин. Что может быть лучше? - Андрей бодро подмигнул приунывшей магичке.
        - Ага… Бесконечные странствия, как здорово, - всё хорошо в меру. От этих странствий у Ирис уже ноги отпадали. Они забрались по башне на тридцать этажей, и это был не конец. Впрочем, магичка была рада, что её спутник не унывает по поводу своей судьбы. Возможно, он даже не совсем лукавит.
        Так они и шли. Больше кристаллов не попадалось, лишь бессчётное количество истлевших книг, сквозь которые проросли белёсые ростки. Вскоре тьма, сгущавшаяся вверху, начала рассеиваться. Вместо этого оттуда полилось мягкое сияние.
        - Там что-то есть! - радостно воскликнула девушка.
        Глава 15: Про находки в подземелье
        Чем выше поднимались путники, тем ярче разгоралось сияние, словно с каждым этажом они преодолевали некую облачную завесу. Спустя час, они наконец добрались до верха. Там обнаружился просторный зал круглой формы. Винтовая лестница уходила вниз по центру, и на его фоне казалась чернеющей кроличьей норой, ведущей в бездну. Рассеянный свет наполнял помещение, струясь прямо из арочного потолка. Световые узоры в форме молний покрывали стены и тоже испускали сияние, отчего обстановка в зале напоминала внутренности храма. В воздухе висел едва заметный туман. Он истекал из громадной сферы, висящей под потолком, наполняя каждый вдох свежестью и силой. Закручиваясь, словно в водовороте, туман обтекал всю комнату, после чего воронкой тянулся вниз, исчезая в непроглядной «кроличьей норе».
        Но и это было ещё не всё. Почти весь пол был покрыта клумбами, содержащими непонятные растения и причудливые цветы. Таких растений Андрей не видел никогда в жизни, хотя в детстве был сборщиком, и знал в них толк. Внутри каждого стебелька чувствовалась невероятно концентрированная магическая сила. Однако, к великому разочарованию, взять их было нельзя. Над ними висело прозрачное силовое поле. Оно не пропускало внутрь ничего, кроме воздуха и воды. Удар палицы не заставил его и дрогнуть, а заклинания от него отскакивали. Спустя некоторое время, даже Ирис махнула на растения рукой.
        Однако было место, до которого можно было добраться. Оно располагалось вдалеке, у самой стены. Скрытое за зеленью, оно не сразу бросалось в глаза. Там располагалась просторная беседка из белого камня. Внутри журчал фонтан, а ещё теснились книжные полки и объёмный письменный стол. Всё было выполнено из камня, поэтому прекрасно сохранилось. При этом камень не нёс ощущения холода.
        Присмотревшись, Ирис заметила в столе ящики. Проверив их и не найдя никаких ловушек, она осторожно открыла самый верхний. Её глаза тут же восхищённо заблестели. Джекпот! Внутри, вперемежку с бумажным прахом, лежало древнее кольцо.
        Однако, влив в него немного магии, девушка разочарованно вздохнула. Сколько она не изучала эту древнюю побрякушку, это было не самое лучшее кольцо.
        Да, кольцо щита, неплохо, но оно было не самым удобным в практическом использовании. Девушка могла сама сделать куда лучший артефакт. Для современного мага польза этого кольца было сравнима с магическим устройством класса «Б», что было на целый уровень хуже, чем у доспехов Джеральда, у которых был класс «А». Кроме того, оно не было пассивной руной, а скорее активным преобразователем. Его придётся постоянно питать магией. Возможно, у древних магов с этим не было проблем, но сейчас такая конструкция казалась дикостью. Никаких запасов маны и бутылок зелий не хватит! Чистое разорение ради мизерного эффекта!
        Скривившись от постигшей её неудачи, Ирис кинула кольцо наёмнику, который в данный момент жадно пил прямо из фонтана. Насчёт фонтана у Ирис возражений не было. Вода в нём была невероятно освежающей и совсем не вредной. Наёмник наслаждался каждым глотком, чувствуя, как к нему возвращаются растраченные за время вылазки силы.
        - Что это? Артефакт? - нахмурился он, ловко поймав летящий в него предмет одной рукой.
        - Мне не нужно это барахло, не волнуйся, это не считается за твою долю. Просто сдашь в барахолку за деньги. Когда выберемся… - бросила девушка со вздохом.
        - С чего бы это мне его сдавать? Это же могущественный древний артефакт! Конечно же я оставлю его себе! - вытаращил глаза Андрей, сжимая кольцо в руках, словно боясь, что магичка передумает.
        Он тут же оставил фонтан, тем более, что жажда его более не мучила, и поспешил к столу и полкам с книгами. Одновременно с этим он не сводил глаз с кольца. Это был его первый древний артефакт! Эксклюзивная вещь!
        «Почему она отдала его так просто?» - недоумевал наёмник.
        Однако надев кольцо и влив него немного силы он нахмурился. Артефакт оказался неимоверно прожорливым. Мана уходила в него, будто в чёрную дыру, про этом кольцо засияло и создало перед собой прозрачный щит, похожий на тот, что накрывал растения. Сильный щит. Однако его размер не впечатлял: максимум ладонь! Спустя пять секунд, наёмник полностью исчерпал ману и щит бесславно схлопнулся. Прожорливое кольцо тут же погасло.
        - Всё равно я его не продам, - хмуро пробормотал Андрей. Он, конечно, ожидал… немного большего. Но даже так кольцо могло послужить запасным щитом, крайней подстраховкой, когда обычный неожиданно сломается. Это всё равно было полезно, ведь заклинания щита Андрей не знал, а тут вот: оно само пришло в руки. Конечно, у кого-то вроде Ирис подобная вещица вызывала лишь недоумение и разочарование.
        Тем временем, магичка запустила лапы во второй ящик. Внутри него она обнаружила богато изукрашенную шкатулку. Убедившись в отсутствии скрытых ловушек, она попыталась открыть шкатулку. Однако, та оказалась заперта. Ирис слышала про такие шкатулки. Они были укреплены руническим неразрушением. Замок, вероятно, тоже скрывал какую-то хитрость, однако девушка не разбиралась в замках.
        Направив в шкатулку энергию, котолюдка пыталась разрушить замок. Однако, сколько бы магии она не прикладывала, ничего не получалось, только зря потратила силы. Внезапно её глаза вспыхнули новой идеей и умоляюще уставились на Андрея, а затем на его булаву. У неё до сих пор осталось сильное впечатление от того, как наёмник вскрывал панцири големов-пауков. Шкатулка, конечно, была красивая, но получить её содержимое, причём как можно скорее, было важнее. Возможно там лежало что-то, что поможет в их спасении. Шкатулка мигом оказалась у Андрея в руках.
        - Ты хочешь, чтобы я её вскрыл? - вскинул брови наёмник. Ирис тут же усиленно закивала, всеми силами давая понять, что судьба самой коробки её не заботит.
        «Варварские методы, это твоё» - ехидно подумала она, глядя на Андрея.
        Её собеседник тем временем нахмурился, осмотрел замок, после чего задумчиво потёр подбородок. Немного порывшись в скрытых карманах своего кожаного доспеха он извлёк оттуда набор отмычек. Через пару минут замок сухо щёлкнул и шкатулка распахнулась. Внутри лежал цельнометаллический кулон в форме луча звезды. От него исходило некое напряжение, словно он был наэлектризован. Магия кулона идеально подходила ауре самой Ирис. Этот кулон словно звал её!
        - Готово, - пожал плечами Андрей, кажется замок не доставил ему особых проблем.
        От такого поворота рот магички распахнулся так же, как эта шкатулка, а глаза восхищённо заблестели. Не дав Андрею даже опомниться, она схватила кулон и, не слушая никаких возражений, тут же одела себе на шею, даже спасибо не сказала. Сразу же электрическая аура объяла всё её тело, после чего слилась с телом новой хозяйки. Волосы Ирис, взметнулись вверх, словно от удара током, после чего мягко опали. В глазах девушки сиял восторг.
        - Этот амулет увеличивает силу заклинания, а особенно элемента огня и молний! - с этими словами, она сотворила свой обычный файербол. Полетев в стену, он взорвался там, образовав приличный кратер. Теперь это заклинание стало в два раза больше и гораздо мощнее, потребляя то же количество силы. Немного поэкспериментировав с заклинаниями других элементов, Ирис выяснила, что и их сила выросла, хотя и не так разительно.
        Всё это время у стоявшего рядом с ней Андрея была кислая рожа. Он клял себя, что не прибежал к столу первым. В результате ему достался один ширпотреб.
        - Хватит на меня так смотреть, - пожала плечами Ирис, - С твоим слабым Даром, оно тебе всё равно без надобности. Когда выберемся, я возмещу тебе половину его стоимости. Я всегда держу слово! - произнесла девушка, давая понять, что ни за что не отдаст амулет. В её душе было небольшое чувство вины, но как единственный нормальный маг в их группе, она легко нашла чем себя оправдать.
        - Хорошо, согласен, - не стал жадно упорствовать Андрей. Оставалось лишь признать, что Ирис права. Деньги для наёмника были важнее. Не говоря уже о том, что в их ситуации, магичка с волшебным кулоном поможет сильнее, чем воин с той же вещью, ориентированной на магию.
        Уладив этот вопрос, третий ящик они открыли уже вместе. Внутри магичка разглядела блеск чего-то металлического, однако не успела эта мысль как следует оформиться у ней в голове, как рука Андрея метнулась, подобно змее и молниеносно выхватила эту вещь. Ей оказался металлический браслет довольно скромного, но одновременно и презентабельного вида. Похожий носила на своей руке Ирис.
        - Ах ты! - воскликнула она раздосадовано, глядя на то, как наёмник, словно обезьяна вертит браслет в руке, очевидно не понимая, что с ним дальше делать, - тебе даже не под силу его открыть! Лучше сдайся, подобные вещи не для варваров, - замахала она руками.
        Андрей не спешил делать, как она говорила. С покрасневшими глазами он пытался запустить вращение энергии внутри артефакта. Пока что тот не подавал признаков активности, однако было ясно, что это какой-то пространственный артефакт. Хотя почему какой-то? Настоящий пространственный артефакт!
        - Дай-ка мне зелье маны, - внезапно попросил Андрей. Он понял, что из-за экспериментов с кольцом, его сосуд маны пересох. Из-за этого он и не мог стронуть энергию в браслете.
        - У меня его мало, - пыталась отвертеться девушка.
        - Всего один глоток. Я проделал такой путь, залез в эти катакомбы. Если бы не я, ты бы так и сидела в той коморке и ждала смерти. Я прошу всего глоток. Если у меня ничего не выйдет, я отдам тебе эту штуку, - Андрей говорил настолько проникновенно, что сердце Ирис не выдержало.
        - Ладно, держи, но не пей много, оно концентрированное. Другого у меня нет, - с тихим хлопком в воздухе появился полупустой флакон с синей жидкостью. Андрей тут же схватил его и, сделав один глоток, вернул обратно. Сразу после этого он почувствовал жжение во всем теле. Словно сотни муравьёв бегали по его коже. Немного времени спустя, он ощутил, что снова может применить Тление. Затем его магия полностью восстановилась и даже больше, было ощущение, словно ей некуда деться. Андрея охватило головокружение, словно он был пьян. С каждой секундой оно усиливалось. Ирис с тревогой наблюдала за тем, что творилось с наёмником.
        - У тебя магическое опьянение. Это зелье для тебя слишком сильное! - покачала головой она, - Попробуй потратить лишнюю силу, иначе повредишь сосуд маны и лишиться Дара, - тревожно предупредила девушка.
        Андрею не требовалось объяснять дважды. Он тут же активировал браслет. Это помогло. При этом сам переизбыток магии был как раз кстати и резво уходил прямо в артефакт. Браслет был таким же ненасытным, как и кольцо щита.
        С горечью Андрей должен был признать, что и рядом не стоял с настоящими магами. Однако упорство было одной из его отличительных черт. Именно благодаря ему он не сломался в детстве, будучи смертельно болен. Благодаря ему он не сдался, когда только-только вступил на путь наёмника, путь неблагодарный и самоубийственный. Именно поэтому он легко воспринял факт, что даже с Даром он не нужен ни одному ордену. Он никогда и ни за что не опустит рук из-за трудностей, невзгод и проблем.
        Кулон поглотил столько маны, что наёмнику хватило бы восстановить силы несколько раз, однако ничего не происходило. Действие эликсира начинало пропадать, как вдруг, словно ворота открылись в сознании Андрея. Он будто воочию увидел браслет изнутри. Там крутился чёрный водоворот, внутри воронки которого было место, не являющееся частью окружающего пространства. Это было какое-то… подпространство. Поразительно!
        Вместе с тем, Андрей понял, что интуитивно знает, как пользоваться этим подпространством. Секунда, и его булава исчезла из рук, после чего возникла в браслете, где неподвижно зависла внутри воронки, не касаясь её стенок. Она стала первым предметом, который здесь появился.
        На лицо Андрея нельзя было смотреть без смеха настолько он был потрясен. После насыщения, браслет почти не потреблял маны. Андрей почувствовал, что может хранить тут предметы сколько угодно времени, убирая и извлекая их даже с его хилой маной, которая, к слову, снова кончилась. Но на управление браслетом это не повлияло. Булаву можно было забрать хоть сейчас, что наёмник и сделал. Его дыхание участилось. Это была революция! Пространства внутри браслета хватит на дюжину сумок, и при этом, исчезал весь вес вещей!
        - Не наигрался ещё? Будем считать, что мы квиты, так что можешь забыть о деньгах! - хмуро бросила ему магичка.
        - Нет проблем, - ядовито ухмыльнулся наёмник.
        В случае чего, браслет никогда не поздно продать. Уж он то сможет продать его куда выгоднее, чем могла бы предложить эта сомнительная дамочка. Но, конечно, вряд ли стоит так поступать! Эта вещь слишком хороша. Как говорят, один раз вкусив комфорта, ты уже не сможешь оказаться.
        Внезапно, магичка, которая уж было приуныла, заметила в ящике ещё один предмет! Это был, конечно, не артефакт. Просто ещё один красный кристалл. Выбросив из головы до неприличия счастливого наёмника, вид которого вызывал у неё зубную боль, она достала магическое ядро и погрузилась в чтение кристалла. Это оказался дневник. К сожалению, не всё написанное удалось разобрать, вероятно, кристалл был повреждён, но некоторые отрывки сохранились. Чем больше девушка читала, тем больше её брови хмурились.
        Дневник Мудреца Османтуса, пятого из Совета.
        «Я чувствую, что мы на пороге чего-то великого. Впервые все Мудрецы, в том числе и я, работаем вместе. Однако к радости примешивается изрядная доля скепсиса и даже какого-то глубинного отторжения. Я привык жить в старом мире, мире простом и проверенном временем. Может не стоит так резко всё менять? Впрочем, инициатива исходит от Главы. Мне остаётся лишь ступить в эту воду»
        Повреждённая область дневника.
        «Используя модификатор, мы изменили несколько преступников, превратив их в гибрид людей и кошек. Сила дикого зверя и маленький мозг - идеальные рабы. Как это ни печально, но, кажется, ничто уже не свято. Остаётся надеяться, что это поможет достойной части человечества и разгрузит его от монотонной и просто недостойной работы. Хотя, я не совсем одобряю подобное, ведь это шаг назад для разума, а значит шаг назад в целом»
        Повреждённая область дневника.
        «Всё пошло несколько не так, как мы рассчитывали. До нас доходят слухи, что новая технология используется не только на заключённых. Мы немедленно начнём разбирательство. Вероятно, тот, кто это делает, не понимает, какого джинна он выпускает на волю. Если ничего не предпринять, произойдёт ужасная катастрофа! Однако, я всё ещё верю в то, что делаю. Такова цена любого прогресса. Мы просто должны преодолеть этот сложный период. Я всегда был магом и учёным, и если бы мне предложили остановиться, не совершать всех наших открытий, я бы всё равно их совершил, поскольку свято верю лишь в прогресс и только в него. Будущее всё равно наступит, и нужно иметь смелость вступить в него»
        Повреждённая область дневника.
        «Постепенно всё вышло из-под контроля. Как бы мы ни хотели закрыть глаза, как бы ни пытались заткнуть уши, остаётся лишь признать, худший итог настиг нас, а с нами и всех людей. И всё это - плод глупости, страха, жадности и неуёмной жажды власти, переросших в настоящее безумие. Всё происходит стремительно. На данный момент в мире почти нет людей. В основном лишь модификанты, которые скорее животные, чем разумные существа с собственной волей. Я чувствую, что тоже заражён. Вероятно, на таких, как я, подействует лишь продвинутый модификатор, но он всё равно подействует. Человечество обречено исчезнуть, и это наша вина.
        Повреждённая область дневника.
        Я больше не верю в прогресс или… я слишком глуп для него… Неразумный ребёнок, получивший огонь и сгоревший в его пламени! Что же теперь будет?! Ах, лучше бы я согласился стать безмозглым рабом! Хотя, учитывая страх перед конкурентами, возможности оставить разум и волю нам бы не дали в любом случае. Процесс необратим. Я с ужасом жду, чем же я стану. Вероятно, уродливым монстром, невиданным ранее, магическим мутантом, предназначенным для поглощения хозяином. Самое ужасное, что этой участи не избежит никто, кроме, разве что одного. Но можно ли назвать его победителем? Вероятно, сам он считает, что да…»
        Повреждённая область дневника.
        «Мыслить всё труднее, но одно понятно, такой мир не должен существовать. Лишь всеобщее очищение даст шанс возродить привычный нам мир. Я верю, он восстанет из пепла, пусть и не такой, как раньше. Я и ещё несколько Мудрецов начинаем войну на уничтожение. Мы сотрем с лица земли того, кто заварил эту кашу, испепелим эту заразу и остановим творящийся ужас. Это единственный путь. Мне обидно за рухнувшую цивилизацию, доверившуюся нам - Мудрецам, столпам, на которых она вроде бы должна была держаться. Теперь этот мир, поплатиться против своей воли, а всё потому, что он был колоссом на нескольких глинянных ножках, вместо миллиардов и миллиардов имеющихся ног. Мы решили за всех и всех же завели и бездну!»
        Повреждённая область дневника.
        «Война идёт автономно. Мне даже не надо помогать в разрушении мира. Теперь он сам себя уничтожает. Вот он - прогресс.
        Мне грустно и смешно, я понимаю, что я уже не человек, причём давно, но самое обидное, что скоро исчезнет и само моё „Я“. Я понял, чего хочет мой модификатор - сделать меня пустой оболочкой, источником силы хозяина. Я слишком труслив, чтобы самостоятельно оборвать свою жизнь, но становиться частью Владыки я тоже не желаю. У меня всё ещё есть гордость. Остаётся лишь запечатать себя в этом подземном дворце, как в склепе, без возможности выбраться. Надеюсь, когда-нибудь кто-то сумеет спасти или хотя бы победить и меня. Так я хотя бы не причиню никому вреда, а может и нет. Кто знает. В любом случае, я уже никогда не узнаю результат…»
        Больше в кристалле записей не нашлось, но была карта подземного дворца. Она была огромна и частично повреждена, но, узнав пару особенностей, Ирис удалось определить их местоположение. Судя по всему, сейчас они находились в теплице.
        Блуждать по подземному лабиринту, изображённому на карте, можно было месяцами. Чтобы сократить это время, внутри катакомб была построена система порталов, и они были отмечены на карте.
        При этом один из порталов, судя по карте, был прямо здесь, в теплице, и вёл в некое громадное помещение, вокруг которого и был построен весь местный участок катакомб. А уже в этом громадном помещении находился ещё один портал, причём тот, что выводил наружу. Очень соблазнительно. Казалось, спасение было рядом. Конечно, это при условии, что устройство функционировало. Нахмурившись, Ирис глубоко задумалась
        - Что ты об этом думаешь? - спустя несколько секунд она вздохнула и передала кристалл Андрею. Почему-то ей казалось, что сейчас стоит посоветоваться, вместо того, чтобы навязывать свою точку зрения.
        Наёмник не стал отказываться, любопытство взяло своё. Тщательно изучив кристалл, Андрей впал в такую же тревожную задумчивость, как и сама магичка.
        - Почему-то, мне не очень хочется идти через центральный зал, - нервно хохотнул он, отдавая кристалл обратно. Всё-таки это была находка девушки, а не его, а Андрей считал себя честным котолюдом.
        - Согласна, - магичка думала так же.
        - Но если обходить, уйдёт вагон времени, - тут же продолжил наёмник, - Неделями пробираться сквозь големов, завалы и затопленные камеры. А ещё щупальца… Кто знает, что безопаснее. Судя по карте, путь через центральный зал - самый реальный шанс. У нас нет никаких точных фактов, только туманные намёки из дневника и интуиция, но она не всегда права. Ведь так? Что если мы пойдём к дальнему порталу, а он не работает? Возвращаться и терять время, пробираясь через тысячу опасностей? Слишком велика вероятность, что мы погибнем в дальней дороге, - наёмник развёл руки в стороны.
        - Если написанное в дневнике верно, то мощная магическая сущность, которую я почувствовала, это тот самый древний Мудрец, хозяин дневника и теперь он превратился чёрт знает во что! Как думаешь, какова вероятность, что босс подземелья в центральном зале?! - Ирис не ожидала такого предложения, у неё даже хвост вздыбился от негодования. Она внезапно поняла, что хотела, чтобы наёмник повторил ход её мыслей, но внезапно тот выдал совсем другую идею. Не ту, которую надо! Слишком резкую и рискованную, на её взгляд.
        - Ну… - Андрей на секунду задумался над её вопросом, - Пятьдесят на пятьдесят. Либо он там, либо его там нет, - как ни в чём не бывало ухмыльнулся он
        - Ах ты! - Ирис не знала, что на это сказать. Более того, чем больше она размышляла, тем больше начинала думать, что наёмник прав, - Будь по-твоему, - сдалась в конце концов она, бессильно махнув ладошкой. Риск - дело благородное… Наверное. А может и нет…
        Немного поискав, они обнаружили ближайший портал. Едва приблизившись к нему, глаза магички сузились. Эта штуковина явно работала, как ни в чём не бывало, словно зазывая гостей внутрь. Совпадение?
        Остановившись перед порталом в центральный зал, путники приготовили оружие и перераспределили вещи. Теперь Андрей мог хранить свой инвентарь у себя сам. Хоть что-то радовало. Магичка достала свой изрядно опустевший флакон с зельем маны, дабы восстановить силы, после чего нервно стиснула свой посох, напряжённо впитывая ману. Андрей тоже отхлебнул. Такая щедрость говорила о тревожном настрое девушки.
        - Если мы погибнем, я никогда тебе не прощу! - с этими словами Ирис внезапно схватила руку наёмника и буквально втащила его в портал. С яркой вспышкой они исчезли без следа.
        Глава 16: О том, как наёмник-бомж Андрей и прибившаяся к нему магичка с хозяином подземелья бились
        Несколько секунд перед их глазами мелькала лишь цветная мешанина: пятна, линии, яркие точки, стремительно уносящиеся вдаль. Затем впереди показалось светлое пятно. Оно всё приближалось, пока не заполнило весь взор, и вдруг взорвалось ослепительной вспышкой, возникшей, словно внутри головы. И лишь после всей этой экзекуции путники ощутили, что они где-то находятся.
        Предусмотрительная Ирис тут же выпустила сферу невидимости, чтобы замаскироваться. После этого она, с чувством выполненного долга, без сил повалилась на пол. Лицо девушки приобрело зелёноватый оттенок. Только наличие рядом Андрея позволило ей сдержаться и не стошнить на месте. Путешествие вышло ещё то.
        В это время треклятый наёмник был вполне себе бодр. На нём перемещение, сказалось не так сильно. Правда… судя по его пустому взгляду, это была лишь напускная бравада. Вскоре лицо Андрея также позеленело. Не без некоторого злорадства магичка подумала о том, как же трудно быть мужиком. Как нужно пыжиться, изображая из себя крутого! Сама она к такому относилась с пренебрежением. К чему вся эта глупая пыль в глаза? Она сама, ну конечно же, никогда так не делала…
        - Не мучайся, наёмник! Приляг, если плохо, - едко бросила Ирис, чувствуя, как у ней кружится голова, а желудок просит пощады. Она изо всех сил старалась сидеть прямо.
        Вместо ответа, Андрей судорожно мотнул головой, указывая куда-то за её спину. Теперь его лицо было не зелёным. Оно приобрело землистый оттенок.
        Почувствовав что-то не то, Ирис медленно обернулась. Её глаза тут же приняли размер чайных тарелочек. Она хотела заорать, но наёмник успел прошмыгнуть к ней вплотную и зажать её рот рукой.
        - Тише… - он нервно сглотнул, - Пусть мы и под куполом, но лучше не рисковать, - Ауч! - Андрей негромко вскрикнул. Девушка укусила его за руку.
        - Это всё из-за тебя! Это ты виноват! Заметь, в обратную сторону портал уже не работает! - она схватила наёмника за шею и начала душить. Впрочем, с её физической силой, опасности это действие не несло. Особенно для Андрея.
        Давайте разберёмся, чем же она так недовольна. Начать стоит с того, что прямо возле них, буквально в дюжине метров, находилось нечто. Это был огромный и мерзкий шар белёсой плоти, стенки которого периодически пульсировали. Шар был покрыт шевелящимися отростками. Большинство из них были коротенькими и напоминали волоски, но некоторые были длиннющими, а многие и вовсе терялись вдалеке, и было неясно куда они ведут и какой они длины. Во многих из них были зажаты различные зверьки.
        Больше всего тут было, конечно, пещерных гусениц, но попадались и летучие мыши, и даже твари с поверхности. Более того, присутствотвали и совершенно особые экземпляры: тут была настоящая лошадь, очевидно уже издохшая, и даже… Джеральд с Валиком. Оба висели, замотанные в щупальца монстра с ног до головы, однако до сих пор слабо трепыхались. Кажется, тварь жрала своих жертв в строгом соответствии со сроком поимки. Как говорится, режим питания нарушать нельзя! Так они и продвигались от внешних слоев к внутренним. Судя по всему, время этой парочки вот-вот наступит.
        - Кстати, что за секрет от проклятья ты ему обещал? - безразлично спросила Ирис, глядя на Джеральда, когда оправилась от первоначального шока. Её, как учёную, уже давно подмывало спросить об этом, но всё было не до того. Теперь, вновь увидев Советника, она об этом вспомнила.
        - Да нет никакого секрета. Я сам не знаю, почему ещё жив, - Андрей пожал плечами, его взгляд был пустым, как у призрака. Затем он очнулся от шока и с беспокойством перевел взгляд с Джеральда на Валика, - «Значит этот дурень ещё жив! Хорошо, что так, только как его спасти?» - вот о чём думал наёмник, всё больше хмурясь. Он уже и забыл, что он там плёл Джеральду, да и вообще мало беспокоился о его благополучии.
        Тем временем верхушка шара зашевелилась. Она начала раскрываться, словно бутон, явив что-то напоминающее многочисленные хелицеры, густо посаженные вокруг бездонного провала, ведущего прямиком в желудок твари. На конце каждой из хелицер располагался острый зазубренный коготок около метра в длину. Мерзкая окантовка рта дёргалась, будто бы в манящем жесте, приглашая внутрь. Если бы Андрей и Ирис имели несчастье взлететь над многометровым монстром и заглянуть ему в рот, то они б узрели ещё и многочисленные ряды тонких зубов-волосков, направленных внутрь. А ещё часть перевариваемой массы. Великолепное и очень ободряющее зрелище!
        Стоит добавить, что как только тварь раскрылась, по округе разнёсся такой «аромат», что Ирис таки не выдержала, и её скрутило даже натощак. Очевидно, последней каплей была картина того, как многочисленные гусеницы, доставленные щупальцами, сыплются чудищу в рот, извиваясь. Джеральд и Валик застыли на самой границе употребления. Вопрос, когда оно произойдёт встал для них остро, как никогда. А пока рот твари медленно сложился обратно, и они висели в десятках метров выше. Где-то под потолком, словно фрукты на дереве.
        Тем временем белёсый шар запульсировал ещё быстрее. Его контуры слегка размылись, будто он прикладывал отчаянные усилия, чтобы исчезнуть, но уже в следующую секунду вокруг шара вспыхнуло что-то напоминающее многочисленные печати. Одна печать, вторая, третья… двадцатая. Их было огромное количество и каждая была неимоверно сложна. Ирис ощущала, что они мешают твари двигаться и использовать свою силу. Недовольно завизжав, отчего офонаревшего наёмника и еле живую от страха магичку снова окатило волной смрада, шар плоти прекратил свои попытки и остался на месте.
        Но эти странности были не так важны. Самым неудобным фактом оставалось то, что чудище сидело прямо на выходном портале, оплетая его своими отростками и полностью закрывая своей тушей, причём нельзя было приблизиться. Вокруг шара, находился мощный силовой барьер. Часть этого барьера находилась в границах Невидимости Ирис, и из-за чего заклинание магички было словно срезано. Сфера невидимости Ирис напоминала откусанное яблоко.
        - И что нам теперь делать? Что? А? - яростно зашипела магичка, не переставая душить Анрея, - Мы все умрём! - в её глазах плескалась нарастающая паника, которую сдерживала лишь ярость.
        - Не сходи с ума, всё не так плохо, - пытался оправдаться Андрей.
        - Да ну?! Откуда же такой оптимизм?! - магичка пыталась повторить трюк наёмника и помочь себе в его удушении хвостом, но получилось неуклюже. Всё-таки владение хвостом требовало практики.
        - По крайней мере, пока оно нас не заметило, - уверенно кивнул ей Андрей, с таким видом, будто это его заслуга.
        Глядя на эту непробиваемую рожу, Ирис не знала, что ей сказать.
        - У тебя есть идеи? Ведь есть?! - посмотрела ему в глаза она. Почему-то с некоторых пор ей казалось, что пока этот наёмник рядом, они всегда что-нибудь придумают.
        - Ни одной, - кисло улыбнулся Андрей. Лицо Ирис тут же скривилось.
        - Но если не двигаться и ни одно щупальце случайно не попадёт в Сферу невидимости, и монстр не пошевелится, и мы не будем отсюда уходить, и… не случиться никаких неожиданностей, я уверен мы вне опасности, - тут же добавил он. Эх! Лучше б не добавлял.
        Ирис почувствовала, что силы оставили её. Она больше не могла злиться или боятся. С отсутствующим выражением она плюхнулась на каменный пол, выронив посох. Один портал, через который они только что прибыли, не подвал признаков жизни. Второй был заблокирован ужасным плотоядным чудовищем неизмеримой силы и завидного аппетита. Рядом с такой тварью, которая из-за барьера совершенно неуязвима, стоит выйти из невидимости, и им конец. Теперь не было сомнений: скоро они умрут! На этом их земной путь окончен!
        Андрей, тем временем, как ни в чём не бывало осматривался по сторонам. В зелёном видении сферы всё было видно немного мутно, но вполне себе сносно. Создавалось ощущение, что их занесло на подземный остров. Кругом, насколько хватало взгляда, была одна чёрная вода. Судить о глубине воды было трудно, но толща там точно солидная. А вообще, Андрею почему-то казалось, что там и вовсе бездна. Утонешь и поминай как звали. И только перемещающие порталы и тварь находились на широкой каменной платформе, на которой не было ничего, кроме пары статуй, нескольких колонн и двух перемещающих порталов. Это натолкнуло наёмника на план. Которым он и поделился с Ирис. Глаза магички тут же заблестели. Наконец-то хоть у кого-то из них появилась идея.
        Спустя два часа.
        Они затаились под боком у монстра. Невидимость покрывала их, словно пелена, не давая твари обнаружить, что они задумали и сожрать их без соли, перца или чеснока. Внезапно белёсый шар пришёл в движение. Кажется, он снова проголодался. Куда у этой твари уходило столько сил, было неясно. Андрей долго ломал над этим голову, но пришёл лишь к тому, что перед ними просто прожорливый монстр, которого легче убить, чем насытить. Возможно, единственное его удовольствие в жизни это еда, поэтому он только этим и занимается. И демон бы с ним, если бы в качестве еды не выступали они с Ирис. А ещё Валик… Андрей решил во что бы то ни стало спасти напарника!
        В это время и сам Валик неистово желал собственного спасения. Он так долго провисел в темноте, подсвеченной лишь гусеницами, что, к своему ужасу, привык ко мраку и сумел рассмотреть, что его ждёт. Кроме того, его чуткие кошачьи уши уловили характерные звуки, а нос пренеприятные запахи. Поэтому, видя, как конвейер потребления медленно, но верно затягивает его туда, откуда нет возврата, он орал не своим голосом на всё подземелье. Он очень хотел потерять сознание, но почему-то не смог. Джеральд, висевший рядом, сыпал грязными ругательствами, которые лились из него, словно из помойного ведра. В этот критический момент внизу обнаружилась какая-то активность.
        Происходило там следующее: путники долго сидели в засаде. Несколько раз за это время щупальца проносились сквозь Сферу невидимости, однако Ирис уже давно создала ещё одну сферу, поменьше, расположенную внутри первой. Магичка и наёмник залегли на пол, распластавшись там, словно диверсанты. Большая часть второй сферы ушла ниже уровня пола, почти не выступая наверх.
        Ирис чувствовала, что до появления кулона, содержащего магию плазмы, она бы не смогла так ловко манипулировать заклинаниями. А теперь её сил хватало, чтобы сделать заклинание миниатюрным и даже немного изменить его форму, а это было ох как непросто! Она и подумать не могла, что когда-нибудь достигнет такого уровня контроля силы. Оставалось дождаться удачного момента. Она взглянула на мешочек с магическими ядрами с прикреплённым к нему заклинанием Огненной мины.
        - Как только я закончу, швыряй мешок прямо ему в глотку, и да спасёт нас Бог Кошачьей мяты, - кисло улыбнулась магичка, допивая бутыль с зельем маны. Надеюсь, твой план сработает, иначе нам конец, - её голос дрожал от нервного ожидания и магического перенапряжения.
        В добавок к двум заклинаниям невидимости, она быстро создавала шары света. Один, второй, третий, четвёртый, пятый… Они вылетали из-под её пальцев один за другим, пока их не набралось полдюжины. Правда из-за количества они были совсем крохотные. Зато очень заметные. Словно бешенные светлячки, они начали кружить вокруг неведомой каракатицы, прервав её спокойный обед. Или ужин… Ирис уже потеряла счёт времени. На самом деле ей уже давно хотелось спать, но чудодейственные тоники, предоставленные Андреем, и чувство ужаса помогали не свалиться на месте. Закончив последний шар света, она глубоко вздохнула, чувствуя возвращающуюся боль в обожженной руке и сконцентрировалась на управлении шарами света. Как можно догадаться, в ход пошёл всё тот же старый трюк.
        Появление неопознанных юрких плазмоидов смутило, а потом и вовсе взбесило тварь. Яркий свет, неожиданно вспыхнувший в подземелье был настолько странным и редким явлением, что априори волновал любого местного обитателя. Шар плоти заходил ходуном, его щупальца, мерно парившие в воздухе, принялись бешено двигаться. Сотни белёсых отростков ринулись ловить этих непонятных светлячков. Все свободные щупальца ринулись вверх разом.
        - Сейчас отличный момент, давай! - бросила Андрею магичка. Её посох уже начал дымиться. Кажется, он не выдерживал контроля такого количества заклинаний. Ирис нервничала, понимая, что всё висит на волоске.
        В это время Андрей сконцентрировавшись, швырнул мешочек с заминированными магическими ядрами. На его памяти это была самая жуткая магическая бомба, какую ему доводилось видеть. В мешочке было больше дюжины ядер - половина от всех запасов. Сердце наёмника обливалось кровью. Он даже представить боялся, сколько денег взлетит на воздух. Но выбора не было. Только поистине чудовищный взрыв способен уничтожить их поистине чудовищного противника.
        Мешок полетел по красивой дуге точно в пасть твари. Андрей неплохо владел пращой, поэтому такая тривиальная задача, как попасть в громадный зёв с жалкой дюжины метров, не вызвала у него проблем. Перед этим броском он настоял, чтоб не ставить все ядра на одну попытку, разделив их на две разные сумки. Как оказалось, не зря!
        Одно из щупалец монстра, как раз торчавшее рядом, метнулось и, словно хлыст захватило движущийся в воздухе объект. Мгновение, и мешочек был схвачен, словно очередная жертва, после чего превратился в белёсый моток и завис где-то высоко под самым потолком.
        - … - из уст наёмника против его воли вырвалось очень крепкое словцо, - Оно перехватывает то, что я кидаю, просто сбей следующий мешок в полёте! - крикнул магичке Андрей, так, будто это была самая тривиальная задача. Его глаза налились кровью от волнения. Он понимал, что если и со второго раза не получится попасть, им точно конец.
        Тварь уже начала примеряться к месту, где они стояли. Оно и немудрено. Сначала оттуда возникла череда световых шаров, затем вылетел какой-то непонятный предмет. Даже Валик, висевший под потолком, понял, что там кто-то есть и начал орать в ту сторону.
        - Эй, там! Кто-нибудь, спасите меня! Я не хочу умирать! - визжал он не своим голосом, протягивая руки в сторону Андрея.
        Джеральд, висевший рядом, тонко сощурился. Его опухшее от ожога лицо изобразило злобный оскал, вышедший из-за этого ещё страшнее. Он сразу же понял, что здесь происходит.
        В это время куча щупалец ринулась к подозрительному месту внизу. Еще несколько секунд, и они проникнут в скрытность, и тогда всё будет кончено!
        - Сбить? Мешок в полёте? Я… Я попробую! - тем временем нерешительно кивнула магичка. Посох нещадно дымил, она не была уверена в успехе. Но что ей оставалось?
        Услышав её слова, наёмник кинул последний мешочек. Когда тот уже хотел залететь внутрь, его снова перехватило щупальце. Каким-то образом оно чувствовало неладное, исходящее от непонятных предметов, раз за разом пытавшихся самостоятельно влететь ему в рот. Андрей нахмурился, даже он не ожидал такой засады. Но этот момент в щупальце врезалось заклинание Световой секиры. С низким жужжанием, оно перерубило настырный отросток, после чего мешочек упал на самый край рта, где, замерев ненадолго, покачнулся и свалился-таки прямо монстру в пасть.
        Глаза Андрея тут же сверкнули. Он стрелой сорвался с места, бесцеремонно сгрёб свою спутницу, после чего в три прыжка добрался до края платформы и прямо с магичкой под мышкой сиганул вниз. Не успела чёрная вода схлопнуться над ними, как прогремел чудовищный взрыв.
        Погружаясь в воду, Ирис успела заметить, как белёсый ком, похожий на мерзкий нераскрывшийся бутон, становиться прекрасным цветком из магического пламени. Яркий свет затопил подземелье, ослепляя, шокируя и уничтожая его странных бледных обитателей. Отголоски взрыва прошлись по поверхности воды, облизывая её поверхность, словно языки драконов. Не останавливаясь на поверхности, магия принялась въедаться в воду, но синие искры, висящие в водяной толще, остановили продвижение разрушительной вспышки.
        В это время посох, не выдержав всей свалившейся на него нагрузки, взорвался. Благо, он порядком разрядился и взрыв вышел не сильным, а странные свойства чёрной воды помогли магичке и Андрею остаться невредимыми.
        Валик и Джеральд были временно ослеплены и оглушены взрывом. Частично у них обгорела кожа, но они висели высоко под потолком, поэтому остались в живых.
        Из-за повреждения часть щупалец монстра начала опадать. Одно из таких щупалец как раз удерживало Валика. Словно монструозная лиана, низвергнутая со скалы, оно грохнулось на каменную платформу, где запружинило, словно упругий резиновый шланг. Вероятно, дуракам везёт. Даже после падения Валик остался полностью невредим. Видя эту удачу, Джеральд заскрипел зубами. Ему повезло меньше. Он как висел, так и остался висеть. Хватка его щупальца даже не думала слабевать.
        А всё потому, что тварь не умерла! Выбравшись из воды, Андрей и его пособница обнаружили, что тварь погибла лишь наполовину. Если быть точнее, то половина шара превратилась в горящие ошмётки. В его боку теперь зияла огромная жжённая дыра, из которой медленно вытекала полупереваренная масса. Сама тварь была от этого не в восторге, и теперь тонко визжала, размахивая уцелевшими щупальцами, отчего Джеральда кидало, словно вперёд смотрящего матроса, торчащего на мачте в девятибальный шторм.
        Зато силовое поле вокруг твари было повреждено и теперь едва мерцало, а сам монстр от взрыва сдвинулся чуть в сторону. Теперь было отчётливо видно, что портал, скрывавшийся под плотоядным шаром, явно функционировал. В общем и целом, путь был открыт. Нужно было лишь пробежать пару дюжин метров, перелезть через всю эту несусветную мерзость, что вытекла из необъятного брюха, и радостно сигануть на выход.
        Схватив магичку, Андрей решил действовать. В любую секунду всё могло измениться. Словно порыв ветра он преодолел эту дистанцию, но оказавшись у самого портала, внезапно остановился.
        - Не благодари! - ухмыльнулся он магичке, после чего, словно котёнка за шкирку зашвырнул девушку прямо в мерцающую воронку. В последнюю секунду в глазах его спутницы отразился шок, после чего с яркой вспышкой она исчезла, не оставив и следа.
        Теперь в подземелье осталось три котолюда. Одним из них был сын маминой подруги, непомерная обуза, оболтус и неблагодарная свинья, Валик. Но Андрей был верен слову и совести. Он не оставит того, за чью безопасность поручился. С беспокойством в сердце опытный наёмник видел, как монстр приходит в себя. Не успела одна из предполагаемых жертв несанкционированно покинуть подземелье, как мерзкая туша начала восстанавливаться, а брешь в силовом поле стала закрываться. Причём с пугающей скоростью!
        Не дожидаясь, пока это произойдёт, Андрей ринулся к месту, где валялся его напарник. Тот слегка обгорел, и без бровей смотрелся ещё чуднее, но в целом был жив-здоров. Погребённый под ворохом дохлых щупалец, он всё не мог выбраться, в чём Андрей и собирался ему помочь, после чего покинуть подземелье вместе.
        Но монстр не был согласен с таким планом. Разъярённый болью, которую ему доставили эти ничтожные букашки, он принялся дико бушевать. Одно за другим щупальца устремились вперёд, целясь в фигуру наёмника и пытаясь прихлопнуть его, словно таракана. Во многих была зажата еда.
        Андрей едва успел отпрыгнуть в сторону, когда на месте, где он только что стоял, впечаталось толстенное щупальце, с завёрнутой в него лошадью. От удара животину разорвало на части. Кишки попали на Андрея, который пребывал в невообразимом ужасе. Попади он под удар, и наёмник, по имени Андрей, стал бы мокрым местом на камне.
        Лишь невероятная ловкость и ранение монстра позволяли уворачиваться от ударов. В следующую секунду на Андрея упало щупальце с завёрнутым в нём… Джеральдом. Паладин гнусно матерился и ежесекундно сыпал проклятиями. Перед ударом Андрей успел перекатиться между ног у одной из статуй. С громким треском многотонное произведение покачнулось вместе с постаментом. К несчастью Советнику повезло, и он не пострадал. Правда щупальце, вместе со своей досточтимой ношей, застряло у статуи меж ног. Глаза Джеральда выпучились, словно спелые персики, когда его зажало в тесноте.
        Промахнувшись, тварь не успокоилась и стала готовить с новому заходу. Одновременно, её тело сдвигалось, закрывая путь к порталу и регенерируя брешь в брюхе. Она начала закидывать в рот все запасы корма, которые успела накопить. Внутри плотоядного шара послышалось шипение, белёсый комок начал на глазах усыхать, однако раны на нём заживали с поразительной скоростью. Ожоги исчезали, внутренности переставали сочиться на пол. Во многом из-за того, что щупальца были заняты экстренной кормёжкой, Андрей и сумел уйти от оставшихся, но скоро эта ситуация изменится, так что мешкать не стоило.
        На максимальной скорости, наёмник добрался до Валика. Вызвав из браслета меч, он тут же активировал его и в пару взмахов освободил своего незадачливого напарника, после чего подхватил его под плечо и рванул к стремительно истончающемуся выходу. Но возле статуи его спутник споткнулся. Секунда промедления стоило дорого. Одно из щупалец как раз подлетело к ним, и захлестнуло Андрея за ногу. Тот успел лишь уцепиться за руку статуи, когда его с неимоверной силой потянуло прямо в безразмерный зубастый рот. Всё из-за того, что Валик очень неудачно запутался у Андрея в ногах, и отчасти от неожиданности, отчасти чтобы случайно не разрубить спасённого зачарованным мечом, Андрей выронил оружие. Он хотел вызвать булаву, но внезапно его потянуло с такой мощью, что он был вынужден держаться уже обеими руками.
        В это время Валик плюхнулся на задницу, глупо моргая в пустоту рядом с попавшим в переделку Андреем. Меч лежал прямо перед его носом.
        - Валик, рубани эту дрянь! Скорее! Помоги мне! - заорал ему Андрей, цепляясь из последних сил. Тяга всё усиливалась. Всё больше и больше существ стремительно исчезали в брюхе громадной твари, и та быстро восстанавливалась и становилась всё сильней. Она была, словно ненасытная чёрная дыра. Мириады щупалец и существ образовали вокруг зубастого рта настоящее облако, которое неустанно двигалось и как-то само собой приняло вид воронки.
        Тем временем, Валик вышел из ступора. Узрев то, что творилось вокруг, он хотел немедленно сбежать без оглядки, как вдруг прямо рядом с ним раздался крик Джеральда. Тот тоже был рядом. Его, замотанного в щупальца, зажало между ног у статуи. Он тоже отчаянно пытался освободиться, но не мог.
        - Валик помоги! Я же тебя спас, жизнью рисковал, чтоб тебя вытащить! - продолжал отчаянно кричать ему Андрей.
        - Тысячу золотых лап! Освободи меня и я дам тебе кучу денег! - заорал Джеральд ещё громче.
        Валик, собравшийся уже было смыться в портал, внезапно остановился. Его глаза нерешительно забегали. Он посмотрел на портал выхода, потом на Джеральда, потом на Андрея. Но тут его мысли вернулись к деньгам. Схватив меч, он перерубил щупальце Джеральда. Тот тут же почувствовал свободу, после чего освободился одним мощным рывком. Стряхнув путы, он схватил Валика за шкирку. Сила доспеха дала ему невероятное ускорение. В два прыжка он долетел до портала, проскочив в последнюю незакрытую прореху в силовом поле, после чего с яркой вспышкой исчез вместе со своей вероломной ношей. Андрей остался один.
        Наёмник громогласно проклинал Валика всеми возможными способами. Из-за него путь к спасению был потерян! Судя по всему, история наёмника оборвётся здесь и сейчас. Но по крайней мере он жил по чести, а не как скотина…
        Тем временем, какофония набирала обороты. Тысячи существ падали в бездонный желудок. С очередным рывком каменная рука статуи, за которую держался Андрей, оторвалась. После этого наёмника, прямо вместе с этой рукой, стрелой понесло в сторону разверзнутой пасти. Огни, оставленные Ирис, гасли один за другим, отчего вокруг становилось всё мрачней и мрачней. Отличные декорации, чтобы сгинуть навеки.
        Осталось три огня, и Андрей полетел прямо в зубастую глотку. Затем он звонко плюхнулся в зловонную жижу желудочного сока. Попав в неё, он тут же ощутил, как его ранки начинает пощипывать. Очевидно желудочный сок твари начал действовать. Наёмник прикинул, что с такими темпами его кожа раствориться спустя пару минут. При этом, он ощущал себя, словно в болоте. Его засасывало всё глубже, и только невероятная сила и неугасимое желание бороться не давала ему погрузиться окончательно и остаться без воздуха. Осталось два огня.
        Он подплыл к краю брюха, найдя место, где ещё недавно была дыра, но она так сжалась мышцами твари, что полностью исчезла. Наёмник попытался вставить туда руку статуи, работая, словно рычагом, но всё было тщетно. Стенки были настолько прочными, что рука сломалась. Взобраться вверх тоже не получалось. Скользкая поверхность не оставляла никаких шансов. При этом она была настолько прочна, что даже нож сломался. В отчаянии наёмник вызвал булаву, после чего начал бить по стенкам желудка чудища. Те проминались, словно резиновые, но лишь чуть-чуть. Тление тоже не помогало. Его мощность была слишком смехотворна. Такими темпами он тысячу раз будет переварен, пока прожжёт себе путь наружу. Остался последний шарик света.
        Всё вокруг погрузилось во мрак. Андрей чувствовал, как нестерпимо щиплет глаза. Его одежда начала расползаться, язвы на теле ширились. Боль была нестерпимой. Не в силах бороться, он всё же погрузился в зловонную жижу, булава выпала из его онемевших рук. Его несло всё вниз и вниз, туда, где обитало забвение.
        «О нет, только не снова…» - подумал он. Он сам не понимал, почему так подумал. Он не помнил, чтобы когда-то умирал.
        Последний свет погас. Вокруг были лишь первородная тьма и… стук сердца. Внезапно Андрей понял, что это не его сердце. Это сердце монстра. Оно билось во мраке где-то рядом. Наёмник лежал в толще желудочного сока, почти мёртвый, прислонившись к стенке желудка. Он чувствовал, что сердце твари прямо за его спиной, за стенкой. Нужен лишь один разящий удар. Но у него не было ничего, чем можно было его нанести.
        - Я не помру так просто! - глаза Андрея под закрытыми веками сверкнули решимостью. Он не даст себя сожрать, по крайней мере не за просто так! В минуту отчаяния он вспомнил про кольцо-щит - необычный и почти бесполезный артефакт. Его принцип действия был древним и грубым и казался неэффективным. Кольцо потребляло кучу энергии, но его щит нельзя было сломить. Андрей не мог вызывать большого щита, чтобы укрыться за ним. На это его сил попросту не хватит. Но что если наоборот сделать щит очень маленьким?
        Сконцентрировавшись, он призвал тоненький кусочек защитного поля. Оно было крохотным, не больше ладони. Щит послушно плавал в полуметре над рукой, когда Андрей снова сосредоточился. Щит снова уменьшился. Теперь он был толщиной с ножку от столика. Но и этого тоже было мало. Наёмник напряг все мысли. Он не замечал ни дикой боли, ни того, что его лицо, да и всё тело истекало кровью. Он представил свою ярость, свою атаку, заключённую в тонкое лезвие, похожее на кинжал, или что-то более тонкое и острое! Теперь его щит стал иглообразным трёхгранным клинком. Яростно сжав зубы, Андрей что было мочи вонзил его в то место, где чувствовал сердце монстра. Словно в масло, игла ушла в глубину мерзкой белёсой плоти и пронзило сердце насквозь. Тварь истошно завизжала. Мир заходил ходуном, а в желудок полилось больше желудочного сока, в попытке растворить неугомонный обед, но всё было тщетно. Найдя выход своей ярости, наёмник раз за разом поражал сердце чудища, и скоро монстр, издав последний протяжный рёв, недвижимо рухнуло на камень. На этот раз навсегда.
        Дыра в его боку снова открылась и обожжённый наёмник вывалился наружу. Он был практически мёртв. Его глаза закатились. В это время монстр, погибший рядом с ним, вспыхнул жутковатым тёмно-синим огнём. Пламя полыхало всё ярче. Горело всё. Горело чудище, горели гусеницы, горел и сам Андрей. Постепенно пламя превратилось в огромный крутящийся на платформе смерч. Его, чудище и остальных закружило в вихре огненного уничтожения.
        В это время сознание Андрея улетало всё дальше. Он видел горы, ущелья и долины. Они проносились под ним, словно он был быстрокрылой птицей. Неизвестно, сколько это длилось, но внезапно птица оказалась над одной из гор, после чего камнем рухнула вниз. Сначала на гору, потом ниже, сквозь земную толщу, тайные туннели, скрытые в земле много веков назад, мимо обитающих там магических автоматов и затем в гигантскую чёрную комнату.
        Внезапно лежащее во тьме тело наёмника открыло глаза и сделало судорожный вдох.
        Глава 17: Про разьярённого магического батю
        Чуть раньше.
        На поверхности, на одном из склонов горы, была небольшая лесистая долина, окружённая скалами и утопающая в густом папоротнике. Меж камней и растительности протекал неглубокий ручей, а воздух полнился сыростью и запахом перегноя.
        Под толстым слоем перегноя и опавшей листвы проглядывались верхушки трёх древних столбов. Они пребывали в забвении многие века, как вдруг с яркой вспышкой меж ними, разметав листья и землю, возникла котолюдка. Ощутив под ногами почву и увидев дневной свет, она чуть не расплакалась от счастья, после чего принялась осматривать окрестности, всё ещё глубоко дыша от пережитого.
        - Я выбралась! Я жива! - не веря самой себе шептала она, но в её взгляде то и дело проскакивало беспокойство, - Этот гад спас меня, а сам остался там… - магичка взглянула на портал, но тут же передумала. Что она могла сделать сейчас, без посоха, раненная и с почти истраченной маной? Вероятно, ничего, только помешать.
        «Ничего страшного, скоро он тоже выберется. Просто подожду его здесь. Если я не расплачусь с ним за своё спасение, то не смогу спокойно спать! И тем более заставить стать моим подопытным!» - в своих мыслях Ирис прикидывала, что несколько сот золотых лап сумеют стать достойной компенсацией за изучение тела наёмника. Кроме того, во время опытов она ни за что не подвергнет жизнь этого экземпляра опасности. С этими планами магичка нашла местечко поудобнее и заняла выжидательную позицию возле столбов. Непонятные зелья, данные Андреем, почти развеялись. Теперь боль нахлынула с новой силой. Кажется, мерзкое пойло не дало сработать нормальному зелью лечения. Рёбра ныли так, что хотелось стонать, а обожженная рука горела огнём.
        Прошло ещё какое-то время, как вдруг портал снова вспыхнул. Радостная Ирис тут же через силу поднялась и бросилась вперёд, как вдруг её ноги застыли, как вкопанные.
        - Кажется, нас не ждали! - гнусаво прохрипел Джеральд. Он выглядел гораздо хуже магички. Обожженное лицо советника распухло и сложилось в мерзкие складки. Его некогда роскошные доспехи покрывали вмятины и трещины, а богатая гравировка была заляпана слизью и кишками. Под мышкой у него, словно макаронина, висел грязный бомж, тот самый друг Андрея. Время от времени он тоненько хихикал. Кажется, его била истерика.
        Брови магички тут же нахмурились, вместе с тем она принялась медленно пятиться назад.
        - Что, думала здесь появится твой ненаглядный?! - Джеральд почти выплюнул эти слова, А вот и не появиться, ему кранты. Кажется, у местного монстра сегодня будет несварение. Ещё бы, съесть проклятого! - он злобно расхохотался.
        Лицо Ирис тут же побледнело. Она не испытывала к наёмнику ничего, кроме некоторой симпатии за его самоотверженность и честность. Но Андрей спас её, и не беспокоиться о своём спасителе было бы как минимум неблагодарно. Кроме того, он оставался очень важным и любопытным образцом для опытов… Как же так?! Эта скотина в образе котолюда выбралась, а Андрей нет!
        Ирис взглянула на портал позади советника. В этот момент с ним начало твориться что-то непонятное. Внезапно столбы начали мигать нестабильными вспышками света, после чего потухли, а магическая энергия, циркулирующая в них рассеялась. Теперь порталом не воспользоваться.
        - Отъехал твой новый хахаль! Теперь им буду я, что скажешь крошка?! Ха-ха-ха! - смех советника был похож на карканье простуженной вороны.
        - Что ты несёшь? У тебя крыша поехала? Кроме того, этот «хахаль» жизнь тебе спас! - глаза Магички сверкнули гневом, в то же время она начала пятиться ещё быстрее и создавать мощный огнешар. Благодаря кулону, даже в таком состоянии она всё равно могла огрызнуться чем-то мощным. Но даже этого может не хватить, чтобы пробить магические доспехи класса А.
        Кажется, Джеральд тоже это понимал. Он отбросил Валика в сторону, словно грязную тряпку. По его убеждению, то, что он вытащил этот кусок мусора с собой из подземелья, а потом ещё и не прибил, было более чем достойной платой. Правда, немного подумав, он вздохнул, затем коснулся своего кольца, которое тоже было пространственным артефактом. С брезгливым лицом он извлёк оттуда горсть серебряных монет и швырнул их Валику, после чего рявкнул ему.
        - А теперь пшол прочь отсюда! Не путайся под ногами!
        При виде денег, пусть это была и не обещанная тысяча золота, глаза Валика маслянисто заблестели.
        - Благодарю! Спасибо! - рассыпался благодарностями он, - Пожалуйста, великий и справедливый господин… Хи-хи-хи! Не прогоняйте меня, возьмите в услужение, я вам пригожусь! - Валик понял, что нужно ковать железо, пока горячо. Он только что спас этого богатея, если он останется в качестве слуги, оруженосца, да хоть уборщика туалета, он никогда не будет знать нужды. Именно такого человека надо было искать в товарищи, а не Андрея, бомжа!
        - Чего? - глаза Джеральда вытаращились от всей этой нелепой лести, - С первого раза не понимаешь? Ты что, дурак? - взревел он, начав пинать Валика ногой. Удивительно, но неожиданно это ему понравилось. Особенно то, как тот невнятно лепетал под его ногой и просил прощенья непонятно за что.
        - Вы самый сильный, самый красивый и справедливый рыцарь всего Кошарэса! Простите недостойного меня! - пищал избитый Валик, валяясь в грязи.
        - Ты вроде друг этого смерда, Андрея… А что? Будешь моим личным шутом! Лучший друг Андрея - мой личный шут! Ахахахаха! - от души расхохотался Джеральд. Кажется, его настроение улучшилось.
        - Я безмерно рад смешить… то есть служить господину! - радостный Валик оторвал от своей рубахи часть ткани и принялся вытирать сапоги Джеральда.
        - Брысь, сейчас не до тебя! - отшвырнул его пинком Джеральд. Он снова повернулся к магичке.
        - На чём мы остановились… Ах да! - гаденько ухмыльнулся Советник. Ему захотелось взять своё. Так или иначе! Он так долго добивался внимания этой женщины. Строил из себя не Бог весть кого, а она, казалось, ничего не замечала и всегда держала его на расстоянии! Он, конечно, понимал, что он ниже по статусу, но его богатство и связи могли поспорить с чем угодно. Что было не так?! Чего ей надо?!
        Его ожидало блестящее будущее, а породнившись с её семьей, он мог укрепить своё положение ещё сильней. Когда в катакомбах он, прячась в грязи, увидел, как она заинтересованно болтает с этим… уродом, это стало последней каплей! Он понимал, что его воображение уже понесло и он видел то, чего на самом деле не было, но остановить себя уже не мог. Он получит её здесь и сейчас, любой ценой!
        Пальцы советника сами собой зашевелились, словно хватательные щупальца. На его обезображенном лице застыло пустое маниакальное выражение, когда он начал шаг за шагом приближаться к Ирис. Увидев это магичка побледнела, как полотно. Она понимала, что в таком состоянии, как сейчас, не сможет отбиться. Джеральд тем временем приготовился к рывку. Ситуация накалялась.
        Внезапно, в воздухе послышался гул. Он быстро приближался, пока в небесах не возник широкий ковёр-самолет. Он был прошит золотом и ярко искрился в лучах Гелиоса, создавая невероятное и величественное впечатление. Вокруг ковра гудел и завихрялся воздух.
        Верхом на ковре сидело трое котолюдей: двое из них были мужчинами около сорока лет на вид. Один из них держал что-то вроде блюдца, по которому каталось яблочко. Это было следящее устройство. С его помощью можно было найти кого-то, помеченного заклинанием. Прилетев на место, котолюд удовлетворённо кивнул двум своим спутникам.
        Один из этих двоих стоял впереди и носил длинную бороду, в которую уже закрадывалась седина. Последним участником группы была котолюдка лет тридцати. Все новоприбывшие носили чёрные мантии, расшитые пышными золотыми узорами, носили широкополые шляпы с острым верхом и имели посохи или жезлы. В воздухе вокруг них вилось едва заметное искажение, настолько много маны крутилось вокруг этой троицы.
        Очень быстро ковёр-самолёт возник прямо над лесистой долиной, после чего эта компания обнаружила Ирис и застывшего возле неё Джеральда, который едва завидев троицу, мгновенно сменил агрессивную позу на картинно-нейтральную. Он разве что не насвистывал, смотря куда-то в сторону.
        - Папа! - радостно воскликнула молодая магичка, узнав бородача на ковре. Сейчас, ей хотелось просто расплакаться от счастья!
        - Приветствую великого Главу Гильдии магов и уважаемых Магистров, я безмерно рад нашей встрече, - как можно более естественно выдавил из себя советник, изобразив на лице натужную улыбку. Валик, польщённый тем, что вокруг него закрутилось столько важных котолюдей радостно пал ниц чуть поодаль. Как будто это кого-то волновало.
        - Отец! - тут же перебили Джеральда Ирис, - Этот гад напал на меня и грязно домогался! - пронзительно взвизгнула она. От её слов распухшее, словно варёная сарделька лицо Джеральда охватил испуг, и оно стало ещё сморщенней. Лицо примкнувшего к нему Валика тоже перекосилось.
        - Я не… - хотел было оправдаться советник, но внезапно почувствовал, что не может дышать. Создалось ощущение, что сам дневной свет вокруг него померк, а на плечи опустилась многотонная масса. Это было заклинание Телекинеза высшего уровня. Советник паладинов ощутил, как его вдавливает в землю, даже супер прочный доспех не помогал. Казалось, даже его супернавороченная защита класса А может рухнуть и сплющиться в любой момент. Ноги Джеральда вдавило в землю так, что скрылись щиколотки. Его лицо покрылось холодным потом. Трещины на доспехе быстро ширились. Каждая деталь дрожала, готовая разорвать его на части. Не в силах выносить подобного, он рухнул на четвереньки. Валик, случайно тоже попавший в зону воздействия, и вовсе напоминал цыплёнка табака.
        - Замолчи, грязный червь! Моя дочь - всё что у меня есть. У меня, Ярослава, нет других родственников, нет жены. Они уже умерли. Осталась одна Ирис. Если ты причинил ей вред, тогда ты не жилец! - борода мужчины встрепенулась, когда толстый и узловатый посох в его руке осветился энергией. Ветер закружился вокруг его тела, чёрная мантия затрепетала, как флаг, а искажения пространства от запредельной концентрации маны достигли апогея. Двое спутников бородача в страхе отскочили в стороны, забившись на самый край ковра. Они явно не ожидали такого резкого поворота. В небесах тем временем сгустилась громадная туча. Её поверхность потрескивала от разрядов. Она словно бы заряжалась и концентрировалась, дабы высвободить колоссальную тираническую мощь.
        - Я не хотел… то есть… я ни в чём не виноват! - пронзительно взвизгнул Джеральд. Из-за животного ужаса, затопившего всё его естество, его голос стал до смешного тоненьким. Валик, вдавленный в землю рядом, только и мог, что испуганно вращать глазами. Он не мог поверить в глубину собственного невезения. Казалось, сами небеса подстраивали ему козни и раз за разом ввергают в неприятности.
        - Заткнись, гад! Ирис никогда не станет мне врать! Сейчас ты умрёшь! - с этими словами бородач закончил своё невероятное заклинание. В тот же миг из тучи вырвалась молния толщиной с трёхсотлетний дуб. Глаза Джеральда выскочили из орбит. Он не мог пошевелиться, только смотрел, как эта штука несётся прямо ему в темечко. После попадания от него даже подмёток не останется! Валик, лежавший рядом с ним, заверещал, как свинья на убое. Кажется, был он тут или нет, вообще никого не волновало. Но если от Джеральда не останется подмёток, то от уж после него даже по ветру нечего будет пустить! Однако, Валику снова повезло.
        Прежде, чем случилось что-то очень плохое, над горой послышался новый гул. Он висел в воздухе уже какое-то время, но собравшиеся ранее были слишком поглощены неожиданной перепалкой. Из-за этого они упустили прибытие новых действующих лиц.
        Когда молния уже должна была что есть мочи жахнуть прямо в макушку Джеральда и стереть все следы пребывания в этом мире и его и Валика, откуда-то сбоку прилетел прозрачный диск с тонкими металлическими краями. Громадный диск успел зависнуть у советника над головой, находясь под наклоном. С жутким грохотом громадная молния ударила в диск. Диск сильно прогнулся, но сумел её сдержать. Та отскочила от него, словно луч от зеркала. Полетев в сторону склона горы, она саданула в густой лес, разрывая толстенные стволы в клочья и разжигая громадные пожары.
        Горящие обломки медленно опадали на землю. После удара молнии осталась трёхсотметровая полоса шириной в добрую дюжину метров, наполненная лишь горящими пнями и мешаниной из щепы. Джеральд был в ужасе, он не мог поверить в то, что остался жив. Стоило ли упоминать его новоявленного шута?
        Повернувшись в сторону, из которой прилетела эта невероятная вещь, он увидел ещё один громадный диск, на котором стояло около дюжины паладинов в таких же доспехах, как и у самого советника. У каждого на поясе был зачарованный меч. Возглавлял их худой, словно скелет, старик. Именно он управлял прозрачными дисками. Одет он был в чёрную мантию, однако под мантией поблёскивали впечатляющие доспехи. Вероятно, как и диски, это был даже не ранговый предмет, а артефакт Экстра класса. Каждый из таких предметов был уникален, и из-за невообразимой мощи не поддавался классификации.
        Никто не успел опомниться, как отразивший молнию диск словно лопаточкой поддел Джеральда и, так получилось, вместе с ним и Валика. После этого он превратился в прозрачный мешок и вырвал свою ношу из зоны действия Телекинеза. Всё произошло в мгновение ока.
        - Что ты делаешь, уважаемый Зарэк?! - угрожающе процедил Ярослав. Его просто взбесило, что кто-то осмелился ему помешать, но раз это Глава Гильдии паладинов, тогда выплеснуть гнев будет немного… проблематично. Тем не менее, Ярослав и не думал отступать.
        - Этот ублюдок посмел обидеть мою дочь! Зачем ты мешаешь мне в его наказании?! - его слова были усилены заклинанием Звукового резонанса, поэтому прогремели над долиной, будто гром.
        Похожий на соплю Джеральд, тем временем, был доставлен к Зарэку. Валик вывалился вслед за ним. На негнущихся ногах советник встал рядом со своим главой и быстро поприветствовал его, судорожно совершив почтительный поклон, после чего злобно зыркнул в сторону Ирис, её папаши и остальных магов. Зарэк едва заметно кивнул советнику в ответ.
        - Этот мальчишка очень важен для моего бизнеса и… прочих планов, - проскрежетал он в сторону золотистого ковра, который уже спустился на землю, чтобы забрать обалдевшую от происходящего магичку, - Орден паладинов от моего лица приносит глубочайшие извинения. Мы компенсируем этот неприятный инцидент, - его слова были примирителными, но в них звенело неприкрытое высокомерие.
        Услышав их, бородач нахмурился. Он очень хотел отомстить. И не только потому, что был отцом пострадавшей. Скотское поведение Джеральда, о котором поведала его дочь, было пощёчиной всей гильдии магов и ему, как главе, особенно. Но тут вмешался лично Зарэк. Кажется, он настроен решительно, а открытое противостояние с ним выльется в очень крупные проблемы. Благодаря своим магическим артефактам, Глава паладинов стал бы ужасным противником. Подобная вражда не принесёт добра никому в Кошарэсе. Тем не менее Ярослав не мог так просто отступить. Он тоже не лыком шит. В случае конфликта, шестьдесят процентов, что победит именно его Гильдия.
        - Хорошо, но я сам назначу условия вашего извинения. Скажем, один миллион золотых лап. Кроме того вы предоставите мне доказательства наказания этой мерзкой скотины. Думаю, двух пальцев с его левой руки будет достаточно, - глухо пророкотал он тоном не терпящим возражений.
        Услышав эти условия, Джеральд вздрогнул и боязливо покосился на шефа. Он не верил, что тот пойдёт на такие условия, но всё же…
        - Мы согласны, - проскрежетал Глава паладинов после небольшой паузы. Затем, никто даже не понял, что случилось. Сверкнула вспышка, капли крови брызнули Валику на лицо. Он онемело глядел, как мизинец и безымянный палец с руки советника падают на поверхность диска.
        - А-а-а-а! - обалдевший от такого Джеральд скорчился, схватившись за раненную руку.
        - Остальное потом, - проскрежетал мрачный старик в чёрном, мгновенно убирая меч. Тот просто исчез из его рук.
        Увидев это, Ярослав довольно кивнул. Кажется, конфликт не зайдёт далеко.
        Договорившись, стороны не стали оставаться на месте. Золотистый ковёр и прозрачные диски рванули кто куда, оставив в долине лишь Магистра, спутника Ярослава, и отряд паладинов во главе с их командиром. Вся эта группа тут же ринулась исследовать портал. К сожалению, тот не подавал признаков активности. Он перестал излучать энергию, будто его отключили от питания. Несолоно хлебавши, они разошлись по окрестностям, пытаясь найти хоть что-то.
        Тем временем на ковре.
        Котолюдка-Магистр в чёрной мантии лечила раны Ирис. От её рук расходились волны целебной силы поразительной мощи. Раны молодой магички затягивались на глазах.
        - Надо спасти наёмника. Он там совсем один! - прошептала девушка, теряя сознание от усталости, непрекращающейся боли в рёбрах и невесть откуда нахлынувшей сонливости. Она ни на секунду не поверила словам этой грязной свиньи Джеральда.
        - О чём это она? - вскинул брови Ярослав, ускоряя ковёр в сторону столицы.
        - Она сильно ранена, я не понимаю, как она вообще могла двигаться в таком состоянии, - покачала головой котолюдка-целительница, - Судя по всему, она бредит, - авторитетно резюмировала она.
        Скоро ковёр исчез вдали.
        Джеральд тоже не остался без внимания. Едва ковёр скрылся, старый котолюд в чёрном, его Глава, дал ему какое-то зелье. Судя по виду, оно было не из дешевых.
        - Оно быстро тебя подлатает, хотя и не развеет проклятье, - сухо произнёс он. От его цепкого взгляда не укрылись чёрные пятна на коже Джеральда.
        Стиснув зубы, советник одним махом опустошил флакон. От его тела пошёл едкий дым, после чего его обожженное лицо прямо на глазах пришло в норму, а кровь, капавшая из руки, остановилась. Чёрные пятна тоже немного потускнели, но… так и не пропали.
        - Я думаю, ты понимаешь, что теперь должен мне ещё больше. Буду ли я на твоей стороне, будешь ли ты иметь всё, целиком и полностью зависит от поставок целебных трав. Не подведи меня, - мрачно сощурился Зарэк.
        - Я… Я не подведу вас, господин, - снова поклонился ему Джеральд, на этот раз ещё ниже. Он всё прекрасно понимал. Случай с Ирис был его собственной глупой ошибкой. Больше он такого не допустит.
        Всё это время Валик сидел рядом, глупо раскрыв рот. Джеральд уже успел объяснить всем, что это его дурень-весельчак. Шут, короче. Так что бывшего напарника Андрея не стали скидывать вниз, на скалы. Скоро несущий их диск скрылся за горой.
        Глава 18: Про фанатиков, безумных учёных и возможный конец света
        Год назад.
        В древнем зале было сумрачно и жутко. Повсюду горели факелы, источавшие красное пламя. Древние колонны и обломки камней отбрасывали изломанные тени. Паладины в чёрных одеждах и капюшонах занимали почти всю каменную платформу. Они стояли на коленях вокруг многолучевого начертания и монотонно бормотали древнее и злое заклинание. Их глаза закатились, отражая дрожащие белки. Мрачный хор фанатичных голосов сливался в демоническую какофонию.
        Внутри начертания ярилось и извивалось невообразимое существо, будто вышедшее прямиком из кошмарных снов. То был древний проклятый Зверь, некогда именовавший себя человеком. Мощь существа поражала. Несмотря на то, что оно, очевидно, самозапечатало свою силу, барьер многолучевой звезды дрожал, словно лист на ветру. Тираническая всеподавляющая сила, ужасный гнёт и колоссальная энергия, заключённая в самых примитивных заклинаниях.
        На особом месте многолучевого начертания стоял не кто иной, как Глава Ордена паладинов Зарэк. Он не замечал ни аномальных порывов ветра, разметавших его волосы, ни дрожащего, словно в агонии, барьера. Его старческие, но невероятно живые глаза полнились восторгом.
        - Если б у этой твари была хоть капля разума, примени она хоть чуточку техники, и её ничто не остановит! Мириада, третий древний мудрец! - бессознательно шептали его губы, в то время, как руки были разведены в жесте, будто он хотел объять мир. Чёрный плащ за его спиной трепетал, словно крылья, а на лице, подсвеченном сиянием барьера, глубоко оттенились черты.
        Мало кто знал, откуда пошёл современный Совет мудрецов. Вернее, никто не знал. После смерти последнего великого прародителя много сотен лет назад, все сведения были стёрты. Лишь Зарэк, потратив десятки лет на поиски, объединив слухи и крохи информации из древнего архива, сумел докопаться до правды и стать на путь к обретению силы, способной изменить мир.
        - Вливайте больше энергии, жгите все запасы трав! - закричал он с безумным блеском в глазах.
        Тонны и тонны магических растений, разложенные в особых местах начертания, горели ярким тёмно-зелёным пламенем, испуская невероятную магическую энергию. Без этого пламени в ритуале присутствовала громадная проблема, ведь там требовалось управлять Синим Пламенем Хаоса. Но котолюди были несовместимы с этим пламенем. Подобная энергия, неспособная усвоиться, разрушала их изнутри. Исключений не было, и подтверждением тому были проклятые, умиравшие после контакта с синим огнём в течение какой-то пары лет. Но, спустя десятилетия изысканий, Зарек решил эту проблему, найдя новый источник энергии. Затраты были колоссальные, но оно того стоило.
        Стоя во внутренней части ритуала, Глава дико смеялся. Кольцо зелёного огня сжималось, пока не достигло фиолетового облака, начиная его обжигать. Внезапно то встрепенулось, рассеявшись во все стороны, но барьер не дал туче фиолетовых «бабочек» ускользнуть. Ведь на деле эта громада состояла из неисчислимого числа странных кусочков, похожих на мелких насекомых. Они двигались синхронно, словно косяк рыбы или стая птиц в небе, образуя стремительно колышущиеся фигуры. Это были острые грани, зазубренные шипы и лезвия. Все они были вполне себе настоящими. Странные кусочки очень прочно крепились друг к другу с помощью странной бесконтактной силы, поэтому фигура, состоящая из них, могла поспорить в прочности со сталью. Собравшись вместе и образовав многометровые когти, кусочки снова обрушились на барьер. Они озарились светом, и с когтей полились десятки тысяч маленьких молний. Вместе они могли сокрушить десятки котолюдей разом. Если бы не барьер.
        От тиранических ударов барьер дрожал и изгибался. Один лишь Зарек знает, сколько паладинов он потерял, прежде чем добрался до этого места и сумел окончательно запечатать это древнее чудище. Но теперь он своего не упустит. Кровь его слуг не будет напрасной. Она будет залогом его будущего величия!
        Постепенно барьер и круг зелёного огня сжимались, словно чудовищные тиски. Исступлённое бормотание паладинов не прекращалось ни на минуту. Когда один из них падал замертво от магического истощения, его тут же заменял другой. Магические травы горели десятками тонн, пока зверь, наконец, не оказался зажат в пламени со всех сторон. Издав страшный вопль, он долго сопротивлялся, но, в конце концов, обуглился и вспыхнул зелёным огнём. Вслед за ним вспыхнул и сам Зарек, но в отличие от зверя он не кричал. Пламя втекало в его тело, словно вода в губку.
        Спустя час Глава Ордена паладинов открыл глаза. В них плясали зелёные искры. От Мириады остался лишь пепел, в то время как он, Зарек, остался жив и получил её силу. Но…
        - Пока я не могу этим пользоваться, как следует. Чтобы всё работало, нужен ещё один, третий Мудрец, - прошептал он. Тем не менее, даже теперь, имея в распоряжении меньше тысячной доли поглощенных сил, он был сверхсущесвом среди котолюдей, наравне с такими монстрами своего времени, как Ярослав и парочка старых пердунов из современного Совета - блёклой карикатуры на Совет прошлого. Самого себя Зарек старым пердуном, конечно же, не считал.
        Год спустя, то есть в настоящее время, на летающем диске.
        - Что ты сказал?! - зрачки Главы паладинов сузились, став похожими на две узкие щёлочки.
        - Да, господин, в глубинах этого участка катакомб скрывается ещё один Зверь, - подтвердил Джеральд, преклонив колено. Когда Глава отчитывал его и напоминал про громадный долг, он не волновался, потому что знал, что может его оплатить.
        - Кто ещё знает об этом? - глаза Зарэка вспыхнули. Тайну Зверей не знал никто, кроме него, его Советника и специального отряда зомбированных фанатиков, безмерно преданных ордену и защищённых заклятьем неразглашения, но всё же…
        - Я, мой шут и девчонка, дочь Ярослава. Был, правда, ещё один свидетель, но он уже помер. Учитывая, как Глава магов трясётся над дочерью, сейчас он занят только её лечением. Маги сделают полноценный ход лишь завтра. Потом они примутся за подземелье как следует, всё-таки нечасто попадаются глубинные катакомбы для изучения.
        - Зверь? А что такое зверь? Хи-хи! - округлил глаза Валик, который бестолково крутился вокруг них. Недавно его накормили, и теперь он осмелел и стал проявлять всё большую активность. Ему нравилось, как паладины гоготали над его облезлыми ушами и дурацким хихиканьем. Он быстро понял, чего от него хотят, и начал творить всякую несусветную дичь. Бился головой об поверхность диска, на котором они летели, бесновато плясал, неуклюже шутил невпопад и с удовольствием получал звонкие затрещины. Тем не менее, совсем уж сильно его не колотили, а Джеральд, так и вовсе ржал, как конь. Валик почувствовал, что он на верном пути. Он быстро становился своим!
        Внезапно диск, нёсший их в небе, резко замедлился, после чего круто повернул и полетел в обратную сторону. От этого Валик кубарем прокатился по его поверхности, едва не улетев вниз. А за краем, между прочим, было добрых три сотни метров до земли. Окружающие его паладины заржали, в то время как белый, словно мука, Валик натянуто улыбался и нервно хихикал в ответ.
        «Надо держать ухо востро, иначе новоприобретённая обеспеченная и спокойная жизнь может исчезнуть из-за одной глупости!» - раздосадовано размышлял он, - «Стоп, но почему мы развернулись? Куда мы летим?» - внезапно нахмурил лоб он. Он ничего не понял из этих разговоров про зверей.
        - Отлично, мы немедленно спустимся прямиком в эти катакомбы, найдём этого монстра и сразимся с ним! Мы дойдём до самых глубин! Собирайте всех и известите фанатиков. Для них снова есть работа. До столицы не так уж и далеко. Меня не волнует, сколько лошадей будет загнано, но чтоб сегодня ночью здесь было не менее половины контингента! - рявкнул Зарэк одному из подчинённых, очевидно командиру. Паладин тут же кивнул и достал артефакт связи. Повернувшись к Джеральду и Валику, Зарёк тут же добавил, - Вы оба тоже идёте, само собой. Будете проводниками. И… Хорошая работа, советник. Я найду способ наградить тебя. Лишь бы твои слова подтвердились, потому что я не люблю нелепых шуток!
        - Не беспокойтесь, Глава. Я гарантирую, что он там! - Джеральд торжествующе поклонился. Он снова поднялся в глазах того, кому суждено править миром. С мощью, которую обретёт их Глава, ему нечего беспокоиться насчёт проклятья, безграничного богатства или других мелочей. Его ждёт власть, доступная лишь преданной Правой руке. Его глаза блестели. В отличие от глаз Валика.
        «Не-е-е-ет! Только не снова! Только не туда!» - раздался немой крик боли в голове новоиспечённого шута, но сам он не вымолвил ни слова. Просто стоял с пустым взглядом, запрокинув голову в небеса. Тем временем, ковёр на всех парах летел ко входу в железнорудную шахту.
        Тем временем в катакомбах, недалеко от этого места.
        Андрей не погиб. Хотя в данный момент неистово завидовал мёртвым. Он готов был кричать от боли. Желудочный сок монстра полностью разъел его кожу, однако сейчас она странным образом нарастала обратно. Этот процесс происходил быстро, но всё же не мгновенно, давая себя прочувствовать во всей красе. Сам наёмник не знал, что с ним происходит. Он лишь ощущал, что по его телу словно бы бегают тысячи муравьёв. При этом они бегают прямо по голым нервам. От этого ощущения хотелось лезть на стену. Не имея такой возможности, наёмник катался по полу, взрывая пепел, рыча и сыпя проклятиями. Его глаза почти вылезали из орбит. То ещё зрелище, если вдуматься.
        Синее пламя, бушевавшее вокруг минуту назад, стёрло все упоминания о гигантском чудище. Тварь размером с небольшой холм исчезла, будто её и не было. Сгорело всё. Огонь достигал такой мощи, что даже колонны оплавились. На статуях полностью стёрлись лица, да и сами каменные фигуры теперь напоминали не произведения искусства, а неумелые детские поделки. Всё несло следы огня. Даже в воздухе висел пепел, который опадал на платформу, словно снег.
        Спустя пять минут, Андрею полегчало. Он сумел отдышаться и… внезапно обнаружил, что неплохо видит в абсолютном мраке. Окружающее пространство проявилось в мрачных тёмно-зелёных тонах. Что-то подобное наблюдалось внутри Сферы невидимости, которую колдовала Ирис, но теперь никакой Сферы не было, а Ирис ушла. Андрей с грустью подумал, что сейчас она наверняка уверена, что её спутник погиб. Скорее даже, что все считают его погибшим.
        А вообще, наёмник сам не был до конца уверен, жив он или мёртв.
        «Может именно так видят мир духи?» - подумал он, посмотрев на свою кожу, которой по идее вроде бы лишился. Его волновало, что будучи духом, он будет выглядеть, как жуткое пугало: совсем без кожи. Ужас! Бр-р-р! Именно такие духи и пугают живых до коликов. Таких уничтожают в первую очередь.
        Однако, к его неописуемой радости, всё было в порядке. Даже более чем. Настолько «в порядке», что это запутало его ещё сильней. Тогда он решил, что духи, вероятно, выглядят, как хотят. Вон и кольцо и браслет на месте. Правда только они… Андрей вдруг понял, что лежит в пепле абсолютно голышом. Вокруг полыхали ещё не остывшие камни. Несмотря на это, он не чувствовал особого жара.
        «Значит так я буду выглядеть оставшуюся вечность? Эксгибиционист - ночной ужас. Бравые воины будут разбегаться в панике, молодые крестьянки… наоборот сбегаться. Ну и ну…» - мрачно подумал он.
        Однако, ущипнув себя, наёмник почувствовал вполне обычную боль от щипка.
        «Да жив я или нет? Надо уже определиться!» - в сердцах подумал Андрей. Происходящее выглядело более чем странно и непонятно. И тут, словно желая добить планку здравомыслия, откуда-то сбоку раздался хриплый голос.
        - Удивительно это всё, особенно для котолюда, неправда ли?
        Услышав эту фразу, Андрей вздрогнул, как от удара током. Подскочив, как на пружинах и резко обернувшись, он обнаружил, что на раскалённой голове статуи, недалеко от него, сидит ворон. Птица была явно крупнее, чем обычные вороны, да и выглядела солидно и даже как-то властно. Кроме того… у неё было шесть жутких глаз, по три с каждой стороны. Они ярко сверкали рубиновым светом, чётко выделяясь на фоне сумеречного тёмно-зелёного мира.
        Расслабленность наёмника как ветром сдуло. Цепким взглядом он ухватил расположение своей булавы. Слава Кошачьей мяте, та была защищена неразрушимостью, поэтому не расплавилась в огне. Ринувшись к оружию, словно стрела, он грациозно перекатился, схватил его, после чего занял оборонительную стойку, воинственно задрав хвост. Учитывая его голый вид, смотрелось это довольно комично.
        Очевидно ворон считал также. Взгляд его рубиновых глаз и склонённая набок, будто в недоумении, голова не выражали ничего, кроме скрытой насмешки.
        - Это ты говорил? Кто ты такой?! - вопросы Андрея прозвучали вполне уместно. А что бы вы спросили в такой ситуации?
        Ворон тоже так подумал, поэтому одобрительно кивнул. Он не любил всяких растерянных дурней.
        - Я… Османтус - Один из Мудрецов Совета, древний правитель мира и один из последних людей. Недавно ты поглотил меня и мою силу, поэтому я полагал, что ты хоть немного в курсе. Но, судя по твоей реакции, видимо нет, - задумчиво протянул он, сверкая красными глазами в темноте. Его силуэт выглядел немного зловеще.
        Андрей нахмурился. Особого доверия этот Османтус у него не вызывал. Эта штука могла быть чем угодно и говорить любую чушь.
        «А что если это демон, который забирает души умерших после смерти и уносит на истязание? Теперь он хочет ослабить мою бдительность, чтобы напасть…» - галопом проносилось в голове Андрея. Сейчас у него не было никакой уверенности ни в чём. Он словно попал в страну безумия, как в тех сказках, где грибы скачут на лошадях и едят людей по ночам. Помнится, когда мама рассказала ему эту историю в детстве, он долго не мог нормально спать.
        - Чего тебе надо? - подозрительно прищурился Андрей, обходя статую с вороном в поисках лучшей позиции для атаки. Он чувствовал в теле необычайную силу и лёгкость. Ощущение всё нарастало. Если атаковать сейчас, он в мгновение ока допрыгнет до этой говорящей чёрной курицы и превратит её в котлету. Та даже глазом моргнуть не успеет!
        - От тебя? Самую малость, просто нужно спасти мир от разрушения, - спокойно, как ни в чём ни бывало, произнёс ворон.
        - Чего?! - эта неожиданая фраза пошатнула весь боевой настрой наёмника. Происходящее казалось сном или бредом. Но… вдруг? Всё-таки, какой бы Андрей сволочью не был, а он ею не был, если есть хоть небольшая вероятность, что мир надо спасать, лучше послушать, что хочет сказать это существо. Наёмник решил пока не сносить ворону голову, а подождать, пока тот объяснит всё поподробнее.
        - Объясни-ка поподробнее, а то твои слова похожи… на бред сумасшедшего, - бросил наёмник ворону, не убирая оружия.
        - Хорошо. Я рад, что ты такой благоразумный. Теперь, слушай же! - ворон, казалось только и ждал момента, чтобы взять слово.
        Он начал свой рассказ.
        - Когда-то давно существовала цивилизация людей… - всё это зазвучало так, будто птица решила рассказать своему слушателю балладу.
        - Людей? То есть то, что ты писал в своём дневнике… Ну, про нашествие ящеров и то, как Совет объединился, чтобы их одолеть, правда? - тут же перебил его Андрей.
        - Дневник? Нашествие ящеров? Я… не помню… чтобы писал про каких-то там ящеров. Нас постигла иная катастрофа. Модификатор, - ворон недовольно склонил голову на бок, очевидно раздражённый тем, что его так сразу перебили, - Я понимаю, ты не веришь мне. Я появился из ниоткуда. Ты не знаешь обо мне ровным словом ничего. Ты прав! Кроме того, я и правда немного солгал тебе. Я не древний Мудрец Османтус. Он давно мёртв. Я… лишь его частичное отображение, можно сказать воля, которую ты смог впитать. Эта воля даёт тебе невероятную силу. Ты уже должен был почувствовать.
        Андрей молчал. Он и правда чувствовал эту энергию. Его сила возросла, да и магическая мощь тоже. Кроме того, эта странная птица, кажется, действительно в курсе событий, описанных в дневнике. Возможно это существо не врёт. Ворон тем временем продолжил говорить.
        - Ты получил небывалое могущество. Ты ещё поймёшь это. И как по-твоему оно к тебе пришло? Само в руки упало?! - птица хрипло закаркала, будто рассмеялась, - Нет! Всё шло в соответствии с моим планом. Я сам начал ритуал и сам позволил поглотить себя, чтобы с твоей помощью остановить грядущую катастрофу! Ты не можешь взять и отказаться, иначе в самом ближайшем будущем всем котолюдям конец! Я не шучу! Появился кто-то, кто может использовать древнее оружие. Я почувствовал это в магическом эфире! Он почти добился успеха! Ещё один Мудрец и всему конец!
        - Если ты так этого хотел, то какого лешего я чуть не помер, пока тебя убивал?! - вытаращил глаза наёмник.
        Этот вопрос ни капли не смутил важную птицу.
        - Мне не нужен слабак. Мир спасёт лишь настоящий герой, способный пройти… некоторые трудности, - взгляд ворона хранил издевательскую хитринку.
        - Ладно-ладно, предположим верю! Рассказывай, как обстоят дела. Я не буду тебя перебивать, - устало вздохнул Андрей.
        - Давно бы так! - сварливо нахохлилась птица.
        Рассказ продолжился.
        - Как ты знаешь из дневника, когда-то давно был злой колдун. Но тогда никто не знал, насколько он испорчен. Тогда он был нашим Главой, главной опорой всего мира и надеждой прогресса. Однако его сгубила жадность, жажда могущества и желание обретения вечной жизни. Звали его Кощей.
        - Кощей! Какое странное имя, - пробормотал Андрей. В ответ на это, птица лишь пожала крыльями, после чего продолжила.
        - Группа Мудрецов, правителей мира, лучших учёных планеты, сообща разработала особое заклинание. Оно позволяло трансформировать живых существ, приспосабливая их к нуждам общества. Всех неугодных делали полезными и стандартными. Кроме-того, оно позволяло мгновенно убить трансформированный организм, делая его послушным. Всё шло хорошо.
        Но постепенно стало понятно, что чтобы достигнуть максимальной эффективности общества, заклинание надо применить ко всем. Ты никогда не был правителем, тебе не понять! - сверкнула глазами птица, словно Андрей уже начал оспаривать её правоту.
        - Продолжай, это было давно. В любом случае дела тех лет уже не исправить, - покачал головой наёмник.
        - Ты не так уж и глуп, - прокаркал ворон, после чего снова продолжил.
        - Постепенно всё общество оказалось под заклятьем. И всё шло гладко, пока злой колдун не открыл способ, как использовать заклятье для поглощения чужих сил и жизненной силы. Ты понимаешь? Появилась возможность продлить свою жизнь! Когда человек преклонных лет, понимающий, что он достойнейший бриллиант своего вида, осознаёт, что может жить сколько хочет, его ничего не остановит! - в глазах ворона сквозил странный огонёк.
        - Он съехал с катушек и начал поглощать рабов? - нахмурил брови Андрей.
        - Ты обещал не перебивать, - ворон укоризненно поглядел на наёмника.
        - Ой, прости, всё время забываю, - вспомнил о своём обещании Андрей, всплеснув руками.
        - Итак, - ворон продолжил, - Ты почти прав, но не совсем. Он решил поглотить всех, в том числе и нас, остальных Мудрецов, так-как мы были его конкурентами в единоличном овладении технологией. Без нас он мог преспокойно править всем миром, одновременно поглощая кого сочтёт нужным. Всё превратилось бы в его личную теплицу, где каждое модифицированное существо - огурец, готовый, чтобы его сорвали и съели. Для достижения этой цели, он заразил нас, своих ближайших соратников, продвинутым модификатором, чтобы превратить в безмозглые образины, не способные к сопротивлению, но хранящие для него весь запас своих сил.
        - Это… звучит очень сложно… И слишком невероятно! - снова не смог удержаться от ремарки Андрей.
        Ворон не стал упрекать его, лишь вздохнул.
        - И был ещё нюанс. Всё-таки мы не были полными дурнями. Были и меры предосторожности. А именно: чтобы получить полный контроль над этим заклинанием, нужна сила трёх из пяти мудрецов.
        - И он получил её? - не смог не спросить Андрей. Диалог нравился ему куда больше, чем поучающий монолог.
        - Нет… Мы вовремя очнулись. Объединив силы и запустив громадное количество программируемой автоматики, мы напали разом и стёрли его с лица земли. Но… мир, каким мы его знали был разрушен. Потом и мы пали жертвой модификатора. Я полагал, что всё кончено. Спрятав крохотную частичку сознания внутри более неподвластного мне тела я наблюдал за миром, и как оказалось не зря! Недавно я почувствовал, как кто-то поглотил уже двух из трёх необходимых Мудрецов! Жуткая техника поглощения восстала из пепла! - слова птицы прозвучали для Андрея, словно раскат грома.
        - То есть, ещё один поглощённый Мудрец, скажем, ты. И… у нас был бы новый владыка мира, способный уничтожить его по щелчку пальцев? - побледнел Андрей.
        - Именно. Рад, что ты это понял, - кивнул ворон.
        - Но почему ты… - наёмник внезапно осёкся на полуслове, - Ты хочешь, чтобы я спрятал тебя? - Андрею казалось, что он уловил суть дела.
        Однако, ворон лишь покачал головой.
        - Всего было пять мудрецов. Первый и главный - Кощей. Лишь он из всех нас не дожил до современности. Как иронично. Тот, кто более всех тянулся к вечной жизни, умер раньше всех. Впрочем, поделом ему! Второй Даниил, его заместитель. Его уже поглотили. Третьей была Мириада. Её поглотили тоже. Четвёртым был Драгонд. Он всё ещё здесь, в своей подземной цитадели. Пятый я - Осматнтус. Как видишь, моё исчезновение проблему не решит. Единственный путь - поглотить Драгонда. Поглощённого нельзя перепоглотить. Такова механика заклятья. Если ты первый сделаешь это, у тебя и неизвестного злодея будет лишь по две силы. Мир останется стабилен. Вернее, он избежит практически гарантированного Конца Света! Полагаю, я достаточно ясно всё объяснил, - все шесть красных глаз ворона не мигая смотрели на Андрея.
        Глава 19: Про обещания
        Ударный отряд паладинов пробирался сквозь катакомбы. В это время маги всё ещё тыркались снаружи горы, словно слепые котята. Магичка Ирис была без сознания, а без неё им оставалось лишь строить догадки и отправить пару человек вслепую обыскивать шахту. Однако, они не успели даже этого. В этой шахте, откуда ни возьмись, появилась группа Зарэка вместе с ним во главе. Одному из членов Совета никто возразить не мог. Скоро всех магов и вовсе попросили удалиться. Паладины захватили инициативу.
        Некоторое время спустя, они, словно группа десанта, ловко скинули верёвку в провал, после чего один за другим со скоростью обезьян начали решительно спускаться вниз. Первого пустили Валика, хоть тот и упирался и нёс какую-то чушь про боязнь подземелий. Несмотря ни на что, тому пришлось лезть прямо в бездну. Делал он это медленно. Идущий следом паладин быстро догнал его, и уже зная, что там внизу вода, отвесил копуше смачного пенделя, благодаря которому Валик спустился гораздо быстрее. Вернее, максимально быстро.
        - Надеюсь, ты не сломаешь шею! Хотя… Нам достаточно и одного господина Джеральда в проводники! - дебильно загоготал громила-паладин. На его не обременённом интеллектом лице аж щёки затряслись.
        Тем не менее, Валику снова повезло. Он удачно вошёл в воду. Ногами вперёд! После чего возник в своих обожаемых катакомбах. Скоро появились и попутчики. Их было так много, что место сбора разрослось далеко в коридор. Где-то через сотню паладинов возник и Зарэк. Он определил паладинов-фанатиков в тыл, после чего возглавил продвижение.
        Маги славились своими заклинаниями и магической силой. Паладины были попроще. В их ряды редко попадали небесные таланты. Но каждый из них был отличным воином, а в довесок хоть немного, но точно обладал Даром. Кроме того, было то, что ставило Орден паладинов в один ряд с Орденом магов - их разработки и модификации оружия, доспехов и прочего оборудования.
        Когда отряд добрался до главного зала, как и предупреждал Джеральд, их встретил громадный боевой голем. Зарэк тут же использовал диски. С его рук слетело два браслета, после чего они принялись расти, паря в воздухе. Скоро они вымахали в дюжину метров каждый. Их внутренняя часть заполнилась непробиваемым энергетческим полем. Зависнув перед големом-клещом, они образовал защитный экран. Как бы голем не старался, ему не удавалось пробить прозрачные диски молнией. Под этим прикрытием около сотни паладинов тут же создали оборонительную формацию. На полу перед ними засияли древние символы, а в воздухе возникла слабо мерцающая стена. Она отгородила от атак весь отряд.
        После этого Зарэк перестал использовать диски в роли щита, и обрушил один на голема сверху, придавливая того к полу, словно давя паразита ногтём. В его жестах было что-то повелительное и высокомерное. Артефакты пожирали громадное количество энергии. Вероятно, во всём Кошарэсе лишь Глава паладинов мог управляться с этим оружием так легко. С яростным рёвом Зарэк заставил диск буквально втрамбовать голема в землю. Тот яростно барахтался, диск дрожал от нагрузки, но не позволял клещу двигаться. Не имея возможности добраться до нарушителей лично, клещ яростно бомбардировал защитную формацию паладинов.
        Когда толстенные молнии не переставая долбили по её поверхности, каждый член формации вздрагивал, будто от боли, и немного бледнел. Скоро, один из паладинов не выдержал, закатил глаза и упал замертво. Из его рта пошла пена, а из носа потекла кровь. Мертвеца тут же оттащили, и на его место без тени сомнения встал следующий паладин.
        С красными глазами, Зарэк достал из своего браслета флакон концентрированного зелья маны и одним глотком осушил его, отбросив пустой сосуд в сторону, потом достал ещё флакон, после чего выпил и его. Так повторилось пять раз. Теперь он мог удерживать голема дальше. Заклинания заклинаниями, но если эта штука пойдёт на таран, будет проблематично.
        В это время остальная часть передового отряда взводила арбалеты. Их было около двадцати и они имели весьма необычную конструкцию. Снизу в них врезалась полая рама, содержащая пружину. Таким образом стрелку оставалось лишь постоянно взводить тетиву, передёргивая рычаг, в то время как очередной болт сам ложился куда нужно. Руны прочности позволяли тетиве не рваться, а плечам не терять упругость, да и снаряды в раме были далеко не простыми. Каждая содержала несколько низкосортных нестабильных кристаллов, подрывающихся от удара в цель. Такой арбалет считался магическим изделием класса Б и назывался «Рамострел-Б».
        Паладины, у которых не было арбалетов и не занятые в формации, творили заклинания и закидывали ими голема, но такие атаки почти не наносили урона. Однако тут включились арбалеты. Каждый их выстрел оканчивался яркой вспышкой и оглушительным взрывом, сотрясающим поверхность чудища. Это имело куда больший эффект.
        Несмотря на совершенно невообразимую защиту, от голема начали отлетать детали. Его внутренности горели от магических перегрузок. Чувствуя угрозу уничтожения, он начал стрелять ещё яростнее. Из его тела вырвались манипуляторы с пилами и принялись пилить край диска Зарэка. Во все стороны полетели искры, однако это были искры от разрушения самих пил.
        Всё происходящее кажется упорядоченным, но на деле на поле боя царил хаос. То и дело кто-то из формации падал замертво от магической отдачи, которая достигала чудовищных высот, даже будучи многократно ослабленной и распределённой. Кто-то попадал под особо неудачные молнии, огибавшие магические щиты, и погибал, буквально разорванный ими на куски. Кто-то был ранен и кричал. Кто-то валялся без сознания в крови. Кто-то тащил раненных, кто-то швырял почти бесполезные заклинания. Громкие взрывы сотрясали зал, гулкое эхо металось под каменными сводами. Даже каменные колонны содрогались от происходящего. Оглушённые пещерные гусеницы сыпались с потолка мохнатым дождём. В гуще этого кошмара Валик дрожа валялся на земле. На него наступали суетящиеся бойцы и сыпалась пыль, в то время, как сам он хихикал, всё громче и безумнее. Он опять под землёй. Он опять под этой чёртовой землёй!
        Когда голем был почти добит, глаза Зарэка вдруг хищно сверкнули. Он издал животный рёв и вытянул вперёд руки, создавая какое-то сложное заклинание. Спустя немного времени, толстый плазменный луч вырвался с них, будто сияющее копьё и охватил и без того истерзанный механизм. Это был эпичный удар. Наверное, только Ярослав мог выдать что-то более смертоносное. Тем не менее удар был выполнен умело. Механизм был не уничтожен, а лишь потерял боеспособность от того, что ему начисто оторвало все излучатели и ноги. Глава паладинов помнил основное правило катакомб, гласившее: «не спеши убивать стражей».
        Толпа паладинов разразилась восторженными и победными криками. Все они жутко боялись и боготворили Главу ордена. Подобная демонстрация мощи каждый раз повергала их в священный трепет. Сам Зарэк в ответ на это даже бровью не повёл. Обожание толпы это данность для него. Он - избранный самой судьбы, будущий правитель мира. Не стоит обращать внимания на само собой разумеющиеся вещи.
        - Подсчитайте потери, перегруппируйтесь и подтяните резервы, - холодно распоряжался он, почти не переживая за количество погибших. Гораздо сильней его волновало, что до сих пор не напали белые щупальца, о которых предупреждал его советник. Невидимый или затаившийся враг - самый худший враг. Впрочем, кажется Джеральд говорил, что Зверь ранен магическим взрывом. Возможно тварь залечивает раны, укрывшись в своём логове… Поэтому её и не видно. Так или иначе, это позволило обойтись совершенно ничтожными потерями и быстро продвигаться вглубь.
        - Вы как всегда великолепны. Ваша мощь просто поразительна! Нет никого, кто был бы достоин править, кроме Вас! - помяни советника, и он тут как тут, рядом. Зарэк позволил себе ухмыльнуться, выслушивая этот грубый навал лести.
        - Это место и правда похоже на глубинные катакомбы. Кажется, ты не врал. Когда я получу то, что мне нужно, я думаю, ты не разочаруешься в награде, - повернулся он к Джеральду. В его тоне сквозила великая сила убеждения, - Помни и не сомневайся. Я не забуду своих слов, ведь даже на вершине нужны помощники и советники. Уж поверь, когда я добьюсь успеха, ты тоже сможешь вдоволь изведать власти. Любые женщины, любые блага: всё будет твоим. И не переживай насчёт своего проклятья. Когда я обрету полную силу, развеять его не составит труда. Я даже выращу тебе новые пальцы, взамен тех, что ты потерял, главное скорее веди меня к цели! - Зарек доверительно кивнул Джеральду из-под своего чёрного капюшона.
        - Конечно! Я никогда не подведу Вас, как не подводил и ранее! - горячо отсалютовал Джеральд, вдохновлённый этой многообещающей тирадой.
        - Я очень доволен тобой. Ты единственный действительно полезный котолюд среди всего этого сброда. Я хочу, чтобы ты знал, как я ценю твои способности и удачу. Ты станешь главным зрителем и отчасти даже творцом моего триумфа, - впервые Зарек позволил себе столько похвалы в адрес своего советника. Наверное потому, что приближался момент, который повернёт историю. И причиной того, что он наступит так быстро, во многом был этот толстый сынок городского главы из провинции. Будь то поставки трав или поиск информации, Джеральд всегда был исключительно полезен. Именно это позволило ему в кратчайшие сроки прыгнуть от никчёмного, в общем, стажёра-паладина до советника главы одного из двух величайших орденов.
        Ведя за собой паладинов, Джеральд старательно показывал им дорогу, по которой прежде его тащили щупальца. Но тогда всё произошло в темноте, и с определённого момента путь пришлось искать «методом тыка». Однако тысячи и тысячи воинов ордена заполнили подземные ходы, помогая ему в поисках. Вскоре была обнаружена карта, записанная внутри красного кристалла. По ней Джеральд сумел определить вероятное местонахождение Зверя, хозяина местного подземелья.
        Спустя почти сутки напряжённых поисков и бесконечных боёв, был найден портал, ведущий в тот самый громадный зал. Он шёл не из Теплицы. Паладины нашли и прорубили другой, свой собственный, путь. Потери росли, однако без нападений белых щупалец держались в пределах нормы. Несколько сотен погибших не волновали Зарэка. Сейчас он бы пожертвовал хоть десятком тысяч. Цель была так близка!
        - Я нашёл нужное место! В зале за этим порталом находится Зверь, которого вы так долго искали, Повелитель, - поклонился Зарэку Джеральд. Однако, вопреки словам, в его голосе сквозила некая неуверенность. Честно говоря, отсутствие атак со стороны щупалец было немного… аномально для этого смертоносного лабиринта. В душу Советника закрадывались нехорошие предчувствия, но он быстро прогнал их проч.
        «Где эта тварь?! Раньше от неё спасу не было, а теперь совсем не видать. Куда может деться такая громадная туша? Уйти она не может, потому что привязана печатью. Нет, ну не мог же этот бомж его победить? Это было бы слишком невероятно!» - Джеральд чуть не рассмеялся от нелепых мыслей, что закрались ему в голову, - «Скорее всего тварь регенерирует и поэтому временно уснула. Если подумать, лучше и быть не может. Этот день станет поворотным в моей судьбе!» - подумал советник, торжествующе кивнув сам себе, после чего вошёл в портал вслед за Главой.
        За ними тут же потянулась бесконечная вереница паладинов-фанатиков, облачённых в чёрные робы, пребывавших доселе в арьергарде. Пришла их очередь поработать. Каждый из них нёс увесистые тюки с травами. Обычным отрядам входить в портал запретили. Дисциплина в Ордене паладинов была железной, а наказания весьма суровы.
        В следующий момент, с яркой вспышкой Глава паладинов возник посреди широкой каменной платформы. Глаза Зарэка расширились в предвкушении, а сам он заозирался, тут же создав дюжину заклинаний света, чтобы лучше всё рассмотреть. Следом за ним возник взволнованный советник, лицо которого тут же скривилось в шоке и даже ужасе. Что немудрено, после того, как он столько всего наобещал своему боссу. Сразу за ним повалили фанатики, без промедления начав возводить боевое построение. Однако, видя, что вокруг пусто, они в недоумении замирали. Образовалась небольшая свалка. Сзади никто не понимал, чем вызвана заминка, а спереди никто не понимал, где же враг и куда теперь идти. Недоумевали не только они.
        - Что это значит, Джеральд? - в голосе Зарэка послышались колючие нотки, - Ты говорил, это точно здесь. Возможно ты ошибся залом? Поторопись и вспоминай, где был Зверь, - широкими шагами он подошёл к своему советнику и грубо всучил ему кристалл с картой. Честно говоря, сутки бесконечных тяжёлых боёв без сна и отдыха кого угодно сделают раздражительным. Особенно, когда на кону стоит так много.
        Вертя кристалл в руках, Джеральд был белее мела. Ворох мыслей и самых диких версий буквально взорвался у него в голове. Он чувствовал, как у него онемел язык. Однако в одном он был уверен.
        - Это то самое место, - с трудом выдавил он из себя. Он буквально кожей мог ощутить скопившееся раздражение Главы. Однако стоило этим словам слететь с его языка, как в воздухе по настоящему запахло грозой.
        - Что ты сказал?! - Зарэк, казалось, мог прожечь в своём советнике дыру, настолько пристально он буравил его взглядом.
        - Это… Эт-т-т-то то сам-м-мое место, - заикаясь повторил Джеральд. Он хорошо знал своего босса, поэтому даже подумать боялся, что сейчас произойдёт. Ведь Зверь кажется…
        С расширенными глазами Зарэк бросился в центр платформы. Он давно заметил пепел на полу, гарь, обожженные статуи и ещё один расплавленный и поэтому нерабочий портал. Приложив руку к камню, он ощутил едва уловимые остатки жара. Огонь, сотворивший это, бушевал здесь недавно. Если зверь и правда был на этой платформе, всё это могло означать лишь одно: кто-то ещё знал, как поглощать их силу. Этот кто-то вероломно проник сюда и…
        - Не-е-е-е-е-е-ет! - хриплый крик Зарэка разнёсся под каменными сводами, будто рёв доисторического чудища, - Не-е-е-е-ет! Я не верю! Не верю! Он должен был быть тут! Должен! Кто это сделал?! Кто его украл?! - он перевёл испещрённый кровавыми прожилками взгляд на Джеральда. В глазах Главы Ордена вспыхнул гнев. Неважно насколько он оправдан. Нужен был кто-то, на кого этот гнев снизойдёт.
        - Я не… - Джеральд хотел что-то пролепетать, но его тут же грубо перебили.
        - Зарэк в мгновение ока оказался рядом с ним и влепил ему затрещину. С силой двух мудрецов внутри, пусть и не полностью подконтрольной, он легким движением кисти выбил Джеральду парочку зубов. Несчастный советник, несмотря на всю невероятную защиту своих доспехов, отлетел назад, будто тряпичная кукла.
        - Ты говорил здесь был ещё кто-то. Ты говорил, он не опасен, ничего не знает и вообще уже мёртв! Но что это по-твоему?! - Зарэк ткнул Джеральда носом в толстый слой пепла на полу, - Что это такое? А? Отвечай мне! - оглушительно орал он.
        - Я не думал… - советник не успел договорить. Его снова перебили.
        - Не думал? А надо было думать! На кой ляд тебе все эти артефакты и чудо-доспехи с усилением, если ты не можешь обезвредить единственного наёмника со снаряжением типа «бомж»? Если б ты не думал лишь о спасении своей жирной жопы, если бы убил его… Если бы ты сделал хоть что-то, возможно я уже стал бы Богом на земле! А теперь из-за тебя… - Зарэк до крови стиснул зубы. Ещё раз пнув лежачего, он бросил его и начал нервно мерять шагами пол. Чертой его характера было то, что он легко переходил от благосклонности к недовольству. Взрывное поведение часто ужасало его подчинённых. Так произошло и сейчас. Все вокруг боялись даже шелохнуться, чтобы не навлечь на себя его немилость.
        - Чего встали?! Обыскать всё подземелье, все похожие залы! Всё обыскать! - истошно заорал он паладинам, заставляя их в страхе разбежаться на поиски.
        Глава 20: Про возвращение в мир котолюдей
        Лишь спустя неделю бесплодных поисков Зарэк смог смириться с тем, что никакого третьего мудреца тут нет. Ценой огромных потерь, толпа паладинов, словно муравьи, прочесала каждый закоулок близлежащих подземелий. Они нашли немало артефактов и несколько громадных кристаллов, которые они достали из големов-клещей. Нашли они и Теплицу. Количество трав, которое здесь росло, могло сравниться с нормой всей Мятны… за пару дней. Зарэк даже не обратил на всё это внимания. А вот увидев перерытый стол Мудреца, он снова впал в неистовство. Ему почему-то показалось, что здесь точно лежало что-то очень ценное. То, что было бы полезно даже ему, Зарэку.
        В течение этого в общем-то провального по всем статьям похода, Джеральд из горячо любимого «почти сына» превратился в «недоумка, виноватого в каждой неудаче». Он стоически терпел эту чёрную полосу, размышляя, как снова развернуть настроение Главы в свою сторону. Пережить это мрачное время ему помогал Валик, на котором он время от времени отыгрывался, восстанавливая своё внутренне равновесие.
        Во время восьмого дня безрезультатных поисков, когда миссия начала сворачиваться, он подошёл к злющему, как чёрт Зарэку с новой идеей.
        - Господин…
        - Что?! - рявкнул, не глядя на него, Глава паладинов, зверски расправляясь с очередным големом-пауком.
        - У меня есть идея, которая возможно вам поможет, - мерно, словно змея увещевал Джеральд. Зарэк ничего не сказал, но всё же повернулся к своему впавшему в немилость советнику.
        - Я думаю так: если силы Мудреца похитил тот, о ком я думаю, мы могли бы легко поймать его, - ощерился острыми клыками Джеральд, - Ведь я знаю, где живёт его семья, - глаза советника светились злобным светом.
        Несколькими днями ранее в окрестностях катакомб.
        Неприметный портал, спрятанный в небольшой полузаваленной пещере, осветился яркой вспышкой. Голый котолюд возник прямо из воздуха в метре над землёй. Кажется, за годы застоя устройство слегка разбалансировалось. Плюхнувшись на камни с высоты, он отпустил парочку проклятий, после чего быстро осмотрелся и стал выбираться на свет Божий.
        На дворе было утро. Сень древних деревьев, раскинувшаяся на склоне, пропускала рассеянный свет. Горные травы благоухали в воздухе, а свежий ветер прояснял голову. После нескольких дней затхлости и нервного напряжения, испытанного в подземелье, Андрею показалось, будто каждая частичка его тела поёт. Да и состояние здоровья пошло в гору.
        - Не радуйся слишком сильно. Ты не излечился, просто твоя кожа удачно срегенерировала. Внутри всё так же плохо, как и раньше. Если не найдёшь второго Мудреца, проклятье возьмёт верх, и тебя разъест изнутри, - стоило подумать о чём-то хорошем, треклятая птица возникла на соседнем дереве.
        - Умеешь ты успокоить, - буркнул в ответ Андрей. Он уже привык, что от ворона не скрыться, и к тому, что тот появлялся непонятно откуда и когда.
        - А тебе и не надо успокаиваться. Ты должен действовать! Судьба всего мира на кону, если ты не забыл! - гневная речь птицы напоминала хриплую ругань сварливого старика.
        - Разумеется я не забыл, - устало откликнулся Андрей. Эта шарманка про судьбу мира звучала уже не в первый раз.
        - Всё! Я надеюсь ты всё уяснил, а теперь, мне надо отдохнуть. Я и так трачу много сил на поддержание этой формы. А ты должен действовать! Работай над поисками! - ворон растворился в воздухе.
        - Спасибо… за помощь. Отдыхай там, а я буду действовать, - Андрей только и мог, что помахать ворону когтистой рукой.
        Нет, ну от ворона всё же была некоторая польза. Он помог Андрею быстро и безопасно покинуть катакомбы. Без него один Бог Кошачьей Мяты знает, сколько это всё заняло бы времени. Но на этом, пожалуй, всё…
        Размышляя о своей непростой судьбе, Андрей соорудил из веток и листьев что-то вроде одежды. Теперь он выглядел как какой-то лесной чудик. Наёмник слышал о таких. Эти личности отказывались от благ цивилизации и жили в лесах, пользуясь лишь каменными топорами. Так они выражали своё единение с природой, постигая её загадочную мудрость.
        Андрей понимал, что выглядит крайне колоритно, но что поделать, надо же начинать уже хоть как-то действовать!
        «Когда я доберусь до деревни, то продам ядра и получу, наконец, награду. А там можно и одеться, как нормальный котолюд» - размышлял он, пробираясь по лесу в сторону тракта.
        К его несчастью весь прежде безлюдный склон кишел народом. Здесь были представители Орденов, но ещё больше тут было наёмников, причём самого низкого пошиба. Внезапно Андрей оказался окружён целой толпой таких личностей. Эти ребята были привлечены наградами, которые обещали Ордена, стремившиеся первыми найти новые артефакты, порталы и другие входы, ведущие в новые катакомбы. Но была и другая причина…
        - Эй, лесной брат, поди сюда, - не успел Андрей опомниться, как оказался в плотном кольце. Контингент, составлявший эту толпу, выглядел явно недружелюбно: косматые годами не мытые причёски, шипастые дубины в качестве оружия. Собравшиеся скорее напоминали даже не наёмников, а натуральных разбойников.
        Поняв, что сбежать от них не удастся, Андрею пришлось остановиться.
        - Не волнуйся, лесной брат, мы не убьём тебя. Что взять, с такого как ты? - из толпы выделился один, самый здоровенный, наёмник. Он говорил вполне дружелюбно, но Андрей внимательно следил за каждым его движением.
        - Что вам нужно?
        Это был закономерный вопрос. Услышав его громила кивнул и хрипло рассмеялся.
        - Молодец, ты умный парень. Знаешь, что мы бы не стали отнимать твоё драгоценное время без причины. Ведь в лесу так мало свободного времени, - сипло проговорил бугай. Интонация была напоказ дружелюбной, но в последней фразе промелькнула издёвка.
        Андрей в ответ на это хранил молчание. Тем временем сиплый бугай продолжил.
        - Ты живёшь тут, знаешь лес, знаешь гору. Нам нужна твоя помощь, брат! Не согласишься ли ты стать нашим проводником, скажем… на пару недель? - осведомился сиплый, мерзко ухмыляясь.
        - И что мне за это будет? - нахмурился Андрей. Ему совершенно не хотелось терять время с этими обезьянами (даже не котами!), но он зачем-то спросил. Впрочем, ответ был в пределах ожиданий.
        - Мы не проломим тебе череп, братишка! - вкрадчиво пояснил сиплый, будто объясняя очевидное слабоумному.
        - Отказываюсь. У меня важное дело, я немного тороплюсь, так что всего доброго, - он просто проигнорировал сиплого бугая, намереваясь пройти сквозь всю толпу и исчезнуть из их поля зрения. Естественно, никто не собирался его так просто отпускать. В особенности сиплый бугай.
        - Значит, ты не из тех, кто ценит хорошее отношение! За клоуна меня держишь?! Щас мы это исправим. Молись Матери-природе! - взревел сиплый, выхватывая шипастую дубину. Это был увесистый дрын, густо усеянный вбитыми в него гвоздями. Остальные… разбойники, то есть наёмники (Хотя, какая разница!?) тоже повыхватывали оружие и с рёвом ринулись не Андрея, предчувствуя скорую веселуху.
        И она началась. Не успел сиплый опомниться, как его с чудовищной силой схватили за лицо, после чего одной рукой отправили в полёт. В полёте бугай собрал ещё двоих, после чего все они рухнули оглушённые, в виде невнятной кучи. От нападавшего со спины Андрей уклонился. Это было легко. Слоило сделать один шаг в сторону, обхватив шею нападавшего хвостом, а потом вырубить его коленом в спину. Следующему врагу наёмник поднырнул под руку и рубанул по шее ладонью, после чего тот обмяк, закатив глаза. Инерция тела очень удачно пошла на вращение, и ещё одного из нападавших Андрей срубил ногой, мощнейшим ударом с разворота. После этого, наёмник поднырнул под стрелой, так как некий шустрик, стоявший в отдалении, успел выхватить лук. Он, кстати, был последним, кто ещё не отгрёб. Рванув словно молния, Андрей в два счёта до него добрался и засандалил ему кулаком в морду. Тот пытался блокировать луком, но в итоге сломался и лук, и лицо. Десяти секунд не прошло, а всё уже было кончено.
        Обыскав этих бедолаг, Андрей забрал у них деньги (за беспокойство), а у одного и одежду с обувью. И ещё сумку с едой. Волшебный браслет браслетом, но если у путешественника, вроде него, совсем не будет вещей, это привлечёт ненужное внимание. При этом, когда он уходил, ограбленные разбойники кланялись ему чуть не до земли и громко превозносили его милосердие. Некоторые из них и вовсе решили уйти в леса, чтобы тоже получить силу Матери-природы. Кажется, Андрей сильно недооценил впечатление, которое на них произвёл. Он не стал их отговаривать. Это будет лучше, чем то, чем они занимаются сейчас.
        Наёмник был впечатлён своей новой силой. Раньше он никогда бы не пошёл один на такую толпу, да ещё с голыми руками. Теперь это было возможно, и физическая сила являлась лишь одной из граней новых возможностей. Андрей чувствовал, что его магический Дар тоже стал лучше. Но раздумывать над этим слишком долго не стоило. Нужно было действовать, а иначе… опять появиться эта надоедливая ворона и начнёт капать ему на мозги. С этими мыслями, Андрей продолжил свой путь в деревню.
        Андрей и раньше был матёрым путешественником, а с такой выносливостью, как сейчас, он добрался туда в два счёта, а именно, ещё до вечера. В новой одежде он идеально сливался с местным колоритом. Когда он подошёл к внешней стене деревни, ему задали лишь один вопрос - не очередной наёмник ли он, после чего тут же пропустили внутрь.
        Здесь, внутри, было так же, как и тогда, несколько дней назад, когда он приходил сюда с Валиком. Правда теперь стало слегка помноголюдней. Большое количество наёмников крутилось на площади, многие глазели на доску с плакатами, где красовался целый список того, за что можно было срубить денег. В списке значилось:
        1. Нахождение портала в катакомбы - 100 золотых лап;
        2. Нахождение входа в катакомбы - 70 золотых лап;
        3. Нахождение артефакта - согласно оценке;
        4. Поимка проклятого наёмника по имени Андрей - 5000 золотых лап;
        Андрей не знал этого, но его поиски шли по всем фронтам, не только внутри катакомб. Слава Богу Кошачьей Мяты, что хоть рисунка не было. Вероятно, ключом было именно наличие проклятья. Не так уж много котолюдей с такой особенностью. Вернее, их и вовсе почти нет. Ошибиться было бы трудно. Андрей с облегчением выдохнул. Выходит, ему вдвойне повезло, что теперь он не выглядит, как проклятый, иначе, стоило ему выйти из катакомб, и пришлось бы воевать с каждым встречным. Но что было важнее: за что? Никто, сколько он не спрашивал, так и не смог ему пояснить, что такого сделал этот жуткий преступник Андрей. И как ему теперь, скажите на милость, получить деньги за пещеру с гоблинами, за мобилизацию, за экспедицию в провал и за спасение этой таинственной магички, о пропаже которой все так переживали? Да кто она такая, принцесса Кошарэса? А Валик? Где этот обормот? Как его теперь искать? Хотя, чёрт с ним, пока что. Главное, он точно жив.
        Ломая над этим голову, Андрей решил дождаться ночи, после чего забрать свои деньги с помощью ещё одной своей профессии. К такому порой тоже приходилось прибегать. Нечасто, но всё же. В конце концов для Андрея забрать честно заработанное (а заодно и компенсацию за беспокойство) было делом принципа.
        Внезапно он услышал один разговор, который его заинтересовал.
        - Вы слышали, что недавно этого проклятого поймали! - говорил какой-то бородач в толпе.
        - Да нет, это не он. Это местный лавочник. Беднягу арестовали по ошибке, ведь, на свою беду, он тоже проклятый. Да и зовут его не Андрей, - ответил кто-то.
        - Но раз так, тогда зачем его держат взаперти? - удивлённо вытаращился бородач.
        - Пока заказчик не убедится, что это точно не тот проклятый. А пока их ловят всех. Поголовно.
        - Ну и идиотизм…
        Андрей вздохнул. Кажется, вместо него посадили кого-то другого. Вероятно, того самого хозяина торговой лавки-скупки. Несмотря на то, что сказать по правде, Андрей не был в этом виноват, ему всё равно стало обидно, что этот несчастный пострадал вместо него.
        Оставшуюся часть дня Андрей проспал где-то в соломе, договорившись за недорого с хозяином постоялого двора. Наступила ночь.
        Выбравшись из соломы, будто ночной вурдалак из могилы, наёмник сладко потянулся. Как и ночные твари, он прекрасно видел в темноте, так что проворачивать делишки ночью ему сам Бог велел. Тем более, его дело было правое. Словно тень он бесшумно заскользил по ночной деревне. Огней почти не было, и лишь парочка сонных часовых тщетно щурилась, стоя возле факелов в своих кругах света. Андрей легко обошёл их, после чего проскользнул ко входу в Элитный квартал.
        Там он обнаружил старых знакомых, тех самых мордоворотов, что заворачивали его с Валиком раньше. Спрашивать у них разрешения, чтобы пройти на этот раз, Андрей не планировал, но и поднимать переполох не хотел. Кроме-того, было немного проблемно, что их двое.
        Однако никто не может постоянно стоять на посту и никуда не отвлекаться. Выждав, пока один из них удалился, чтобы отлить. Андрей отвлёк второго, кинув камень. Стражник отошёл всего на несколько метров, но этого оказалось достаточно, чтобы сзади него из темноты прошмыгнула тень и скрылась внутри пещеры. Ничего не обнаружив и недоумённо пожав плечами, стражник вернулся на место. Скоро подошёл и второй. Вместе они принялись дежурить и напряжённо вглядываться в темноту.
        - И почему Василий нас всё время ругает? Это же не поле, которое надо охранять, а маленький вход в пещеру! Мимо нас даже мышь не проскочит, - сказал один из них.
        - Вот и я говорю - бред! - сухо, но уверенно подтвердил другой.
        Андрей, тем временем, крался по тёмному коридору. Ни один камень не шуршал под его ногами. Внезапно, впереди показался свет. Кто-то шёл по коридору. Коридор при этом был узок и начисто лишён элементов обстановки. Тут негде было спрятаться. Отступать тоже некуда.
        Шедшим там был не кто иной, как Василий. Недавно его чуть было не казнили, однако в последний момент эта пропавшая дамочка маг нашлась. Более того, всё срослось так удачно, что ещё и наёмники, которые её искали либо пропали, либо чудесным образом оказались вне закона. Небеса определённо были на их с Альфредом стороне. Теперь ещё и катакомбы рядом нашли. Он уже предчувствовал, как рванёт экономика этого места. Да что там, она уже рванула! Делать деньги на этой деревне становилось всё выгодней. Весело насвистывая он шёл по коридору. Подойдя к выходу он как обычно отчитал стражников за нерадивость и вообще за всё, за что только смог придумать. Чтоб не расслаблялись.
        Пока он это делал, Андрей висел под самым потолком. Тот был достаточно высок, кроме того, был неровным. В одной из выемок и схоронился Андрей. Повторить подобное мог далеко не каждый. Требовалась недюжинная физическая сила, чтобы спрятаться там, удерживаясь за крошечные выступы. Василий и подумать не мог, что когда он беззаботно шёл по своей территории, над ним кто-то притаился.
        Как только Начальник стражи ушёл, Андрей мягко приземлился у него за спиной и юркнул дальше. Скоро он нашёл нужной ответвление, и обнаружил тот самый вход в кабинет Главы города. Встряхнув рукой, наёмник материализовал перед собой набор отмычек, который давно уже перекочевал в его браслет, и сосредоточенно принялся вскрывать замок. Нахмурившись, он обнаружил, что тот был совсем не прост. Пришлось повозиться чуть больше, однако скоро дверь была вскрыта.
        Внутри всё было по-прежнему, за исключением того, что кабинет был пуст. Ночью Глава города предпочитал спать дома, что не могло не радовать незваного ночного гостя. На столе валялся приказ о розыске и поимке проклятого преступника по имени Андрей, за подписью самого Главы Ордена паладинов. Причиной розыска было покушение на советника паладинов, что якобы оскорбляло весь орден. Презрительно хмыкнув, Андрей положил приказ обратно. Кажется, Джеральд как был гнилью, так ей и остался. Розыск может стать проблемой, но что поделать. Это не отменяло того, что, как уже сто раз говаривал ворон, надо действовать. Конкретно сейчас нужно было найти, где Глава города хранил деньги. Вряд ли дома, иначе как бы он оплачивал текущие нужды? Всё время бегал домой? Однако ничего напоминающего сейф вокруг не наблюдалось.
        Внезапно, за дверью послышались торопливые шаги, спустя секунду дверь в кабинет распахнулась, и на пороге возник бледный Глава деревни Альфред. Он недоверчиво посмотрел на замок, после чего обвёл кабинет подозрительным взглядом. Благо Андрей успел нырнуть под кровать. Он, конечно, мог просто вырубить этого нежданного толстяка, но неизвестно, к чему это приведёт. Пока была возможность, он решил затаиться. Тем временем, Альфред со свечой в руке обошёл все тёмные углы своего кабинета, никого не найдя, он лишь покачал головой. На его лице виднелась горькая улыбка.
        - До чего я дожил, уже забываю запирать собственный кабинет! А что если бы кто-то… - его лицо побледнело. Метнувшись к буфету, он открыл одну из его створок, после чего достал оттуда бутыль с вином. Отхлебнув оттуда несколько смачных глотков, он довольно крякнул, отставил её в сторону и принялся дальше очищать ящик. Когда это было сделано, он нажал на незаметный рычажок и убрал из него заднюю стенку. Затем достал какой-то ключ, открыл сейф и только тогда с облегчением вздохнул.
        - Вдобавок к забывчивости, теперь у меня ещё и паранойя! - снова покачал головой он, спешно закрывая всё обратно, - Да-а-а. Если бы я платил всем тем наёмникам, которых надул, то никогда бы не скопил столько, но такое богатство заставляет меня постоянно нервничать, - бормотал про себя Альфред, не замечая, как блеснули чьи-то глаза под кроватью.
        Едва он ушёл, заперев за собой дверь, как Андрей, словно вихрь, вырвался из тьмы и метнулся к сейфу. С этой кованной шарманкой пришлось возиться ещё дольше, чем с дверью. Лишь спустя четверть часа эта штуковина сдалась и открылась. Андрей уставился на горы золотых лап сверкающих внутри. Здесь было не меньше десяти тысяч. На секунду в наёмнике вспыхнула жадность, но он унял её.
        За гоблинов ему должны были две золотые лапы. За участие в спасательной экспедиции ещё три. За спасение мага, а вместе с тем жизни этого старого скряги… Андрей не знал. Поэтому он проявил сдержанность, взяв лишь пять тысяч золота. Вздохнув, он закрыл сейф. Большая часть этих денег - личные деньги Альфреда, но возможно тут хранилась и зарплата ополченцев, у которых были семьи, или запас денег, чтобы купить еды, на случай голода. Нельзя брать всё.
        Забрав деньги, Андрей даже заморочился и запер за собой сейф. Вероятно, он был первым вором в истории, который занимался подобной ерундой. Но предварительно он нашёл бумагу, ручку и написал записку.
        «Уважаемый Городской глава, а также его не менее уважаемый Начальник охраны, не знаю почему я в розыске, но вы поймали и посадили в тюрьму не того проклятого. Отпустите беднягу поскорее, а то как-то несолидно с вашей стороны.
        P.S. Я взял у вас 5000 золотых в счёт вашего долга мне, за беспокойство и на благое дело. Пожалуйста не злитесь. С наилучшими пожеланиями, Андрей»
        Положив её внутрь, он закрыл сейф, затем скрыл его, защёлкнув заднюю стенку ящика буфета, однако вино обратно ставить не стал. С подозрительностью, присущей Альфреду, сейф будет проверен уже утром. Закончив с этим, Андрей удовлетворённо кивнул.
        Внезапно, рядом материализовался ворон, и начал негромко, но навязчиво капать Андрею на мозги.
        - Ты идиот!? Ты наверное с детства такой! Ты должен забрать всё, до последней монеты! Если надо, грабь каждого встречного! Судьба мира на кону! Тебе нужны все ресурсы, чтобы начать миссию, купить оружие, снаряжение, если надо, нанять армию!
        - Стоп-стоп-стоп! - замахал руками Андрей. Он помнил, что его родители учили его не быть полным ублюдком. Он не думал, что они ошибались, - Я, кажется, знаю, почему ваша цивилизация пала! - задумчиво потёр подбородок он.
        - Наша цивилизация пала как раз-таки из-за недальновидности и мягкотелости, - прокаркал ему в самое ухо ворон.
        - Нет, она пала из-за жадности. Странно, что ты до сих пор этого не понял, - покачал головой Андрей.
        - Забери деньги, нам нужна армия. Армия - это сила! Это власть! - не унимался ворон.
        - И что я буду делать с армией? Ходить с ними под ручку? Наняв армию, мне придётся завоёвывать города, чтобы её содержать. Это потеря мобильности и времени, лишняя суета и больше зла в мире, да и не люблю я толпой воевать, - покачал головой Андрей.
        - Тьфу! Идиот! Делай, что хочешь, но ты должен поглотить последнего Мудреца! - прокапав Андрею мозг, ворон снова исчез в воздухе.
        Покончив с делами, наёмнику не составило труда выбраться из элитного квартала незамеченным. Сонные охранники в пять утра вообще мышей не ловили. Андрей просто прошёл за их спинами и юркнул во мрак.
        Пока не расцвело, он решил наведаться в местную тюрьму. С этим было гораздо проще. Небольшое каменное строение, разделённое на несколько комнатушек, охранялось хорошо, но в этот утренний час бодрствовало лишь пару человек, да и те между обходами играли в карты где-то в караулке.
        Андрей просто заглянул в каждое окошечко с улицы, пока не нашёл того самого проклятого. Судя по его нездоровому виду, тот доживал последний год. В камере у него не было даже одеяла, и в этот прохладный утренний час он дрожал и кашлял, лёжа на каменном полу.
        Немного подумав, Андрей исчез на полчаса, а вернулся уже с одеялом. Затем он тихонько позвал заключённого бедолагу.
        - Эй, торговец в камере, это я! - громко зашептал он.
        Заключённый проклятый быстро очнулся, ошалело уставившись на чью-то рожу, торчавшую в окне.
        - Ты помнишь меня? Я тот самый проклятый, что приходил к тебе! Только не ори и не зови стражу! - быстро затараторил Андрей.
        В глазах заключённого мелькнуло понимание.
        - А-а-а, так вот оно что… Кажется, ты тот самый парень, вместо которого я тут загораю. Чего тебе надо? Зачем пришёл? На твоём месте, я бы не приближался к этому городу скажем… никогда! - несмотря на болезнь, его тон был всё таким же резким, как и в первую их встречу. Стражу торговец звать не спешил. Честно говоря, его вообще не особо волновала его судьба.
        Внезапно, он получше пригляделся к лицу Андрея в окне. Кое что в нем глубоко поразило торговца.
        - Выглядишь… намного лучше. Не поделишься, как тебе это удалось? - впервые в его тоне проскользнуло что-то похожее на удивление.
        - Я попал в по-настоящему чудесную ситуацию. Но, к сожалению, я не могу тебе помочь, - вздохнул Андрей, - Но я кое-что сделал. Думаю, тебя скоро освободят. Наверное… В любом случае извиняй. Если по-честному, я не такой уж и добряк, просто не законченная мразь, и как раз проходил мимо. Вот и всё, - с этими словами Андрей пропихнул в окошко между прутьями одеяло, которое он только что купил на постоялом дворе, - Покедова! - на прощанье махнул он рукой, собираясь скрыться в ночи.
        - Стой! - тихий окрик заключённого задержал его на месте, - В нашу первую встречу я кое-что обещал тебе. Зайди в мою лавку, сдвинь ящики у дальней стены и подними половицы. Там ты найдёшь мешок. Его содержимое может тебя заинтересовать. Я всё сказал, - после этого торговец укрылся одеялом и отвернулся от окна. Он, как всегда не любил рассусоливать, и уж тем более не собирался выслушивать никаких благодарностей.
        Через несколько часов Андрей давно покинул деревню, причём уже не пешком, а на своей лошади. Ему пришлось немало заплатить, чтобы забрать несчастную животину. Благо хоть хозяин постоялого двора дождался, пока не вернётся её хозяин. На Андрее красовались новые дорогущие доспехи. Торговец не обманул. Содержимое мешка и вправду не разочаровало. Настолько, что он не колеблясь положил вместо него под половицы пять сотен золота. На породистой вороной лошади, в магических доспехах и с зачарованным мечом на поясе наш герой-котолюд, будущий спаситель всея мира, выглядел очень эпично.
        Теперь дорога Андрея лежала в обход Травяного плато на Северо-Запад. Именно там, как поведал ему ворон, находились ещё одни катакомбы, где и обитал последний оставшийся мудрец, Драгонд.
        Глава 21: Про силовой захват стариков, безумных возниц и совет пьяницы, который может перевернуть жизнь
        Джеральд, Зарэк и целый отряд вооружённых до зубов паладинов летели на прозрачном диске. Если бы кто-то узнал, что такой ударной группой они собрались на захват двух стариков, он бы хохотал, как сумасшедший. Но никто не знал, и некому было образумить всех этих бесстыдников. Мало кто вообще мог сказать им хоть слово, тем более в глаза. Поэтому несчастные родители Андрея оказались в большой беде.
        Сам наёмник знать не знал, что его статус носителя силы Мудреца был раскрыт, да ещё так быстро. Да ещё его главным конкурентом с помощью самого заклятого врага. Нет, серьёзно, кто мог связать исчезновение неизвестной твари из глубины Богом забытого подземелья с судьбой мира? Наверное, лишь один человек на весь Кошарэс, и именно он оказался в курсе сразу же. Просто редкостное невезение! Ай-яй-яй, кто бы мог подумать!
        Сам того не зная, наёмник оказался в невероятно опасном положении, когда его главные враги знали о нём всё, а он о них ничего. Таким образом, Андрей и подумать не мог, что кто-то опуститься до подобной низости - взять вдруг и навредить его родителям. В этой ситуации несчастные старики оказались обречены.
        Зарэк, лицо которого ещё сильней исхудало и от этого стало ещё больше напоминать высохший череп, смотрел вдаль злобным немигающим взглядом. Он вливал в диск максимум силы, чтобы поскорее достичь Мятны. Седые пряди волос, обрамлявшие его «череп», вырывались из чёрного капюшона и трепетали на ветру, будто змеи. Рядом с ним всё также молча сидел Джеральд. Ему временно удалось вернуть часть былого расположения Главы, поэтому он старался не раздражать того лишний раз. Чуть дальше сидели паладины. Они развлекались тем, что пинали Валика.
        Скоро на горизонте показалось довольно крупное поселение, затерянное среди горных утёсов и бесконечных пересечённых плоскогорий, покрытых яркими травами и островами леса. Это и была Мятна - родина Андрея.
        Ещё на подлёте советник указал на один из небольших домов, сиротливо приютившихся на окраине. Скоро во двор этого дома, распугав ошалевших от такой радости курей и до смерти напугав соседей, и приземлился диск. Из трубы вился дымок, а значит в доме точно кто-то был. Зрачки Джеральда хищно сжались. С тех пор, как Андрей пропал много лет назад, он забыл про это место, но события последнего месяца заставили его передумать. Ему хотелось не просто мести, он жаждал крови и пепла! И теперь родню его врага ничто не спасёт!
        С грохотом отряд паладинов вышиб входную дверь, хотя она и так была не заперта. После этого Зарэк во всём своём великолепии вошёл в дом. Следом с кровожадным лицом ворвался советник.
        - Довольно грубо вышибать дверь, да ещё заходить без спроса. Как ты думаешь, уважаемый Зарэк? - встретил их негромкий окрик Ярослава. Он, как ни в чём не бывало, пил чай, вместе со своей дочерью, сидя в гостях у родителей Андрея. Судя по обилию съеденных десертов, только что у них был весьма взаимоприятный и долгий разговор.
        Нужно было видеть, как перекосилось лицо Главы паладинов, когда он застал эту сцену. Про лицо Джеральда и говорить не стоило.
        - Что вы здесь делаете?! - возмущённо воскликнул Зарэк, понимая, насколько странно прозвучал данный вопрос, особенно из его уст.
        - Пьём чай, неужели не видно? - спокойно улыбнулся Ярослав.
        - И долго вы будете… пить здесь чай? У меня дело к этим людям! - глаза Зарэка гневно сверкали. За последние дни он уже устал чувствовать себя дураком. - «Всё началось с ошибки этого недоумка Джеральда!» - злобно подумал он. Ничего хорошего эти мысли советнику не сулили.
        Кажется, и сам советник понял, что над ним вновь сгущаются тучи.
        - Эти люди подозреваемые в государственной измене, вполне возможно, они покрывают своего сына, находящегося в розыске! - бравурно выступил он вперёд, - Я понимаю, вы не знали к кому пришли. Позвольте нам забрать их для допроса и во имя справедливости!
        Выслушав эту пламенную речь, Ярослав удивлённо моргнул.
        - Значит паренька, который тебя спас уже за что-то разыскивают? - удивлённо протянул он, повернувшись к Ирис, после чего снова развернулся к новоприбывшим, - И что же он такого совершил? - мягко поинтересовался он.
        - Он… - Джеральд на секунду замялся, - Он напал на государственного чиновника высшего ранга, - тут же нашёлся он.
        - То есть, на вас? - уточнил Ярослав. Его глаза содержали скрытую смешинку. Джеральд тут же уловил это настроение.
        - И что, если на меня? Я требую справедливости! - обиженно закричал он.
        - Какая жалость, я, действующий член Совета Мудрецов, то есть чиновник верховного ранга, уже решил, что забираю этих котолюдей с собой. Они, да и их сын тоже, нужны для моих исследований проклятья и его влияния на окружающих. Возможно это поможет всем котолюдям Кошареса. Вы полагаете, ваша личная маленькая месть важнее всеобщего блага? Кроме того, кажется, вы тоже подцепили эту заразу, так что в ваших же интересах всячески мне помочь, - всего несколькими предложениями Ярослав лишил Советника всех его аргументов и даже сделал «заинтересованным лицом». У его оппонента не оставалось отговорок.
        - Я… - Джеральд закрыл рот, попросту не зная, что ему на это возразить. От невыраженной злости его лицо приобрело цвет свеклы.
        - Разве что у вас, уважаемый Зарэк, есть конструктивные возражения. С радостью выслушаю, - покончив с мелочью, Глава магов переключился на единственного, на кого вообще стоило обращать внимание.
        - У меня нет возражений, - внутренне Зарэк скрипел зубами, но снаружи улыбался, - прошу простить за наше вторжение. Мой глупый советник иногда бывает импульсивен. Мы уже уходим! - бросил он на ходу, отзывая ворвавшихся с ним паладинов и утаскивая за шкирку выпучившего глаза советника.
        Когда они ушли, Ирис с облегчением выдохнула.
        - Спасибо, пап! - она с благодарностью посмотрела на отца.
        - Мы тоже не знаем, как Вас благодарить! Даже как-то совестно, вам помог наш сын, а благодарите вы нас…
        - Не стоило так за нас переживать, лучше помогите нашему сыну, ведь это он оказал вам услугу! - наперебой начали родители Андрея.
        - Не волнуйтесь, для меня это пустяк, - поднял руку Ярослав, - Я не буду скупиться на благодарность семье того, кто спас мою дочь. Итак, вы оставляете эту рабскую дыру и переезжаете в столицу! Сегодня же! - хлопнул в ладоши Глава магов.
        - Но наш сын всё ещё в опасности! - решился перебить отец Андрея.
        - Не волнуйтесь, судя по тому, что я о нем слышал, он не из тех, кто легко даст себя поймать. А вы всё равно ему ничем не поможете. Самое лучшее, что вы можете сделать, это не подставлять себя под удар, и именно этим мы с вами сейчас и занимаемся. А там, глядишь и ваш сын найдётся! - весело улыбнулся маг. Однако в глубине души он был обеспокоен. Зарэк слишком легко отступил. Ярославу казалось, что тот что-то задумал. Но только что и с какой целью?
        - Хотя… может и нет. С этим старым лисом никогда не знаешь наверняка. Может я становлюсь параноиком? - покачал головой он.
        Тем временем на улице.
        - Глава Зарэк мы… просто оставим всё как есть? Даже не попытаемся ничего сделать? - Джеральд скакал возле своего господина, корчился и махал руками, будто бес, облитый святой водой.
        - Ты кое-чего не знаешь, - задумчиво проговорил Зарэк, щурясь куда-то вдаль, словно он видел даже не даль, а своё великое будущее. В его словах не было и капли раздражения, которого ждал и боялся Джеральд. Тон Главы был спокойным и даже довольным.
        - Чего я не знаю? - Джеральд задумчиво наморщил лоб и перестал надоедать. Он знал, что его Глава по-настоящему гениальный котолюд, гений своего времени. Его доверие Зарэку было безгранично. Тот не упустил бы шанса просто так, не имея веской причины.
        - А того, что вся эта возня с твоей неоправдавшейся наводкой не так уж важна. У меня есть и другие источники. В общем, ты не единственный, кто нашёл ещё одного Мудреца, - усмехнулся Глава паладинов.
        - Что?! - Джеральд не мог поверить своим ушам.
        - Честно говоря, пока это точно лишь на девяносто процентов, но скорей всего версия подтвердится. Поверь мне на слово, мы не должны ссориться с Гильдией магов. Ни при каких условиях! - глаза Зарэка ярко сверкнули. Его взгляд устремился куда-то вдаль. На север.
        Пару недель спустя после этих событий. Где-то гораздо севернее.
        Андрею казалось, что он проехал вдоль всего Травяного нагорья, однако это было не так. Хотя он был в пути уже чёрт знает сколько времени, но обогнул лишь маленький кусочек центральной части Мегакратера, а потом дорога и вовсе увела в сторону, ближе к Небесным когтям.
        Чем северо-западнее приходилось уезжать, тем мрачнее становилась местность. Даже климат и ландшафт изменились. Частенько моросил мелкий дождь, без конца наполняя многочисленные болота, притаившиеся в сердце почти каждой здешней долины. В воздухе висела сырость и туман, делая происходящее похожим на некий размытый жутковатый сон. Чёрные остовы деревьев выплывали из этой сырости и мглы, словно призраки, тянущие свои корявые руки. Но не только они… Еще здесь были они - живые мертвецы.
        Андрей ещё с детства недолюбливал этих ребят. Судьба всё равно закрутилась так, что ему частенько приходилось с ними встречаться, но всё же он не любил северо-запад. Гораздо проще и приятнее воевать на юге и юго-востоке с их пусть и мутировавшим, но вполне живым зверьём.
        Здесь же… Если вкратце, даже поглотив Мудреца и имея свою невероятную силу, Андрей всё равно чуть не потерял лошадь. Мерзкие зомбаки и скелеты, бравшиеся невесть откуда в громадных количествах, таились в тумане, а потом возникали целыми ордами, пытаясь поживиться любым неосторожным путником. И если сам наёмник мог себя защитить, то бедная скотинка - нет. Лошадь при появлении мертвяков до ужаса пугалась и частенько неслась напропалую, да ещё и не туда. После нескольких дней такой кутерьмы, Андрей добрался-таки до очередного болотного форта, где решил раскошелиться и прибиться к одному из местных чудес, в плохом смысле слова - цепному каравану, а несчастную лошадь оставить до своего возвращения на попечение добрых и охочих до денег котолюдей с постоялого двора.
        Цепные караванщики это, чтоб вы знали, совершенно отмороженные ребята, предоставляющие услуги по «приятному и безопасному» путешествию через Мёртвые топи. Так, вполне себе точно и немного поэтично назывались здешние места.
        Утром, проснувшись на постоялом дворе форта, Андрей отправился в условленное место, где его и других путешественников уже ждал цепной караван - недешёвое удовольствие, влетевшее Андрею в полновесный золотой. Это при том что он сторговался на цену подешевле. Неслыханная сумма! Но поговаривали, что караван стоил этих денег. Оставалось выяснить почему.
        Ездили на этом «чуде» в основном люди обеспеченные. Среди них Андрей заметил несколько магов, паладинов и других до зубов вооружённых бойцов, поэтому Андрей в своих дорогих доспехах идеально слился с толпой, желавшей попасть в центр Мёртвых топей для исследований местных катакомб, древних руин и поиска артефактов. Но так было лишь в передовых повозках. Хвост каравана был полностью отдан под продовольственный обоз. Целью пути был ещё один форт. Туда все, собственно говоря, и направлялись.
        Сам караван, а также способ его передвижения и походной обороны заслуживал отдельного внимания. Начнём с того, что повозки каравана тянули не лошади, а мутировавшие быки. Андрей видел таких, когда путешествовал по югу Мегакратера, но тут была какая-то совсем уж гигантская порода. Андрей никогда не считал себя карликом, но стоя в полный рост, с трудом доставал им до морды! Рога этих чудищ были размером с вытянутую руку, а шерсть была густой и жесткой, словно иглы ежа.
        Быки были запряжены по шесть голов в особые повозки и облачены в жутковатую шипастую броню. Когда Андрей поинтересовался, зачем эта броня, кучер его повозки, (внезапно) одетый в такую же шипастую броню, тотчас смекнул, что его клиент в этих краях впервые.
        - Узнаешь! Мы как раз едем впереди всех, самый смак! - хрипло рассмеялся он. В его глазах плескались пугающие сумасшедшинки. Если бы наёмнику не было такой острой необходимости ехать на север, он никогда бы не отправился в путь с котолюдом, у которого такой взгляд…
        «Да что с ним не так?» - недоумевал в своих мыслях Андрей. Однако, вскоре он всё понял. Абсолютно всё!
        Стоило им выехать за пределы форта, как повозки стали разгоняться, будто бесовские тачанки. Неутомимые мутировавшие быки вышли в мощный галоп, коим взрывали дорожную грязь, увлекая свои многотонные обитые железом и увешанные цепями повозки-железные клетки, будто щепки. Их мотыляло из стороны в сторону и подбрасывало на каждом ухабе, из-за чего пассажиры внутри тряслись, будто дрова, но никто не жаловался. Все стоически молчали, будто к чему-то готовясь. Пейзажи за бортом сменялись с бешенной скоростью, ветер и дождевая морось от быстрой езды били в лицо. Любые другие телеги уже давно развалились бы на части, но у этих, очевидно, была особо прочная конструкция.
        Андрей осмотрел заострённые фрезы, вращающиеся на каждом колесе, острые кованые шипы, покрывавшие защитные сетки фургонов и покрытых шипастой бронёй быков, тараном несущихся сквозь туман, и в его глазах мелькнуло понимание. От того, что сейчас должно было произойти, ему стало немного дурно.
        - Знаешь, у каждой повозки цепного каравана есть своё уникальное имя! - заорал в ухо Андрею, чтобы перекричать грохот и скрежет повозки, возница, подгоняя быков вожжами в виде цепей с колючками, - Хочешь узнать, как называется эта?! - проорав это, возница снова расхохотался, будто на голову больной псих.
        - Ну, какое? - безучастно поинтересовался Андрей.
        - Она называется «Мясорубка»! - исступлённо проорал возница. Скорость повозки в этот момент уже достигла какой-то невообразимой величины. На каждой кочке она подпрыгивала, будто от пинка великана, впрочем возница, кажется этого не замечал. Судя по тому, как увлечённо он хлыстал быков, скорость повозки представлялась ему слишком низкой! Несмотря на всю свою выдержку, лицо Андрея побледнело. Ему казалось, что они в любой момент могут перевернуться и сломать себе шеи.
        Не успел он обеспокоиться такой «незначительной мелочью», как впереди показались ходячие мертвяки. Их было очень много. Целые толпы скелетов и зомби перегородили дорогу, довольно шустро переваливаясь на ходу и вытянув вперёд когтистые руки. Их внешняя неуклюжесть была очень обманчива и с лихвой компенсировалась несметным количеством. Увидев их, кучер и не подумал их объезжать, а просто на всей скорости въехал в самую гущу нежити!
        - А-а-а-а! - оглушительно заорал безумный возница. Андрею показалось, будто у него сейчас уши в трубочку свернуться.
        После этого понеслось форменное мракобесие. Быки неслись сквозь толпу, как нож сквозь масло. Зомби пытались стать у них на пути или ухватиться за повозку, но их просто разрывало на куски. Скелеты, так и вовсе взрывались фонтанами дроблёных костей. За несущейся повозкой оставался люминесцирующий фиолетовый шлейф, похожий на дорогу из пламени. Это мерцало остаточное свечение, свидетельствовавшее о гибели нежити. Был и ещё один шлейф, уже из лоскутов разорванной мертвечины.
        Повсюду летели ошмётки вонючего мяса. Оторванные гнилые руки и головы бились о решётку повозок. Кусочек мяса попал Андрею в рот. Тут он не выдержал, и его стошнило. Слава Богу Кошачьей Мяты, что зомби никого не могли заразить и тоже превратить в зомби. Для их появления было нужно специальное заклятье, действующее на трупы. Кстати, поговаривали, что если погибнуть в этих местах, то весьма вероятно можно восстать неупокоенным.
        Когда под вечер караван добрался до нового форта, Андрею показалось, что он заново родился, настолько он был рад, что поездка завершилась.
        - Ну, бывай! И не помри тут, а не то перееду повозкой! - лучезарно улыбнулся возница, помахав когтистой рукой на прощанье. За время поездки они с Андреем успели неплохо пообщаться, если вообще можно так выразиться…
        - Давай, - устало махнул ему Андрей, наблюдая, как повозки скрываются за воротами во внутреннюю часть городка, увозя магов, паладинов и львиную долю провизии.
        Самому же наёмнику пришлось остаться среди простых бродяг, и поискать ночлег здесь, на внешке. Благо мощная оборонительная стена присутствовала и тут. Довольно скоро он нашёл себе кровать по заоблачным ценам. Перед новым пешим походом и после такой лихой поездочки хотелось отдохнуть, поэтому Андрей, несмотря на свою бережливость, просто заплатил, сколько затребовали. Благо хоть еду покупать не пришлось. Её было полно в браслете. Как говорится, предусмотрительность - второе счастье! Вместе с наглостью.
        Утром, с первыми лучами Гелиоса, Андрей покинул форт и отправился в путь пешком. Благо, идти было недалеко, недаром форт основали именно здесь: до северных руин рукой подать. В окрестностях форта и вдоль главного тракта нежити было много. Там они роились, словно мухи. Бродили под высокими стенами, стукаясь головой о камни кладки, тщетно пытаясь найти выход, и нападая на всё, что движется. Однако, стоило углубиться в болота, как их становилось в разы меньше. Там они бродили разрозненно и сонно. Если быть внимательным, то их можно обойти. А если не получилось, тогда Андрей просто выхватывал булаву и быстро упокаивал любых надоед.
        Местность вокруг форта была не очень живописная, хотя, кому как. Вокруг были бесконечные покатые каменные холмы, покрытые мхом и кустами. В низинах между холмами располагались топи, поросшие диковинными травами и жухлым камышом. Редкие деревья торчали над местностью, словно потеряшки, которые случайно забрели не туда. И конечно же вечная мелкая морось и вездесущий туман.
        Дорога проходила к катакомбам, змеясь по склонам холмов. Ноги то и дело вязли в слякоти. Дождь моросил в лицо, постоянное нервное напряжение и самые неаппетитные поединки в мире. От всего этого Андрей был, мягко говоря, не в восторге, но ворон, который изредка появлялся то тут, то там, подбадривал его, говоря, что цель близка, и скоро они доберутся до входа в катакомбы.
        Скоро из тумана начали выплывать очертания горного склона. Наёмник на секунду задержал дыхание. Его поверхность хранила следы монументальной обработки. Целый участок горы, высотой в сотни метров, был срыт, а это, на секундочку, был цельный каменный монолит! В образовавшейся искусственной нише виднелись гигантские врата, покрытые древним витиеватым орнаментом. Каменные створки врат были немного приоткрыты и за ними проглядывал беспросветный мрак. Вокруг виднелись узоры и изображения, показывающие небесные светила и знаки стихий. Многие рисунки и вовсе невозможно было идентифицировать. Они частично скололись, частично заросли мхом, частично терялись в облаках или тумане. В любом случае, даже так монументальность и размах этого места поражали всякое воображение.
        Подавив чувство трепета, Андрей начал пробираться ближе.
        - Да-а-а, у этого парня всегда была гигантомания, - проскрежетало рядом.
        Андрей вздрогнул, когда огромный шестиглазый ворон появился на соседнем камне. Удивительно, как хорошо он вписывался в здешнюю мерзкую атмосферу.
        - Не пугай так! Из-за местных мертвяков, прячущихся под каждой болотной кочкой, я и так на нервах! Я и разрубить тебя ненароком мог! - в сердцах выпалил наёмник, который уже выхватил зачарованный меч и даже успел его включить. Морось, падавшая на лезвие, мгновенно испарялась, даже не успевая до него долететь.
        - Нам надо срочно действовать. Я чую, что здесь что-то не так, - глядя на руины, ворон сузил все шесть своих глаз.
        - Ох, ну конечно, как всегда надвигаются проблемы, нападают тучи врагов и так далее! Кто бы сомневался! - вздохнул Андрей, припустившись по всей этой слякоти за сорвавшейся с места птицей.
        Очень скоро они оказались возле гигантского входа. Источенные временем камни навевали чувство древности. Полуоткрытая створка, как ни странно, казалась рабочей. Около миллиона тонн камня, казалось, можно реально повернуть. Однако, какая невероятная сила для этого нужна? В душе наёмника скребли кошки. Он невольно подумал, что и правда надо было грабить всех, кого попало. Но кого он наймёт, будучи в розыске? Наёмников? Ему ли не знать, чего стоит такой контингент. Они могли быть, в лучшем случае, пушечным мясом. А так… благодаря проклятому торговцу и его подарку у него было кое-что, что могло помочь гораздо лучше. Сотни магических ядер! Они были небольшими, но их было много. Если вся эта взрывоопасная куча рванёт, мало не покажется никому, даже монстру, размером с холм!
        Приготовившись к яростной схватке, Андрей ворвался внутрь. Сразу же стало темнее, но… не настолько уж. Зал, раскинувшийся впереди, был ещё больше, чем самый большой зал за всё прошлое подземелье. Но чувства опасности не было. Вокруг пахло свежестью и горели факелы.
        Вперёд, в центр зала, вела чистая, очевидно недавно прометённая тропа. Всё вокруг хорошо просматривалось и не вызывало чувства тревоги. Более того, рядом у стены топтался какой-то толстый маг и изучал надписи, выгравированные на камне. Время от времени он кивал каким-то своим мыслям и записывал наблюдения в блокнот. Совершенно сбитый с толку Андрей пошёл по тропе дальше.
        По пути он встретил пару спешащих куда-то наёмников и ещё несколько магов. Один из них запомнился ему неряшливым видом и бутылкой вина в руке, к которой этот маг частенько прикладывался. В целом атмосфера не казалась угрожающей и похожей на атмосферу зоны повышенного риска. Андрей уже не знал, что и думать. Скоро дорожка привела на центральный пятак. Здесь находился громадных размеров телепорт. Он вёл куда-то ещё.
        - Он ведёт во внутренние катакомбы, но он не активен. Кто-то забрал ключ, - хмуро пояснил ворон.
        - А есть другие входы? Поинтересовался Андрей, но ответа так и не услышал. Ворон куда-то пропал.
        - Другие входы? Вы хотели бы попасть во внутренние катакомбы, а вы отчаянный малый! - рядом с ним, прямо за спиной объявился тот самый толстый маг, которого Андрей видел в самом начале. Рядом с ним был ещё и тот самый пьяница.
        - Ну да, другие входы, - быстро сориентировался Андрей, оборачиваясь к ним. Он надеялся, что эти ребята могут что-то знать.
        - Извините, но это секретная информация, касающаяся лишь членов гильдии, - самодовольно ухмыльнулся толстяк.
        - Только членов! - поддакнул пьяница, после чего икнул несколько раз подряд.
        - Но куда же тогда направляются все эти наёмники? - несмотря на надменный тон собеседников, Андрей решил не торопиться их вырубать, а выжать максимум из этого разговора. Мало ли что? А вдруг?
        - Они зачищают внешние коридоры от кислотных пожирателей. Это даёт возможность нам, магам, спокойно заниматься изучением и научными изысканиями, не отвлекаясь на все эти плебейские работы, вроде битв, убийств и переноски дохлятины. Но вы, - толстый маг надменно ухмыльнулся, - Как раз можете этим заняться. Пять золотых лап за каждого кислотного пожирателя или… если вы недостаточно сильны, тогда пять серебрянных, если прибьёте и главное уберёте случайно забредшего сюда зомби, что скажете, мой дорогой? - толстый маг уже давно состоял в гильдии. Будучи магом не самого высокого звена, ему приходилось работать эдаким полу-консьержем во внешней части этих подземелий. Однако, ему нравилось видеть таких наивных пришельцев - наёмников, которые ещё не знали, что здесь почём, и кто главный. В других местах они могут мнить из себя гордых героев, но тут, стоит им услышать словосочетание «пять золотых за каждого», и они готовы лизать толстяку ботинки. Да даже пять серебрянных за каждого зомби, уже было бы безмерно привлекательно. Однако сейчас…
        - А если я всё же хочу попасть внутрь?! - в голосе Андрея сквозило нетерпение.
        Услышав эти слова, толстяк на секунду осёкся, а потом начал мелко хихикать.
        - Внутрь? Аха-ха! Ну… - он не мог подавить своё веселье, - Пойдите к главе гильдии, может Ярослав вам поможет, - в его словах слышалась явная издёвка.
        - Или к Богу Кошачьей мяты! - не преминул ввернуть стоявший рядом пьяница.
        Андрею это уже надоело. Он думал, что с этими двумя можно нормально поговорить, но видимо без некоторого насилия не обойтись. Если потребуется, он заберёт у них ключ силой. Когда он уже собирался вырубить эту шайку-лейку, на плече толстяка мага материализовался ворон. Не успели эти двое удивиться этой странности, как ворон открыл клюв. Из его глотки вырвался странный тонкий скрежещущий звук. Звук был настолько отвратительный, что Андрей поневоле закрыл уши и скривился, будто отведал прокисших щей.
        Спустя несколько секунд, звук прекратился. Андрей убрал руки от ушей, однако в них до сих пор стоял какой-то мерзкий гул. Ворон всё так же сидел на плече толстяка, а тот, вместе со своим спутником пьяницей стоял прямо, уставившись в пространство пустым взглядам, будто кукла.
        - Есть ли другие входы? - каркнул им в уши ворон.
        - Есть ещё один вход, но он уничтожен по приказу Главы ордена, - безэмоционально отрапортовал толстый.
        - Да, уничтожен! - поддакнул пьяница.
        - Где ключ? - задал второй вопрос ворон.
        - У нас его нет, он даже не в пределах этих руин. Его забрал Глава ордена, - все так же монотонно отвечал толстяк.
        - Да, его забрал сам Ярослав, - безучастно, словно механизм, поддакнул пьяница. Очевидно он и его коллега попали под какую-то магию контроля. Андрей не мог не удивиться. Впервые он видел, чтобы от ворона было так много пользы. И… его способность немного пугала.
        - Как получить ключ? Где он его хранит? - ворон продолжил допрос, словно опытный комиссар, задавая короткие конкретные вопросы. Очевидно, он прекрасно знал, как пользоваться этим заклинанием.
        Двое магов на секунду заколебались, словно мыслительный процесс по поиску ответа на этот вопрос причинял им боль.
        - Ярослав находится в столице. Чтобы получить ключ, надо его победить. Но… это невозможно. Он настоящее боевое чудовище, и, вероятно, сильнейший котолюд Кошарэса! Единицы могут биться с ним на равных. Либо… вы можете похитить его дочь, и потребовать выкуп в виде ключа. Ярослав очень любит свою дочь. Но девяносто девять процентов, что эта затея обернётся вашей гибелью. В общем, вариантов очень мало, и все они трудновыполнимые, - после такой подробной речи лицо толстяка прошиб пот. Кажется, ему непросто дался этот ответ.
        - Или, вы можете жениться на его дочери Ирис. Она как раз не замужем. Тогда вы попросите у её отца ключ, - внезапно брякнул пьяница, упорно молчавший до этого момента.
        Ворон поражённо уставился на него, он уже думал, что тот в принципе не способен ничего ответить.
        - Что?! Он сказал Ирис?! - удивлённо воскликнул Андрей.
        Глава 22: Про то, как оно, это самое, обычно бывает
        Чуть ранее в столице.
        В самом центре столицы стояло несколько дворцов. Самыми крупными из них были: дворец Гильдии паладинов и дворец Гильдии магов. Внутри дворца магов, в специальном крыле, где могли жить лишь Глава ордена и его семья, была отдельная область. Область состояла из дюжины огромных комнат, наполненных книгами, алхимическими приспособлениями, свитками, астрономическими приборами, приспособлениями для зачарования, разобранными артефактами и запахом благовоний, вперемежку с женской одеждой. Ещё тут была теплица для магических трав, небольшой зверинец, содержащий мутировавших, магических и просто редких зверей, жутковатая операционная, механическая мастерская, склад, где бессистемно валялось всё, что угодно, в том числе и вещи смертельно опасные для жизни, и комната для практических занятий.
        В данный момент именно в этой комнате находилась магичка Ирис. Она стояла в одной стороне помещения, а впереди, метрах в пятидесяти, виднелся самодельный манекен, выполненный из стойкого к магии материала. С пальцев Ирис слетали молнии толщиной с руку и с грохотом ударялись в манекен, отчего тот был на грани разрушения и отчаянно дымился. Большинство магов и паладинов, увидев подобное, впали бы в благоговейный ужас, однако полученный результат магичку совсем не устроил. Ей было мало превосходить большинство. Она хотела помочь отцу. Гильдия магов остро нуждалась в ещё одном мощном представителе, однако до этого было ещё ох как далеко.
        «Я неустанно тренировала свой Дар, обуздала мощь Амулета плазмы, плюс вытравила на своём духе фокусирующие руны, пила настойки из магических трав, поедала магических зверей, а также изучала их силу, штудировала древние записи, техники и заклинания. Я даже отправилась в ту самоубийственную экспедицию, чтобы получить боевой опыт. Почему я не дотягиваю даже до двадцати процентов силы моего отца? Я такая бездарность?!» - отчаянно думала она, нанося ещё более жуткий удар по манекену.
        Любой другой, узнав о её мыслях, разразился бы нервным смехом Если уж она считала себя бездарностью, то кто вообще был одарён? Даже главы дворцов не построили своё могущество в одночасье, а иметь пятую часть их силы в таком юном возрасте было чем-то из разряда невозможного! Тем не менее, Ирис была недовольна. Всё о чём она могла думать, была сила и исследования, чтобы ещё больше этой силы получить.
        Однако с некоторых пор к этим мыслям примешивались мысли об одном бродяге. Магичка часто ловила себя на размышлениях в духе: «Мы расстались, и я потеряла отличный шанс изучить его странную силу» или «Его родители теперь у меня, так что рано или поздно он ко мне вернётся» но самым странными были мысли: «Вот если бы он не был проклят, то был бы вполне симпатичным». Всякий раз, когда такое всплывало в голове, Ирис немного краснела и отчаянно мотала головой. Это мешало исследованиям, так что она пыталась подавить эти внезапные приступы, но, кажется, со временем стало только хуже. Однако она не даром была магом. Ей удалось собраться и внешне выглядеть, как всегда.
        Когда она в очередной раз терзала манекен, со стороны входа в систему её комнат послышался перезвон колокольчиков. Кто-то пришёл. Она заранее отослала всех слуг, чтобы никто ей не мешал. Им дозволялось входить лишь ненадолго и в определённое время. Девушка и вовсе б никого к себе не впускала, но порой приходилось, иначе это место окончательно превратилось бы в невесть что. Однако, вопреки её приказам, на пороге тренировочного зала возникла робкая служанка и передала, что её, Ирис, ждут в гостиной. Мол отец просил её прийти.
        - Ну хорошо, - пожала плечами магичка, - Ей и самой стало любопытно, зачем она могла понадобиться своему родителю. Обычно он по горло занят делами.
        Она уже собиралась идти, когда её служанка смущённо уточнила, что у них гости, и лучше бы госпоже Ирис одеть что-то другое. Более подходящее.
        Тяжко вздохнув, магичка осмотрела свой повседневный костюм, больше напоминавший пижаму, и стала выискивать что-то приличное в окружавшем её бедламе.
        - Так-так. Выходное платье было за клетками, но оно не подойдёт. А! Оно же изжёвано шипастой обезьяной. Какая жалость! Может то синее? Кажется, оно висело за алхимическим столом. Нет, оно слишком открытое, особенно после того, как я прожгла его кислотой… Серое шахматное завалено книгами… А! Точно! - зная, что её ждут, Ирис металась по своим комнатам в сопровождении не менее растерянной служанки и что-то невнятно бормотала.
        Наконец она сдалась и переоделась в новую гильдейскую мантию. Надо сказать, что та очень ей шла.
        «Вот и всё, и не нужно что-то там выдумывать» - победно подумала она.
        После этого она быстро добралась до гостиной и вежливо, как и подобает благовоспитанной молодой леди поздоровалась со всеми, кто там собрался.
        В просторной комнате с широкими светлыми окнами и камином был её отец и… как ни странно Зарек, Глава Ордена паладинов. Сейчас он, совсем не напоминал того злого старикана, коим казался раньше. Вместо чёрного одеяния и боевых доспехов он облачился в изысканный костюм из-под которого выглядывал воротник кипенно-белой рубахи. Его тщательно расчёсанные волосы свободно ниспадали серовато-седым водопадом и искрились стальными иглами на ушах. В таком виде, даже его худое лицо смотрелось по-другому. В нём просматривалась решительность и несгибаемая воля. А каким, если подумать, мог быть самый сильный котолюд Ордена паладинов? Их главный и самый страшный противник просто не мог быть другим!
        И Зарэк и отец Ирис в данный момент сидели в креслах возле камина и пили дорогой валериановый чай. Судя по довольному лицу Зарэка, чай был из лучших запасов Ярослава. Оба главы Орденов переговаривались друг с другом, как ни в чём не бывало. Оно и понятно, трения возникают часто. Если ты не умеешь их преодолевать и идти дальше, то лишь зазря наживёшь врагов. Будучи опытным политиком, Ярослав это понимал. Кроме-того Глава паладинов явно пришёл не просто поболтать и нахаляву попить чаю.
        - Леди Ирис, рад вас снова видеть, - увидев вошедшую девушку, Зарэк улыбнулся и дружелюбно ей кивнул. Его лицо не выражало ничего, кроме тёплого приветствия.
        Увидев такую искреннюю, по крайней мере на вид, реакцию, Ирис не могла не ответить такой же дружелюбной улыбкой. Если подумать, то у них не было личных разногласий именно с Зарэком. Камнем преткновения был Джеральд, проявивший себя с самой худшей стороны. Однако, это произошло под влиянием стресса и угрозы жизни. Защита же своего подчинённого, во время встречи у телепорта, показывала Главу паладинов лишь с лучшей стороны. Что ни говори, а в чём, если не в этом заключалась его обязанность? Видя, что его советника и главного помощника хотят убить, разве не должен он был его спасти? Что он, собственно, и сделал.
        Более-того, ходили слухи, что недавно Орден окончательно разобрался, как всё было на самом деле, и из-за событий тех времён снял советника с должности. Джеральд был разжалован в обычные паладины, да ещё с испытательным сроком и сослан из столицы обратно в Мятну. Кроме этого, родителям Андрея, наёмника, спасшего дочь Главы Ордена магов, были принесены извинения и денежные выплаты, позволившие им прочно обосноваться в столице, причём сделано это было через Орден магов. Кроме Ирис и её отца, никто до сих пор не знал, где находятся родители опального наёмника. Розыск самого Андрея так и не отменился, но было особо подчёркнуто, что его ищут лишь для дознания в его конфликте с Джеральдом, в котором он будет выступать, скорее всего, обвиняющей, а не виновной стороной. А в процессе его, как особо было подчёркнуто, «не поимки, а поисков» запрещено было причинять ему какой-либо вред. Всё это свело практически на нет все личные обиды и противоречия между двумя Орденами.
        - Что ж, дружище Зарэк, моя дочь пришла, как ты и просил. Выкладывай не томи, что ты задумал, - хохотнул Ярослав. Он был старым мудрым лисом. Вся эта прелюдия с модными нарядами и дружескими беседами, пробуждающими ностальгию, не могла затуманить его разум.
        - Когда ты говоришь «задумал», я невольно чувствую себя неловко, - притворно покачал головой его собеседник, - Впрочем, ты прав, тянуть более нет смысла. Я позвал твою дочь, так как она является самой пострадавшей стороной. Эти конфликты и недопонимания между Орденами вызывают одни беды! Увы и ах! Пришло время прямо при ней поставить точку в нашей скрытой войне. Вот! - с этими словами Зарэк прямо тут, в гостиной, материализовал громаднейший мешок золотых лап, - Здесь не один, а два миллиона золотых лап! Это мои официальные извинения, и они будут лучше любого пустословия! - торжественно отчеканил он.
        Увидев горообразный мешок, брови Ярослава взметнулись вверх. Надо было понимать, что даже один миллион золотых лап был невероятной суммой, сравнимой с оборотом целого города за год. Ставя такое условие компенсации за Джеральда, Ярослав надеялся вынудить своего оппонента отказаться от его защиты. И даже когда Зарэк согласился на выплату, было сомнительно, что он сдержит слово. Ярослав думал, что согласие - лишь сиюминутная уловка, чтобы сбежать и просто дежурно извиниться, когда детали забудутся и острые углы будет проще сгладить. Однако, вот они, целых два миллиона! Стоило ли говорить, что такая сумма будет полезна для развития Ордена магов?
        - Что ж, на старости лет ты, дружище, не перестаёшь меня удивлять, - ответил он, не сводя взгляда с громадного мешка.
        - Я полагаю, мои намерения можно считать достаточно искренними? - весело расхохотался Зарэк. Его седые пряди затряслись в такт смеха, очевидно он рассчитывал именно на такой эффект.
        - Что скажешь, дочка? - обернулся к Ирис Ярослав.
        - Я думаю, это даже слишком. Главное, этого негодяя наказали. А в целом, у меня нет к вам претензий. Безусловно, вы один из достойнейших котолюдов своего времени. К Вашему Ордену я тоже претензий не имею, - покачала головой магичка. Она и в правду говорила искренне. Интересно, что бы она сказала, если бы узнала о тайных делах Зарэка? Но она не знала. Никто не знал.
        - А ты что скажешь, старый пройдоха? - самодовольно ухмыльнулся Зарэк. Сейчас он напоминал не жестокого бойца, а эдакого доброго дядюшку.
        - Полагаю, инцидент окончательно исчерпан. Вероятно, я шибался на твой счёт, - впервые за вечер улыбка Ярослава вышла такой лучезарной и даже тёплой.
        - Отлично! Предлагаю это отметить. Не так часто я трачу два миллиона золотом за один день! Давай уже, неси что-нибудь покрепче. Твой чай, конечно, невероятен, но сейчас мне хочется только одного - напиться в твоей компании. Только тогда я перестану жалеть об этих деньгах, - покачал головой Зарэк, нацепив притворно кислую мину. Это было настолько картинно, что Ирис невольно улыбнулась.
        - Как скажешь, дружище. Только не плачь потом, если тебя унесут без чувств, - сощурился Ярослав. Он принял вызов. Этот худой старикан нравился ему всё больше. И как они раньше не сдружились? Возможно именно невзгоды - тот самый двигатель сближения. Упускать такой шанс было нельзя. Страна давно устала от бесконечной распри Орденов. Возможно настало время потепления отношений, - Пять бутылок Кошачьей слезы, пожалуйста! - Ярослав щелкнул пальцами. Ближайший к нему слуга, до этого напоминавший часть интерьера, низко поклонился и шустро исчез за дверью. Спустя пять минут в гостиной возникло пять искомых бутылок и громадное количество изысканных закусок. Глаза обоих мужчин сверкнули. Дело пошло на лад.
        В тот раз Зарэка и правда унесли, однако и Ярослава не унесли только потому, что его и нести то было не нужно. Он уже был дома. После этого случая Глава Ордена паладинов стал частым гостем в Ордене магов. Отношения Орденов явно потеплели, а сами главы были не разлей вода. Они ездили на охоту, много пили и шутили. Между Орденами даже произошёл некоторый обмен знаниями и технологиями, что положительно сказалось на развитии магического искусства в целом.
        Так прошёл месяц. Однажды, когда Глава Ордена Паладинов в очередной раз пришёл в гости к Ярославу, он пришёл не один.
        - Вот, хочу представить: мой племянник, Виктор, - хохотнул Зарэк, подталкивая вперёд молодого красивого франта. Что характерно, молодой котолюд был одного с Ирис возраста. У него были изящные подвижные уши и блестящие каштановые кудри, а глубокие зелёные глаза не оставили бы равнодушной ни одну девушку.
        - Очень приятно. Я очень польщён видеть величайшего среди котолюдей, Главу Ордена магов. Ваша слава гремит над всем Кошарэсом, - учтиво поклонился тот Ярославу, демонстрируя свои отточенные манеры.
        - Ну что ты, мальчик! Не смущай своего дядю, он ничуть не слабее меня, - Ярослав даже немного смутился от такой неприкрытой лести. Впрочем, этот Виктор умел расположить к себе, этого у него не отнять.
        - И вы, прекрасный цветок Ордена магов, несравненная Ирис. Вы как всегда ослепительны. Если вашего отца превозносят за силу, то вас за неземную красоту, - зелёные глаза Виктора неотступно замерли на Ирис.
        - Очень… польщена, - не зная почему, но под этим взглядом ей стало как-то… жарко. Вот, что сейчас чувствовала Ирис. Её немного смутило это приветствие и вся эта ситуация. Никто её о таком не предупреждал.
        Как назло, Зарэк, начал уводить её отца куда-то в сторонку.
        - Я столько раз был у тебя в гостях, брат Ярослав, крал тебя у твоей замечательной дочери, а её оставлял одну. Но теперь я придумал решение! Как ты знаешь, у меня нет детей, но зато есть племянник. Он отличный и умный парень. Оставим молодёжь одних, не будем им мешать. Удел стариков - пить и говорить о том, что прожито. Удел молодых - жить и наслаждаться тем, что есть сейчас!
        Глаза Ярослава понимающе сверкнули. Он не был дураком, поэтому быстро последовал за Зарэком. Скоро они и вовсе скрылись из гостиной.
        Для Ирис же это было настоящим испытанием. На её попечение оставили гостя, причём тот так смотрел на неё, будто у неё были крошки на щеках. Это заставляло Ирис неосознанно краснеть.
        - У вас очень красивый дом, светлый и тёплый, - улыбнулся Виктор. Его каштановые кудри ярко сверкали в отблесках камина.
        - Спасибо, - Ирис не знала куда девать руки. Такие разговоры были ей не привычны. Тем более наедине. Куда проще совершить пару-тройку открытий и провести сотню исследований, чем вести подобный разговор.
        - Вы тоже очень красивая, вам кто-нибудь говорил? Тогда я буду первым, - улыбка Виктора стала ещё ослепительней.
        - А… Красивый дом, что ж… давайте я вам его покажу, - от этих комплиментов Ирис не знала куда себя деть. Ухватившись за идею того, что у ней якобы красивый дом, она подпрыгнула, как на пружинах, и на негнущихся ногах пригласила гостя на прогулку по дому. Пока что выход был найден.
        Поздним вечером Зарэк распрощался с её отцом и забрал Виктора с собой. На прощанье парень подмигнул Ирис. Это не показалось ей чем-то чрезмерным. Вопреки её страхам, они неплохо провели время. Виктор не был так подкован в магии, но с удовольствием помог в нескольких экспериментах. Его шутки были остроумны, а комплименты ненавязчивы и красивы.
        Так продолжалось ещё неделю. Всё это время Зарэк каждый день гостил у них во дворце и всякий раз приводил с собой Виктора. Всякий раз он и Ярослав находили предлог, чтобы оставить их одних.
        Сама же Ирис начала ловить себя на мысли, что ей стали нравиться эти встречи. Этот Виктор умел располагать к себе. Она невольно начала сравнивать Виктора и Андрея. Андрей был бесшабашнее, добрее и по-рыцарски смелее, а ещё гораздо сильнее. С другой стороны, Виктор, как минимум, не был проклят, а значит был гораздо красивее. И эти каштановые кудри… А ещё имел отличное чувство юмора и был прямо тут, в то время, как Андрей пропал невесть где. Но Андрей спас её…
        Ирис беззаботно тряхнула головой.
        «Всё равно эти мысли ничего не значат. Сколько бы и кто не крутился рядом, это ни к чему не приведёт. Меня интересует только наука и помощь отцу, да и он сам настолько любит меня, что никогда от себя не отпустит. И я тоже его никогда не брошу», - вот так она думала.
        Тем временем, Зарэк и Ярослав чинно восседали в дальней комнате замка и не спеша распивали бутылочку Кошачьих слёз.
        - Что ты думаешь о моём племяннике? - как бы невзначай спросил Глава Ордена паладинов.
        - Он славный малый и, кажется, не противен моей дочери, - задумчиво ответил Ярослав, его взгляд хранил печать глубокой задумчивости.
        - Я тоже так думаю, - кивнул Зарэк, - Знаешь, нам, старикам, так страшно остаться в одиночестве. Мы готовы цепляться за всех, кто всё ещё рядом: за детей, племянников, да хоть за домашних хомяков! Кто-то из нас потерял любимых, кто-то так и не смог их обрести. Но итог один - мы действуем, как эгоисты. Мы ведём самых близких нам людей по тропе одиночества. Сейчас всё хорошо, но что будет, когда нас не станет рядом с ними? Кто подставит им плечо? Кто позаботится о них? - на глазах Зарэка навернулись слёзы.
        Ярослав поражённо уставился на него. Если кому рассказать - ни за что не поверят! Кто мог знать, что у жёсткого, как сталь, Главы паладинов такое мягкое нутро.
        - Что ты имеешь ввиду? - вздохнул Ярослав. Хотя уже давно и сам знал ответ. Подобные мысли не раз и раньше приходили ему в голову. Возможно… после смерти жены он слишком опекал и закрыл свою дочь от мира. Она выросла нелюдимой и замкнутой на науке. Сейчас он мог её защитить, но что будет потом? Вдруг что-то случится…
        - Давай их поженим! Если мы проявим настойчивость, им некуда будет деваться. Потом они сами скажут нам спасибо! - с этими словами Зарэк опрокинул ещё одну рюмку, после чего с красными глазами продолжил, - Я скажу даже больше! Ты умён, и я не стану юлить, а поставлю всё на твою поддержку и добрую волю. Возможно, настало время максимально сблизить Ордена! И под сблизить я говорю обо всём! Мы будем делиться технологиями, заклинаниями, оказывать друг другу поддержку, осуществлять общие экспедиции в катакомбы. И это тоже! Как ты знаешь, у моего ордена есть свои глубинные катакомбы и у твоего тоже. Никто, кроме нас, не может туда войти. При этом, никто из нас так и не смог обследовать их в одиночку. Но если объединить силы, все богатства древней эпохи будут нашими! Весь Кошарэс изменится! - стукнул рюмкой по столу Зарэк.
        Ярослав некоторое время хлопал глазами, потом понял, что такой поток откровений просто так не переварить и тоже выпил свою порцию Кошачьих слёз.
        - Насчёт свадьбы… - он вздохнул, - и правда хорошая идея. Насчёт остального, брат Зарэек, давай сначала протрезвеем, а то тебя уже понесло! - ошалело покачал головой он.
        Глава 23: Дикая свадьба по-кошарски
        На границе территорий двух величайших Дворцов страны, на огромном живописном утёсе, с которого открывался великолепный вид на горную цепь Небесных когтей и хрустальную гладь чистого, как слеза озера, в месте, где водопады с соседних круч образовывали водяные перья, где Гелиос порождал в их глубинах тройную радугу, происходило торжество. Шла грандиозная свадьба, на которую собрались все сливки общества.
        Событие, нашумевшее возможностью тесного сближения двух крупнейших организаций страны стянуло под свои знамёна всех более-менее значимых членов двух орденов, не говоря уже о самих главах. Кроме них тут присутствовали многочисленные представители других, менее значимых Дворцов, крупные торговцы и прочие влиятельные котолюди. Все вежливо улыбались, болтали и ждали жениха и невесту, распивая разносимые официантами напитки и уничтожая изысканные закуски с не менее многочисленных столов. Погода была просто великолепная. Яркие декорации и бесконечные цветы заполняли всё вокруг. Каждый из собравшихся был убеждён, что будущий брачный союз уже заключён на небесах и одобрен самим Богом Кошачьей мяты.
        Как вдруг заиграла торжественная музыка. Специально для этого случая был нанят самый дорогой оркестр из всех, что нашли в столице. Из-за громкой свадьбы оркестр даже перенёс один из своих концертов, не в силах отказаться от выгодного и беспрецедентно громкого приглашения. Музыка ознаменовала появление невесты. Она шла по длинной ковровой дорожке к алтарю в сопровождении её отца, Ярослава. В это время Виктор, вместе со своим отцом и матерью, уже ожидал её у алтаря. Рядом стоял Зарэк. Он не был отцом Виктора, но имел особое положение. В некотором отдалении находился толстый священник с кроличьими зубами и маленькими круглыми очками. Это был епископ из церкви Бога Кошачьей мяты. В общем, все заняли свои позиции.
        - Ты отлично постарался, Виктор. План сработал на все сто процентов. Я не забуду этой жертвы с твоей стороны, - кивнул ему Зарэк. Его голос был вкрадчивым и располагающим, как и подобает доброму дядюшке, но смысл его слов добра не нёс.
        - Надеюсь, оно стоило того. Ты же знаешь, он её не любит! - скривился отец Виктора. Очевидно, он тоже был в курсе того, что же тут вообще происходит.
        - Что правда, то правда, она такая скучная… Я чуть не помер, пока изображал из себя ботаника весь этот месяц. Моя жизнь разрушена! - Виктор картинно закатил глаза.
        - Не смеши меня! - теперь пришёл черёд уже Зарэка скептически вздыхать, - Когда тебя хоть что-то останавливало? Как шлялся по целой туче юбок, так и будешь шляться. Как менял любовниц, как перчатки, так и будешь менять. Когда этот брак свершиться, это будет не твоя проблема. Это будет её проблема! - Зарэк пренебрежительно кивнул в строну робко идущей к ним Ирис. Кажется, девушка так нервничала, что чуть не спотыкалась об ковёр.
        - Ну, тогда мы расстанемся через полгода или даже раньше, - безразлично хохотнул Виктор.
        - Плевать, дело житейское. Снимешь сливки и отвалишь, а я получу то, ради чего всё и затевалось, - глаза Зарэка хранили непреклонную жёсткость и холод.
        - Неужели этот ключ от катакомб так важен? Мальчик заработает дурную репутацию, и всё из-за тебя, - нахмурился отец Виктора.
        - А ты много знаешь о планах Ордена. Даже слишком много, - сверкнул на брата глазами Зарэк.
        Впрочем, он был уверен, что кто бы что не слышал, он мог обладать лишь отрывочными сведениями и догадками, которые ничего не проясняют, ведь все детали, все документы с описанием и последствиями обряда поглощения были уничтожены давным-давно. Кроме него, нескольких посвящённых и того проклятого наёмника, находящегося в бегах, никто не знает правды. И чтобы она и дальше не всплывала, нужно открыть часть этой правды и разбавить изрядной долей лжи.
        - Как вы знаете, наш Орден давно ищет и уничтожает магических монстров. Имея такого монстра с помощью обряда можно впитать часть его силы. Да, эту силу присваиваю я, но только благодаря этому наш Орден, наша семья, всё что нам дорого может конкурировать с подавляющей мощью магического ордена. Где бы мы были, если бы не я? Там же, где остальные Дворцы, которые только называются Дворцами, но на деле являются пустым местом? Дворцы, доход которых даже не десятая часть нашего? Все вы ведёте свою красивую жизнь только благодаря силе, а её обеспечиваю я! Кроме того, я никогда не отворачивался от семьи. Я помог вам, помогите же и мне! - Зарэк снова напустил на себя самый искренний из своих образов. Он хорошо умел это делать.
        - Хорошо-хорошо! Я всё равно уже согласился, но не забывай о том, что я для тебя сделал, дядя! - притворно тяжко вздохнул Виктор.
        Его отец тоже вздохнул, но промолчал. Этой сценой он, вместе с сыном, хотели лишь одного - хоть немного набить себе цену.
        - Не забуду, не сомневайся, - обнадёживающе кивнул ему Зарэк, - А теперь хватит рассусоливать, приготовься и улыбайся пошире. Эта клуша уже здесь, - Зарэк не упустил случая тут же его одёрнуть, чтоб не зазнавался, мелкий жадный паршивец.
        Сразу все трое тут же дружно заулыбались, видя, как к ним подходят Ярослав и Ирис, наряженная в искрящееся белое платье. Глядя на девушку, Василий подумал, что сможет перетерпеть возможно и год, настолько она была красива. Но потом… все эти душные разговоры, тем которых он почти не понимает, опыты, которые не вызывают ничего, кроме омерзения, вся эта магия, бесконечные нудные тренировки. Да как вообще можно так жить? Если по-честному, у них двоих вообще ничего общего. Ничего! В мыслях Виктор уже планировал очередные походы по борделям и кабакам, пьяные выходки и разбазаривание денег. А зачем ещё жить? Ведь не для того, чтобы эти деньги копить, не так ли? С этими мыслями он принял руку невесты из руки её отца. Удивительно, но кажется в глазах Ярослава он заметил слёзы. Как странно.
        Кивнув Ирис и получив смущённую улыбку в ответ, он вполуха стал слушать речь священника, про то что «Мы собрались здесь в этот замечательный день…» и т. д. и т. п.
        В это время мысли магички Ирис находились в полном смятении. Она не понимала, как до такого дошло. Неужели она и вправду станет чьей-то женой, а этот парень рядом будет её мужем? У неё даже зубы стучали от страха. Если бы не разговор с отцом, в котором он фактически толкнул её на это решение, если бы ей не казалось, что так её отцу почему-то будет легче, тогда… возможно всё было бы так же. Виктор и правда казался ей неплохим парнем. Но… всё бы случилось не так скоро.
        «Вероятно, это и есть то самое пресловутое „Стерпится-слюбится“ по-быстрому. Может отец прав, лучше хватать шанс, иначе кто-то вроде меня может и вовсе остаться в одиночестве» - думала она, вздыхая.
        Чуть ранее.
        Андрей тайно проник в город, а потом на свадьбу. Он не собирался мешать планам своей знакомой. Какие бы безумные идеи не ворочались в чужих головах, у него все же была своя. Не воровать же невесту из-за того, что ему от неё что-то там надо? Возможно, это её шанс обрести семейный очаг и счастье. Если она так решила, значит нашла кого-то, кого любит. Не заставили же её, право слово! Но разбазаривать время зазря тоже не хотелось. Его и так достаточно ушло на все эти кружения по стране. Эх, если б знать сразу! Теперь Андрей планировал улучить момент и подстеречь магичку, когда она будет одна, после чего всё ей объяснить и заставить помочь в получении ключа. Успевать на свадьбу он не намеревался, просто так совпало, что до столицы он добрался как раз вовремя.
        «Что ж, не поприсутствовать на свадьбе хорошей знакомой, да ещё той, которую спас, это моветон», - хмыкнул про себя наёмник.
        Самым простым способом пробраться на свадьбу было переодеться в приезжего торговца или богатея. Многие хотели своими глазами посмотреть на столь знаменательное событие, поэтому такая легенда никого бы не удивила. Потратив не более пяти золотых лап в столичных лавках, Андрей стал выглядеть весьма прилично. В широкополой шляпе и с моноклем в глазу его не сразу узнали бы и хорошо знающие его котолюди. Что уж говорить про всех остальных.
        Пройти на территорию свадьбы не составило труда. Для этого нужно было попасть на территорию Гильдии Магов или Гильдии Паладинов. Андрей выбрал магов, хотя этот выбор ничем не помог. Все подходы охранялись толпами вооружённых Ополченцев, причём в каждым отряде всё равно присутствовали и паладин и маг, а вокруг Дворца возвышалась непреодолимая стена похлеще городской, усеянная суровыми часовыми. Всё просматривалось, всё простреливалось. Каждого гостя останавливали и спрашивали приглашение, а у Орденских членов были жетоны принадлежности, которые нельзя было украсть. Тут примерно та же ситуация, что и с паладинским оружием. Чужак просто не сможет взять гильдейский жетон в руку.
        Андрей не стал мудрить и поступил просто. Через город и Дворцы текла река, снабжавшая их водой. Она уходила и под стену, окружавшую территорию Дворца Гильдии магов. Сняв одежду и нырнув под воду, наёмник поплыл под стеной, однако быстро наткнулся на толстенные и очень часто посаженные прутья. Оставалось лишь одно. Вызвав заклинание тления, он начал пилить их, словно лазером. Прямо под водой.
        Процесс оказался довольно трудоёмким. Андрею пришлось несколько раз всплывать, чтобы отдышаться. Он старался делать это как можно скрытней, чтобы не попасться на глаза патрулю. К счастью, ему повезло и никто ничего не заметил. Так продолжалось около четверти часа, пока Андрей не сумел перепилить один из штырей, после чего он отогнул его и, словно угорь, проскользнул внутрь. Надо сказать, что не будь у него новоприобретённой силы Мудреца, ничего не вышло бы и за полдня напряжённого пиления. Разница в магической силе до и после была колоссальна. Теперь Андрей как никогда жалел, что так и не смог толком выучиться магии. И этот пробел с тычка не решить. Каждое заклинание требовало месяцев практики, и это только если у тебя хороший Дар, и это только для начала.
        Выбравшись на берег в неприметном месте, он быстро оделся. Внезапно, пока он находился в закутке, рядом появился шестиглазый ворон. Его глаза-бусинки выглядели крайне тревожно. Он уселся на руке старой статуи.
        - Он здесь, второй Поглощающий! - мрачно и взволнованно прокаркал он.
        - Тот, кто поглотил уже двух Мудрецов? И ты его чувствуешь? - нахмурился Андрей.
        - Да, он где-то рядом. Я скажу точнее, когда увижу его, - кивнул ворон.
        - А он… может меня чувствовать? - не на шутку встревожился Андрей. Если так, то приходить сюда сейчас будет не лучшей идеей.
        - Теоретически ты можешь обнаружить себя, но если он не будет на тебе концентрироваться, то нет. Просто будь в толпе. Так мы узнаем лицо нашего врага, оставшись в тени, - ворон боевито перебирал лапками по камню. Его глаза сверкали недобрым светом.
        - Понял, хотя и так не собирался светиться, - пожал плечами наёмник. Узнав, что если он сам не постарается, то разоблачение ему не грозит, он немного успокоился. Кроме того, выяснить личность их врага действительно было бы полезно.
        После того, как предупредил Андрея, ворон вновь куда-то испарился. Эта пернатая жуть всегда исчезала так, что Андрей не понимал, когда и как это происходило. Потеряв из вида ворона и растерянно поозиравшись, но так его и не найдя, парень поправил одежду, напустил на себя чрезмерно важный вид и как бы невзначай слился с очередной группой гостей, проходившей мимо, которые уже миновали пропускной контроль.
        Никогда прежде не бывавший в таких местах Андрей, с интересам глазел по сторонам. Местечко и правда было классное. Вокруг полно воды, водопады, ниспадающие с утёсов, цветущие деревья и сады. Вообще, весь город располагался словно бы на площадке, окружённой расколотым плоскогорьем. Будто глиняную тарелку уронили с небольшой высоты, и её кайма раскололась, в целом сохранив свою форму. Вот к этой кайме и был прилеплен центр города. А с краёв «каймы» сбегало множество ручьев. Те собирались в озерцо, а уже из озерца текла река. Вот эту самую живописную часть с озерцом и водопадами и занимал Орден магов, деля её напополам с Орденом паладинов.
        Сам Дворец магов располагался чуть дальше. Внутри у него находилась ещё и Школа магии. В данный момент множество учеников-магов тренировались на свежем воздухе. Целая группа молодых котолюдей выполняла магические атаки на расположенные вдали мишени. Каждый раз по команде инструктора они выпускали Ветряные копья. Или пытались выпустить. У кого как шло.
        Но далеко не все учились одинаково прилежно. Где-то с краю Андрей заметил ещё двоих учеников. Они воровато, будто боясь, что их заметят, крались куда-то за строения, напоминавшие сараи. В руках у одного из этой парочки был манекен. Удивительно, но кажется он был задекорирован под… Главу ордена Паладинов Зарэка. Любой сразу узнал бы его хищный нос, худое, как у скелета, лицо и седую шевелюру. Андрею оставалось лишь гадать, что же эти двое задумали.
        Впрочем, его любопытство вскоре было удовлетворено. Андрей подавил смешок и пошёл дальше. Пару торговцев и один паладин, шедшие рядом, тоже повернулись в сторону, куда ещё недавно смотрел Андрей, но там ничего уже не было. Слава Богу Кошачьей мяты они не видели того, что видел наёмник. Особенно паладин, иначе он бы точно вышел из себя. Кажется, даже несмотря на последние события, Зарэка в Гильдии магов приняли не все.
        Так, в общей толпе, опальный наёмник без труда добрался до места торжества. Здесь было поистине сказочно. Устроители, очевидно, вложили немало сил в организацию торжества. Всюду были цветы, в центре площади возвышался громадный свадебный торт в два котолюдских роста, окружённый церемониальными факелами, горевшими разноцветными огоньками. На вершине торта возвышались фигурки жениха и невесты, чувственно держащие друг друга за руки. Над толпой гостей была натянута целая сеть верёвочек, на которых висели тысячи белоснежных бумажных птиц, мишуры и прочих мелких украшений. Всё было очень красиво и нарядно. Глазея на всё это великолепие и немного перекусив халявной едой, Андрей дождался, пока не появился священник. Очевидно, скоро должны были явится и сами виновники торжества.
        Вокруг стоял гвалт голосов. Все перешёптывались или тихо беседовали в ожидании, когда всё начнётся.
        - Вы знаете, что в честь этой свадьбы обе гильдии меняются ключами от принадлежащих им подземелий? Они взяли курс на тесное сотрудничество! - послышался разговор в толпе.
        Услышав про ключи от подземелий, Андрей тут же развернул уши в сторону источника этого разговора. Неожиданно во всех этих слухах, пустой болтовне и сплетнях попалось что-то важное.
        - Да-да! Я тоже слышал об этом. Говорят, что обмен ключами произойдёт прямо здесь! Ключ от подземелья магов будет передан невесте, леди Ирис, а ключ паладинов будет у её жениха, Виктора. После заключения брака произойдёт обмен, и ранее конфликтовавшие Ордена смогут осмотреть подземелья, до этого им недоступные. Кто знает, какие выгоды каждый из них сможет из этого извлечь, ведь у них немного разная специфика. То, чего не смогут найти паладины, найдут маги, и наоборот. Возможно, этот союз обернётся новым витком находок артефактов! - вторил ещё один гомонивший в толпе.
        Пока шла эта болтовня, появился жених, и вместе со своими родственниками умастился у алтаря. Там же торчало два специальных постамента. На одном из них на специальной подушечке лежала какая-то корявая штуковина, состоявшая из металлических палочек и торчавших на них разноцветных кристаллов, очевидно ключ. Над ключом сиял полупрозрачный силовой купол, очевидно, в целях безопасности.
        - Вон он, это ключ Ордена паладинов! Какая странная вещь! - бубнил в толпе один из тех же голосов. Андрей был более чем согласен, начёт странной вещи. Более всего данный предмет походил на гибрид пещерной гусеницы, кочерги и мутировавшего ежа.
        Не успел Андрей как следует наглядеться на это чудо, как появилась невеста, вместе со своим отцом. Вскоре она тоже оказалась возле алтаря, и второй ключ, ещё более странный, чем первый, лёг на подушечку рядом. Эта образина напоминала рамку от картины с приваренными к ней ручками от кастрюль. Ручки образовывали странные сочетания, свободно вращались и тоже искрились разноцветными кристаллами.
        Но наёмнику некогда было удивляться, да ещё и дважды. Откуда ни возьмись, у него за пазухой объявился ворон. Птица была куда крупнее обычной, и со стороны казалось, будто у Андрея откуда ни возьмись вдруг возник пивной живот.
        - Дело дрянь! Я нашёл второго Поглощающего, это тот тип, что стоит в толпе родственников возле жениха. Очевидно, что после свадьбы он получит ключ! Это просто… конец света какой-то! - взволнованно прокаркало у Андрея из-под наряда.
        - Что?! Ты уверен?! - наёмник приложил титанические усилия, чтобы не заорать от неожиданности, но его дёрганная реакция и непонятный взволнованный возглас уже начали привлекать внимание.
        - Абсолютно! Действуем по плану «Б»! Срочно укради этот ключ прямо сейчас, иначе другого шанса не будет! Я помогу тебе! - с этими словами ворон взволнованно закопошился у Андрея за пазухой. Одежда на наёмнике заходила ходуном, что собрало ещё больше косых взглядов.
        Наёмнику только и оставалось, что закатить глаза и приступить к плану «Б». Он и сам уже понял, что ворон прав. Как ни странно, лучшего шанса, чем сейчас, может не представиться. Как только ключ попадёт в руки того худощавого старика, никто и никогда его больше не увидит. Андрей заметил, как жадно блестели глаза этого жутковатого деда.
        Расталкивая толпу и коряво извиняясь с шевелящимся, будто живым, пузом, Андрей пробирался к первым рядам. Приходилось спешить. Священник уже дочитывал свою речь, а ключи перешли в руки Ирис и Виктора для последующего обмена. В процессе наёмник толкнул столько людей, причём некоторых под руку, когда они пытались выпить напиток или съесть ложечку вкусненького, что образовал возмущённый шлейф.
        Этот шлейф не остался незамеченным. Негодующий гомон привлёк внимание многих, в том числе тех, кто стоял в центре событий. Ярослав нахмурился, он не припоминал этого франта с моноклем. Родители Виктора показали на лицах брезгливое выражение. Очевидно, они посчитали, что кто-то из провинциалов слишком рано нализался, и пустился в пьяные непотребства. Ничего, кроме презрения, подобное поведение не заслуживало. Глаза Зарэка же удивлённо расширились. Теперь, когда он сконцентрировался на странном возмутителе спокойствия, ему показалось, что он уловил ауру… древнего Мудреца! Глава паладинов тут же сообразил, кто перед ним, и что он задумал. С яркой вспышкой в его руках возник длинный и тонкий меч. И только священник и будущие новобрачные продолжали своё дело. У них был очень важный момент. Священник как раз дочитал основную речь.
        - Есть ли среди собравшихся кто-то, кто против данного союза? Если да, то говорите сейчас или молчите навеки! - мерно и весомо проговорил он, обводя взглядом окружение. Лишь теперь он заметил, что вокруг немного неспокойно.
        - Я против! - поспешно заорал Андрей. Он сделал это больше для того, чтобы выиграть время, да и ворон попросил привлечь как можно больше внимания. Кроме-того, когда он это крикнул, его стали лучше пропускать вперёд.
        Вырвавшись к алтарю, Андрей увидел, что план сработал. Теперь уже все смотрели только на него. Ярослав хрустел костяшками пальцев, вокруг которых пробуждались огненные всполохи. Очевидно, ему не терпелось выбить всё дерьмо из наглеца, посмевшего испортить свадьбу его дочери. Более того, рядом с ним Зарэк уже вовсю замахивался мечом. При таком раскладе сюда не успеют даже патрульные, которые тоже засуетились, чтобы перехватить нежданного буяна.
        В этот критический момент ворон внезапно выпорхнул из-за пазухи Андрея. Его птичье тельце засияло нестерпимым светом, настолько ярким, будто вспыхнуло несколько Гелиосов разом. С яркой вспышкой все собравшиеся, кроме Андрея, который был предупреждён и вовремя зажмурился, оказались временно ослеплены и застыли на месте, крича и отчаянно закрывая глаза руками.
        Не теряя ни секунды, Андрей взбежал к алтарю. Ему было немного совестно, что он так бессовестно испортил свадьбу девушки, которая по сути не сделала ему ничего плохого, однако судьба мира была важнее. Кроме-того, в глубине души наёмник испытывал странное смешанное чувство. В некотором роде он почему-то был рад, что у Ирис всё сорвалось. Вот только надолго ли? Хотя, если всё сопоставить, ключ от подземелья вполне мог быть той самой, ключевой причиной свадьбы. Если так, то всё тем более к лучшему.
        Вздохнув, Андрей схватил ключ, намереваясь вырвать его из рук ошеломлённой невесты и молниеносно смыться, оставив её наедине с истинными мотивами жениха. Однако, его ждал сюрприз. Ключ был привязан к руке девушки каким-то мощным заклинанием. Лицо Андрея скривилось, будто он сжевал цельный лимон. Но делать было нечего, ему пришлось красть невесту вместе с ключом. С этими мыслями он зашвырнул Ирис на своё плечо. На другое ему плавно спикировал уже отсветившийся ворон. Кажется, пернатый потратил немало сил, потому как выглядел измождённым.
        - Всё! Я помог тебе, чем смог, дальше выкручивайся сам, - устало прокаркал он, после чего куда-то исчез.
        Что?! И это всё?! - воскликнул Андрей.
        Кажется, это и правда было всё. Свет там, неожиданность, инициатива и немного времени конечно хорошо, но как теперь, Бога ради, отсюда сбегать?! Он рассчитывал на несколько более весомую помощь, когда ввязывался в эту авантюру со внезапным планом «Б». С другой стороны, кто сказал, что спасать мир от конца света, это просто?
        В этот критический момент, будто манна небесная, сверху рухнуло нечто, врезавшись прямо в свадебный торт и разметав его на кремовые ошмётки, заляпавшие всё и всех вокруг. Этим «нечто» оказался манекен Зарэка с растопыренными руками, скорбным лицом и открытым ртом, будто Глава паладинов был чем-то расстроен и прыгнул с крыши. К манекену был привязан какой-то длинный баннер, а сверху на манекене восседали двое тех самых «нерадивых учеников», хотя при ближайшем рассмотрении на учеников они не очень-то и походили. Скорее на переодетых дядек, которые под них маскировались, слишком уж много им было лет на вид, но это не важно. Важно, что они собирались пролететь на этой штуке, превращённой в летательный артефакт, над толпой и привлечь всеобщее внимание к баннеру, но, к несчастью для них, а может и к счастью, всё внимание собрали до них.
        Глаза Андрея сверкнули. С невестой на плече он ринулся к манекену Главы паладинов. Сбросив ослеплённых ездоков, которые громко охали от ушибов, купаясь по уши в крему, он ловко оседлал «Зарэка». У того, кроме всего прочего, были удобные ручки, чтобы держаться, приделанные к голове манекена в форме ушей. Закинув Ирис с ключом на эту летающую хрень, Андрей направил в артефакт свою магическую силу. Тот сразу же отреагировал и оторвался от земли. Что ни говори, а сделано это чудо было на совесть, очевидно создатели вложили в своё детище уйму сил. Быстро разобравшись с управлением, наёмник взмыл в небо прежде, чем кто-либо успел ему помешать.
        Когда Зарэк наконец продрал глаза, он увидел лишь разорённую сцену и улетающего с его ключом конкурента. Причём улетающего с немыслимой скоростью. Единственного, кто мог его остановить на пути к мировому господству, бессмертию, фактическому становлению Богом на земле. Тот шустро улепётывал в небеса на его нелепой копии. Сзади летающего манекена развевался короткий, но броский баннер: «Зарэк - лох».
        В это время вокруг самого Главы паладинов, ошалело застывшего у подножья алтаря, отчаянно тёрли глаза и поскальзывались на крему от торта гости. Где-то рухнул один из церемониальных факелов. Его пламя подожгло декорации в форме тысяч бумажных птиц. Все они в мгновение ока начали полыхать ясным пламенем и разлетаться, разнося огонь на скатерти, разноцветные занавеси и вообще на всё что можно. Начался форменный хаос.
        - Мой ключ! Проклятый ворюга, я убью тебя! - что было сил заорал Глава ордена Паладинов, когда до него дошло, что же случилось. На его высохшем лице перекосилась каждая черта, а глаза мгновенно налились кровью. Произошедшее было унижением, причём многократным. Его руки полыхнули жутким кровавым сиянием. Их объяло багровое пламя. Огнешар немыслимых размеров полетел прямо в уносящийся вдаль манекен. Казалось он достигнет его в мгновенье ока. После такого от это нелепой шутки и мерзкого вора, сидящего на нём, не останется и следа, разве что немного сажи и неразрушимый ключ, само-собой. Однако внезапно сильнейший порыв ветра с громким свистом сбил огнешар в сторону. Тот улетел в небеса и взорвался где-то в невообразимой дали.
        - Ты что творишь, старый козёл? Ты не видишь, что там и моя дочь тоже! Или… тебе важен только ключ? - глаза Ярослава, стоявшего рядом лучились яростью, и внезапным озарением. Это он мгновенье назад сбил огнешар Зарэка.
        Сам Зарэк, тем временем, не стоял на месте и уже вызвал диски, на одном из которых собирался ринуться в погоню. Его напугало, какую скорость развил удаляющийся манекен. Те, кто разработали эту штуковину, вложили в неё просто смехотворную мощь. Всё, чтобы не быть пойманными во время своей опасной эскапады. Благодаря своей лёгкости и заложенной в него мощи манекен в форме Зарэка нёсся быстрее ветра. Глава паладинов всерьёз забеспокоился, что не сможет догнать собственную копию. Хотя его диски и были куда мощнее, но их сила уходила в давящую мощь, а не скоростную. Они напоминали медленный, но неотвратимый пресс, а их истинным назначением был не полёт, а использование в качестве наступательно-оборонительного щита.
        - А ну стоять! Я ещё не договорил! - взбешённый Ярослав жахнул по щиту Ветряным молотом. Уже собравшийся лететь диск перевернуло, будто щепку на бурных волнах, и прокрутило несколько раз вокруг оси. Зарэк едва сумел закрыться вторым щитом, иначе бы его размазало по собственному диску.
        Улететь не получилось. Скрипя зубами, Глава паладинов наблюдал, как беглецы быстро исчезают вдали верхом на его манекене. Глядя на это у него задёргался глаз. Теперь выбора не было. Очень нужно по-быстрому разобраться с Ярославом. Но проще сказать, чем сделать. По-быстрому тут точно не выйдет, если выйдет вообще!
        - Поймайте мой… тот странный манекен! Срочно! Не дайте ему добраться до северных руин! - заорал он в толпу. Там находилось несколько высокопоставленных паладинов, у которых были летательные артефакты. Они тут же ими воспользовались, ринувшись в погоню.
        - Опередите паладинов, не дайте им навредить моей дочери и не дайте похитителю улизнуть! - заорал Ярослав в ответ. Тут же несколько сильных магов ринулись в небо вслед за улетевшими паладинами. На земле меж тем началась драка всех со всеми. Многие из присутствующих уже были порядочно пьяны, поэтому в драке приняли участие даже те, кто вообще не имел отношения к Орденам и мало понимал, что вообще произошло.
        - Идиот! Твою дочь похитили! Нам нужно ловить беглецов, а не расшаркиваться друг перед другом! - Зарэк понял, что ситуация заходит в тупик.
        - Друг перед другом?! - Ярослав дико расхохотался этому каламбуру, - Я зря поверил тебе! Ты сумел одурачить меня раз, усыпить мою бдительность. Но стоило хоть чему-то пойти не так, и ты явил своё истинное лицо! Теперь всё. Не думай, что мы с тобой друзья! А что насчёт того парня, я и так поймаю его, когда покончу с тобой! - на самом деле Ярослав очень переживал, но если сейчас поддаться на провокацию Зарэка, очертя голову броситься в погоню, то можно не только не спасти дочь, но и получить удар в спину, потеряв вообще всё, и никого не защитив. Только что его оппонент доказал, что не остановиться ни перед чем. Даже если ему нужен лишь ключ, самый простой способ его забрать, это сбить беглецов каким-нибудь смертоносным заклинанием. Ярослав не мог допустить, чтобы Зарэк принял участие в преследовании. К тому же магов взлетело больше, чем паладинов. Он верил в своих подчинённых. Они должны задавить врага числом и спасти Ирис.
        - А-а-а-аргх! - Зарэк в ярости взревел. Это был раздражающий тупик. Дальнейшие слова не имели смысла. Он ринулся в безжалостную атаку.
        Глава 24: Про погоню, нелепые объяснения и страх наказания
        Тем временем Андрей со свистом нёсся в воздухе. Под ним с дикой скоростью проносились леса, поля и горы. Сзади, к счастью на приличном расстоянии, летела целая толпа преследователей. Перед ним извивалась и дико ярилась перекинутая через манекен магичка с ключом в руке.
        - Ах ты гад, бессовестная скотина, бесстыдник, мерзкий вор, психопат, похититель невест! - это был далеко не полный список того, что приходилось выслушивать пилоту. Андрей тяжко вздохнул. В принципе, возразить ему было нечего. Но надо хотя бы попытаться.
        - Всё это во благо мира, дабы предотвратить конец света, - уверенно заявил он.
        - Спасите! Меня похитил сумасшедший маньяк! - пуще прежнего взвизгнула магичка.
        Паладины, преследовавшие манекен, тем временем почувствовали, что тоже не смогут догнать эту странную бесовскую штуковину. Несколько сильных заклинаний полетело Андрею в спину, однако он сумел вовремя среагировать и увернуться от них. В воздухе рядом с ним пронеслась целая гроздь крупных огнешаров. Слава Богу кошачьей мяты, что заклинание Молнии было не настолько дальнобойным. От него увернуться было труднее.
        Видя эту картину паладины разразились злобной бранью. Когда их группа готовила очередной залп, они договорились стрелять по площади, надеясь, что беглецы, уворачиваясь от одного заклинания, попадут под другое. Теперь огнешары летели не так кучно, создавая куда больше проблем. Потянув уши «Зарэка» на себя, наёмник взмыл выше, пропуская один из огнешаров под собой, однако тут же оказался на пути ещё одного заклинания. Теперь ему пришлось резко уходить в бок, да ещё с вращением. Один из огнешаров практически чиркнул по его ноге, после чего взорвался в воздухе чуть впереди, обдав лицо Андрея жаром. По спине пилота пробежал холодный пот.
        - За что мне это?! - не прекращала визжать магичка. Когда манекен делал «бочку», ей казалось, что сейчас она улетит вверх тарамашками. Лишь чудом ей удалось удержаться.
        Ободрённые тем, что доставили своей цели столько проблем, паладины изготовились на новый залп, как вдруг были атакованы нагнавшими их магами. Завязалась настоящая воздушная свалка, в которой не было места рыцарству и расшаркиваниям. Трое били одного, в ход шли самые сильные заклинания, зачастую направленные в спину. В этот момент большинству было не до беглецов, главное подавить соперника здесь и сейчас. Пользуясь этой возможностью, Андрей улетал всё дальше. Его и так никто не мог догнать, а теперь и подавно, так что беглецу удалось изрядно оторваться.
        «Невероятный аппарат! И как мне повезло его заполучить? Что за гений его создал?» - радостно думал он. Как вдруг тяга манекена начала слабеть.
        - Да что за чёрт, тупая хренотень, давай лети! - заорал Андрей, пытась вливать в «Зарэка» ману, но всё было тщетно. «Гениальное изобретение» начало терять высоту. Если так и продолжиться, то это ничем не отличается от прыжка с крыши! Ни о какой мягкой посадке и речи не шло!
        - У него кончилась энергия! - Ирис сориентировалась быстрее своего похитителя. Открыв неприметную крышку на затылке манекена, она увидела потухшее ядро, - Дай мне другое ядро, срочно! Надеюсь оно у тебя есть, ведь так?! - Ирис с тревогой наблюдала, как они на большой скорости приближаются к земле.
        - Вот! - Андрей быстро материализовал в руке одно из ядер, запас которых нашёл в сумке проклятого торговца.
        Парой ловких движений магичка заменила севший топливный элемент.
        - Мощность у этой поделки неплохая, но вот КПД просто отвратительный. Судя по скорости расхода, около одного процента. Это ужасно, кто мог сконструировать такое безобразие?! - пробормотала Ирис, облегчённо выдохнув, когда их падение прекратилось.
        - Один процент?! - раскрыл рот Андрей. Выходит, не всё так радужно. Благо кое-какой запас ядер у него имелся, ведь сейчас останавливаться точно не стоило.
        - Андрей, - обернулась к нему магичка. Она уже давно его узнала, - Что с тобой случилось? Зачем ты меня похитил? - тихо спросила она. На её лице было видно смущение и невысказанное удивление. С их прошлой встречи наёмник очень изменился. Даже если не брать в расчёт, что из честного и доброго парня он превратился в маньяка-похитителя, то уже одно то, что эта ходячая аномалия, судя по всему, избавилась от проклятья уже повергал в шок.
        Андрей тяжко вздохнул. Ему предстояла нгепростая задача: убедить кого-то крайне критического склада ума помочь ему… в данных обстоятельствах. После срыва свадьбы и наглого похищения.
        - Хорошо. Думаю, тебе лучше устроиться поудобней, потому что рассказ будет долгим и останавливаться я не собираюсь, - решительно ответил он, после чего крикнул куда-то в пустоту, - Ворон выходи!
        Ирис как раз сумела сменить своё положение на более удобное, хотя, если подумать, так было ещё хуже. Места было мало, и теперь ей пришлось тесно прижаться к своему похитителю. Это было слишком возмутительно близко. Глядя на то, как тот взывает к пустому месту у ней окончательно сложился образ поехавшего маньяка. Как вдруг… воздух на затылке «Зарэка» сгустился и там, прямо из ниоткуда, появилась жуткая шестиглазая птица. Исходившая от неё магическая аура поражала воображение своей пронзительной стихийностью и явственной древностью.
        - О Великий Бог Кошачьей мяты! - потрясённо воскликнула девушка.
        - Я не Бог, но попытка неплохая, - величественно гаркнула чёрная птица.
        Спустя сутки.
        В северных катакомбах было мрачно и… кроваво. Джеральд одним рывком вытащил меч из живота толстого мага, после чего тот с расширенными от боли глазами мешком повалился на пол. Рядом с ним уже лежал его приятель, тот самый пьяный маг, который советовал Андрею жениться на Ирис.
        При виде этой картины советник… хотя теперь официально просто паладин Джеральд почувствовал удовлетворение. Кому-то было хуже, чем ему. По его покрытому чёрными пятнами лицу пробежала волна удовлетворения. Впалые, словно у мумии, щёки покрыли морщины улыбки, в которой растянулись его высохшие губы.
        Он резко обернулся в сторону Валика, сложившегося в комочек и дрожавшего у ближайшей колонны.
        - Чего встал, шавка?! Убери их куда-нибудь, а не то я и тебя отправлю следом! - грубо заорал ему Джеральд. Его давно уже перестал забавлять этот дуралей. Теперь он больше бесил, чем улыбал. Джеральд давно уже подумывал прибить его, чтоб не мельтешил почём зря.
        - Конечно-конечно, хи-хи-хи, - тут же запищал Валик. Он тонко чувствовал настроение своего господина. За прошедшее время тот стал по-настоящему пугающим, и не последнюю роль в этом сыграла новая внешность. Проклятье меняло Джеральда буквально не по дням, а по часам, словно тот и так был подгнившим, а теперь попал в жару и до кучи заплесневел. От звука его надтреснуто-хриплого, будто у мертвеца, голоса, кровь стыла в жилах.
        Не решаясь испытывать терпение этого монстра, Валик тут же схватил толстого мага и потащил его за ногу на улицу. Там несколько паладинов рыли громадную яму. Благодаря их силе и с использованием заклинания Усиления, дело двигалось очень быстро. Яма была готова буквально за час. И в ней уже кто-то лежал. В воздухе стоял мерзкий металлический запах. Подавляя рвоту, Валик, вместе со своей ношей, спускался в самый низ. Когда он уже почти добрался до цели, толстый маг… внезапно зашевелился! Его остекленевшие до этого глаза яростно завращались, руки исказила судорога. Он вырвался из рук Валика и покачиваясь встал на ноги. Из его рта капала слюна, смешанная с кровью.
        - У-а-а-э-э-у-у-э-э! - толстый маг дико взревел и, разбрызгивая пену изо рта, бросился на офонаревшего от такого поворота Валика.
        - А-а-а-а-а! - махая руками во все стороны, словно отгоняя невидимых мух, напуганный котолюд, словно на крыльях, вылетел из ямы. За ним по пятам бежал восставший из мёртвых толстый маг.
        Не разбирая дороги, Валик ринулся внутрь катакомб, где нарвался на какого-то паладина и, не соображая, что он творит, прыгнул ему на руки. Не ожидавший такого паладин машинально его поймал. Так они и застыли, словно в позе для картины новобрачных. В это время откуда-то сбоку возник ещё один паладин и одним чётким движением разрубил голову нововоскресшего зомби пополам наискосок, словно арбуз. Бесноватое тело тут же рухнуло на пол, будто мешок с картошкой. Отрубленная половинка черепа сделала несколько оборотов и вскоре плюхнулась на пол рядом.
        - Зачистка внешних катакомб завершена, мусор собран, командир, - доложил объявившийся паладин, взмахивая мечом, дабы стряхнуть мозги, и плавно убирая его в ножны.
        Командиром был Джеральд. Когда Валик повернул голову и увидел худое лицо с чёрными пятнами напротив себя, у него закатились глаза. Коротко вскрякнув, словно задушенная утка, он отключился от страха. Одновременно с этим его штаны промокли от мочи. С презрением отбросив этот кусок ничтожности, Джеральд обернулся к рапортовавшему паладину. Он не стал марать руки об Валика. Видя, как тот обгадился и вспомнив, что это лучший друг Андрея, ему снова стало весело.
        - Сожгите всё, от трупов много лишней суеты, - мрачно прохрипел Джеральд.
        Спустя несколько минут яма во дворе заполыхала. Багровое пламя плясало у Джеральда в глазах. Он выполнил приказ Зарэка. Согласно плану, его Глава скоро прибудет сюда с ключом. Согласно правилам, Гильдия магов должна сопровождать все вылазки паладинов, делить с ними трофеи, и контролировать внешние катакомбы, но теперь в этом нет необходимости. В это время отряд паладинов-фанатиков занимал внешние северные катакомбы, располагаясь там в ожидании исторического похода, который навсегда изменит историю.
        В это время в небесах недалеко отсюда.
        - Это здесь, мы почти прилетели, - с облегчением вздохнул Андрей, обращаясь к магичке, обнимавшей его сзади, дабы не упасть с их летательного средства.
        Приземлившись, оба лётчика-путешественника облегчённо смахнули пот. Бесовская машина пожирала просто неимоверное количество ядер, так что остаток пути пришлось преодолевать практически, как говорится, на честном слове и на одном крыле. В реакторе «Зарэка» в данный момент почти догорело последнее разнесчастное ядрышко из всех запасов Андрея. Благо удалось более-менее плавно сесть. Сам он с тревогой думал о том, как и чем будет побеждать последнего древнего монстра, который некогда был Мудрецом.
        При этом нужно было спешить. Даже, если ключ у них, им могут в любую минуту помешать. Пока что преследователи отстали, но надолго ли? Спрятать ключ навеки тоже не панацея. Катакомбы были одним большим путанным лабиринтом. Рано или поздно в них проникнут и без ключа, просто сейчас этой дороги не нашли, но опять: надолго ли?
        За время пути его спутница, магичка Ирис, прошла ускоренную идеологическую обработку от ворона. Вместе с птицей Андрею удалось-таки убедить девушку ему помочь, разорвать связь с ключом и отдать его в добрые руки. И что он, Андрей, не сумасшедший, само-собой.
        С этим адекватно-воинственным настроем они и приближались к северному храму.
        - Ты уверена, что хочешь пойти со мной? С твоей силой ты не пропадёшь в этих болотах. Во всяком случае это безопаснее, чем идти в катакомбы, - обернулся к Ирис Андрей.
        - Ты шутишь?! - покачала головой магичка, - Эта ворона убеждает меня, что скоро, если ничего не сделать, конец света, ты это подтверждаешь, и тут же просишь спрятаться за твоей спиной? Я знала, что ты неровно дышишь в мою сторону, но чтобы настолько, - хитро прищурилась она.
        - Может и так… - отвёл взгляд Андрей.
        - Что?! - Ирис не могла поверить своим ушам.
        - Неважно, если бы не обстоятельства ты бы уже выскочила замуж за того богатого франта, - Андрей оборвал этот неудобный разговор, всем видом давая понять, что продолжать его не намерен, и пошёл дальше. Да и вообще, сейчас было не время и не место.
        - Я… - Ирис поняла, что ничего не может возразить и просто пошла следом. Всё было верно. Она уже должна была стать женой Виктора. И это было полностью её дело, но… почему в груди стоял такой неприятный тянущий комок? Почему ей казалось, что что-то во всём этом было неправильно, откуда взялось это чувство утраты?
        Меж тем, по сравнению с прошлым разом, обстановка, царившая у входа в катакомбы, неуловимо изменилась. Возле входа в мегалитические двери горела яма наполненная неизвестно чем. Было не разобрать из-за бушующего пламени. Но выглядело это жутко. В воздухе висел характерный запах, а на земле то тут, то там виднелись следы сражений и крови. Тёмный провал в зазоре приоткрытой двери напоминал зёв затаившего в засаде монстра. При этом вокруг ни души.
        - Всё это очень подозрительно, - Ирис, шедшая сзади, первая озвучила эту мысль. Она всё ещё была в свадебном платье, которое для её удобства Андрей укоротил мечом. В сложившихся обстоятельствах на битву она, конечно, не собиралась. Благо, браслет и кулон-артефакт плазмы всегда были при ней. За время, прошедшее с их прошлой вылазки, магичка успела обзавестись новым посохом собственной разработки. Он был короче удобнее и намного мощнее. С его помощью она вызвала и держала наготове разряд молнии, способный мгновенно укокошить слона.
        - Ты права, но нам всё равно придётся пойти, - задумчиво произнёс наёмник, доставая зачарованный меч. С его активацией послышался тихий тонкий свист, - Кстати, как активируется ключ от портала? - глаза наёмника хранили холод и сосредоточенность.
        - Его надо поместить между трёх столбов, а потом подождать около минуты, - пояснила Ирис. Сама она никогда не ходила в глубины северных катакомб, но слышала рассказы отца.
        - Понятно, - кивнул Андрей. Перед самым проходом он остановился и прислушался, - Ворон появись, - тихо прошептал он.
        Внезапно откуда-то сверху спикировал шестиглазый ворон и ловко уселся ему на плечо.
        - Там целая армия паладинов. Прячутся за колоннами, очевидно ждут гостей, - просветил наёмника он. Это была очень своевременная информация. Андрей как раз хотел попросить птицу разведать ситуацию, но ворон уже и сам догадался.
        - Вот как… - Андрей на секунду нахмурился, - Ты же можешь как-нибудь их отвлечь или ослепить, как на свадьбе? - с надеждой осведомился он.
        На это ворон лишь закатил глаза и отрицательно покачал головой.
        - Я что тебе, средство от всех проблем? Честно говоря, после того светопредставления у меня не осталось сил на заклинания, - отвёл взгляд он, - Да даже если б были, как я отвлеку такую толпу на целую минуту? Тебе придётся выкручиваться самому. Придумай что-нибудь! - резко каркнула чёрная птица.
        - Это… будет непросто, - тяжко вздохнул Андрей.
        Спустя пять минут.
        Андрей медленной походкой зашел внутрь храма. Ирис держалась чуть позади него, окружив себя энергощитом. Несмотря на все предупреждения, что дальше будет опасно, она решила сопровождать своего спутника и помочь в непростой миссии. Сам же наёмник шёл прямо так, напропалую.
        Внутри стоял привычный полумрак. Дорожка из факелов и телепорт в её конце образовывали хорошо видимую область, окружённую областью тьмы. На ней отчётливо виднелись следы волочения и крови. Любой вступивший на этот путь оказывался во власти неизвестности. Любой, но не Андрей. Всё потому, что после поглощения Мудреца он видел в темноте. Пока они вместе с Ирис шли вперёд, он видел, как толпы паладинов в чёрных накидках и капюшонах собрались вокруг них и перемещались во мраке, думая, что действуют скрытно. Вскоре они отрезали новопришедшим путь к отступлению. Андрей видел обнажённые мечи и нацеленные на них арбалеты.
        «Если они начнут стрелять, будет сложно» - нервно подумал он.
        В это время из темноты послышались чьи-то медленные шаги. Андрей и Ирис замерли на месте.
        «Что ж, время пошло» - пробормотал про себя наёмник.
        Постепенно из темноты показался сухой, будто мумия, котолюд, облачённый в новенькие паладинские доспехи, украшенные золотыми узорами. Чёрные круги под глазами и пятна по всему лицу неприятно контрастировали с его сверкающей бронёй, на позволяли узнать его сходу, иначе Андрей уже давно бы понял, кто перед ним.
        - Давно не виделись, ребята. Какая ностальгия! Не обращайте внимания на мой потрёпанный вид. Сгораю на работе знаете ли, - выступившая из темноты мумия скрипуче расхохоталась.
        - Джеральд? Это ты?! - Андрей пристально всматривался в жуткого котолюда. Тот изменился просто до неузнаваемости. Во время встречи у источника, Джеральд презирал Андрея и смотрел на него сверху вниз. Тогда перед ним стоял жалкий наёмник, похожий на бомжа, а перед самим советником расстилалась долгая жизнь и бесконечные перспективы. Так и должно было быть. Однако теперь…
        - Не узнал? Да? А с тобой, как погляжу всё отлично, - взгляд бывшего Советника вмиг стал мрачнее тучи. Его грызла нестерпимая злость от того, что с ним приключилось. Ещё сильнее его бесил ужас и отвращение, стоявшие в глазах Ирис, - Я вытрясу из тебя твой секрет, даже не сомневайся! И ты, Ирис, не уходи далеко, крошка. Мы продолжим на том месте, где нас прервал твой папаша, - сказав это, Джеральд хрипло расхохотался. Вслед за этим по щелчку его пальца из темноты выступили сотни вооружённых бойцов. Все как один в сияющих доспехах и тёмных одеяниях. Даже при том, что Андрей давно их заметил, выглядело это угрожающе.
        Однако при их появлении на лице Андрея не дрогнул ни один мускул.
        - Секрет, как победить проклятье? Зачем он тебе? В кои то веки, ты стал самим собой. Скажи мне, паладин, что горит в яме на улице? - вместо испуганного вида, которого от него ожидал Джеральд, Андрей задал один простой вопрос. Его лицо хранило холод. Он уже догадался, что в яме полыхают отнюдь не зомби. Следы битвы и кровь наводили на очень неприятные мысли.
        - Ах, ты об этом… - Джеральд, казалось, не был смущён этим внезапным вопросом, однако его немного беспокоил расслабленный тон, которым говорила его будущая жертва. Его взгляд внезапно ожесточился, - Скоро узнаешь! Кстати, не будем о грустном, тут есть ещё кое-кто, кто очень тебя ждал. Не всё же мне одному радоваться! - с новым щелчком пальцев Джеральда в толпе началось какое-то движение и оттуда вытащили Валика. Дюжий паладин держал его за шкирку, будто бродячего кота, после чего швырнул его к ногам своего шефа. Не успел Валик подняться, как Джеральд наступил ему на кисть, отчего бедный Валик заорал на весь храм благим матом.
        - Валик? - вот этого Андрей действительно не ожидал. Несмотря на поиски, он так и не нашёл следов напарника с тех самых пор, как тот исчез, однако он полагал, что у того всё более-менее хорошо. Всё же тот был из породы, которая везде пролезет, как плесень. Несмотря на предательство, произошедшее в катакомбах, он не питал к нему ненависти. Скорее ему было жаль эту бесхребетную тряпку, а не котолюда, который сам не понимал, зачем вообще жил.
        Однако Джеральду почему-то нравилось, когда рядом крутился подобный тип. И вскоре Андрей понял почему.
        - Ползай, как собака, жри землю! - Джеральд давил ногой несчастного Валика, словно дождевого червя, - Как тебе Андрюша?! А?! Пока тебя не было, твой друг лизал мою обувь! Я хочу, чтобы ты это знал! - в глазах Джеральда стоял маниакальный блеск. Его высохшие, будто у скелета, руки тряслись, а челюсть дрожала, когда он пинал Валика. Кажется, он почему-то получал от этого удовольствие, - А теперь лижи мне сапоги! Давай! - ярился он, пиная Валика ногой снова и снова. Однако внезапно тот не стал выполнять его приказ и даже схватил своего мучителя за ногу, хотя тот и был гораздо сильнее. В глазах бывшего советника застыло недоумение. Раньше такого не случалось.
        - Пош-ш-шёл ты… знаешь куда?! Мне уже всё равно! - глухо прохрипел Валик, - Ты, долбанутый психопат, можешь засунуть свои приказы в… - договорить он не успел, потому что его вырубил увесистый удар ногой. Взбешённый Джеральд стоял над Валиком с покрасневшими глазами и тяжело дышал.
        - Даже он понимает, кто ты есть на самом деле, и презирает тебя! Когда-нибудь все это поймут! - громко бросил Джеральду Андрей. Он не ожидал от Валика чего-то подобного. Неожиданно, тот сумел его удивить. Обычно этот кусок тряпки стал бы вымаливать пощады до последнего.
        От этих слов глаза Джеральда опасно сузились.
        - Презирает?! - Джеральд на секунду подумал, что он ослышался, - Презирает меня?! - его лицо жутко перекосилось, - Да ты просто идиот, который не понимает где находиться! Ты меня утомил. Стреляйте ему по ногам обычными стрелами! Девку тоже схватить живой! - с третьим щелчком пальцев Джеральда отряд арбалетчиков дал залп из «Рамострелов» прямо по Андрею и побледневшей, словно полотно, Ирис. Это были те самые «Рамострелы», что не так давно уничтожили своими выстрелами голема-клеща, и пусть заряды в них были другие, их мощь не стоило недооценивать. Меж тем, отдав приказ, Джеральд собрался раздавить голову Валика своим латным сапогом.
        Болты летели неотвратимо. Казалось ничто не может их остановить, как вдруг из кольца-щита Андрея вырвалась полупрозрачная пелена. В мгновение ока она преобразовалась в широкую ленту, которая полетела навстречу снарядам, сметая все на своём пути. Никто другой, кроме нынешнего наёмника не смог бы среагировать так быстро, но он мог.
        В то же время яркая вспышка сверкнула у Ирис над посохом и на секунду осветила гигантский храм. Она была направлена в спину наёмника, но окружившие его паладины прекрасно её видели. Когда отряды арбалетчиков и остальных паладинов проморгались от солнечных зайчиков, пляшущих в глазах, они обнаружили, что цель… просто исчезла!
        А Андрей, тем временем, уже подхватил магичку и оказался прямо возле Джеральда. Лёгким пинком ноги он отправил того в полёт, отчего бывший советник кубарем полетел в воздухе, собирая собой своих подчинённых. Цепь молний прилетела в отряд арбалетчиков, уже готовящихся к новому залпу, пробивая их одного за другим, после чего их разметало, как тряпичные куклы. В воздухе повис едкий дым и панические крики.
        - Уходим! Пока мы устраивали представление, ворон уже давно активировал ключ! - бросил наёмник в сторону Ирис, после чего подхватил её и распластанного на полу Валика и резво побежал… прямо по головам паладинов фанатиков, наступая им на лица. Его вес был так велик, что он ломал эти лица, при этом он не замедлялся и совсем не чувствовал веса, будто нёс плюшевые игрушки. Его враги не понимали, что происходит. Несколько в попыхах пущенных заклинаний, направленных в область, где только что стоял Андрей, пролетели мимо и попали в союзников, увеличивая и без того всецело воцарившийся хаос.
        - Остановите их! - в панике заверещал Джеральд. Его глаза чуть не вывалились из орбит. Оказывается, пока он вместе со всей толпой паладинов ринулся эффектно встречать гостей, кто-то пробрался им за спину и уже давно активировал портал в катакомбы. Он не мог поверить, что всё так обернулось. Ведь всё было в его руках! Если Глава узнает, что кто-то пробрался внутрь северных катакомб раньше него… По спине Джеральда градом побежал холодный пот.
        - Задержите-е-е-е! - бессильно орал он, в отчаянии махая руками, видя, как с яркой вспышкой Андрей и остальные исчезают в портале.
        Как нарочно, в ту же секунду в воздухе послышался гул, и в храм влетел громадный полупрозрачный диск. На нём находился не кто иной как… Зарэк! Глаза Джеральда стали размером с чайные блюдца, а сердце провалилось куда-то в район таза.
        «Я снова облажался! Мне конец!» - панически подумал он.
        Глава 25: Про новое подземелье, и важность параметра «скрытность»
        С первых же секунд было ясно, что Глава паладинов не в духе. Его лицо было обожжено, одежда местами порвана, местами окровавлена, а одна из рук и вовсе висела плетью. Зарэку нелегко далось прибытие сюда. Ему даже пришлось пожертвовать одним из своих дисков, чтобы задержать Ярослава, но тот всё равно скоро догонит.
        Спрыгнув с диска, Зарэк увидел активированный портал, и испуганное лицо Джеральда, которого он официально снял с должности, однако фактически на ней оставил. И… как видно зря. Зрачки Главы сузились, а на лицо опустилась чёрная тень.
        В одно мгновение он оказался возле своего нерадивого подчинённого, после чего рывком схватил того за горло и поднял над землёй. И без того безобразное лицо Джеральда скривилось от ужаса, а ноги беспорядочно задёргались в воздухе. Раздельно, медленно, максимально выделяя каждое слово, Зарэк спросил.
        - Что… здесь… произошло?! - яростно взревел он.
        - Понимаете… он… наёмник… Как стрела! Он… как бы это сказать… пробрался внутрь! Мы ничего не могли сделать, он слишком силён! - невпопад запищал Джеральд, тщетно пытаясь хоть немного ослабить держащие его руки-тиски.
        - А-а-а-а-ргх! Ты, бесполезный идиот! Ты понимаешь, что ты наделал?! - буквально испепелял его взглядом Зарэк. Всё, буквально всё, шло не по плану! - Чего встали? Все внутрь! За ними! - заорал он паладинам-фанатикам, после чего в общем потоке прямо с Джеральдом в руке исчез внутри портала.
        Тем временем внутри катакомб.
        - Что это за чертовщина?! Так и должно быть?! - Андрею приходилось буквально орать, чтобы Ирис могла его услышать.
        - Не знаю, я никогда тут не была! Отец тоже не особо-то и рассказывал! - отчаянно мотала головой она.
        - Оно и понятно почему! - воскликнул Андрей, всплеснув одной рукой. Другой он держался за выступ пещеры… или стены. Портал привёл их в пространство настолько большое, что было совершенно непонятно, куда их вообще занесло.
        Внутри было сумрачно и чувствовалась явственная тяга. Ветер дул с такой скоростью, что приходилось хвататься за стену. Он буквально сбивал с ног. Тяга несла пыль, и та, словно наждачка, скребла колонны и пол, из-за чего они как бы сточились за долгие года такого издевательства и теперь мало напоминали что-то рукотворное.
        Громадные опоры, торчащие то тут, то там, превратились в песочные часы или сосульки, перепиленные ветром. Зато было светло… В камень было вмуровано громадное колическво сияющих кристаллов. Вероятно, раньше они светили ярко голубым, почти белым, но сейчас выдавали лишь тёмно-синий, из-за чего местность вокруг напоминала загробный мир. А ещё что-то ярко светилось вдали, виднеясь даже сквозь тучи пыли.
        А ещё… в тумане несущегося песка и пыли что-то шевелилось. Что-то ползло вдоль поверхности земли, цепляясь за камни и плотно к ним прижимаясь. С удивительной скоростью эта штука доползла до новоприбывшей группы и оскалила гнилые полуобломанные зубы. На этом моменте Андрей услышал рядом знакомое безумное хихиканье. Кажется, с тех пор, как он третий раз подряд попал в катакомбы, Валик окончательно поехал кукухой. Он свернулся калачиком у стены с пустым взглядом и хохотал куда-то в пустоту. Его спутники могли лишь горестно вздохнуть.
        Присмотревшись, наёмник обнаружил, что фигурой, которой к ним подползала, был зомби, правда немного необычный. Всё его тело покрывали костяные наросты, похожие на щитки, а вместо пальцев были длиннющие когти, как у крота. Не теряя ни секунды, Андрей вызвал меч, чтобы расправиться с незваным гостем. Но не успел он что-то предпринять, как вскрикнувшая Ирис жахнула во врага громадной молнией. Прямо в центре туловища монстра образовалась горелая дыра, но тварь ничуть не смутилась, лишь начала ещё быстрее перебирать своими конечностями. В мгновение ока она достигла путников и раскрыла пасть, намереваясь ухватиться своими когтистыми ручищами и зубами впиться Андрею в ногу.
        - Не-не-не, спасибо! - воскликнул наёмник. Хотя он и контролировал бой, но выглядело это как-то уж слишком дико.
        В полутьме катакомб взмах его меча сверкнул стальным росчерком. Наёмник не стал включать зачарование, чтобы оружие не сияло лишний раз на открытой местности. После удара, голова твари отделилась от тела и её унесло ветром, будто гонимое на ветру перекати-поле. Только тогда Андрей смог выдохнуть.
        - Этот мертвец… так живо передвигается, - магичка с трудом проглотила сухой ком, стоявший в горле. Она очень боялась мертвецов. Даже истории про них пугали её до коликов.
        - Ирис! - обернулся к ней Андрей, - Хватит сверкать заклинаниями! Мы же на открытой местности! С этим клиентом я бы и так справился! - распинался он под безумное хихиканье Валика. Андрей смерил магичку негодующим взглядом, однако тут же внутренне смягчился. Кажется, ей невероятно страшно, но она всё равно держится. У него и самого была та же реакция, когда он впервые брал заказ на мертвяков. Правда, это было давно…
        - Извини, я немного перенервничала, - Ирис вымученно улыбнулась, но быстро взяла себя в руки, - Кстати, у меня есть заклинание, способное снизить нашу заметность. Всё, что в радиусе двадцати метров, будет скрыто на восемьдесят или более процентов, причём мы сможем передвигаться, и сокрытие не рассеется. Я придумал его сама после наших прошлых приключений, - внезапно выдала она, произнеся это самым самодовольным тоном, на какой была способна.
        - Было бы неплохо… - поражённо кивнул Андрей. Он даже забыл, за что её ругал. Эта девушка не переставала удивлять. Придумала заклинание… Она просто взяла и придумала новое заклинание! В таком опасном, со всех сторон открытом месте, кишащем непонятно чем, одна неосторожная битва может спровоцировать цепную реакцию непрерывных нападений. Мощное, да ещё и мобильное сокрытие пришлось бы ну очень кстати!
        Тем временем магичка сотворила, что хотела. Воздух вокруг задрожал и стал состоять словно из отдельных волокон. Это слегка ухудшило обзор, зато сами путники стали полупрозрачными, будто сделанными из мутного стекла. Если бы кто-то узрел эту картину, то решил, что наткнулся на группу привидений.
        - Как оно называется? - поражённо ахнул наёмник, рассматривая свои почти прозрачные руки. Теперь он, вместе со своими спутниками, просто идеально вписывался в местный загробный пейзаж.
        - Я ещё не придумала, - покачала головой магичка, - но у меня есть пара дельных идей. Например: Огибающая оптикополупроводящая область избирательного действия, - девушка с надеждой посмотрела на Андрея. Кажется, она очень гордилась этим названием.
        - Э-э-э-э… Понятно… Буду называть его Призрачной областью, - развёл руками Андрей. Он всё равно ничего не понял.
        - Призрачная область! Призрачная… - поражённая Ирис начала повторять эти слова, будто пробуя их на вкус. Кажется, ей приглянулась новая версия.
        - Нам надо уходить, пока никто не приполз на свет или не прыгнул сюда из портала, - предупредил своих спутников Андрей.
        Он был прав на все сто. Отбросив витание в облаках, магичка кивнула, после чего схватила потерянного Валика. Весь отряд, подгоняемый попутным ветром, будто группа кораблей пустыни, быстро исчез среди клубящейся пыли, двигаясь в сторону странного сияния. Ворон так и не объявился, как бы Андрей его не звал. Без жуткой птицы им пришлось положиться на интуицию. А она подсказывала, что нужно идти на свет.
        Спустя минуту после их ухода, портал начал светиться не переставая, и из него высыпали толпы паладинов и Зарэк с Джеральдом в руке. Бросив короткий взгляд на обезглавленное тело монстра Глава паладинов понял, что его конкуренты где-то близко. Следы уже занесло, Поэтому преследователи ринулись во все стороны в поисках группы Андрея. Самая большая группа отправилась вместе с Зарэком в сторону крупного источника свечения, видневшегося где-то вдали. Тоже пошли на свет.
        Спустя немного времени, Зарэк отпустил Джеральда.
        - У тебя есть последний шанс. Докажи мечом, что достоин моего прощения, и когда я добьюсь успеха, я вознагражу тебя, иначе ты пожалеешь, что родился на свет! - мрачно отчеканил Глава паладинов.
        - Р-разумеется! Мы быстро догоним Андрея, - торопливо уверил его Джеральд, держась за всё ещё ноющую от захвата глотку. Он был вне себя от счастья и готов сделать что угодно, ведь когда его схватили за горло он решил, что уже не коснётся земли живым.
        С боевым настроем паладины ринулись в поход. Зарэк шёл в гуще отряда, комфортно прокладывая путь сквозь песчаную бурю и прикрываясь от песка единственным оставшимся диском. Он нутром чуял, что его соперник где-то впереди, совсем недалеко. В это время его бывший советник рыл носом землю, возглавляя авангард. Он с красными глазами орал на подчинённых ему паладинов, призывая их двигаться вперёд как можно быстрее. Он был уверен, что с таким темпом он вскоре настигнет беглецов и получит прощение от Главы, либо первый приведёт отряд к странному свечению, которое, судя по всему, было центром гигантской области.
        Тем временем, Андрей и остальные тоже пробирались сквозь бурю. Раскинувшееся вокруг подземелье отличалось от предыдущего. Тут не было каких-то коридоров, отдельных комнат. Зато имелся один громадный зал. Если прошлое подземелье со своей темнотой и пещерными гусеницами на потолке напоминало космос, то это - потустороннюю пустыню, расположенную на другой планете. Кристаллы сверкали размытыми пятнами, песок образовывал подсвеченную синюю мглу, в которой то и дело что-то шевелилось, а титанические пеньки колонн, достигавшие десятков метров в ширину, напоминали Андрею пирамиды юга, которые он видел в своих странствиях.
        Вдруг сзади послышались многочисленные взрывы. Обернувшись, путники увидели далёкие росчерки молний, перемежающиеся огненными цветками взрывов и криками терзаемых котолюдей. Со временем их частота увеличивалась. Кажется, их преследователи наткнулись на орду местных обитателей. Такая толпа паладинов, а исходя из количества взрывов она была не маленькая, просто не могла никого не встретить, и чем больше происходило столкновений, тем более это было заметно, и тем больше тварей сбежится в ту сторону. Это было на руку Андрею и его спутникам. По пути в эту точку их группа, даже несмотря на сокрытие, успела пережить несколько очень неприятных встреч. Однако с тех пор, как началась вся эта какофония, бушующая сзади, продвигаться вперёд стало не в пример легче. Кажется, монстры со всего зала уползли именно туда: на рандеву поярче, да помасштабнее.
        В эту минуту взбешённый Зарэк со своими паладинами отбивался от толпы мертвяков, которые облепили их словно мухи, слетевшиеся на разлитый мёд. Когда он убивал, если можно так выразиться, одного зомбака, тут же приползало ещё пять. Неожиданно мелкие стычки переросли в яростное полномасштабное сражение. Среди паладинов начались потери.
        - Проклятье! - Ярился Глава Ордена, - Мелкие раздражающие мухи! - орал он, аннигилируя целые группы мерзких существ, но их становилось всё больше и больше.
        К нему подбежал окровавленный командир одного из отрядов.
        - Глава, их просто орды! Они напирают со всех сторон! Если так продолжится, нас просто задавят числом! Что нам делать?! - его глаза выражали явственную панику. Его отправил Джеральд, так-как сам он побоялся прийти и задать Главе этот вопрос.
        - Ускорить подход подкрепления из-за портала и продвигаться вперёд, - холодно зыркнул на него Зарэк, от чего по спине паладина пробежал холодный пот.
        - Но… потери будут огромные! Советник… то есть паладин Джеральд рекомендовал отступить назад и сузить фронт битвы! - попытался возразить тот, однако его грубо прервали.
        - Выполнять! Быстро! - Заорал на него Зарэк.
        Бедный командир паладинов побледнел, словно мука, и убежал прочь. Глаза Зарэка хранили леденящую отчуждённость, он и сам всё прекрасно понимал, но слишком многое стояло на кону. Он мог потерять армию, но не мог упустить ещё и этого Мудреца. Он должен опередить Андрея во что бы то ни стало! С некоторых пор, имя этого наёмника обернулось для него настоящей занозой.
        Спустя час вполне себе комфортного путешествия, в котором препятствием стал лишь ветер, да песок, группа Андрея добралась до источника свечения. Приблизившись, наёмник обнаружил, что данное место и было источником странного ветра. Весь воздух носился вокруг одной области, создавая беспокойные хаотичные течения и неся гигантскую энергию. В отличие от окружающей синей гаммы здесь царил густой красный цвет, и то, что виднелось в центре этого свечения, заставляло мурашки бегать по коже!
        Громадный тёмно-красный дракон около дюжины метров в высоту, состоящий из кровавых зазубренных костей и толстых сухожилий, которые заменяли ему внутренности и переплетались густой паутиной внутри остова чудища. В пустых глазницах монстра плясало тёмно-красное призрачное пламя. Яркое алое свечение создавало кровавый ореол, густо висящий в воздухе и наполняя его запахом крови. Всё это происходило под каменными небесами, льющими тёмно-синий свет из вмурованных в них громадных кристаллов. Всюду летал песок, создавая причудливые барханы, а вокруг дракона, стоя громадным кругом, высились гигантские пирамиды или… сточенные колонны. Зрелище было безмерно странным, жутким и одновременно завораживающим.
        - Вот он, последний из оставшихся древних Мудрецов, Драгонд! - прошептал Андрей, быстро прячась за ближайший бархан и припадая вместе со своими спутниками к земле. Нельзя было допустить, чтобы эта тварь их обнаружила, иначе их жизни могут оборваться, причём весьма скоротечно.
        Дракон, будто почувствовав, что рядом объявились посторонние, дёрнул громадной мордой и повернул её в сторону бархана. Ирис казалось, что взгляд существа поглощает её душу, и она застыла, так и не опустив голову.
        - Ниже! Прячься! - зашептал Андрей, силой заставляя её пригнуться.
        - Прости. Это слишком жутко! Мало нам обычных мертвецов, так теперь ещё и дракон-нежить! - магичке хотелось расплакаться. Если бы она знала, что внутри будет такое, то не стала бы напрашиваться в спутницы. Однако, как говориться: «взялся за гуж, не говори, что не дюж». Теперь ей оставалось лишь взять себя в руки и преодолеть страх.
        Внезапно что-то село ей на плечо.
        - А-а-а! - вскрикнула она, пытаясь сбросить эту неведомую штуку. Благо рёв песчаной бури поглотил этот вскрик.
        Глава 26: О том, что не все подземелья одинаково полезны, и о том, что общего между мумиями и коровами
        - И чего ты так меня боишься? Я всего лишь маленькая безобидная птичка, - трескуче хохотнул шестиглазый ворон.
        - Османтус! Ну наконец-то ты объявился, - облегчённо выдохнул Андрей.
        - Что, не знаете, что делать без моего мудрого руководства? - снова расхохоталась шестиглазая птица. Кажется, даже оставшись лишь бледным воплощением себя прежнего, древний Мудрец сохранил чувство юмора. Не всем оно, правда, пришлось по вкусу… Ирис так и вовсе сверлила птичку яростным взглядом хищницы, которую оскорбила её природная еда.
        - Ну, небольшой ликбез точно не повредит. У тебя есть мысли, что нам делать с этим? - Андрей кивнул в сторону Кровавого дракона-нежити.
        - С этим? - все шесть глаз ворона сузились, когда он увидел чудище, замершее в центре песчаного циклона, - С этим нам надо делать… ничего! - витиевато ответил он.
        - В смысле ничего? - теперь уже Ирис не выдержала и задала вопрос.
        - Мы что не туда пришли? Это не Мудрец? Я что-то ничего не понимаю, - Андрей был озадачен не меньше.
        - Это самый что ни на есть древний Мудрец, и пришли вы куда надо, что удивительно, - задумчиво протянул ворон. Его неторопливый говор наводил на мысль, что птице нравиться вводить своих слушателей в смятение.
        - Но? - продолжал допытываться Андрей.
        - Но не всё так просто! - заключил ворон, как отрезал, - Пока вы неспешно скакали по барханам, я разведал общую ситуацию в этом вертепе зла. Стоит помнить, что каждый из нас, Мудрецов, был величайшим человеком своего времени, знающим кучу разных трюков. Каждый по-своему пытался избежать своей печальной судьбы. И дружище Драгонд, кажется, обратился к самым запретным способам. Он практиковал некромагию, надеясь в смерти избежать биологических проблем и стать хотя бы личем, сохранив рассудок. Судя по тому, что я вижу, ничего у него не вышло. Модификация всё равно его извратила, причём даже сильнее, чем остальных. Печально, а какой был талант! - покачала головой птица.
        - Так у тебя есть идеи или нет?! - не выдержал Андрей.
        - Не кипятись. Пока тут всё осматривал, я кое что понял. Спокойствие - залог успеха, - всё так же спокойно декламировал ворон.
        - Ты… Что ты задумал? Может хватит и объяснишь уже по нормальному, иначе я всё сделаю по-своему! - сверлил его взглядом Андрей.
        - Хорошо-хорошо! - ворон вздохнул, - Я расскажу, но в вас нет ни дисциплины, ни умения подчиняться, ни способности выполнять приказы. Вы могли бы больше доверять такому древнему и благородному существу, как я. Ладно вот что: пока просто спрячьтесь и не высовывайтесь, а ещё… - ворон изложил свой план, после чего исчез.
        - Ворон! Чтоб тебя… - Андрею и остальным ничего не оставалось, кроме как последовать этому совету.
        Тем временем, звуки битвы приближались, постепенно затихая. Примерно через два часа потрёпанная армия паладинов добралась до места, где располагался дракон. Их путь был усеян трупами, причём трупами не только врагов. По грубым прикидкам Зарэка, его армия стала в два раза меньше. Зато, кажется, они истребили всех местных зомби под корень.
        - Задание выполнено, жду дальнейших инструкций, - бодро отрапортовал ему Джеральд. Теперь, когда нужно было докладывать об успехах, он явился лично.
        - Молодец, продолжай стараться, - кивнул ему Глава. Сейчас Зарэку было плевать на потери, главное, что они добрались сюда раньше, чем Мудрец исчез, - Начинайте развёртывание формаций, - властно приказал он.
        - Как прикажете, Глава! - радостный Джеральд убежал прочь. Зарэк готов был поспорить, что тот приложит максимум усилий. Вот она, сила страха. Истинная власть начинается именно с него.
        Вскоре формации были готовы. Пока шла их подготовка, один из отрядов отвлекал внимание дракона на себя. Сразу сотни паладинов спрятались за магическими щитами и принимали на себя его яростные атаки. Тёмно-красное море пламени лизало их защиту, отчего щиты лопались, словно мыльные пузыри. Паладины, лишённые защиты мгновенно обращались в пепел.
        - Вперёд, за вечную славу Ордена! Имя каждого из вас будет выгравировано на золотых стенах храма нашего господства! - доносился голос Джеральда, который стоял куда ближе, но тоже далеко позади спин своих бойцов и как мог старался, подбадривая их речами. Зарэк взирал на это с полным безразличием. Всё шло по его плану. Внутри он был рад лишь одному: что нигде не видел этого мерзкого наёмника, способного украсть его силу и великую судьбу.
        «Вероятно он заблудился и занимается какой-то ерундой, пока я обретаю могущество. Вот в чём разница между избранным судьбой и жалким выскочкой» - с насмешкой подумал он, стоя на бархане позади своей армии, словно адмирал, командующий армадой с мостика флагманского корабля. Его волосы трепал ветер, а алое свечение красило их седину в багровый.
        Сколько бы паладинов не убивал дракон, на их место тут же бросались новые. Вскоре формация была закончена, окружив чудище световой стеной. Тысячи паладинов-фанатиков в чёрных робах и капюшонах принялись читать мантры заклинания, посылая свою энергию, чтобы связать Мудреца. Тварь отчаянно билась, но какой бы сильной она не была, её тело уже оказалось внутри барьера и не могло из него выбраться.
        Пока одни фанатики сдерживали свою цель, другие уже оборудовали жертвенные точки, наполняя их громадным количеством магических трав. Когда они загорятся, выделиться столько энергии, что всё превратиться в один бушующий вихрь энергии, чистую квинтэссенцию силы. А формация не даст этой силе пропасть. Именно в этот момент надо не зевать и всё это поглощать. С этим планом в голове Зарэк уже переместился в особое место формации и смотрел, как разгорается зелёный пожар, как десятки тонн магических трав зарождают пламя его могущества. Его глаза светились предвкушением скорого триумфа. До становления богом оставался лишь один последний шаг!
        В это время Андрей всё так же сидел в засаде за песчаным холмом. Он понимал, что отдаёт инициативу врагу. При виде донельзя довольной рожи Зарэка хотелось чем-нибудь в него кинуть. Этот гад в мыслях уже прикарманил весь мир себе. Магичка, похожий на ходячий овощ Валик и сам ворон в это время ушли воплощать другую часть плана, так что Андрею не с кем было поделиться своими тревогами.
        И тревожился он не зря. План паладинов продвигался с чёткостью отлаженного механизма. Несмотря на огромные жертвы, Ордену удалось окружить и подавить громадного дракона. Заключённый в мощную формацию, питаемую тысячами экзальтированных фанатиков. Он лязгал зубами и изрыгал моря пламени, но всё было тщетно. Алые языки огня бушевали, будто шторм, накатывая волнами и разбиваясь огненными брызгами. Барьер формации дрожал, но бормотание исступлённых паладинов становилось лишь громче, а формация сжималась, пока не заперла чудище в одном месте.
        Вскоре тщетно корчащийся дракон со всех сторон был обложен магическими травами, расположенными в строгой системе. Чем-то это напоминало ритуальный костер на жертвоприношении какой-то безумной секты. Паладины в чёрных одеждах тем временем стали поджигать эти травы, не переставая подкидывать в стога ещё и ещё.
        Вскоре пламя разгорелось настолько сильно, что им пришлось отбежать, дабы самим не обратиться в пепел, а корчащийся дракон полностью утонул в огне. Неважно, изрыгает он огонь или нет. В зелёном магическом пожаре подобной мощи сгорит всё. Лишь Зарэк стоял максимально близко, закрывшись от жара своим прозрачным диском. Дико хохоча, он раскинул руки в стороны, будто приветствуя эти языки жертвенного огня, ведь тот станет его лестницей в бескрайние небеса величия!
        - Сила приди! Внемли мне! - дико заорал он.
        И сила ответила… Правда не так, как Глава паладинов ожидал.
        Внезапно земля под формацией задрожала. По ней прошла рябь, будто сам песок ожил. До этого Андрей никак не мог взять в толк, зачем ворон сказал ему спрятаться так далеко, но теперь он понял. Его глаза буквально чуть не выпали из орбит! Он увидел, как… гигантские пирамиды, окружавшие дракона и всю армию Зарэка, зашевелились! Они извивались, будто усики какого-то монстра.
        - Это… невозможно! - прохрипел наёмник. От волнения его горло сдавило, будто невидимой рукой.
        Но говори не говори, всё было именно так, и глаза никого не обманывали. Армия паладинов кричала в ужасе, а Зарэк стал бледнее мела, когда песок под их ногами внезапно начал проваливаться, уползая в громадную бездонную воронку. И даже ветер поменял направление, и более того, он усилился, начав затягивать вниз всех и вся вокруг.
        Паладины, пусть они и были закалёнными фанатиками с промытыми мозгами, визжали как голые бабы в бане, в которую ворвался подвыпивший мужик. Все они: и простые паладины, и Джеральд, и другие командиры, барахтались в воздухе, падая в необъятную пульсирующую глотку, покрытую мерзкими обратно растущими волосками. Каждый такой «волосок» меж тем представлял из себя трёхметровый острейший шип, покрытый скользкой слизью, и волнообразно шевелился, словно пропихивая еду дальше вниз. «Пирамиды», которые на самом деле оказались клыками этого земляного монстра, тоже двигались, будто ощупывая воздух. Но самой интересной вещью оказался дракон. Он не упал вниз. Когда костёр, сложенный фанатиками вокруг него, осыпался, вместе с мечтами, надеждами и всей армией Зарэка, дракон остался на месте, потому что был лишь приманкой - верхушкой языка, играющей над пастью ненасытной твари. Лишь бледный как мел Зарэк сумел улизнуть из этой западни, улепётывая куда-то на своём последнем оставшемся диске.
        Андрей наблюдал за этой сценой со смесью удовлетворения и сожаления одновременно. Вероятно, его земляк Джеральд не думал, что его ждёт подобный бесславный конец. Не думали и остальные паладины, но здесь вряд ли что-то можно было поделать. Эти ребята не стали бы его слушать, и уж тем более церемониться с ним. В этой гонке может быть лишь один победитель. Третьего просто не дано.
        Андрей горько покачал головой. Вероятно, ворон знал всё с самого начала, и именно поэтому не объяснил свой план в деталях. Чтобы никто не поддался чувствам, и не совершил какую-нибудь глупость. Внутри этой шестиглазой птицы прятался могучий интеллект, но в то же время какая-то жестокая почти механическая рациональность. Впрочем, Андрей не мог сказать, что смог бы придумать план лучше. Оставалось лишь выкинуть эти мысли прочь из головы.
        - Отлично! Вот теперь, самое время нападать! - эта самая птица как всегда неожиданно приземлилась Андрею на плечо, будто желая прервать поток его глупых самокопаний.
        - Ты имеешь ввиду, нападать на эту необъятную штуку? Интересно как?! - недоверчиво покосился на него вздрогнувший от неожиданности Андрей.
        - Не волнуйся, чем больше шкаф, тем громче падает! Слушай меня и не пропадёшь! - подмигнул ему сразу тремя глазами ворон.
        - Даже если так… Кстати, ты вернулся один, а где Ирис и этот… болезный, - не мог не поинтересоваться Андрей.
        - Да не волнуйся, там пустяки, они и сами справятся, чай не маленькие, - беззаботно отмахнулась чёрная птица.
        В это время внутри одного неприметного подземелья неподалёку.
        Стоило Ирис, вместе с Валиком ступить в каменную комнату, в центре которой стоял жуткий гроб с вырезанным на нём лицом, как позади громко грохнула толстенная каменная плита, перекрыв выход. В то же время по периметру комнаты стали открываться мрачные зёвы многочисленных ниш, из которых пахнуло затхлостью и каким-то тяжёлым антисептическим запахом. У Ирис просто ноги подкосились, когда она увидела, что внутри ниш находились замотанные в тканевые бинты мертвецы. Внезапно глаза всех мертвецов одновременно загорелись призрачным алым светом, и они с хрустом зашевелились, начав шустро выбираться из своих каменных гробов.
        - А-а-а-а-а-а-а-а-а-а-а-а! - заверещал Валик прямо над ухом у магички, чем вывел её из ступора. Хоть какая-то от него была польза. Ирис даже не стала возмущаться.
        - Отступаем в дальний конец комнаты! - дрожащим голосом бросила ему магичка, одновременно с этим создавая заклинание оледенения.
        Тут же температура в каменной камере понизилась, а на стенах и полу начала образовываться скользкая наледь. Везде, кроме области, где стояла магичка и трясущийся, как осиновый лист Валик.
        Это сработало. Толпа мертвяков, словно гора дров повалилась на пол, где образовала кучу малу, однако быстро сориентировалась и извиваясь или на четвереньках поползла в сторону своих целей. В это время Ирис жарила ползущих мумий молниями, стараясь испепелить монстров быстрее, чем они до неё доползут. Её грудь вздымалась в бешенном темпе, дыхание было прерывистым из-за дрожи, а глаза выражали полнейший ужас. Мерзкая ворона не говорила, что это будет так опасно. Если бы магичка не сориентировалась, обездвижив эту толпу, их бы уже разорвали в клочки и сожрали!
        - А м-мне ч-что д-делать? Хи-хи! - подал голос Валик. Кажется, шок под угрозой смерти выбил его из продолжительного ступора.
        - Вот держи, только быстрее! - Ирис материализовала из браслета и пихнула ему в руки небольшой рамострел, украшенный резьбой в виде пробитых стрелой сердечек. Это была дамская версия, которую ей подарил Виктор, сделанная в Ордене паладинов специально на заказ.
        Схватив дамский рамострел, Валик некоторое время не мог разобраться, что это за изобретение такое, но потом присоединился к яростному отстрелу. Каждый его выстрел приземлялся мимо, но взрывные магические болты имели областное действие и всё равно успешно выжигали напирающих на них мумий. К сожалению, вскоре болты кончились. Одновременно с этим у Ирис кончилась мана. Она спешно достала восстанавливающий эликсир, но дело это было не мгновенное. Перед ними как назло осталось ещё одна абсолютно целая мумия. С жутким воем эта тварь принялась гонять Ирис и Валика по всей комнате. Так они и кружились, дико вереща и поскальзываясь, словно коровы на льду, пока восстановленная мана не позволила Ирис отстрелить этой забинтованной жути ноги.
        Глава 27: Битва в пустой голове, потеря головы, эпичное сражение Ирис и хранителя сердца
        Тем временем возле громадной земляной твари.
        - Манекен этого старого хрыча ещё на ходу? Ведь так? - решил осведомиться ворон.
        - Да, но там энергии на один чих, далеко всё равно не улетим, - сразу решил прояснить Андрей, разводя руками.
        - Отлично, далеко и не надо. Нам надо попасть туда! - ворон указал крылом прямо в шипастую яму, вокруг которой пульсировали громадные жвала в форме заострённых пирамид.
        - Прыгнуть в рот этой твари? - кисло отозвался наёмник.
        - Что ты, я бы никогда с тобой так не поступил! В конце концов ты же мой носитель. Без тебя я исчезну! - хрипло рассмеялся ворон, взъерошив перья, - тебе надо всего лишь прыгнуть Драгонду рот, выбравшись оттуда в его мозг! - невинно заморгала птица.
        - Главное не выбраться оттуда естественным путём, - в голосе Андрея не было красок. План дико вдохновлял. Очень! Однако ворон был прав. Против такого исполина это был единственный шанс.
        Достав из браслета манекен Зарэка, Андрей оседлал его и с диким свистом в ушах рванул прямо в чудовищный зёв. Манекен неуверенно покачивался в воздухе, энергия подавалась с перебоями, словно вода по соломинке, хапнувшей воздуха из почти пустого стакана.
        Когда наёмник подлетел ближе, то во всех красках сумел рассмотреть открывшееся великолепие. Изо рта твари нестерпимо воняло, а от вида шевелящихся усиков Андрея и вовсе замутило, но он сдержался. У него, как у опытного наёмника, была стальная воля.
        - Правь вон к той складке на стенке глотки, - каркнул в ухо Андрею Ворон.
        - Надеюсь ты прав, - коротко ответил ему тот бледный, как мел.
        В момент, когда наёмник был почти на месте, манекен задрожал, будто в агонии и начал заваливаться в пике.
        - Давай же, лети! - взревел Андрей, отчаянно оттягивая руль «Зарэка» на себя. К сожалению, несчастная самоделка с КПД в один процент не могла выдать больше.
        - Проклятье! - выругался наёмник, после чего что есть силы оттолкнулся ногами от манекена, прыгнув в сторону складки на горле чудища, Благо лететь было недалеко. Прямо в полёте выхватив меч, он с размаху вонзил его в стенку глотки по самую рукоять и повис на нём прямо над бездной, наблюдая как манекен Зарэка со скорбным лицом и распростёртыми руками улетает во тьму.
        Нервно выдохнув, Андрей перевёл взгляд вверх. До нужного ему места было рукой подать. Легко подтянувшись, он проворно юркнул в один из дыхательных путей Драгонда. Благо тот был слишком громадным и не почувствовал вторжения, иначе один единственный чих унёс наёмника в совершенно не прекрасное далёко, хотя и тут был далеко не курорт.
        Место, где он оказался, напоминало пещеру, стенки которой были покрыты ярко красными пульсирующими прожилками. По этой пещере по колено в сочащейся слизи и в сиреневом тумане испарений Андрей пробирался всё дальше и дальше, пока не увидел место, которое немного отличалось от остальных.
        - Отлично! Это нюхательная область. Если прорубиться здесь, то можно легко добраться до мозга!
        - Мне уже чего-то нехорошо, можно без подробностей?! - попросил ворона Андрей, снова доставая меч, - «А в книгах герои спасают мир на белом коне в сияющих доспехах!» - скорбно подумал он.
        - Живее там копайся, эта тварь сейчас чихнёт! - впервые в голосе ворона проступило что-то похожее на ужас.
        - Да стараюсь я, как могу! Стараюсь! - раздражённо отмахнулся от птицы Андрей, буквально купаясь в пруду из слизи и крови. Он тоже чувствовал, как окружающее пространство начинает дрожать, будто готовясь ко вселенскому взрыву.
        - Быстрее, иначе всему конец! - буквально взвизгнул ворон.
        И в этот момент раздался чих! И весь окружающий мир содрогнулся! В последнюю секунду Андрей сумел пробиться сквозь преграду. Его, будто пинком, выбило в какое-то пространство. Сам ворон увернуться не успел. Потоком воздуха, выпущенном будто из пушки, его просто развоплотило в дым.
        Наверху, вернее в подземелье неподалёку, Ирис и Валик не смогли устоять на ногах. Вся каменная комната заходила ходуном, с потолка посыпалась пыль и каменная крошка.
        - Ч-ч-что э-это бы-было?! Хи-хи-хи! - дрожащим заикающимся голосом произнёс Валик.
        - Не знаю, но нам надо открыть этот саркофаг, - твёрдым голосом произнесла магичка, сверля взглядом громадный каменный гроб с вырезанным на крышке жутковатым лицом.
        - Но я-я-я не-не с-смогу с-сдвинуть кры-крышку, хи-хи! - замотал головой Валик.
        - Я тем более не смогу, - покачала головой Ирис, - Но я смогу её прорезать, вот в чём, а в заклинаниях, связанных с нагреванием, я точно достигла определённых высот, - кивнула она, после чего активировала Тление. Из её пальцев вырвалось что-то вроде лазера, который сфокусировался в одной точке на крышке гроба. Медленно, но верно камень начал нагреваться до красна, а потом и до оранжевого свечения. Во все стороны полетели искры.
        Тем временем внутри монстра.
        Андрей поражённо озирался по сторонам. Это место было небольшим и практически пустым. Всё, что здесь было - металлические штыри, уходящие в стены и сходившееся в одной точке, содержавшей ядро, диаметром около метра. По сравнению с масштабами комнаты, это было ничтожно мало. Да и вообще, кто бы мог подумать, что у такого громадного монстра такие маленькие мозги?
        - Это черепная коробка Драгонда. Тут довольно пусто. Я не удивлён, учитывая то, как бездарно этот олух пытался решить свою проблему, - ворон снова, как всегда неожиданно, появился на плече у наёмника.
        - Ты не погиб! - обрадованно воскликнул Андрей. Он уже было думал, что окажется совсем один в этом странном, жутком и мерзком местечке.
        - Разумеется нет, я не исчезну так просто, пока жив мой носитель. Кроме того, кто поможет тебе спасти мир? - хрипло, но гордо каркнула птица, хитро прищурившись тремя парами красных зрачков.
        - Я так понимаю, мне нужно просто разбомбить это ядро, и тогда я сумею уничтожить эту громадину и поглотить её силу. И тогда всё будут спасены, - произнёс Андрей, приближаясь к центру комнаты, где сходились все металлические штыри.
        Внезапно за его спиной раздался шум, наёмник лишь рефлекторно успел активировать кольцо щита. С яркой вспышкой громадная молния разбилась об его поверхность.
        - Так вот значит, как ты решил обдурить меня, мальчишка! Но не смотри с высока на тех, кто пожил дольше. У них есть жизненный опыт, и они могут тебя удивить, причём когда совсем не ждёшь! - произнёс Зарэк, с прищуром глядя на закрывшегося щитом Андрея и мозговое ядро последнего Мудреца, возле которого тот стоял.
        - Вы не вовремя, уважаемый Глава паладинов, - холодно поприветствовал его Андрей. Атака была очень подлой, направленной в спину и произведена с молниеносностью опытного убийцы. Это должно было сработать в девяносто девяти случаях из ста, но не сейчас, и не против Андрея, искуснейшего бойца и опытного наёмника.
        - Ты сильнее и быстрее, чем я думал. Поглощение древних сил тонизирует, особенно вас, молодых, - Зарэк уже достал свой длинный и тонкий меч. Андрей не мог не подивиться изяществу и красоте этого оружия. Кроме того, его хозяин производил впечатление мастера клинка. Наёмник догадался об этом по малейшим движениям рук и ног своего оппонента, раскованному, но одновременно мощному хвату, грамотной позе и выверенному выбору позиции, - Может решим всё без этой магической мишуры? Пусть благородная сталь изберёт достойного, укажет, кому стать богом, а кому кануть в небытие. Что скажешь? Только не говори, что боишься проиграть старику, - насмешливо бросил Глава паладинов.
        - Разумеется, я тоже за честность, - кивнул Андрей, доставая свой меч, сделанный для него Ирис.
        Увидев эту неказистую рухлядь, Зарэк лишь снисходительно усмехнулся.
        - Начнём же! - рявкнул он.
        Вопреки заявлениям о магической мишуре, его меч вспыхнул яркими кровавыми узорами. В темноте, царящей внутри черепной коробки последнего Мудреца, он оставлял яркие полосы во время своего движения. Андрей тоже активировал свой меч. От его лезвия послышался тонкий свист, а на поверхности проступили яркие белые нити.
        Противники быстро обменялись несколькими молниеносными ударами, от которых Андрей был в ужасе. Несколько раз кроваво красное лезвие срезало прядь волос прямо с его чёлки, а одно ухо так и вовсе чуть не оказалось отрублено. И это при том, что у противника была сильно повреждена левая рука! Зарэк в свою очередь тоже был неприятно поражён. Он рассчитывал покончить с сопляком первым же ударом. Уж в чём, а во владении мечом его не могли превзойти ещё с юности, и неважно как он фехтовал: двумя руками или одной. Никогда ещё не находилось для него достойных соперников в битве на мечах. Однако этот наёмник не только успешно противостоял его атакам, но в один момент чуть не снёс ему голову! С той секунды Глава паладинов стал нападать куда осторожнее. Он быстро разорвал дистанцию.
        - Умри! - взревел он, в тот момент, когда его полупрозрачный диск обрушился на его противника сверху плашмя, словно многотонный пресс. Этой неожиданной атакой Зарэк хотел прихлопнуть это надоедливое насекомое, посмевшее встать на его пути.
        Однако его противник тоже владел древним артефактом. На пальце Андрея сверкнуло кольцо, мигом возведя над его головой купол, который упёрся своим круглым основанием в пол комнаты. Два артефакта столкнулись, купол вдавился в пол на метр, после чего остановился, сдержав удар. Яростный диск Зарэка бессильно встал на месте, дрожа от нагрузки, но ничего не мог сделать, однако Глава паладинов не успокоился.
        - Да сдохни ты уже! - ярился он, создавая громадный огнешар и швыряя его в обездвиженного спрятавшегося под куполом противника. Шар взорвался с такой силой, что всю черепную коробку затрясло, а монстр, внезапно почувствовал головную боль и беспокойно зашевелился, ворочая своё исполинское тело. К несчастью для него, сделать он уже ничего не мог.
        Тем временем, огнешары появлялись и взрывались один за другим. Барьер Андрея таял прямо на глазах.
        - Ещё чуть-чуть, ещё немного! - бормотал Зарэк с покрасневшими от напряжения глазами. Победа была почти в его кармане, и тогда он…
        - Ворон давай! - внезапно закричал Андрей.
        Внезапно жуткая чёрная шестиглазая птица появилась у Главы Ордена паладинов на плече. Из её клюва вырвался громкий скребущий звук. Этот звук проник в уши и сознание увлекшегося нападением и не ожидавшего такого Зарэка. Его глаза потухли, а диск потерял силу, перестав давить на щит его противника. Совершив всё это, ворон сразу ослаб и развеялся прямо в воздухе, потеряв силы. Больше он в этом бою не помощник.
        Боясь упустить эту возможность, Андрей метнулся вперёд с мечом в руке. Его противник был явно сильнее его. Это может быть единственный шанс на победу.
        «Только бы не очухался, только бы успеть!» - думал он. Этот план он успел быстро обсудить с вороном, пока Зарэк продвигал свою пламенную речь о благородном поединке, правил которого сам же придерживаться и не стал.
        Андрей тоже с самого начала понимал, что всё это не более, чем фарс. Он летел вперёд, как стрела, рассчитывая застать своего противника врасплох, однако в самый последний момент глаза Зарэка прояснились. В них мелькнула мгновенная реакция и даже насмешка. Два разноцветных клинка вновь схлестнулись в темноте, во все стороны брызнули искры. Причём клинок Зарэка прошёл по хитрой траектории, и вонзился Андрею в плечо, пронзив его насквозь.
        - Вот и всё, тебе не побе… - глаза Зарэка удивлённо расширились, когда он скосил взгляд на ручку простого охотничьего ножа, торчавшего из его шеи. Этот нож был зажат в хвосте Андрея.
        - Я тоже умею удивлять, - хрипло произнёс Андрей, тяжело дыша и морщась от боли, затем с резким взмахом меча он снёс своему противнику голову.
        Та покатилась, расплёскиваясь взмахами седых волос, пока не остановилась. По иронии судьбы, последнее, что видела голова Зарэка было таким близким, но таким недостижимым ядром Мудреца Драгонда. Андрей лишь вздохнул. Думается, Глава паладинов и подумать не мог, что проиграет, потеряв голову внутри головы монстра, которого хотел убить.
        Кряхтя от боли в плече, наёмник побрёл к ядру. Вокруг него поблёскивало едва видное силовое поле.
        В этот самый момент в подземелье с гробом Ирис прорезала отверстие в его крышке. С гулом часть каменной преграды рухнула внутрь, открыв мумию какого-то мертвеца. Едва в гроб хлынул воздух, мумия, до этого просто покоящаяся внутри, яростно взревела и зашевелилась в полости гроба, будто личинка в своей норе. Однако она видимо не ожидала, что гроб будет открыт так… Изначально задумывалось, что нарушитель откроет крышку, и на него выскочит мумия, которая была в десять раз страшнее всех предыдущих. Однако что-то пошло не так. Крышка осталась на месте. Лишь когтистая рука высунулась наружу, в пытке нащупать того, кто посмел нарушить покой её владельца.
        - Мамочки! - воскликнула Ирис, одновременно с Валиком. Причём, ещё неясно, кто кричал громче. Девушка быстро нащупала припрятанную в браслете гибридную магическую бомбу и ловко зашвырнула в гроб. Внутри грохнул гулкий взрыв. Оторванная рука плюхнулась на землю, а в гробу всё затихло. Но для верности Ирис кинула туда ещё две такие же бомбы.
        - Ворон говорил уничтожить сердце некроманта, хранящееся в другом теле. Надеюсь получилось, - пробормотала она.
        В этом момент внутри головы Драгонда несколько раз моргнул и пропал барьер вокруг его ядра. Тварь тут же почувствовала, что что-то было не так, но было уже поздно.
        - На этом всё, - произнёс Андрей, вонзая свой меч прямо в центр ядра. Тот вошёл внутрь, как в масло, после чего из него вырвалось яркое сияние, окружающий мир задрожал от исполинской силы рёва, а потом всё вокруг затопил синий огонь. Он образовал одну бушующую воронку, которая вращалась вокруг наёмника, будто торнадо. От гула дрожало всё вокруг, но Андрей не чувствовал физического дискомфорта, скорее даже наоборот. Однако, на этот раз что-то было не так.
        Глава 28: Про манию величия и прочий нормальный такой бред
        Когда Андрей победил Мудреца Османтуса, он не чувствовал такого пьянящего чувства, такого наплыва колоссальной энергии, будто вся мощь и жизненная сила хочет ринуться в одну точку, стоил лишь пожелать. Словно он может опустошить всё сущее, стоит лишь протянуть руку… И взять. Наёмник замер в недоумении. В душе зрело нехорошее предчувствие.
        - Какой же ты нерешительный. Ты ведь уже всё понял, - внезапно рядом появился ворон.
        Он сел на пол, и вдруг его силуэт начал размываться, резко изламываться и увеличиваться, превращаясь в высокую тень. Это смотрелось настолько жутко и противоестественно, что Андрей невольно отпрянул на пару шагов назад. В это время тень завершила своё преображение. Очертаниями она была похожа на котолюда, но не имела кошачьих ушей, а вместо лица у неё была жуткая маска в форме вороньего черепа, в глазницах которой плясали синие огни.
        - Ты! Так это был не сон! Кто ты такой на самом деле? Что мы только что наделали? Отвечай! - Андрей встревоженно хмурился. Ситуация выглядела всё подозрительнее.
        От этих слов фигура в вороньей маске звонко расхохоталась. Её голос больше не был похож на карканье, скорее он звучал, как голос молодого и полного сил юноши. Вот только холода и внутренней жестокости в нём хватило бы на дюжину видавших виды старцев.
        - Сразу хочу кое что прояснить, так как сам ты ничего не помнишь. Никаких «нас» нет. Есть лишь я, и только я. А ты выполнил свою задачу, мой наивный инструмент, поэтому возвращайся в то же состояние, в котором я тебя и нашёл.
        Внезапно, наёмник почувствовал, что энергия, циркулирующая внутри него, ему не принадлежит. С громким хлопком его рёбра с правой стороны взорвались, причём с ювелирной точностью, именно так, чтобы не разлететься, а лишь разломать кости.
        - А-а-а! - не ожидавший такого Андрей скорчился от нестерпимой боли, но это было не всё.
        - Ты думал это твоя сила? Неверно! Это всегда была моя сила! - ворон сверлил своего носителя жутким неотступным взглядом.
        Следом взорвалась ключица наёмника, не в силах сдержать крик, он снова глухо зарычал, яростно глядя на чёртову птицу.
        - Ты, мерзкий подлец! - захрипел он, не в силах это остановить.
        Ворон будто не слышал его.
        - Ты думал это твоя жизнь? Неверно, эту жизнь дал тебе я! Всё, что у тебя есть, дал тебе я! Логично, что теперь всё, что есть у тебя - моё! - с этими словами ворона у Андрея взорвалась и сломалась левая нога, и наконец… шея. Но наёмник всё ещё был жив, хоть и оказался парализован.
        - Ты безумец, - слабо, но яростно прохрипел он. Его сердце сжималось от осознания, что он, пусть и неосознанно, помог свершиться чему-то ужасному. Тем не менее, кажется, всё с самого начала было предопределено. Его, ничего не знающего, шаг за шагом подталкивали к этому моменту.
        - Дам тебе один последний урок. Знаешь, что нужно делать, когда тебе в руки попадает что-то ценное? - всё так же холодно отчеканил ворон, - Забирать! Причём всё, до последней капли! - дико и даже как-то безумно взревел он. В ту же секунду воронка синего огня, бушующая вокруг, превратилась во что-то наподобие дерева с неисчислимым количеством ветвей. Мириады этих ветвей рванули во все стороны. Они стали выискивать котолюдей и мгновенно прикрепляться к ним. Они нашли и ещё живых паладинов, которые барахтались в желудке у Драгонда, и магичку с Валиком, запертых в подземелье. Ирис как раз почти разрезала плиту, перекрывающую выход. В поиске новых жертв щупальца полетели дальше, находя наёмников, бредущих по болотным пустошам, котолюдей в фортах. Когда такое щупальце молниеносно присасывалось к голове очередного котолюда, тот сразу же терял сознание, его сила и жизнь начинали перетекать в синее дерево, а из него в ворона, который сел на землю и закрыл глаза, становясь всё сильнее и сильнее.
        - Ты и есть третий Мудрец, - печально прохрипел Андрей, не в силах что-либо сделать.
        - А ты догадливый, но я не третий Мудрец. Я Кощей, Глава Совета, и тот, кто станет богом этого мира! - гордо произнесла фигура в маске ворона. Кощей чувствовал, как паладины неподалёку, до которых он дотянулся первыми, высыхают на глазах, превращаясь в скелеты, а потом и вовсе в пыль. Андрей тоже это чувствовал.
        - Ты добился абсолютной власти, зачем ты всех убиваешь? Ты мог бы править ими, оставить котолюдей в живых. К чему это всё?! - в глазах наёмника застыла пустота. Он не понимал, что послужило причиной такой холодной жестокости.
        - Ты не понимаешь, - покачал головой Кощей, - Люди, котолюди. Неважно. Когда они достигают определённой точки развития, то уничтожают сами себя. Есть лишь один способ спасти жизнь - создать единственное абсолютно могучее существо, способное к бесконечному существованию. Если не с кем воевать, то и нет воин. Если не с кем спорить, то и нет споров. Если некого ненавидеть, то нет ненависти. Всё, что больше одного - это уже безмозглое стадо, неуправляемое, неконтролируемое, заражённое недоверием друг к другу. Если ты не ударишь в спину, в спину ударят тебя. Не станешь подлецом - проиграешь. Я всего лишь победил, а теперь создаю мировую справедливость и вечный мир. Но ты, скорее всего, не понял ни слова из того, что я тебе сказал, - равнодушно произнёс Кощей, всё так же сидя с закрытыми глазами и впитывая энергию и жизнь. Его аура на глазах становилась всё мощнее и мощнее.
        - Я понял! - Андрей скорбно засмеялся, - Понял, что у мира и жизни нет шансов, причём именно тогда, когда они порождают кого-то, вроде тебя. Ты безумец, поглощающий жизнь ради жизни. В чём твой интерес? Ради чего всё это, если ты погубил весь азарт, всю мотивацию развития? Ты станешь камнем, холодной недвижимой глыбой, вечно одиноко летящей в пустоте! Ты думаешь, что спас жизнь, но ты ошибаешься! Ты сам давно мёртв!
        - Заткнись! Твоего мнения никто не спрашивал! - впервые тень в маске ворона вышла из себя. С резким свистом одно из щупалец прикрепилось к голове Андрея и он потерял сознание.
        Где-то, непонятно где…
        Как обычно Валик проснулся в Мятне. Он открыл окно, сел в лодку и поплыл на работу. Он работал вышибалой в баре. Вокруг стоял туман, ползущий над поверхностью воды. Валик гордился своей лодкой. Она была настоящей живой черепахой. Эта мирная зверюга была настолько большой, что на её панцире могли разместиться полдюжины человек. Кроме-того она сама гребла вперёд. Тем не менее, Валик всё равно помогал ей веслом.
        Проплывая мимо соседей, он обнаружил, что их дом начал сползать в воду. Сейчас вокруг него стояла громадная толпа, и все сосредоточенно пытались вытолкнуть его из воды. Домашние гуси были впряжены в длинную вереницу и старательно помогали. Их клин взлетел, пытаясь утянуть строение хоть чуть-чуть выше.
        На это Валик лишь скептически покачал головой. Неужели не понятно, что так дом ни за что не вытащить? Неужели нельзя просто сделать дом легче? Если облегчить брёвна и доски, то дом сам выплывет. Главное не перестараться, иначе можно улететь в небеса, а это было бы страшно.
        Впрочем, соседи не сильно переживали по поводу своей незадачи. Седая бабка, жена соседа, плавала вокруг брасом и умоляла своих домашних оставить всё, как есть, мол она разведёт в зале цветник из лотосов, и всем будет хорошо, а они ничего не понимают.
        На этом моменте глаз Валика задёргался. Он понял, что что-то было не так, но не сумел ухватить, что именно, поэтому выбросил эту мысль из головы.
        Приплыв к в бар, он как обычно хлопнул по лысине хозяина бара, отчего уши того затрепетали. Тот хлопнул Валика в ответ и дружелюбно расхохотался.
        - Иди, помогай алкашам медитировать, вышибай из них всю дурь! Ты в этом лучший! - с этими словами хозяин бара полез в погреб. В последнее время там развелось множество мышей. Кто же их переловит, если не он? Хочешь сделать что-то хорошо, сделай это сам!
        - Погреб… Но город затоплен. Там же должна быть вода… - Валик осёкся, не понимая, что происходит, потом хлопнул себя по лбу, вспомнив, что в погребе была только водка и вино. Никакой воды. С лёгким сердцем он пошёл в главный зал.
        Там все были на рогах. Громадные рога лосей были привязаны к подошвам завсегдатаев. Они ходили на них, как на ходулях. Это позволяло не замочить ноги, потому что в баре всюду была вода.
        - Откуда вода в баре? - снова недоумевал Валик. Он начал подозревать, что сошёл с ума или с миром что-то не так. Но всё никак не мог уловить, что именно было странно. Вроде всё как обычно… Но почему вода там, где должна быть водка?
        Как раз сейчас в баре был гость из далёких мест. Суровый наёмник по имени Андрей. Валик вспомнил, что у того была кличка «Суровый». Он был на рогах более всех прочих. Если под другими алкашами виднелись максимум парочка рогов, то под Андреем их был целый ворох. С мрачным видом потерявшего всё что можно котолюда он пил стакан за стаканом, увеличивая и без того громадную гору рогов.
        - Добрый день, - ядовито улыбнулся ему Валик. Он повидал много таких фруктов. Когда они только приходили в бар, то все были такими же - потерянными душами, но здесь, в баре, их быстро приучали к трезвости.
        - Это место, где вы можете перестать ходить на рогах, и я вам помогу, уважаемый новый клиент! - улыбнулся Валик, доставая свою булаву. По какой-то непонятной причине данная ситуация доставляла ему несказанное удовольствие.
        - У ваз плохоу бар, тут сли-ик-шком многа выпиуки, Я хо-о-ел забытса, но мье стало тойко хужэ, - невнятно пробубнил новый клиент. Он достал из пространственного браслета лыко, но так и не стал его вязать, а просто бессильно уронил его в воду.
        - Очень плохо, я выбью из вас эту дурь. Вы знаете, сколько денег мы вам должны, за то, что вы пьёте в баре? В месте, где должны избавляться от этой мерзкой напасти! - взъярился Валик, доставая кошелёк. Тут он понял, что с какой-то радости должен отдавать свои деньги. По его спине пробежал холодный пот, - Тут что-то не так! Это должно быть ошибка! - в ужасе прошептал он.
        - Чего ты ждёшь? Отдавай их уже! Скорее! - как назло рядом возник хозяин бара. Он принялся сверлить Валика строгим взглядом. Эта гневная тирада привлекла внимание завсегдатаев. Они окружили Валика плотным кольцом и начали орать.
        - Отдавай! Отдавай! Отдавай!
        Эхо этого жуткого хора отдавалось у Валика в голове. Он понял, что что-то не так. Мир сошёл с ума! Внезапно он начал подмечать и другие странности. Вода, рога, погреб, дом, гуси, лыко, деньги…
        - У меня нет денег! - уверенно огрызнулся он, пряча кошелёк как можно дальше.
        - Ты должен расплатиться с клиентом. Отдавай свой дом! - заорал ему в лицо хозяин бара.
        - Хорошо-хорошо! - не в силах выносить этот бред, Валик схватил Андрея, вместе с его рогами, и поволок к своей черепахе, после чего как можно быстрее поплыл прочь от этого места. Он вспомнил всё. Он понял, что там, в другом мире часто ходил по подземельям и с непривычки немного спятил. А потом к нему прилипло странная синяя нить. С ужасом он осознал, что эта нить всё ещё к нему прикреплена! И по ней вытекает его жизненная сила. Такую же нить он увидел и на голове у Андрея, а вдалеке, на громадной чёрной горе, возвышалось исполинское дерево, раскинувшее ветви во все стороны света. Его тоненькие длиннющие веточки и были этими синими нитями.
        - Должно быть всё это бред моего воображения. Я почему-то без сознания и брежу. Может я под действием проклятия? И как быть со всем этим? Если ничего не предпринять, я скоро помру! - с ужасом понял он.
        Валик попытался оторвать нить. Та не поддавалась, сколько бы сил он не прикладывал.
        - Точно! - внезапно воскликнул он, - Андрей дико силён. Уж он-то сможет их разорвать!
        Он принялся тормошить Андрея.
        - Андрюха, дело дрянь! Очнись! - заорал он в лицо своего напарника. Пусть они и не очень ладили, но пройдя через все свои испытания, наломав кучу дров, совершив предательство и сделав громадное количество других ошибок, Валик понял, что этот наивный по жизни добряк был единственным, кто по-настоящему хорошо к нему относился. Он никогда его не предавал и всегда искренне хотел помочь. Единственный котолюд, от которого Валика не тошнило в этом сером и жестоком мире.
        - Я тьебую пгадалжения банкета! Ик! - отмахнулся от него Андрей. Внезапно в его руке материализовался стакан с водкой. Наёмник намеревался его выпить.
        - А ну стой! - схватил его за руку Валик.
        Началась борьба. Наёмник был гораздо сильнее, поэтому Валик не мог его победить, но сумел добиться того, что водка расплескалась. Теперь её нельзя было употребить.
        - Зачем ты мне мешаешь! Я не хочу ничего чувствовать! Я всех подвёл! Из-за меня все умрут! - внезапно в глаза Андрея вернулась ясность, но не воля к борьбе. Он обхватил голову руками, в то время, как гора рогов под ним с хрустом обратилась в пыль.
        - Андрюха, я, конечно, не сильно в курсе, что тут происходит, и почему всё катится к чертям собачьим, но ты не такой парень, чтобы так просто сдаться! Это я трус, которого ты таскал с собой в ущерб собственному карману и нервам! Соберись! Что бы там ни было, и где бы мы ни были, корень того что происходит на той горе! Ты что, хочешь, чтобы та девчонка тоже погибла?! - Валик не отставал, продолжая трясти скорчившегося Андрея за плечи.
        Внезапно на словах про «ту девчёнку» Андрей вздрогнул и выпрямился.
        - Ирис! Она тоже погибнет, если ничего не сделать! - его глаза пронзила нить стальной решимости, - Моя жизнь принадлежит тебе, Кощей? Моя сила принадлежит тебе, дружочек? Не пори чушь! Хватит мнить себя богом, слизняк! Моя жизнь принадлежит лишь мне. А если мне и нужен бог, то не такой, который требует во имя себя умирать! - с этими словами он схватился за синюю нить и начал тянуть, одновременно с этим поток в ней прервался, а потом и вовсе пошёл вспять. Вскоре целое море энергии вошло в тело Андрея, после чего нить не выдержала и взорвалась. Не теряя времени, Андрей сделал то же самое и с нитью Валика, с той лишь разницей, что та не исчезла, однако движение энергии по ней замерло.
        Глава 29: Последняя по списку, но не по значению, финальная часть книги про наёмника, который наполовину кот, наполовину человек. Ну и прочий бардак в сознании, который не лечится)))
        - Кажется… Ты снова в порядке. Что теперь, дружище? - произнёс Валик, потирая место, где находилась нить. Хотя она и не исчезла, самочувствие котолюда стало намного лучше.
        - Теперь я выбью подлую душонку из этого психопата! Я спасу всех, пока ещё не поздно! - с этими словами Андрей достал из браслета манекен Зарэка, который неизвестно как там оказался, после чего мигом оседлал его и, словно молния, полетел к чёрной горе. Валик провожал его полным надежды взглядом. В конце концов, когда за дело берётся Андрей, всё - тушите свет враги! Он верил в него.
        В этот момент изломанное тело Андрея, лежавшее в реальном мире рядом с Кощеем перестало превращаться в скелет. Вместо этого оно стало синим огнём и мгновенно всосалось в голову тени в вороньей маске. Глаза Главы древних Мудрецов тут же раздражённо распахнулись.
        - Ах ты, мелкая неугомонная пакость! Хочешь поиграть?! Это и есть тот сраный азарт, о котором ты говорил?! Наивный глупец, не желающий лёгкой смерти, я сокрушу тебя! - прошипел сквозь стиснутые зубы он, после чего снова сомкнул веки.
        В это время в мире грёз Андрей подлетал к чёрной горе. Вокруг высоченной вершины клубились густые тёмно-фиолетовые тучи, временами раскалываемые вспышками молний, от звука грома которых содрогался воздух и сам гора. На вершине кручи возвышался громадный каменный храм, подпираемый одинаковыми шестигранными колоннами. На нем не было никаких украшений, никаких изображений живых существ, лишь холодная и выверенная геометрия идеальных, но безжизненных граней, над которыми висела гнетущая аура необоримой силы.
        Не сомневаясь ни секунды и не испытывая и тени страха, Андрей влетел во врата мрачной цитадели. Внутри не было ничего, кроме высокого трона, состоящего из синего огня. Его высокая спинка уходила в отверстие в крыше храма и ветвилось на те самые синие нити. На самом троне абсолютно ровно, будто каменная статуя, сидел юнец без хвоста, со странными ушами, идеальным лицом и в золотой короне, выполненной из острых ровных металлических шипов. Позади трона стояла одинокая статуя, изображавшая того самого юнца, гордо взирающего в неизвестные дали. Вероятно, в его распланированное до мелочей и абсолютно предсказуемое будущее.
        Внезапно глаза оригинала, сидящего на троне, распахнулись. Из них вырвались две громадные молнии, которые ударили прямо в Андрея. Но… испепелить наёмника одним лишь взглядом не получилось. Вокруг него ярко засиял щит, вырвавшийся из кольца, и этот щит был невероятно мощным.
        - Это лишь приветствие, готовься погрузиться в кошмар наяву, - бесстрастно произнёс Кощей.
        Вдруг вокруг него материализовались сотни стальных шипов, которые полетели прямо в Андрея. Увидев этот смертоносный рой, наёмник хотел увернуться. Часть шипов пролетело мимо, часть отразил щит, но часть прошла сквозь защиту. Андрей яростно закричал, глядя на шипы, и те просто… отлетели, будто от пинка, и вонзились статуе в пах.
        - Что это было? Я просто крикнул, чтобы эти шипы шли куда подальше… И они вонзились туда… - в глазах наёмника сверкнул свет озарения. Андрей понял, что в отличие от других обитателей мира грёз, он сам может на него влиять.
        Брови Кощея напротив нахмурились, кажется, он не ожидал, что его гость так быстро схватит суть. Взмахом руки он создал вокруг Андрея море пламени, но оно тут же погасло, поглощённое ещё большим морем воды.
        - Не радуйся раньше времени. Я ждал тебя, мелкий комарик, - медленно и словно бы отстранённо проговорил Кощей, поднимаясь с трона, - Я знаю всё о тебе, знаю, чего ты боишься. Ты боишься потерять близких. Вот в чём твоя слабость. До твоих родителей я ещё не добрался, но скоро доберусь, а пока у меня есть она! - с этими словами Кощей потянул за одну из синих нитей, и в его руках оказалась Ирис. Она словно бы спала, но этот сон был беспокойным. Синяя пульсирующая нить вонзилась девушке в висок. Она походила на длинную алчную пиявку.
        - Позволь мне себя убить, и я оставлю в живых её, твоих близких и родных. Они будут служить мне в новом мире. Из уважения к тебе, я потерплю их присутствие. Иначе, умрёте все! - глаза юноши сверкнули расчётливой жестокостью.
        В это время в реальном мире.
        В северных катакомбах происходило что-то странное. Когда Ярослав сюда добрался, все основные действующие лица уже были внутри. Ему и отряду магов пришлось спешить на всех парах, но это было непросто. Подлый Зарэк самоуничтожил свой диск, а вместе с ним и летающий ковёр Ярослава, вместе с несколькими летательными артефактами Гильдии Магов. Клятый старикан оказался очень искусным, особенно в плане подлого побега. Из-за этого вся ударная группа магов безнадёжно опоздала к началу основных событий.
        Но и этого будто было мало. Стоило им попасть внутрь катакомб, началась в какая-то чертовщина. Сперва пропал вечный ветер, который окружал хозяина этого подземелья - алого дракона-нежить, а потом все вокруг Ярослава получили чудовищный ментальный удар, и будто мешки повалились на песок. Лишь сам Глава ордена сумел остановить мерзкую синюю нить, которая словно алчный синий червь-паразит распласталась по поверхности его щита, который Ярослав успел активировать в последнее мгновение. И даже сейчас он сдерживал атаки этой дряни с крайним трудом.
        Его спутники оказались не столь удачливы. Попытки привести их в чувства не увенчались успехом. Стиснув зубы и думая о дочери, Ярослав в очередной раз достал яблочко по блюдечку. С помощью этого магического устройства он всегда мог найти того, на ком было следящее заклинание. А оно висело на Ирис с младенчества, а также периодически обновлялось и улучшалось. Уж кого-кого, а свою дочь он найдёт даже в недрах земли и толщах океана.
        Вскоре устройство привело его к неприметному входу в подземелье.
        - Подземелье в подземелье. Опять она забилась в самое опасное место в Мегакратере! Ну за что мне такое наказание! - с нескрываемым беспокойством пробормотал он.
        Немного побродив внутри, он обнаружил перекрытый плитой ход. В течение пары минут он распилил плиту, после чего ворвался в комнату с саркофагом, и тут же заметил свою дочь, лежавшую на полу. К её виску присосалась мерзкая синяя гадость в виде нити. Очевидно было, что это паразитическое заклинание, вводящее жертву в забытьё и крадущее её жизнь.
        - Ирис, прости меня! - он залился горючими отцовскими слезами, - Сначала я продал тебя ради двух миллионов и якобы мира и сотрудничества, отправив на свадьбу в семью этого старого мошенника, а теперь ты попала такую беду в этом богом забытом месте! Не будь я Ярослав, величайший из магов современности, если не спасу тебя! - с этими словами он принялся сооружать вокруг Ирис сложное защитное начертание.
        Было ясно, что просто так эту синюю нить не разорвать. Лишь спустя четверть часа он устало смахнул пот с лица, после чего начал бормотать заклинание активации, одновременно создавая сложную структуру руками. Вскоре начертание вокруг лежащей на земле Ирис засветилось. Лицо Ярослава побледнело от чудовищного усилия, как вдруг, нить, прикреплённая к его дочери с тонким дребезжащим звуком порвалась! Не мешкая ни минуты, Ярослав схватил Ирис, поместив внутрь своего щита, и понёс прочь. Теперь в его щит пыталось проникнуть уже две нити, но сделать они ничего не могли.
        В это время в мире грёз.
        После произнесения своей угрожающей речи, бесстрастная маска на лице Кощея вдруг треснула. Он так идеально угрожал Андрею. Он видел смятение на лице его главного оппонента, и уже предвкушал, как тот униженно сдастся и позволит себя убить, как вдруг… Девушка, его главный аргумент в переговорах, которую он крепко держал за шею, пропала!
        В следующий момент его лицо потемнело, а выражение наёмника, который тоже почувствовал, что произошло, озарила ехидная ухмылка.
        - Осечечка вышла, Ваше благородие! С такими могучими и пафосными ребятами это случается! - ехидно расхохотался он. Сделано это было больше для того, чтобы вывести противника из душевного равновесия. Андрей не питал больших надежд на этот примитивный ход. Однако…
        - Ах вы мерзкие прыгучие блохи! Хватит бестолково мельтешить, и умрите уже! - внезапно взревел Кошей. Его идеальное лицо безобразно исказилось, а глаза налились кровью, кажется он всё же вышел из себя. Главе древних Мудрецов уже осточертели эти мелкие срывы, он решил подавить Андрея в прямом бою, используя всю мощь мира грёз.
        Внезапно он стал видоизменяться и расти, его тело превратилось в уродливого паука с головой ворона. У головы ворона было шесть глаз. Открыв безобразный клюв, чудище выплюнуло целое море едкой кислоты. Тут же Андрей вызвал ветер, который превратился в торнадо и запихнул кислоту обратно в глотку паука-ворона.
        В ответ на это паук взорвался, превратившись в тысячи мелких пауков. Они, словно рой накинулись на Андрея со всех сторон. Не мешкая ни секунды наёмник окружил себя морем пламени, и пауки начали гореть, дико визжа и метаясь по залу, пока не превратились в настоящие летающие огнешары, причём громадной величины, которые вновь рванули к цели.
        Глядя на это Андрей взлетел в воздух верхом на манекене Зарэка, но огнешары словно чувствовали где их цель и рванули следом за ним. За миг до того, как они взорвались об его тело и превратили его в горящую труху, Андрей создал камни портала. Те возникли прямо в воздухе, после чего начали падать вниз, но вёрткий наёмник всё же успел активировать портал и ускользнуть. Сотни огнешаров размером с дом взорвались в месте, где он только-что находился, и превратили портал в прах.
        В это время Андрей в дальнем конце храма окружил себя Сферой невидимости. Внутри этой сферы он увидел Кощея. Оказывается, Глава Мудрецов всё это время и пальцем не пошевелил. Он невидимый преспокойно сидел на троне, а за него воевал его магический клон, который и превратился в огнешары, чтобы самоуничтожиться, вместе с Андреем. Если бы не внутреннее видение Сферы невидимости, которое распознаёт чужие сокрытия, наёмник так и воевал бы с тенью, ничего не подозревая!
        Андрей уже хотел ответить на любезность и внезапно атаковать из собственного сокрытия, но тут настоящий Кощей повернул к нему голову.
        - Я тебя вижу, глупец! Не забывай, кто придумал это заклинание! - взревел он, после чего область пространства, где был Андрей, просто взорвалась, но… там тоже был лишь клон Андрея.
        - Ах ты бесстыдная копирка! Хватит уже ускользать! - разъярился Кощей. Этот казавшийся пустяковым бой начинал его бесить. Его оппонент оказался быстрообучаемым, сообразительным и гораздым на выдумки гвоздём в заднице Главы древних Мудрецов, что создавало немало проблем в этом месте. В мире грёз, имеется ввиду. Будь это реальный мир, Андрей не имел бы и шанса, но наёмник был нужен ворону для начала ритуала. А потом всё пошло не по плану…
        Внезапно глаза Кощея расширились, и он спрыгнул с трона, когда прямо перед ним из ниоткуда возник меч, который чуть не продырявил ему голову.
        - Сокрытие в движении! - поражённо пробормотал он, после чего тоже исчез. В следующую секунду он начал озираться вокруг в поисках врага, но вокруг было пусто. Очевидно наёмник покинул храм и выжидал время для атаки.
        - Не хочешь выходить на честный бой?! Это тебя не спасёт! - глаза Кощея блеснули безумием, он вылетел из храма и развёл руки в стороны. Весь мир задрожал. Земля стала видоизменяться. Из неё проросли гигантские ползучие лианы. Они пили моря и черпали энергию для роста из магмы. Растения начали прощупывать каждую пядь земли и воздуха. Скоро они заполонили всё и вся. Весь мир стал одним непролазным лесом многокилометровой высоты. Лианы были в воде, даже в толще земли. С такими темпами, куда бы не делся Андрей, они его всё равно найдут.
        Внезапно всю землю накрыла громадная жуткая тень. Рот Кощея раскрылся, будто шкатулка, а глаза стали с чайные блюдца, когда он увидел, как Селена, до этого преспокойно плывущая в небесах начала падать на землю.
        - Сумасшедший идиот! Ты же уничтожишь весь мир грёз, и нас с тобой в том числе! - заорал Кощей, - А главное меня! - добавил он испуганным надтреснутым фальцетом.
        Рванув к Селене, он начал отчаянно тормозить её падение. Прямо из земли вырвалась толстенная колонна, шириной в сотни гор, состоящая из идеального атомарного материала высочайшей прочности. Основание колонны раскинулось громадной сетью прочностных балок и плоских площадных опор, покрывших миллионы квадратных километров суши. Такая же сложнейшая конструкция упёрлась с падающую на землю планету. Суша прогнулась, словно плёнка, но не проломилась и выдержала. Луна остановилась в небесах, став похожей на настоящий фонарь. Теперь у неё даже ножка есть.
        Кощей тяжело дышал, сам не веря, что всё получилось. Этот проект, который он выдумал в пожарном режиме, отнял у него много ментальных сил. Юное лицо Главы древних мудрецов покрыла испарина.
        - Аж ты скотина! Откуда ты взял столько кинетической энергии, чтобы стронуть луну?! - взвыл он. Кощею было невдомёк, что наёмник понятия не имел, что такое энергия, тем более какая-то там кинетическая, и почему нельзя так легко стронуть Селену с её орбиты и свалить на землю. Он просто её пнул!
        Внезапно над всей землёй разнёсся голос Андрея. Даже горы дрожали от громкости этих слов.
        - Ты думаешь, это ты знаешь обо мне всё?! Это я знаю, твой страх! Ты боишься за свою драгоценную шкуру, вот в чём твоя слабость! Пока ты её спасал, я кое что сделал! - зло расхохотался наёмник.
        В следующую секунду Кощей увидел, что его трон начал гореть. Синие нити начали уничтожаться одна за другой! Впервые его лицо перекосилось от истинного животного ужаса, - Нет-нет-нет! Ты, больной идиот! Из этих нитей можно черпать бескрайнюю силу, неужели ты этого не понимаешь?! Не вздумай их трогать?! - с этим восклицанием он мигом окатил трон тоннами воды, но это не помогало. Огонь невиданной мощи возник в самом скоплении нитей, в самой сердцевине. Они выгорали изнутри, будто там зажёгся маленький Гелиос. Взглянув на солнце, Кощею показалось, что у того и правда недостаёт небольшого кусочка.
        - Не-е-е-е-е-ет! Остановись, не делай этого! - что есть мочи заорал Кощей. Он воплотился в копье из энергии и тоже влетел в глубь скопления нитей, где сцепился с обжигающей силой Гелиоса, которая стремительно их уничтожала, - Идиот, если ты разрушишь этот трон, мир грёз рассеется вместе с нами обоими! Мы погибнем! Сила, великая цель, безграничные возможности: всё это будет потеряно! Я согласен править вместе с тобой пополам! - Теперь он не радовался, что выбрал себе такого носителя. Этот гад оказался не только слишком сообразительным, но и слишком отчаянным, бескорыстным, жертвенным и справедливым. Таких личностей Кощей ненавидел больше всего, - Сто-о-ой! - отчаянно ревел Кощей, тщетно пытаясь остановить Андрея, но было уже поздно. С яркой вспышкой, похожей на Большой взрыв при зарождении вселенной, мир грёз взорвался, превращаясь в облако синего пламени.
        Год спустя. Мегакратер. Столица государства Кошарэс.
        В замке самой главной Гильдии страны было уютно и светло. Толпы магов сновали по коридорам. Молодые котолюди, новые ученики, как и раньше, отрабатывали заклинания на полигонах. В городе, как и прежде, кипела жизнь.
        Исчезновение Гильдии паладинов год назад наделало много шума. Семьи, стоявшие за этой Гильдией, потеряли всё своё влияние. Произошёл крупный переполох, но Гильдия магов быстро подхватила освободившиеся бразды правления, и постепенно всё устаканилось. В общем и целом, мир был в порядке и двигался дальше, к новым, возможно не таким фатальным путям.
        Магичка Ирис всё же вышла замуж, хотя и говорила, что её интересует только наука.
        - Эй, Андрей, как ты думаешь, что мне сегодня одеть? - спросила она, показывая бывшему наёмнику, а теперь Советнику её отца, два очень идущих ей платья.
        - Одень любое, ты прекрасна в каждом из них, - ответил ей тот.
        - Как это любое, тебе что всё равно? - обиженно надулась Ирис.
        «Елки!» - мысленно чертыхнулся Андрей. Он ведь сказал правду. Его жена отлично смотрелась абсолютно во всём, но честный ответ без задней мысли почему-то её обидел.
        «Время включать дипломатию!» - подумал про себя бывший наёмник, - Конечно синее, вот именно оно, и никакое другое. Оно очень подходит к… паласу в комнате!
        ВСЁ!

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к