Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.


Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / AUАБВГ / Андреев Николай / Победитель: " №13 Шестой Уровень Инстинкт Убийцы " - читать онлайн

Сохранить .
Шестой уровень. Инстинкт убийцы. Николай Юрьевич Андреев
        Победитель #13 Он бесправный раб, он знаменитый гладиатор, он отчаянный наемник. Он - изгой, отвергнувший и Свет, и Тьму. Его хотят убить многие. Выбора нет. Чтобы выжить, нужно сражаться. Часто его спасает лишь инстинкт. Инстинкт убийцы...
        Андреев Николай
        Победитель
        Инстинкт убийцы
        Карта Империи.
        Глава 1. Следствие.
        По роскошным дворцовым апартаментам нервно прохаживалась высокая красивая женщина лет сорока пяти. Длинные рыжевато-каштановые волосы, прямой нос, крупные карие глаза, плавная, мягкая линия подбородка. На ней изящное, облегающее платье изумрудного цвета.
        Несмотря на возраст, фигура у Октавии Торнвил просто идеальная. Мужчины обычно провожают графиню долгим, пристальным взглядом. Создавая правительницу Сириуса, природа была необычайно щедра. Под стать ей и дочери. Эвис и Лана затмевают своей красотой все сирианское общество.
        Тяжело вздохнув, женщина подошла к столу, наполнила бокал вином. Надо успокоиться. Теперь уже ничего не изменишь. Тучи давно сгущались над браком старшей дочери. Болезнь Эвис прогрессировала, отношения с мужем не складывались. Октавия боялась, что Дейл потребует развода.
        Финал этой истории оказался куда плачевнее. Юного герцога заколол на дуэли пьяный приятель. Глупая, банальная ссора. Такой развязки Торнвил никак не ожидала. Формально закон не нарушен, но попробуй, объясни это Берду Видогу. Владыка Плайда придет в ярость, когда узнает о случившемся. Убит его сын, прямой наследник по мужской линии. Ужасная трагедия…
        Раздался осторожный стук в дверь. В проеме появилась огромная фигура крензера. Вид у Аклина устрашающий. Квадратное лицо, абсолютно лысый череп, широкий расплющенный нос, массивный подбородок. С левой стороны из-под рубашки торчит ороговелый нарост.
        - Ваше высочество, майор Хейвил, - доложил мутант.
        - Наконец-то, - выдохнула графиня. - Пропусти…
        Телохранитель прекрасно знает, что маркиз любовник Октавии, однако никаких послаблений ему не делает. Инструкции должны соблюдаться неукоснительно. Безопасность правительницы гораздо важнее ее временных пристрастий. Фавориты часто меняются, а Аклин и его крензеры остаются.
        В помещение вошел крепкий смуглокожий мужчина лет сорока. Короткие темные волосы, прямой нос, волевой, идеально выбритый подбородок. Форма на майоре сидит безупречно. Он, как всегда, строен, подтянут, импозантен.
        - Грег, где ты был? - воскликнула Торвнил. - У меня важное неотложное дело. Нужен твой совет.
        - Простите, ваше высочество, - официально ответил Хейвил. - Я приводил себя порядок. На улице ужасная жара.
        Графиня небрежно махнула рукой телохранителю. Мутант тут же покинул ее апартаменты. Взглянув на подчиненных, Аклин вытер пот со лба и негромко спросил:
        - Гравитационный катер готов к вылету?
        - Да, - сказал один из крензеров. - Горги уже возле машины.
        - Отлично, - произнес начальник личной охраны Октавии. - Будьте предельно внимательны. Сейчас нельзя ничего исключать. Нам опять придется иметь дело с наемниками.
        Как только дверь за Аклином закрылась, женщина поставила на стол бокал, приблизилась к майору и обняла его за шею. Через мгновение она слилась с ним в страстном поцелуе. Даже в такой ситуации мужчине надо напоминать о своих чувствах. Любовь требует постоянной подпитки. Маркиз слегка отстранился и тихо проговорил:
        - Что случилось в Клоссене?
        Торнвил отступила на шаг, разочарованно покачала головой и после паузы сказала:
        - Там проблема. Большая проблема. Дейл Видог решил навесить жену. Но прилетел не один, а с товарищами. Все, разумеется, были пьяны. Вспыхнула ссора. Молодые люди взялись за шпаги…
        - Дуэль? - уточнил Грег.
        - Дуэль, - подтвердила Октавия. - И этот безмозглый болван Флеквил заколол Дейла.
        - Грейс? Грейс Флеквил? - произнес майор. - Тот, что дрался в Алессандрии?
        - Он самый, - женщина пригубила вино. - Жаль мерзавца в столице Плайда не прикончили. Живучий оказался, выкарабкался…
        - Берд Видог уже знает? - спросил Хейвил.
        - Нет еще, - ответила графиня. - Я ждала тебя.
        - Герцог будет в бешенстве, - проговорил офицер. - Убит его единственный сын. Этот досадный инцидент может привести к крайне негативным последствиям. Под угрозой наш военный союз с Плайдом.
        - Инцидент, - повторила Торнвил. - Не очень удачная формулировка. Берд назовет все произошедшее хладнокровным, безжалостным убийством.
        - Его сына никто не заставлял участвовать в дуэли, - возразил Грег. - В конце концов, можем привлечь Грейса к суду. Хотя задача непростая. Барон Флеквил сразу устроит скандал в Сенате. Каждый дворянин имеет право защищать свою честь. Нас обвинят в сведении счетов.
        - Мне наплевать на барона. Я бы так и сделала, - горько усмехнулась женщина. - Беда в том, что Грейс тоже мертв. Негодяй бросился на Эвис, она закричала. Вбежавший наемник застрелил Флеквила.
        - Проклятье! - выругался майор. - А где были их приятели?
        - В другом зале, - сказала Октавия.
        - То есть, свидетелей поединка нет, - констатировал Хейвил.
        - Только Эвис, - проговорила графиня.
        - Проблема действительно серьезная, - произнес маркиз. - Все это очень похоже на тщательно спланированное покушение. Уединенный замок, пьяный юноша, дуэль… Как в старых любовных романах.
        - Тут не до любви, - Торнвил грустно вздохнула. - Нужно как-то убедить герцога, что произошел несчастный случай.
        - Во-первых, максимально открытое следствие, - сказал Грег. - Пригласи плайдцев. Во-вторых, достойная версия для прессы. Например, авария гравитационного катера. И, в-третьих, десятидневный траур. Страна должна скорбеть по Дейлу Видогу.
        - Неплохо, - заметила женщина. - Так и поступим. А сейчас самое сложное…
        Она подошла к пульту, нажала на кнопку и громко проговорила:
        - Экстренный сеанс связи с правителем Плайда.
        - Ваше высочество, - откликнулся адъютант, - в Алессандрии поздняя ночь.
        - Не имеет значения, - жестко отреагировала Октавия.
        - Слушаюсь! - отчеканил офицер.
        Ждать пришлось минут двадцать. Но вот экран голографа вспыхнул, и Торнвил увидела Видога. Серый повседневный костюм, рубашка с расстегнутым воротом, заспанное лицо. Берд сел на край стола и раздраженно произнес:
        - Надеюсь, графиня, у вас была весьма веская причина меня разбудить.
        Владыка Плайда даже не поздоровался. Он довольно часто пренебрегал правилами этикета. Особенно в последнее время, после неудачи в системе Алционы.
        - Герцог, у меня очень неприятная новость, - сказала женщина.
        - Что еще стряслось? - пробурчал Видог.
        - Ваш сын Дейл погиб, - проговорила Октавия.
        - То есть как погиб? - взревел Видог, подаваясь вперед. - Когда, где?
        - Сегодня, около двух часов назад, - ответила Торнвил. - Он полетел в клоссенский замок к жене. Там поссорился с приятелем Грейсом Флеквилом. Барон заколол его на дуэли.
        - Что за бред вы несете? - прорычал герцог. - Не верю ни единому вашему слову. Это подлое, коварное убийство. Точно так же вы расправились с собственным мужем. Подослали опытного, профессионального фехтовальщика…
        От гнева лицо эстерианца побагровело, на скулах заиграли желваки, на шее запульсировала вена. Видог резко дернул ворот рубашки, оторвав несколько пуговиц. Ему катастрофически не хватало воздуха. Если бы он мог, то накинулся бы на женщину и задушил ее. К счастью, их разделяли сто двадцать парсек.
        - Попрошу без оскорблений, - стараясь сохранять спокойствие, произнесла графиня. - Ваш сын был далеко не ангелом. Постоянные выезды на охоту, ночные клубы, пьяные оргии…
        - Что здесь такого? - парировал Берд. - Обычная жизнь молодого человека.
        - Ничего, - сказала Октавия. - Он сам выбрал себе компанию. Барон Флеквил прилетел в Клоссен вместе с ним. И я не виновата, что все Видоги столь вспыльчивы. Не нужно было Дейлу хвататься за шпагу.
        - Вам, женщинам, этого не понять, - презрительно поцедил сквозь зубы герцог. - Честь превыше жизни.
        - Вот он и заплатил жизнью за одну, неосторожно брошенную фразу, - проговорила Торнвил.
        - Я требую отдать мне мерзавца, убившего сына, - произнес Берд.
        - Как пожелаете, - пожала плечами графиня, - но Грейс Флеквил тоже мертв.
        - Замели следы, - зловеще усмехнулся Видог. - Устранили исполнителя заказа.
        - Герцог, я понимаю ваше горе, но мое терпение не беспредельно! - вскипела Октавия. - Подумайте, зачем мне убивать вашего сына? На плайдский трон ни я, ни мои дочери не претендуют. Это ужасная, чудовищная глупость. Два пьяных молодых человека решили выяснить отношения. Несчастный случай. Дуэли на Асконе и Эстере такое же обычное явление, как и на Алане. Был честный поединок. Дейлу не повезло…
        - Пустая болтовня, - Берд поднялся, достал из стола бутылку вина, наполнил бокал до краев и залпом его осушил. - Кто прикончил барона?
        - Наемник, охранявший Эвис, - ответила Торнвил. - Он прибежал на ее крик. Грейс совершенно обезумел…
        - Свидетели есть? - уточнил Видог.
        - Нет, - честно сказала графиня. - Я проведу тщательное расследование. В Клоссен со мной отправится группа экспертов-криминалистов. Будут допрошены и Эвис, и приятели Дейла, и офицеры службы безопасности. Место происшествия опечатано. Если хотите, можете прислать своего представителя из посольства. Он получит полный доступ ко всем документам. Я не намерена ничего скрывать.
        - Отлично, - проговорил герцог. - Такой вариант меня устраивает. Что вы собираетесь сообщить прессе?
        - Авария гравитационного катера, - произнесла Октавия. - Подберем разбитую машину, доставим ее в Клоссен. Достоверность я гарантирую.
        - А журналисты не раскопают правду? - поинтересовался Берд. - В деле замешены десятки людей: дворяне, охрана, наемники, обслуживающий персонал. Заткнуть всем рот нелегко. Утечка информации неизбежна.
        - Не волнуйтесь, никто не проронит ни слова, - сказала Торнвил. - Я умею решать подобные проблемы. Через час с официальным заявлением выступит руководитель моей администрации. Он сообщит жителям страны о десятидневном трауре.
        Видог осушил второй бокал. Его глаза неестественно заблестели. В какой-то момент герцог даже покачнулся. Это страшный удар для правителя Плайда. Однако, надо отдать должное Берду, держался он великолепно.
        - После окончания следствия тело Дейла переправьте на Эстеру, - скорбно сказал герцог. - Мой сын будет погребен в фамильном склепе рода Видогов.
        - Разумеется, - проговорила женщина.
        Берд нажал на кнопку, и экран погас. Владыка Плайда сел в кресло, откинулся на спинку и громко, истошно закричал. По щекам герцога текли скупые мужские слезы. Схватив бутылку, Видог с силой швырнул ее в стену. Она разбилась на мелкие осколки. На полу образовалась красновато-бурая лужа, похожая на кровь. И в этом был какой-то страшный символизм.
        Взвыв от горя и отчаяния, Берд уткнулся головой в стол. Его плечи содрогались от рыданий. Высокомерный, тщеславный, амбициозный глупец! Герцог хотел объять необъятное. Мечтал заполучить императорский трон. Поднял мятеж, уничтожил династию Храбровых, высадил десант на Асконе. И что в итоге? Распавшееся на части государство, мертвая система планетарной защиты и поражение у Алционы.
        Видог породнился с Октавией Торнвил, заключил с сирианским графством военный союз. Он строил планы, рассчитывал объединить две страны, потому и отправил Дейла на Алан. И вот результат: единственный сын убит на дуэли. Так, во всяком случае, утверждает Октавия Торнвил.
        Лгать ей действительно нет смысла. Власти графини ничего не угрожало. Смерть Дейла не выгодна правительнице Сириуса. Зачем ей осложнять отношения с Бердом? Но разве герцогу от этого легче? Будь проклят тот день, когда он решил женить сына на Эвис Торнвил. Слишком, слишком дорогая плата за допущенную ошибку. Нельзя было выпускать наследника престола из поля зрения.
        А ведь тогда Видогу казалось, что он поступает правильно. Гениальный политический ход. Берд рассчитывал держать руку на пульсе сирианской общественной жизни. Дворцовые интриги, тайные замыслы графини, связи с оппозиционными членами Сената… Увы, Дейл не справился с этой сложной миссией. Он был молод, неопытен, и, как справедливо подметила Октавия, чересчур вспыльчив. Сын крайне болезненно реагировал на резкие, грубоватые реплики оппонентов.
        Герцог достал из стола вторую бутылку, снова наполнил бокал. Берд женился довольно поздно. Графиня Яслогская особого впечатления на него не произвела. Тихая, блеклая, невзрачная. Полная противоположность герцога. Но, когда речь идет о политических браках, на такие мелочи внимания не обращают. Через год Алина родила дочь. Это был еще один повод для разочарования. Дейл появился на свет только спустя шесть лет. Берд вздохнул с облегчением. Род Видогов получил наследника престола.
        Любил ли герцог сына? Конечно. Другой вопрос, что характер у Берда жесткий, строгий, неэмоциональный. Свои чувства, привязанности Видог не демонстрировал. Дейла он всегда держал на определенной дистанции. Таков был его образ жизни, таково было его восприятие мира. Могущественный правитель Плайда не мог позволить себе человеческих слабостей. Герцог ни на шаг не отступал от выбранной линии поведения. Для подданных Берд Видог холодный, бесстрастный небожитель.
        Сегодня тщательно выстроенный мир рухнул. Цель, к которой так стремился герцог, оказалась призрачной, иллюзорной. Даже если Видог взойдет на императорский трон, кому он его передаст? Этому жалкому ничтожеству барону Вистейлу, мужу Элизы? Внук еще слишком мал и не скоро достигнет совершеннолетия. Но самое ужасное, что Берд уже никогда не обнимет сына, не поговорит с ним по душам. Время упущено. Свой шанс герцог не использовал.
        Видог глотнул вина, горько усмехнулся. Неприятно осознавать, что ты неудачник. Берду шестьдесят четыре, большая часть жизни позади. Чего он добился? Убил заклятого врага и захватил его планету. Вот и все! Двадцать лет борьбы за власть прошли впустую. Великие планы, надежды рассыпались в прах.
        Судьба не была благосклонна к герцогу. За каждым успехом следовала неудача. Видог научился преодолевать трудности и невзгоды. Сломать его еще никому не удавалось. Этот удар застал Берда врасплох. Подобного поворота событий герцог никак не ожидал. Новость была убийственной. Разум наотрез отказывался верить в то, что Дейл мертв.
        Несколько секунд Октавия смотрела на погасший экран голографа. Видог отключил его как-то внезапно. Впрочем, это неудивительно. Графиня хорошо помнила свое состояние, когда ей доложили, что среди развалин дворца на Велии тело Ланы не обнаружено. Пережить гибель детей нелегко.
        - Я думала, герцог отреагирует гораздо жестче, - заметила Торнвил. - Вспышка гнева длилась недолго.
        - Это лишь первый акт драмы, - произнес Хейвил. - Скоро Видог отойдет от шока. Если у него возникнут хоть малейшие подозрения, серьезные неприятности нам гарантированы.
        - Значит, подозрений возникнуть не должно! - парировала женщина. - Возлагаю на тебя руководство следствием.
        - Ваше высочество, я офицер звездного флота, а не криминалист, - возразил майор. - Я не специалист в данной области.
        - Тебе и не нужно быть специалистом, - сказала Октавия. - Главное, правильно расставить акценты. Ты умеешь разговаривать с людьми. В присутствии представителя Плайда никаких альтернативных версий!
        - Слушаюсь! - недовольно пробурчал Грег.
        Спорить с графиней бесполезно. Она настроена решительно. Ни на кого другого, Торнвил положиться не может. Взглянув на часы, женщина произнесла:
        - Вылетаем через сорок минут. Соответствующие распоряжения я уже отдала.
        - Вам следует переодеться, - посоветовал маркиз. - Что-нибудь строгое, неяркое…
        - Конечно, - улыбнулась Октавия.
        Едва уловимым жестом графиня скинула платье и осталась в нижнем белье. Взяв Хейвила за руку, она томно прошептала:
        - Я очень скучала по тебе. Ты совсем забыл обо мне.
        - Ваше высочество, времени мало, - произнес майор, отчетливо понимая, к чему клонит Торнвил.
        - Его вполне достаточно, - сказала женщина.
        Гравитационный катер оторвался от земли и быстро набрал высоту. В салоне летательного аппарата кроме правительницы Сириуса и маркиза Хейвила два крензера, отряд горгов, группа следователей и сотрудник плайдского посольства. На вид ему около сорока. Смуглая кожа, темные волосы, крючковатый нос, заостренный подбородок. Взгляд жесткий, проницательный.
        В том, что он эстерианец и офицер разведки, Грег не сомневался ни секунды. Имя и фамилия соответствующие - Дункан Окринвил. Разумеется, в его присутствии о дуэли Дейла Видога и Грейса Флеквила никто не говорил. Впрочем, криминалисты ничего и не знают. Их вызвали во дворец, не посвятив в детали предстоящего дела.
        Перелет занял почти четыре часа. Клоссен располагался на востоке от Фланкии. Разница во времени существенная. Когда катер опустился на посадочную площадку замка, здесь уже была поздняя ночь. Во всех окнах здания горел свет. Графиню встречали три офицера службы безопасности.
        - Капитан Дюран, руководитель группы наблюдения, - представился высокий русоволосый аланец лет тридцати.
        - Это вы мне докладывали о случившемся, - констатировала Октавия.
        - Так точно, - отчеканил капитан. - Полковник Укрвил исключил посредников и обеспечил прямую линию связи.
        - Вы выполнили мой приказ? - спросила Торнвил.
        - Периметр полностью закрыт, замок изолирован от внешнего мира, ни один человек здание не покидал, - произнес Дюран.
        - А телексы? - вмешался маркиз.
        - Изъяты, - сказал офицер. - Все люди предупреждены об ответственности за разглашение тайны. Кроме того, мы поставили помехи. Обычный сигнал не пробьется. Единственный вариант - проджер.
        - Хорошая работа, капитан, - похвалила графиня.
        После интимной близости с Грегом настроение у Октавии заметно улучшилось. Чего она, собственно говоря, переживает? В конце концов, погиб не ее сын, а Берда Видога. И, если честно, Дейл сам во всем виноват. Хейвил прав, никто не заставлял его браться за шпагу. Гордыня - тяжкий грех.
        Торнвил направилась к замку. За ней двинулись крензеры и следователи. Горги оцепили посадочную площадку. Теперь из Клоссена без личного разрешения правительницы Сириуса не улетит ни один катер.
        В рыцарском замке царила удивительная тишина. Приятели Грейса и Дейла сидели молча, низко опустив головы. На столе бокалы с вином, полупустые бутылки, тарелки с едой. Молодые люди растеряны и напуганы. Их очередное развлечение завершилось ужасной трагедией. За прошедшие семь часов они успели поспать, но до конца так и не протрезвели. В глазах странная, неестественная мутность. Веселились «охотники» от души. Тут же, возле стены, застыли телохранители Дейла и Эвис.
        Графиня взглянула на мутантов и жестко проговорила:
        - А вы где были во время дуэли? Почему оставили герцога одного?
        - Он запретил нам подниматься на второй этаж, ваше высочество, - ответил крепкий, коренастый крензер. - Мы не посмели ослушаться.
        Выяснять детали Октавия не стала. Мутанты беззаветно преданы Торнвил, готовы умереть за нее, но особым умом не отличаются. Могут сболтнуть что-нибудь лишнее. Обстоятельства поединка очень туманны, действовать надо предельно осторожно. Женщина неторопливо поднималась по лестнице. Вскоре вся процессия достигла тренажерного зала. В полутемной нише графиня заметила наемника. На солдате было полное боевое снаряжение: бронежилет, защитный шлем, подсумки с гранатами и запасными энергоблоками, на плече лазерный карабин.
        - Я ничего не менял, - произнес Дюран. - Посты наемников на тех же местах.
        - Вы правильно сделали, - сказала графиня. - Эксперты должны четко представлять картину происшествия.
        Первым в помещение, где был убит Дейл Видог, вошел Окринвил. На полу лежали два окровавленных трупа. В руках молодых людей старинные шпаги. Лицо Грейса Флеквила изуродовано до неузнаваемости. В воздухе неприятный приторно-сладковатый запах. Октавия закрыла нос и рот платком.
        - Приступайте к работе, - взглянув на криминалистов, проговорила Торнвил. - В вашем распоряжении три часа. Мне нужно заключение о смерти, отчет по осмотру зала и наиболее вероятная версия развития событий.
        Вся необходимая аппаратура у аланцев была с собой. Они профессионалы и справятся с поставленной задачей в установленные сроки. Это лучшие специалисты Фланкии. Да и дело не такое уж сложное. Торнвил повернулась к плайдцу и уточнила:
        - Будем ждать вердикта специалистов или сразу начнем допрос свидетелей?
        Дункан получил приказ проконтролировать ход следствия. В данной ситуации миссия едва ли выполнимая. У Окринвила весьма ограниченные полномочия. Графиня вежлива, внимательна, демонстрирует лояльность, но это всего лишь игра. Агенты службы безопасности давно здесь все зачистили. Ничего интересного, подозрительного представитель плайдского посольства не найдет, как бы ни старался.
        - Думаю, нет смысла терять время, - сказал Дункан. - Факт дуэли очевиден. Гораздо важнее узнать, что ей предшествовало. Из-за чего возникла ссора? Известно это только герцогине Видог. Она в состоянии говорить с нами? Девушка наверняка потрясена…
        - Капитан, где моя дочь? - Октавия обратилась к Дюрану.
        - В своих апартаментах, ваше высочество, - отчеканил офицер. - Врач дал ей успокоительное, о вашем прибытии она предупреждена.
        - Отлично, - произнесла Торнвил. - Мы идем к Эвис. А вы подготовьте помещение для допроса. Ночь будет длинной.
        - Слушаюсь, - капитан вытянулся в струну.
        Графиня торопливо покинула тренажерный зал. Вид мертвых тел не доставлял ей большого удовольствия. За криминалистов правительница Сириуса не волновалась. Хейвил их проинструктирует. Все как обычно: один отчет официальный, второй - реальный. То же самое относится к подчиненным Дюрана. Они будут тщательно взвешивать каждое сказанное слово.
        Проблемы могут возникнуть с обслуживающим персоналом. Горничные часто суют нос туда, куда не нужно. Вызывать их, пожалуй, не стоит. Следователи займутся слугами отдельно. Помощник Дюрана, сопровождавший процессию, замер возле массивной деревянной двери.
        - Ваше высочество, - понизив голос, проговорил Окринвил, - герцогиня прилетела в Клоссен на отдых. У нее серьезные проблемы со здоровьем? Есть информация…
        - У Эвис была депрессия после нападения на Кабрии, - мгновенно отреагировала Торнвил. - Она нуждается в тишине и покое.
        - На ее глазах погибли два человека, - сказал плайдец. - Это ужасный стресс. Наша настойчивость может привести девушку к нервному срыву. Если вы отложите беседу с дочерью, я пойму.
        - Ни в коем случае! - возразила Октавия. - Герцог Видог потерял единственного сына. Я должна быть строгой, объективной, беспристрастной. Никому никаких послаблений! Через несколько дней многие детали конфликта могут стереться из памяти. Эвис придется нелегко, но она сумеет собраться.
        - Преклоняюсь перед вашей решительностью, - произнес Дункан.
        Наглый, подлый лжец! Окринвил явно провоцировал графиню. Если бы Октавия приняла его предложение, Берд обвинил бы правительницу Сириуса, по меньшей мере, в слабости. Ее старшая дочь главный свидетель трагедии. Девушку надо допросить сегодня и обязательно в присутствии плайдского представителя. Иначе убедить герцога в том, что Торнвил ничего не скрывает, не удастся.
        Эвис сидела в кресле и бессмысленно смотрела в одну точку. Бледное, осунувшееся лицо, распущенные по плечам волосы, раскрасневшиеся глаза. Несчастная девушка пролила немало слез. На столике стакан с водой, но аланка к нему даже не притронулась. Она словно в прострации. Увидев мать, Эвис снова заплакала. Графиня подошла к дочери, обняла ее. Мужчины невольно застыли у двери. Сцена тяжелая, и они тут определенно лишние. Томительная пауза длилась около минуты. Октавия слегка отстранилась и негромко сказала:
        - Прости, Эвис, но нам нужно знать, что случилось в зале.
        - Да, конечно, - прошептала девушка. - Я ждала вас…
        В голосе аланки странная отрешенность. Будто все это происходит не с ней, а с кем-то другим. Не переусердствовал ли врач с успокоительным? Реакция у Эвис чересчур заторможенная.
        - Прошу, господа, - Торнвил указала спутникам на удобный мягкий диван.
        Дункан сел первым. Рядом с ним расположились два следователя. Чуть запоздавший майор Хейвил остался стоять. Как только мать устроилась в кресле, девушка спросила:
        - С какого момента начать?
        - Если вам не трудно, с самого начала, - проговорил плайдец.
        Аланка взглянула на Дункана. Дорогой, хорошо пошитый костюм, белоснежная рубашка, начищенные до блеска туфли. В присутствии правительницы Сириуса ведет себя свободно, раскованно. Несомненно, это человек Берда Видога. Какой-нибудь мерзавец из посольства, которому поручено выяснить подробности гибели Дейла. Подобные задания дилетантам не дают. Общие, формальные ответы плайдца не устроят. Он будет упорно, настойчиво докапываться до истины. Чтобы обмануть его, придется постараться.
        - Дейл появился в Клоссене ближе к вечеру, - сказала Эвис. - Я читала книгу. У входа пьяную компанию задержали наемники.
        - Почему? - изумленно произнес Окринвил. - Солдаты не узнали герцога Видога? Ерунда. Его сопровождали крензеры.
        - У них был приказ, - с равнодушным видом проговорила девушка. - Никого без моего разрешения не пускать. Не люблю, когда мне мешают.
        - Но Дейл ваш муж, - заметил Дункан.
        - Потому его и впустили в замок, - парировала Эвис.
        - Если я правильно понял, Дейл не предупредил вас о своем прилете? - уточнил плайдец.
        - Нет, - ответила девушка. - И, признаюсь честно, его визит не доставил мне большого удовольствия. Товарищи мужа не самые приятные люди. Они громко кричали, требовали вина, приставали к служанкам. Их поведение было вызывающим, и я ушла из рыцарского зала.
        - Странно, - произнес Окринвил. - Герцог отправился на охоту, а оказался здесь, в Клоссене. Почему? Спонтанный поступок?
        - Спросите это у тех господ, что находятся внизу, - сказала аланка.
        - Вы ведь не ладили с Дейлом, - констатировал Дункан.
        - Господин Окринвил, личная жизнь моей дочери вас не касается, - вмешалась графиня.
        - Простите, ваше высочество, я лишь пытаюсь разобраться в обстоятельствах случившегося, - проговорил плайдец. - Важны любые детали.
        - Детали, а не догадки и домыслы, - раздраженно произнесла Торнвил.
        На какое-то время в помещении воцарилась тишина. Октавия довольно жестко и бесцеремонно поставила Дункана на место. Да, он полномочный представитель Плайда, доверенное лицо Берда Видога, но забываться не стоит. Перед ним дочь могущественной правительницы Сириуса, наследница престола. Некоторые темы, напрямую не относящиеся к делу, лучше вообще не затрагивать. Во всем должна быть грань разумного. Молчание нарушила Эвис.
        - У нас с Дейлом не было серьезных разногласий, - спокойно, бесстрастно сказала девушка. - Мы не ссорились, не конфликтовали. Просто каждый занимался тем, что ему нравилось. Никаких претензий, никаких скандалов.
        - А сегодня? - осторожно спросил Окринвил. - Герцог нарушил ваше уединение, привез с собой друзей…
        - Сегодня, - повторила аланка. - Он пришел ко мне в комнату, долго извинялся. На эту авантюру его подбил Грейс. Удивительно, но в отличие от остальных, Дейл не был пьян. Вел себя прилично, достойно, вежливо.
        - Вы не ошибаетесь? - плайдец подался вперед.
        - Утверждать не рискну. - Эвис взяла со стола стакан, сделала глоток воды. - Мне так показалось…
        Лгать не было смысла. Девушка прекрасно понимала, что криминалисты обязательно возьмут у погибших кровь на анализ. Определить содержание алкоголя несложно. Ее обман сразу раскроется, возникнут подозрения. Легенда должна быть достоверной. Иногда нужно говорить правду.
        - А что если герцог прилетел в Клоссен налаживать отношения? - предположил Дункан. - Способ выбрал не совсем удачный, но это молодость, неопытность.
        Попался! Именно к такому выводу Эвис его и подводила. Главное, чтобы никто не сомневался в верности девушки. Теперь надо подыграть Окринвилу, направить рассуждения плайдца в нужное русло.
        - Возможно, - всхлипнула аланка. - Дейл попросил меня показать ему замок. Мы шли, беседовали…
        По щекам Эвис потекли слезы. Эти воспоминания еще слишком свежи. Она слабая, чувственная натура и тяжело переживает потерю мужа. Ни мать, ни Дункан Окринвил, ни следователи девушку не торопили. Но вот аланка отдышалась, немного успокоилась.
        - Мы остановились у тренажерного зала, - проговорила Эвис. - Дейл решил взглянуть на него. Там он обнял меня…
        На щеках девушки вспыхнул румянец смущения. Аланка низко опустила голову.
        - И что было дальше? - недоуменно произнес плайдец.
        - Господин Окринвил, я думала, вы догадливее, - с сарказмом в голосе заметила графиня. - Что бывает, когда встречаются давно не видевшиеся молодые люди? Тем более, муж и жена. Это же очевидно.
        - Интимная близость? - растерянно сказал Дункан. - Но почему не в спальне? Тренажерный зал - не самое подходящее место. Может, кто-нибудь помешать.
        - Разумеется, - иронично усмехнулась Торнвил. - Вы грубый, расчетливый прагматик, а речь идет о романтике. Непреодолимое желание, пылкая страсть, внезапный порыв. Их захлестнули эмоции.
        И снова Эвис попала в точку. В подобной ситуации мать не могла промолчать. Октавия и сама не раз поступала так же. Секс для нее важная составляющая жизни. Условности и правила приличия графиню не смущали.
        - Этот момент пропустим, - проговорил плайдец. - Из-за чего возник конфликт с бароном Флеквилом?
        - Мы забыли предупредить наемника, - ответила девушка. - Появление Грейса застало нас врасплох. Сцена была довольно откровенной. Негодяй начал отпускать пошлые шутки. Его хамство взбесило Дейла. После ряда оскорбительный реплик муж взялся за оружие. Барон принял вызов. Я пыталась возражать, но они меня не слушали. Поединок длился недолго. Дейл атаковал, теснил противника, но вдруг замер, словно наткнулся на стену. Через мгновение муж упал…
        - А Флеквил бросился на вас, - произнес Окринвил.
        - Бросился - неточное слово, - поправила аланка. - Грейс наклонился к Дейлу, убедился, что он мертв. Затем выпрямился и двинулся на меня. В глазах безумие, на обнаженном клинке кровь. Я испугалась и закричала. Охранник вбежал в зал и тут же выстрелил. Что было потом, помню плохо. Все будто в тумане.
        - Это объяснимо, - сказала Торнвил. - Нервный стресс. Думаю, картина ясна. Банальная ссора двух пьяных мужчин с трагическим финалом.
        - Пожалуй, - согласился Дункан. - У меня больше нет вопросов к герцогине.
        Октавия встала, поцеловала дочь в лоб и направилась к двери. За ней двинулись следователи, плайдец и Грег Хейвил. Дверь плавно, бесшумно закрылась. Эвис облегченно откинулась на спинку кресла. Теперь можно немного расслабиться. Спектакль удался. Придуманная ею история звучала убедительно. Явных нестыковок нет, придраться не к чему.
        Только бы Андрей не дрогнул. За юношу Окринвил возьмется серьезно. Он раб и с ним можно не церемониться. Впрочем, у Одинокого Волка версия простая, незатейливая. Ничего изобретать не надо. Наемник выполнял свой долг и не более того.
        Девушка откинула волосы с лица. Сердце до сих пор бешено стучит. Мать абсолютно права, это действительно нервный стресс. События развиваются слишком стремительно. Измена мужу, разоблачение, убийство Дейла и Грейса…
        Так можно и с ума сойти. Осознать это, пережить необычайно сложно. Сегодня было все: и гнев, и страх, и радость, и ненависть. Как Эвис сохранила самообладание, для нее самой загадка. Тем более что лекарства, прописанные врачом, аланка не принимала. Боялась потерять концентрацию. Психически нездоровую девушку она сыграла блестяще. Изучение медицинских справочников принесло пользу.
        Дюран встретил графиню в коридоре. Капитан проводил правительницу в одну из гостевых комнат. Именно ее сотрудники службы безопасности переоборудовали в помещение для допроса. Толстые, звуконепроницаемые стены, массивная дверь, в центре длинный стол и пять мягких стульев. Октавия удовлетворенно кивнула головой. Офицер пока безупречен.
        Торнвил умышленно отдала инициативу Дункану Окринвилу. Герцог Видог выбрал его не случайно. Представитель посольства въедливый, дотошный педант. Чувства людей плайдца мало интересовали, он доверял исключительно фактам. Тем лучше. Отсутствие воображения - признак ущербности. Кроме того, Берду не в чем будет упрекнуть графиню. Следствие вел его человек.
        К удивлению Октавии, Дункан начал не с наемника, а с приятелей Дейла и Грейса. Окринвил ни на шаг не отступал от своей методики. Плайдец выстраивал четкую, логическую схему. Ничего нового из рассказа дворян Дункан не почерпнул. Бейсон, Уксон, Ардог и Нестон говорили сбивчиво, сумбурно, часто путались в деталях. Что вполне объяснимо.
        Во-первых, они были не совсем трезвы, а во-вторых, особым интеллектом не отличались. Их показания совпали лишь в двух моментах: на охоту компанию пригласил Дейл, а посетить Клоссен предложил Грейс. Мелкие стычки между ними случались и раньше, но до драки дело не доходило. Хотя Флеквил известный в стране дуэлянт. Он отправил на тот свет уже немало смельчаков.
        Окринвил был явно разочарован. В действиях герцога плайдец искал скрытый смысл. К сожалению, не нашел. Поступок Дейла явно спонтанный, импульсивный. И что обиднее всего, характерный для Видогов. Наконец, настала очередь солдата, застрелившего Грейса. С виду обычный, ничем не примечательный наемник. Стриженный наголо молодой человек лет двадцати в армейской форме. Он без снаряжения и защитного шлема. Стоит, как и полагается, вытянувшись в струну.
        - Имя, фамилия, - заученно произнес Дункан.
        - Рядовой сорок один тринадцать, - отчеканил Волков.
        Окринвил тихо выругался. С солдатами Энгерона вечно возникают сложности. На тасконской базе обычных людей превращают в безжалостные, хладнокровные машины для убийства. Человеческая жизнь для них ничего не значит. Они готовы выполнить любой приказ клиента. Выбор у наемников невелик: либо уничтожить врага, либо умереть самим.
        Солдат сделал то, что от него требовалось - спас наследницу сирианского трона. Для этого Эвис и брала наемников в аренду. Они роботы, автоматы с цифровым клеймом. Нажимая на спусковой крючок лазерного карабина, солдат даже не думал, кто перед ним. Это рефлекс, отработанный до совершенства навык.
        - Рассказывай, - плайдец небрежно махнул рукой.
        - Я заступил на пост в восемнадцать часов, - проговорил Андрей. - Через несколько минут увидел в коридоре герцогиню Видог с мужчиной. Они пошли в тренажерный зал. Затем появился еще один человек…
        - Почему ты его пропустил? - устало спросил Дункан.
        - У меня не было никаких распоряжений, - ответил Волков. - Вскоре раздался громкий женский крик. Я вбежал в помещение. Незнакомец держал в руках шпагу. Герцогине угрожала опасность, и я выстрелил.
        - Это все? - произнес Окринвил.
        - Так точно, - рявкнул юноша.
        Ничего другого плайдец и не рассчитывал услышать. У наемника нет личных мотивов. Он простой исполнитель. Реакция на возникшую ситуацию стандартная. Так бы на его месте поступил каждый. Времени на размышление, на выяснение обстоятельств уже не было. Флеквил мог заколоть девушку.
        Торнвил внимательно смотрела на солдата. Прямой нос, заостренный подбородок, чуть прищуренные зеленоватые глаза, на верхней губе угловатый шрам. Почему лицо юноши кажется ей знакомым? Графиня определенно где-то сталкивалась с наемником. Но где?
        Октавия мучительно перебирала в голове различные варианты. У него хорошо запоминающая особая примета - шрам. Ну конечно… Шрам! Это же Одинокий Волк, знаменитый ассонский гладиатор! Правительница Сириуса дважды беседовала с ним на борту флагманского крейсера «Альзон». Ее сбила с толку короткая стрижка солдата. Невероятно! Их пути снова пересеклись. Женщина иронично усмехнулась и негромко заметила:
        - Опять мы…
        В ту же секунду Хейвил положил ладонь на колено Торнвил. Раньше подобных вольностей в присутствии посторонних майор себе не позволял. Это предупреждение. Октавия у опасной черты. О том, кто убил барона, сейчас лучше промолчать. Иначе Окринвил вцепится в парня словно голодный тапсан. Пасть не разожмет.
        Схватка с крензером, покушение на графиню, поединки на арене Ассона. При желании можно выстроить целую теорию. А желание у плайдца выслужиться перед герцогом огромное. Ему нельзя давать ни шанса. Торнвил поняла жест маркиза.
        - Опять мы занимаемся ерундой, - проговорила Октавия. - Наемник тут вообще ни при чем. Ничего важного солдат не скажет. Вбежал, выстрелил… Он даже не свидетель.
        - Что верно, то верно, - согласился Дункан. - Пусть идет. От него толку мало.
        Андрей почтительно поклонился правительнице Сириуса и покинул комнату. Эвис была права, главное придерживаться четкой линии и не вдаваться в подробности. Вряд ли кто-нибудь заподозрит наемника в связи с герцогиней Видог. Да и не выгодно Торнвил раздувать скандал. Если она и решит избавиться от солдата, то сделает это тихо, без лишнего шума.
        Допрос офицеров, служанок и горничных тоже не принес результата. В момент дуэли они находились либо на первом этаже, либо в другом крыле здания. Еще двадцать минут ушло на просмотр записи с камер наблюдения.
        Дейл и Эвис спокойно идут по коридору, о чем-то спорят. Возле тренажерного зала остановились. Молодой человек шагнул вправо, наткнулся на жену, обнял ее за талию. На губах девушки смущенная улыбка. Они скрылись в нише. А вот и Грейс Флеквил. Судя по походке, барон сильно пьян. Его качает из стороны в сторону. Похоже, версия герцогини полностью подтверждается. Во всяком случае, фактов, опровергающих ее, нет.
        Вскоре криминалисты доложили о завершении работы. Эвис не ошиблась. В крови Дейла алкоголя было немного. Чего не скажешь о его приятеле и убийце Грейсе. Тот выпил не одну бутылку вина. Прочитав отчет, Окринвил тяжело вздохнул. Это действительно несчастный случай. Никаких признаков заранее спланированного преступления. Герцог стал жертвой собственной гордости.
        - Ваше высочество, благодарю за помощь, - произнес плайдец. - Если позволите, я вернусь во Фланкию. На посадочной площадке замка два свободных катера.
        - Разумеется, - ответила графиня. - Берите любой. Надеюсь, вы понимаете, что все, произошедшее здесь, государственная тайна. Прессе мы сообщим об аварии летательного аппарата.
        - Я не пророню ни слова, - заверил ее Дункан. - Когда вы передадите нам тело Дейла Видога?
        - Через два дня, - сказала Октавия. - Устраивать траурное шоу я не намерена. Гроб на прощании будет закрытым.
        Торнвил подошла к окну. В Клоссене необычайно красивый сад, особенно ночью, при внешней подсветке. Сказочные, развесистые деревья, причудливые, шарообразные кустарники, узкие, петляющие дорожки. Это словно другой мир, не подвластный человеку. Удивительный, фантастический театр теней. Ты медленно, постепенно погружаешься в него и видишь совсем не то, что существует в реальности. Диковинные звери, ужасные чудовища, смелые рыцари… Потрясающая, восхитительная иллюзия.
        После окончания следствия женщина испытывала нечто подобное. Она никак не могла отделаться от ощущения, что присутствовала на отлично отрежессированном спектакле. Все слишком гладко, слишком чистенько. Ни к чему не подкопаться. Точно так же Октавия устранила собственного мужа Алекса Торнвила. Падение с лошади, сломанная шея, единственный свидетель, который почти сразу пустил себе пулю в лоб. Неужели Эвис повторила ее трюк?
        Но какой в этом смысл? Графиня в качестве приза получила трон, а чего добивается дочь? Нет, вряд ли. Для Эвис это чересчур сложная комбинация. Тогда кто стоит за убийством Дейла? Загадка. А может Октавию просто мучают угрызения совести? Такое с ней порой случается. Нахлынут воспоминания, и хоть в петлю лезь.
        На Страшном Суде Торнвил предъявят суровые обвинения. Алекс в списке жертв графини был первым, но далеко не последним. Она приказала уничтожить семью Грега Хейвила, чтобы сделать его своим любовником. Агентов, выполнивших приказ, ликвидировали, а генерала Велера Октавия отравила сама. Для достижения цели все средства хороши.
        Торнвил повернулась, взглянула на руководителя группы криминалистов и негромко произнесла:
        - А теперь о том, чего не было в официальном отчете… Представитель герцога Плайдского улетел. Я хочу знать правду.
        - Ваше высочество, у нас нет веских оснований подозревать кого-то другого в убийстве Дейла Видога, - отчеканил офицер. - Есть нюансы, сомнения, но они бездоказательны.
        - Вот о них и поговорим, - графиня подошла к мужчине вплотную.
        - Начать стоит со шпаги Грейса Флеквила, - сказал эксперт. - Отпечатки пальцев на рукояти нечеткие, смазанные…
        - И какой вывод? - спросила правительница.
        - Барон держал рукоять слабо, неуверенно, - ответил офицер.
        - Что здесь странного? - вставил майор Хейвил. - Он ведь был пьян.
        - Совершенно верно, - подтвердил криминалист. - Но именно Флеквил победил в схватке. Удар великолепный, профессиональный. Клинок вонзился точно в сердце. В таком состоянии человек на подобное не способен.
        - Вы недооцениваете этого мерзавца, - усмехнулась Октавия. - Грейс был талантливым фехтовальщиком. На дуэлях потерпел лишь одно поражение, да и то потому, что попался на уловку противника.
        - Ваше высочество, мы смоделировали ход поединка, - возразил эксперт. - Дейл Видог постоянно теснил Флеквила, прижал к стене…
        - Все правильно, - проговорила Торнвил. - А потом бедняга вдруг наткнулся на шпагу барона. Это ловушка, западня. Моя дочь дала довольно точное описание дуэли, полностью совпадающее с вашей версией.
        - Но есть и другой вариант, - осторожно заметил Грег.
        - Да, - произнес офицер. - Герцога заколол кто-то другой. Затем он убил Грейса Флеквила и вложил в его руку оружие.
        - Эвис не умеет обращаться с оружием, - сказала графиня. - Намекаете на наемника?
        - Ваше высочество, это всего лишь предположение, - нервно отреагировал криминалист. - Такое развитие событий маловероятно.
        Волнение эксперта было вполне объяснимо. Он затронул очень опасную тему. Фактически офицер обвинял дочь правительницы Сириуса в соучастии в убийстве. Если Эвис покрывает солдата, значит сама все и организовала.
        - Вас еще что-то смущает? - холодно, бесстрастно поинтересовалась Торнвил.
        - Мы тщательно осмотрели зал, - криминалист тяжело вздохнул. - Стандартная процедура…
        - Обнаружили какие-то улики? - поинтересовалась Октавия.
        - Нет, - эксперт отрицательно покачал головой. - Помещение идеально чистое. В нем только отпечатки пальцев вашей дочери. Дейл Видог, Грейс Флеквил и наемник ни к чему не притрагивались. Это конечно возможно, но…
        - Я поняла, к чему вы клоните, - оборвала офицера графиня. - Продолжать не надо. Группа хорошо поработала. В отчет внесете только факты. Никаких умозаключений! О нашей частной беседе забудьте. Ее не было!
        - Слушаюсь, ваше высочество, - отчеканил криминалист.
        - Свободны, - правительница Сириуса небрежно махнула рукой.
        Эксперт мгновенно исчез за дверью. Честность и откровенность не всегда уместна. Не исключено, что офицер допустил сегодня фатальную ошибку. Если девушка не причастна к смерти мужа, ничего страшного не произойдет. Но если Эвис спланировала и осуществила убийство Дейла Видога, чересчур догадливого криминалиста ждут большие неприятности. Семейство Торнвил с ненужными свидетелями не церемонится.
        Октавия и Грег Хейвил остались в комнате одни. Несколько секунд женщина молчала. Майор терпеливо стоял у стола. Правила этикета маркиз соблюдал неукоснительно. Правительница пристально посмотрела на любовника и тихо спросила:
        - Что скажешь по этому поводу?
        - О чем именно идет речь, ваше высочество? - уточнил Хейвил.
        - Грег, перестань обращаться ко мне как к графине, - раздраженно произнесла Торнвил. - Твоя вежливость порой чрезмерна. Она приводит меня в бешенство. Здесь никого нет.
        - Прости, привычка, - ответил майор. - Боюсь переступить грань дозволенного в присутствии посторонних. Приходится постоянно контролировать себя.
        - Ерунда, - проговорила Октавия. - Никто даже не заметит.
        - Заблуждаешься, - маркиз грустно улыбнулся. - Недоброжелателей у меня хватает.
        - Не будем о них, - женщина приблизилась к Хейвилу. - Ты ведь узнал Одинокого Волка. Твое предупреждение мне понравилось. Ласковое, нежное…
        - У наемника запоминающееся лицо, - сказал Грег. - Особенно шрам.
        - Шрам, - повторила графиня. - Не слишком ли часто я натыкаюсь на этого мальчишку? Он убил моего телохранителя, участвовал в нападении на Велию, а теперь, спасая мою дочь, застрелил Грейса Флеквила. Очередное совпадение?
        - Цепь случайностей - это закономерность, - констатировал майор.
        - Вот и я о том же, - произнесла Торнвил. - У меня такое ощущение, что ассонский гладиатор - мой злой гений. Там, где он, сплошные неприятности.
        - Наемник защитил Эвис, - возразил Хейвил.
        - Защитил? - Октавия саркастично усмехнулась. - А как же шпага барона? Отпечатки пальцев?
        - Пустые домыслы, - проговорил Грег. - Одинокий Волк дерется на арене совершенно другим оружием. У него нет соответствующих навыков. Между шпагой и мечом гигантская пропасть. Дейлу Видогу он не соперник. Эстерианец отлично фехтовал.
        - Проблема в том, что мы ничего не знаем о мальчишке, - сказала женщина. - Бесправный раб, известный гладиатор, безжалостный наемник. Общие фразы. За ним нет конкретной личности. Стервец даже свое настоящее имя не назвал. Скрывает. А почему? Кто были его родители? Кто обучал его боевым искусствам? Иначе в Ассоне он бы не выжил. Солдата надо допросить еще раз.
        - А если Одинокий Волк будет упорствовать? - произнес майор.
        - В службе безопасности умеют развязывать языки, - заметила графиня. - Там заставляли говорить и не таких упрямцев. Из парня выбьют всю интересующую нас информацию. В конце концов, можно выпотрошить его мозг. Не велика потеря.
        - Я бы этого не делал, - покачал головой Хейвил.
        - Почему? - уточнила Торнвил.
        - Потому что при любом раскладе мы в проигрыше, - ответил маркиз.
        - Поясни, - Октавия села на край стола.
        - Вариант первый, наемник молчит, - сказал Грег. - Пытки и препараты, воздействующие на разум, ничего не дают. Юноша либо умирает, либо превращается в растение. Не стоит забывать и о микрочипе в его организме. Нет никакой гарантии, что он не активирует ядовитое вещество. Нам придется заплатить солидную компенсацию.
        - Деньги уже внесены, - возразила женщина.
        - Вариант второй, - продолжил майор, не обращая внимания на реплику графини, - Одинокий Волк дрогнул. Парень начинает болтать все подряд. И о покушении, и о нападении на Шейлу, и о Тарнуме. В государственные тайны посвящаются лишние люди. А если среди них окажутся шпионы Грайда, Хороса или того хуже - Комона? Враги получат отличный козырь в борьбе с нами. Правда об операции в системе Ульфры взорвет Цекру. Барон Эльзанский поднимет мятеж.
        - Этого нельзя допустить, - выдохнула Торнвил.
        - И, наконец, третий вариант, - произнес Хейвил. - Гладиатор заколол Дейла Видога и признался в совершенном преступлении. Что дальше? Отдадим его на растерзание герцогу Плайдскому или публично казним? Тут же возникнет вопрос: почему Эвис солгала?
        - Мою дочь обвинят в убийстве мужа, - догадалась Октавия. - Деньги за аренду наемников взяты из ее фонда, она заманила Дейла в замок и заставила сражаться с известным ассонским гладиатором. Улики неопровержимые. Берд будет в ярости. Герцог даже слушать меня не станет.
        - Именно, - подтвердил Грег. - И зачем нам эти проблемы? Иногда правду лучше не извлекать на свет. Пусть прячется во тьме.
        - Ты предлагаешь оставить все, как есть, - проговорила графиня.
        - Да, - сказал майор. - Версия с дуэлью идеальна. Следствие проведено, плайдцы удовлетворены. Оба участника поединка мертвы. Наказывать некого. Поднимать волну опасно. Может захлестнуть… В этом деле слишком много подводных камней.
        - Пожалуй ты прав, - согласилась женщина. - Вот только какой смысл оставлять Одинокого Волка в живых? Он мне чертовски надоел. Вечно путается под ногами. Его уберут тихо, аккуратно. Солдат просто исчезнет.
        - Я бы не торопился устранять юношу, - Хейвил оперся руками на спинку стула. - Отец Грейса возглавляет сенатскую оппозицию. Барон потребует тело сына. И ему не откажешь. Определить причину смерти молодого человека большого труда не составит. И это явно не авария гравитационного катера.
        - Я быстро заткну рот мерзавцу, - гневно прошипела Торнвил. - Выходки Грейса уже порядком всем надоели. Негодяй постоянно кого-то провоцировал. Он убил немало честных, порядочных дворян. Даже в Алессандрии затеял драку. Там его проучили, но, к сожалению, это не помогло. Теперь вот Дейл Видог… Пусть только Флеквил посмеет затеять скандал! Уничтожу!
        - Барон не дурак, - парировал Грег. - Он прекрасно понимает, насколько важен военный союз с герцогом Плайдским. Если вина сына будет доказана, Флеквил ни слова не вымолвит.
        - Хорошо, мы покажем ему документы следствия, - произнесла Октавия.
        - Сделать это придется в любом случае, - заметил майор. - Но что если барон захочет увидеть наемника, застрелившего Грейса? Ситуация получится неприятная. Возникнут сомнения. Флеквил заподозрит Эвис в причастности к гибели Дейла Видога. Иначе зачем избавляться от важного свидетеля? Да еще таким способом. Ответ очевиден - идет тщательная, планомерная зачистка. Мы сами подтолкнем барона к решительным действиям.
        Графиня посмотрела на Хейвила. Грег не отвел глаза. Маркиз абсолютно искренен. У него нет никакой личной заинтересованности. Офицер просто анализирует факты, просчитывает все возможные комбинации. Очень редкое и ценное качество. Хейвил не упускает ни одной мелочи.
        - Замкнутый круг, - с горечью констатировала женщина. - Одинокий Волк определенно родился под счастливой звездой.
        - Спорное утверждение, - возразил Грег. - Его судьба незавидна. Он постоянно балансирует между жизнью и смертью. Боевые операции на Корзане и Тесте, экспедиция к Шейле и Тарнуму, жестокие схватки на арене Ассона. А ведь парню лет двадцать, не больше. На долю наемника выпали суровые испытания. Юноше сопутствует удача, но счастьем это не назовешь.
        - Обойдемся без глубоких философских рассуждений, - проговорила Торнвил. - Одинокого Волка надо ликвидировать. Но так, чтобы ни у кого не возникло вопросов.
        - Нет проблем, - майор грустно вздохнул. - Взвод наемников в твоем полном распоряжении. Поставь им трудную, невыполнимую задачу. Например, диверсия где-нибудь на Орте. Оттуда никто не вернется.
        - Интересная мысль, - сказала Октавия. - А обвиним в этом комонцев. Хотя… Я ведь уже пробовала подобный вариант. Помнишь, зачистка рокенов на Тхакене, высадка на Шейле… Пыталась отомстить солдатам Энгерона за нападение на Велию. И что в результате? Поганец уцелел. Он словно мое проклятие.
        - Чепуха, - сказал Хейвил. - Не возьми мы гладиатора на борт «Альзона», ты бы сегодня его даже не узнала. Стечение обстоятельств. Рано или поздно кто-нибудь прикончит мальчишку. Не нужно торопить события. Все идет своим чередом.
        - Что бы я без тебя делала, - графиня обвила шею Грега руками. - Ты уберег меня от массы ошибок.
        Торнвил нежно поцеловала маркиза. Офицер заслужил эту похвалу. На его крепкое плечо всегда можно опереться. Хейвил в трудную минуту не подведет. Кроме того, мужчины тщеславны и любят лесть. Им приятно чувствовать себя сильными, смелыми рядом со слабыми, беззащитными женщинами. Грег не исключение. Потому Октавия при первой же возможности подчеркивала его значимость.
        Через час правительница Сириуса собрала в рыцарском зале сотрудников службы безопасности и обслуживающий персонал замка. Ее речь была короткой и предельно жесткой. Одно неверное, одно неосторожное слово и человек отправится в мир иной, а его семья в шахты Маоры. Все должны придерживаться официальной версии, а лучше с представителями средств массовой информации вообще не контактировать.
        Беседа с приятелями Дейла и Грейса длилась гораздо дольше. Репортеры возьмутся за них всерьез. Графиня придумала подходящую легенду. Якобы, прибыв в Клоссен, Видог и Флеквил решили самостоятельно полетать на гравитационном катере. Пилотов и телохранителей из машины выгнали.
        Данный факт никого не удивит. Грейс подобным образом уже развлекался. Тогда ему повезло, никто не пострадал. Эта авантюра закончилась трагически. Он не справился с управлением и врезался в склон горы. Разбитую машину доставят утром. Именно ее и продемонстрируют журналистам.
        О наемниках говорить нет смысла. Их доставят во Фланкию и надежно изолируют. Будут сидеть в казарме, ждать очередного задания. С крензерами и горгами еще проще. Они ни с кем не общаются. Кроме того, и те, и другие никогда не предадут Октавию. Торнвил была уверена, что ей удастся сохранить в тайне истинную причину смерти Дейла Видога. Разжигать страсти, давать повод для слухов правительница Сириуса не хотела.
        Глава 2. Кто есть кто?
        На рассвете наемники погрузились в десантный бот и покинули замок в Клоссене. Машина летела куда-то на запад. Капитан Честервил был мрачнее тучи. Конкретных указаний он до сих пор не получил. Неизвестна даже конечная точка путешествия. А это всегда настораживает. Одно дело охранять резиденцию графини в горах Алана и совсем другое воевать где-нибудь на Тхакене.
        Андрей, как обычно, расположился между Лайном и Марзеном. Друзья, разумеется, знают, что землянин застрелил барона Флеквила. В детали Волков не вдавался, но об инциденте Парсону доложил. Юноша повторил заученную наизусть версию Эвис. Пока она ни у кого сомнений не вызывала. Поверила даже Октавия Торнвил.
        Допрос Андрея длился всего несколько минут. На него не кричали, не давили, не обвиняли в убийстве. Для аланцев солдаты Энгерона - это бездушные, хладнокровные автоматы. Нажимая на спусковой крючок карабина, наемники не думают о доброте, милосердии, справедливости, они просто выполняют приказ. Им безразлично, кто стоит перед ними: женщина, ребенок или владыка могущественного государства.
        Впрочем, в какой-то момент Волкову показалось, что графиня вспомнила ассонского гладиатора. В ее глазах появился странный блеск. Однако Торнвил перевела разговор в другое русло. Либо юноша ошибся, либо Октавия решила не акцентировать на данном факте внимание офицеров, присутствующих в комнате.
        Землянин отстегнул флягу, глотнул воды. Проклятая жажда! Совершенно замучила. Когда он нервничает, горло почему-то пересыхает. Опасность еще не миновала, расслабляться рано. Убит Дейл Видог, наследник плайдского престола. Вряд ли его отец спокойно воспримет смерть сына. Какие шаги предпримет герцог, можно только догадываться.
        Андрей опустил забрало шлема, закрыл глаза. Надо немного вздремнуть. Ночь выдалась бессонной. В голове роились разные мысли. Что-то Эвис упустила, не учла. Их любовная связь длилась меньше двух декад. Ничтожный срок. По словам девушки, Дейл ее жизнью абсолютно не интересовался. Он нашел себе другие развлечения.
        И вдруг молодой человек внезапно прилетает в Клоссен. Случайность? Вряд ли. Герцог изображает из себя пьяного, пытается ввести жену в заблуждение. Тонкий хитроумный план по разоблачению Эвис. Дейл не сомневался в том, что она ему с кем-то изменяет. Откуда взялись эти подозрения? Кто подтолкнул беднягу к активным действиям?
        Графиня Сирианская? Маловероятно. Конфликт с Бердом Видогом ей не нужен. Младшая сестра Эвис? Не исключено. Девушки испытывают друг к другу острую неприязнь. Да и важно ли это сейчас? Интриганов во дворце Фланкии хватает. Им мог быть любой. Тот же Грейс Флеквил.
        Куда больше юношу волновало то, что эстерианец оказался воином Света. Сначала Вилл Нокли и Лиза Корлейн, затем Эрик Клертон, а теперь вот Дейл Видог. Не чересчур ли много совпадений? Рядом с Волковым постоянно кто-то из врагов. И каждый мечтает его прикончить. Герцог Плайдский и наемник Энгерона. Каковы шансы, что их пути когда-нибудь пересекутся? Ничтожны. И, тем не менее, это произошло.
        Удивительная, невероятная цепь событий. Эвис влюбляется в отчаянного гладиатора и уединяется с ним в горном замке, ее обманутый муж, Дейл Видог, узнает об измене жены и отправляется в Клоссен. Такой замысловатой, неправдоподобной сюжетной линии нет ни в одном романе. Но на этом чудеса не заканчиваются. Герцог поднимается на второй этаж к Эвис именно тогда, когда Андрей заступает на пост. Не раньше и не позже.
        Они должны, обязаны были встретиться. Неведомая сила будто подталкивала их в спину. Безусловно, это работа странников. Каким-то образом незнакомцы, прячущие свои лица под капюшонами, влияют на ситуацию, заставляют воинов драться. Ни у Видога, ни у Волкова не было выбора. Старинные стальные клинки в тренажерном зале терпеливо ждали своего часа. Сцена, декорации и реквизит к спектаклю приготовлены заранее. Режиссеру осталось лишь пригласить актеров на главные роли. Премьера получилась удачной. Зрители наверняка рукоплескали.
        Андрей тяжело вздохнул. Неприятно чувствовать себя жалкой марионеткой. Угрызений совести у него нет. Он убил очередного противника. Дейл тоже не пощадил бы землянина. В войне Света и Тьмы не может быть компромисса. Беда в том, что Волков не принял ни одну из сторон. Юноша сражался и с теми, и с другими. Главный вопрос: кто следующий?
        Андрей проснулся от толчка в бок. Землянин посмотрел на Лайна.
        - Прилетели, - бесстрастно сказал Стенвил.
        Снизив скорость, десантный бот маневрировал среди огромных небоскребов. Гигантские стекла зданий сверкали в лучах Сириуса. Белый шар звезды только-только показался из-за горизонта. В городе раннее утро.
        - Это Фланкия, столица графства, - раздался чей-то голос.
        - Почему ты так решил? - спросил Парсон.
        - Я маорец и в детстве бывал на Алане, - откликнулся солдат.
        Совершив резкий вираж, машина на мгновение зависла, а затем медленно, плавно опустилась на посадочную площадку.
        - Все на выход! - рявкнул из кабины пилота наблюдатель. - Строиться у бота!
        Солдаты ринулись к открытому люку. Окружающий пейзаж поражал величием и красотой. В непосредственной близости от наемников великолепный дворец сирианских правителей. Стены из розового камня, широкая мраморная лестница, многочисленные колонны, украшенные тонким орнаментом, на крыше скульптуры древних богов. Архитекторы и строители потрудились на славу. Их творение не имеет себе равных.
        Парковый комплекс ничуть не хуже. Тенистые аллеи, разнообразные фонтаны, клумбы и рабатки с крупными, благоухающими цветами. В воздухе сладковатый, пьянящий аромат. На аккуратно подстриженной траве, словно бриллианты, блестят крошечные капельки росы.
        Рядом с десантным ботом три гравитационных катера. Самый большой и роскошный принадлежит Октавии Торнвил. Значит, графиня и Эвис уже во Фланкии. В том, что девушка покинула Клоссен вместе с матерью, Волков не сомневался. В замке, где произошла ужасная трагедия, правительница дочь не оставит. Эвис и так регулярно жалуется на проблемы со здоровьем. Ей сейчас нужна тишина и покой.
        Ждали солдаты недолго. Вскоре появился высокий стройный лейтенант в форме гвардейца. Он с любопытством посмотрел на наемников и после непродолжительной паузы громко произнес:
        - Следуйте за мной!
        Взвод двинулся по широкой бетонной дорожке. Обогнув северное крыло дворца, Андрей увидел впереди несколько вытянутых одноэтажных зданий. Они стояли параллельно друг другу среди густых, развесистых деревьев. Их невзрачная, прямоугольная форма в глаза не бросалась и общую картину не портила. Офицер остановился возле первого строения.
        - Размещайтесь здесь, - сказал лейтенант. - Условия практически идеальные. В каждом блоке по четыре человека. Голограф, туалет, душ. Тренажерный зал, автоматическая система подачи пищи, комната отдыха, библиотека. Правила простые: казарму не покидать, не шуметь, вести себя достойно. К нарушителям будут применяться жесткие меры наказания. Вопросы есть?
        - Никак нет! - отчеканил Парсон.
        - Отлично, - проговорил аланец. - Через минуту я уже никого не должен видеть.
        - Бегом марш! - мгновенно отреагировал сержант.
        Солдаты устремились к зданию. Сорок секунд и на площадке ни души. Гвардеец довольно усмехнулся.
        - Неплохая выучка, - заметил он. - Я боялся, что это неуправляемая дикая банда головорезов.
        - У вас неверное представление о наемниках Энгерона, - возразил Честервил. - Дисциплине на базе уделяется большое внимание. Солдаты нулевого уровня проходят стандартный армейский курс подготовки. Инструкторы у нас опытные, боевые офицеры. Неподчинение карается очень сурово, вплоть до смертной казни. Поэтому наемники беспрекословно выполняют все приказы.
        - Все? - уточнил лейтенант.
        - Абсолютно все, - подтвердил наблюдатель. - Таков принцип компании. Мы не задаем лишних вопросов. Желание клиента для нас закон.
        - Понятно, - задумчиво произнес аланец. - Мне предписано соблюдать максимальные меры предосторожности. Пятый уровень - это высокий статус?
        - Элитный, - ответил капитан. - Солдаты успешно преодолели несколько важных ступеней, участвовали в опасных операциях.
        - Каких, к примеру? - поинтересовался гвардеец.
        - Я не обладаю такой информацией, - сказал Честервил. - О том, где они воевали, часто не знает даже владелец фирмы. Тайны арендатора никогда не разглашаются. Мы клянемся соблюдать полную конфиденциальность.
        - Непростая у вас работа, - заметил лейтенант.
        - Согласен, - наблюдатель кивнул головой. - Но за нее хорошо платят. Хотя риск, конечно, велик…
        Офицер не солгал, условия действительно были фантастические. Это не казарма, а гостиница со всеми удобствами. Мягкие кровати, чистое белье, кондиционеры, работы-уборщики. Логика проста - гвардейцы, несущие службу во дворце, не должны отвлекаться на бытовые мелочи.
        Волков устроился в одном блоке с Кавенсоном, Элинвилом и Стенвилом. Для оружия и снаряжения специальные шкафы, при входе тапочки, рядом с журнальным столиком удобные кресла. Комфорт потрясающий. В душевую кабину землянин отправился первым. Надо взбодриться. Его до сих пор клонит в сон. День будет длинным. Весьма возможно, Андрея снова вызовут на допрос. Он ведь убил Грейса Флеквила. У барона наверняка есть влиятельные родственники, которые захотят выяснить правду.
        Когда Волков вернулся, в их блоке уже сидели Парсон и Блекпул. Вся компания в сборе. Вскоре подошли Гутсон и Зейвил. Это те двое солдат, что уцелели на Окре. Они теперь считаются своими.
        - А мне здесь нравится, - проговорил Марзен. - Настоящий курорт.
        - Жаль по парку нельзя гулять, - откликнулся Ален. - Там наверняка можно встретить очаровательных красоток.
        - Какие красотки, - иронично усмехнулся Джей. - Тебе уже за тридцать. Поварихи, горничные, служанки - вот твой профиль. На девушек, особенно дворянок, советую не засматриваться.
        - Я и не спорю, - произнес Блекпул. - Люблю женщин в теле, с пышной грудью. И главное, чтобы она была не очень жеманна и привередлива.
        - Как в Клоссене, - подсказал Брик.
        - А вам завидно? - парировал аластанец. - Вы не умеете находить общий язык с представительницами прекрасного пола. Если хотите, могу научить. Самый легкий и надежный путь к сердцу женщины - это жалость. Грустная история о жизни, об ужасах рабства, о трудной, опасной доле наемника и она тут же растает, обогреет, приласкает…
        - На Шейле ты использовал другие методы убеждения, - с нескрываемым сарказмом вставил Стенвил. - Сначала насиловал, а потом…
        - Лайн, заткнись! - раздраженно рявкнул Парсон. - Болтаешь чересчур много. Попридержи язык.
        - Извини, - пробурчал корзанец. - Непроизвольно вырвалось…
        - Эмоции нужно контролировать, - проговорил Ален. - Меня ты при всем желании не зацепишь. Мои поступки обусловлены ситуацией. Там церемониться не имело смысла. Пленники были обречены. Я знаю, где и как…
        - Хватит! - гневно прорычал Джей. - Ваши постоянные споры до добра не доведут. Надоели!
        - Не я это начинал, - заметил Блекпул. - У нас каждого на совести десятки невинных душ.
        - Ну, до тебя мне далеко, - возразил Стенвил.
        - Конечно, - процедил сквозь зубы аластанец. - Ты честный, порядочный убийца. Чистоплюй паршивый! Как «грязная» работа, так иди Ален, делай. Нам, видите ли, убеждения не позволяют.
        - Может, их обоих пристрелить? - предложил Кавенсон.
        - Отличная мысль, - кивнул головой сержант.
        - Ладно, заканчиваю, - произнес Блекпул. - Кстати, барона на тот свет отправил не я, а Волк. Сидели бы мы в Клоссене. Чистый горный воздух, приятные общительные женщины…
        - Нашел, кого обвинить во всех бедах, - возмущенно выдохнул Андрей. - Я услышал крик герцогини и вбежал в зал. Что мне оставалось? Он был в паре метров от нее.
        - И ты разнес бедняге череп, - сказал аластанец. - Чудовищная несправедливость. Барон выпил лишнего, увлекся…
        - Кто-то сегодня точно напросится, - проговорил Парсон. - Не забывайте, где мы находимся. У стен тоже есть уши.
        - Чего вы ругаетесь? - удивленно произнес Элинвил. - Нам чертовски повезло. Не аренда, а сплошной отдых. Наслаждайтесь! Здесь даже караулов нет.
        - А вот по этому поводу я не спешил бы радоваться, - Брик сел в кресло. - Клиентом Энгерона являлась герцогиня Видог. Девушка взяла взвод для личной охраны. Досадный инцидент в замке нарушил ее планы. Эвис, судя по всему, вернулась в Фланкию.
        - И у компании автоматически изменился арендатор, - догадался Джей.
        - Правильно, - подтвердил Кавенсон. - Теперь мы принадлежим графине Сирианской. А уж она-то найдет нам применение.
        - Что верно, то верно, - грустно сказал Лайн. - Если вспомнить последний раз… Ситуация очень похожая. Тогда выжили немногие.
        Андрей посмотрел на товарищей. Брик затронул болезненную тему. После нападения на Велию Октавия Торнвил хотела уничтожить наемников. Затем внезапно передумала. Решила использовать солдат Энгерона, как дешевое «пушечное мясо». Тхакен, Шейла, Тарнум. Ряды наемников сильно поредели.
        Сколько друзья вместе? Года два, два с половиной? Где они за это время только не побывали, в каких только операциях не участвовали. Проводили зачистку рокенов, под ураганным огнем лазерных орудий высаживались на вражеские планеты, спасали семью барона Алционского от плайдских штурмовиков и андроидов. И ведь уцелели! Хотя не все. Погибли Эндерсон, Крессен, Лундлин, Шелтон… Перечислять можно долго. Счет идет на десятки, сотни, тысячи. В адских жерновах кровавых войн перемолоты взводы, роты, батальоны наемников.
        Тяжелые испытания оставили свой отпечаток на лицах и характерах людей. Джею Парсону скоро сорок. Красавцем он никогда не был. Коренастый, крепкий, немного нескладный. Низкий лоб, густые нахмуренные брови, узкие глаза, мясистый нос. У него нет передних зубов. Выбили на Шейле во время рукопашной схватки. С тех пор цекрианец заметно шепелявит.
        Ален Блекпул родом с Аласты. Высокий стройный привлекательный мужчина. Русые волосы, прямой нос, тонкие губы, крупные серые глаза. Сволочь, он конечно, порядочная. Мучить, пытать, издеваться над пленниками для него привычное занятие. Потому Лайн постоянно и конфликтует с ним. Но жизнь обломала и Алена. Блекпул уже не столь упрям и эгоистичен. Он вынужден считаться с мнением товарищей. Кто кроме них поможет в трудную минуту? Аластанец стал более покладист, уравновешен.
        Кавенсон - широкоплечий, угрюмый, неразговорчивый окрианец. Ему нет и тридцати, но в темных волосах Брика уже серебрится редкая седина. В глубоких карих глазах капрала без труда читается тоска. Он устал от вечных скитаний и жестоких сражений.
        Стенвил на три года младше Кавенсона. Высокий крепкий шатен. Лайн довольно привлекательный молодой человек. Мягкий овал лица, грустные зеленоватые глаза, на щеках едва заметные ямочки. Такие мужчины нравятся женщинам. В них есть что-то загадочно-манящее. К сожалению, за прошедшие годы корзанец изменился не в лучшую сторону. Склонность к самокопанию и философским рассуждениям переросла в желчь и ядовитый сарказм. Стенвил не упускает момента, чтобы не задеть, не уколоть Блекпула. Всю накопившуюся боль, горечь он выливает на Алена. Впрочем, достается и остальным.
        Пожалуй, единственный, кто сохранил оптимизм - это Элинвил. Марзен тоже с Окры. Среднего роста, смуглокожий, темноволосый. Надо честно признать, большим умом он не отличается, часто не понимает элементарных вещей. Внешность у него соответствующая: широко поставленные глаза, вздернутый нос, пухлые губы. Но у Элинвила другие достоинства. Марзен никогда не унывает и даже в безнадежных ситуациях видит что-то положительное. А ведь и ему серьезно доставалось. На Тесте он был тяжело ранен. Держался окрианец тогда отлично, обузой для товарищей не стал.
        День прошел на удивление спокойно. Ни лейтенант-гвардеец, ни капитан Честервил проверять наемников не собирались. Да и зачем? В парковом комплексе повсюду камеры наблюдения. Они сразу зафиксируют нарушителей. Охрана отреагирует мгновенно.
        Не подтвердились и опасения Андрея. На допрос его никто не вызывал. Похоже, ответы юноши полностью удовлетворили следственную комиссию. Тем лучше. Волков очень боялся ошибиться и сказать что-то лишнее. События в замке развивались слишком стремительно. Прилет Дейла Видога, дуэль с ним, убийство Грейса Флеквила.
        Эвис откровенно поразила Андрея. Фантастическое самообладание! Она тщательно, хладнокровно просчитывала каждый свой шаг. Даже когда появился барон, не растерялась. Девушка не колебалась ни секунды. Это был их шанс на спасение, и Эвис блестяще его использовала. А какой выстрел! Точно в голову. Рука у аланки не дрогнула. Неужели и правда стреляла в первый раз? Верится с трудом. Либо девушка лжет, либо это удивительная случайность, либо невероятная сила любви.
        После обеда Стенвил включил голограф. На всех центральных каналах экстренные выпуски новостей. Со скорбными лицами дикторы сообщали об ужасной, нелепой трагедии в Клоссене. Дейл Видог и Грейс Флеквил погибли в результате аварии гравитационного катера. Вот и ответ на многие вопросы. Октавия Торнвил решила сохранить в тайне истинную причину гибели наследника плайдского престола. Для себя она уже сделала соответствующие выводы.
        Расслабляться подчиненным Парсон особо не давал. Утренний подъем и вечерний отбой осуществлялись согласно распорядку. Взвод в режиме ожидания новой задачи, солдаты не должны терять форму. Нормальный сон, хорошее питание и регулярные тренировки - залог высокой боеготовности подразделения. И не важно какого уровня наемники: первого или пятого, главное не выбиваться из ритма. Во время операции отдохнуть вряд ли удастся.
        Бессонница никогда Волкова не мучила. Организм молодой, крепкий, психика пока еще здоровая. Землянину не нужны комфортные условия. Он может спать на сырой земле, сидя в десантной боте, и даже на ходу, на марше. На подобные мелочи Андрей крайне редко обращал внимание.
        Перекинувшись с Марзеном парой ничего не значащих фраз, юноша лег в постель и отвернулся к стене. Его разум сразу погрузился в липкую, густую темноту. Через секунду Волков уже летел в бездонную пропасть. Землянин мысленно выругался. Проклятые странники! Продолжают играть с его сознанием. Начинается очередное видение. Интересно, что теперь покажут Андрею?
        Он очутился на тихой лесной поляне. Мягкая шелковистая трава, высокие, стройные деревья, голубое небо с белоснежными облаками. Идиллическая картина. По опыту юноша знал, что все это иллюзия, аллегорический антураж предстоящего действия. В любой момент окружающий пейзаж может измениться.
        Волков неторопливо двинулся к зарослям. Пока есть время, нужно изучить местность. Неожиданно подул ветер, кроны деревьев тревожно зашумели. Поляну окутал синеватый туман. Он появился из ниоткуда, словно из-под земли. Плохой признак.
        Андрей взволнованно озирался по сторонам. За спиной хрустнула ветка. Юноша резко обернулся. Разглядеть мелькнувшую в тумане тень он не сумел. Но кто-то здесь определенно есть. Существо прячется, пристально наблюдает за Волковым. Готовится к нападению? Не похоже. Элемент внезапности уже потерян. Странники в балахонах? Нет, эти двое ведут себя принципиально иначе. Тогда кто? Загадка.
        Где-то вверху раздался странный подозрительный шелест. Ну, конечно! Как же Андрей мог забыть. Дейл Видог был воином Света. Юноша поднял голову и увидел пикирующую на него огромную серебристую птицу. Крылья расправлены, острые когти выставлены вперед, массивный клюв приоткрыт.
        Инстинктивно юноша попытался защититься руками. И вдруг понял, что это не руки, а длинные ворсистые лапы. Он кошмарное уродливое чудовище. Вытянутое гладкое тело, три пары мерзких конечностей. Впрочем, голова, шея и передняя часть туловища у него точно такие же, как у противника.
        Андрей-изгой, полуптица, полунасекомое. Дикий неестественный гибрид. Плод извращенного воображения представителей могущественной цивилизации. Но, как и любой живой твари, ему присущ инстинкт самосохранения. С врагом землянин будет драться жестоко, отчаянно. Один из них сегодня должен умереть.
        Связь с реальностью Волков окончательно потерял. Эмоции захлестнули юношу. Схватка длилась недолго. Серебристая птица атаковала монстра чересчур рьяно и опрометчиво. Серьезного вреда когти противника Андрею не причиняли. Он то прижимался к траве, то уклонялся, то отпрыгивал в сторону. Улучив удобный момент, Волков схватил врага за крылья и нанес сокрушительный удар клювом ему в грудь. Птица обмякла и, не издав ни звука, упала на землю. Серебристые крылья окрасились в красный цвет. Вот и все! Воин Света пал на поле брани.
        Юноша отпустил поверженного противника. Большой радости Андрей не испытывал. Эта победа лишь констатация уже свершившегося факта. И снова ощущение, что за спиной кто-то стоит. Мощная лапа разрезала пустоту. Никого. Наверное, показалось. В этом мире может почудиться всякое…
        Волков проснулся, открыл глаза. Простыня и нижнее белье насквозь промокли. Видения отнимают много сил. Сейчас бы принять душ, глотнуть воды. Но рисковать нельзя. Среди товарищей, воевавших вместе с землянином на Окре, врагов нет. В этом Андрей уверен. Проблема в том, что на Тасконе взвод переформировали. Добавились двадцать три человека. Их надо опасаться. Воины Света и Тьмы странным образом притягиваются друг к другу. Они всегда где-то рядом. Если юношу кто-то и убьет, то это будет один из посвященных.
***
        Поспать Эвис не удалось. Девушка с тревогой ожидала окончания следствия. Если выяснится что-нибудь важное, мать и плайдец обязательно появятся снова. Вместе с графиней в Клоссен прилетела группа криминалистов. Опытные, умелые специалисты. Версия Эвис очень, очень уязвима. Одна маленькая, ничтожная улика, и тщательно выстроенная легенда рухнет. Отпечатки пальцев с тренажеров и кресел аланка стерла, но она не профессиональный преступник, что-то наверняка упустила. Да и действовала девушка в спешке.
        К утру нервное напряжение достигло апогея. Нет ничего хуже неизвестности. После некоторого сомнения Эвис все же приняла успокоительное. Надо держать себя в руках. Терпение, терпение и еще раз терпение. Лишь бы Андрей не дрогнул, не сломался.
        В какой-то момент аланка задремала. Сон был неприятным. Девушка будто заново прокручивала в голове все события, произошедшие в тренажерном зале. Обличительная речь Дейла, дуэль, испуганные глаза Грейса… Барон не сомневался, что Эвис нажмет на спусковой крючок. У нее не было другого выхода. Какой ужас! Она убила человека. Сама, без чьей-либо помощи. Взяла лазерный карабин и выстрелила. Прямо в лицо… Удивительно, но этот момент аланка помнила плохо. Ее руками словно кто-то управлял. Движения неосознанные, рефлекторные.
        Разбудил девушку осторожный стук в дверь. В комнату вошла Октавия. Мать почему-то одна. А где Грег Хейвил? Эвис взволнованно посмотрела на графиню. Неужели ее план провалился?
        - Ты плохо выглядишь, - негромко сказала правительница Сириуса.
        - Отвратительно себя чувствую, - горько вздохнула девушка. - Никак не могу уснуть. Хотела здесь, в Клоссене, отдохнуть, а получилось только хуже.
        - Стечение обстоятельств, - пожала плечами Октавия. - Мужчины по своей природе чересчур агрессивны и часто выясняют отношения подобным образом. От тебя ничего не зависело. Мы с герцогом Видогом обсудили сложившуюся ситуацию. О дуэли Дейла и Грейса Флеквила лучше умолчать. По официальной версии они погибли при аварии гравитационного катера. Несчастный случай. Ты, разумеется, ничего не видела.
        - Хорошо, - Эвис покорно кивнула головой. - Общаться с журналистами я сейчас не могу.
        - Тебе и не придется, - проговорила гарфиня. - Эта стая стервятников прилетит сюда через три часа. Им покажут место катастрофы и разбитую машину. Майор Хейвил сделает все, что нужно. Мы же немедленно покидаем замок.
        Спорить было бесполезно. Мать уже приняла решение. Когда речь идет о политике, мнение других людей ее мало интересует. Просьбы и пожелания дочери она не станет брать в расчет. Да и какой смысл возражать? Цель достигнута. Графиня и следователи поверили в версию Эвис. Ни ей, ни Андрею опасность не угрожает. Хотя…
        Судьба наемников и в частности Одинокого Волка под большим вопросом. Теперь солдаты в полном распоряжении правительницы Сириуса. Что если Октавия устранит юношу, как единственного свидетеля поединка? Такой вариант исключать нельзя. Мать склонна к радикальным мерам. Нет человека, нет проблем. Об этом девушка не подумала. Увы, менять что-либо поздно. О наемниках даже не спросишь. Графиня необычайно проницательна. У нее сразу возникнут подозрения. Придется терпеливо ждать развязки и надеяться на лучшее.
        На сбор вещей ушло двадцать минут. Кое-что пришлось оставить. Октавия постоянно торопила дочь. Вскоре Эвис в сопровождении служанок спустилась в рыцарский зал. Украдкой взглянула на приятелей мужа. Они растеряны и подавлены. Правительница Сириуса умеет общаться с подданными. Никто ни слова не проронит. Да и о веселых развлечениях молодые люди забудут надолго.
        Непроизвольно девушка посмотрела на свое отражение в зеркале. Вид у нее действительно кошмарный. Осунувшееся лицо, бледная кожа, темные круги под глазами. Даже гримироваться не надо. Все естественно и очень убедительно. Эвис пережила страшную трагедию. Она стада вдовой в двадцать лет. Несколько снимков в бульварной прессе ей бы не помешали. «Убитая» горем герцогиня Видог! Какой заголовок! Рассеялись бы последние сомнения.
        Катер оторвался от земли и быстро набрал высоту. Девушка сидела в мягком кресле напротив матери. Кроме них в салоне никого нет. Горги, крензеры и слуги разместились в заднем отсеке. Эвис закрыла глаза, попыталась расслабиться. Сейчас бы глоток хорошего крепкого вина и поспать часов десять. Только тогда аланка восстановит потраченные за ночь силы. Испытание было слишком тяжелым.
        Разум девушки терзали тягостные мысли. Ее план был идеален. Имитация болезни, нападение на Кабрии, аренда наемников. Все выстроено в четкую логическую схему. Почти две декады безумной страсти и ни с чем несравнимого наслаждения. А какие открывались перспективы! Пять месяцев близости с любимым человеком. Осуществились самые смелые мечты Эвис. И вдруг внезапный визит мужа. Мужа, которому она абсолютно безразлична.
        Изображая пьяного, Дейл пытался уличить жену в измене. Кто разбудил в нем дикую, необузданную ревность? Кто предал ее? На этот вопрос надо обязательно получить ответ. У девушки появился сильный и опасный враг. Рано или поздно он нанесет новый удар.
        Стаф Энгерон? Вряд ли. Владелец компании заключил с Эвис устную сделку. Имена клиентов тасконец никогда не разглашает. Репутация фирмы для него важнее денег. Кроме того, у Энгерона нет мотива. От скандала он ничего не выигрывает. Октавия Торнвил? Тоже маловероятно. Зачем ей порочить собственную дочь? Правительница разобралась бы с Эвис и Одиноким Волком тихо, без лишнего шума.
        Вывод очевиден - это Лана. Хитрая маленькая стерва. Впрочем, уже не маленькая. Она красивая, привлекательная девушка. И очень коварная, талантливая интриганка. Сестре выгодно падение Эвис. О том, кто является любовником жены, Дейл не знал. Бедняга думал, что это кто-то из дворян или сотрудников службы безопасности. Конкретных доказательств у него не было.
        Он пытался надавить на Эвис, заставить ее нервничать. К сожалению, план Дейла увенчался успехом. Возле тренажерного зала девушка допустила непростительную ошибку, повела себя не так, как обычно. Не стоило ей уступать мужу и устраивать экскурсию по замку. Эвис поддалась на провокацию и угодила в западню. Досадная, нелепая случайность! Пути наемника и эстерианца не должны были пересечься. Как Дейл вообще узнал ассонского гладиатора? Он ведь не большой поклонник кровавых поединков. Мать права, злосчастное стечение обстоятельств.
        Вдобавок ко всему, муж оказался воином Света. И девушка его не почувствовала, не
«раскусила». Они вместе спали, занимались сексом, но знак на груди Эвис не заметила. Косметическая промышленность герцогства Плайдского выпускает хорошие тональные средства. Впрочем, у аланки защитный крем не хуже. Ей тоже удалось сохранить свой секрет. Но впредь нужно быть осторожнее. Враги безжалостны, беспощадны и не дадут Эвис ни шанса.
        Девушка открыла глаза, взглянула в иллюминатор. Где-то внизу пышные шапки белоснежных облаков. Их западная половина окрашена в удивительный розовато-оранжевый цвет. Сириус только-только появился из-за горизонта.
        - Не спишь? - тихо уточнила графиня.
        - Нет, - ответила Эвис. - Не получается.
        - Понимаю, - сказала Октавия. - Привыкнуть к смерти трудно. Ты, кстати, знаешь, что Грейса Флеквила убил Одинокий Волк?
        Девушку словно пронзила молния. Вот это поворот! Так просто могущественную правительницу Сириуса не проведешь. Неужели матери все известно? Нет. Голос у нее спокойный, без интонаций. Выдержка у графини не беспредельна. Она проверяет дочь. У Октавии есть какие-то сомнения, подозрения. Если Эвис выдаст себя, мать возьмется за наемника всерьез.
        - Одинокий Волк? - повторила Эвис. - Тот ассонский гладиатор, что летел с нами на
«Альзоне»?
        - Да, - подтвердила правительница. - Именно он стоял на посту и спас тебя.
        - Поразительное совпадение, - девушка повернулась к Октавии. - В шлемах все солдаты на одно лицо. Даже не догадывалась, что Одинокий Волк находится в Клоссене. Значит, наемник воевал на Окре. И опять выжил. Удача определенно сопутствует ему.
        - Это верно, - согласилась графиня.
        Торнвил пристально смотрела на дочь. Сейчас слова не важны. Ее интересовала реакция Эвис. При первом упоминании Одинокого Волка девушка вздрогнула. Октавии удалось застать дочь врасплох. Похоже, она и правда с помощью гладиатора организовала убийство мужа. Заманила Дейла в замок и устроила дуэль. План сложный, авантюрный, но успешный.
        А как в него вписывается Грейс Флеквил? Нет, что-то не вяжется. Да и в глазах Эвис пустота и равнодушие. Девушка ничуть не нервничает. Наемник ей совершенно безразличен. Выпад графини не достиг цели. В какой-то степени правительница Сириуса была даже разочарована. Дочь не хищница, а жертва. Слабая, напуганная, обреченная на гибель. В будущем делать ставку на нее нельзя.
        Разговор продолжения не имел. Эвис интереса к данной теме не проявила, а Октавия не настаивала. Девушка сумела выпутаться из сложной, почти безнадежной ситуации. Но чего это стоило аланке! Собрать все силы в кулак, повернуться, встретиться взглядом с матерью. Самообладание едва не подвело Эвис.
        Катер опустился на посадочную площадку. Во Фланкии еще ночь. В парке горят фонари. По широкой освещенной аллее графиня двинулась к дворцу. Девушка неторопливо шла за ней. На ступенях мраморной лестницы их ждали руководитель администрации Рой Орсон и личный врач правительницы Триш Мейдон. Подготовка к траурным мероприятиям Эвис не интересовала. Она сразу направилась в свои апартаменты. Врач последовал за ней. Осмотрев девушку, Мейдон негромко произнес:
        - Ничего серьезного. Вы утомлены и подавлены. Сейчас лучшее лекарство - это сон. Хорошее питание, прогулки на свежем воздухе и никакого общения с журналистами. Иначе стресс, лекарства и постельный режим. Думаю, такая перспектива вас не устраивает.
        - Я буду неукоснительно соблюдать все ваши рекомендации, - бесстрастно сказала Эвис.
        И она не лгала. Предписание врача полностью совпадало с ее собственным желанием. Девушка приняла успокоительное и легла в постель. Ужасный, необычайно трудный день наконец-то завершился.
        Аланка проспала почти одиннадцать часов. Эвис решила служанок не звать. Приняла душ, оделась, выпила стакан тоника. Она чувствовала себя совсем неплохо. Настроение тоже немного поднялось. Да, в Клоссене ее постигла неудача. Любовный роман с Одиноким Волком прервался раньше времени. Их с Андреем снова разлучили. Но в случившемся есть и позитивные моменты.
        Во-первых, девушке удалось отвести подозрения и от себя, и от наемника. В том, что дуэль между Дейлом и Грейсом Флеквилом действительно состоялась, никто не сомневается. А во-вторых, благодаря трагической развязке, Эвис стала свободной. Теперь она ни от кого не зависит и ни перед кем не обязана отчитываться. Общепринятые нормы обязывают аланку соблюдать траур в течение шести месяцев. Полгода небольшой срок. А главное для девушки совершенно не обременительный. Эвис не собиралась ни за кого выходить замуж.
        Аланка отодвинула в сторону плотные темные шторы. В комнату хлынул яркий свет. Сириус точно над дворцом. Парковый комплекс, всегда торжественный, праздничный, сегодня выглядел мрачно и тоскливо. Фонтаны выключены, флаги приспущены, на столбах и деревьях траурные ленты. Фланкия погрузилась в черный цвет печали и скорби.
        Девушка тяжело вздохнула. Звучит парадоксально, но Эвис не желала смерти мужу. Дейл, в отличие от отца, был хорошим человеком. Честным, порядочным, вежливым. Учитывая, что он из рода Видогов, это огромное достоинство. К сожалению, их отношения не сложились. Виной всему политический брак. Аланку и эстерианца абсолютно ничего не связывало.
        Вдобавок ко всему, девушка влюбилась в знаменитого ассонского гладиатора. Страсть безумная, безрассудная, но Эвис ничего не могла поделать с возникшим чувством. Дейла привела к гибели немыслимая, абсурдная цепь событий и собственная вспыльчивость. Он родился и вырос во дворце и должен был знать, что интриги неотъемлемая часть любого великосветского общества. Поддаваться эмоциям нельзя. Попытка уличить жену в измене закончилась для него печально.
        Размышления девушки прервал осторожный стук в дверь. В проеме появилась Октавия Торнвил. Графиню сопровождал врач и одна из служанок Эвис.
        - Ты уже встала, - констатировала мать. - Не рано? Вчера ты едва держалась на ногах.
        - Мне гораздо лучше, - ответила девушка.
        - Может, ей пару дней полежать в постели? - правительница Сириуса обратилась к Мейдону. - Пусть отдохнет, наберется сил.
        Триш приблизился к Эвис. Внимательно посмотрев на девушку, врач отрицательно покачал головой и проговорил:
        - Нет. Это ни к чему. Для юной герцогини главное не нервничать. Ее участие в траурных мероприятиях полностью исключено. Идеальный вариант - отдаленный морской курорт. Чистый воздух, размеренный шум прибоя и никакой связи с внешним миром.
        - Она уже пыталась покинуть столицу, - возразила Октавия. - Потому и отправилась в Клоссен…
        - И правильно сделала, - произнес Мейдон. - Уединение, тишина, покой - вот путь к выздоровлению. Я бы тоже посоветовал замок в горах. Но досадный трагический инцидент, произошедший с Дейлом Видогом, теперь вызывает у герцогини неприятные ассоциации. Нужна радикальная смена обстановки.
        - Хорошо, - сказала графиня. - Так и поступим.
        Торнвил повернулась к дочери и спросила:
        - Ты согласна?
        - Да, - ответила Эвис. - Фланкия меня угнетает. Миллионы людей, вечная суета, хаос.
        Девушка надеялась, что вместе с ней полетят и наемники. За них заплачены огромные деньги. Солдаты Энгерона взяты в аренду для охраны герцогини. Они профессионалы и отлично выполняют свою работу. Увы, Эвис ошиблась. Правительница Сириуса решила дважды судьбу не искушать. С наемниками постоянно какие-то проблемы.
        Флеквилу тело сына уже передано. Барон принял удар достойно, но диалог с ним получился сложный. У главы сенатской оппозиции возникли определенные сомнения. Весьма возможно, он начнет собственное расследование, потребует встречи с убийцей Грейса. Одно дело бездушные документы и совсем другое - личный контакт. Чтобы избежать конфликта с Флеквилом, Одинокого Волка надо держать при себе.
        В тот же день Эвис отправилась в новое путешествие. Гравитационный катер взял курс на юго-запад, в противоположную от Клоссена сторону. Там, посреди океана, есть маленький остров под названием Соррин. Девушка на нем никогда не была и не знала, что ее ждет. Герцогиню сопровождали двадцать гвардейцев и четыре крензера. Эвис не рискнула спрашивать мать о солдатах Энгерона. Слишком опасно. Октавия сразу поймет, что интерес дочери к наемникам не случаен.
        Через шесть часов впереди показался Соррин. Девушка была в легком шоке. Это не остров, это ничтожный, крошечный клочок суши. Это отвесные каменные скалы, узкая полоска песчаного пляжа и редкие, чахлые заросли кустарников. Пейзаж унылый, пугающий.
        Летательный аппарат опустился рядом с серым двухэтажным зданием. Строение явно старое, кое-где видны трещины. Нет ни сада, ни дорожек, ни клумб с цветами. Аланка горько, иронично усмехнулась. Вот и расплата за ее грехи. Хотела всех обмануть, а в результате сама очутилась на диком пустынном острове.
        Впрочем, внутри здание было не таким уж убогим. Просторный холл, гостиная, обставленная дорогой мебелью, уютные комнаты для посетителей. Есть библиотека, зал для просмотра голографических фильмов, бар с богатым выбором вин.
        Персонал курорта, если его можно так назвать, состоял из четырех человек: управляющего, повара и двух горничных. Эвис не сомневалась, что все они являлись штатными сотрудниками службы безопасности. Обычные туристы вряд ли посещали Соррин. Остров больше похож на убежище или место ссылки. Сюда журналисты точно не доберутся. Герцогиню Видог никто не побеспокоит.
        После ужина девушка отправилась на прогулку. Крензеры следовали за ней неотступно. По узкой петляющей тропинке аланка спустилась к океану. Волны с тихим шорохом накатывались на берег. Легкий прохладный ветер раздувал распущенные волосы Эвис. Девушка вошла в воду, остановилась, развела руки в стороны. Восхитительные, незабываемые ощущения. Она словно слилась с природой, стала ее частью. Страх, боль, злость - все исчезло. Полное умиротворение. Мейдон прав, морской воздух творит чудеса.
        К сожалению, в этих широтах темнеет рано. Сириус скрылся за горизонтом, и на небе вспыхнули первые звезды. Эвис неспеша побрела назад. Накопившаяся усталость давала о себе знать, и девушка сразу легла спать. Не успела она закрыть глаза, как провалилась в бездонную пропасть.
        Ее падение длилось недолго. Через мгновение аланка оказалась в густом мрачном лесу. Эвис догадалась, что это очередное видение. Впереди едва заметный просвет. Именно туда девушка и двинулась. Она давно усвоила - в аллегорическом мире странников нет ничего случайного. Каждый элемент окружающего ландшафта тщательно, детально продуман и имеет определенное смысловое значение.
        Неожиданно деревья расступились, и Эвис вышла на поляну. Трава изумрудного цвета, над головой голубое небо и белоснежные облака. Картина завораживающая, гипнотизирующая. Девушка невольно замерла. Какая-то неведомая сила удерживала ее на месте.
        Подул ветер, тревожно зашумела листва, по земле начал стелиться синеватый туман. В этот момент рядом с аланкой появилось жуткое чудовище. Вытянутое черное туловище, три пары ворсистых лап, длинная шея, покрытая серебристыми перьями, и птичья голова с мощным клювом. Изгой! Что он здесь делает?
        Эвис испуганно попятилась назад. Под ногами предательски хрустнула ветка. Девушка инстинктивно нырнула в ближайшие кусты. Монстр обернулся, но добычу не обнаружил. И почти тут же кошмарное существо подверглось нападению. Серебристая птица сверху обрушилась на чудовище.
        Аланка с замиранием сердца наблюдала за жестокой схваткой изгоя и воина Света. Кто из них победит? Схватив противника за крылья, монстр нанес ему клювом сокрушительный удар в грудь. Враг повержен, ужасное существо торжествует. Эвис чуть приподнялась, хотела рассмотреть убийцу получше. Массивная лапа распорола воздух в полуметре от нее. Еще бы немного и чудовище зацепило девушку. Аланка дико закричала и… очнулась.
        Ночная рубашка промокла насквозь, тело налилось свинцом, горло пересохло. Эвис с трудом встала, переоделась, глотнула воды. Видения отнимают немало сил. Теперь надо разобраться с тем, что ей показали. Воин Света мертв. Его убил изгой. И это неудивительно…
        Стоп! Но ведь погибшим воином Света был Дейл! На дуэли мужа заколол Одинокий Волк. Значит, Андрей и есть изгой! Невероятно! Но аланку словно обрушился потолок. Эвис едва не выронила из рук стакан. Что происходит? Почему судьба так жестока с ней? Девушка безумно влюблена в заклятого врага. Что это - злая ирония странников или нелепое стечение обстоятельств? Аланка больше склонялась к первому варианту. Все воины идут по заранее намеченному пути.
        По щекам Эвис покатились слезы. Девушка тяжело вздохнула. Занимаясь сексом с наемником, она ни разу не продемонстрировала обнаженную грудь. Боялась, что крем сотрется, и юноша увидит ее знак. Вряд ли эта отметина понравилась бы ему. Но Одинокий Волк делал то же самое! И Эвис ничего не заподозрила. Аланка была ослеплена любовью. Девушка допускала одну ошибку за другой. Не распознала Дейла, не проверила Андрея. Досадная, непростительная оплошность.
        И что теперь? Вместе они быть не могут. Здравый смысл подсказывал, что наемника нужно уничтожить. Юноша представляет для нее смертельную опасность. Рано или поздно Одинокий Волк раскроет секрет Эвис. Его рука не дрогнет. Ассонский гладиатор умеет убивать. Вот только сердце почему-то не соглашалось с разумом. В Андрее две сущности. И какая победит еще неизвестно. Шанс на счастливую жизнь у них все же есть.
        Девушка грустно улыбнулась. Призрачная надежда. Заключенная с Высшими силами сделка не предусматривает компромисса. Ее муж - наглядный тому пример. Он не случайно прилетел в Клоссен. Дейл отправился на экскурсию по замку именно в тот момент, когда Одинокий Волк заступил на пост. Его будто что-то тянуло к наемнику. Их поединок должен был состояться.
        Сценарий этой жестокой, ужасной игры пишут не люди. Правила просты и очевидны. Враги, словно разнополюсные магниты, притягиваются друг к другу. Суровая, неотвратимая неизбежность. И что тогда ее любовь? Настоящее чувство или результат внушения? Вопрос, на который нет ответа. И Эвис, и Андрей лишь жалкие марионетки в опытных руках кукловодов. Впрочем, результат каждой конкретной схватки непредсказуем. Бороться нужно до конца. Все прояснится лишь в финале.
        Одинокий Волк даже не предполагает, что герцогиня Видог тоже участвует в войне Света и Тьмы. В аллегорическом мире видений он не заметил девушку. Тем лучше. Это можно использовать. Главное соблюдать строгие меры предосторожности. Одного крема явно недостаточно. Надо придумать более эффективное средство. В последнее время ученые добились огромных успехов в области биотехнологий. Пора фонду, который создала Эвис, взять под опеку перспективные проекты. Что-то интересное, полезное там обязательно найдется.
***
        Лана ужинала в одиночестве. Мать вместе с майором Хейвилом срочно улетела в Клоссен. Там, если верить официальному заявлению Роя Орсона, произошла авария гравитационного катера. Погибли Дейл Видог и Грейс Флеквил.
        Девушка быстро поела и вернулась в свою комнату. Она попыталась найти подробности в информационной компьютерной сети. Бесполезно. Никаких репортажей с места событий. Район оцеплен полицией и службой безопасности. До окончания следствия журналистов туда не пустят. В этом нет ничего подозрительного. Стандартная процедура. Так поступают всегда, когда среди жертв есть высокопоставленные чиновники или дворяне из древних, влиятельный родов.
        Тут ситуация гораздо серьезнее. Разбился наследник плайдского престола. Вместе с ним был сын главы сирианской сенатской оппозиции. Это громкая, оглушительная сенсация. Будет много домыслов и слухов. Бульварная пресса сразу вспомнит пьяные выходки Грейса. Нечто подобное уже случалось. Тогда Флеквилу повезло. Он отделался ушибами и легкими травмами.
        Лана откинулась на спинку кресла. Орсон, как всегда, спокоен и невозмутим, в его голосе нет ни малейших интонаций. Выдержка фантастическая. Неужели Дейл и правда погиб так бездарно? Невольно вспомнился разговор на балу. Девушке удалось разжечь в сердце эстерианца огонь ревности. Он с ней отчаянно спорил, защищал жену, но в Клоссен, тем не менее, полетел. Решил убедиться в честности Эвис.
        Нет, что-то не стыкуется. Дейл не стал бы ввязываться в рискованную авантюру приятеля. У него была совсем другая цель. Проблема в том, что никто кроме Ланы о ней знает. А если он действительно уличил жену в измене? Застал ее врасплох, и Эвис дрогнула? Тогда получается, смерть наследника плайдского престола вовсе не несчастный случай. Беднягу расчетливо, хладнокровно убили. Сестра способна на такое. Любовника и свою репутацию она будет защищать любыми способами. Вывести из строя гравитационный катер несложно. Хотя…
        А была ли авария? Средства массовой информации лгут постоянно. Тем более официальные. Громкий скандал графине не нужен. Вот мать и придумала относительно нейтральную версию. При таком раскладе виновных нет и привлекать к суду некого.
        Лана горько усмехнулась. Ее догадка очень похожа на правду. Октавия ни при каких обстоятельствах не отдаст дочь Берду Видогу. Даже если Эвис собственноручно убила мужа. Но при чем здесь Грейс Флеквил? Какова его роль в произошедшей трагедии? А не с ним ли спала сестра? Барон большой специалист по чужим женам. Очная ставка, выяснение отношений, дуэль…
        Вариант интересный, но маловероятный. Дейл и Грейс часто развлекались вместе, у Флеквила не было личных контактов с герцогиней. Да и в Клоссен он в одиночку не летал. Скорее всего, барон стал свидетелем преступления и его тоже устранили. Интересно, графине известно, что Эвис причастна к гибели мужа или сестра сумела замести следы? Выяснить это вряд ли удастся. Мать умеет хранить тайны. Впрочем, существуют косвенные признаки. Выводы можно сделать и по ним.
        Завтракала Лана в своих апартаментах. Спускаться в обеденный зал не имело смысла. Служанки уже сообщили ей, что правительница Сириуса и герцогиня Видог вернулись во дворец перед самым рассветом. В замке Клоссена они провели всю ночь. С банальной аварией гравитационного катера так долго не разбираются. Факт настораживающий. Девушка терпеливо ждала, когда Октавия проснется. Очень важно понять в каком настроении пребывает графиня.
        Прогуливаясь по коридору, Лана внезапно столкнулась с Роем Орсоном. Руководитель администрации спешил на доклад к правительнице. Аланка невольно посмотрела на часы. Половина двенадцатого. Удивительно. Мать давно на ногах. А ведь она любит поспать. Видимо, сегодня слишком много государственных дел. В столице намечены траурные мероприятия. К ним надо подготовиться.
        Занятия с преподавателями Лана, разумеется, отменила. В данной ситуации вести себя, как ни в чем не бывало, по меньшей мере, кощунственно. Девушка старательно изображала горе. От кабинета Октавии она далеко не отходила.
        Вскоре появился Грег Хейвил. У майора усталое, измученное лицо. Еще одна существенная деталь. Графиня оставила офицера в Клоссене. Именно Хейвил принимал там журналистов. Миссия ответственная, тяжелая и не благодарная. Голодные стервятники наверняка рвали маркиза на куски. Почему Октавия не послала туда высокопоставленного сотрудника службы безопасности? Боится, что кто-то докопается до правды?
        Минут через сорок Лана, наконец, увидела мать. В сопровождении врача правительница двинулась к комнате Эвис. Графиня выглядела напряженной и озабоченной. Их встретила служанка сестры. Разговор с герцогиней Видог был на редкость коротким. Подслушать его девушка при всем желании не могла. Однако Октавия, беседуя с Тришом Мейдоном, пару раз улыбнулась. Значит, она уже решила, как поступить с Эвис.
        Лана не ошиблась. Спустя два часа сестра снова покинула Фланкию. Вместе с герцогиней в катер сели гвардейцы и крензеры. Эвис шла, низко опустив голову. Рассмотреть ее лицо было трудно. Девушка могла перехватить сестру в холле, на первом этаже, но делать это не рискнула. Обмен взглядами - обоюдоострое оружие. Скрыть эмоции не так-то легко. Эвис может догадаться, кто направил Дейла в Клоссен.
        После некоторого раздумья Лана прекратила наблюдение. Во время ужина царила тягостная тишина. Ни графиня, ни Грег Хейвил не проронили ни слова. Девушка тоже не нарушала скорбное молчание. Проявлять любопытство сейчас вряд ли уместно. Да и не скажет мать ничего важного, отделается парой общих фраз. Они с майором только что приехали из города. Экстренное заседание сената, визит в посольство Плайда, многочисленные интервью… Октавия ужасно измотана. Обсуждать гибель Дейла за столом правительница Сириуса не станет.
        В информационной сети тоже пустота. Искренние соболезнования, философские рассуждения о жизни и смерти, язвительные комментарии недоброжелателей. Нет главного - фактов. Официальная версия практически никем сомнению не подвергается. Редкие разумные голоса тонут в сплошном потоке обывательской глупости. Люди очень, очень доверчивы.
        Лана легла спасть рано, день выдался непростым. Она положила голову на подушку, укрылась одеялом и… провалилась в бездонную пропасть. Началось очередное видение.
        Девушка очнулась, села на кровати, тревожно огляделась по сторонам. Лана снова в реальном мире. Можно облегченно вздохнуть. Страшное чудовище, убившее серебристую птицу, ей не угрожает. И так, в сражении пал еще один воин Света… Аланка вытерла со лба капли пота. Зрелище было кошмарным, пугающим.
        Девушка сняла ночную рубашку, встала с постели и вдруг растерянно замерла. Дейл Видог! Он погиб накануне. Совпадение? Нет. Это убедительное доказательство ее правоты. Эстерианца убила Эвис. Но тогда получается, что сестра - изгой.
        А ведь похоже! Постоянные метания, странные перемены настроения. В ней заключены две непримиримые, противоборствующие силы. Свет и Тьма борются за душу Эвис. Неожиданный поворот событий. Конечно, это всего лишь предположение, но с сестрой надо быть осторожнее. В достижении цели она ни перед чем не остановится. У человека, отвергнувшего и добро, и зло нет никаких моральных ограничений.
***
        По кабинету нервно прохаживался высокий худощавый мужчина лет шестидесяти. Абсолютно лысый череп, вытянутое лицо, длинный прямой нос, крупные, широко поставленные глаза. Кондиционер непрерывно подавал в помещение прохладный воздух, но ему было жарко. Рубашка то и дело прилипала к телу.
        Энгерон расстегнул очередную пуговицу, взял со стола пульт и раздраженно нажал на кнопку. Экран голографа погас. Стаф грубо, зло выругался. Предчувствия тасконца не обманули. Он все же вляпался в неприятную историю. Сделка с герцогиней сразу показалась ему подозрительной. Девушка проявляла чрезмерную настойчивость. И вот результат - Дейл Видог мертв. Лет пятнадцать назад Октавия избавилась от мужа, а теперь и дочь... Страшные женщины. И ведь не поспоришь, не возразишь. Именно они правят сирианским графством.
        В новостях сказали, что произошла авария гравитационного катера. Неужели кто-то верит в эту чушь? Как обычно, Торнвил пытается замять скандал. Без сомнения, эстерианца и его приятеля убил Одинокий Волк. Иначе зачем брать в аренду знаменитого ассонского гладиатора? Эвис акцентировала внимание на нем. Она разработала хитроумный план, который блестяще осуществила.
        Интересно, как герцогиня уговорила наемника участвовать в своей дьявольской игре? Может, заставила? Нет, тогда придется посвящать в детали наблюдателя. А это чревато. Свидетелей быть не должно. Что-то пообещала? Например, освобождение. Весьма возможно. Парень необычайно глуп, если принял ее слова за чистую монету. Хотя устоять перед чарами такой красавицы очень сложно. Томный взгляд, легкое прикосновение, тихий вкрадчивый голос…
        Злобные кровожадные фурии умеют сводить с ума мужчин. Одинокий Волк молод и неопытен. Он даже не догадывался, что является лишь слепым орудием в руках коварной бестии. Увы, за ошибки приходится дорого платить. Теперь его наверняка устранят. Вопрос только в том - как? Скорее всего, взвод отправят на опасную операцию. Гибель наемников в бою, не вызовет подозрений.
        Энгерон горько вздохнул, наполнил стакан пивом и залпом его осушил. Что сделано, то сделано. Ничего изменить уже нельзя. Главное, сейчас держать язык за зубами. Компания просто отдала солдат в аренду. Причем, графине Сирианской. За дальнейшее использование наемников отвечает клиент. Никаких устных соглашений с герцогиней Видог не было! Стаф будет утверждать это даже под пыткой. Если Энгерон произнесет хоть слово, девушка его уничтожит.
        О переговорах с Эвис знает еще один человек - Грег Лейрон. На майора можно положиться, он никогда не предаст Стафа, но побеседовать с ним нужно. Мальчишка ему не безразличен. Кроме того, именно Лейрон заключал контракт с организатором поединков в Ассоне. В случае смерти Одинокого Волка фирма выплатит эстерианцам гигантскую компенсацию. В данной ситуации - это не самый худший вариант. Лучше понести финансовые убытки, чем лишиться жизни.
        Глава 3. База мятежников.
        Ворх и Миллан провели на Униме четыре дня. Самрай не хотел спешить с возвращением на Оливию. Надо было привыкнуть к новым именам, заучить наизусть легенду, купить кое-какие вещи. Недостатка в средствах Астин и Ярис теперь не испытывали. На их банковском счету оказалась весьма внушительная сумма. Впрочем, особой роскоши они себе не позволяли. Скромная гостиница, недорогие рестораны, неброская одежда. Выделяться из общей массы людей нельзя. Сразу привлечешь внимание полиции и сирианской службы безопасности. Ворх старался исключить малейший риск.
        По этой же причине самрай и канотец не полетели в космопорт «Кенвил». Перед путешествием на Окру они провели там достаточно много времени. Официанты, горничные, охранники их хорошо запомнили. С новыми документами сразу возникнут проблемы. Кто-нибудь обязательно сообщит в контрразведку о подозрительных личностях. Дорога в «Кенвил» Астину и Ярису закрыта надолго.
        Пришлось высадиться в космопорте «Одрикс». Он располагался на востоке от базы Энгерона, примерно в восьмистах километрах. Это самый бедный и неблагополучный район Оливии. Император Тино Аято выделил его для компактного проживания мутантов. Ядерная война, произошедшая на Тасконе семьсот лет назад, сильно изменила человеческую расу. Появились устойчивые генетические отклонения от нормы, передающиеся по наследству. Крензеры - наглядный тому пример.
        Великий Координатор, захвативший планету, безжалостно истреблял подобные племена. После его свержения наступил долгий и трудный период переговоров. В обмен на равные права мутанты согласились на постепенное уменьшение своей численности. Каждой семье разрешалось иметь лишь одного ребенка. Пять веков, двадцать поколений…
        Теперь лишь здесь, на востоке Оливии, можно встретить гетер, шорки, трехглазых. При Храбровых резервация получала определенные дотации. Октавия Торнвил их отменила. Сегодня эти граждане сирианского графства прозябают в нищете.
        Неподалеку от «Одрикса» находился маленький городок Текрил. Когда-то он процветал. Каменоломни и рудники приносили неплохую прибыль. Сейчас больше половины домов пустовало. Старики умирали, молодежь уезжала в другие места на поиски работы.
        Приобрести в Текриле подержанный электромобиль труда не составило. Тем более что Ворх не торговался и платил щедро. Вскоре Астин и Ярис уже двигались по скоростной восьмиполосной магистрали. Их цель - город Ноквил. Ни самрай, ни канотец там никогда не бывали. Откинувшись на спинку сидения, Миллан негромко спросил:
        - Часов за шесть доберемся?
        - Думаю, раньше, - ответил Ворх. - Машин мало, а наша, хоть и старенькая, но идет отлично. Сразу чувствуется, к ней относились с любовью.
        - Почему Ноквил? - уточнил Ярис.
        - Причин несколько, - проговорил Астин. - Во-первых, от базы всего сто тридцать километров. Во-вторых, население сорок тысяч человек. Это немало. Мы не будем на виду. И, в-третьих, там нас никто не знает.
        - Звучит убедительно, - согласился канотец. - Сирианская контрразведка не раскроет, окрианцы не достанут…
        - К чему ты клонишь? - самрай пристально посмотрел на бывшего наемника.
        - Наша свобода иллюзорна, - сказал Миллан. - Мы целиком и полностью зависим от хоросской агентурной сети. Документы, деньги, явки. Это тотальный контроль. Шаг влево или вправо пресекается.
        - Отчасти ты прав, - утвердительно кивнул головой Ворх. - При желании хоросцы действительно могут нас найти. Мне это тоже не нравится. Единственный вариант избавиться от опеки - новые удостоверения личности.
        - Так в чем проблема? - произнес Ярис. - У тебя нет связей?
        - Связи есть, - грустно усмехнулся Астин. - Результат будет нулевой. Нас вычислят на стадии идентификации. Хоросская разведка проникла во все структуры сирианского общества.
        - Значит, мы крепко сидим на крючке, - заметил канотец.
        - Ты ошибаешься, - возразил самрай. - Нет никакого крючка. За нами никто не следит. Брин Саттон не позволит это.
        - Чего-то я не понимаю, - растерянно пожал плечами Миллан. - Мы выполняем какое-то важное задание?
        - Нет, - проговорил Ворх. - Все, что от нас требуется, оставаться в тени. Главное не попасть в поле зрения сирианской службы безопасности.
        - Тихая, негласная легализация, - констатировал Ярис.
        - Именно, - подтвердил Астин.
        До Ноквила они доехали меньше чем за пять часов. Гостиницы самрая не интересовали. Там задают слишком много вопросов. Кроме того, придется регистрироваться. Гораздо проще снять жилье где-нибудь на окраине города. Путешественники так и поступили. Маленький невзрачный домик в длинном ряду одинаковых строений. Идеальный вариант.
        Обедали Ворх и Миллан в небольшом дешевом заведении под названием «Пустынный ветер». Прямоугольный полутемный зал, барная стойка, полтора десятка столиков. Свободных мест почти не было. Посетители самые разные: хорошо одетые семейные пары, громко смеющиеся девушки, жеманные женщины средних лет, подвыпившие мужчины. Это явно не притон для пьяниц, хотя и рестораном в полной мере «Пустынный ветер» назвать нельзя.
        Заведение понравилось Астину. Тем более что и готовили здесь неплохо. Без долгих колебаний самрай отправил Грегу Лейрону короткое сообщение. Встречу он назначил на двадцать часов. В какой день решать майору. Им оставалось только ждать. Терпения асконцу не занимать.
        Ворх и Миллан приходили вечером в «Пустынный ветер», занимали дальний столик и неторопливо ужинали. К чужакам постепенно привыкли и перестали обращать на них внимание.
        Лейрон появился спустя четыре дня. В зал вошел крепкий, коренастый мужчина лет пятидесяти пяти. Густые темные волосы с редкой сединой, высокий лоб, крючковатый нос, массивный подбородок, левую бровь и щеку пересекает глубокий, красноватый шрам. На Греге голубая рубашка, брюки серого цвета, начищенные до блеска светло-коричневые туфли. Сразу видно, что в гражданской одежде майор чувствует себя некомфортно. Он к ней не привык.
        Офицер на мгновение замер, окинул взглядом сидевших в помещении людей. Заметив Астина и Яриса, Грег неспеша двинулся к ним. Заказав бокал пива, Лейрон негромко произнес:
        - Неплохое место. Провинциальный, захолустный городок, скромное, непритязательное заведение, спокойная, уютная обстановка. Никогда здесь не был.
        - Мы в Ноквиле по той же причине, - бесстрастно отреагировал самрай. - Кстати, забыл представиться. Грин Кейсон. А это мой товарищ Шон Лускол.
        - Очень приятно, - выдохнул майор.
        В его глазах легкая растерянность. Такой поворот событий застал Грега врасплох. Офицер внимательно посмотрел на Ворха и Миллана. Их внешность изменилась довольно сильно. Лейрон грустно усмехнулся и сказал:
        - Бывают же чудеса. Обычно люди возвращаются с войны с тяжелыми ранениями, а вы наоборот избавились от некоторых… недостатков. У одного новый протез, совершенно не отличающийся от настоящей руки, у другого с лица исчезли шрамы и морщины.
        - Так сложились обстоятельства, - проговорил Астин.
        - Разумеется, - кивнул головой майор. - Дайте догадаюсь. Плайдцы вам вряд ли помогли. Окрианцы? Сомневаюсь. Барону Лаилтону сейчас не до того. Эта работа хоросцев. Причем, отличная работа. Высочайший профессиональный уровень. Подобные операции стоят необычайно дорого. Плюс переправка на Таскону, документы и деньги. У Брина Саттона прекрасная разведывательная сеть. И вы ее агенты.
        - Замечательная логическая цепочка, - произнес самрай. - Вот только вывод неправильный. Мы действуем абсолютно самостоятельно. Хоросцы лишь помогают нам.
        - Из альтруистических побуждений? - иронично спросил Грег.
        - Вдаваться в подробности не имеет смысла, - сказал Ворх. - Никто не собирается причинять вред сирианскому графству. Меня интересует только Одинокий Волк. К сожалению, очередная попытка освободить юношу успехом не увенчалась. И все из-за микрочипа.
        - Мне неизвестно, где и как их программируют, - проговорил офицер. - Эту тайну Стаф Энгерон никому не раскрывает.
        - И выяснить невозможно? - уточнил Астин.
        - Нет, - ответил Лейрон.
        - Проклятье! - выругался самрай. - Мы теряем драгоценное время. Волк в лагере?
        - Увы, - майор глотнул пива. - Взвод взяли в аренду в день прилета.
        - Потому владелец компании и расторг контракт с Ченом Лаилтоном, - догадался Ворх.
        - Пятый уровень гораздо дороже четвертого, - произнес Грег. - Что-что, а деньги Энгерон считать умеет.
        - Кто клиент? - понизив голос, спросил Астин.
        - Октавия Торнвил, - прошептал офицер.
        О визитах герцогини Видог на тасконскую базу Лейрон предпочел умолчать. У каждого свои секреты. Полностью опекуну юноши он не доверял. Его связь с хоросской разведкой очевидна. Утечка подобной информации может привести к весьма печальным последствиям. Слишком узкий круг посвященных. Ни Эвис, ни Стаф о заключенной сделке распространятся не будут, а значит подозрение падет на Грега. Риск чересчур велик и явно не оправдан.
        - Октавия Торнвил, - задумчиво повторил самрай. - Зачем ей наемники? Она готовит какую-то провокацию?
        - Не знаю, - сказал майор. - По-моему, речь шла об охране замка. Что-то было даже в новостях…
        - Странно, - проговорил Ворх. - Есть полиция, армия, гвардейцы. В крайнем случае, крензеры или горги. Солдаты пятого уровня - это хладнокровные, безжалостные убийцы. У них совершено другие функции. Ее решение абсурдно.
        - Могу поспорить, - возразил Лейрон. - Возьмем, к примеру, семью барона Лаилтона…
        - Чепуха! - оборвал офицера Астин. - Нет ничего общего. Окра находилась на грани войны. Правитель Алционы боялся предательства…
        - У графини тоже немало врагов, - вставил Грег. - Вспомните Велию… Наемники хорошо себя зарекомендовали, доказали всем, что способны выполнить любую задачу. Они прославились.
        - Женская прихоть? - произнес самрай.
        - Не исключено, - сказал майор. - Желание клиента для нас закон.
        - Может, это и к лучшему, - после паузы проговорил Ворх. - Полгода спокойной, размеренной службы. Если что-то изменится, сообщи.
        - Непременно, - Лейрон залпом осушил бокал и поднялся из-за стола.
        Вскоре офицер покинул заведение. Астин и Ярис продолжали ужинать. Им торопиться некуда. Искать Одинокого Волка бесполезно. На Алане и Тасконе тысячи замков. Да и не проберешься туда. Район наверняка блокирован. Оцепление, внешние посты, голографические камеры. Диалог с майором получился продуктивным. Сведения исчерпывающие. Самрай выяснил главное: Андрей жив и здоров. Волноваться за него нет причин.
***
        В стране шестой день траура. На улицах Фланкии развеваются черные траурные ленты. Отменены все развлекательные мероприятия, выключены рекламные голографические экраны, государственные флаги приспущены. Исчезли яркие вывески, мигающие, разноцветные огни, город стал серым и унылым. По центральному проспекту столицы в сопровождении двух машин охраны стремительно двигался лимузин начальника сирианской службы безопасности.
        Полковнику Дарену Укрвилу сорок восемь лет. Он худощав, строен, подтянут. Его физическая форма не вызывает нареканий. Родом офицер с Тасконы. И это немаловажно. На столь ответственные посты графиня обычно назначала аланцев. К выходцам с других планет Октавия Торнвил относилась с некоторым предубеждением. Красавцем Укрвила не назовешь. Редкие темные волосы, смуглая кожа, широкий приплюснутый нос, сломанный в детстве, пухлые губы, выдающиеся вперед скулы.
        Дарен сидел, устало закрыв глаза. С тех пор как погиб Дейл Видог, нормально поспать ему не удается. Максимум три-четыре часа в сутки. Сначала нужно было найти и доставить в Клоссен разбитый катер. Чтобы у журналистов не возникало лишних вопросов, его превратили в груду обломков. Именно так выглядит летательный аппарат после столкновения с горой. Затем официальное завершение следствия и подготовка документов. Результаты только что опубликованы.
        Разумеется, ложь чистейшей воды. Но известно это единицам. Тело Дейла передано плайдцам, корабль уже стартовал к Эстере. Куда большие сложности возникли с семьей Флеквила. Барон наотрез отказывался кремировать труп сына. Пришлось вмешаться правительнице Сириуса. У полковника нет должного влияния. Что неудивительно. Он возглавляет службу безопасности совсем недавно. Мало того, Укрвил даже не дворянин.
        Многие считают Дарена удачливым человеком. В данном утверждении есть доля истины, ему действительно несколько раз фантастически везло. Но в целом это ошибочное мнение. Офицеру ничего в жизни легко не давалось. Стартовал Укрвил с нуля, без денег и связей. Он поднимался по карьерной лестнице не благодаря, а вопреки обстоятельствам. Начальство долго не замечало усердного тасконца.
        Четыре года Дарен был оперативным агентом. Вел наблюдение за подозрительными людьми, участвовал в задержаниях, дежурил в космопортах и на орбитальных станциях. Укрвил старался как мог. И, в конце концов, добился повышения. Будучи руководителем отдела, он сумел раскрыть глубоко законспирированную шпионскую сеть грайданцев. Настал его звездный час. Перспективного офицера перевели на Алан.
        Здесь, во Фланкии, Дарен продемонстрировал все свои достоинства: блестящий ум, безграничное упорство и невероятное трудолюбие. Укрвил работал сутками, декадами, месяцами. Семьей тасконец так и не обзавелся. Карьера оказалась важнее. Звания и награды Дарен получал с завидной регулярностью. Одна успешная операция следовала за другой.
        Генерал Велер неплохо разбирался в людях. Он приблизил Дарена к себе, назначил своим заместителем. До вершины Укрвилу осталось сделать один шаг. Тем не менее, полковник даже не надеялся занять должность начальника сирианской службы безопасности. Во-первых, в управлении немало родовитых дворян, имеющих покровителей в Сенате и при дворе Октавии Торнвил, а во-вторых, Велер - это массивная, несокрушимая глыба. Графиня относилась к нему с уважением. Никто и предположить не мог, что генерал умрет от обычного сердечного приступа.
        Решение правительницы было неожиданным. В глазах подчиненных читалась злость и зависть. В этой гонке за главным призом тасконский выскочка опередил всех. Кто предложил его кандидатуру, Дарен догадался сразу. Без вмешательства Грега Хейвила здесь не обошлось. С майором Укрвил познакомился, когда готовилась провокация в системе Ульфры. Тогда они часто пересекались и произвели друг на друга приятное впечатление. Похоже, Октавия Торвнил прислушивается к маркизу.
        Полковник тяжело вздохнул. Скорее бы завершился траур. Эта нелепая история отняла у него чересчур много сил. Главное не допустить утечки информации. Если какой-нибудь репортер пронюхает о дуэли, разразится громкий скандал. Никто уже ничего не докажет, но оправдываться придется. Идеальный вариант - устранить всех свидетелей. Было бы их человек шесть, Дарен так бы и поступил. Увы, все гораздо сложнее. В деле замешаны дворяне, крензеры, пилоты, офицеры контрразведки, слуги, наемники.
        Ситуация ужасная. Несмотря на грозное предупреждение, проговориться может любой. Ослаблять контроль ни в коем случае нельзя. Неудача поставит крест на карьере Укрвила. Такие ошибки графиня никому не прощает. Мечты тасконца превратятся в прах. Если же Дарен справится с непростой задачей, то неминуемо получит генеральское звание. А там и до дворянского титула недалеко.
        Кортеж въехал на территорию государственного центра голографического вещания. Ведущий политический обозреватель страны попросил его о получасовом интервью. В сложившихся условиях отказ был бы воспринят как неуважение. Приглашать журналиста в свой кабинет полковник не захотел. Строгое, мрачное здание управления вызывает у граждан неоднозначные чувства. В обществе есть некоторая неприязнь к секретному ведомству.
        Отчасти в этом повинен Велер. Он избегал общения с прессой. А когда все же отвечал на вопросы репортеров, то вел себя надменно, вызывающе, грубо. Укрвил старался изменить имидж службы безопасности. В свободной, раскованной обстановке студии тасконец будет выглядеть гораздо выигрышнее.
        Лимузин остановился возле высокого современного здания из стекла и металла. Полковник вышел из машины и двинулся к широко открытым дверям. За ним следовали всего два телохранителя. Покушения Дарен не боялся. Подготовительные мероприятия проведены еще утром. Все помещения тщательно проверены, агенты на лестницах и этажах, допуск сотрудников центра к студии строго ограничен.
        В холле небольшая группа людей. Это внутренняя охрана и обслуживающий персонал. Заметив Укрвила, они тут же замолчали. На лицах волнение и нескрываемый интерес. Офицер неторопливо двинулся к лифту. Внезапно Дарен увидел худощавого смуглокожего мужчину лет сорока пяти. Их взгляды встретились. На мгновение полковник замер. Он будто провалился в какую-то бездонную пропасть. Через несколько секунд Укрвил продолжил путь. У него опять разболелась голова. Усталость давала о себе знать.
        После интервью тасконец сразу отправился домой. Надо хорошенько выспаться. Полковник на грани нервного истощения. Не хватало еще угодить в больницу. А если, как у генерала Велера, случится сердечный приступ? Такая перспектива Укрвила не устраивала. Конкуренты тут же воспользуются его слабостью.
        Дарен проснулся, принял душ, позавтракал. Самочувствие значительно улучшилось. Офицер быстро оделся, подошел к зеркалу и вдруг замер. Как же он мог забыть! Информация очень, очень важная. Решение нужно принимать немедленно. Полковник бросился к выходу. Вскоре лимузин начальника службы безопасности уже двигался на предельной скорости к дворцу правительницы Сириуса.
        Столь ранний визит Укрвила не обрадовал графиню. Октавия не любила заниматься государственными делами по утрам. Однако в свете последних событий она не рискнула откладывать встречу с офицером. Полковник не беспокоит ее по пустякам. Значит, дело серьезное. Гадать какое, бессмысленно. Сейчас может произойти что угодно.
        Смерть Дейла Видога спутала все планы Торнвил. Операцию по присоединению баронства Розанского придется отложить. Под угрозой военный союз с Плайдом. Да и в стране ситуация непростая. Оппозиция заметно активизировалась. Митинги и демонстрации регулярно проходят в крупных городах графства. Не сказал своего последнего слова и Флеквил. Он еще припомнит правительнице ее жесткий приказ кремировать тело сына. К счастью, Октавии есть на кого опереться в трудную минуту. Не теряя времени, Торнвил послала крензера за Грегом Хейвилом.
        Ожидая майора, графиня взволнованно ходила по комнате. В голове тревожные мысли. Вчера Укрвил давал интервью на центральном канале голографического вещания. Неужели журналист из него что-то вытянул? Нет, вряд ли. Полковник умеет держать язык за зубами. Тогда что стряслось? О личной аудиенции офицер никогда раньше не просил. Начальник службы безопасности принимает беспрецедентные меры предосторожности.
        Маркиз ночевал во дворце и пришел почти сразу. Октавия вздохнула с облегчением. Она небрежно махнула Аклину рукой. Укрвила можно пропустить. Полковник остановился возле двери, почтительно поклонился и негромко произнес:
        - Ваше высочество, прошу прощения за вторжение. Я был чересчур настойчив. Но…
        - Обойдемся без вступительных речей, - оборвала офицера правительница. - Вы ведь не зря меня подняли с постели. Дело не терпит отлагательств?
        - Так точно, - отчеканил Дарен. - Если помните, после возвращения вашей младшей дочери генерал Велер поручил мне найти мятежников, похитивших ее.
        - Я не вдавалась в детали, - проговорила Торнвил. - Вы арестовали негодяев, напавших на Велию?
        - Не совсем, - сказал Укрвил.
        Полковник достал из кармана небольшой прямоугольный предмет и, нажав на кнопку, снова спрятал его.
        - Что это? - удивленно спросила графиня.
        - Прибор, блокирующий подслушивающие устройства, - ответил офицер.
        - Зачем он? - поинтересовалась Октавия. - Мои апартаменты надежно защищены. Проверка осуществляется каждые пять дней.
        - Я знаю, ваше высочество, - произнес Дарен. - Проблема в том, что доверять никому нельзя.
        Торнвил и Хейвил недоуменно переглянулись. Действия Укрвила очень напоминали паранойю. Такое порой с высокопоставленными чиновниками случается. Виной всему нервное напряжение. В последние дни полковник чересчур много работал. Офицер догадался, о чем думает правительница, и поспешно продолжил:
        - Ваше высочество, я не сумасшедший.
        - Тогда не тяните, - вмешался маркиз.
        - Мы считали, что группа заговорщиков невелика, - сказал Дарен. - Они вступили в контакт с бароном Китарским, наняли наемников, а когда покушение не удалось, вывезли Лану с острова.
        - Это всем известные факты, - заметила Октавия.
        - Да, - согласился Укрвил. - Но никто не предполагал, что за спиной боевиков стоит мощная, хорошо финансируемая организация. Она имеет своих агентов и в полиции, и в армии, и в службе безопасности, и даже здесь, во дворце. Ее цель: свержение с трона династии Торнвил. По моим данным бунтовщики готовят новый удар.
        - У вас достоверные сведения? - уточнил Грег Хейвил.
        - Абсолютно, - сказал полковник. - Мои люди сумели проникнуть на главную базу мятежников. У них неопровержимые доказательства.
        - Мерзавцы! - зло выдавила графиня. - Я чувствовала, что в стране зреет заговор. Без влиятельных членов Сената тут не обошлось. Теперь и на убийство Дейла Видога можно посмотреть иначе. Что если Грейс Флеквил специально спровоцировал эстерианца? Подлые предатели хотели поссорить меня с герцогом Плайдским.
        - Кроме того, он намеревался заколоть Эвис, - добавил майор. - Девушку спас наемник.
        - Я их уничтожу! - гневно прошипела Октавия. - Введу чрезвычайное положение, распущу Сенат, устрою публичные казни. Другим будет неповадно. Пора продемонстрировать силу. Мне нужны фамилии негодяев…
        - Ваше высочество, списков нет, - Дарен тяжело вздохнул. - Организация многоступенчатая, глубоко законспирированная. Добраться до руководителей необычайно трудно. Арест исполнителей низшего звена ничего не даст. Мы отрубим чудовищу щупальца, которые очень быстро отрастут.
        - И что вы предлагаете? - раздраженно спросила правительница. - Ждать очередного покушения? А если оно увенчается успехом?
        - Ни в коем случае, ваше высочество! - мгновенно отреагировал Укрвил. - Чтобы убить хищника, необязательно отсекать ему голову. Достаточно вонзить клинок в сердце.
        - Полковник, ваши аллегории сейчас неуместны, - недовольно сказала Торнвил. - Говорите нормальным языком.
        - Ваше высочество, оружие, деньги, документы хранятся на базе, - пояснил Дарен. - Внезапный удар позволит застать бунтовщиков врасплох. Такой шанс упускать нельзя. Мы истребим наиболее радикальных мятежников. Остальные в страхе затаятся, поймут, что оказались на грани разоблачения. Возможно, удастся вытянуть из пленников какие-нибудь имена.
        Графиня посмотрела на Хейвила, в подобных делах он разбирается лучше нее. Маркиз понял, что Октавия нуждается в его совете, и произнес:
        - Идея неплохая. Чрезвычайное положение вводить не стоит. У нас нет на то веских причин. Акции протеста - не повод для столь жестких мер. Враги тут же воспользуются ситуацией и поднимут народ. Сенат обвинит правительницу Сириуса в установлении диктатуры. Вспыхнут беспорядки. Обстановка на Тасконе и Маоре сложная. Пожалуй, я соглашусь с полковником Укрвилом. Ликвидация базы - идеальный вариант. Мы перехватим у противника инициативу.
        - Хорошо, - выдержав паузу, сказала Торнвил. - Я утверждаю это предложение. Уничтожьте мерзкое логово предателей.
        - Благодарю за доверие, - отчеканил Дарен. - Ваше высочество, для операции мне потребуется тяжелый крейсер.
        - Тяжелый крейсер? - изумленно выдохнул Грег. - Зачем? Скорее всего, так обычный полевой лагерь. Возьмите три десантных бота, роту штурмовиков и звено флайеров для огневой поддержки.
        - Вы ошибаетесь, - возразил начальник службы безопасности. - Это не полевой лагерь, это настоящая крепость. База расположена на Тасконе, а если точнее в Аскании. Недоступное горное плато, отвесные скалы, полуразрушенный монастырь. Маскировка безупречная. Район пустынный, безжизненный. Случайные туристы забредают туда крайне редко.
        - Вы хотите превратить древнее сооружение в груду развалин? - догадался Хейвил.
        - Именно, - ответил полковник. - Иначе к нему не прорваться. Современная система наблюдения, зенитные комплексы, скорострельные пушки. Бунтовщиков нельзя недооценивать. Они собьют наши машины еще на подлете. Затем спустятся в подземные тоннели и покинут базу.
        - Невероятно! - проговорила графиня. - И все это на Тасконе! Откуда мятежники взяли такие средства? Ведь оружие, оборудование, строительные материалы надо прибрести, доставить на Асканию, где-то спрятать. А установка? Нужны специалисты…
        - Я предупреждал, организация огромная, не испытывающая никаких финансовых трудностей, - произнес Укрвил. - Доступ к секретным проектам, собственные транспортные корабли, подложные документы.
        - И наша доблестная контрразведка ничего не замечала, - горько констатировал маркиз.
        - Увы, - Дарен опустил голову. - До покушения на Велии ни малейших подозрений.
        - Потрясающе, - сказал Грег. - За год-два подобную структуру не создашь. Это кропотливая работа в течение длительного периода времени. Взять, к примеру, тот же монастырь. Старые стены, отсутствие коммуникаций, скальная порода. Проект очень трудоемкий и затратный. Тем не менее, его удалось осуществить. Каким образом? Где были местные власти? Что делала полиция, служба безопасности?
        - Не забывайте, Таскона - колыбель человечества, - сказал полковник. - Археологические раскопки ведутся на ней постоянно. Официальные заявки оформляют университеты, музеи, различные фонды. На деньги меценатов восстанавливаются, казалось бы, утраченные навеки памятники истории.
        - И, разумеется, никто не проверяет, что лежит в ящиках и контейнерах, прибывающих на планету, - проговорил Хейвил. - Научные приборы или комплектующие для зенитных комплексов. Поразительная беспечность!
        - Это внутренние перевозки, - возразил Укрвил. - У нас нет ни аппаратуры, ни людей, чтобы проконтролировать такой грузопоток. Цифры называть не буду. Они гигантские. Кое-что, конечно, досматривается, но при наличии веских оснований. Кстати, сооружению, о котором идет речь, больше тысячи лет. Разветвленная сеть тоннелей, видимо, построена отшельниками. Бунтовщики лишь усовершенствовали ее.
        - Значит, их выбор не случаен, - произнесла Октавия. - Кто-то мятежников надежно прикрывал.
        - Потому, ваше высочество, я и включил прибор, - сказал Дарен. - В наш план никого нельзя посвящать. Сирианское общество насквозь пропитано ядом предательства. Гвардейцы, крензеры, сотрудники службы безопасности, офицеры звездного флота… Изменником может оказаться любой.
        - Вы не преувеличиваете? - правительница подошла к полковнику вплотную. - Мутанты еще никогда меня не подводили.
        Внешне Укрвил спокоен. В глазах нет болезненного, сумасшедшего блеска, присущего параноикам. Тасконец тщательно взвешивает каждое слово. Он абсолютно нормален.
        - И не подведут, - отчеканил Дарен. - Задача завербованных агентов добывать ценную информацию.
        - Кто возглавит операцию? - спросила Торнвил.
        - Я, - без колебаний проговорил полковник. - На Таскону отправляюсь сегодня же.
        - Если несложно, поясните детали, - вмешался маркиз.
        - Разумеется, - произнес Укрвил. - Флайеры и десантные боты стартуют заранее. Летят над самой землей. Горы помешают их обнаружить. За пять минут до атаки тяжелый крейсер ударит по объекту с орбиты. Враг будет в замешательстве. После подавления уцелевших огневых точек штурмовики высадятся на планету. Они зачистят здания и тоннели.
        - Неплохо, - сказал Грег. - Но я хочу внести кое-какие коррективы. Представьте, начальник службы безопасности прибывает на Таскону, получает в свое распоряжение тяжелый крейсер, грузит на него роту солдат. Согласитесь, это выглядит странно. Противник насторожится, примет ответные меры. Не исключена экстренная эвакуация базы.
        - Мне понадобится всего пара часов, - парировал Дарен.
        - Два часа - это вечность, - грустно усмехнулся майор. - Нападение должно быть внезапным, без предварительной подготовки. Тогда точно никто ни о чем не догадается.
        - Спорить нет смысла, - проговорил полковник. - У вас есть конкретное предложение?
        - Да, - ответил маркиз. - Мы выходим из дворца, садимся в гравитационный катер и летим на «Альзон», флагманский крейсер флота. Дальше все по плану. Залп головных орудий, флайеры, десантные боты…
        - А где возьмем штурмовиков? - поинтересовался Укрвил. - Они уже на корабле?
        - Штурмовики не потребуются, - произнес Хейвил. - В казармах гвардейцев размещается взвод наемников. Пятый уровень. Профессионалы.
        - Тридцать человек, - задумчиво сказал Дарен. - Мало.
        - Не волнуйтесь, - проговорил Грег. - У Энгерона отличные солдаты. Справятся. Они выполнят любой приказ. Чтобы уменьшить риск, распределим их по трем машинам. Да и вот еще что, на руководство операцией я не претендую. Вы старше меня и по званию, и по должности. Моя цель - уничтожить негодяев, подрывающих устои сирианского графства.
        - Прекрасная идея, - констатировал полковник. - Ваш вариант идеален.
        Оба офицера повернулись к Октавии. Окончательные решения здесь принимает она. Правительница взглянула на маркиза. Расставаться с ним даже на несколько дней женщина не хотела, но ее запрет оскорбит Хейвила. Грег командир боевого корабля и никогда не станет послушным дворцовым фаворитом. С этим фактом нужно смириться. На
«Альзоне» майору ничего не угрожает. Пусть немного развеется, а заодно продемонстрирует свою преданность графине Торнвил.
        - Хорошо, - кивнула головой Октавия. - Забирайте наемников и летите.
        - Ваше высочество, мы сравняем базу мятежников с землей, - отчеканил Укрвил.
        - Не сомневаюсь, - сказала правительница. - Полковник, подождите маркиза за дверью.
        - Слушаюсь, ваше высочество, - произнес Дарен и поспешно покинул апартаменты графини.
        Женщина приблизилась к Хейвилу, обняла его за шею, нежно поцеловала.
        - Я горжусь тобой, - прошептала Торнвил. - Ты моя главная удача в жизни. Умный, смелый, честный…
        - Опять льстишь, - заметил майор.
        - Ничуть, - проговорила Октавия. - Ты сегодня проявил свои лучшие качества. Но будь осторожен. Мои враги необычайно коварны и жестоки. Они не остановятся ни перед чем, чтобы помешать нам.
        - Я никого не боюсь, - ответил Грег. - Экипаж крейсера предан мне. Нет никакой опасности.
        - Возвращайся скорее, - графиня смахнула со щеки слезу.
        Растроганный маркиз поцеловал Торнвил в губы и двинулся к выходу. Правительница вздохнула, грустно улыбнулась. Мужчины так наивны, так доверчивы. Обмануть их не составляет ни малейшего труда. Покупаются на простейший трюк. К счастью, Октавия не разучилась плакать. Сила женщины в ее слабости.
        Графиня наполнила бокал вином и села в кресло. Утро началось с плохих вестей. Оказывается, в стране действует мощная подпольная организация. Огромные финансовые ресурсы, собственные корабли, агенты во всех структурах. Где-то Торнвил это уже слышала. Очень давно…
        Ну, конечно, хранители. Хранители и самраи. О них часто разглагольствовал Алекс, покойный муж Октавии. Он утверждал, что и те, и другие внимательно следят за правителями независимых государств. Оба ордена, якобы, основаны первым императором Тино Аято. С какой целью неизвестно никому. После свержения Ольгера Храброва герцог Грайданский попытался захватить систему Солнца. Его эскадра была разгромлена, а сам он умер при довольно странных обстоятельствах. Алекс считал, что это работа хранителей.
        Графиня никогда не верила в бредни мужа. Глупая, старая легенда о каких-то кланах колдунов и воинов. Реальность гораздо суровее и прозаичнее сказок. Октавия с помощью любовника устранила Алекса, получила сирианский трон, и никто мужа о грозящей опасности не предупредил, а ее не наказал. Так же было и у Земли. Скорее всего, грайданцев разбил флот Хороса. Стереть опознавательные знаки с бортов крейсеров несложно.
        Смерть грецога тоже объяснима. Его сын Натан давно хотел взойти на престол, вот и устранил отца. Воспользовался благоприятной ситуацией. Всю вину за случившееся новый правитель Грайда, разумеется, переложил на несуществующих хранителей.
        Лет десять назад Торнвил отправила к Солнцу два разведывательных эсминца. Назад корабли не вернулись. Начальник экспедиции сообщил, что получил странное предупреждение, затем связь прервалась. Видимо, произошла авария.
        Случай парадоксальный. Земля находится от Алана в двух с половиной парсеках. До нее лететь всего сутки. И, тем не менее, планета графству не принадлежит. Чтобы развеять слухи, Октавия решила двинуть к Солнцу мощный флот. Но в последний момент передумала. Зачем искушать судьбу? Место, похоже, проклятое.
        Пять веков назад могущественный Великий Координатор вывозил с Земли воинов и делал из них безжалостных наемников. Они же его и уничтожили. Аналогия не совсем корректная, но история имеет свойство повторяться. Если звездную систему действительно контролирует Брин Саттон, то он ее никому не отдаст. Вступать в открытый конфликт с герцогом Хоросским Торнвил не собиралась. Да и не особенно нужна графине эта дикая, варварская планета.
        Женщина пригубила вино. Тайная организация… Как сказал Укрвил, ее цель - свержение с трона законной правительницы Сириуса. Беспредельная наглость. Мерзкий сорняк надо вырвать с корнем. Любой ценой! И неважно, как негодяи себя называют: самраями или хранителями.
***
        После завтрака Андрей взял с полки книгу и устроился в кресле. Марзен и Лайн смотрели голограф. В казарме удивительная тишина. Солдаты неукоснительно соблюдали предписанные правила. Они бездельничали вот уже шесть дней. Ни боевых заданий, ни караулов, ни утомительных тренировок. Хорошее питание, полноценный сон, свободное времяпровождение. Одно слово - курорт. Даже за порядком в помещениях следят роботы-уборщики.
        Впрочем, Ален считал, что это не к добру. Их, словно конов, откармливают на убой. Рано или поздно грянет буря. С аластанцем никто не спорил. Все понимали, Октавия Торнвил не даст так просто пропасть деньгам, заплаченным Стафу Энгерону за аренду наемников.
        В блок вошел Джей Парсон. Он сел рядом с Элинвилом и Стенвилом. По центральному каналу демонстрировался исторический фильм. В стране траур, развлекательные передачи отменены. Внезапно на поясе сержанта завибрировал прибор прямой связи с наблюдателем. Цекрианец снял его и приложил к уху. Лицо Джея сразу изменилось.
        - Так точно! - отчеканил Парсон. - Слушаюсь!
        Разговор длился недолго, от силы секунд двадцать. Было очевидно, что сержант получил от капитана Честервила какой-то приказ. Взглянув на друзей, цекрианец грустно улыбнулся и сказал:
        - Все. Отдых закончился.
        Через мгновение в коридоре раздался его громкий возглас:
        - Общая тревога! Построение через десять минут в полном боевом снаряжении!
        Солдаты бросились к стеллажам. Каждое движение отточено до автоматизма. Ботинки, куртка, бронежилет, защитный шлем, оружие… Руки работают быстро, умело, безошибочно. Никто не опоздал, хотя некоторые наемники в момент подачи команды находились в душе. Проверив людей, Джей грозно рявкнул:
        - Нале - во! На улицу бегом марш!
        Вытягиваясь в колонну, взвод устремился к двери. К удивлению солдат десантный бот опустился на крошечную площадку рядом с казармой. Наблюдатель уже ждал наемников. В руках у него кейс с пультом. Парсон не ошибся, наемникам предстояло длительное путешествие. Взвод погрузился в летательный аппарат, и машина сразу оторвалась от земли.
        Поправив забрало, Блекпул тихо проговорил:
        - Интересно, куда графиня нас отправляет? На Тхакен? На Эдан?
        - Это не худший вариант, - откликнулся Кавенсон.
        - А что может быть хуже? - недоуменно спросил Марзен.
        - Цекра или Орта, - после паузы ответил Брик. - В первом случае нам придется подавлять мятеж, во втором устраивать диверсию.
        - Либо прольем море крови, либо погибнем, - горько констатировал Гутсон.
        - Цекра меня привлекает гораздо больше, - заметил Ален.
        - Кто бы сомневался, - зло отреагировал Лайн.
        - Хватит болтать чепуху! - раздраженно пробурчал сержант.
        Возвращаться на родную планету в качестве карателя, ему явно не хотелось. Графиня Сирианская никогда милосердием не отличалась. Жесткая, прагматичная, она будет использовать те же методы, что и Берд Видог на Корзане и Тесте. Выжженные деревни, казненные заложники, массовые аресты. Страх заставит людей покорно склонить голову.
        Примерно через час десантный бот влетел в шлюзовой отсек крейсера. Покидать машину солдатам запретили. Точно так же наемников перевозили месяц назад с Тасконы на Алан. Неужели Октавия Торнвил аннулировала контракт с компанией? Стаф Энгерон редко идет на подобные уступки, но правительница Сириуса умеет убеждать.
        Настроение солдат значительно поднялось. Лагерь на Оливии, конечно не казармы гвардейцев во Фланкии, но все же это лучше, чем воевать на какой-нибудь планете. Пятый уровень стоит очень дорого. В ближайшее время их вряд ли возьмут в аренду.
        Волков не был сторонником данной версии, что-то землянина в действиях сирианцев настораживало. Если контракт разорван, куда они так спешат? Шлюзовые ворота не успели закрыться, а корабль уже начал разворот. Кроме того, Андрей прекрасно знал, что деньги за наемников заплачены из благотворительно фонда Эвис. Графиня абсолютно ничего не потеряла. Однако спорить с товарищами юноша не стал. Скоро все прояснится.
        В туалет солдат выводили небольшими группами. Волков оказался в числе первых. Выйдя из бота, землянин изумленно замер. На стене огромными буквами было написано:
«Альзон». Невероятно! Андрей снова на флагманском крейсере Октавии Торвнил.
        Очередное совпадение? Вряд ли. Правительница Сириуса решила лично встретиться с владельцем компании? Не исключено. А что если графине известно о сделке ее дочери с Энгероном? Что если это очная ставка? Тогда все становится на свои места. Сердце юноши учащенно застучало. Такой вариант развития событий ему совсем не нравился.
        Тягостные мысли мучили Волкова почти десять часов. Даже аппетит пропал. На вопросы друзей он отвечал коротко и уклончиво. Неожиданно последовал приказ строиться. Шлюзовой отсек странным образом опустел. Нет ни техников, ни пилотов. Заложив руки за спину, капитан Честервил нервно прохаживался возле летательного аппарата. Откуда-то издалека донеслись тяжелые шаги. Кто-то быстро приближался. Напряжение нарастало.
        - Смирно! - выкрикнул Парсон.
        Наемники вытянулись в струну. Подбородки подняты, плечи развернуты, никто не шевелится. Через мгновение солдаты увидели высокого, худощавого мужчину лет пятидесяти. Он в форме полковника службы безопасности. Наверняка занимает ответственный пост в секретном ведомстве. Обогнув гравитационный катер, офицер остановился в четырех метрах от первой шеренги наемников. Окинув взглядом солдат, Укрвил негромко произнес:
        - Мне сказали, что вы выполните любой приказ.
        - Так точно, - отчеканил сержант.
        - Великолепно, - полковник еще больше понизил голос. - Сегодня у вас важное задание. Миссия трудная, требующая предельной концентрации.
        - Они справятся, - вставил наблюдатель. - Это пятый уровень.
        - Мы обнаружили базу мятежников, - продолжил Дарен, не обратив ни малейшего внимания на реплику капитана. - Ее нужно уничтожить. Лазерные орудия крейсера и флайеров разрушат здания. Вам предстоит провести зачистку. Учтите, враг имеет хорошую подготовку и обладает уникальными способностями. Стрелять на поражение, пленных не брать! Если заметите что-то необычное, тут же открывайте огонь. Под землей есть сеть тоннелей. Их придется проверить, в крайнем случае, взорвать. Вы в чем-то нуждаетесь?
        - Никак нет! - выдохнул Джей.
        - Полетите на трех ботах, - проговорил Укрвил. - Возьмете объект в кольцо. Готовность через двадцать минут. Надеюсь, вы подтвердите свой статус.
        Офицер развернулся и двинулся к выходу. Не теряя времени, Парсон отдал соответствующие распоряжения. Взвод рассыпался на отделения. Теперь в машине стало гораздо просторнее. Цекрианец, разумеется, присоединился к товарищам.
        - Черт подери! - выругался Стенвил. - До лагеря сущая ерунда, а мы опять воюем.
        - Думаешь, корабль на орбите Тасконы? - спросил Элинвил.
        - Не сомневаюсь, - ответил Лайн. - Создавать базу на Маоре никто не будет. От Алана далеко. Да и условия не самые благоприятные.
        - А, по-моему, это как раз то, что нужно мятежникам, - возразил Ален. - Заброшенные шахты - идеальное место для убежища. Полковник упомянул сеть тоннелей. Все сходится. Волк, чего молчишь? Ты ведь бывал на Маоре.
        - Не хочу гадать, - Андрей отрицательно покачал головой. - Бесполезное занятие. Подобные легенды редко оказываются правдой.
        - Справедливое замечание, - усмехнулся Блекпул. - Рассчитывать на откровенность офицера сирианской контрразведки, по меньшей мере, глупо. Куда проще использовать нас вслепую.
        - Наконец, я слышу от тебя что-то разумное, - произнес Джей. - Пора бы…
        Сержант осекся на полуслове. В шлюзовом отсеке появились пилоты. Их лица угрюмы и сосредоточены. Похоже, операция действительно очень опасная. На «Альзоне», флагманском крейсере графства, служат профессионалы. Но сейчас даже им не по себе.
        Массивные внешние ворота открылись, и десантный бот устремился в бездонную черноту космоса. Наемники предусмотрительно защелкнули страховочные ремни. Ужасная перегрузка вжала их в сидения. Совершив крутой вираж, машина на огромной скорости понеслась к планете. Сердце замерло, дыхание перехватило, в глазах темнота.
        Это безумие длилось целую вечность. В мозгу мелькнула страшная мысль, что пилоты не справились с управлением, и бот обречен. Тело невольно напряглось в ожидании удара. Но вот очередной маневр, и машина перешла в горизонтальный полет. Солдаты облегченно вздохнули.
        - Сволочи! - пробурчал аластанец. - Совсем спятили. Так недолго и разбиться…
        - Меня чуть не стошнило, - сказал Марзен. - Комок до сих пор в горле.
        - Мы в горах, - взглянув в иллюминатор, сказал Парсон. - Идем по ущелью на предельной высоте. Стойками едва не касаемся поверхности.
        - Прячемся от систем наблюдения, - проговорил Кавенсон.
        - Значит, цель близка, - констатировал Джей.
        Наемники опустили забрала шлемов, покрепче взялись за цевье карабинов. В десантном боте тягостная, томительная тишина. Резкий разворот и машина сбросила скорость. Касание поверхности, мигающее красное табло, яркий поток света.
        Расстегнув замок, Волков ринулся к открытому люку. Бежавший впереди солдат вдруг споткнулся, неестественно взмахнул руками и упал на землю. Андрей инстинктивно пригнулся. Лазерный луч мелькнул над головой.
        Вокруг руины какого-то древнего сооружения. Из полуразрушенного здания вырываются языки пламени, к небу поднимаются клубы густого сизого дыма, среди камней валяются изуродованные, обожженные тела людей. По юноше снова кто-то выстрелил. Волков отпрыгнул в сторону, спрятался за укрытие. Его примеру последовали Блекпул и Гутсон.
        - Автоматическая пушка на стене! - раздался в шлеме возглас Стенвила.
        Метрах в семидесяти от Андрея разбитые в щепки деревянные ворота и неповрежденный участок оборонительной стены. Оттуда веером разлетаются лазерные лучи. Конкретных целей у пушки нет, она реагирует на движение. Ален приподнялся, выстрелил из подствольного гранатомета. Аластанец еле успел вжаться в землю. Промахнулся! И почти тут же мощный взрыв разнес в клочья верхнюю часть стены. Над солдатами с диким ревом пронесся флайер.
        - Приступить к зачистке! - грозно рявкнул Парсон.
        Наемники рассыпались в цепь. Теперь было очевидно, что это действительно Таскона. Лайн не ошибся. Гигантский белый шар почти в зените. Взвод на пустынном плато, выжженном безжалостными лучами Сириуса. Жара невыносимая. Раскаленный воздух обжигает легкие.
        Волков направился к покосившемуся строению, поднялся по ступеням каменной лестницы наверх. Перед ним открылся потрясающий вид. Оказывается, они на высоком утесе. Взобраться по его гладким отвесным стенам было невозможно. Древний комплекс напоминал монастырь. Отшельники, жаждавшие покоя и уединения, часто селились в подобных местах. Здесь никто не мешал им молиться.
        Юноша стоял на одной из трех сторожевых башен. Остальные две лазерные орудия крейсера превратили в бесформенную груду развалин. Та же участь постигла и основные здания монастыря. Хотя контуры строений угадывались довольно отчетливо. Судя по обломкам, крыши имели строгую, остроконечную форму.
        Полковник не солгал, мятежники превратили старинную обитель в хорошо защищенную крепость. На подступах к ней были установлены скорострельные пушки и зенитно-ракетные комплексы. Бой продолжался до сих пор. Постоянно маневрируя, флайеры подавляли огневые точки противника. Прорыв линии обороны дорого стоил сирианцам. На плато догорали две машины. Катапультировались пилоты или нет, неизвестно. Нападавшим повезло, что удалось застать врага врасплох. Иначе потери были бы куда больше.
        К монастырю вела узкая дорога длиной метров триста. Только сейчас Андрей заметил возле нее лежащий на боку бот. Он сильно помят, но пламени не видно. Это уже хорошо. Есть шанс, что кто-то уцелел. Прискорбно, но до базы летательный аппарат не дотянул. Численность взвода уменьшилась на треть. Их машина, к счастью, сумела сесть на территорию комплекса.
        Оценив обстановку, Волков двинулся дальше. Спину ему прикрывал Гутсон. Внизу, с трудом преодолевая завалы, шли Парсон, Элинвил, Кавенсон, Блекпул и Зейвил. Вскоре Андрей наткнулся на поврежденную автоматическую пушку. Осколок попал в блок управления, но поворотный механизм турели продолжал работать.
        Юноша наклонился, чтобы отключить его, и в этот момент из разлома в стене появился мятежник. Грязная одежда, лицо в крови, в глазах ненависть. Он вскинул бластер, но нажать на спусковой крючок не успел. Напарник Волкова выстрелил первым. Лазерный луч попал мужчине в живот. Согнувшись пополам, заговорщик беззвучно упал вниз, на груду камней. Землянин жестом поблагодарил Гутсона.
        Зачистка зданий проходила в обычном режиме. Серьезного сопротивления наемники не встречали. Почти все найденные мятежники были мертвы. Раненых врагов солдаты безжалостно добивали. На то, чтобы взять под контроль монастырь, потребовалось пятнадцать минут. Операция вступила в заключительную фазу. Начались поиски секретных тоннелей.
        Долго они не продлились. Помогла специальная аппаратура. Обнаружив под руинами южного строения пустоту, наемники заложили взрывчатку. Церемониться с мятежниками никто не собирался. Когда пыль рассеялась, солдаты подошли к образовавшейся дыре. На всякий случай Джей бросил в нее гранату. У тех, кто прятался в убежище, не было шансов выжить. Переключив забрало шлема на инфракрасный режим, первым спустился вниз Брик.
        Помещение оказалось промежуточным. От него в разные стороны вели три коридора. По правому двинулись Волков, Кавенсон, Элинвил и Гутсон, по левому наемники второго отделения. Центральный взял на себя Парсон. С сержантом пошли четыре человека. Блекпул, Стенвил и еще три солдата остались на поверхности.
        Тоннель был достаточно широким, с высоким потолочным сводом. Опасаясь засады, группа разделилась. Брик и Марзен в качестве разведчиков чуть впереди, Андрей с напарником на расстоянии восьми метров от них. Сразу чувствовался уклон. Подземный ход вел вглубь утеса. Внезапно окрианцы замерли, Кавенсон поднял руку. Это знак опасности.
        - Боковое ответвление, - раздался в шлеме приглушенный голос Элинвила.
        Вскинув оружие, Брик нырнул в проем. Марзен последовал за товарищем. Андрей опустился на колено, прицелился. Через минуту друзья вернулись.
        - Что там? - спросил Волков.
        - Ничего, - ответил Кавенсон. - Небольшое пустое помещение и лестница, ведущая наверх, засыпанная камнями.
        - И рука, мертвая рука, - добавил Элинвил.
        - Торчит из-под завала, - пояснил капрал. - Кто-то спускался, и его накрыло…
        - Понятно, - кивнул головой Андрей.
        Вскоре группа обнаружила резервный склад мятежников. Огромные холодильники с продуктами, ящики с консервами, резервуары с водой. На специальных стеллажах бутылки с дорогим вином.
        - А заговорщики неплохо здесь устроились, - заметил Гутсон.
        - Проблем с деньгами у них точно не было, - откликнулся Марзен. - Сделали запас лет на пять, не меньше.
        - Что-то мне это не нравится, - задумчиво произнес Брик.
        - Что именно? - поинтересовался Волков.
        - Мы сейчас непосредственно под базой, - сказал Кавенсон. - Внутри утеса. Разветвленная сеть тоннелей действительно существует. Но почему нет ни людей, ни автоматических систем защиты? Занять оборону тут несложно. И попробуй, выбей отсюда мятежников. Скальную породу толщиной в десять-двенадцать метров не взять даже лазерным орудиям тяжелого крейсера. Во всяком случае, потребуется время…
        - Неужели мы так глубоко? - удивленно выдохнул Элинвил.
        - Не сомневайся, - проговорил капрал. - Коридор шел по кругу и на понижение.
        - То есть, он замкнут, - догадался Андрей.
        - Совершенно верно, - подтвердил Брик. - В какой-то точке мы встретимся с парнями из второго отделения. Но меня беспокоит совсем другое. Похоже, основная инфраструктура убежища располагается в северной части подземелья. Я обратил внимание, что в первом помещении стены были обработаны довольно грубо, вручную. Здесь же они идеально ровные, гладкие.
        - К чему ты клонишь? - Волков взглянул на Кавенсона.
        - К тому, что Джей пошел по старому тоннелю, а этот лабиринт построен совсем недавно, - ответил окрианец. - Мы свободно бродим по убежищу мятежников, и нас никто не пытается остановить, задержать.
        - Сирианцы застали врага врасплох, - предположил Марзен. - Противник не успел подготовиться…
        - И куда он делся? - мгновенно парировал капрал. - Кроме того, скорострельные пушки на поверхности отлично функционируют. Что мешало включить их тут?
        - Экстренная эвакуация, - произнес Андрей. - Операторы покинули пост. В обычном режиме орудия реагируют на движение.
        - Правильно, - сказал Брик. - Из каждого здания базы вниз ведет лестница. Возможно, есть лифтовые шахты. Главное, попасть в центральный коридор. По нему до развилки, а оттуда в более безопасное место. План предельно простой и надежный. Иначе людей не спасти.
        - И что, мятежники отдадут нам подземелье без боя? - удивленно проговорил Гутсон.
        - Хороший вопрос, - Кавенсон шагнул в тоннель. - Я его себе тоже задаю. Ответ меня почему-то пугает.
        - Думаешь, уничтожат? - уточнил Волков.
        - Непременно, - произнес капрал. - Враг очень, очень предусмотрителен. Такие улики не оставляют. Не пойму только чего тянут. Чего ждут?
        - Значит, надо убираться отсюда, - констатировал Андрей. - И побыстрее. Предупреди Парсона.
        - Связь паршивая, - произнес Брик. - Каменные стены глушат сигнал. Да и рискованно. Можем сами навлечь беду. О наблюдателе тоже забывать не стоит. Приказ должен быть выполнен любой ценой. Зачистка укрытия еще не завершена.
        - Тогда лучше поторопиться, - сказал Элинвил.
        Группа двинулась дальше. Метров через сорок очередное помещение. Чтобы попасть в него пришлось взорвать металлическую дверь. Внутри голографические экраны, пульт управления, три мягких стула. На панели светятся разноцветные огни.
        - А вот и мозговой центр базы, - проговорил Кавенсон. - С собственной системой питания. Работает автономно. К кнопкам и тумблерам советую не прикасаться.
        Марзен, всегда отличавшийся чрезмерным любопытством, тотчас отступил назад. Волков находился в тоннеле, прикрывал товарищей. Мелькнувший силуэт Андрей заметил сразу. Юноша поймал человека в прицел, плавно нажал на спусковой крючок. Лазерный луч ударился в потолок над головой чужака.
        - Замри! - выкрикнул Волков. - Назови себя.
        - Стив Новил, рядовой двадцать три семьдесят пять, второе отделение.
        - Твое счастье, что я не стрелял на поражение, - раздраженно пробурчал Андрей. - Нужно быть осторожнее.
        - Мы услышали взрыв, - произнес наемник. - Решили, кто-то наткнулся на засаду. Поспешили на помощь. Мой напарник снял бы тебя.
        - Невелика радость, - огрызнулся юноша.
        К Волкову подошли два солдата.
        - Как ваши успехи? - спросил Новил.
        - Склад продовольствия, пункт управления и ни одного мятежника, - ответил Андрей.
        - У нас то же самое, - сказал Стив. - Будто испарились, гады. В восточной части убежища есть ангар. Там три гравитационных катера. И никто ими не воспользовался.
        - Странно, - проговорил юноша.
        В коридоре появился Брик. Кавенсон пристально посмотрел на наемников и холодно поинтересовался:
        - Где капрал Ведрингтон?
        - Капрал? - растерянно повторил Новил. - Понятия не имею.
        - То есть как? - выдохнул окрианец. - Вы же были вместе.
        - Ничего подобного, - возразил Стив. - Мы были с Лайном вдвоем.
        - Точно, вдвоем, - подтвердил второй солдат.
        - Что за чепуху вы болтаете? - гневно воскликнул Брик. - На память я еще не жалуюсь. Джей отправил в левый тоннель четырех человек.
        - Мы тоже не идиоты! - раздраженно произнес Новил. - До четырех считать умеем.
        - Стоп! - вмешался Волков. - Всем надо успокоиться. Полковник что-то говорил об уникальных способностях защитников базы. Может, потому нам и запретили брать пленных.
        - Гипноз? - догадался Кавенсон.
        - Не исключено, - сказал Андрей.
        - Не верю я в такие чудеса, - пробурчал окрианец. - Как можно забыть двух своих товарищей? Или им что, стерли воспоминания?
        - А почему бы и нет? - пожал плечами юноша.
        - С какой целью? - спросил Брик.
        - Не знаю, - ответил Волков.
        - Придется это выяснить, - жестко проговорил Кавенсон и повернулся к солдатам. - Вы двое, немедленно к точке сбора! Поднимайтесь на поверхность! И нигде не задерживайтесь.
        - Слушаюсь! - отчеканил Стив.
        Через несколько секунд наемники исчезли из виду. Они явно сбиты с толку. С чего вдруг капрал на них так разозлился?
        - Проклятье! - после паузы выругался Брик. - Только спятивших солдат нам и не хватало. Вперед! У меня нет ни малейшего желания взлететь на воздух вместе с этой каменной глыбой.
        Теперь первыми двигались Андрей и Гутсон. Друзья чуть отстали. Впрочем, из поля зрения Кавенсон разведчиков не выпускал. Новил не солгал. Вскоре показался ангар. Три гравитационных катера стояли в ряд. Судя по очертаниям, модели современные, скоростные. Тем не менее, внешние ворота закрыты. Значит, мятежники данный вариант побега даже не рассматривали.
        Метров через пятьдесят еще одно помещение. Оно наполовину завалено камнями. В результате точного попадания обрушилось и здание, и лестница, ведущая в убежище. Под грудой обломков лежит изуродованный труп.
        - Здесь кого-то откапывали, - негромко произнес Марзен, кивая головой на небольшую яму.
        - Похоже на то, - согласился Брик, опустившись на колено.
        Разглядеть через забрало что-нибудь на полу очень сложно. Инфракрасный режим дает размытое изображение. Окрианец действовал на ощупь. Приложив палец к языку, Кавенсон уверенно сказал:
        - Кровь. Тут определенно был человек. И он ранен.
        - Парни из второго отделения нарушили приказ? - уточнил Волков.
        - Возможно, - проговорил Брик. - Вот только зачем им это надо? В любом случае соблюдаем максимальную осторожность.
        Снова темный, мрачный тоннель. Начался затяжной подъем. Группа приближалась к развилке. Где же Ведрингтон и его напарник? А не разыграл ли их Новил? Нет, вряд ли. В подобной ситуации так не шутят. Внезапно Гутсон замер.
        - Что за бред? - недоуменно выдохнул Чак. - Они совсем свихнулись?
        Волков тоже остановился. Зрелище странное. Закинув руки мятежника себе на плечи, солдаты несли его на юг, к развилке.
        - Какого черта? - выкрикнул Гутсон. - Вы что делаете?
        Наемники словно наткнулись на невидимую стену. Бережно опустив заговорщика на пол, они развернулись и вскинули оружие. В ту же минуту землянина захлестнула горячая, обжигающая волна. Мозг Андрея буквально взорвался. Яркая слепящая вспышка, бешенный, стремительный водоворот, путающиеся, сбивающиеся мысли. Волков провалился в бездонную пропасть. Последнее, что он видел, это стоящий на коленях в пятнадцати метрах от него расплывчатый силуэт. Падая, землянин инстинктивно нажал на спусковой крючок карабина.
        Юноша очнулся от сильного толчка. Открыл глаза. Над ним склонился Кавенсон.
        - Жив, - радостно констатировал Брик. - Не ранен?
        - Болевых ощущений нет, - ответил Андрей.
        - Ну и отлично, - произнес капрал. - А то я уже испугался. Рухнул ты как подкошенный.
        - Что произошло? - прошептал Волков, поднимаясь на ноги.
        - Ты не помнишь? - удивленно спросил Кавенсон.
        - В голове какие-то эпизоды, обрывки, - честно сказал землянин. - Парни из второго отделения, несущие мятежника, Чак, окликнувший их… Затем все померкло.
        - Мерзавцы предали нас, - зло проговорил Брик. - Открыли огонь без предупреждения. Ты выстрелить успел и уложил заговорщика. Мы с Марзеном прикончили остальных.
        - А Гутсон? - Андрей протер забрало шлема.
        - Мертв, - с горечью произнес капрал. - Беднягу изрешетили. На таком расстоянии от бронежилета никакого толку. Но ничего, я за Чака отомщу. Тех двух выродков лично сброшу со скалы. Они заплатят за свое…
        - Не стоит, - сказал Волков. - Нолан и его напарник ни в чем не виноваты. Так же, как и Ведрингтон…
        - Ты в здравом рассудке? - Кавенсон подошел к юноше. - Эти ублюдки едва не убили тебя. Как ты уцелел, для меня до сих пор загадка.
        - Мы зря не прислушались к словам полковника, - возразил Андрей. - Никто никого не предавал. Раненый заговорщик управлял, манипулировал солдатами, нашедшими его.
        - Сразу четырьмя? - произнес Брик.
        - Двумя, - поправил товарища Волков. - Видимо, сил уже не хватало. От первой пары он избавился. Хотел ввести нас в заблуждение. Перед этим подчистил парням память…
        - Значит, эти болваны не лгали, - констатировал окрианец. - Просто в их мозгу белое пятно, пустота.
        - Что-то вроде того, - сказал Андрей. - Технология мне неизвестна. Но, поверь, ощущения неприятные. Какая-то сволочь легко и непринужденно копается в твоем сознании. Ты превращаешься в жалкую, ничтожную марионетку.
        - Фантастика! - выдохнул Элинвил. - Даже не предполагал, что такое возможно.
        - Думаю, мы имеем дело с тайным орденом, сектой, - негромко заметил Волков. - Для развития подобных навыков требуются годы, десятилетия, и специально разработанная методика. Она передается из поколения в поколение, от учителя к ученику. И теперь я понимаю, почему база еще не взорвана.
        - Мятежники ждали, когда этот человек покинет опасную зону, - догадался Кавенсон.
        - Именно, - подтвердил землянин.
        - Голографические камеры? - уточнил Марзен, озираясь по сторонам.
        - Не исключено, - ответил Андрей. - Однако не стоит забывать и об их способностях.
        - Черт подери! - выругался Брик. - Ты убил мерзавца, и тем самым развязал заговорщикам руки.
        - Надо убираться, - спокойно произнес Волков. - Срочно. Бегите к Джею, предупредите его.
        - А ты? - настороженно спросил капрал.
        - Я догоню вас, - сказал юноша. - Обыщу мертвеца. Вдруг найду что-нибудь важное.
        Спорить Кавенсон не стал. Не та ситуация. Приказывать тоже глупо. Волк вряд ли подчинится. Он редкий упрямец, если что-то решил, то не отступит. Да и нельзя сейчас терять ни секунды. Наемники нырнули в темноту коридора.
        - Брик! - внезапно выкрикнул Андрей.
        - Что? - откликнулся капрал.
        - О случившемся никому ни слова! - произнес землянин. - Не было ничего странного. Ни гипноза, ни внушения. Гутсон и остальные наемники погибли в перестрелке с мятежниками. Мы обнаружили секретное убежище и ввязались в бой. От этой легенды не отступаем ни на шаг. Иначе сирианская контрразведка выпотрошит нам мозги.
        - Согласен, - донеслось из тоннеля.
        Волков поднял забрало шлема, включил фонарь. Луч света упал на лицо убитого мужчины. На вид ему около шестидесяти. Темные, с проседью волосы, прямой нос, тонкие губы, закругленная линия подбородка. Интеллектуальное лицо. На террориста-бунтовщика он не очень похож. Солдат Энгерона в очередной раз использовали в роли слепого орудия казни.
        Юноша бесцеремонно разорвал рубашку заговорщика. Андрей не ошибся. На груди мертвеца характерное красное пятно. Точно такое же было у Дейла Видога. Воин Света! За одну декаду землянин уничтожил сразу двух врагов. Случайностью данный факт не назовешь, действует своего рода притяжение. Благодаря Андрею Тьма получила численное преимущество. Впрочем, юношу это мало волновало. Он изгой, и у него нет союзников. Волков выживет только, если будет наносить удар первым. В жестокой, отчаянной схватке побеждает сильнейший.
        Андрей закрыл мужчине остекленевшие глаза, опустил забрало шлема и устремился к спасительному выходу. Развилка оказалась недалеко. Через несколько секунд юноша был уже на месте.
        Парсон прислушался к Кавенсону. Взвод поспешно эвакуировался из подземелья. Наемники хватались за спущенную вниз веревку, а оставшиеся наверху товарищи вытаскивали их на поверхность. Тут же шла погрузка в десантные боты. В машинах сидели и лежали раненые солдаты третьего отделения. Состояние некоторых вызывало серьезные опасения. Сломанные конечности, окровавленные лица, тихие, приглушенные стоны.
        Волков вылез их убежища заговорщиков последним. Кроткий рывок и он внутри бота. Машина поднялась метров на десять, совершила крутой вираж и начала набирать скорость. Застегнув страховочный ремень, Андрей повернулся к Брику и негромко сказал:
        - Быстро вы справились. Не ожидал…
        - Ничего удивительного, - ответил капрал. - Джей со своей группой был уже возле дыры.
        - Почему? - недоуменно спросил юноша. - Центральный тоннель - это главная артерия. Там…
        - Там тупик, - произнес Кавенсон. - Обычная каменная стена.
        - Чепуха! - возразил Волков. - Куда же подевались мятежники?
        - Не знаю, - пожал плечами Брик. - У меня пока нет никаких версий.
        - Зато у меня есть, - Андрей грустно усмехнулся. - Нас обманули как…
        Закончить фразу юноша не сумел. Десантный бот сильно тряхнуло. Несмотря на то, что машина находилась достаточно далеко от утеса, взрывная волна ее догнала. К счастью, летательный аппарат не пострадал. Волков облегченно вздохнул. Им повезло. Задержись солдаты на базе еще пару минут, и никто бы не уцелел. Древний монастырь, простоявший на плато не одну тысячу лет, перестал существовать. Сирианская контрразведка не получит ни трофеев, ни улик. Уничтожено все, абсолютно все!
        Глава 4. Нападение.
        Верховный Хранитель сидел в кресле и задумчиво смотрел на экран голографа. Изображение остановлено. Знаменитый ассонский гладиатор. Юноша невысокого роста, жилистый, крепкий. Сверкающие в лучах Астры доспехи, подбородок гордо вздернут, рот открыт в победном крике, в руке окровавленный меч. И это наследник императорского престола, внук Ольгера Храброва, законный правитель страны!
        Андрею девятнадцать лет. Асконийский трон принадлежит ему по праву. Вот только он об этом не знает. В глазах молодого человека бесстрастность, холодная решительность и полное безразличие к чужой жизни. Наемник привык убивать. На лежащего у ног поверженного врага Одинокий Волк не обращает ни малейшего внимания.
        Торн нажал на кнопку пульта, тяжело встал, медленно побрел к окну. Неужели он допустил ошибку? Фатальную, трагическую ошибку. Клевил не прислушался к мнению членов Совета, нарушил основополагающее правило ордена. Верховный Хранитель действовал на свой страх и риск. Торн приказал ученикам приглядывать за наследником престола, в экстремальных ситуациях помогать ему. Они дважды спасали наемника от верной смерти. И вот результат…
        Пять дней назад Лайн Торсон сообщил, что у него было очередное видение. В аллегорической форме асконцу показали, как изгой убил воина Света. Эта новость застала Клевила врасплох. Верховный Хранитель возлагал на юношу определенные надежды. Торн рассчитывал, что потомок славного рода Храбровых поборет в себе Тьму. Увы, горькая реальность разрушила планы Клевила. Иллюзии рассеялись. Перетянуть изгоя на чью-либо сторону будет сложно, ему все равно с кем сражаться. Он воюет не с конкретными людьми, а со всем миром.
        В том, что Одинокий Волк изгой, сомнений не было. Факты - упрямая вещь. Дарен зондировал мозг наемника и подтвердил опасения Верховного Хранителя. Кого убил Андрей, тоже догадаться нетрудно. Авария гравитационного катера в горах Клоссена - миф, сказка для журналистов. Дейл Видог погиб на дуэли. Но заколол его не Грейс Флеквил, а знаменитый ассонский гладиатор.
        Дальше густой, плотный туман, пробиться сквозь который невозможно. Кто прикрывает наемника? Эвис или Октавия Торнвил? Графиня? Вряд ли. Она к этой запутанной истории непричастна. Похоже, правительница Сириуса тоже жертва чудовищного обмана. Значит, девушка. Лигвил предполагал, что аланка неравнодушна к Волку и аренда наемников часть ее хитроумного плана. Либо Эвис безумно влюблена в Андрея, либо она является воином Тьмы и умело использует его. В любом случае эта парочка устранила эстерианца со своего пути.
        Торн не мог не отреагировать на произошедшее. По настоянию Торсона, Клевил назначил заседание Совета. Оно состоится сегодня вечером. На нем будет решаться судьба наследника императорского престола. Если большинство проголосует за его ликвидацию, изгой умрет. Враг, представляющий угрозу для человечества, должен быть уничтожен.
        Верховный Хранитель подошел к столу, взял папку с документами. На одном пометка
«срочно». Агент докладывал, что двенадцать часов назад у Октавии Торнвил состоялась конфиденциальная встреча с начальником службы безопасности. После нее полковник Укрвил и майор Хейвил отправились на тяжелый крейсер «Альзон». Туда же из казарм гвардейцев были переброшены наемники. Вскоре корабль стартовал. Движется он к Тасконе. О цели визита двух офицеров ничего неизвестно.
        Торн взглянул на часы. Контрразведчик и фаворит графини наверное уже на планете. Интересно, зачем им понадобились солдаты Энгерона? Хочет вернуть наемников владельцу компании? А смысл? Деньги заплачены из фонда герцогини Видог. И почему они летят вдвоем? Да еще и на флагманском крейсере сирианского флота. Загадка. Надо обязательно это выяснить. В подобных делах мелочей не бывает.
        Раздался осторожный стук в дверь. Через мгновение в проеме появился Грег Эблтон. Помощнику Верховного Хранителя сорок четыре года. Родом он с Цекры. Среднего роста, темноволосый, смуглокожий. У него круглое лицо, широкий нос, пухлые губы, массивный тяжелый подбородок. Высокой степени посвящения Эблтон не достиг, у цекрианца недостаточно развиты ментальные способности. Такое случается. Грег обладал другими достоинствами. Он умен, педантичен, исполнителен, а главное, беззаветно предан ордену и лично Торну.
        - Господин Клевил, - произнес помощник, - на базу прибыл Линк Стаффор.
        - Прекрасно, - кивнул головой Верховный Хранитель. - Его проводили в гостевую комнату?
        - Разумеется, - ответил Эблтон.
        Стаффор старейший член Совета. Аластанцу уже за восемьдесят. Он многое помнит и знает. К мнению Линка прислушиваются все. Обычно Стаффор избегает радикальных решений, аластанец предпочитает терпеливо ждать развязки. Причем, сам же часто говорит, что такое поведение ошибочно. Нужно действовать смелее, напористее. Не исключено, что сегодня Линк поддержит сторонников жестких мер. Гибель воина Света от руки изгоя - серьезный аргумент.
        - Я зайду к Стаффору, когда он отдохнет, - сказал Клевил.
        - Господин Торсон не столь щепетилен, - бесстрастно заметил Грег.
        Торн посмотрел на помощника. На лице Эблтона ни малейших эмоций. Хотя фраза явно не случайная. В ней чувствуется скрытый сарказм. Лайна цекрианец откровенно недолюбливал. Считал его чересчур высокомерным и бесцеремонным. Кроме того, Грега раздражало, что все считали асконца наиболее вероятным приемником Верховного Хранителя. О возникших разногласиях между Клевилом и Торнвилом помощник не догадывался, но отлично понимал, по пустякам Совет на экстреннее заседание не собирается.
        - Лайн намерен посетить Линка Стаффора? - уточнил Торн.
        - Он уже у него, - произнес Эблтон.
        - Тогда придется мне к ним присоединиться, - сказал Клевил. - Начнем предварительное обсуждение…
        Верховный Хранитель неторопливо двинулся к выходу. Торсон его опередил. Пытается перехватить инициативу. Это плохо. Портить отношения с товарищем Торн не хотел. Тем более что асконец - воин Света, надежда человеческой цивилизации.
        В честности, порядочности Лайна Верховный Хранитель не сомневался, но объективен ли он? Правильно ли Торсон оценивает ситуацию? Что если смерть Дейла Видога была случайностью, досадным стечением обстоятельств? Двое мужчин не поделили женщину. Банальная история любви и ревности.
        Убить Одинокого Волка несложно. Беда в том, что меньше проблем не станет. Они лишь добавятся. Оживить систему планетарной защиты уже никому не удастся. А может поступить так, как предлагал Дарен? Похитить наемника и где-нибудь спрятать? Вариант не самый худший.
        Торн редко пользовался подземными тоннелями. Во-первых, спуск по крутым лестницам давался ему с трудом, а во-вторых, они только удлиняли путь. Лучше пройти напрямую, по улице, от здания к зданию. Полуденный зной Клевила не пугал. Он давно привык к удушающей жаре высокогорного асканийского плато.
        Из западной части базы Верховный Хранитель переместился в восточную. Торн вежливо постучал в дверь. В гостевой комнате, расположенной на втором этаже древнего каменного строения, было довольно прохладно. Воздух чистый, свежий. Лайн и Линк сидели в мягких креслах и о чем-то дружески беседовали.
        - Я не помешал? - спросил Клевил.
        - Ничуть, - ответил Стаффор. - Как раз вовремя. Лайн затронул весьма щекотливую тему…
        Торсону шестьдесят три. Он высокий, широкоплечий, крепкий. В нем чувствуется уверенность, сила. Не утратил асконец и внешней привлекательности. Темные, с проседью волосы, прямой нос, тонкие, слегка поджатые губы. Аластанец его полная противоположность. Худой, сгорбленный, с морщинистым лицом и уставшими серо-зелеными глазами.
        - И о чем же вы говорили? - поинтересовался Верховный Хранитель.
        - О превратностях судьбы, - произнес Лайн. - Двадцать лет назад Совет мог спасти жену принца Кервуда. Мальчик родился бы в нормальных условиях. Не стал бы ни рабом, ни гладиатором, ни наемником.
        - Это очевидно, - пожал плечами Торн.
        - Очевидно, - повторил асконец. - Но стал бы он тогда изгоем? Почему Свет и Тьма так вцепились в мальчишку? Может, юноша ценен именно потому, что сумел пережить все беды и невзгоды?
        - Видения начались гораздо раньше, - возразил Клевил. - В тот момент, когда челнок стартовал с Земли. Не забывайте, наемник принадлежит к роду Храбровых.
        - Важное замечание, - согласился Линк. - От выбора молодого человека зависит исход войны. Одной из сторон он даст серьезное преимущество. Его возможности очень велики.
        - А если в душе изгоя победит Тьма? - сказал Торсон.
        - Не хотелось бы, - Стаффор тяжело вздохнул. - Устранение наследника императорского престола - крайняя мера. Потребуются неопровержимые доказательства.
        - Я бы не спешил с принятием подобных решений, - проговорил Верховный Хранитель. - Изгой конечно…
        В этот момент здание содрогнулось от страшного толчка. Раздался чудовищный, адский грохот. Несколько камней, разбив окна, влетели в комнату. К счастью, никого не зацепили. На улице творилось что-то невообразимое. Центральный храм и резиденция Торна в считанные секунды превратились в руины. На территории монастыря вспыхнули пожары. На земле лежали изуродованные, обожженные трупы. Второй залп разрушил сторожевые башни и северо-западную часть стены. В помещение вбежал Эблтон и взволнованно крикнул:
        - Бьют с орбиты! Прицельно. На подходе флайеры и десантные боты!
        Торн сразу вспомнил о докладе из дворца правительницы Сириуса. Вот, значит, с какой целью отправились на Таскону Укрвил и Хейвил. Они получили приказ уничтожить базу хранителей. Соблюдали режим максимальной секретности. Боялись утечки информации. Проклятье! Враг нанес удар первым. Лазерные орудия тяжелого крейсера - страшное оружие. От них не защитишься.
        - Высший уровень опасности! - включив прибор внутренней связи, произнес Клевил. - Систему обороны в автоматический режим! Общая эвакуация!
        В коридоре тут же взвыла сирена. Торн и Грег бросились к лестнице. За ними двинулись Лайн и Линк. Верхний пролет, первый этаж, нижний пролет… Здание вдруг покачнулось. Над головой что-то взорвалось. Через мгновение ужасная волна накрыла людей. Сплошной поток камней посыпался с потолка. Клевила с силой швырнуло вперед. Сознание Верховного Хранителя померкло.
***
        Торсон очнулся, открыл глаза. Вокруг густой, липкий мрак. Где он? Что с ним случилось? В голове полный хаос. Сосредоточиться долго не удавалось. Постепенно память возвращалась. На базу кто-то напал. Обстрел велся с орбиты Тасконы. Без сомнения, это боевые корабли сирианского графства. Больше некому. Похоже, Октавия Торнвил объявила войну хранителям. Сначала убийство Дейла Видога, а теперь атака на монастырь. Дьявольский план.
        Лайн попытался подняться. Дикая боль пронзила тело. Асконец громко застонал. Понадобилась минута, чтобы отдышаться, прийти в себя. Сильно его зацепило. Видимо, поврежден позвоночник. Самостоятельно Торсону из-под завала не выбраться.
        Лайн огляделся по сторонам. Глаза постепенно адаптировались к темноте. Помещение абсолютно пустое, промежуточное. Вместо лестницы груда камней. Рядом никого. Хотя нет, справа кто-то есть. Асконец протянул руку. Труп. Последним шел Стаффор. Бедный старик. Впрочем, он уже отмучился.
        Отчасти ему можно даже позавидовать. Скоро в тоннель спустятся штурмовики. Лайна ждет нелегкое испытание. Выпутаться из этой ситуации будет необычайно трудно. Клевил и Эблтон куда-то делись. Наверное, уцелели. Хоть кому-то сегодня повезло. Его, скорее всего, посчитали мертвым, иначе бы не оставили.
        Асконец хриплым, срывающимся голосом позвал на помощь. Бесполезно. В убежище тягостная, гробовая тишина. Сотрудники базы покинули подземелье. Здесь нет ни души. Торсон горько усмехнулся. Пути господни неисповедимы. Какая безумная нелепость! Торн хотел защитить воина Света, уберечь от встречи с врагом и, сам того не желая, подставил Лайна под удар. Вот расплата за допущенные ошибки. Противника нельзя недооценивать.
        База, разумеется, сирианской контрразведке не достанется. Здесь слишком много важных улик. Под угрозой вся агентурная сеть ордена. Утес, под которым стоит древний монастырь, - это огромная адская бомба. Она взорвется, как только солдаты обнаружат вход в тайное убежище. Таковы правила, такова инструкция. Шансы на спасение у Торсона ничтожно малы.
        По тоннелю прокатился громовой раскат. С потолка посыпались мелкие камни. Асконец невольно зажмурился. Вот и финишная черта. Сейчас он провалится в бездну небытия. Однако ничего страшного не произошло. Лайн до сих пор жив. Почему? Торсон пребывал в недоумении. Что-то определенно не так. Неужели хранителям не удалось уничтожить базу. Невероятно! Либо это техническая неисправность системы, либо предательство. Предательство!
        Асконец тихо выругался. Он мог бы сразу догадаться. Местоположение главной базы ордена знали единицы. Соблюдался режим строгой секретности. И вдруг внезапное нападение… Ни переговоров, ни ультимативных требований, ни подготовительный мероприятий. Утечка информации очевидна.
        В коридоре раздались приглушенные шаги. Приближались два человека. Штурмовики! Они проникли в подземелье и проводят зачистку. Что ж, это тоже вариант, пора браться за дело. Один солдат, второй… Застыли, как вкопанные. Торсон зондировал их мозг. Неожиданный сюрприз. Вместо сирианцев наемники. Пятый уровень, статус очень высокий.
        Стоп! А откуда у Октавии Торнвил солдаты Энгерона? Это же взвод Одинокого Волка, взятый в аренду герцогиней Видог! Значит, изгой здесь! Очередное стечение обстоятельств? Нет, в подобные совпадения асконец не верил. Похоже, их встреча неизбежна.
        В помещении появились еще два наемника.
        - Вы что уснули? - грозно рявкнул капрал. - Мы вызы…
        Фраза оборвалась на полуслове. Теперь под контролем все четверо. Есть и хорошие новости. Последний взрыв устроили солдаты Энгерона. Иначе в убежище им было не попасть. Взвод разделился на мелкие группы, что тоже неплохо. И опять загадка. Почему Верховный Хранитель медлит? Почему он поступает вопреки правилам, вопреки здравому смыслу? Ответ напрашивается сам собой. Торн знает, что Лайн жив. Ради воина Света Клевил пойдет на любые жертвы.
        Один наемник вдруг пошевелился, растерянно огляделся по сторонам. У него отличная природная защита. В обычной ситуации это не проблема, но Торсон ранен, и силы постепенно тают. От двух человек нужно избавляться. Пусть продолжают осмотр подземелья. Кроме того, исчезновение поискового отряда вызовет подозрение, а асконцу надо подстраховаться. Передвигаться самостоятельно он не в состоянии. Лайн стер солдатам воспоминания и отправил их в тоннель.
        Выдержав небольшую паузу, Торсон приказал оставшимся наемникам раскопать его. Через несколько минут капрал с напарником осторожно подняли асконца. И снова чудовищная боль. На мгновение Лайн потерял сознание. За столь короткий отрезок времени солдаты прийти в себя не успели. Теперь к эвакуационному коридору! Может спастись еще и удастся.
***
        Верховный Хранитель открыл глаза. Над ним тусклая лампа дежурного освещения. Справа и слева грубо обтесанные стены тоннеля. Рядом Грег Эблтон. Он сидит на каменном полу. Врач оказывает ему медицинскую помощь, забинтовывает окровавленное плечо. Торн оперся на локоть, попытался встать. Тут же закружилась голова. Клевил едва не упал. Сильные, крепкие руки подхватили Верховного Хранителя.
        - Вам нельзя делать резких движений, - произнес Грег. - Вы контужены.
        Голос цекрианца доносился откуда-то издалека. Соображал Торн тоже с каким-то запозданием. Мозг категорически отказывался работать. В памяти странные провалы. Гостевая комната Стаффора, рушащийся храм, лестница… Затем пугающая темнота.
        - Где я? - спросил Клевил.
        Язык почему-то его не слушался. Слова получались уродливые, корявые.
        - В безопасности, - ответил Эблтон. - Мы за бронированной дверью, в зоне недоступности. Уцелевшие сотрудники базы уже в резервном убежище.
        - Как я тут оказался? - прошептал Верховный Хранитель.
        - Я вас вынес, - сказал помощник. - Нам фантастически повезло. Задержись мы на лестнице хоть на долю секунды…
        - Лазерный луч попал в здание, - догадался Торн.
        - Да, - подтвердил Грег, - и превратил его в груду развалин. Те, кто не успел спуститься, погибли.
        - Потери значительные? - уточнил Клевил.
        - Гигантские, - цекрианец тяжело вздохнул. - Процентов семьдесят, не меньше. Враг застал нас врасплох.
        - Это верно, - согласился Верховный Хранитель. - Что-то важное мы упустили. Противник уже высадился?
        - Монастырь полностью под контролем сирианцев, - доложил начальник дежурной смены. - Огневые точки подавлены.
        - Значит, скоро они доберутся и до тоннелей, - с горечью проговорил Торн.
        - Их ждет разочарование, - холодно контрастировал Дортон. - Я отдал соответствующие распоряжения. Нам ничего не грозит, но советую уйти подальше от эпицентра взрыва.
        - Пожалуй, вы правы, - сказал Клевил. - Грег, помоги мне…
        Внезапно Верховный Хранитель замер. Его словно поразила молния. Как же он мог забыть! Торн, чуть не совершил досадную, непростительную ошибку. Клевил повернулся к Эблтону и взволновано произнес:
        - А где Торсон и Стаффор?
        - Мертвы, - ответил цекрианец. - Их накрыла груда камней.
        - Ты проверил? - Верховный Хранитель пристально посмотрел на Грега.
        - Нет, - честно признался Эблтон. - Не было времени. Да и вынести я мог только одного человека.
        - Проклятье! - выругался Торн. - Два члена Совета. А если они живы?
        - Это уже не имеет значение, - вмешался начальник дежурной смены. - Их эвакуация невозможна…
        - Имеет! - раздраженно отреагировал Клевил. - Немедленно отменить ликвидацию базы!
        - Вы нарушаете основополагающее правило ордена, - возразил Дортон. - Нельзя рисковать…
        - Выполняйте приказ! - грозно рявкнул Торн. - Я Верховный Хранитель, и знаю что делаю! Есть вещи, куда более важные, чем секреты ордена.
        - Какие, например? - не унимался начальник смены.
        - Судьба человечества, - проговорил Клевил.
        Бесцеремонно оттолкнув помощника, Торн решительно зашагал обратно к монастырю. Грег последовал за Верховным Хранителем. Вскоре к ним присоединились еще два сотрудника. Преодолев метров двести, Клевил остановился перед массивной металлической дверью. Быстрый набор шифра, и она плавно поднялась вверх. В этот момент подземелье содрогнулось от взрыва.
        - Штурмовики проникли в убежище, - тихо заметил Эблтон.
        Торн недовольно поморщился. Цекрианец прав, враг совсем близко. Один солдат спустился вниз, второй, третий… Идти дальше опасно. Силы Верховного Хранителя не беспредельны. Сейчас надо сосредоточиться на Лайне. Клевил сомкнул руки в замок, закрыл глаза. От напряжения кровь застучала в висках. Почувствовать на таком расстоянии мозговые волны очень, очень сложно. Чересчур много препятствий и отвлекающих факторов. А вот и характерный всплеск! Правда, слабый… Торн покачнулся. Грег снова рядом. Он все же незаменимый помощник.
        - Торсон жив, - сказал Верховный Хранитель.
        - И что мы будем делать? - спросил Эблтон.
        - Ждать, - ответил Клевил. - Лайн сумеет выбраться.
        - Сирианцы в тоннеле, - заметил Грег.
        - Их пятеро, - констатировал Торн. - Немного. Беда в том, что мое состояние оставляет желать лучшего. Боюсь, мимо не проскользну. Всем за дверь! Постараюсь, контролировать солдат оттуда.
        Верховный Хранитель стоял, прислонившись лбом к металлической преграде. Ноги подкашивались, но он не двигался с места. Как и предполагал Клевил, на базе высадились наемники. Где-то здесь и Одинокий Волк. Убить его несложно. Одно слово Торна, и каменный утес вместе с древним монастырем и солдатами Энгерона взлетит на воздух.
        Но что даст смерть изгоя? Страна потеряет законного наследника императорского престола. Кровавые распри между герцогами, графами и баронами продолжатся. Усмирить их, заставить прекратить жестокую бойню может только активированная система планетарной защиты. А ключ к ней этот, ничего не подозревающий, девятнадцатилетний юноша. По сути дела он просто пытается выжить. Свет и Тьма хотят перетянуть Андрея на свою сторону, ничуть не заботясь о его душе. Одинокий Волк, как и все воины, прошедшие посвящение, лишь пешка в большой игре.
***
        Закинув руки Торсона себе на плечи, наемники несли его к развилке. Боль в спине была чудовищной. Периодически асконец терял сознание. Приходя в себя, Лайн сразу зондировал солдат. Пока они под контролем, выполняют заложенную в них программу. Но долго так длиться не может. Рано или поздно произойдет сбой. Воздействовать на мозг надо постоянно. Торсона спасает то, что провалы очень короткие. А если период забытья затянется?
        За спиной раздались учащенные шаги. Кто-то их догонял. Врагов двое. Расстояние метров пятнадцать. Нет, это не первая пара разведчиков, наемники настроены весьма решительно. Похоже, что-то Лайн не учел, его план провалился. Досадно.
        - Какого черта? Вы что делаете? - в голосе солдата раздражение и удивление одновременно.
        Он обращается к своим товарищам, на асконца внимания не обращает. Значит, о том, что здесь происходит, даже не догадывается. Тем лучше. Времени в обрез, внутренние резервы на пределе. Церемониться с наемниками нет смысла. Эвакуационный тоннель уже совсем рядом. Торсон приказал солдатам опустить его на пол и уничтожить противника. Они так и поступили. Развернулись, вскинули оружие…
        Внезапно Лайн почувствовал странную волну. Холодный и теплый воздух в ней будто перемешались. Изгой! Эта встреча должна была состояться. Атака на базу хранителей только прелюдия к их схватке. Общий антураж. Теперь очевидно, что от войны не спрячешься. Куда бы асконец не улетел, враги все равно нашли бы его. Клеймо на груди, словно маяк, сверкающий во мраке ночи. Выбор в данной ситуации невелик: победа или смерть. Разойтись в разные стороны, заключить мирное соглашение гладиаторы не могут по определению.
        Торсон без колебаний ринулся в атаку. Он хотел разрушить мозг юноши, лишить его разума. Тогда Одинокий Волк уже никому не причинит вреда. Сумасшедшего раба либо ликвидируют, либо поместят в соответствующее закрытое учреждение. Впрочем, второй вариант маловероятен. Тратить деньги на спятившего невольника никто не станет.
        Защититься наследник императорского престола не сумел. Однако, уже падая, наемник инстинктивно нажал на спусковой крючок карабина. Лазерный луч попал Лайну в шею. Асконец вздрогнул, бессильно опустил руки. Вот и все! Поединок завершен. Торсон его проиграл. Мальчишка необычайно везуч. Нужно было раньше прикончить изгоя. Тогда… Сознание Лайна померкло, и он беззвучно повалился на бок.
***
        Разведывательная группа наткнулась на бронированную дверь и замерла. Несколько минут солдаты растерянно топтались на месте. Пульт управления со сложным кодом и системой генной идентификации. Его не взломаешь. Сержант не стал ничего изобретать и приказал взорвать препятствие. Способ самый простой и самый надежный. У любой преграды есть слабые места. В подземных тоннелях - это стены. Пробить в них брешь не так уж трудно. Потребуется время на разбор завала, но это детали. Главное, выполнить поставленную задачу.
        Клевил, разумеется, тут же вмешался. Он внушил наемникам, что перед ними тупик, идти дальше некуда и надо возвращаться назад. Короткая, отрывистая реплика командира взвода, и группа двинулась в обратный путь. Верховный Хранитель снова переключился на Торсона. Асконец медленно приближался к развилке. Видимо, Лайн ранен и использует солдат Энгерона.
        Внезапно Торн почувствовал мощный всплеск энергии. Это состояние сильного волнения. Что заставило Торсона так нервничать? А точнее, кто? Ответ напрашивался сам собой. Одинокий Волк! Их встреча все же произошла. Теперь схватка неизбежна. Верховный Хранитель тяжело вздохнул. Его иллюзии рассеялись как утренний туман. Юноша оказался здесь неслучайно. Он воюет и со Светом, и с Тьмой, ему безразлично кого убивать.
        Напряжение стремительно нарастало. В коленях появилась предательская дрожь. Сердце вот-вот выскочит из груди. Еще один всплеск и… пустота. Лайн исчез, пропал. И это могло означать лишь одно - асконец погиб. Торн отступил на шаг назад, низко опустил голову и негромко произнес:
        - Торсон мертв. Наткнулся на засаду.
        - Сволочи! - зло процедил сквозь зубы Эблтон. - Убийцы! Они не заслуживают пощады. Надо взрывать убежище.
        Верховный Хранитель посмотрел на помощника. Грег абсолютно прав. Возразить ему нечего. Откладывать ликвидацию базы больше нельзя. Вопросов и так возникнет много. Ради одного человека Клевил поставил под удар весь орден. И правду ведь не расскажешь. Есть тайны, в которые посвящается только узкий круг избранных.
        - Передайте Дортону, - проговорил Торн, - пятиминутная готовность…
        Верховный Хранитель неспеша, устало поплелся по коридору. Он словно выпал из реальности. Взгляд отрешенный, безразличный. Жизнь в очередной раз преподала ему суровый урок. Обмануть судьбу невозможно. Торн пытался и Лайну помочь, и наследника императорского престола защитить. Святая наивность. В этой войне правила устанавливает не он.
        Клевил допустил ужасную, трагическую ошибку. Не позволив Торсону покинуть Асканию, Верховный Хранитель обрек товарища на верную смерть. Он сам того не желая, устроил поединок между воином Света и изгоем. Результат плачевен. Лайн погиб в схватке, а юноша будет похоронен под обломками древнего монастыря. И кто в этом виноват? Торн! Ему нет прощения…
        Верховный Хранитель покачнулся, оперся рукой о стену. Помощник тут же поддержал Клевила под локоть.
        - Нужно торопиться, - негромко произнес Эблтон. - Нас может задеть…
        - Это уже не важно, - грустно заметил Торн. - Лучше бы ты вынес Лайна, а меня оставил под завалом.
        - Вы зря себя казните, - возразил Грег. - От вас ничего не зависело…
        - В том-то и беда, - тяжело вздохнул Верховный Хранитель. - Если бы я хоть что-нибудь мог… Мы жалкие, ничтожные существа. Нами играют как марионетками.
        - Не понимаю, - проговорил цекрианец. - Вы о чем?
        - О высших силах, - горько усмехнулся Клевил. - Будь они прокляты!
        Спорить с Торном помощник не стал. Видимо, старику совсем плохо. Сказывается контузия. Он расстроен и деморализован. Нападения на базу никто не ожидал.
        Впереди огромный полутемный грот. Место мрачное и печальное. Это кладбище монахов, когда-то живших здесь. Три яруса ниш, вырубленных в скале. В них лежат завернутые в белую материю скелеты. Зрелище не для слабонервных. Особенно если учесть, что протяженность западного тоннеля несколько километров. Тут покоятся тысячи людей. Верховный Хранитель освободил руку, остановился.
        - Дальше пойдете без меня, - произнес Клевил.
        - Нет, нет, мы вас не бросим, - мгновенно отреагировал Эблтон. - До взрыва около минуты…
        - Я знаю, - бесстрастно проговорил Торн. - Не теряйте время.
        - Только с вами, - стоял на своем Грег.
        - Я приказываю! - жестко сказал Верховный Хранитель.
        - Ни за что, - цекрианец отрицательно покачал головой.
        - Уходите, пожалуйста, - смягчил тон Клевил. - Поверьте, на тот свет я не тороплюсь. У меня и в мыслях нет покончить жизнь самоубийством. Просто хочу побыть в одиночестве. Нужно все обдумать, взвесить…
        - Здесь? - изумленно спросил помощник.
        - А чем тебе не нравится это место? - грустно улыбнулся Торн. - Тишина абсолютная…
        Эблтон пристально взглянул на Верховного Хранителя. В здравом ли он рассудке?
        - Уходите, прошу, - продолжил после короткой паузы Клевил.
        Сопровождавшие Торна сотрудники базы развернулись и побежали по коридору. Вскоре за ними последовал и Грег. Верховный Хранитель неторопливо двинулся вглубь каменного склепа. Внезапно стены подземелья качнулись, Клевил едва не упал. Откуда-то издалека донесло гулкое эхо. Все! Ни утеса, ни монастыря больше нет. По щекам Торна текли скупые мужские слезы. Он давно, очень давно не плакал.
        Верховный Хранитель умел терпеть боль, привык терять друзей, но сегодня совсем иной случай. Рухнул мир! Его мир! Клевил унижен, раздавлен, уничтожен. Все, что Торн делал, к чему стремился, превратилось в пыль, прах. Могущественный орден, который он возглавлял, оказался не готов к серьезным, трудным испытаниям. Пять веков напрасных усилий. Верховный Хранитель плакал от беспомощности и отчаяния.
        Преодолев метров двести, Клевил замер возле хорошо знаковой ему ниши. Внешне она ничем не отличается от других. Но это для непосвященных. Чуть выше, на камне специальная отметка. Тут лежит тело первого императора Асконы Тино Аято. Раба, наемника, сумевшего разорвать цепи и стать правителем звездной державы. Вот пример для подражания. Несгибаемая воля, невероятное упорство, отчаянная смелость и холодный рассудительный ум.
        Торн сел на пол, прислонился спиной к стене. Ему есть над чем поразмышлять. Справа и слева от Тино Аято тоже земляне: Крис Саттон и Пол Стюарт. На нижнем ярусе Рона Мелоун, Мануто Дойл и Олан. Шестеро из двенадцати воинов Света. В той яростной схватке они победили и спасли человеческую цивилизацию от истребления. Уцелели лишь двое…
        Сейчас ситуация куда сложнее. После гибели Андрея и Лайна Тьма получила неоспоримое преимущество. Пятеро бойцов против четверых. Битва достигла кульминационной точки. И остаться от нее в стороне хранители не могут, не имеют права. Разгромлена всего лишь одна база. У ордена достаточно ресурсов, чтобы достойно ответить врагу. Пора вступать на тропу войны. Но прежде надо разобраться, кто и с какой целью напал на монастырь.
        Раньше Октавия Торнвил их тайную организацию никогда не беспокоила. В политическую жизнь графства хранители не вмешивались. С чего вдруг такая агрессивность? И решение, похоже, спонтанное. Она приняла его вчера утром, во время визита начальника службы безопасности. Укрвил и Хейвил сразу отправились на «Альзон». Соблюдали режим строгой секретности. Знали о возможностях ордена.
        Операция проведана безупречно. Тяжелый крейсер с ходу атаковал базу. Флайеры прорвали линию обороны, а боты высадили на плато десант. И все это в течение двух-трех минут. Даже если бы на борту корабля были агенты хранителей, они бы не сумели предупредить товарищей. План великолепный. И разработал его Дарен Укрвил. Полковник - ключевое звено в цепи сегодняшних событий. Все нити ведут к нему. А теперь главный вопрос: что двигало офицером? Обычное служебное рвение или…
        Укрвил интересная, неординарная личность. Тасконцы крайне редко делают столь головокружительную карьеру. В сирианском обществе существуют определенные стереотипы. Дарен их развеял. Он достиг вершины иерархической лестницы. Но сам ли? А что если ему помогли? Полковник вполне может оказаться воином Тьмы. Высокая должность, частые встречи с графиней, доступ к информации - вариант идеальный. У офицера отличные перспективы. А этот триумф лишь усилит позиции Укрвила. Ему удалось найти и обезвредить целую банду заговорщиков. После покушения Октавия относится к подобным вещам очень серьезно.
        Впрочем, не исключено, что Клевил сгущает краски. Дарен профессионал. Действия полковника вписываются в стандартную схему. Получил ценные сведения, доложил правительнице, проявил разумную инициативу. Но в любом случае кто-то предал орден. Этот факт неоспорим. Точное местоположение базы - не главное. Службе безопасности было известно и о системе наблюдения, и о зенитных комплексах, и о подземных тоннелях.
        Укрвил и Хейвил провели масштабную войсковую операцию. Причем, не за пределами графства, а на собственной территории. Аскания всегда считалась тихим, благополучным районом страны. Чтобы Октавия Торнвил пошла на такой шаг, ее надо либо напугать, либо разозлить. И то, и другое сделать непросто. Правительница Сириуса сильная, волевая женщина.
        Тем не менее, она отправила к Тасконе флагманский крейсер флота. Каким-то образом, полковник сумел убедить графиню. Обычных преступников так не ликвидируют. Обстрел из лазерных орудий, флайеры, наемники пятого уровня. Ни ультиматума, ни переговоров… Цель этой акции - безжалостное, хладнокровное истребление.
        Изменника нужно обязательно найти и обезвредить. Он, похоже, близок к Совету и знает слишком много. Выйти на него можно через начальника службы безопасности. Шпион наверняка лично контактирует с Укрвилом. Придется покопаться в мозгах у офицера. Способ не самый лучший, зато быстрый и надежный.
        Теперь еще один важный вопрос. Почему нападение совершено именно сейчас? Стечение обстоятельств? Вряд ли. Задача ордена, созданного пять веков назад, помогать воинам Света в борьбе с Тьмой. Логично предположить, что противник пытается устранить лишние препятствия. У хранителей разветвленная разведывательная сеть, значительные финансовые ресурсы, собственная эскадра боевых кораблей. Они могут повлиять на ситуацию в империи. Вывод: их деятельность должна быть парализована. Хотя бы на время. Враг расчищает поле битвы, готовится к решающему удару.
        Торн недовольно покачал головой. Мысли путаются, что-то постоянно ускользает. Проклятая контузия! В тоннеле раздались тяжелые шаги. Вскоре из полумрака вынырнул Эблтон. Заметив Клевила, цекрианец поспешил к нему.
        - Вы нормально себя чувствуете? - взволнованно спросил Грег, склоняясь к Верховному Хранителю.
        - Я в порядке, - ответил Торн. - Нервы здесь хорошо успокаиваются. Глядя на эти истлевшие тела, ты понимаешь, что жизнь коротка, и тратить ее на пустяки не стоит. Разум сразу светлеет…
        - Вам надо к врачу, - произнес Эблтон, помогая Клевилу подняться. - На лбу ссадина, на щеке кровь. Не исключено сотрясение мозга.
        - Ерунда, - сказал Верховный Хранитель, - я бывал и не в таких переделках. Сегодня мне не суждено умереть. База уничтожена?
        - Да, - подтвердил цекрианец. - Уцелевшие люди в резервном убежище. Мы уже связались с Акселом и Эбсоном. Предупредили их об опасности. Передали общий сигнал тревоги всем структурным подразделениям.
        - Хорошо, - проговорил Торн. - «Альзон» покинул орбиту планеты?
        - Нет еще, - произнес Грег. - Сирианцы внимательно следят за плато. Ждут прибытия штурмовиков. Кроме того, им нужно забрать флайеры и десантные боты.
        - Десантные боты? - недоуменно повторил Клевил. - Они успели взлететь?
        - Увы, - в голосе помощника звучала горечь. - По какой-то причине наемники начали экстренную эвакуацию. То ли получили приказ, то ли обнаружили заложенную взрывчатку. Хотя, это маловероятно. Наши специалисты…
        - Нет, - возразил Верховный Хранитель, - твои версии ошибочны. Пятый уровень солдатам Энгерона присваивают не зря. Они умеют не только воевать, но и думать. В убежище был лишь один человек - Лайн Торсон. Его смерть развязала нам руки. Как мы отреагируем на убийство товарища догадаться несложно. Наемники наверняка уже попадали в подобные ситуации.
        - Боюсь, вы их переоцениваете, - пожал плечами Эблтон. - Безжалостные, беспринципные мерзавцы. Ничего более.
        Комментировать последнюю фразу цекрианца Торн не стал. Скорее всего, Грег прав. Хотя банальным везением произошедшее не объяснишь. Наемники проявили поразительную сообразительность. Неужели опять Одинокий Волк? Мальчишка очень, очень смышленый. И живучий. Черт бы его подрал! Что теперь с ним делать?
        Перед Клевилом снова трудная дилемма. Роль изгоя в войне Света и Тьмы до сих пор непонятна. Он сражается и с теми, и с другими. Ликвидация юноши ничего не даст. Соотношение сил останется прежним. А вот для человеческой цивилизации это будет невосполнимая потеря. Кто тогда активирует систему планетарной защиты? Верховный Хранитель тяжело вздохнул. Как поступить с Одиноким Волком Торн так и не решил.
***
        Десантный бот совершил крутой вираж и начал набирать высоту. Андрей развернулся, посмотрел в иллюминатор. Пустынное каменное плато быстро уменьшалось в размерах. На месте утеса и монастыря бесформенная груда камней. Лежащий на полу солдат громко застонал. Лицо у наемника мертвенно-бледное, на правой ноге неестественное вздутие и кровавое пятно, чуть выше наложен жгут. Похоже, у парня открытый перелом. К раненому склонился Стенвил, вколол ему обезболивающее.
        - Как вы узнали, что в сбитой машине есть живые? - спросил Парсон.
        - Капрал Элинвил вышел на связь, - ответил Лайн. - Попросил о помощи. Самостоятельно им было не выбраться. Задний люк заклинило. Вытаскивали через резервный.
        - Странно, я ничего не слышал, - произнес Джей.
        - Видимо, сигнал в убежище мятежников не пробивался, - предположил корзанец.
        - Мятежников, - язвительно заметил Блекпул. - Что-то мне не верится. Это не какой-нибудь лагерь повстанцев. Это настоящая крепость. Новейшая система наблюдения, зенитные комплексы, скорострельные пушки на стенах и в башнях. Мы с такой обороной не сталкивались даже на Тесте.
        - Пожалуй, - согласился сержант. - Потому сирианская служба безопасности и соблюдала строжайшие меры предосторожности. Детали операции держались в тайне. Графиня боялась утечки информации. Послала к Тасконе флагманский крейсер флота. У нее серьезные враги. Чтобы построить базу здесь, в горах, нужны большие деньги.
        - И подпольная агентурная сеть, - добавил Кавенсон. - В нее входят высокопоставленные чиновники, владельцы частных транспортных компаний, офицеры полиции и контрразведки. Иначе оружие и секретное оборудование сюда не доставишь.
        - Тасконские сепаратисты? - уточнил Лайн.
        - Возможно, - ответил Брик. - Правлением Октавии Торнвил недовольны многие. Особенно дворяне. Среди них немало богатых, влиятельных людей, способных создать подобную организацию. Возглавляли ее, разумеется, оппозиционные члены Сената. Не исключено, что готовился государственный переворот. В ближайшее дни все прояснится. Разгромом базы дело не ограничится. Последуют аресты, обыски…
        - Гадать бессмысленно, - проговорил Джей. - Да и не наши это проблемы. Со своими противниками графиня как-нибудь разберется. Сколько человек уцелело в третьем отделении?
        - Семь, - сказал Стенвил. - Ходячий только один, двое очень тяжелые. Ракета попала в левый борт. Бот завалился на бок и рухнул вниз. Им повезло, что машина летела невысоко.
        - Пилоты? - поинтересовался Парсон.
        - Оба мертвы, - произнес корзанец.
        - Не понимаю, почему наблюдатель не сообщил о раненых? - вмешался Элинвил. - На пульте есть данные о состоянии каждого солдата. Мы бы сразу им помогли. А так они могли погибнуть…
        - Марзен, не болтай чепуху, - мгновенно отреагировал Ален. - Главное для капитана, чтобы взвод выполнил поставленную задачу. Бой шел уже в монастыре. Некогда нам было возиться со сбитым ботом. Потом эвакуацией занялись бы сирианцы.
        - Они бы не успели, - возразил Лайн.
        - Значит, не судьба, - бесстрастно пожал плечами Блекпул.
        - Трое при высадке, трое на базе, трое в подземелье, - считал вслух сержант. - Мистическая цифра. В сумме девять. Тяжелые потери.
        - Еще дешево отделались, - парировал Зейвил. - Если бы Брик не предупредил о взрыве, все бы взлетели на воздух.
        - Это верно, - кивнул головой Джей. - Нам чертовски повезло. Кстати, до сих пор не пойму, как вы догадались?
        Парсон посмотрел на Кавенсона и Элинвила. Воцарилась томительная тишина. Окрианцы растерянно переглянулись. Подходящей легенды у них не было, а правду лучше не говорить. Ситуация неприятная. К импровизациям Брик не склонен, Марзену же мозгов не хватит придумать что-то стоящее. Он обязательно запутается. Сразу возникнут подозрения. Андрею пришлось брать инициативу на себя.
        - Мы наткнулись на парней из второго отделения, - сказал Волков. - Одного зовут Стив Новил. Где капрал Ведрингтон с напарником они не знали. В этих подземных катакомбах легко заблудиться. Отправились на поиски. Оказалось, что недалеко от ангара капрал обнаружил тайное убежище бунтовщиков. Завязалась перестрелка. Дрались мерзавцы отчаянно. Лазерный луч попал Гутсону в лицо.
        - Много там было мятежников? - уточнил Парсон.
        - Человек двенадцать, - произнес юноша.
        - Гранаты вы не использовали, - констатировал сержант.
        - Нет, - подтвердил Андрей. - Коридор узкий, петляющий. Толку никакого. Шли парами, прикрывая друг другу спину. В помещении находился пульт управления, на стенах висели голографические экраны. На центральном шел обратный отсчет времени. Мы бросились назад.
        - Теперь все встало на свои места, - подвел итог Джей. - Заговорщики хотели спрятаться, отсидеться. Не получилось. Тогда они запустили систему самоуничтожения. Хорошо, что детонаторы сработали не сразу.
        Волков отстегнул от пояса флягу, глотнул воды. В горле опять пересохло. Юноша с трудом выкрутился. Вариант неплохой, но и в нем есть существенные бреши. К примеру, как наемники проникли в убежище бунтовщиков? Неужели оно не имело надежной двери? Неувязка. Полковник не дилетант. Обмануть его непросто. Контрразведчик обязательно попытается докопаться до истины. Вцепится в солдат, словно голодный хищник.
        Главное, чтобы никто не дрогнул. База взорвана, Ведрингтон мертв, ничего не докажешь, ничего не проверишь. И, разумеется, Новил и его товарищ должны держать язык за зубами. Никаких уникальных способностей, никакого гипноза, никаких стертых воспоминаний! Они проводили зачистку тоннелей, четко выполняя приказы капрала. То, что вторая пара отстала, не их вина.
        Через пятнадцать минут десантный бот влетел в шлюзовой отсек «Альзона». Задний люк плавно опустился на пол. Андрей обернулся и в иллюминатор увидел бегущих к машинам врачей. Это было удивительно. Обычно к наемникам относились с нескрываемым пренебрежением. Помощь им оказывалась в последнюю очередь. Впрочем, сегодня операция локальная, в ней участвовали только солдаты Энгерона.
        - Вынести раненых! Строиться у бота! - громко выкрикнул Парсон.
        Волков ринулся к выходу. Вторая машина стояла за гравитационным катером. Юноша искал глазами Новила. Вот и он! Идет навстречу. Стив явно чем-то озабочен. Ему уже сообщили о гибели командира отделения. Тут поневоле вспомнишь возникший в подземелье спор. И наблюдатель, и полковник начнут задавать вопросы, ответа на которые у солдата нет. Что если их с напарником действительно кто-то загипнотизировал?
        Сделать выводы в данной ситуации несложно. Служба безопасности отправит наемников в секретную лабораторию. Церемониться с рабами там не станут. Выпотрошат мозги без всяких угрызений совести. Подобная перспектива Новила никак не радовала. Стив слушал Андрея очень внимательно, периодически кивал головой. Версия юноши его полностью устраивала. Сирианцам нельзя давать ни малейшего повода к подозрению. Это было ложь ради спасения.
        Между тем, врачи, уложив раненых на специальные тележки, увезли их в медицинский отсек. Некоторые солдаты нуждались в срочной операции. Повреждения у наемников серьезные: переломы конечностей, разрыв внутренних органов, кровотечения. Двое раненых в крайне тяжелом состоянии. Неизвестно, выживут ли…
        Взвод построился возле десантного бота. Ждать пришлось недолго. Полковник появился в сопровождении высокого смуглокожего майора в форме звездного флота. Волков прекрасно его знал. Командир флагманского крейсера Грег Хейвил, новый фаворит Октавии Торнвил. Офицеры остановились в пяти метрах от солдат.
        - Смирно! - грозно рявкнул Джей.
        - Вольно, - небрежно произнес контрразведчик. - Шестнадцать человек. Негусто. Докладывайте, сержант.
        - Господин полковник, поставленная задача выполнена, - отчеканил Парсон. - База мятежников уничтожена.
        Сирианец пристально смотрел на Джея. Он ждал продолжения, но наемник молчал. Наконец терпение офицера иссякло.
        - И это все? - недоуменно спросил Укрвил. - Мне нужны подробности, детали. Вы ведь проникли в подземные тоннели.
        - Так точно, - подтвердил сержант. - Древний монастырь был превращен в крепость. На стенах и башнях заговорщики установили скорострельные автоматические пушки. Основную часть огневых точек подавили лазерные орудия крейсера и флайеры. Мы лишь произвели окончательную зачистку. Согласно приказу в плен никого не брали. Вход в убежище пришлось взрывать.
        - Как оно выглядело? - Дарен отступил на шаг назад, поморщился.
        Он вдруг почувствовал адскую головную боль. В какой-то момент предметы потеряли свои очертания.
        - Отдельные блоки, связанные кольцевым коридором, - произнес Парсон. - Пункт управления, склады оружия и продовольствия, ангар с тремя гравитационными катерами, другие вспомогательные помещения.
        - Противник оказывал сопротивление? - полковник потер пальцами виски.
        - Только в одном месте, - ответил Джей. - Разведчики обнаружили тайное укрытие. В нем спрятались уцелевшие мятежники. Бой был скоротечным и кровопролитным.
        - Как вы догадались, что запущена система самоуничтожения? - вмешался Хейвил.
        - Обратный отсчет на голографическом экране, - сказал сержант. - Мы с подобным вещами уже сталкивались. Решили не рисковать.
        - Вы могли ошибиться, - возразил майор.
        Вот и кульминационный момент. Командира «Альзона» не проведешь. Он сразу нашел слабое место в докладе Парсона. Жесткий, перекрестный допрос доставит наемникам немало проблем. Их показания вряд ли совпадут. Марзен наверняка сболтнет какую-нибудь чушь.
        - Могли, - честно признался Джей. - В этом случае мы бы вернулись назад. Принятые меры предосторожности не являются нарушением приказа. Живых заговорщиков в убежище уже не было.
        - Хорошо, - пробурчал Укрвил. - Летим на Алан. Разбираться в мелочах будем там. Здесь нет нормальных условий… Сержант, мне потребуется план подземных тоннелей. В твоем распоряжении десять часов. Шлюзовой отсек никому не покидать!
        Полковник двинулся к выходу. Грег Хейвил последовал за ним. Майор догнал контрразведчика и недоуменно произнес:
        - Я что-то не понял. Что за варварские методы? С каких пор мы добиваем раненых и расстреливаем пленных?
        - Не сейчас, - Дарен махнул рукой.
        - Вам придется многое объяснить графине, - раздраженно выдохнул маркиз. - Наемник прав, это не база повстанцев, а настоящая крепость. Я потерял три флайера, десантный бот, погибли четыре отличных пилота. И что в итоге? Груда развалин. Мы потерпели поражение. У нас нет ни единой нити, ведущей к заговорщикам.
        - Вы заблуждаетесь, - сказал Укрвил.
        - Черт подери! - выругался Хейвил. - Ваша самоуверенность не имеет границ. Это опасная игра и если…
        - Не так громко, майор, - контрразведчик огляделся по сторонам. - Я никого не боюсь. А перед вами и вовсе не обязан отчитываться. Оставьте меня в покое.
        - Полковник, вас ждут большие неприятности, - пригрозил Грег.
        - Несомненно, - холодно, бесстрастно ответил Дарен.
        Укрвил поднялся на лифте на шестую палубу, вошел в свою каюту. В голове чудовищная боль. Такое впечатление, что мозг сейчас взорвется. Офицер принял из аптечки таблетку. Не помогло. Еще одна. Результат тот же. Пожалуй, надо обратиться к врачу. С ним такое впервые. Вдруг что-то серьезное?
        Полковник направился к двери. Возле зеркала он замер. Отражение какое-то странное, перекошенное. И почему все кружится? Осознание реальности медленно, постепенно исчезало. Теперь перед ним не начальник службы безопасности полковник Укрвил, а страшное бесформенное существо. Дарен достал из кобуры бластер, поднес оружие ко рту и без колебаний нажал на спусковой крючок.
***
        Напрасно терять время Парсон не хотел. Еще до старта корабля цекрианец начал вычерчивать схему убежища. Ему активно помогали Волков, Кавенсон и Новил. Именно они проводили зачистку кольцевого тоннеля. В целом план соответствовал действительности. За исключением одной маленькой детали. Рядом с ангаром появилось помещение, которого на самом деле не было. Это тайное укрытие заговорщиков, плод воображения Андрея. Тут же стояли Марзен и напарник Стива. Они тщательно запоминали легенду землянина. Нельзя упускать ни одной мелочи. Рассказы наемников должны совпадать.
        Спустя час, перекусив сухими галетами, солдаты отправились спать. Места в машинах достаточно, можно даже лечь и вытянуть ноги. День выдался трудным. О наемниках больше никто не вспоминал. Техники, обслуживавшие десантные боты, солдатам ничуть не мешали. «Альзон» уже на пути к Алану. Скоро поредевший на треть взвод вновь окажется во фланкийских казармах гвардейцев.
***
        Вывести Хейвила из себя необычайно сложно, маркиз умел контролировать эмоции, но Укрвилу это удалось. Грег всегда недолюбливал офицеров службы безопасности. Они высокомерны, надменны, бесцеремонны. К людям относятся с нескрываемым презрением. Наглядный тому пример - покойный генерал Велер. Редкий мерзавец, хам и грубиян. Для него человеческая жизнь ничего не значила. Удивительно, что такой толстокожий, беспринципный негодяй умер от сердечного приступа. Злая ирония судьбы.
        Дарен Укрвил полная противоположность Велера. Хорошо воспитан, вежлив, общителен. Хейвил думал, что с ним будет проще найти общий язык. Маркиз ошибся. Полковник из той же отвратительной породы алчных, расчетливых карьеристов. В любом деле он преследует только свои интересы. Привлекательный внешний облик всего лишь лживая личина. Сегодня тасконец продемонстрировал свое истинное нутро.
        Дарен обманул и графиню, и майора. Контрразведчик определенно что-то скрывает. Иначе зачем убивать мятежников? После разговора с Укрвилом в душе остался горький осадок. Грег привык самостоятельно принимать решения, он никогда не был марионеткой в чужих руках. Полковник, умело манипулируя фактами, использовал его.
        И ведь Дарена ни в чем не обвинишь! Перед правительницей Сириуса офицер чист. Информация о базе бунтовщиков подтвердилась. Нюансы не имеют принципиального значения. Контрразведчик обязательно найдет им какое-нибудь разумное объяснение. В крайнем случае, это будет воспринято как излишнее рвение. Ошибка досадная, глупая, но не фатальная. Преданность Укрвила никто не посмеет подвергнуть сомнению. Вот почему полковник так спокоен. Он не боится упреков и угроз Хейвила. Отставка ему не грозит.
        Майор поднялся по лестнице на пятую палубу, зашел в рубку управления, отдал необходимые распоряжения. Грег на ногах почти пятнадцать часов. Нужно отдохнуть. Крейсер достигнет орбиты Алана ранним утром. И сразу придется отправиться на доклад к Октавии Торнвил. По секретному каналу Хейвил с ней уже связывался. Сообщил об успешном окончании операции, попросил с официальным заявлением не спешить. Есть ряд вопросов, которые надо обсудить в личной беседе. Реакция графини на произошедшие события должна быть вдумчивой, взвешенной.
        Майор проснулся, встал с кровати, включил голограф. В выпусках новостей ни слова об инциденте на Аскании. Район отдаленный, труднодоступный, службе безопасности не составило труда его блокировать. Прохладный душ взбодрил тело и заметно улучшил настроение. Давать какую-либо оценку действиям Укрвила Хейвил не будет. Пусть правительница сама с ним разбирается. Только констатация фактов, никаких комментариев! Еще один влиятельный враг маркизу ни к чему. Грег оделся и неторопливо двинулся в кают-компанию. Старая привычка завтракать с офицерами корабля. Контрразведчика за столом не было.
        - Полковник Укрвил в своей каюте? - спросил Хейвил у второго помощника.
        - Так точно, - отчеканил лейтенант. - С момента старта он ее не покидал.
        - Пригласите его, - произнес Грег. - А то неудобно получится… Скажут, что мы оставили начальника службы безопасности голодным.
        - Слушаюсь, - проговорил офицер.
        Он вернулся минут через пять. Лицо молодого человека было неестественно бледным. Лейтенант приблизился к маркизу, низко наклонился и прошептал:
        - Полковник мертв.
        - То есть как мертв? - изумленно выдохнул майор.
        - Не знаю, - пожал плечами офицер. - Я нажал кнопку вызова, постучал… Никто не отозвался. Я открыл дверь, вошел, а там…
        - Немедленно за врачом! - приказал Хейвил. - Выставить на палубе усиленную охрану!
        Зрелище было ужасное. Контрразведчик лежал на спине, широко раскинув руки. Лицо изуродовано странной гримасой, в остекленевших глазах черная пустота. Рядом с трупом валялся бластер. На стене огромное кровавое пятно и присохшие розовато-серые ошметки. В воздухе неприятный, сладковато-приторный запах. Врач выпрямился, снял перчатки и, посмотрев на маркиза, произнес:
        - Тут все очевидно. Полковник застрелился. Сунул ствол бластера себе в рот и нажал на спусковой крючок. Разнес в клочья мозг и заднюю часть черепа. По предварительным данным это произошло девять часов назад.
        - Еще на орбите Тасконы, - догадался Грег.
        - Думаю, да, - кивнул головой медик.
        - А убить его не могли? - уточнил майор.
        - Маловероятно, - ответил врач. - Внешних повреждений нет, следов борьбы не видно. Хотя полностью исключать эту версию нельзя.
        - Понятно, - сказал Хейвил. - Каюту опечатать! До прибытия специалистов никого не пускать.
        Маркиз покинул помещение. В коридоре уже группа штурмовиков. Хейвил тихо выругался. Только этих проблем ему не хватало. Сначала погиб Дейл Видог, а теперь вот начальник службы безопасности графства. Какая-то нелепая, удивительная смерть. С чего вдруг Дарен Укрвил покончил жизнь самоубийством? Вчера он вел себя довольно нагло, самоуверенно. Где логика?
        А что если все это связано с операцией на Аскании? Возможно. Но теперь полковника ни о чем не спросишь. Свои тайны он унес с собой в преисподнюю. Зато как рады будут журналисты. Мерзкие падальщики никогда без работы не останутся. Гибель Укрвила даст средствам массовой информации богатую пищу для слухов и домыслов. День начался очень, очень неудачно.
        Глава 5. Догадки и предположения.
        Гравитационный катер опустился на посадочную площадку рядом с дворцом. Сириус только-только показался из-за горизонта. Небо на востоке окрасилось в желтовато-оранжевые тона. Верхушки деревьев в парке засверкали позолотой. На траве, словно бриллиантовые россыпи, блестели капельки росы. Идиллическая картина чистоты и свежести. Во Фланкии еще не жарко, дышится легко и свободно.
        Грег спустился по трапу, на секунду замер. Настроение у майора отвратительное. Финал тасконской операции оказался совсем не таким, каким ожидался. Развязка непредсказуемая, трагическая. Кто бы мог предположить сутки назад, что, уничтожив базу мятежников, Дарен Укрвил застрелится? Подобная мысль и в голову прийти не могла. Полковник производил впечатление человека рассудительного, целеустремленного. Но это случилось. Начальник сирианской службы безопасности мертв. И теперь у Хейвила гораздо больше вопросов, чем ответов.
        Маркиза встречали три крензера. Аклин в знак приветствия почтительно склонил голову. Лицо мутанта непроницаемо. Преданный, покорный тапсан графини, готовый выполнить любой ее приказ. Что-либо выяснять у него бесполезно. Ограничится парой ничего не значащих фраз. Крензеры угрюмы и неразговорчивы.
        Мутанты проводили Грега до апартаментов правительницы. Торнвил была в бежевом платье, плотно облегающем тело. Она, как всегда, обворожительна. Уже то, что Октавия встала с постели так рано, само по себе немаловажно. Графиня приблизилась к майору, обняла его, нежно поцеловала. Хейвил не успел вымолвить ни слова. Но вот Торнвил чуть отстранилась и едва слышно прошептала:
        - Я очень волновалась.
        - Напрасно, - ответил маркиз. - Во время операции я был на корабле, на планету не высаживался.
        Правительница взяла Грега за руку, подвела к дивану, заставила сесть. Расположившись рядом, Октавия после паузы продолжила:
        - Эта бравада ни к чему. Судя по твоему докладу, опасения полковника полностью подтвердились. База мятежников действительно существовала и была хорошо защищена.
        - Хорошо - это слабо сказано, - возразил майор. - Великолепно! С такой линией обороны мы еще не сталкивались. И главное - где? На Аскании, на собственной территории. Нам удалось застать противника врасплох. Лазерные орудия «Альзона» разрушили основные здания, подавили часть огневых точек. Иначе флайеры и десантные боты не прорвались бы…
        - Успех сопутствует сильным, решительным людям, - констатировала графиня. - Укрвил разработал отличный план.
        - Это верно, - согласился Хейвил. - План безупречный. Солдаты Энгерона овладели древним монастырем всего за несколько минут. Агент начальника службы безопасности имел доступ к секретной информации заговорщиков. Он даже знал о разветвленной системе подземных тоннелей.
        - К чему ты клонишь? - Торнвил пристально посмотрела на маркиза.
        - Сведения слишком точные, слишком подробные, - произнес Грег. - Либо источник занимает высокое положение в организации, либо…
        - Ты подозреваешь полковника в измене? - напрямую спросила правительница.
        - Измене? - задумчиво повторил майор. - Нет. Скорее в сокрытии некоторых фактов. Каким-то образом Дарен Укрвил во всем этом замешан. Он играл по-крупному.
        - Обвинения серьезные, - заметила Октавия. - Нужны веские доказательства.
        - Полковник запретил наемникам брать пленных, - сказал Хейвил. - Приказал безжалостно добивать раненых.
        - Проявил чрезмерное рвение, - парировала графиня.
        - Или подчищал следы, - мгновенно отреагировал офицер. - Вдруг кто-то из мятежников разговорится. Убийство - идеальный способ заткнуть рты.
        - Придется с ним побеседовать, - в голосе Торнвил появился металл.
        - Не получится, - Грег тяжело вздохнул.
        - Почему? - удивленно произнесла правительница.
        - Он мертв, - ответил майор. - После завершения операции вернулся в свою каюту и застрелился. Труп обнаружили полтора часа назад.
        - Проклятье! - выругалась Октавия, вставая с дивана. - Такой поворот событий мне не нравится. Гибель начальника службы безопасности - не рядовой инцидент. Да еще при столь загадочных обстоятельствах. Пресса сразу вспомнит о «несчастном случае» с Дейлом Видогом. Две смерти свяжут воедино.
        - Мне очень жаль, - сказал Хейвил.
        - А Укрвила не могли убить? - графиня повернулась к офицеру.
        - В подобной ситуации ничего нельзя исключать, - Грег поднялся, поправил мундир. - У мятежников есть свои люди и в армии, и в контрразведке, и в звездном флоте. Наверняка вербовка сторонников велась и на «Альзоне». Врач утверждает, что полковник сам нажал на спусковой крючок, но я приказал опечатать каюту. Выставил возле двери охрану. Криминалистам придется опять поработать.
        - А если они заодно с заговорщиками? - спросила Торнвил. - Тогда результаты расследования буду подтасованы. Мы снова окажемся в дураках.
        - Две группы из разных городов, - спокойно отреагировал майор. - Пересекаться им не позволим. Ложь сразу всплывет наружу.
        - Пожалуй, - согласилась правительница.
        Октавия подошла к столу, оперлась на него руками, посмотрела в окно. Дворцовый парк озарен ярким утренним светом. Умиротворяющая картина… Изумрудная зелень травы, распустившиеся на клумбах цветы, искрящиеся переливающиеся в лучах Сириуса струи фонтанов. Женщина невольно покачала головой, тяжело вздохнула и тихо произнесла:
        - Не пойму. Что заставило его покончить с собой?
        - Не знаю, - ответил Хейвил. - После завершения операции Укрвил вел себя как-то нервно. Думаю, полковнику было известно гораздо больше, чем он нам сказал.
        - Мятежники имели компрометирующий материал на начальника службы безопасности? - предположила графиня.
        - Вполне возможно, - пожал плечами офицер. - Шантаж - очень эффективный способ давления. Жертва при любом раскладе в проигрыше. Но где-то заговорщики допустили ошибку. Загнав Дарена в угол, негодяи вынудили его пойти на отчаянный шаг. Он решил разгромить главную базу подпольной организации и получить доступ к секретным документам. Мощный взрыв, превративший монастырь в руины, разрушил иллюзорные надежды Укрвила.
        - Полковник испугался мести, - догадалась Торнвил. - Видимо, мерзавцы раскопали что-то серьезное. Журналисты любят смешивать с грязью высокопоставленных чиновников. Оправдаться начальник контрразведки не мог и предпочел смерть позору.
        - Это лишь версия, - заметил Грег.
        - Но весьма достоверная, - произнесла правительница. - Вопрос в том, что делать дальше? Сохранить в тайне гибель Укрвила не удастся. Когда в прессу просочатся подробности, разразится грандиозный скандал. Стая падальщиков набросится на добычу. Если нить потянется к Дейлу Видогу, нас ждут огромные неприятности…
        - Надо направить репортеров по другому следу, - сказал майор.
        - У тебя есть конкретное предложение? - поинтересовалась Октавия.
        - Да, - ответил Хейвил. - Продолжим выполнять намеченный план. Ничего скрывать не будем. Почти ничего. Ты официально объявишь об уничтожении базы мятежников. Продемонстрируем скорострельные пушки, зенитные комплексы, приборы наблюдения. Покажем сгоревшие остовы флайеров, назовем имена погибших пилотов. Нужно всколыхнуть общество, заставить обывателей содрогнуться. Подготовка государственного переворота - это страшное, чудовищное преступление.
        - Но заговорщики тут же затаятся, - возразила графиня.
        - Правильно, - подтвердил офицер. - От клейма изменника трудно избавиться. Мятежникам придется свернуть свою деятельность. В такой обстановке захватывать власть равносильно самоубийству. Мы нанесем врагу упреждающий удар и выиграем время. Информации о противнике недостаточно. Сейчас нельзя ввязываться в войну.
        - Мысль хорошая, - кивнула головой Торнвил. - Я надавлю на оппозицию в Сенате, заставлю этих наглых выскочек поумерить пыл.
        - Я совсем не то имел в виду, - сказал Грег. - Нам не стоит обострять отношения с…
        - Стоит, - правительница зловеще усмехнулась. - Кое с кем давно пора свести счеты. Ситуация благоприятная. Есть веские основания для ужесточения внутренней политики.
        - Тебя обвинят в установлении диктатуры, - произнес майор.
        - Пусть попробуют! - мгновенно отреагировала Октавия. - Уничтожу любого. Поверь, дворянская элита труслива. Мерзавцы беспокоятся только о своих привилегиях, они не осмелятся возражать. Простые сирианцы будут на моей стороне. Факты неопровержимы. Не помешал бы громкий судебный процесс. Две-три известные фамилии… Когда за решеткой оказываются богатые, знаменитые люди, в обществе создается иллюзия равноправия и справедливости. К сожалению, Укрвил никого не назвал.
        - И не назовет, - вставил Хейвил.
        - Да, это проблема, - согласилась графиня. - Генерал Велер, Дейл Видог, а теперь вот полковник… Неприятная цепочка. Надо что-то придумать. Смерть начальника службы безопасности не должна вызывать подозрений.
        - Он героически погиб на Тасконе, - бесстрастно сказал офицер. - Дарен Укрвил лично руководил операцией. В сложившихся обстоятельствах его поступок вполне оправдан. Иначе произошла бы утечка информации. Агенты заговорщиков повсюду. Даже в секретном ведомстве.
        - Звучит неплохо, - Торнвил села на край стола, откинула со лба волосы. - Убедительно. Потребуются детали. В подобных легендах главное не упустить ни одной мелочи. Репортеры очень дотошны и сразу обнаружат нестыковки. Я не хочу выглядеть глупо в глазах подданных. Полковник не сумасшедший, он вряд ли высадился бы на планету вместе с наемниками.
        - Разумеется, - ответил Грег. - Укрвил прилетел на базу гораздо позже. Солдаты Энгерона уже спустились в поземные тоннели. Начальник службы безопасности намеревался осмотреть руины и на месте, без лишних свидетелей, допросить пленных. Его застрелил раненый мятежник, выбравшийся из-под развалин, которые тут же покончил с собой. Затем короткий бой в убежище, экстренная эвакуация и взрыв…
        - Опять несчастный случай, - констатировала правительница.
        - Нет, это не несчастный случай, - возразил майор. - Это смелость, служебное рвение, целеустремленность.
        - Напрасный риск, пренебрежение мерами предосторожности, ненужная спешка, - парировала Октавия. - Именно такие формулировки появятся в прессе.
        - Мнение журналистов нас мало интересует, - произнес Хейвил. - Пусть сколько угодно обсуждают покойника. Преданность Укрвила никем не подвергнется сомнению. Завтра ты подпишешь указ о посмертном награждении полковника.
        - Превосходно! - выдохнула графиня. - Я бы без тебя пропала…
        Женщина приблизилась к офицеру, прижалась к его груди. Грег обнял правительницу Сириуса. Ее сердце учащенно билось. Торнвил явно взволнована.
        - Все будет хорошо, - попытался успокоить графиню майор. - О самоубийстве Дарена Укрвила знает узкий круг людей. Они предупреждены об ответственности. Репортеров на «Альзон» мы не пустим. Флагманский крейсер флота не место для экскурсий. Никто не проболтается.
        - Надеюсь, - прошептала Октавия. - Займись следственными группами. Потом сообщишь результат.
        - Конечно, - сказал Хейвил. - Я расстроил тебя. Мне остаться?
        - Нет, - проговорила женщина. - Иди. У нас обоих сегодня много дел.
        В голосе Торнвил горечь и разочарование. От секса она отказывалась крайне редко. Офицер чуть отстранился, поцеловал графиню в губы. Октавия грустно улыбнулась. Грег развернулся и решительно направился к двери.
        - Совсем забыла спросить, - неожиданно произнесла правительница. - Одинокий Волк уцелел? Бой ведь на Тасконе был тяжелый.
        - Тяжелый, - подтвердил майор. - Десантные боты чудом прорвались к базе. Девять наемников погибли, шестеро ранены. Но знаменитый ассонский гладиатор в строю. У него ни царапины.
        - Я почему-то не удивлена, - заметила Торнвил. - Мальчишка необычайно живуч. Простым везеньем этот феномен не объяснить. Волка определенно оберегает либо бог, либо дьявол. Что в принципе одно и то же.
        - Я не верю в высшие силы, - сказал Хейвил. - Он хороший солдат. И не более того. Энгерон готовит профессионалов.
        - Спорить бесполезно, - проговорила графиня. - Закроем эту тему.
        Офицер почтительно поклонился и вышел из апартаментов правительницы Сириуса. Торнвил неспешно двинулась к бару. В присутствии майора Октавии приходилось сдерживаться, но сейчас она могла позволить себе эту маленькую вольность. Графиня наполнила бокал крепким красным вином, сделала большой глоток. Кровь прилила к лицу, в голове приятно зашумело, нервное напряжение спало. Теперь надо все тщательно обдумать и взвесить.
        Обмануть Грега было несложно. Октавия в очередной раз изобразила слабую, беззащитную женщину, и он снова поверил. В его словах, жестах столько трогательной заботы. Мужчины порой так наивны. Теперь офицер ради нее горы свернет.
        Правительница села в кресло, пригубила вино. Операция на Аскании завершилась успешно: база мятежников разгромлена, противник обезглавлен, деморализован. Достойного сопротивления заговорщики оказать не сумели. Внезапный удар застал их врасплох. И это, прежде всего, заслуга Дарена Укрвила. Его агенты отлично поработали. Была учтена каждая деталь, каждая мелочь. Полковник действовал грамотно, умело, безошибочно. И вдруг такая развязка…
        С чего вдруг начальник контрразведки разнес себе мозги в клочья? Торнвил согласилась с версией Хейвила, но на душе было как-то неспокойно. Графиня опять вспомнила о мифическом ордене хранителей. Что если древний монастырь принадлежал им? Такой вариант исключать нельзя. По словам покойного мужа, клан основан самим Тино Аято, то есть почти пять веков назад. Прекрасное финансирование, разветвленная агентурная сеть, доступ к секретной информации. Но это точное описание подпольной организации заговорщиков!
        Неужели Укрвил принял хранителей за мятежников? Досадная, непростительная оплошность, стоившая ему жизни. Полковник явно поторопился с выводами. Алекс утверждал, что члены ордена, благодаря уникальным способностям, могут проникать куда угодно. Они якобы обладают даром внушения. Если это действительно так, то все сразу становится на свои места. Да, Дарен Укрвил нажал на спусковой крючок бластера, но не по собственной воле, а под давлением неизвестного человека, находившегося в каюте. Следов незнакомец, разумеется, не оставил. Хранители жестоко отомстили начальнику сирианской службы безопасности за уничтожение их базы.
        Октавия поднесла ко рту бокал, и в этот момент женщину осенила страшная мысль. Полковник ведь выполнял ее приказ. Он отправился на Таскону из фланкийского дворца правительницы. Очевидно, что Торнвил одобрила план Укрвила. Тайный орден не прощает врагов. Графиня следующая в списке на ликвидацию. Рука Октавии предательски дрогнула. Вино полилось по подбородку, по шее, по груди.
        Женщина тихо выругалась. Нет, Торнвил не позволит себя запугать. Правительница Сириуса никого не боится. Пусть клан хранителей только попробует объявить ей войну! Она выдернет этот сорняк с корнем!
        Графиня грустно усмехнулась, покачала головой. Сегодня Октавию чересчур далеко занесло. Не факт, что орден вообще существует. Вполне возможно, он плод воображения ее впечатлительного мужа. Изучая древние мифы и легенды, Алекс потерял связь с реальностью, стал жертвой хитрой мистификации.
        Тем не менее, надо увеличить количество камер наблюдения и усилить охрану здания. Горги и крензеры Торнвил не подведут, а вот на гвардейцев надежды нет. Среди них много дворян, которые откровенно недолюбливают графиню. Октавия тяжело вздохнула. Второе утро подряд начинается с серьезных неприятностей. Если учесть, что несколько дней назад на дуэли был убит Дейл Видог, то проблемы растут, как снежный ком, катящийся с горы. Это определенно не к добру.
***
        Десантные боты опустились рядом с казармой. Наемники неспеша покинули машины. Строить взвод наблюдатель не стал. За время перелета солдаты выспались, отдохнули и выглядели бодро. О погибших на Тасконе товарищах никто не говорил. Зачем напрасно бередить душу. Ситуация обычная. Ни одна, даже самая успешная операция не обходится без жертв. К подобным вещам, нужно относиться спокойно, рассудительно, философски. Иначе сойдешь с ума.
        Андрей снял снаряжение, поставил оружие в специальный шкаф, сел в кресло. Лайн уже включил голограф. В выпусках новостей ни слова о разгромленной базе мятежников. Значит, информация засекречена. В стране до сих пор траур по Дейлу Видогу. Графиня, похоже, не хочет будоражить народ. Или официальное заявление просто не готово. «Альзон» лишь два часа назад достиг орбиты Алана. Майор Хейвил и полковник службы безопасности наверняка сейчас на докладе у правительницы.
        Видимо, офицеры очень спешили, контрразведчик даже не забрал у Парсона схему подземных тоннелей. Что само по себе удивительно. Гравитационный катер располагался в нескольких метрах от десантного бота наемников. Машины стартовали одновременно. Непонятная ситуация.
        Волков думал, что следователи службы безопасности сразу приступят к допросу солдат. Но юноша снова ошибся. Во Фланкии их никто не встречал. Складывалось ощущение, что полковник либо изменил свое решение, либо забыл об отданном приказе. Впрочем, второй вариант маловероятен. Контрразведчики необычайно въедливые, дотошные люди. Они, как голодные тапсаны, уж если вцепились зубами в добычу, то не отпустят.
        Ровно в двенадцать часов были прерваны передачи на всех каналах голографического вещания. Октавия Торнвил выступила с обращением к народу. Со скорбным выражением лица, правительница Сириуса сообщила, что в графстве раскрыта подпольная организация мятежников. По данным службы безопасности заговорщики намеревались совершить государственный переворот. Собраны неопровержимые доказательства их предательской деятельности.
        В частности, именно они вместе с Урисом Мейганом организовали покушение на Октавию Торнвил на Велии, а когда поняли, что убить правительницу не удалось, похитили ее дочь. На Тасконе мятежники построили хорошо укрепленную базу. Разумеется, без влиятельных покровителей и огромных денежных средств осуществить подобное было невозможно. Заговорщики всячески пытались дестабилизировать обстановку, посеять хаос.
        Ответ со стороны графини Сирианской будет жесткий и адекватный. Штаб изменников уже уничтожен. Он находился на пустынном плато в горах Аскании. Чтобы избежать утечки информации, операция проводилась в строжайшем секрете. Руководил штурмом лично полковник Укрвил.
        Оборонительная система базы оказалась на уровне мировых стандартов. Мятежники использовали для защиты автоматические скорострельные пушки и зенитные комплексы. Огневые точки были подавлены с большим трудом. Флагманскому крейсеру флота
«Альзону» пришлось дать несколько залпов из головных орудий. Тем не менее, противник сумел сбить три флайера и десантный бот. Погибли четыре пилота.
        Графиня сделала паузу. В ее глазах блеснула слеза. Понизив голос, Октавия назвала их имена. Как и следовало ожидать, правительница посмертно наградила героев орденами, а семьям офицеров пообещала моральную и материальную поддержку. О наемниках, участвовавших в бою, Торнвил даже не упомянула.
        На мгновение графиня замолчала. В углу экрана появилось изображение мужчины лет пятидесяти. Андрей сразу узнал полковника с «Альзона». Но почему снимок в черной рамке? Контрразведчик ведь жив и здоров. Вскоре все прояснилось.
        Тяжело вздохнув, Октавия выразила глубочайшие соболезнования родным и близким Дарена Укрвила, начальника сирианской службы безопасности, в связи с его трагической гибелью. Полковник продемонстрировал смелость и служебное рвение. С передовой группой солдат он высадился на базу и был застрелен раненым мятежником. Глупая, нелепая случайность.
        Наемники недоуменно смотрели друг на друга. Правительница Сириуса откровенно лгала. Они все видели офицера на борту крейсера. Чем-то Укрвил прогневал графиню, раз Торнвил от него избавилась. Полковника убили на корабле тихо и без лишнего шума. Для журналистов и обывателей сочинили красивую легенду. Прием стандартный, испытанный. Теперь понятно, почему контрразведчик не пришел за планом убежища.
        Интересно, кто устранил Укрвила? Хейвил? Вряд ли. Маркиз человек чести и не станет заниматься «грязными» делами. От такого пятна во век не отмоешься. Скорее, это кто-то из подчиненных полковника.
        Между тем, Октавия продолжала свою речь. Вводить чрезвычайное положение в стране она не собиралась. Ситуация под контролем. Однако некоторые права и свободы граждан будут ограничены. Эта мера вынужденная, временная. Заговорщики должны быть уничтожены любой ценой. Иначе графству Сирианскому просто не выжить.
        Следователи появились в казарме после обеда. Они расположились в комнате отдыха. Наемников вызывали на допрос по одному. Особого рвения контрразведчики почему-то не демонстрировали. Видимо, считали, что ничего интересного солдаты не расскажут. В конце концов, бойцы Энгерона всего лишь рабы. Они покорно, беспрекословно выполняли приказы Укрвила. В глазах офицеров без труда читалось пренебрежение. Эта процедура для них пустая формальность.
        Следователи слушали наемников лениво, рассеянно. У них сейчас совсем другие проблемы. Погиб начальник службы безопасности. Его место займет новый человек. Начнутся перемещения по карьерной лестнице, которые затронут каждого. Кто-то пойдет на повышение, кто-то наоборот лишится своей должности. В каждом ведомстве существуют кланы и группировки, ведущие отчаянную борьбу за власть.
        Операция на Аскании завершена, база мятежников разгромлена, подробности кровавой схватки никому не нужны. Показания солдат записаны на диск, запротоколированы и прямой дорогой отправятся в архив. Взвод наемников действовал грамотно, профессионально. В том, что изменники сумели взорвать древний монастырь, нет их вины. Чего-то странного, подозрительного в словах солдат контрразведчики не обнаружили. Забрав схему подземных тоннелей, нарисованную Парсоном, офицеры уже через три часа покинули здание. Потрясающая оперативность.
        Андрей облегченно вздохнул. Юноша ожидал жесткого, детального допроса, а получился фарс. Тем лучше. Опасность миновала. Сирианцы стали жертвой собственного высокомерия. Они относились к наемникам, как к животным. Для контрразведчиков солдаты Энгерона - это голодные, безжалостные хищники, не обремененные интеллектом. Надменным, напыщенным глупцам даже в голову не приходит, что рабы могут лгать, что у них могут быть какие-то тайны. Удивительно, но иногда статус невольника дает определенные преимущества.
        Нервное напряжение не прошло бесследно. К вечеру Волков был совершенно измотан. Он лег спасть очень рано. Не успел Андрей закрыть глаза, как провалился в темную, мрачную бездну. Очередное видение. Что ж, это вполне объяснимо. На Тасконе юноша убил еще одного воина Света. Система оповещения работает безупречно. Проклятые странники!
        Полет длился довольно долго. Волков потерял счет времени. Он будто погрузился в безмолвную, страшную вечность. Вокруг бесконечная пугающая пустота. Наверное, нечто подобное испытывает душа человека сразу после его смерти. Если честно, ощущения не самые приятные.
        Внезапно Андрея ослепил яркий свет. Юноша невольно зажмурился. В ту же секунду Волков почувствовал под ногами твердую почву. Андрей присел, сгруппировался. В этом нереальном, фантастическом мире с ним может случиться что угодно.
        Выдержав паузу, землянин приподнялся, тревожно огляделся по сторонам. Он стоял на пустынном каменном плато. Над головой фиолетовое небо и огромная голубая звезда. Зрелище завораживающее. Сочетание красок невероятное. Интересно, незнакомцы придумывают пейзажи или копируют. Надо будет их спросить при встрече.
        На горизонте высокие отвесные скалы красновато-коричневого цвета. Волков неспеша поплелся к ним. Впрочем, данное выражение вряд ли уместно. Вместо ног у юноши три пары длинных ворсистых лап. Незаметно для себя Андрей опять превратился в ужасного монстра. Дикий симбиоз птицы и насекомого. Волков раздраженно выругался. Этот образ ему не нравился.
        Преодолев несколько километров, юноша замер. Где же враг? Где он прячется? Поблизости ни малейшего движения. Мертвая, выжженная равнина. Хотя… Впереди что-то сверкнуло. Ну, конечно, как иначе Андрей мог отыскать противника. Только по отблеску серебристых перьев. Пару раз взмахнув крыльями, птица спланировала на скалу. Неторопливо прохаживаясь по краю, она обозревала окрестности. Рано или поздно воин Света заметит изгоя. И тогда Волкову несдобровать. У врага стратегическое преимущество. Он будет атаковать юношу сверху.
        Присев на задние конечности, землянин приготовился к бою. Главное выдержать первый удар. В этот момент на скале, за спиной птицы, появилось гигантское насекомое. Воин Тьмы! Откуда он здесь? Неожиданный поворот событий. Андрей считал, что ему известны все персонажи драмы, произошедшие на Тасконе. Юноша снова ошибся. Один участник трагедии находился за сценой, в тени, и показываться в свете рамп не собирался.
        Гениальный сценарий, великолепная режиссура! В изобретательности странникам не откажешь. Они прекрасно управляют своими марионетками. Кто же это? Дарен Укрвил, Грег Хейвил, Октавия Торнвил? Гадать бессмысленно. Не исключено, что все перечисленные люди тоже были обмануты.
        Между тем, мерзкая тварь бесшумно подкралась к врагу. Стремительный рывок и мощные челюсти хищника впились в тело жертвы. Раздался пронзительный, истошный крик. Пытаясь освободиться, птица судорожно замахала крыльями. Увы, ее усилия успехом не увенчались. Насекомое крепко держало добычу. Серебристые перья окрасились в красный цвет крови. Сопротивление воина Света постепенно ослабевало. Раны оказались слишком серьезными. Еще немного и ужасный монстр убьет свою жертву. Исход схватки очевиден. Вот что значит застать противника врасплох!
        И тут птица решилась на отчаянный шаг. Превозмогая боль, она начала двигаться к краю скалы. Другого шанса спастись у нее не было. В крайнем случае, заклятые враги умрут вместе. Насекомые, как ни старалось, не сумело остановить птицу. Чтобы не погибнуть, хищник отпустил добычу. Рискованный маневр удался. Теперь бы расправить крылья! Но как это сделать, если одно из них сломано?
        Бешено кувыркаясь, птица полетела вниз. Лишь у самой земли ценой неимоверных усилий она замедлила падение. Несчастное создание упало в непосредственной близости от Андрея. Вот и кульминационная сцена! Волков направился к поверженной птице. Она уже заметила изгоя. В ее глазах обреченность. Птица с трудом приподнялась, заклокотала. Хромая, волоча окровавленные крылья, она ринулась в последнюю атаку.
        Юноша действовал спокойно, рассудительно. Инстинктивно выставив лапы вперед, Андрей схватил врага за шею. Волков не дал птице нанести удар клювом. Резкое вращательное движение и что-то неприятно хрустнуло. Тело противника сразу обмякло.
        В то же мгновение юноша проснулся. В казарме темно и тихо. Впрочем, тихо - понятие относительное. Брик привычно храпит. Несколько секунд Андрей лежал, не шевелясь. Прислушивался. Друзей можно не бояться, среди них нет ни воинов Света, ни воинов Тьмы, а вот солдаты второго и третьего отделения представляют опасность. Осторожность в данной ситуации не помешает.
        Волков взглянул на часы. Во Фланкии глубокая ночь. Это хорошо. Дверь слегка приоткрыта, в коридоре горит дежурное освещение. Юноша встал, подошел к проему. Обзор у него отличный. Теперь надо ждать. Не исключено, что враг допустит ошибку и выдаст себя.
        Пятнадцать минут тянулись необычайно долго. Из блоков так никто и не появился. Андрей вернулся в постель. Нижнее белье, простынь, наволочка, как обычно, насквозь мокрые. Волков тяжело вздохнул, поморщился. Каждое видение - суровое испытание для организма. Сердце до сих пор учащенно стучит. Теперь нужно разобраться с тем, что ему показали.
        О гибели воина Света юноша прекрасно знал. На груди мужчины, убитого им в подземелье, было характерное пятно. Эта информация неинтересна. Важно другое - операция на Тасконе не случайность. Ее спланировал и осуществил воин Тьмы. И он жив и здоров. Значит, кандидатура Дарена Укрвила отпадает. Полковник мертв, его кто-то устранил.
        Грег Хейвил? Похоже, на то. Уж слишком все удачно складывается у майора. Командир флагманского крейсера, любовник графини Сирианской, советник по военным вопросам. Уважение, почет, деньги. Все это когда-то предлагал Андрею странник в черном балахоне. Маркиз вполне мог пойти на сделку. Не стоит сбрасывать со счетов и Октавию Торнвил. За власть приходится дорого платить. На ее руках немало крови. Достаточно вспомнить колонию на Шейле.
        Самое отвратительное, что теперь воину Тьмы известно, кто изгой. Сопоставить факты несложно. Гибель Дейла Видога, разгром базы мятежников, зачистка тоннелей… Стоп! При таком раскладе легенда Эвис рассыпается в прах. Первое видение отчетливо дает понять, что настоящий убийца эстерианца на свободе. Грейс Флеквил тут совершенно не при чем. Знак на груди Дейла - смертный приговор для Волкова.
        Почему же ни Торнвил, ни Хейвил его до сих пор не уничтожили? Вывод прост: либо они не воины Тьмы, либо решили использовать изгоя в своих целях. Вероятнее второй вариант. Андрей, сам того не желая, прикончил еще одного врага. Он слепое орудие в руках могущественного противника. Кроме того, юноша неплохая приманка. Воины Света попытаются его ликвидировать и угодят в западню. Хитрый, коварный план, уже принесший результат.
        В данной ситуации Волков ничего сделать не может. Андрей стоит на краю пропасти. Малейший толчок и он рухнет в бездну. Как только в нем исчезнет надобность, воин Тьмы избавится от наемника.
        Юноша горько усмехнулся. Страстное, пылкое чувство к Эвис - это лучшее, что было в его жизни. Девушка подарила Волкову незабываемые минуты счастья, блаженства. Но она герцогиня Видог, а Андрей жалкий, бесправный раб. Интимная связь с ней - безумная игра со смертью. Юноша прекрасно знал, чем завершится их любовная история. Он ни о чем не жалел. Финал был предсказуем. Просто на душе немного грустно…
***
        Эвис проснулась, села на кровати. По груди текли тонкие струйки пота. Воздуха не хватало. Чтобы прийти в себя, успокоиться, потребовалось время. Очередное видение. В нем снова фигурирует изгой. На пустынном каменном плато он добил раненого воина Света. И это спустя всего восемь дней после схватки с Дейлом Видогом! Андрею не позавидуешь.
        Девушка встала, подошла к столу. Наполнив стакан, аланка пригубила тонизирующий напиток. Спать больше не хотелось. Надо все тщательно обдумать, взвесить. Очевидно, что контроль над ситуацией утрачен. Эвис находится на пустынном острове, вдали от Фланкии. Личный телекс заблокирован, голографические каналы отключены. Девушка не может даже посмотреть выпуски новостей. Она в полной изоляции. Из крензеров не вытянешь ни слова.
        Идеальный источник информации - гвардейцы, но к ним не подойти. Мутанты не отступают от герцогини ни на шаг. Ее охраняют как опасного заключенного. Без сомнения, Соррин - это ссылка, опала. Октавия умная, проницательная женщина. Она сразу догадалась, чем занималась ее дочь в Клоссене. Графиня сама не раз использовала уединенные замки для тайных встреч с любовниками.
        Устраивать скандал мать не рискнула. Обострять отношения с Бердом Видогом опасно. Болезнь Эвис - отличный предлог, чтобы отправить девушку на остров. И ведь никто Октавию не осудит. Юная герцогиня потеряла мужа, пережила сильный нервный стресс. Бедняжка явно нуждается в лечении. Эвис противопоказано сейчас появляться в обществе.
        Наемников правительница Сириуса снова перевела в столицу. Теперь солдаты Энгерона принадлежали графине. Их отдых был недолгим. Взвод Андрея участвовал в какой-то боевой операции. Какой? На этот вопрос у девушки нет ответа. Не исключено, что Октавия опять бросила наемников на зачистку рокенов. Хотя вряд ли. Королева горгов неукоснительно соблюдает свои обязательства. Обстановка на Тхакене спокойная.
        Эдан? Бунт валкаалцев или джози? А может, возникли проблемы на Маоре? Аланка недовольно поморщилась. Все не то. Мелковато для пятого уровня. Тут что-то другое. Не зря среди врагов оказался воин Света. Андрей его прикончил, но…
        Девушка замерла. Страшная мысль пронзила ее словно молния. Она едва не выронила стакан. Как же Эвис упустила это из вида! Решающий удар противнику нанес не изгой. Основные события происходили на вершине скалы. Там состоялась жестокая, кровопролитная схватка. Юноша лишь добил раненую, изможденную птицу. Получается, что он был слепым орудием в чужих руках. В чьих руках? Разумеется, графини Сирианской. Октавия - воин Тьмы. Вот это расклад! Кто бы мог предложить…
        Теперь все ее действия приобретают особый смысл. Легенда о дуэли Дейла и Грейса Флеквила рассыпалась в прах. Мать знает, что эстерианца заколол изгой. У графини тоже были видения. Уничтожить Одинокого Волка не составляло ни малейшего труда. Тем не менее, Октавия этого не сделала. Она использует его.
        Какое изощренное коварство! Гениальный план. Истреблять воинов Света с помощью изгоя. Сама же Торнвил будет в тени. Ну, а когда надобность в наемнике исчезнет, графиня безжалостно устранит Андрея. В отличие от Эвис, правительница Сириуса не испытывает к Одинокому Волку никаких чувств.
        Аланка тяжело вздохнула, залпом осушила стакан. Она ничем не могла помочь юноше. Ее положение ничуть не лучше. Любовную интрижку с кем-то из дворян мать бы поняла, но интимная связь с рабом… Это чересчур. Нет, Октавия не случайно спрятала дочь на Соррине. Данная мера предосторожности позволяла удержать девушку от опрометчивых поступков.
        Эвис раздраженно швырнула стакан в стену. Он со звоном разлетелся на мелкие осколки. Аланка села в кресло, закрыла лицо руками, бессильно застонала. Теперь матери ничего не объяснишь, не докажешь. Изгой должен умереть.
***
        Лана стояла у окна, смотрела на ночной парк. Разноцветная подсветка придавала фонтанам и скульптурам необычный, причудливый вид. Над верхушками деревьев ярко сверкал Астек, белая карликовая звезда, спутник Сириуса.
        Через пару минут девушка поплелась к кровати. Что-то в ее логических рассуждениях не увязывалось. Очередное видение все перевернуло с ног на голову. Тщательно, скрупулезно выстроенная схема затрещала и расползлась по швам. Убит еще один воин Света. И к его гибели снова причастен изгой. На первый взгляд, что здесь удивительного? Он сражается и с теми, и с другими. Ему безразлично, в чье тело вонзается острый клинок.
        После странной, подозрительной смерти Дейла Видога Лана решила, что изгоем является ее старшая сестра. Слишком много было совпадений. Постоянные перепады настроения, частые депрессии, стремление к уединению. Инцидент в Клоссене подтверждал догадки девушки. Убить эстерианца могла только Эвис. Она беспринципная, лживая тварь, идущая напролом к своей цели. Чтобы занять сирианской трон, сестра не остановится ни перед чем.
        Лана села на постель. Где сейчас Эвис? Этого никто, кроме матери, не знает. Сестра улетела из Фланкии в сопровождении крензеров и гвардейцев. По официальной версии, на лечение. И вероятно, на принудительное лечение. Терпение графини иссякло. На бешеного тапсана надели намордник. Теперь хищник никого не укусит. Но тогда кто прикончил второго воина Света?
        Девушка поправила подушку, откинула в сторону влажную простынь, легла. Нет, Эвис не изгой. Этот человек должен обладать незаурядными качествами. Он сильный, смелый, отчасти безрассудный. Бросить вызов могущественным странникам решится далеко не каждый. И что самое главное, изгой всегда в гуще событий. Яростные, отчаянные схватки с его участием следуют одна за другой…
        Ну, конечно! Ответ очевиден. Какая же она глупая! Это Одинокий Волк. Бесправный раб, профессиональный солдат, безжалостный гладиатор. Его жизненный путь причудлив и парадоксален. А разве он может быть другим у изгоя? Юноша стоит перед нелегким выбором и рано или поздно будет вынужден его сделать. Остаться в стороне не удастся.
        Лана грустно улыбнулась. Все оказалось очень просто. Надо лишь сопоставить факты, вычленить правду из нескончаемого потока лжи. Несомненно, трагедия в Клоссене произошла по вине Эвис. Сестра изменила мужу, Дейл Видог застал ее с любовником. На беду эстерианца, он столкнулся с серьезным противником. Одинокий Волк убил и герцога, и его приятеля Грейса Флеквила.
        Что придумала Эвис, неизвестно, но легенда наверняка хитроумная. Вот только обмануть графиню нелегко. В чем, в чем, а в вопросах любви и ненависти мать отлично разбирается. Ее предавали много раз. Впрочем, сама она тоже не ангел. Обстоятельства смерти Алекса Торнвила до сих пор вызывают подозрения. Искушать судьбу Октавия не рискнула и удалила дочь из Фланкии. Эвис в опале. И это хорошо. Еще один веский довод, чтобы в будущем отстранить сестру от власти.
        Но хватит о ней. Эвис вне игры. Пора вернуться к изгою. Из Клоссена графиня перевела наемников в столицу. Они разместились в казармах гвардейцев. Когда Одинокий Волк опять успел ввязаться в драку? Неувязка. Неужели девушка ошиблась? Где-то в ее логической цепочке разрыв. Что-то Лана упустила. Что-то важное…
        Второй воин Света был убит накануне. С видениями странники обычно не затягивают. Нужно вспомнить вечерний выпуск новостей. Заявление матери, разгром базы мятежников, гибель начальника службы безопасности… Стоп! Вот же ответ! Лежит на поверхности. Да, Октавия ни словом не обмолвилась о солдатах Энгерона, но именно они штурмовали монастырь на Тасконе. Иначе были бы жертвы среди десантников. А их фамилии не звучали. Тогда получается…
        Девушка тихо выругалась. Приказ уничтожить заговорщиков отдала графиня. В памяти сразу всплыла сцена жестокой схватки на скале. Гигантский монстр внезапно напал на серебристую птицу. Значит, мать - воин Тьмы? Не исключено. Вполне возможно, это плата за сирианский трон.
        А если она всего лишь марионетка в чужих руках? Хейвила нельзя сбрасывать со счетов. Майор чересчур честен и порядочен. Офицер сделал стремительную, головокружительную карьеру. Октавия прислушивается к его советам. Кто реально управляет государством - большой вопрос… Разумеется, это домыслы, догадки, предположения, но в любом случае воин Тьмы во дворце. Вычислить его надо обязательно.
***
        Верховный Хранитель покинул Асканию только спустя сутки. Сирианская служба безопасности блокировала огромный район вокруг базы. В воздухе патрульные флайеры, на дорогах посты, горы прочесывали специальные подразделения штурмовиков. Аресту подлежали все люди, находящиеся на запретной территории. Солдаты действовали жестко, бесцеремонно.
        К счастью, подобный вариант развития событий был предусмотрен. Секретный тоннель, проложенный из резервного убежища к западному побережью материка, имел протяженность почти сто километров. Гравитационные машины доставили уцелевших сотрудников базы к перевалочному пункту. Дальше по отработанной схеме: электромобиль, крупный город, легализация. До Оливии Клевил добирался на монорельсовом поезде. Так проще и надежнее. Сопровождал его лишь верный помощник Грег Эблтон.
        Торн вошел в маленькое полутемное помещение. За столом сидели два человека. Справа расположился Кристен Аксел. Ему чуть за семьдесят. Редкие русые волосы, прямой правильный нос, узкие карие глаза. Окрианец, по-прежнему в прекрасной физической форме. Крепкая, подтянутая фигура, широко развернутые плечи, прямая спина. Клевил младше Аксела на три года, но похвастаться таким здоровьем не мог. Его давно мучили боли в суставах и одышка.
        Слева самый молодой член Совета Малик Эбсон. Он аквианец. И это сразу видно. Светлые волосы, бледная кожа, крупные голубые глаза. Месяц назад Малику исполнилось шестьдесят. Сегодня повод для встречи совсем иной, трагический. Враг нанес сокрушительный удар по ордену, погибли Лайн Торсон и Линк Стаффор.
        После короткого приветствия Торн опустился на стул и негромко произнес:
        - Думаю, вводить вас в курс дела не надо.
        - Нет, - Кристен покачал головой. - Нас своевременно предупредили о нападении на базу. Полагаю, противник хотел уничтожить Совет и, тем самым, обезглавить орден.
        - У меня возникла такая мысль, - проговорил Верховный Хранитель. - Но я ее отверг. Скорее, это печальное совпадение. Стечение обстоятельств…
        - Я считаю иначе, - вмешался Эбсон. - Это предательство! Нужно называть вещи своими именами.
        - Глупо спорить с данным утверждением, - спокойно сказал Клевил. - Утечка информации очевидна. Мы непременно выясним, как это случилось. Однако не стоит излишне драматизировать ситуацию. Операция носила спонтанный характер. Решение было принято в течение суток. Служба безопасности не знала о заседании Совета.
        - Согласен, - откликнулся Аксел. - Сирианцам ничего не мешало начать атаку через шесть часов. Мы бы тогда уже собрались. Похоже, мерзавцам улыбнулась удача.
        - Черт подери! - выругался Малик. - Агент ведь предупредил о старте «Альзона».
        - Предупредил, - подтвердил Торн. - И что с того? Флагманский крейсер флота с полковником Укрвилом на борту отправился к Тасконе. Что здесь необычного?
        - Ты должен был принять дополнительные меры предосторожности, - произнес аквианец.
        - Какие? - спросил Верховный Хранитель.
        - Эвакуировать людей из внешних строений, - ответил Эбсон.
        - Чепуха! - возразил Клевил. - Боевые корабли на орбите планеты не редкость. Во время обстрела мы с Лайном и Линком находились в гостевой комнате. Мне просто повезло, помощник вытащил из-под обломков…
        - Почему ты не взорвал базу, когда высадились наемники? - проговорил Кристен. - Солдаты проникли в подземные коммуникации, едва не взяли в плен Торсона. Ты нарушил основополагающее правило ордена. Это не позволено даже Верховному Хранителю.
        - Нарушил, - Торн тяжело вздохнул. - Пытался спасти Лайна. Увы, наемники его застрелили.
        - Ты рисковал секретами ордена ради одного человека? - изумленно произнес окрианец.
        - Да, - сказал Клевил.
        - Безумие, - прошептал Аксел.
        - Ничуть, - парировал Торн. - Иногда жизнь человека бывает важнее интересов могущественной организации.
        Кристен и Малик недоуменно переглянулись. В здравом ли рассудке Верховный Хранитель? При обрушении здания его сильно контузило.
        - Я не сумасшедший, - Клевил горько усмехнулся. - Хотя стукнуло меня серьезно. Голова до сих пор болит. Ответьте на вопрос. С какой целью Тино Аято создавал орден?
        - Чтобы в предстоящем сражении помочь Свету победить Тьму, - проговорил Эбсон.
        - Правильно, - Торн непроизвольно понизил голос. - Видения, о которых я вам рассказывал, были не мои. Воином Света являлся Лайн Торсон. По какой-то причине леги выбрали его. Мы держали это в тайне.
        - Ты боялся предательства и отвлекал внимание на себя, - догадался Аксел.
        - Да, - кивнул головой Клевил. - К сожалению, наша уловка не удалась. Враг нанес удар первым. Я хотел обезопасить Лайна и оставил его на базе. Роковая ошибка.
        - Значит, теперь силы Света и Тьмы равны, - констатировал Малик.
        - Нет, - с горечью произнес Верховный Хранитель. - Преимущество у противника. Несколько дней назад погиб еще один воин Света. Торсон считал, что им был Дейл Видог. Слишком точное совпадение по времени.
        - Но ведь его заколол Грейс Флеквил, - заметил аквианец. - Причем здесь…
        Эбсон оборвал фразу на полуслове. О том, что герцогиню Видог охраняли наемники, ему прекрасно известно. Сделать соответствующие выводы несложно.
        - Одинокий Волк, - после короткой паузы продолжил Малик. - Его работа. Он прикончил обоих. Удивительная история. Ложь внутри лжи. Одна версия для журналистов и общественности, другая для графини Торнвил. Октавия тоже обманута. Получается, что Эвис прикрывает парня. Почему?
        - Ответ прост, - вставил Кристен. - Она влюблена в знаменитого ассонского гладиатора. Выстраивается четкая логическая цепочка: болезнь, инцидент на Кабрии, Клоссен. Это хорошо продуманный план.
        - Невероятно! - проговорил Эбсон. - Герцогиня Видог и бесправный раб. Я потрясен. Надо обладать огромной смелостью, чтобы перешагнуть эту черту.
        - В жизни всякое бывает, - бесстрастно отреагировал Аксел. - Чувства нередко берут верх над разумом. Девушка умна, расчетлива, прагматична. Вывернулась ловко. Но речь сейчас не о ней. Гораздо больше меня интересует наемник. Одинокий Волк убил воина Света. Это уже серьезно. Если мне не изменяет память, были подозрения, что он изгой.
        - Кстати, базу штурмовало его подразделение, - добавил Малик. - Прямо или косвенно Волк виноват и в смерти Торсона. Лайна застрелил кто-то из воинов Энгерона. Это твои слова, Торн.
        - Я от них не отказываюсь, - сказал Клевил.
        На мгновение Верховный Хранитель замолчал. Вот и наступил момент истины. Нужно принять решение. Правильное решение. От него зависит и судьба юноши, и судьба мира. На плечи Торна легла тяжелая ноша. Сделать выбор нелегко. Видеть будущее ему не дано. А хотелось бы…
        Мальчишка очень, очень важен. Только он может запустить систему планетарной защиты. Его ликвидация поставит человечество на грань уничтожения. Но где гарантия, что законный наследник императорского трона, потомок древнего рода Храбровых выберет сторону Света? Ее нет. Андрей, словно затравленный зверь, убивает всех на своем пути. К Тьме юноша куда ближе. И, тем не менее, упускать такой шанс нельзя. Он дается только один раз.
        - Торсон ничего не говорил об изгое, - солгал Клевил. - В видении его не было. Наше предположение не подтвердилось.
        - Значит, опять нелепое стечение обстоятельств, - произнес Кристен. - Дейл Видог застал жену с любовником и поплатился за это жизнью. Какая глупость. Вот так, из-за мелочей, рушатся великие планы.
        - И все же Лайн попросил собрать Совет, - не унимался Эбсон.
        - Да, - подтвердил Верховный Хранитель. - Он намеревался обсудить сложившуюся ситуацию. Одинокий Волк не изгой, но определенная миссия ему уготована. Какая? Вопрос, требующий ответа. Наемник постоянно в гуще событий. Эпохальных событий. Захват Корзана и Тесты, покушение на Велии, сражение за Окру. Вряд ли это случайность.
        - Ты забыл упомянуть разгром базы на Тасконе, - с горечью заметил аквианец. - Мы должны найти изменника любой ценой. Я почти уверен, что за его спиной прячется Воин Тьмы.
        - Я тоже так считаю, - сказал Торн. - Враг пытался обезглавить орден, посеять в наших рядах панику и хаос. Особо настораживает выбор момента. В герцогстве Плайдском происходит что-то странное. Восьмой сектор у системы Церены полностью закрыт. Попасть туда абсолютно невозможно.
        - Новое оружие? - уточнил Аксел.
        - Не знаю, - пожал плечами Клевил. - В последние годы ученым герцогства сопутствует удача. Они добились огромных успехов. Боевые андроиды наглядный тому пример. Но тут что-то другое. С подобным уровнем секретности мы никогда раньше не сталкивались. Его не преодолеть.
        - Берд Видог заключил сделку с пришельцами? - едва слышно проговорил окрианец. - Империи грозит внешнее вторжение?
        - Не исключено, - ответил Верховный Хранитель. - Такой вариант существует. Хотя с выводами я бы не торопился. Правитель Плайда потерпел у Алционы досадное поражение. Герцог мечтает о реванше. Модернизация кораблей позволит ему…
        - Вы опять отвлеклись от темы, - вмешался Малик. - С Бердом Видогом разберемся позже. В ордене предатель! И он близок к Совету. Местоположение главной базы было известно немногим. То, что графиня Торнвил принимала решение спонтанно, после доклада Дарена Укрвила, ничего не меняет. У сирианской контрразведки надежный, заслуживающий доверия источник информации. Это неоспоримый факт. Иначе Хейвил не полетел бы к Тасконе. Маркиз не склонен к авантюрам.
        - Согласен, - произнес Торн. - Устранение предателя наша первостепенная задача. Я лично займусь полковником. Зондаж мозга…
        - Никакого зондажа не будет, - возразил Кристен. - Ты, похоже, еще не курсе…
        - Не в курсе чего? - спросил Клевил.
        - Укрвил мертв, - сказал Аксел. - Поднялся в свою каюту на «Альзоне», достал бластер из кобуры и разнес себе череп в клочья.
        - Что за ерунда? - удивленно выдохнул Торн. - Его лишь недавно повысили в должности. Перед ним открывались блестящие перспективы. За успешно проведенную операцию на Аскании графиня присвоила бы Дарену звание генерала. Беднягу просто убрали!
        - Нет, - проговорил Кристен. - Это самоубийство. Следствие уже завершено. Ни малейших свидетельств постороннего присутствия. Укрвил подошел к зеркалу, взглянул на свое отражение и свел счеты с жизнью. Октавия Торнвил и майор Хейвил тут не при чем. Они оба потрясены случившимся. Смерть полковника не выгодна правительнице Сириуса.
        - Зеркало, - тихо повторил Верховный Хранитель. - Неожиданный поворот событий. У нас серьезные проблемы.
        - Что ты имеешь в виду? - спросил Эбсон.
        - Дарен Укрвил всего лишь пешка в большой игре, - ответил Клевил. - Разменная фигура. Кто-то умело его использовал. Вложил в мозг нужную информацию, а после завершения операции приказал покончить с собой.
        - Внушение, - с горечью констатировал Аксел. - Очень похоже. Внезапное утреннее появление во дворце, странная поспешность, строжайшие меры предосторожности. Программа. Офицер не отступал от нее ни на шаг. Мы не от той точки отталкивались. Считали, что полковник спровоцировал атаку на базу. В реальность все наоборот. Укрвил такая же жертва…
        - Черт подери! - выругался Малик. - Это полнейший бред! Вы представляете возможности этого человека? Он превратил в послушного раба начальника сирианской службы безопасности. А ведь полковник никогда без охраны не ходил. Подобраться к нему вплотную крайне сложно. А уж тем более что-то внушить.
        - Варианты есть, - произнес Кристен. - Графиня и маркиз, разумеется, отпадают. Им ни к чему столь сложная схема.
        - Кто-то из окружения Укрвила? - предположил Эбсон. - Заместитель, адъютант? У них времени было достаточно.
        - Нет, - возразил Торн. - Враг обладает высочайшим уровнем подготовки. Он прошел длительный курс обучения. Ему хорошо известны секреты ордена. Он один из нас и он воин Тьмы.
        - Об асканийской базе знали немногие, - заметил Аксел. - Ее персонал тщательно проверен.
        - Ты меня не понял, - Клевил встал из-за стола.
        Верховный Хранитель оперся на спинку стула, опустил глаза, тяжело вздохнул. Пауза ему сейчас необходима. Торн у опасной черты. Откровенность далеко не всегда приносит желаемый результат. Часто она лишь усугубляет ситуацию. К сожалению, обстоятельства вынуждают Клевила пойти на этот рискованный шаг. Иначе нельзя. У членов Совета не должно остаться тайн друг от друга. Верховный Хранитель поднял голову, пристально посмотрел на товарищей и жестко, с металлом в голосе сказал:
        - Я говорю о наших личных учениках. Они были самыми одаренными, самыми талантливыми. Мы передали им все свои знания…
        - Не понимаю о чем речь, - пробурчал Малик.
        - Перестань! - раздраженно махнул рукой Кристен. - Торн прав, пора раскрывать карты. Главная база ордена уничтожена. Война Света и Тьмы достигла апогея. Допустив массу ошибок, мы потеряли контроль над империей. А если герцог Видог действительно вступил в контакт с чужаками? Ради власти правитель Плайда согласится на сделку даже с дьяволом.
        - Причем здесь наши ученики? - недоуменно произнес аквианец.
        - Неужели не ясно? - Аксел подался вперед. - Они абсолютно свободны в принятии решений. Они не хранители.
        - Но хотели ими быть, - добавил Клевил. - Не исключено, что кто-то затаил обиду. Обладая огромной силой, они вынуждены прозябать в безвестности. Человечество никогда не узнает об их героических подвигах.
        - Чепуха, - сказал Эбсон. - Мои ученики беззаветно мне преданы.
        - Блажен, кто верует, - грустно усмехнулся Кристен. - Они идеальные кандидатуры для Тьмы. Прекрасно осведомлены, великолепно подготовлены и, что немаловажно, не занимают никаких высоких постов. Обычные, ничем не примечательные граждане.
        - Способные нанести удар в любой момент, - проговорил Торн.
        - Звучит пугающе, - Малик вытер пот со лба. - Получается, что мы сами выкопали себе могилу. Зачем тогда вообще была нужна эта система?
        - Страховка, - ответил Клевил. - Пять веков гигантский временной промежуток. Империя несколько раз находилась на грани распада. В случае упадка или разгрома ордена ученики стали бы зернами возрождения, носителями ценной информации. Но у медали две стороны, у каждого человека есть свои слабости. Враг умело сыграл на них. Кто-то дрогнул, поддался искушению.
        - И что мы будем делать? - спросил Эбсон. - Искать изменника?
        - Да, - сказал Верховный Хранитель. - Постарайтесь не рисковать. На встречу в одиночку не ходите. Если воин Тьмы почувствует угрозу, то тут же убьет вас. Судя по всему, его ментальные способности необычайно велики. Защита может и не помочь.
        - Я разорву мерзавца на части, - гневно прошипел Малик. - Он мне заплатит за все!
        - Даже не думай, - мгновенно отреагировал Торн. - В таком эмоциональном состоянии ты ему не противник.
        - Напрасные надежды, - сказал Аксел. - Заманить предателя в ловушку вряд ли удастся. Мосты сожжены. Устранив полковника Укрвила, воин Тьмы подчистил следы, но он отлично понимает - рано или поздно мы доберемся до истины. На контакт негодяй больше не пойдет.
        - Вынужден с тобой согласится, - кивнул головой Клевил. - Враг очень хитер. Тем более, мы обязаны его вычислить. Хотя бы методом исключения.
        - Вы забыли об учениках Торсона и Стаффора, - проговорил Малик. - Вдруг это кто-то из них.
        - Возможен и такой вариант, - пожал плечами Верховный Хранитель. - И он не самый худший. Впрочем, гадать бессмысленно. Воина Тьмы нужно найти и уничтожить!
        Экстренное заседание Совета завершилось. Финальная точка поставлена, цели определены. Клевил попрощался с Акселом и Эбсоном и неспеша покинул помещение. На улице его ждал Грег Эблтон. Помощник проводил Торна к электромобилю. Верховный Хранитель сел в машину, устало откинулся на спинку сидения. На душе тяжелый камень. Неприятный, пугающий вопрос, словно острая заноза, застрял в мозгу. Что если предатель его ученик? Клевил в это не верил, не хотел верить.
        К Дарену, Кальту и Стиву он относился, как к детям. Беда в том, что родители слепы. Даже очевидные недостатки детей они не замечают. Но сегодня на ситуацию нужно взглянуть трезво, без отеческой любви. И Лигвил и Маквил знали местонахождение базы. Данный факт не в их пользу. Пустынный район Южных гор, древний монастырь, повсюду камеры наблюдения. Сделать соответствующие выводы нетрудно. Особенно, если учесть, что Торн - Верховный Хранитель ордена. А убить пытались именно его. Данный факт неоспорим. Присутствие на базе воина Света трагическая случайность, стечение обстоятельств. Тайна Лайна Торсона была известна лишь Клевилу.
        Лицо Торна помрачнело. С каждой минутой его подозрения усиливались. Кто из учеников встал на сторону Тьмы? Кальт? Он замкнут, флегматичен, неразговорчив. Характер у Маквила непростой. Может, потому Кальт и не женился, не создал семью? А странная история на Велии? Он вдруг проявил инициативу и спас младшую дочь Октавии Торнвил. Если честно, не свойственный для него поступок. Обучение Ланы успехом не увенчалось. Девочка вернулась во Фланкию, и Маквил последовал за ней. Чтобы контролировать легализацию. С тех пор Клевил ученика не видел.
        Теперь Дарен. Рассудителен, уравновешен, решителен. Легко и непринужденно справляется с самыми сложными заданиями. Необычайно талантлив. Он уже несколько раз спас Одинокого Волка от гибели. И вот тут-то кроется подвох. Лигвил знает, что наемник изгой. Убивать юношу ему пока нет смысла. Знаменитый ассонский гладиатор отличная приманка. Тино Аято в своих наставлениях писал, что воины Света и Тьмы будто притягиваются друг к другу. Дарен вполне мог воспользоваться этим. Лайна в подземелье монастыря наверняка застрелил Андрей.
        Погибшего на Окре Брейсона тоже не стоит сбрасывать со счетов. Воспоминания наемника ничего не доказывают. Провернуть подобный трюк для Стива сущий пустяк. Поработал немного с мозгом юноши и исчез. У «мертвеца» развязаны руки, его никто не будет искать. В этой задаче три неизвестных. Чтобы решить ее, придется приложить немало усилий. Времени на долгие размышления у Верховного Хранителя нет. Враг явно активизировался. Тьма обязательно нанесет новый удар. Орден должен быть к нему готов.
        Глава 6. Эдгар Стигби.
        Стаф Энгерон выключил голограф, вытер со лба капли пота, взял со стола стакан с холодным пивом. Залпом осушил его наполовину. На губах оливийца ироничная усмешка. События развиваются стремительно. Не успеваешь даже за ними следить. После гибели Дейла Видога Стаф предположил, что графиня Сирианская постарается избавиться от Одинокого Волка. Мальчишка каким-то образом причастен к смерти эстерианца. Авария с гравитационным катером - сказка для журналистов.
        Энгерон не ошибся. Спустя восемь дней Октавия Торнвил отправила наемников на штурм базы мятежников. Схватка, похоже, получилась жестокой. Сбиты три флайера и десантный бот. И это на Тасконе, на Аскании! Невероятно! Кто-то хорошо финансировал бунтовщиков. Наверняка нити заговора тянутся в Сенат. Там у правительницы Сириуса достаточно врагов.
        Выдержав паузу, Стаф допил пиво. Со своими противниками графиня пусть разбирается сама. Оливийца гораздо больше интересовала судьба взвода, отданного в аренду герцогине Видог. Он ведь после инцидента в Клоссене достался ее матери. О наемниках Октавия ни словом не обмолвилась. Но Энгерона не проведешь. В списке погибших только пилоты, нет ни одного штурмовика. Значит, зачистку базы производили его солдаты. Вопрос в том, сколько их уцелело?
        Стафа настораживала смерть начальника службы безопасности. Что если мятежники взорвали монастырь вместе с наемниками? Пятый уровень - это профессионалы, это элита компании. Обидно так глупо потерять целый взвод.
        Раздался протяжный звук зуммера. Через секунду на экране голографа появилось изображение секретарши.
        - К вам майор Лейрон, - доложила женщина.
        - Пусть войдет, - произнес Энгерон, доставая из холодильника очередную бутылку пива.
        Грег молча пересек кабинет, холодно поздоровался с начальником, сел на стул.
        - Что-нибудь выпьешь? - спросил Стаф.
        - Нет, - ответил офицер. - Настроение не то…
        - Ты об официальном заявлении графини? - проговорил Энгерон.
        - Да, - кивнул головой Лейрон. - Я сразу связался с наблюдателем, узнал подробности. Октавия Торнвил не солгала. Монастырь действительно был превращен в крепость. Хорошо, что операцией руководил Хейвил. Боты чудом прорвались к базе.
        - Во взводе большие потери? - уточнил владелец компании.
        - Серьезные, - сказал майор. - Девять человек убиты, шестеро ранены. Двое тяжело. Их быстро в строй не поставишь.
        - Если честно, я думал, вообще никто не выжил, - заметил Стаф. - И утес, и древнее сооружение уничтожены…
        - Они успели погрузиться в машины до взрыва, - произнес Грег. - Обнаружили в подземелье пункт управления. На голографическом экране шел отсчет времени… Повезло…
        - А как же Дарен Укрвил? - Энгерон глотнул пива.
        - Ничего не могу сказать, - бесстрастно отреагировал Лейрон. - Мутная история. Честервил отказался ее комментировать. Сослался на четырнадцатый пункт договора.
        - Понятно, - пробурчал владелец компании. - Ему запретили болтать. Государственная тайна. Графиня опять что-то скрывает от общественности.
        - Обычная практика, - пожал плечами офицер. - Так поступают все наниматели.
        - Это верно, - согласился Стаф. - Что с Одиноким Волком?
        - Уцелел, - произнес Грег.
        - Отлично, - сказал Энгерон. - Нам не придется платить огромную компенсацию алчным эстерианским тапсанам.
        - Об этом и хочу поговорить, - Лейрон подался вперед. - Наемники с честью выполнили поставленную задачу. Разгромили базу мятежников, оказали правительнице Сириуса неоценимую услугу. Их надо отметить…
        - К чему ты клонишь? - владелец компании внимательно посмотрел на майора.
        - Почему бы солдатам не присвоить шестой уровень, - предложил офицер.
        - Шестой уровень, - повторил Стаф. - Его получают единицы. Несколько боевых операций, специальный курс подготовки, экзамен. Ты сам разрабатывал эту систему. Исключений быть не может. Мы никогда не нарушаем установленные правила.
        - А как же Окра? - возразил Грег.
        - Там был особый случай, - ответил Энгерон. - Наемники продемонстрировали высочайший профессионализм, спасли семью Чена Лаилтона.
        - Ерунда, - жестко произнес Лейрон. - Барон Алционский тут ни при чем. Ты заключил сделку с герцогиней Видог. Разница в цене позволила компенсировать неустойку за разрыв контракта. Тебя интересует только прибыль.
        - И репутация, - добавил владелец компании. - У нас требовательные, взыскательные клиенты. Они платят большие деньги и не потерпят обмана. Товар должен соответствовать своему статусу. За все годы шестой уровень получили человек сорок…
        - Пятьдесят три, - уточнил майор.
        - Вот-вот, - проговорил Стаф. - Это элита, это каста. И ты хочешь ввести в нее чуть ли не целый взвод. Явный перебор.
        - Я так не считаю, - парировал Грег. - Подразделение Волка воевало на Тхакене, Тесте, Корзане, прославилось на Окре. Это умелые, опытные солдаты. Они лицо фирмы. Графиня Сирианская не случайно выбрала именно их. Октавия Торнвил доверила важную, ответственную миссию не кому-нибудь, а наемникам. Нам теперь даже не надо тратиться на рекламу.
        - Согласен, - Энгерон глотнул пива. - Эти парни действительно творят чудеса. Но как же специальная подготовка и экзамен? Существуют четкие правила…
        - Нет правил без исключений, - произнес Лейрон. - Я лично займусь взводом, когда он вернется на базу. Солдаты быстро освоят новые навыки.
        - Может, тогда и обсудим данный вопрос? - сказал владелец компании. - Куда нам спешить? Их аренда еще не закончилась.
        - Ты меня не понял, - майор снисходительно усмехнулся. - Я говорю не о заслугах наемниках, а о перспективах. Ситуация уникальная. Отряд отчаянных головорезов вдруг стал необычайно популярен. Немыслимым образом они превратились в героев. В баронстве Алционском о них даже собираются снять фильм. Это уже не просто живой товар, это торговая марка.
        - Клиенты выстроятся в очередь, - догадался Стаф. - Деньги потекут рекой. Никто скупиться не будет! Конкуренция заставит богачей раскошелиться. В твоих рассуждениях есть доля истины. Проблема в том, что сейчас солдаты принадлежат графине. Она не заплатит ни одного лишнего сирия. Да и беречь наемников Октавия Торнвил не привыкла. На Аскании погибла треть взвода. Правительница обязательно придумает что-нибудь еще…
        Продолжать свою мысль Энгерон не рискнул. В том, что Одинокий Волк убил Дейла Видога, владелец компании не сомневался. И сделал он это по приказу Эвис. Раздувать скандал графине невыгодно. Чтобы прикрыть дочь, Октавия попытается тихо, без шума избавиться от мальчишки. Юноша слишком много знает. На Тасконе Волк уцелел, но впереди его ждут не менее трудные и опасные испытания.
        - Я надеюсь на лучшее, - заметил Лейрон. - Удача сопутствует подразделению Волка. Порой им чертовски везет. Предпосылок к войне тоже нет. Бросить вызов графине Сирианской никто не решится. Целенаправленно уничтожать наемников правительница не станет. Для этого нужно иметь личный мотив.
        - Удача - дама изменчивая, - произнес владелец компании. - Рано или поздно она отвернется от Одинокого Волка. Но ты прав, попробовать стоит. Если парень выживет, спрос на него будет астрономический. Терять такие деньги я не намерен.
        Грег удовлетворенно кивнул головой, поднялся со стула и вышел из кабинета. Проводив офицера взглядом, Стаф снова приложился к стакану с пивом. Что бы он делал без Лейрона! Подобных специалистов в стране немного. Настоящий профессионал. Сразу чувствуется имперская школа. Если бы не майор, компания не добилась бы такого успеха. А потому у Грега немало привилегий. Только ему позволено обращаться к Энгерону на «ты». Разумеется, когда они наедине. В присутствии других людей офицер всегда соблюдает субординацию. Это воспитание.
        О законах чести и говорить нечего. Лейрон не отступает от них ни на шаг. На майора можно положиться целиком и полностью. Очень полезны и его советы. Грег прекрасный аналитик, он крайне редко ошибается. Сегодня офицер был чересчур настойчив. То, что Лейрон не равнодушен к ассонскому гладиатору, ни для кого не секрет. Майор считает мальчишку лучшим учеником, постоянно его опекает. Грег бы выкупил Одинокого Волка, да мешает контракт с эстерианцами. Договор предельно жесткий.
        Впрочем, идея с присвоением солдатам шестового уровня неплоха. Во-первых, цена на наемников резко возрастет, а во-вторых, если парень погибнет на арене, устроители поединков выплатят компании гигантскую сумму. Этот факт заставит Клевила и Соунвила призадуматься. Хотя… В столице Грезы «крутятся» сумасшедшие деньги. Одинокий Волк - это имя! На трибунах стадиона не будет свободных мест. Вопрос в том, доживет ли парень до кровавой схватки? Слишком многие желают его смерти.
***
«Беспощадный» вынырнул из гиперпространства на границе сирианского графства. Снизив скорость, корабль лег в дрейф. Заложив руки за спину, Стигби нервно прохаживался по рубке управления. Ему предстояло принять трудное решение. Сдаваться Октавии Торнвил или нет?
        На судне есть все необходимое: топливо, вода, продовольствие. Еще, как минимум, полгода «Беспощадный» может охотиться в космосе, не пополняя запасов. Но какой в этом смысл? Гленторан разгромлен, перекупщики напуганы. Продавать рабов негде и некому. Да и не справиться одному кораблю пиратов с сильным конвоем. Тут с покойным Эрлом Стогрином не поспоришь. Тешить себя пустыми иллюзиями - напрасное занятие.
        На ремонт верхней палубы, боевых рубок и системы навигации потребовался почти месяц. А если повреждения будут более серьезными? Ремонтировать двигатели можно только в закрытых стационарных доках. Пора взглянуть правде в глаза - двадцатилетний период пиратской вольницы закончился. Отчаянным, безжалостным разбойникам больше нет места в космосе. Их время прошло. С этим фактом нужно смириться. Вопрос в том, что делать дальше?
        Вариантов у знаменитого Ловца Удачи немного. В герцогстве Грайданском, графстве Талатском, баронстве Алционском пираты объявлены вне закона. Они государственные преступники. В лучшем случае пленников отправят на каторгу, а в худшем казнят без суда и следствия. Такое право у командиров кораблей есть. Впрочем, Брин Саттон наверняка устроит публичное представление. Бандитов повесят на площади, в назидание другим. Подобная перспектива Эдгара не прельщала.
        Убив Стогрина, он завладел его деньгами. Сумма астрономическая, хватит на всю жизнь. Проблема в легализации. У Стигби была мысль взорвать судно вместе с экипажем, а самому бежать на катере. Придумать легенду несложно: нападение пиратов, мятеж на борту, авария. Затем Эдгар подаст сигнал о помощи. Кто-нибудь его обязательно подберет. Это, конечно шанс. Но шанс призрачный. Служба безопасности сразу им заинтересуется. А когда при обыске найдут деньги… Ловец Удачи слишком известная личность. Перекупщики опознают и выдадут Стигби.
        Кроме того, звучит невероятно, но Эдгар испытывал к своей команде странную, необычную привязанность. Алчные, подлые мерзавцы, дикие, необузданные брайтгезы заменили аквианцу семью. Уничтожить их, значит, превратиться в чудовище, в монстра. Брать такой грех на душу Стигби не хотел. Получалось, что графство Сирианское - единственный выход. Октавия Торнвил спокойно относилась и к пиратам, и к работорговле. Договориться можно только с ней. План рискованный, авантюрный, но другого у Эдгара не было. Он снова надеялся на удачу.
        - На экране два патрульных эсминца! - громко выкрикнул наблюдатель. - Приближаются. Будут здесь через полтора часа.
        - Нас обнаружили, - констатировал Оквил
        - Я на это рассчитывал, - Стигби грустно усмехнулся. - Все по местам! В бой не вступать. В случае атаки разгоняемся и уходим в гиперпространство.
        - А успеем? - спросил Шол.
        Эдгар пристально посмотрел на помощника. В глазах непронца ни намека на иронию. Оквил предельно сосредоточен. На вид ему около тридцати. Крепкий, коренастый, с короткой толстой шеей. Шол простоват, прямолинеен и не склонен к язвительным репликам. Он послушен, педантичен, исполнителен. Идеальный помощник.
        - Не знаю, - бесстрастно пожал плечами Стигби. - Мы сегодня играем по-крупному. Самое неприятное, что при любом раскладе останемся в проигрыше.
        Минут через сорок на связь вышел командир патруля. Высокий, худощавый лейтенант лет двадцати пяти. Вытянутое лицо, крупные серые глаза, чуть вздернутый нос, заостренный подбородок. Совсем мальчишка. Аквианец грустно улыбнулся. Когда-то и он был таким же. Смелым, решительным, амбициозным.
        Как любой выпускник космической академии, Эдгар мечтал о славе и блестящей военной карьере. Стигби даже участвовал в грандиозном сражении с чужаками. Увы, Берд Видог сверг с трона императора, и тщательно выстроенная система мироустройства рухнула. Могущественное государство развалилось на части, а блестящий офицер имперского флота стал жестоким убийцей. Судьба часто преподносит подобные сюрпризы.
        - Я лейтенант Фенсон, - произнес молодой человек. - Вы вторглись в пределы сирианского графства. Предлагаю вам немедленно покинуть…
        - Я Эдгар Стигби по кличке Ловец Удачи, командир «Беспощадного», - представился аквианец. - Мы просим у графини Торнвил убежища.
        - Ловец Удачи… - растерянно повторил офицер. - Убежище…
        Было очевидно, что лейтенант не ожидал такого поворота событий. Воцарилась томительная пауза. Встреча с известным пиратом застала Фенсона врасплох. Он пребывал в замешательстве. Торопить его сейчас нельзя. Пусть все обдумает, взвесит.
        - Я передам вашу просьбу в штаб, - наконец проговорил лейтенант. - Будьте на связи.
        - Разумеется, - ответил Стигби. - Кстати, мы не с пустыми руками. У нас есть очень ценная информация.
        На последнюю фразу Эдгара офицер не отреагировал. Экран голографа погас.
        - Что теперь? - сказал Шол.
        - Ничего, - покачал головой аквианец. - Карты на столе. Мы свой ход сделали. Теперь очередь сирианцев.
        - Не нравится мне все это, - Оквил тяжело вздохнул. - А если они нападут?
        - Вряд ли, - возразил Стигби. - Какой смысл?
        - Никакого, - парировал помощник. - Возьмут и уничтожат нас. Нет человека, нет проблем. Лейтенант сообщит, что мы оказали сопротивление. И ему поверят.
        - Не рискнет, - произнес Эдгар. - Много свидетелей. Я был на Гленторане, сталкивался с талатцами и хоросцами. Служба безопасности обязательно заинтересуется мной.
        - С сирианской контрразведкой лучше вообще не иметь дел, - заметил Шол. - Эти ублюдки с людьми не церемонятся. Запросто выпотрошат мозги.
        - Мы загнаны в угол, - проговорил аквианец. - Выбор невелик.
        Между тем, эсминцы вынырнули из гиперпространства.
        - Корабли противника! - доложил наблюдатель. - Берут нас в клещи. До боевого столкновения двадцать шесть минут.
        - Вот и момент истины, - сказал Стигби. - На провокации не реагировать, огонь не открывать!
        На экране появился Фенсон. Лицо лейтенанта непроницаемо. Молодец, обладает неплохой выдержкой. Офицер подался чуть вперед и с металлом в голосе произнес:
        - Я проконсультировался в штабе флота. Никаких гарантий не будет. Мы с бандитами не торгуемся. Условия предельно жесткие: на борт «Беспощадного» поднимается штурмовая группа, она берет под контроль рубку управления, вы беспрекословно складываете оружие. Затем эсминцы сопровождают судно до системы Сириуса. Там вами займутся офицеры службы безопасности.
        - Это ультиматум? - уточнил Эдгар. - Что-либо обсуждать бесполезно?
        - Да, - отчеканил Фенсон. - Вы даже не попадаете под конвенцию о военнопленных. На размышление даю десять минут. Чтобы покинуть территорию графства время еще есть.
        - Оно нам не нужно, - проговорил аквианец. - Мы готовы выполнить все ваши требования.
        Лейтенант удивленно взглянул на Ловца Удачи. Уж не издевается ли над ним Стигби? Нет, пират абсолютно серьезен. Он действительно идет на уступки. А может это ловушка? Пожалуй, дополнительные меры предосторожности не помешают. Напрасно терять людей у офицера не было не малейшего желания.
        - Учтите, - сказал Фенсон, - у меня неограниченные полномочия. В случае провокации эсминцы откроют огонь без предупреждения.
        - Сделать это в гиперпространстве непросто, - грустно улыбнулся Эдгар. - Но я вас понял. С десантниками ничего не случится. Обещаю.
        - Бот стартует через двадцать минут, - пробурчал лейтенант.
        Вести диалог с Ловцом Удачи удовольствие не из приятных. Офицер чувствовал внутри какую-то странную дрожь. Стигби словно читает его мысли и каждый раз опережает на шаг. Он гораздо старше и опытнее Фенсона. Инициатива сейчас на стороне пирата. Очевидно, что события развиваются по плану Ловца Удачи. Лейтенант вынужден плыть по течению, терпеливо ждать развязки. Он лишь пешка в этой игре.
        Сирианские корабли замерли на расстоянии выстрела. Лазерные орудия направлены на
«Беспощадный». Один прицельный залп и двигатели судна превратятся в груду металлолома. В схватке с эсминцами у пиратов нет шансов на победу. Огневая мощь кораблей несопоставима. Противник без особого труда уничтожит «Беспощадный».
        Напряжение в рубке управления достигло предела. На лицах людей волнение. Спокоен только Эдгар Стигби. Аквианец уверен, что лейтенант атаковать не будет. Он прочел это в его глазах. У офицера другие указания. Знаменитый Ловец Удачи нужен сирианской службе безопасности живым. От эсминца отделилась крошечная точка и устремилась к судну.
        - Летят, - тихо, обреченно произнес Оквил.
        - Летят, - бесстрастно отреагировал Стигби. - Спустись в шлюзовой отсек и встреть
«гостей». По пути следования очистить все коридоры! Никаких стычек, никаких оскорбительных реплик! Предупреди команду. Кто нарушит приказ, пусть пеняет на себя. Выброшу в космос.
        - Слушаюсь, - отчеканил помощник.
        Высадка штурмовиков прошла без эксцессов. Солдаты беспрепятственно добрались до третьей палубы. Примерно через час корабли начали разгон. Курс на систему Сириуса. Пиратская эпопея Ловца Удачи завершилась. Наступал новый этап жизни. Какой? На этот вопрос у Эдгара ответа не было.
        Спустя шесть дней, преодолев двенадцать парсек, суда достигли цели. К
«Беспощадному» тут же приблизился тяжелый крейсер. По сравнению с ним корабль разбойников мелкое, ничтожное насекомое. Тем самым сирианцы показывали, что попытка прорваться вглубь системы будет немедленно пресечена. Вскоре поступило распоряжение принять на борт гравитационный катер.
        На судно прибыли офицеры контрразведки. Возглавлял группу высокий стройный капитан лет тридцати пяти. Короткие темные волосы, нос с горбинкой, впалые щеки, массивный волевой подбородок. Офицер Эдгару не понравился. В каждом его движении позерство, надменность, презрение к окружающим. Но он не глуп, в глазах жесткость и проницательность. Ужасное сочетание человеческих качеств. С такими людьми тяжело разговаривать.
        Окинув взглядом рубку управления, капитан иронично сказал:
        - Убогое, ржавое корыто. Удивляюсь, как оно до сих пор не развалилось на части. Давно пора отправить его в переплавку.
        - Теперь у вас будет такая возможность, - холодно заметил Стигби.
        Контрразведчик повернулся к аквианцу. На его губах появилась снисходительная усмешка. Выдержав паузу, офицер с ядовитым сарказмом произнес:
        - Ловец Удачи обладает чувством умора. Занятно. Особенно если учесть его идиотскую кличку.
        - Вы оскорбляете всех или только тех, над кем имеете власть? - парировал Эдгар.
        - Язвишь, ублюдок! - гневно прошипел офицер, подходя к Стигби вплотную. - Так вот запомни, будешь говорить тогда, когда я разрешу. Ты убийца, мразь и не заслуживаешь к себе нормального отношения. Твоя жизнь ничего не стоит.
        - Сомневаюсь, что ваши руки чисты, - сказал аквианец.
        Контрразведчик резко, наотмашь ударил пирата по лицу. Из губы Эдгара потекла тонкая струйка крови. Брайтгезы, стоявшие за спиной Ловца Удачи, ринулись вперед. Штурмовики мгновенно вскинули оружие. В последний момент Стигби успел остановить телохранителей. Чесон был уже в паре метров от капитана. Надо отдать должное офицеру, он не дрогнул. Не испугался, за бластер не схватился. Значит, не трус.
        - Это тебе наука, - зло процедил сквозь зубы контрразведчик. - Ты грязь, мусор под ногами. Я его топтал и буду топтать.
        - Спасибо за меткую характеристику, - произнес Эдгар. - Но вы, к сожалению, до сих пор не представились. Не назвали ни своей должности, ни фамилии.
        - Они тебе ни к чему, - раздраженно проговорил капитан. - Вы не военнопленные. Я не обязан соблюдать правила. После допроса вас ждет суд. Кого-то отправят на каторгу, кого-то прибьют к столбу. Ты, мерзавец, высохнешь на нем, станешь обглоданным скелетом.
        - Звучит ужасно, - улыбнулся Стигби. - Но подобное развитие событий маловероятно. Я слишком много знаю. Моя информация очень, очень ценна. Есть сведения, которые я расскажу только графине Торнвил при личной встрече.
        - Ты спятил! - выдохнул офицер. - На аудиенцию даже не рассчитывай. Правительница ни за что не опустится до какого-то пирата…
        - Ошибаешься, я не простой пират, - возразил Ловец Удачи. - Я лейтенант имперского флота. Участвовал в сражении у Гайлеты. Я единственный выживший из экипажа тяжелого крейсера «Чедрон», совершавшего разведывательный рейд в дальнем космосе.
        - Да плевать, кем ты был! - прорычал контрразведчик. - Мы вытащим из тебя все, абсолютно все!
        - Попробуй! - произнес Эдгар. - Сдохну, но не пророню ни слова. И не надейтесь, что выпотрошите мой мозг. Я проходил соответствующую подготовку. Защищаться умею. А теперь подумай о своей карьере. Ты едва не устроил здесь бойню. За такие провалы отставка в лучшем случае. Это непрофессионализм!
        Капитан отступил чуть назад, посмотрел на Стигби. Нет, он не блефует. «Сломать» его вряд ли удастся. Не та порода людей. Смерти Ловец Удачи не боится. Пират будет бороться до конца. Вот почему Стигби сдался, надеется на сделку с Октавией Торнвил. Видимо, действительно есть что предложить. Давить на Ловца Удачи дальше бессмысленно. Этот метод не сработал. Придется попробовать другой вариант.
        - Хорошо, - смягчил тон офицер. - Обсудим возникшие разногласия на Алане. Вылетаем немедленно. Следуйте за мной.
        Контрразведчик перешел на «вы». Эдгар сумел поставить его на место. Надолго ли? Капитан редкая сволочь. С ним постоянно надо быть настороже. Он нанесет удар в самый неподходящий момент.
        - Что будет с моей командой? - спросил аквианец.
        - Ничего, - ответил офицер. - Их перевезут на космическую станцию. Там специальный фильтрационный блок. Условия вполне приемлемые.
        - Секретная тюрьма, - догадался Стигби.
        - Называйте, как хотите, - пожал плечами контрразведчик. - Вы приняли условия ультиматума. Теперь поздно жаловаться на судьбу. Пленниками займутся дознаватели. Советую людям проявлять сдержанность. В противном случае возникнут серьезные проблемы.
        - Понятно, - кивнул головой Эдгар и повернулся к помощнику. - Шол, остаешься за меня. Требования штурмовиков выполнять неукоснительно. Не спорить, не конфликтовать! Помни, мы сотрудничаем со следствием.
        - А что говорить-то? - растерянно произнес Оквил.
        - Все, абсолютно все, - бесстрастно сказал Ловец Удачи. - У нас нет тайн от сирианской службы безопасности.
        Капитан презрительно усмехнулся. В голосе пирата ни малейших эмоций, но сарказм очевиден. Ложь и фальшь в каждом слове Стигби. Он ведет сложную, рискованную игру, в которой рядовые бандиты лишь разменные пешки. Ничего важного его подчиненные не знают и сообщить не могут. Их допрос формальность, пустая трата времени.
        Офицер направился к выходу. Эдгар двинулся за контрразведчиком. Брайтгезы не отставали от командира «Беспощадного» ни на шаг. Они преданы ему как прирученные тапсаны. Капитан заметил телохранителей Ловца Удачи только у двери.
        - А эти образины куда? - раздраженно произнес офицер.
        - Со мной, - спокойно ответил Стигби.
        - Нет, - жестко отреагировал контрразведчик. - Никаких инопланетян. На Алане хватает своих уродов.
        Чесон угрожающе зарычал. Психика у брайтгезов неустойчивая. Для них авторитетов не существует. Еще одно оскорбление и воины ринутся в драку. И тогда капитану не позавидуешь. В лучшем случае отделается ушибами и переломами.
        - Возвращайтесь, - приказал Эдгар. - Чесон, я надеюсь на тебя. Проблемы мне не нужны.
        - Не волнуйся, хозяин, - пробурчал брайтгез. - Мы держим себя в руках. Если позволишь, я отключу дешифратор. Не хочу слышать человеческую речь.
        Аквианец посмотрел на офицера.
        - Ладно, - согласился контрразведчик. - Ничего интересного они все равно не расскажут.
        В этот момент взгляд капитана упал на кейс. Офицер почему-то сразу не обратил на него внимания. Из-за ссоры с Ловцом Удачи сирианец упустил из виду несколько важных деталей. Недопустимая оплошность. Стигби опытный и хитрый противник, с ним ни на секунду нельзя терять концентрацию. Ошибок он не прощает. Контрразведчик решил пойти в лобовую атаку.
        - Что в кейсе? - напрямую спросил капитан.
        - Деньги, - проговорил Эдгар.
        - Много? - уточнил офицер.
        - Около четырех миллионов, - произнес аквианец.
        - Серьезная сумма, - выдохнул контрразведчик.
        - Это казна «Беспощадного», - пояснил Стигби. - Брайтгезы головой отвечают за ее сохранность. А потому я бы не стал отбирать у них кейс. Чревато…
        - Штурмовики получат соответствующие распоряжения, - сказал капитан.
        - Благодарю, - Эдгар поправил ворот куртки.
        Через пять минут гравитационный катер службы безопасности покинул корабль пиратов. Ловца Удачи сначала переправили на тяжелый крейсер. Обращались с ним предельно вежливо. Испытание на прочность, твердость он выдержал. Так просто его не запугать.
        В сирианской контрразведке работали профессионалы. Стигби - ценный источник информации и относиться к нему надо бережно. Хотя бы до тех пор, пока Эдгар не раскрыл все свои секреты. Ну, а что будет потом, лучше не загадывать. Офицеры службы безопасности кодекс чести не соблюдали и часто нарушали данные обещания. Устранение свидетелей и провалившихся агентов - обычная практика для подобных организаций.
        Капитан не солгал, специальное судно действительно доставило Ловца Удачи на Алан. Перед высадкой Стигби что-то вкололи. Очнулся он в мрачном, полутемном помещении. Видимо, это так называемый, фильтрационный центр, расположенный на планете. Серые каменные стены, жесткие, неудобные нары, спертый, тяжелый воздух. Окон нет. Не исключено, что Эдгар находится где-то под землей. Условия, если честно, отвратительные.
        Аквианец грустно улыбнулся. Ничего другого он и не ожидал. Сирианцы снова пытаются на него давить. Не так грубо и откровенно, как на борту «Беспощадного», но их цель очевидна. Торговаться с пиратом контрразведчики не намерены. И уж тем более устраивать встречу с графиней Торнвил.
        Разговорить пленника не так уж сложно. Некоторые способы известны с глубокой древности. Вырывание ногтей, прижигание каленым железом, ломка костей. Хотя вряд ли они прибегнут к столь варварским методам. Есть современные, весьма эффективные средства. В частности, зондаж мозга. Процедура болезненная и неприятная. После нее люди нередко «превращаются» в растение.
        Стигби не радовала перспектива оказаться в сумасшедшем доме, но выбора нет. Он должен пройти этот путь до конца. Иначе успеха не добьешься. Если Эдгар сломается, сдастся, вымолвит хоть слово, его уже ничто не спасет.
***
        Октавия неторопливо прохаживалась по комнате. На ней красное облегающее платье. Она надела его не случайно. Хейвил постоянно в разъездах, в делах. Сегодня Грейс пришел в ее апартаменты на доклад, и графиня рассчитывала на близость с любимым мужчиной. Правительница практически не слушала майора. И так ясно, что Дарен Укрвил покончил жизнь самоубийством. Видимо, нервный срыв. Ничего подозрительного криминалисты в каюте не обнаружили. Жаль беднягу, но сейчас Торнвил не до него.
        Графиня призывно посмотрела на офицера. Увы, Хейвил слишком увлекся и ее томный, страждущий взгляд не заметил. Мужчины глупые, толстокожие существа. Неужели трудно понять, что в данный конкретный момент Октавию абсолютно не интересует гибель полковника Укрвила. Терпение женщины иссякло. Эта пытка не может продолжаться бесконечно. Правительница подошла к маркизу вплотную и приложила палец к его губам.
        - Хватит, - прошептала Торнвил. - Я все поняла. Забудем на время о Дарене Укрвиле. Я по тебе очень соскучилась, Грег. Эти дни тянулись словно годы…
        - Следствие было не простым, - растерянно сказал Хейвил.
        - Ерунда, - обиженно проговорила графиня. - Ты разлюбил меня, потому и избегаешь встреч.
        - Нет, нет, - поспешно отреагировал майор. - Мои чувства по-прежнему сильны.
        - Тогда докажи это, - выдохнула Октавия.
        Женщина обвила руками шею маркиза и страстно поцеловала его. С Грегом иначе нельзя. Инициативы от Хейвила не дождешься. Теперь у офицера нет выбора. Отказ в подобной ситуации будет воспринят правительницей Сириуса как оскорбление, как измена. Пальцы майора заскользили по спине Торнвил. Через мгновение платье сползло с плеч графини.
        Зуммер зазвучал громко и надрывно. Октавия тихо выругалась и приподнялась на локте. Волосы правительницы разбросаны по плечам, на губах глуповатая улыбка, в глазах томная поволока. Все же в постели Грег не так уж плох. А сегодня, после долгой разлуки и упреков, он особенно старался. Женщина взглянула на лежащего рядом Хейвила. Его обнаженное тело будоражило кровь, заставляло сердце биться чаще. Это невероятно. Торнвил влюблена в офицера как девчонка.
        - Тебя вызывают, ответь, - произнес майор.
        - Не хочу, - графиня отрицательно покачала головой. - Надоели все. Не дадут даже отдохнуть, расслабиться… У меня тоже есть право на личную жизнь.
        - Сомневаюсь, - Грег грустно усмехнулся. - Государственные дела не терпят отлагательств. От твоих решений зависит судьба огромной страны. Вдруг это что-то важное.
        - Разумеется, важное, - сказала Октавия, поправляя волосы. - По пустякам меня не посмели бы беспокоить.
        - Ответь, - Хейвил отстранился от правительницы и сел.
        - Хорошо, - Торнвил встала с дивана, неторопливо направилась к столу.
        Отключив на пульте изображение, графиня нажала на кнопку.
        - Что случилось, Гейл? - с легким раздражением в голосе спросила женщина.
        - Ваше высочество, прибыл полковник Треш, - сообщил секретарь.
        - Треш… - задумчиво повторила Октавия.
        - Заместитель Дарена Укрвила, - пояснил Гейл. - Он исполняет обязанности начальника службы безопасности. Вы назначили ему на сегодня аудиенцию.
        Правительница недовольно поморщилась. Встречаться сейчас с контрразведчиком у нее не было ни малейшего желания. С куда большим удовольствием Торнвил провела бы ближайшие часы наедине с маркизом. Увы, Грег все прекрасно слышал. Обмануть его не удастся. К таким вещам майор относился очень серьезно. Графиня посмотрела на Хейвила. Он утвердительно кивнул головой и начал одеваться. Октавия тяжело вздохнула, праздник закончен.
        - Полковник уже во дворце? - уточнила женщина.
        - Да, - отчеканил секретарь.
        - Я приму его через сорок минут, - сказала Торнвил. - Сообщи об этом Аклину.
        - Будет исполнено, - проговорил Гейл.
        Сол Треш стоял, вытянувшись в струну. На вид ему лет пятьдесят. Среднего роста, широкоплеч, подтянут. Русые волосы, узкие серые глаза, чуть приплюснутый нос, массивный подбородок. Внешность не самая привлекательная. Успехом у женщин он вряд ли пользовался.
        Впрочем, на деловых качествах офицера данное обстоятельство никак не отражалось. Треш главный претендент на вакантную должность начальника службы безопасности. У полковника безупречная репутация. Коренной аланец, образование получил во Фланкии, имеет опыт боевых операций. Кроме того, Сол дворянин, что немаловажно.
        Графиня сидела в кресле. На ней строгий темно-серый костюм. В руке Октавии бокал с легким белым вином. Всем своим видом Торнвил показывала, что аудиенция долго не продлится. Она сегодня не настроена обсуждать государственные дела. Грег расположился справа от правительницы возле дивана. Маркиз не позволил себе сидеть в присутствии старшего по званию офицера. Хейвил никогда не нарушал субординацию.
        Треш докладывал о результате внутреннего расследования. Тщательная, скрупулезная проверка сотрудников управления ничего не дала. Агентов мятежников, предателей среди них нет. Информация Дарена Укрвила не подтвердилась. Не исключено, что полковник был действительно болен. Он вполне мог исказить, преувеличить некоторые факты. Октавия жестом остановила офицера.
        - Вдаваться в детали мы не будем, - произнесла Торнвил. - Они меня не интересуют. Я хочу знать, кто сообщил Укрвилу о базе заговорщиков. Этот человек обладает очень ценными сведениями.
        - К сожалению, нам ничего не известно о нем, - опустил глаза Сол. - Рабочий график полковника досконально изучен. Никаких личных контактов, никаких секретных встреч и переговоров. Обычная рутинная деятельность.
        - Тогда почему он ворвался во дворец и настойчиво убеждал графиню, что бунтовщики собираются свергнуть ее с трона? - вмешался майор. - Накануне Укрвил выступал на центральном канале голографического вещания и ни словом не обмолвился о мятежниках.
        - У меня есть только одно разумное объяснение случившегося, - сказал Треш. - Полковник общался с агентом по проджеру. Его человек добыл важную информацию и сразу связался с Укрвилом. Дальше цепная реакция…
        - Вы обнаружили прибор? - спросил Грег.
        - Да, - проговорил Сол. - Но он заблокирован. Я привлек лучших специалистов. Мы обязательно взломаем пароль.
        - Надеюсь, - в голосе правительницы зазвучал металл. - От этого зависит ваша карьера. Не люблю неудачников.
        Лицо офицера побелело. Это не намек, это прямая угроза. Октавия Торнвил женщина жесткая, бескомпромиссная. Она ни с кем не церемонится. Отставка не самый худший вариант. Контрразведчика могут и устранить.
        - Разрешите идти, ваше высочество? - произнес Треш.
        - Идите, - графиня небрежно махнула рукой.
        Сол резко развернулся, шагнул к двери. Внезапно офицер замер. Он вспомнил о Ловце Удачи. Пирата допрашивают уже три дня и пока без особого успеха. Что-то мерзавец определенно знает, но молчит. Сопротивляется отчаянно. Поверхностный зондаж мозга его защиту не пробил.
        Стоит ли говорить о нем Торнвил? Хвастаться тут Трешу тоже нечем. Может, тихо, без лишнего шума ликвидировать Стигби? Нет человека - нет проблем. Но как быть с завистниками? Их у Сола предостаточно. Они свой шанс не упустят. Замешательство офицера не ускользнуло от Октавии.
        - У вас что-то еще, полковник? - графиня вальяжно откинулась на спинку кресла, пригубила вино.
        - Да, ваше высочество, - сказал Треш. - Пару месяцев назад хоросцы разгромили базу пиратов.
        - И правильно сделали, - отреагировал Хейвил. - Эти негодяи совсем обнаглели. Они уже нападали не только на отдельные суда, но и на конвои.
        - Вырваться из западни удалось лишь одному кораблю, - после паузы продолжил контрразведчик. - Командовал «Беспощадным» бандит по кличке Ловец Удачи.
        - Занятное прозвище, - иронично улыбнулась правительница. - Явно не случайное. Но к чему эти подробности?
        - Ваше высочество, Ловец Удачи пересек границу графства и попросил убежища, - ответил Сол.
        - Действительно нахал, - покачала головой Торнвил. - Как вы поступили?
        - Предъявили ему ультиматум, - произнес Треш. - Пираты должны были сложить оружие и передать судно десантникам.
        - Жесткие условия, - констатировала Октавия. - Он, разумеется, отверг ваши требования.
        - Нет, принял их сразу и без оговорок, - сказал контрразведчик.
        - А это уже интересно, - графиня подалась вперед. - Бандит либо в отчаянии, либо затеял какую-то рискованную игру. Безумный авантюрист…
        - Скорее хитрый, расчетливый циник, - осторожно поправил правительницу Сол.
        В обычной ситуации историю о пленном пирате Торнвил не стала бы даже слушать. У нее хватает других забот. Дефицит бюджета, сложные отношения с Сенатом, гибель Дейла Видога… Подобными мелочами пусть занимается служба безопасности. Решение ведь напрашивается само собой: корабль в переплавку, бандитов на невольничий рынок. Некоторых особо отъявленных мерзавцев можно распять на столбах.
        Однако сейчас, после секса, когда по телу разливается приятная нега, почему бы немного не отвлечься. Этот Ловец Удачи наверняка неординарная личность. Смелые, решительные люди встречаются не так часто.
        - На что он надеется? - задумчиво проговорила Октавия. - На помилование?
        - На сделку, - ответил Треш. - У него, якобы, есть ценная информация. В обмен на нее Ловец Удачи хочет получить сирианское гражданство.
        - Информация, - повторила графиня. - Полковник, в вашем ведомстве разучились допрашивать людей? Неужели так сложно прочистить мозги какому-то пирату?
        - Он не простой пират, ваше высочество, - произнес Сол. - Он бывший офицер имперского звездного флота. Его настоящая фамилия Стигби. Лейтенант Стигби.
        - Стигби? - удивленно выдохнул маркиз. - Эдгар Стигби?
        - Именно, - подтвердил Сол. - Вы с ним знакомы?
        - Не близко, - сказал Грег. - Несколько раз пересекались в сирианской космической академии. Он на год старше меня. Его выпуск получил распределение на корабли и участвовал в сражении у Гайлеты. А мы не успели…
        - Мир тесен, - негромко заметила Торнвил. - Бывают же чудеса.
        - Теперь понятно, почему его прозвали Ловцом Удачи, - проговорил Хейвил. - Дело не в везении, а в профессионализме. Стигби отлично учился. Ему прочили большое будущее. Если не ошибаюсь, он родом с Аквы, потомственный военный. Отец Эдгара, кажется, командовал тяжелым крейсером.
        - И героически погиб в битве с пришельцами, - дополнил Треш. - Звездный флот тогда понес серьезные потери. Господин майор, вы можете как-то охарактеризовать пленника? На что способен Ловец Удачи? Блефует он или нет?
        - Боюсь, тут я вам не помощник, - пожал плечами маркиз. - Мы не были друзьями. Да и прошло двадцать лет. Люди имеют свойство меняться. Порой радикально. Стигби наглядный тому пример. Талантливый, перспективный офицер вдруг стал безжалостным, беспринципным пиратом. Странная, необъяснимая метаморфоза. Думаю, Эдгар уже не тот человек, которого я знал. Он пожертвовал долгом, честью, карьерой ради власти и наживы. И вот расплата…
        - Не будем углубляться в философские дебри, - сказала Октавия. - Что за проблема у вас возникла, полковник? Ловец Удачи молчит?
        - Нет, - произнес контрразведчик. - Стигби активно сотрудничает со следствием. Свои бандитские «подвиги» он не скрывает. На его совести немало преступлений. Счет захваченных судов идет на десятки. Сотни убитых людей, тысяч проданных в рабство. На Непроне, Каноте, Окре мерзавца ждет виселица. Этот период жизни пленника изучен детально, чуть ли не по дням. Все факты тщательно проверены. Интерес представляет лишь один эпизод. Им занимается специальная группа.
        - И, тем не менее, что-то вас беспокоит, - догадалась правительница.
        - В биографии Ловца Удачи есть темное пятно, - проговорил Сол. - О нем он не проронил ни слова. Поверхностное зондирование мозга ничего не дало. Мы не сумели пробить защиту. Если продолжить процедуру, начнутся необратимые процессы. А гарантии успеха нет. Стигби редкий упрямец и готов терпеть боль. Ни смерть, ни сумасшествие его не пугают.
        - Играет по-крупному, - одобрительно сказала графиня. - Что это за темное пятно?
        - Лейтенант Стигби служил на тяжелом крейсере «Чедрон», - ответил Треш. - В жестокой схватке у Гайлеты корабль практически не пострадал. Командир судна получил секретный приказ провести дальнюю разведку и найти родную планету чужаков. На связь экипажу было разрешено выходить только в крайних случаях.
        - Сколько они блуждали? - уточнил Хейвил.
        - Почти год, - произнес полковник.
        - Что-нибудь обнаружили? - спросил Грег.
        - Неизвестно, - проговорил Сол. - При выходе из гиперпространства «Чедрон» взорвался.
        - Стоп! - маркиз недоуменно посмотрел на Треша. - Но ведь Эдгар жив и здоров. Как такое возможно? При подобных катастрофах корабли просто так не исчезают, и не превращаются в звездную пыль. Нет даже обломков…
        - У любого правила есть исключения, - грустно усмехнулся полковник. - Я поднял архивы. Данный инцидент действительно имел место. После свержения Ольгера Храброва прошло не больше месяца. Наблюдатели патрульных эсминцев заметили на границе подозрительное судно. Оно двигалось по направлению к Хоросу.
        - Неудивительно, - вставил Хейвил. - Тогда Брин Саттон воспринимался многими, как приемник императора. О независимости он заявил в числе последних.
        - Перехватывать крейсер никто не собирался, - продолжил Сол. - Но неожиданно
«Чедрон» снизил скорость. Попытка связаться с командиром судна ни к чему не привела. Эсминцы устремились к кораблю. Когда они вынырнули из гиперпространства, все уже было кончено.
        - То есть, самого взрыва патрульные не видели, - констатировал Грег.
        - Нет, - сказал Треш. - Но от крейсера мало что уцелело.
        - А как же Стигби? - не унимался маркиз.
        - Спасательная капсула, - произнес полковник. - Сигнал бедствия подавался в автоматическом режиме. По нему лейтенанта и нашли.
        - Он уцелел один? - изумленно выдохнула Торнвил.
        - Да, - проговорил Сол. - Поиски длились шесть часов. Результат нулевой. Больше никто не выжил.
        - Этот мерзавец и правда Ловец Удачи, - Октавия пригубила вино, - фантастическое везение.
        - Ваше высочество, я не верю в случайности, - возразил Хейвил - На тяжелом крейсере почти двести человек. Технических средств для экстренной эвакуации предостаточно. Если спасается только один офицер, тут что-то нечисто.
        - О, история приобретает криминальный характер, - улыбнулась правительница. - Интрига возрастает…
        - Надеюсь, Эдгара Стигби допросили? - Грег шагнул к дивану, на котором сидела графиня.
        - Разумеется, - сказал Треш. - Лейтенант провел в следственном изоляторе около месяца. Отвечал четко, внятно. Я тщательно, скрупулезно изучил документы, придраться было не к чему.
        - И как он объяснил произошедшее? - поинтересовался маркиз.
        - По его словам разведывательная миссия «Чедрона» успехом не увенчалась, - произнес полковник. - Ресурсы корабля заканчивались, и командир судна решил вернуться на базу. На границе империи майор Декрис связался со штабом и узнал о мятеже. Крейсер взял курс на Хорос. Появление патрульных эсминцев нарушило планы экипажа. «Чедрон» снизил скорость и вынырнул из гиперпространства. С двигателем корабля возникли какие-то проблемы. Прозвучал сигнал тревоги, и Стигби бросился к капсуле. Затем гигантская перегрузка и он потерял сознание…
        - Просто, незатейливо, убедительно, - проговорила Торнвил.
        - Именно это меня и настораживает, - отреагировал Хейвил. - Головная часть судна сохранилась?
        - Нет, - ответил Сол. - Крупных фрагментов корпуса в космосе не было.
        - И на данный факт внимания не обратили, - язвительно сказал Грег.
        - Намекаете на систему самоуничтожения? - произнес Треш. - Этот вариант рассматривался. Но он не получил подтверждения. В подобных делах нужны веские доказательства. Кроме того, не забывайте о политической ситуации в то время…
        - Ну, конечно, - проговорил маркиз. - На распад страны можно списать многое. Подумаешь, взорвался разведывательный корабль империи. Графству он все равно не принадлежал. Службе безопасности тогда было не до чудом уцелевшего лейтенанта.
        - Вы абсолютно правы, - сказал полковник. - Но оправдываться я не намерен. Так сложились обстоятельства.
        - И Эдгара Стигби отпустили, - подвел итог беседы Хейвил.
        - Ему предложили неплохую должность в звездном флоте сирианского графства, - произнес Сол. - Однако лейтенант отказался. Вскоре он улетел домой, на Акву.
        - И какую же информацию Ловец Удачи может нам предложить? - правительница взглянула на Грега.
        - Видимо, экипаж «Чедрона» все же что-то нашел в дальнем космосе, - проговорил маркиз. - Негодяй приберег ценные сведения на крайний случай.
        - Который наступил после разгрома Гленторана, - заметила Торнвил. - Пожалуй, с ним стоит поторговаться. Стигби требует денег?
        - Нет, - сказал Треш. - В кейсе его телохранителей четыре миллиона сириев. И брайтгезы скорее умрут, чем кому-нибудь их отдадут. На редкость злобные твари.
        - Брайтгезы, - повторила Октавия. - С ними нелегко наладить отношения. У пирата несомненно талант. Что ж, пообещайте Ловцу Удачи гражданство. Ну, а там посмотрим…
        - Ваше высочество, - замялся полковник, - ничего не получится. Стигби настаивает на личной встрече с вами.
        - Каков наглец! - вырвалось у женщины. - Мерзавца определенно надо вздернуть! Он еще диктует условия…
        - Ваше высочество, все готово к глубокому сканированию мозга, - сказал Сол.
        - А если пленник превратиться в растение? - правительница поднялась с кресла.
        - Такой риск существует, - честно ответил Треш. - Ловец Удачи не дрогнет, не сдастся. Он будет бороться до конца.
        Торнвил прошлась по комнате, поставила на стол пустой бокал. Этот смелый самонадеянный пират ей нравился. Его жизнь - сплошная череда опасных приключений. У Эдгара Стигби необычная, удивительная судьба. Почему бы не познакомиться с ним поближе? Возраст у Ловца Удачи подходящий. Интересно, как на это отреагирует Хейвил? Что если в сердце Грега вспыхнут ревность? Будет забавно…
        - Казнить негодяя мы всегда успеем, - после паузы произнесла Октавия. - Я встречусь с пленником. Вдруг его информация и, правда, очень важна. Он ведь не зря затеял эту игру. Сколько времени вам нужно, чтобы доставить Стигби во дворец?
        - Час, - мгновенно отреагировал полковник. - Ловец Удачи находится в специальном центре неподалеку от Фланкии.
        - Специальный центр, - иронично усмехнулась правительница. - Служба безопасности никогда не отличалась изобретательностью. Неужели нечего благозвучнее не придумать? К примеру, лаборатория, научно-исследовательский институт или пыточная тюрьма.
        - Ваше высочество, вы несправедливы, - сказал Сол. - Мы обязаны соблюдать строгие правила. Есть четкие инструкции, которые регламентируют…
        - О том и говорю, - оборвала Треша графиня. - Инструкции - это хорошо, но вам катастрофически не хватает инициативы, нестандартного мышления. В какой-то степени здорового авантюризма. Враг просчитывает вас и постоянно опережает. Данную проблему обсудим позже. Пленник в нормальном состоянии? Вменяем?
        - Вполне, - произнес контрразведчик. - Жесткие методы допроса мы пока не использовали.
        - Прекрасно, - Торнвил оперлась руками на стол. - Почему бы не побеседовать с известным пиратом сегодня?
        - Как прикажете, ваше высочество, - отчеканил полковник.
        - Через четыре часа Стигби должен быть здесь, - твердо сказала Октавия. - И не устраивайте шоу. Никаких наручников, арестантских роб и солдат в бронежилетах! Сделайте все тихо, без лишнего шума.
        - Слушаюсь! - выдохнул Треш.
        Правительница жестом отпустила офицера. Эффектно козырнув, Сол покинул апартаменты графини. Торнвил искоса взглянула на майора. На лице Хейвила ни малейших эмоций. Его самообладанию можно только позавидовать. Решения Октавии он никогда не комментировал. Одобрял их Грег или нет, оставалось тайной. В государственные дела маркиз старался не вмешиваться. Советы майор давал лишь в том случае, когда правительница просила его об этом.
        Графиня улыбнулась, снова наполнила бокал вином. Судьба порой преподносит неожиданные сюрпризы. Если бы наемники не напали на Велию, если бы не погиб Грей Бредли, она бы не обратила внимания на Хейвила. С командиром флагманского крейсера Торнвил пересекалась не раз, но чувства не вспыхивали. Октавия просто не замечала маркиза.
        Женщина слегка пригубила вино. Чертовски удачный выбор. Наконец-то у нее есть мужчина, на плечо которого можно опереться. И главное, он бескорыстен. На сирианский трон не претендует, от высоких должностей и званий отказывается, к деньгам относится с пренебрежением. Таких в современном мире осталось немного.
        О том, что у Грега была семья, графиня даже не вспоминала. Жалкие, ничтожные существа, путающиеся под ногами. Это даже не преграда, это мелкое, незначительное препятствие на пути к желанной цели. Устранить его не составило большого труда. Велер отлично справился с поставленной задачей. Маркиз ни о чем не догадывается…
        Глава 7. Сделка.
        Эдгара сопровождали два офицера службы безопасности в штатском. Один идет впереди, другой сзади. При входе во дворец оба сдали оружие гвардейцам. Система охраны здесь предельно жесткая. После покушения на правительницу приняты дополнительные меры предосторожности. Врагов у Октавии Торнвил предостаточно.
        Возле апартаментов графини контрразведчики передали пленника крензерам. На первый взгляд они обычные люди, но если присмотреться, то отклонения увидишь сразу. У одного вместо уха ороговелый нарост, у второго на шее блестит чешуя, у третьего неестественной формы череп с массивной, нависающей на глаза лобовой костью.
        Зрелище неприятное, пугающее, особенно если учесть габариты мутантов. Все широкоплечие, под два метра ростом и весят около ста килограммов. Силой их природа тоже не обделила. В рукопашной схватке крензерам нет равных. Это не солдаты, не воины, а хладнокровные машины для убийства. Сломать человеку позвоночник для них сущий пустяк. Мутанты неторопливо, тщательно обыскали пирата. Естественно ничего не обнаружили. Дверь открылась, и Стигби вошел в светлое, просторное помещение.
        Правительница Сириуса сидела в кресле. В реальности она даже красивее, чем не экране голографа. В ее глазах читалось любопытство. Это хорошо, Торнвил настроена благожелательно. Но расслабляться нельзя. Октавия редкая стерва. Графиня с легкостью, не колеблясь ни секунды, отправит Эдгара на виселицу. Милосердием, состраданием к людям она не отличается.
        Да и кого, собственно говоря, правительница должна жалеть? Жестокого, алчного, беспощадного пирата? Если его казнят, Торнвил никто не упрекнет, не осудит. Это тот случай, когда общественное мнение будет на ее стороне. На совести Ловца Удачи сотни ни в чем не повинных жизней.
        Справа от Октавии стоял полковник в форме службы контрразведки. Наверное, именно он исполняет обязанности недавно погибшего Дарена Укрвила. Слева расположился майор Хейвил. Выправку Грег не потерял. Выглядит отлично. Неудивительно, что графиня сделала его своим фаворитом.
        Стигби остановился в пяти метрах от правительницы, почтительно поклонился. Правила этикета аквианцу объяснять не надо. В космической академии их этому учили. Офицеры звездного флота часто приглашались на светские приемы. Разумеется, они должны были вести себя подобающим образом.
        Торнвил с интересом изучала пленника. Ее ожидания полностью оправдались. Ловец Удачи оказался довольно привлекательным, импозантным мужчиной. На бандита, промышлявшего двадцать лет грабежом и разбоем, он абсолютно не похож. В нем чувствовалась какая-то интеллигентность, утонченность. У Эдгара Стигби необычная внешность даже для военного. Нет суровой, угловатой, прямолинейной брутальности. Не исключено, что в его венах течет кровь какого-нибудь древнего дворянского рода.
        Физическая форма пирата безупречна. Высокий, худощавый, стройный. Строгий, официальный костюм, в который Ловца Удачи облачили сотрудники секретного ведомства, сидит на нем великолепно. Мерзавец умеет носить дорогие вещи. А какие у Стигби пальцы! Длинные, холеные, нежные… От их прикосновения растает любая женщина. Он, без сомнения, опытный, умелый любовник.
        - Итак, вы знаменитый Ловец Удачи, - негромко сказала Октавия.
        - Да, ваше высочество, - Эдгар чуть приподнял голову.
        Вытянутый овал лица, короткие светлые волосы, прямой нос, заостренный подбородок. Этот негодяй сведет с ума кого угодно. В молодости Стигби разбил немало девичьих сердец. Еще бы! Стройный, подтянутый лейтенант звездного флота! Выпускник космической академии, элита! Мечта, а не жених.
        Впрочем, сейчас аквианец выглядит уставшим. Что неудивительно. Вряд ли пребывание в специальном центре службы безопасности доставило ему удовольствие. Поверхностный зондаж мозга - процедура неприятная, болезненная. Контрразведчики с пленником не церемонились. У графини сложилось впечатление, что пират несколько подавлен. Похоже, характер у Ловца Удачи не такой уж твердый.
        - Вы требовали аудиенцию, - после паузы продолжила Торнвил.
        - Да, ваше высочество, - произнес Эдгар. - У меня есть ценная информация. Она вас обязательно заинтересует.
        - И в обмен на нее вы хотите получить сирианское гражданство и защиту от преследования, - констатировала правительница.
        - Совершенно верно, - проговорил Стигби.
        - Взаимовыгодная сделка, - Октавия иронично усмехнулась. - Я должна дать какие-нибудь гарантии?
        - Мне достаточно вашего слова, - выдохнул аквианец.
        - Благородно, но опрометчиво, - заметила графиня. - А если я обману?
        - Это разумный риск, - спокойно отреагировал Ловец Удачи. - То, что наша встреча состоялась, внушает оптимизм. Компромисс возможен. Кроме того, хороший игрок раньше времени никогда не выкладывает на стол все карты.
        - Не боитесь, что вам выпотрошат мозги? - спросила Торнвил.
        - Боюсь, - честно ответил Эдгар. - Перспектива стать идиотом не радует. К сожалению, у меня нет выбора. Я готов к самым страшным испытаниям. Что-либо вытащить из моего сознания будет нелегко.
        В голосе аквианца появился металл. Правительница невольно посмотрела на пленника. Нет, она ошиблась. Характер у Стигби еще тот! В красивых голубых глазах пирата сверкает лед. Ловец Удачи настроен решительно. Эдгар не дрогнет, не отступит ни на шаг.
        - Ну что ж, позиции сторон определены, - сказала Октавия. - Надеюсь, господин Стигби, ваши сведения действительно важны. В противном случае сделка не состоится. Майор Хейвил, начинайте…
        Грег рефлекторно поправил ворот кителя и произнес:
        - Насколько мы понимаем, речь идет об экспедиции «Чедрона».
        - Да, - подтвердил аквианец.
        - Что произошло с кораблем? - проговорил маркиз. - Легенду о неисправности двигателя можно не повторять. Она неубедительна.
        - Мятеж, - бесстрастно сказал Эдгар. - Командир судна намеревался лететь к баронству Розанскому. Там лечь в дрейф и попросить о помощи.
        - Почему не к Хоросу? - вставил Треш.
        - Ресурсы крейсера были на исходе, - произнес пират. - До Кратона мы бы не дотянули.
        - Что за ерунда? - графиня подалась вперед. - А как же Сириус, Грайд? Они были гораздо ближе.
        - Их правителей Декрис объявил предателями, - пояснил Стигби.
        - Но часть экипажа считала иначе, - догадался Хейвил.
        - Не совсем, - аквианец тяжело вздохнул. - Переворот, совершенный герцогом Видогом, никто не одобрил. Даже эстерианцы и коринианцы. Мы присягали на верность Ольгеру Храброву, мы дрались за империю у Гайлеты. Распад страны стал для всех трагедией. Проблема в том, что люди устали и хотели вернуться домой. Мы не видели свои семьи больше года.
        - Декрис не учел это обстоятельство, - сказал Грег.
        - Увы, - с горечью произнес Эдгар. - Заговор возглавил начальник технического отсека капитан Веквил, уроженец Тасконы. Лгать не буду, я знал о готовящемся бунте. Вариант с сирианским графством меня вполне устраивал. До Аридана каких-то три парсека. Сущий пустяк. Я был молод, наивен, мыслил старыми категориями. Между тем, мир изменился. Мятежники терпеливо ждали своего часа. Когда нас обнаружили патрульные эсминцы, они выступили…
        - Что-то пошло не так? - уточнил маркиз.
        - Все, - Стигби саркастично усмехнулся. - Я думал, заговорщики просто сместят командира. Арестуют, закроют в каюте. Однако сдаваться без боя майор не собирался. В рубке управления вспыхнула жестокая, кровавая схватка. Мои товарищи безжалостно убивали друг друга. Бунтовщики одержали победу, но Декрис сумел вырваться из западни. Он запустил на корабле систему самоуничтожения. Я бросился к спасательной капсуле. Мне чертовски повезло. Через пару секунд крейсер взорвался.
        - Какую же тайну командир «Чедрона» так берег? - вмешался полковник. - Вы обнаружили планету чужаков? На ней развитая цивилизация, высокие технологии?
        - Нет, - возразил пират, - но вы недалеки от истины. Судьба вознаградила нас за год бесплодных поисков. На обратном пути мы кое-что нашли. Ни с чем подобным человечество еще не сталкивалось.
        - Поподробнее, пожалуйста, - нетерпеливо сказал Сол.
        - Гигантское кольцо искусственного происхождения, - ответил Эдгар. - Диаметр около километра. Матовый серый корпус, ребристая поверхность, симметричные выпуклые наросты. Сооружение грандиозное. И, судя по всему, очень древнее.
        - Космическая станция? - Торнвил поднялась с кресла и направилась к столу.
        - Неизвестно, - произнес Ловец Удачи. - Объект не функционировал. Разведку мы не проводили. Ресурсы были на пределе.
        Женщина наклонилась, набрала на пульте сейфа секретную комбинацию, приложила палец к генетическому идентификационному устройству. Мужчины не спускали глаз с правительницы. Октавия достала красную папку, взяла из нее голографические снимки и двинулась к пленнику. Стигби почувствовал, что это не к добру.
        - Оно? - графиня протянула снимки Эдгару.
        У аквианца едва не подкосились ноги. Вот она расплата за грехи. Двадцать лет Ловец Удачи хранил эту тайну, и теперь, оказывается, что сирианцы давно знают о сооружении пришельцев. Палач, наверное, уже смазывает мылом веревку на виселице. Надежды на спасение рассыпались в прах. Гениальный план Стигби провалился.
        - Знаменитый пират лишился дара речи? - язвительно проговорила Торнвил. - Согласитесь, неожиданный поворот событий. Вы вели себя гордо, надменно, пытались диктовать условия и вдруг такая развязка. Что-нибудь еще извлечете из рукава? Вы ведь игрок…
        - Похоже, я переоценил свои карты, - Эдгар грустно улыбнулся.
        Аквианец машинально перебирал снимки. Внезапно он замер. Откуда на кольце повреждения? Отчетливо видны разрушенные участки, глубокие пробоины. На том объекте, что обнаружил «Чедрон», ничего этого не было.
        - Вы обстреливали сооружение? - недоуменно спросил Стигби.
        - Зачем? Это не мы, - ответила правительница Сириуса. - Кто-то пытался уничтожить кольцо задолго до нас. Но вы и сами…
        Октавия осеклась на полуслове. Голос пирата звучал искренне. Эдгар действительно удивлен. Значит, когда имперский крейсер обнаружил странный объект, он не был поврежден. А ведь и эксперты, и члены экипажа «Виллока» утверждали, что пробоинам сотни лет. Преступный сговор? Вряд ли. Тут два варианта: либо специалисты ошиблись, либо это другое сооружение. Замешательство графини длилось несколько секунд, и Хейвил поспешил ей на помощь.
        - С тех пор прошло немало времени, - негромко заметил майор. - На кольцо мог еще кто-то наткнуться. Опасаясь нападения чужаков, граф Яслогский периодически отправляет корабли в дальнюю разведку. Не исключено, что это их работа.
        - Нет, нет, - возразила женщина. - Упрощать возникшую проблему не стоит. Лучше уточним детали. Объект находится в системе красного карлика.
        - Да, - подтвердил аквианец. - Мы назвали его Кортен.
        - Вокруг звезды вращаются две планеты, - продолжила Торнвил.
        - Две, ваше высочество, - произнес Ловец Удачи. - У второй есть атмосфера. Условия там не идеальные, но основать колонию можно. На орбите ничего подозрительного.
        - Полное совпадение, - растерянно сказал правительница. - Седьмой сектор, зона
«К-12».
        Стигби облегченно вздохнул, вытер со лба капли пота. Последняя фраза Октавии вернула его к жизни, возродила надежду. Нет, не напрасно Эдгар держал в секрете эту информацию. Шанс на спасение хоть и призрачный, но есть.
        - Что-то не так? - уточнила графиня.
        - Ваше высочество, мы говорим о разных сооружениях, - пират невольно расправил плечи. - Без сомнения, оба кольца построены по одному проекту. Внешне они абсолютно идентичны. Их создала древняя, очень развитая цивилизация. Потом забросила. О причинах гадать бессмысленно. Если, конечно, вы не вскрыли объект…
        - Вскрыли, - задумчиво произнесла Торнвил.
        Правительница снова села в кресло. Что-либо прочесть по ее лицу невозможно. Октавия крайне редко демонстрирует эмоции. Она сильная, расчетливая, прагматичная женщина. Графиня вспомнила доклад майора Гроненбера. Офицер командовал крейсером
«Виллок», нашедшим сооружение чужаков.
        Руководил операцией тогда полковник службы безопасности Линк Торренс. Именно контрразведчик настоял на изучении объекта. Хотя ни специалистов в данной области, ни соответствующего оборудования на борту судна не было. Чистейшая авантюра. К сожалению, такие поступки характерны для людей с непомерными амбициями. Торренс пытался сделать карьеру любой ценой. Победителей, как известно, не судят.
        Группа техников проникла внутрь кольца. Разведчики получили приказ демонтировать пульт управления. Внезапно сработала система защиты. Люди едва успели покинуть сооружение. Мощный взрыв уничтожил объект. Обломки разлетелись на огромное расстояние. Чтобы их собрать, придется очень постараться. Не сопутствовал успех и научной группе, высадившийся на Тарнум. Отряд понес большие потери, а добытые трофеи уместились в паре рюкзаков.
        Разумеется, обо всем этом Стигби знать не обязательно. Инициатива сейчас на стороне Торнвил. Правительница посмотрела на пленника и жестко, напрямую спросила:
        - Где находится кольцо?
        - В пятом секторе, - ответил Эдгар. - Зона «М-6». От Сириуса сто восемьдесят парсек.
        На губах Октавии появилась саркастическая усмешка. Судьба порой преподносит неожиданные сюрпризы. Экспедиция к Сарисе постоянно откладывалась. Графиня сомневалась в ее целесообразности. Тарнум никакого интереса не представлял. Дикая, опасная планета, на освоение которой потребуется не одно столетие. Да и нет у Торнвил таких средств.
        Базу, конечно, построить можно. Будет своего рода передовой форпост. Но стоит ли спешить? Освоение дальнего космоса сирианцами вызовет недовольство правителей Яслога и Комона. Этот сектор в их зоне ответственности. Обострять отношения с соседями сейчас вряд ли разумно. После нелепой, трагической гибели Дейла Видога рассчитывать на поддержку его отца не приходится. Военный союз с герцогством Плайдским трещит по швам и существует лишь на бумаге.
        Совсем другое дело - новые технологии. Они позволят совершить гигантский скачок в науке. Даже незначительное усиление брони и увеличение дальности стрельбы лазерных орудий дает преимущество в сражении. А когда в жестокой, яростной битве участвуют сотни кораблей, важна любая мелочь.
        Увы, грубая, непростительная ошибка Линка Торренса разрушила все планы графини. Чужаки лишь начали заселять Тарнум, главной ценностью в системе Сарисы было кольцо. Но оно взорвалось. Сохранилось несколько крупных фрагментов. Рано или поздно ученые занялись бы ими, но целостность сооружения утрачена безвозвратно. До сих пор неизвестно даже предназначение объекта. Коварная, изменчивая удача зло посмеялась над Октавией.
        Прочитав доклад Гроненбера, женщина около часа пребывала в прострации. Подобного разочарования Торнвил не испытывала давно. Как можно так глупо, так бездарно уничтожить уникальную находку! Это крайняя степень непрофессионализма.
        Недоумение переросло в раздражение, а затем в гнев. Нет, отставкой полковник бы не отделался. Успешно проведенная операция на Шейле не спасла бы контрразведчика. Торренсу повезло, что его пристрелил какой-то лейтенант. Мерзавец заслуживал куда более серьезного наказания.
        И вот очередной подарок. Стигби не лжет, экипаж «Чедрона» действительно нашел второе кольцо. Если верить пирату, сооружение в идеальном состоянии, без повреждений. Эта информация дорого стоит. Аквианец не зря вел рискованную игру.
        - Вы получите сирианское гражданство, - после паузы сказала графиня. - Но при одном условии.
        - Надеюсь, оно выполнимое, - Эдгар почтительно склонил голову.
        Октавия посмотрела на Ловца Удачи. Наглости ему не занимать. Этот смелый напористый негодяй нравился правительнице. Не будь Торнвил так влюблена в Грега Хейвила, она бы обязательно приблизила к себе Стигби.
        - Выполнимое, - снисходительно усмехнулась женщина. - Вы отправитесь в дальнюю экспедицию. Примерно на полгода.
        - К Кортену, - догадался пират.
        - Да, - проговорила графиня. - Мы живем в мире лжи и обмана. Я давно не доверяю людям на слово. Нужны веские доказательства.
        - Это справедливо, - согласился Эдгар. - Думаю, выбора у меня нет.
        - Вы правильно думаете, - проговорила Октавия. - Отказ неприемлем.
        - Я полечу на своем корабле? - спросил аквианец.
        - Ну что вы, - правительница откинулась на спинку кресла. - Миссия серьезная, ответственная. Ржавому корыту там делать нечего. В звездном флоте сирианского графства достаточно тяжелых крейсеров.
        - Мой статус? - произнес Стигби.
        - Статус, - повторила Торнвил. - Я его еще не определила. Вариантов много: пленник, пассажир, эксперт.
        - Проводник звучит лучше, - заметил пират.
        - Неплохо, - сказала женщина. - Но у меня другое предложение. У вас на судне была абордажная команда?
        - Разумеется, - проговорил Ловец Удачи.
        - Сколько в ней человек? - поинтересовалась Октавия.
        - Около тридцати, - ответил Эдгар.
        - Прекрасно, - выдохнула правительница. - Я назначу вас командиром десантной группы. Офицерское звание, огромный опыт, преданные люди. По-моему, это отличное решение проблемы.
        Аквианец нервно поправил ворот рубашки. Возражать бесполезно. Торнвил загнала его в угол. Хитрая, кровожадная фурия! На первый взгляд ее не в чем упрекнуть. Она возвращает Стигби лейтенантское звание, освобождает пиратов, дает им в руки оружие.
        Но это не признание заслуг, не доверие, а уловка. Отряду Эдгара придется высаживаться на дикую, неизученную планету. Часто подобные операции заканчивались трагически. Выжить в чужом, враждебном мире нелегко. Тем более, когда имеешь дело с древней высокоразвитой цивилизацией. Торнвил, без сомнения, переиграла аквианца.
        - Что будет с остальными членами экипажа? - спросил Стигби.
        - Неужели вас это так волнует? - искренне удивилась женщина.
        - Я не сентиментален, - бесстрастно отреагировал Ловец Удачи. - Жестоких, алчных ублюдков на моем корабле хватает. Некоторых бы стоило вздернуть. Но на
«Беспощадном» есть и честные, порядочные люди. Они попали на судно не по своей воле. Печальное стечение обстоятельств.
        - Рабы, - догадался маркиз.
        - Да, - произнес Эдгар. - Набрать в команду убийц, грабителей, насильников несложно, гораздо труднее найти хороших техников, навигаторов, пилотов. Я покупал их за любые деньги. Эти люди мне дороги.
        - Какая чуткость, забота! - улыбнулась Октавия. - Не ожидала. Обещаю, что никто из экипажа «Беспощадного» не окажется на невольничьем рынке. Условия содержания пленников будут вполне приемлемые. Ну, а когда экспедиция завершится, вы все станете гражданами сирианского графства. И даже получите щедрое вознаграждение за проделанную работу.
        - Благодарю, ваше высочество, - сказал аквианец. - Я искренне рад, что мы нашли взаимоприемлемый компромисс.
        Правительница Сириуса небрежно махнула рукой, и полковник проводил Стигби до двери. Выйдя в коридор, Треш отдал подчиненным соответствующие распоряжения. Статус Ловца Удачи кардинально изменился, его можно больше не допрашивать. Как только офицер вернулся в апартаменты графини, Торнвил проговорила:
        - У нас появился второй шанс. Мы должны им воспользоваться. Подобные артефакты попадаются крайне редко. А тут сразу два…
        - Ваше высочество, может, не стоило включать пиратов в состав экспедиции? - осторожно заметил Сол. - Это огромный риск. Тридцать отъявленных головорезов - серьезная сила. Стигби наверняка возьмет с собой брайтгезов. Что если бандиты попытаются захватить корабль?
        - Сомневаюсь, - произнесла графиня. - Стигби неглупый человек. Зачем ему тяжелый крейсер? Запас топлива, продовольствия и воды ограничен. Они продержатся максимум год. А дальше что? Гленторана нет. Убежище им никто не предоставит. Кроме того, численный перевес не на стороне пиратов. Тридцать против ста семидесяти. После жестокой бойни уцелеют немногие. Как с таким количеством людей управлять кораблем?
        - Я бы этих мерзавцев все же изолировал, - сказал контрразведчик.
        - Полковник, я не намерена вдаваться в детали, - Октавия поднялась с кресла и направилась к столу.
        Правительница наполнила бокал красным вином, слегка пригубила его и после паузы продолжила:
        - Ситуация в империи сложная, запутанная. Мы на пороге масштабной войны. В битве с Хоросом сирианский флот неминуемо потерпит поражение. Выражаясь языком Эдгара Стигби, мне нужны козыри… Новые технологии позволят нам диктовать врагам свои условия. Времени мало. А потому через три дня крейсера должны стартовать к Кортену. Экипаж «Чедрона» ведь так назвал звезду?
        - Да, - подтвердил Хейвил.
        - Ваше высочество, я не успею, - взмолился Треш. - Сроки нереальные. Надо набрать специалистов, обеспечить их оборудованием…
        - Полковник, вы были заместителем Дарена Укрвила, - констатировала Торнвил.
        - Так точно, - отчеканил офицер. - Возглавлял первый отдел.
        - Первый отдел? - недоуменно спросила графиня.
        - Борьба с агентурой противника, - пояснил Сол. - Контрразведка.
        - Понятно, - проговорила Октавия. - В должность вы еще не вступили и с документами не ознакомились.
        - Я лишь исполняю обязанности начальника службы безопасности, - ответил Треш. - Смерть полковника Укрвила стала для всех полной неожиданностью.
        - Это верно, - согласилась правительница. - Придется мне посвятить вас в некоторые тайны. Мы собирались отправить экспедицию к Сарисе. Дарен Укрвил лично занимался ее подготовкой. Два тяжелых крейсера, научная группа, необходимое снаряжение. Вам за три дня нужно довести его работу до логического конца. Проверьте, не упустил ли он что-нибудь, перебросьте на корабли пиратов, наемников и два взвода штурмовиков. Высадка на планету - важная, неотъемлемая часть операции.
        - Руководитель уже назначен? - поинтересовался полковник.
        - Да, - кивнула головой Торнвил. - Майор Гроненбер, командир «Виллока».
        - Офицер звездного флота? - удивленно спросил Сол. - Обычно…
        - Это особый случай, - оборвала Треша графиня. - У майора большой опыт, он знает, с чем имеет дело. Техники с «Виллока» были внутри кольца. Их советы помогут ученым.
        - Выше высочество, - сказал контрразведчик, - в свете последних событий меняется не только направление, но и цель экспедиции.
        - Разумеется, - проговорила Октавия. - Для начала надо разобраться, что это за сооружение. Судя по всему, какая-то древняя цивилизация строила их в разных частях галактики. Системы Сарисы и Кортена очень похожи. Красный карлик, две сформировавшиеся планеты, на одной пригодные для жизни условия. Видимо, чужаки занимались освоением космического пространства. Колония на Тарнуме была в зачаточном состоянии. Три маленьких поселка. Но это только первый шаг...
        - Перевалочные базы? - предположил Сол.
        - Не исключено, - произнесла правительница. - Где-то ведь надо разгружать пребывающие транспорты. Колонизация планет требует огромных ресурсов. Да и мало ли что может произойти на поверхности. Риск велик. Тарнум оказался очень негостеприимным.
        - А потом на чужаков кто-то напал, и они покинули станции, - сказал полковник. - Восстановить былое могущество цивилизация уже не сумела.
        - Вот в этом и предстоит разобраться членам экспедиции, - Торнвил поставила бокал на стол. - Если верить Стигби, база не повреждена. Идеальный вариант - оживить ее. Хотя бы на короткое время. Тогда мы сможем проникнуть в блок памяти. Перед нами откроются фантастические перспективы…
        - Ваше высочество, через три дня корабли стартуют к Кортену! - Треш вытянулся в струну.
        - Надеюсь, - проговорила графиня. - Иначе мне придется подыскать другого начальника службы безопасности. Либо вы достигните вершины карьерного роста, либо упадете в пропасть. Я таких ошибок не прощаю. И не забудьте о режиме строжайшей секретности. Утечка информации недопустима.
        Офицер почтительно поклонился и покинул комнату. Октавия и Грег остались наедине. Женщина подошла к маркизу и нежно провела ладонью по его щеке.
        - Мне кажется, ты чем-то расстроен, - заметила Торнвил.
        - Нет, - произнес Хейвил. - Просто пытаюсь проанализировать факты. Что-то не увязывается. В действиях чужаков и их врагов отсутствует логика.
        - Поподробнее, пожалуйста, - графиня чуть отстранилась от майора.
        - Начну с местоположения баз, - сказал Грег. - Графство Яслогское находится в ста шестидесяти парсеках от Сириуса. То есть, примерно на том же расстоянии, что Сариса и Кортен. Оно почти посередине между ними. Найти в скоплении две оранжевые звезды - Делину и Оклию большого труда не составляет. Наша дальняя разведка сделала это еще четыреста пятьдесят лет назад. Мы колонизировали Гросс, а спустя три века и Шелону.
        - Твой довод неубедителен, - парировала Октавия. - У неизвестной расы может быть иной метод поиска. Я уже не говорю о банальной случайности.
        - Развитые цивилизации не полагаются на случайности, - произнес маркиз. - Планетарные системы возле красных карликов встречаются редко. О пригодной для жизни атмосфере на таких планетах речь вообще не шла…
        - А как же Тарнум? - возразила правительница.
        - Исключение из правила, - сказал Хейвил. - В общую статистику он не вписывается. Мы проверили сотни подобных звезд. В лучшем случае вокруг них вращается несколько крупных астероидов.
        - Может, потому эти планеты так ценны, - заметила Торнвил.
        - Вот и я о том же, - грустно улыбнулся майор. - Любая случайность - цепь последовательных закономерностей. Эксперты изучили обломки сооружения и артефакты с Тарнума. Вдаваться в подробности не буду, главное датировка.
        - И каков же возраст находок? - спросила графиня.
        - Около тысячи лет, - ответил Грег.
        - Тысяча лет, - разочарованно повторила Октавия. - И всего-то… По меркам галактики ничтожный срок. Цивилизация чужаков не такая уж древняя.
        - Я бы не торопился с выводами, - произнес маркиз. - Мы лишь узнали, когда произошла катастрофа. Это время ее заката.
        - Постой! - изумленно выдохнула правительница. - Но тысячу лет назад Таскона находилась на пике своего могущества. Колонизировала Алан и Маору, взяла под контроль Землю.
        - Правильно, - подтвердил Хейвил. - Были все предпосылки, что человечество двинется дальше. К Грайду, Плайду, Яслогу…
        - Они пытались избежать конфликта, - догадалась Торнвил. - До отдаленных красных карликов руки у нас дошли бы не скоро. Никто и предположить не мог, что на Тасконе разразится ядерная война.
        - Твоя мысль близка к истине, - проговорил майор. - Только я сомневаюсь, что чужакам было известно о нашем существовании. Скорее всего, это стандартный тактический прием. Преодолев определенное расстояние, они старались где-то закрепиться…
        - Строили базы в неприметных звездных системах, - подхватила графиня. - Внимание к себе не привлекали, в стычки не ввязывались. Грамотная, разумная политика. Другие народы ставятся перед уже свершимся фактом.
        - Я бы назвал найденные нами сооружения форпостами, - сказал Грег. - На базы гигантские кольца не похожи. Слишком уязвимая форма. Это не военные объекты.
        - По-моему, формулировка не имеет значения, - Октавия села на диван.
        - Наоборот, - возразил маркиз. - Все дело в формулировке, в предназначении сооружений. На стационарных базах значительный персонал, хорошее вооружение, запас продовольствия и воды. Они годами могут функционировать в автономном режиме. Да, в системе Сарисы произошло нападение, но повреждения кольца были невелики. А у Кортена, по словам Стигби, объект в идеальном состоянии. Тем не менее, оба сооружения покинуты. Почему?
        - Причина очевидна, - произнесла женщина. - Страна понесла в войне серьезные потери. Вспомни многострадальную Таскону. После ядерного удара ее города превратились в руины. Погибли миллиарды людей. Уцелевшие либо деградировали, либо спрятались под землей. Тут уже не до космических исследований.
        - Массовая эвакуация, возвращение домой, - Хейвил отрицательно покачал головой. - Маловероятно. Дежурные смены наверняка остались бы. Кроме того, прошла тысяча лет. Цивилизация давно возродилась, снова поднялась на ноги…
        - А если в той жестокой битве победил их противник? - проговорила Торнвил.
        - Тогда многое проясняется, встает на свои места, - сказал майор. - Но не все. Обычно вражеские объекты уничтожаются. Кольцо в системе Сарисы сохранилось. Если учесть, что деревни на планете сожжены дотла, странное проявление великодушия.
        - Это ценный трофей, - графиня взяла Грега за руку и посадила рядом с собой. - Я бы тоже взрывать его не стала. Видимо, после предупредительного залпа персонал базы сдался. Захватчики изъяли документацию, демонтировали часть оборудования и заварили люки. Ну, а потом им было не до старых заброшенных сооружений.
        - Возможно, - согласился маркиз. - Звучит правдоподобно. В таком случае чужаки со станции у Кортена перебрались на планету. Надо предупредить об этом Гроненбера. Колония за десять веков могла сильно разрастись.
        - Или погибнуть, - заметила Октавия. - Голод, болезни, вырождение.
        - Не исключено, - произнес Хейвил. - В диком, варварском мире выжить нелегко. Особенно без помощи извне.
        - И что удивительно, оба объекта обнаружены в течение последних двадцати лет, - усмехнулась правительница. - Пять веков активных поисков ничего не дали, а тут сразу два чужеродных артефакта.
        - Меня это тоже настораживает, - проговорил майор. - Но тут нет никакого подвоха. Невероятное стечение обстоятельств. «Чедрон» проводил разведку в пятом секторе, а
«Виллок» вынырнул из гиперпространства, чтобы отремонтировать двигатели.
        - Пора закрывать данную тему, - сказала Торнвил. - Я устала. Пусть разгадками древних тайн занимаются ученые. Для того экспедиция к Кортену и отправляется. Кстати, Эдгар Стигби произвел на меня приятное впечатление. Интересный мужчина.
        - Отъявленный негодяй, мерзавец и убийца, - раздраженно пробурчал Грег.
        Графиня искоса посмотрела на офицера. В глазах Хейвила вспыхнул огонь. Неужели ей удалось разжечь в сердце маркиза ревность? Достойных соперников у Грега до сих пор не было. В окружении Октавии одни лжецы и подхалимы. Женщина решила немного поиграть на чувствах майора.
        - Ты не прав, - возразила Торнвил. - В смелости, напористости Ловцу Удачи не откажешь. Он с честью выдержал все удары судьбы.
        - С честью? - язвительно произнес Хейвил. - Нападал на беззащитные гражданские суда, продавал пленников в рабство, казнил непокорных. Став пиратом, Стигби втоптал в грязь свою честь. Его место на столбе, а не на тяжелом крейсере сирианского графства.
        - Ты чересчур категоричен, - сказала правительница. - Наш мир сложен и противоречив. Каждый пытается устроиться в нем получше.
        - Но не за счет других! - парировал Грег.
        - А это как получится, - проговорила Октавия. - Стигби не опустился, не превратился в жалкое ничтожество. В нем есть определенная харизма. Он не мой тип мужчины, но уверена, женщинам Ловец Удачи нравится. Вежливый, ухоженный, лощеный…
        - Слащавый, приторный, - добавил маркиз.
        - Чуть, чуть, - рассмеялась Торнвил.
        - Боюсь, мы не придем к общему мнению, - произнес Хейвил. - У Эдгара Стигби есть положительные качества: ум, целеустремленность, храбрость. Но я отношусь к нему с презрением. Он переступил запретную черту. Такой позор смывается только кровью.
        Графиня обняла майора, страстно поцеловала в губы. Грег буквально сводил ее с ума. Это же надо так влюбиться! Наваждение какое-то. Нет, сегодня Октавия не отпустит его.
        - Твоя бескомпромиссность порой меня пугает, - прошептала Торнвил. - Ты должен научиться прощать. Люди несовершенны.
        - Я знаю, - сказал маркиз. - Мы все грешны. У каждого есть что-то, чего надо стыдиться. Как говорит древняя мудрость, не судите и не судимы будете. Тем не менее, существуют нормы, правила. Мораль и нравственность - это не пустые слова. Это негласные законы, по которым человечество живет тысячи лет. Пренебрежение ими приведет цивилизацию к гибели, мы превратимся в диких, кровожадных зверей. Без принципов, без взаимного уважения нет нормального общества.
        - Мы можем спорить бесконечно и все равно не переубедим друг друга, - заметила женщина. - В чем-то я с тобой даже согласна. К сожалению, правители ради процветания собственной страны часто вынуждены принимать жесткие, непопулярные решения. У нас нет выбора. Вспомни хотя бы Шейлу. На комонских базах погибли сотни ни в чем не повинных людей. Но зато мы без единого выстрела присоединили баронство Эльзанское. Сколько жизней таким образом спасено?
        - Грустная арифметика, - тяжело вздохнул Хейвил. - И если честно, она мне не нравится. Рано или поздно за грехи придется платить. Ты, кстати, упомянула наемников. Хочешь еще взять солдат у Энгерона?
        - Нет, - ответила Октавия. - Этих вполне достаточно. Большая часть взвода уцелела. Нечего им прохлаждаться в казармах гвардейцев. Пусть отправляются в экспедицию. Освоение новых планет - дело рискованное. Зачем подвергать опасности преданных мне штурмовиков. Пираты и наемники идеальный расходный материал. На Тарнуме солдаты Энгерона неплохо себя зарекомендовали. С охраной научной группы они справятся.
        - Ты забыла об одном важном нюансе, - произнес майор. - Перелет к Кортену займет два с половиной месяца. Столько же на обратный путь. А взвод Одинокого Волка уже целый месяц в аренде. Мы не уложимся в сроки.
        - Ерунда, - пренебрежительно махнула рукой графиня. - Я надеюсь, что никто из наемников назад не вернется. Этот мальчишка мне надоел. Чересчур живуч. Кроме того, он посвящен во многие тайны. От него пора избавиться.
        - А если юноша не погибнет? - спросил Грег. - Чужаки могут оказаться вполне дружелюбными. Или на планете вообще никого нет…
        - Не проблема, - сказала Торнвил - Подобный вариант предусмотрен. У наблюдателя есть резервный комплект препарата. Как раз на такой случай. Солдаты не сдохнут. Стаф Энгерон заботится о своем товаре.
        - Наверное, именно поэтому владелец компании вчера присвоил наемникам шестой уровень, - с равнодушным видом проговорил офицер.
        - Вот сволочь! - невольно вырвалось у Октавии. - Старый пройдоха! Пытается на мне заработать. Поднимает сумму компенсации. Неужели он наивно думает, что я заплачу? До истечения срока аренды не получит ни сирия! Условия контракта не подлежат изменению.
        - Энгерон не дурак, на конфликт не пойдет, - произнес Хейвил. - Но с временными рамками нужно определиться. В распоряжении ученых будет около двух месяцев.
        - Этого хватит, - женщина прильнула у груди майора. - Главное, чтобы кольцо действительно существовало. Иначе все наши усилия напрасны. Если Стигби солгал, я ему не завидую…
        Торнвил чуть приподнялась, поцеловала маркиза. В ее глазах томная поволока. Грег понял, что никакие отговорки его сегодня не спасут. Октавия не потерпит отказа. Хейвилу придется остаться у нее на ночь. Майор обнял графиню и прижал к себе.
        Любил ли он Торнвил? Трудно ответить на этот вопрос однозначно. После гибели жены и сына в душе майора появилась пустота. Октавия ее заполнила. Женщине удалось растопить лед в сердце майора. Грег вновь почувствовал вкус жизни. Хейвил очень дорожил расположением графини. Интимная близость неотъемлемая часть любых отношений. Она снимает последние барьеры. Но любовь ли это?
***
        На командирском мостике стоял худощавый, невысокий мужчина лет тридцати. Смуглая кожа, темные волосы, крупные карие глаза, нос с небольшой горбинкой. Форма на нем сидела нескладно, мешковато, она словно была пошита не по размеру. Заложив руки за спину, Гроненбер внимательно наблюдал за работой дежурной смены.
        Экипаж «Виллока» подбирался тщательно, каждого человека служба безопасности досконально проверяла. Случайных людей на крейсере нет. Майор мог положиться на каждого. Операция в системе Ульфры наглядное тому подтверждение. В экстремальной ситуации его подчиненные проявили свои лучшие качества: смелость, выдержку, высочайший профессионализм. Никто не дрогнул, не запаниковал, не ошибся. Они не только выскочили из западни, оторвались от противника, но еще и обнаружили древнее сооружение неизвестной цивилизации.
        Впрочем, назвать удачной ту миссию в полной мере нельзя. Странное кольцо взорвалось, а артефакты с Тарнума большой ценности не представляли. Вдобавок ко всему, лейтенант Грейзен, потерявший на планете нескольких друзей, застрелил руководителя экспедиции полковника Торренса. Молодому человеку грозил военный трибунал. Спасти его было нелегко. Пришлось «сделать» из парня сумасшедшего. Сейчас он в специальной клинике на Алане. Врачи говорят, что есть шанс на выздоровление.
        Эрик Гроненбер представил графине подробный доклад об экспедиции. Офицер ничего не утаивал и о разногласиях с Линком Торренсом написал честно и откровенно. К тому моменту основная часть кораблей, участвовавших в нападении на Шейлу, уже вернулась на базу. По версии полковника Дретона именно он внес наибольший вклад в успех операции. Правительница Сириуса присвоила ему генеральское звание и повысила в должности. Мерзавцы умеют продвигаться по карьерной лестнице.
        Майор, при всем желании, не мог рассчитывать на благосклонность Октавии Торнвил. Героизм, самопожертвование сейчас не в цене. Главное - результат. Хорошо хоть не уволили с позором. Гордиться Гроненберу действительно нечем. Важная находка уничтожена, научная группа значительно поредела, есть погибшие и в экипаже
«Виллока».
        Звучит ужасно, но смерть Торренса оказалась выгодна майору. Комиссия, проводившая расследование, признала виновным в допущенных ошибках руководителя экспедиции. Будь полковник жив, он бы выкрутился, переложил бы всю ответственность на командира крейсера. И контрразведчику наверняка бы поверили. В какой-то степени майору повезло. Грейзен, нажавший на спусковой крючок бластера, не только отомстил за товарищей, но и спас Гроненбера от отставки. Удивительный парадокс. Судьба порой преподносит неожиданные сюрпризы.
        Таким образом, статус офицера ничуть не изменился. Что само по себе неплохо. «Виллок» отличный корабль, командовать им огромная честь. В том, что графиня снова отправит крейсеры в систему Сарисы, майор не сомневался. Взрыв не полностью разрушил древнее сооружение. Некоторые фрагменты достаточно велики по размеру. Их необходимо изучить. Вдруг уцелело какое-нибудь оборудование.
        Однако Гроненбер и предположить не мог, что Торнвил назначит его руководителем экспедиции. Это необычное, несвойственное для Октавии решение. Правительница Сириуса крайне редко давала подданным второй шанс.
        Дальнее путешествие требует серьезной подготовки. В подобных делах не бывает мелочей. Майор старался ничего не упустить. Продовольствие, вода, резервные энергетические блоки для лазерных орудий, запасные части для двигательных установок, научная аппаратура. В погрузочном реестре тысячи наименований. Транспортные челноки пребывали и днем, и ночью. Гроненбер спал по три-четыре часа в сутки.
        Он справился с поставленной задачей, но графиня по какой-то причине отложила старт. С тех пор прошло полтора месяца. На страну сыпалась одна беда за другой. Разбился Дейл Видог, при ликвидации базы мятежников погиб полковник Укрвил, до предела обострился конфликт между Октавией Торнвил и Сенатом. Еще немного и правительница введет в графстве чрезвычайное положение. Ей сейчас не до обломков инопланетной станции. В ближайшее время отправиться к Сарисе майор уже не надеялся.
        Но Октавия Торнвил женщина непредсказуемая. Она часто поступает вопреки логике, вопреки здравому смыслу. Может, потому графине и сопутствует успех. Враги никогда не знают, что от нее ждать. Два дня назад «Виллок» посетил исполняющий обязанности начальника службы безопасности полковник Треш. Контрразведчик привез секретный приказ правительницы. Его содержание привело Гроненбера в замешательство. Цель миссии была та же, а вот курс иной. Пятый сектор, зона «М-6». Абсолютно неисследованный район космического пространства.
        От объяснений полковник наотрез отказался. По его словам, дополнительную информацию майор получит от некоего Эдгара Стигби. Этот человек личным распоряжением Октавии Торнвил назначен командиром десантной группы. Еще один странный факт. Подбором офицерского состава графиня никогда раньше не занималась. Это прерогатива штаба флота и непосредственно командира корабля. Возражать, разумеется, было бесполезно.
        Спустя сутки гравитационные катера доставили на крейсер ученых. Их оказалось двадцать семь человек, на треть больше, чем планировалось. Эрик внимательно просмотрел список. Добавились археологи, лингвисты, биологи. При работе внутри
«кольца» они вряд ли нужны. Значит, предстоит высадка на планету. Неужели разведчики нашли Родину древней цивилизации? Ответить на этот вопрос мог только Стигби.
        С размещением ученых возникли проблемы. Число свободных кают на «Виллоке» ограничено. Чтобы обеспечить людям нормальные условия, Гроненбер был вынужден отправить половину группы на «Лорток». Вторым крейсером командовал майор Кесвил.
        С Аденом Кесвилом Эрик знаком давно. После окончания космической академии они служили на одном корабле. Затем их жизненные пути разошлись. Командир «Лортока» опытный, смелый офицер. В трудную минуту на него можно положиться. Когда полковник Укрвил предложил кандидатуру Кесвила, Гроненбер сразу согласился.
        На экране голографа появилось изображение первого помощника. Лицо у Брука Харсона растерянное. В таком состоянии Эрик его еще не видел.
        - Господин майор, на «Виллок» прибыл офицер службы безопасности, - доложил капитан. - С ним лейтенант Стигби и… Вам лучше подойти сюда. Самостоятельно принять решение я не могу.
        - Хорошо, - кивнул головой Гроненбер.
        Эрик покинул рубку управления и быстро зашагал к лифту. Интересно, что так взволновало Брука? Контрразведчик пытается устанавливать свои правила? Это они любят. Только ситуация сегодня иная. Руководитель экспедиции не обязан прислушиваться к рекомендациям обычного сотрудника службы безопасности. Придется поставить наглеца на место.
        Чтобы достичь шлюзового отсека потребовалась пара минут. В помещении какая-то непонятная суета. На резервных посадочных площадках два десантных бота. Возле них люди в военной форме. Защитные шлемы, бронежилеты, армейское снаряжение. Но на солдат они не похожи, глаз у Гроненбера наметанный. Небритые физиономии, громкий смех, отсутствие порядка и субординации. Что за банду привез контрразведчик?
        Харсон заметил командира крейсера и двинулся к нему. Помощника сопровождал среднего роста, крепкий, широкоплечий офицер.
        - Майор Криссен, - отчеканил контрразведчик. - Я буду представлять на «Виллоке» службу безопасности. Моя задача обеспечить максимальную секретность. Надеюсь, мы найдем общий язык.
        - Несомненно, - бесстрастно ответил Гроненбер. - Но прежде, я хочу знать, что это за отребье?
        - Вы очень проницательны, - усмехнулся Криссен. - И формулировка точная, соответствующая истине. Это отборные мерзавцы со всей империи.
        - Что они делают на моем крейсере? - раздраженно спросил Эрик.
        - Несколько месяцев назад хоросцы разгромили Гленторан, - произнес контрразведчик. - Вырваться из западни удалось лишь одному кораблю. Командовал им пират по кличке Ловец Удачи.
        - Негодяи, промышлявшие грабежом и убийствами, меня не интересуют, - заметил Гроненбер. - Я бы с ними не церемонился. Либо публичная казнь, либо шахты Маоры.
        - Понимаю, - сказал Криссен. - Когда Ловец Удачи сдался, графиня так и намеревалась поступить. Но пират предложил выгодную сделку. Свобода в обмен на ценную информацию.
        - Еще одно кольцо? - догадался Эрик.
        - Да, - подтвердил офицер службы безопасности. - Причем, в идеальном состоянии, без повреждений.
        - И правительница согласилась? - удивленно проговорил Гроненбер. - Бандиту можно было выпотрошить мозги.
        - Мы не рискнули, - ответил Криссен. - Эдгар Стигби редкий упрямец. «сломать» его нелегко.
        - В звездной системе есть обитаемая планета? - уточнил Эрик.
        - Данные сведения нуждаются в проверке, - произнес контрразведчик.
        - А высаживать на поверхность я буду головорезов Ловца Удачи, - сказал Гроненбер. - Пусть кровью смывают грехи с души. Мудрое решение. Честных, преданных, порядочных людей надо беречь. Потому графиня и назначила Стигби командиром десантной группы…
        - Все так, господин майор, - вставил Харсон. - Но как быть нам? На подлете наемники и два взвода штурмовиков. Мы планировали разместить на каждом крейсере по одному подразделению. Такое соседство солдатам вряд ли понравится.
        - Потерпят, - мгновенно отреагировал Криссен.
        - Нет, нет, замечание справедливое, - проговорил Эрик. - Провоцировать конфликт не стоит. Брук, направь десантников к «Лортоку».
        - Мы оставим и пиратов, и наемников на «Виллоке»? - изумленно выдохнул капитан.
        - Да, - произнес Гроненбер. - Они друг друга стоят. Если даже кто-то кого-то убьет, невелика беда. Ну, а мерзавца, сделавшего это, выбросим в космос. Кстати, какова численность отрядов?
        - Наемников двадцать человек, бандитов тридцать шесть, - сказал контрразведчик.
        - Не завидую я солдатам Энгерона, - пробурчал Харсон.
        - Не волнуйтесь, эти парни сумеют за себя постоять, - возразил Криссен. - Шестой уровень. Элита компании. На их счету десятки боевых операций. Запугать таких людей невозможно. Они не раз смотрели смерти в лицо.
        - Что ж, пора познакомиться с Ловцом Удачи, - констатировал Эрик. - Личность, похоже, неординарная. Надо сразу определить его статус. Самоуправства, своеволия на «Виллоке» я не потерплю.
        Офицеры двинулись к ботам. Гроненбер шел впереди, Харсон и Криссен чуть отстали. Настроение у Эрика отвратительное. Октавия Торнвил преподнесла ему неприятный сюрприз. Миссия серьезная, ответственная, соблюдаются строжайшие меры предосторожности, и вдруг банда отъявленных негодяев…
        А если пираты попытаются захватить судно? Такой вариант исключать нельзя. Впрочем, их мало. Да и присутствие на корабле наемников хороший сдерживающий фактор. Тем не менее, напряженность постоянно будет чувствоваться. Когда у тебя на борту три десятка преступников особо не расслабишься.
        Глава 8. Крейсер «Виллок».
        На приближение офицеров бандиты никак не отреагировали. Они продолжали что-то громко обсуждать. Часть пиратов демонстративно стояла спиной к сирианцам. Тем самым, мерзавцы показывали свое пренебрежение к командиру крейсера и его подчиненным. Бандиты проверяли Гроненбера на прочность.
        В душе майора кипел гнев. Он с огромным удовольствием выкинул бы парочку ублюдков в открытый космос. Однако начинать с казней - не лучший способ налаживания отношений. Ему придется сотрудничать с Эдгаром Стигби по меньшей мере полгода. Проявление эмоций неминуемо приведет к обострению ситуации.
        Контрразведчик в происходящие события не вмешивался. Криссену тоже интересно, на что способен Гроненбер. Внешность у командира «Виллока» невзрачная. Сильного впечатления на людей майор не производит. Даже странно, что правительница Сириуса назначила его руководителем экспедиции.
        Эрик остановился, окинул взглядом пиратов. Визуально вычислить Стигби не удалось. У негодяев одинаковые незапоминающиеся физиономии.
        - Где Ловец Удачи? - после паузы спросил офицер.
        - Здесь, - донеслось из летального аппарата.
        Из машины вышел высокий, худощавый мужчина лет сорока. Вот это совсем другое дело! Интеллектуальное лицо, в глазах холодная проницательность. Бандиты тут же смолкли и покорно расступились. Сразу видно, что они побаиваются своего командира. И не зря. За Эдгаром неторопливо следовали три гигантские образины. Длинная густая шерсть, непропорциональное тело с короткими толстыми ногами, звериный оскал мощных клыков. Брайтгезы! Кто бы мог подумать… А Криссен, сволочь, не обмолвился ни словом.
        На Стигби армейская полевая форма с лейтенантскими нашивками. Удивительно, но он в ней неплохо смотрится. Красивый, импозантный мужчина, умеющий преподнести себя.
        - Я командир «Виллока» майор Гроненбер, - произнес Эрик.
        - Очень приятно, - ответил аквианец. - Господин майор, Ловца Удачи больше нет. Эта часть моей жизни в прошлом. Прошу вас обращаться ко мне в соответствии с уставом.
        Эдгар говорил спокойно, бесстрастно, но в уголках губ пряталась снисходительная усмешка. Этот тщедушный, неказистый майор ему не соперник.
        - Замечательно, - сказал Гроненбер. - В таком случае попрошу добросовестно выполнять свои обязанности, лейтенант Стигби. Почему ваше подразделение до сих пор не построено? Вы прибыли на боевой корабль. Потрудитесь доложить по форме.
        В голосе офицера зазвучал металл. Похоже, Эдгар недооценил майора. Внешность часто бывает обманчива. Мягкие, слабохарактерные люди на должность командира крейсера не назначаются. Аквианец повернулся к пиратам и грозно рявкнул:
        - Построиться в две шеренги! Быстро!
        Бандиты молниеносно выполнили приказ Ловца Удачи.
        - Смирно, - выкрикнул Стигби.
        Выдержав паузу, он громко отчеканил:
        - Господин майор, десантная группа в количестве тридцати шести человек готова к выполнению поставленной задачи. Командир группы лейтенант Стигби.
        - Вольно, - произнес Эрик. - Так значительно лучше. Почему брайтгезы стоят отдельно от всех?
        - Они мои телохранители, - произнес Эдгар.
        - Они солдаты сирианского графства, - жестко проговорил Гроненбер. - На «Виллоке» ни у кого нет привилегий. Все подчиняются общим законам.
        Аквианец взглянул на майора. Нет, не случайно Октавия Торнвил доверила ему столь ответственную миссию. Офицер не так прост, как кажется. Он не штабной выскочка. Сразу чувствуется, что Гроненбер уже участвовал в подобных операциях. Сирианца необычайно трудно вывести из равновесия, напугать. Ловец Удачи едва заметно махнул рукой Чесону. Брайтгезы тут же встали в строй.
        - Прекрасно, - тихо сказал Эрик. - А теперь слушайте меня внимательно. Вы заключили сделку с графиней. Она дала вам второй шанс. Это ее право. Но здесь, на корабле, командую я. Здесь железная, армейская дисциплина. Такие выходки недопустимы. Вашим людям придется забыть о пиратской вольности. Церемониться ни с кем не буду. Понимаете, о чем я?
        - Конечно, - произнес Стигби. - Мы бандиты, мерзкое отребье и потому уважения не заслуживаем. С нами можно обращаться, как с животными.
        - Не болтайте чепуху! - резко отреагировал майор. - Упреки абсолютно беспочвенные. Хотя не я, а вы грабили, убивали, продавали несчастных невольников в рабство. Их судьба вас ничуть не беспокоила. Впрочем, говорить об угрызениях совести, думаю, бессмысленно. Группа на положении обычных штурмовиков. Располагайтесь в десантном блоке. Доступ в двигательный отсек и на верхние палубы категорически запрещен.
        - Что ж, - пожал плечами аквианец, - на большее мы и не рассчитывали. Маленькая тюрьма на крейсере.
        - Вам, как офицеру, будет предоставлена каюта в жилом секторе, - продолжил Гроненбер. - Допуск в помещения «Виллока», разумеется, ограничен. Поэтому не советую проявлять излишнее любопытство.
        - Не волнуйтесь, - проговорил Эдгар. - Поднимать бунт и захватывать судно я не собираюсь.
        - Вы меня успокоили, - с нескрываемым сарказмом сказал Эрик. - Да и учтите, в десантном блоке кроме вашего подразделения разместится еще взвод наемников.
        - Наемников? - переспросил Ловец Удачи. - Это не лучшее решение. Перекупщики, с которыми мы работали, регулярно поставляли невольников на рынки Алана и Тасконы. Стаф Энгерон был одним из клиентов…
        - Боитесь, что среди них есть те, кто затаил на вас злобу? - произнес майор.
        - Я никого не боюсь! - надменно вскинув подбородок, выдохнул аквианец. - Речь идет о взаимном неприятии. Мелкая ссора может перерасти в кровавую стычку. Мои парни безжалостно вырежут солдат.
        - Если это произойдет, всех инициаторов бойни я выброшу в космос, - бесстрастно проговорил Гроненбер. - Предупредите своих людей. Особенно брайтгезов. Насколько мне известно, они несдержанны и агрессивны. И кстати, далеко не факт, что ваши головорезы победят. В аренде у правительницы Сириуса наемники шестого уровня. Они профессионалы и убивать умеют.
        Стигби не стал комментировать последнюю реплику командира «Виллока». Все и так очевидно. С солдатами Энгерона конфликтовать нельзя. Во-первых, наемники могут за себя постоять и сами кому угодно перережут глотку, а во-вторых, высаживаться на планету придется вместе с ними. Там их опыт и навыки пригодятся. Шестой уровень. Звучит убедительно. Стаф очень дорожит репутацией компании и просто так статус солдат не повышает. Значит, бойцы не раз побывали в «горячих» точках. И что немаловажно, выжили.
        Между тем, майор подозвал какого-то лейтенанта и приказал ему проводить десантников. Эдгар отдал соответствующие распоряжения. Пираты неторопливо двинулись за офицером к выходу из шлюзового отсека. Стигби шел в конце колонны. Настроение у него заметно ухудшилось. Экспедиция к Кортену не будет легкой, увеселительной прогулкой. Гроненбер не потерпит даже малейшего нарушения субординации.
        Командир корабля повернулся к Харсону и Криссену. После паузы Эрик негромко сказал:
        - Ловец Удачи неглупый человек. Уверен, он прекрасно меня понял. Проблемы ему не нужны.
        - Вы неплохо разбираетесь в людях, - улыбнулся контрразведчик. - Быстро поставили наглеца на место.
        - Это потому, что Стигби не захотел обострять отношения, - пояснил Гроненбер. - Он тонко чувствует психологическое состояние собеседника. Где надо надавить, а где хватку лучше ослабить. В какой-то степени негодяй разрушил мои стереотипы. Я считал бандитов грубыми, необразованными, прямолинейными. Голодные, кровожадные хищники. Но Ловец Удачи не вписывается в стандартные рамки. Он хитрый, умный, проницательный.
        - Неудивительно, - проговорил Криссен. - В космическую академию дураков не принимали.
        - Что? - Эрик гневно посмотрел на офицера службы безопасности. - Стигби выпускник космической академии? И вы молчали?
        - Это было давно, - ответил контрразведчик. - Он служил на тяжелом крейсере имперского звездного флота. Принимал участие в битве у Гайлеты.
        - Черт подери! - выругался Гроненбер. - О таких вещах следует предупреждать заранее. Вот откуда у него армейская выправка! Мерзавец не случайно стал пиратом. Стигби учили воевать. Он опытный боевой офицер. И, судя по прозвищу и непререкаемому авторитету у подчиненных, не раз выпутывался из безнадежных ситуаций.
        - Похоже на то, - подтвердил Криссен. - Из Гленторана вырвался только Ловец Удачи. А ведь база пиратов была в плотном кольце хоросцев.
        - С ним все ясно, - раздраженно сказал командир «Виллока». - Что еще за сюрпризы вы мне приготовили?
        - Графиня считает, что есть вероятность вступления в контакт… - неуверенно начал майор.
        - Не тяните! - произнес Эрик.
        Контрразведчик направился ко второму боту. Призывным жестом он попросил пассажиров выйти из машины. Первыми показались валкаалцы. Высокие, под два метра ростом, в длинных свободных одеждах. Вытянутый овал лица, закругленный подбородок, нежно-голубой оттенок кожи, отсутствие на теле какой-либо растительности. Нет ни волос, ни бровей, ни ресниц. Несмотря на это, оба эданца выглядели довольно привлекательно. Их даже не портили складки на шее. У одного она фиолетового цвета, у другого темно-синего. Нужно честно признать, валкаалцы - красивая раса. Жестокая, алчная, надменная, но красивая.
        Следующая пара инопланетян их полная противоположность. Рост метра полтора, крупная непропорциональная голова, тело покрыто густой бурой шерстью. Лицо круглое, с многочисленными складками кожи, нос приплюснут, глаза крошечные, словно горошины, уши стоят торчком. Чем-то джози напоминали маленьких, неуклюжих, забавных зверьков. Но это глубочайшее заблуждение. Они умны, изобретательны и достаточно сильны физически. Одеты существа в зеленые комбинезоны, сверху наброшена накидка, на голове крошечная, едва заметная шапочка. Джози очень мало уделяли внимания своему внешнему виду.
        Впрочем, сейчас Гроненберу не до них. Из летательного аппарата появились два горга. Только насекомых на борту крейсера и не хватало. Серая эластичная кожа, круглые сетчатые глаза, маленькие упругие усики, гигантские челюсти. Рост примерно метр семьдесят, гибкое, подвижное тело, три пары конечностей. Мерзкие, уродливые твари. Пять веков назад они едва не уничтожили человечество. На горгах армейская полевая форма, сшитая по специальному заказу. Очевидно, что эти двое из личной охраны Октавии Торнвил. Оба в бронежилетах и вооружены.
        Инопланетяне выстроились в ряд и по очереди представлялись. На груди у каждого дешифратор. У валкаалцев голос высокий, мелодичный, приятный; у джози резкий гортанный, крикливый; горги же издают низкое, трудно улавливаемое шипение. Имена существ майор не запомнил. Эрик пребывал в легкой прострации. Такого поворота событий он никак не ожидал.
        Замешательство Гроненбера длилось недолго. Нервно поправив воротник мундира, офицер негромко сказал:
        - Рад приветствовать вас, господа. Нам предстоит длительное и возможно опасное путешествие. Вдаваться в подробности не буду. Однако надеюсь, что наше сотрудничество приведет к желаемому результату. Мы обязаны оправдать доверие правительницы страны.
        Инопланетяне на пафосную речь Эрика не отреагировали. Даже на лицах джози нет эмоций. Особого восторга от участия в экспедиции они не испытывали. Тем более что ее цель неизвестна. Майор тяжело вздохнул и после паузы продолжил:
        - Условия на корабле не идеальные, но вполне приемлемые. Капитан Харсон проводит вас к каютам.
        Гроненбер повернулся к помощнику. Брук недоуменно смотрел на командира. В его глазах растерянность.
        - У нас нет свободных кают, - прошептал капитан.
        - Придется потесниться, - жестко проговорил Эрик. - Нужно расселить инопланетян попарно. Конфликты на расовой почве мне ни к чему. Валкаалцев и джози разместишь подальше друг от друга. Они не должны пересекаться. За пять веков их взаимная неприязнь ничуть не ослабла. И предупреди всех членов экипажа. Никаких оскорбительных реплик, дурацких шуток и язвительных замечаний! Накажу очень строго.
        - Слушаюсь! - отчеканил помощник.
        Брук решительно направился к прибывшим на крейсер пассажирам. Вскоре группа покинула шлюзовой отсек. Недовольно покачав головой, Гроненбер провожал взглядом Харсона. Перед ним стоит непростая задача. Сегодня он со многими офицерами испортит отношения.
        - Вы недолюбливаете инопланетян? - спросил Криссен.
        Эрик с ответом не спешил. Когда беседуешь с офицером службы безопасности, нельзя давать волю чувствам. Эти негодяи ошибок не прощают. Их подлые доносы, лживые интерпретации не раз ломали судьбы хорошим людям. В то же время контрразведчику надо постоянно напоминать, кто здесь хозяин, кто командует кораблем.
        - Я никогда раньше с ними не контактировал, - произнес Гроненбер. - Потому ничего определенного сказать не могу. В данном случае лишь констатирую факт. «Виллок» превратился в маленький зверинец. Пираты, наемники, брайтгезы, валкаалцы, джози, горги… Сумасшедший дом. Путешествие получится «веселым».
        - Вы чересчур драматизируете ситуацию, - улыбнулся Криссен. - Если проблемы и возникнут, то только с бандитами Стигби. Ужасное отребье. Они действительно плохо управляемы и склонны к насилию. Солдаты Энгерона находятся под контролем наблюдателя. Их бунт исключен.
        - Я не боюсь мятежа, - парировал Эрик. - Установить на крейсере жесткую дисциплину не так уж сложно. Это боевая операция и у меня неограниченные полномочия. Но зачем вводить в состав экспедиции инопланетян? Они будут лишь путаться под ногами. Ненужный, абсолютно бесполезный балласт. А сколько с ними возни…
        - Понимаю, - спокойно отреагировал контрразведчик. - Если честно, их присутствие на «Виллоке» мне тоже не доставляет большого удовольствия. Но давайте обратимся к здравому смыслу. Вероятность, что мы столкнемся с неизвестной цивилизацией, довольно велика. Нужно будет вести диалог.
        - А эти существа являются носителями разных языков, - догадался Гроненбер.
        - Именно, - подтвердил Криссен. - И заметьте, совершенно непохожих по стилю. Наш диапазон возможностей значительно расширяется. Кроме того, они не пассажиры прогулочного лайнера, а полноценные члены команды. Валкаалцы - отличные специалисты в области гипноза и ментальных способностей. Джози прекрасные техники. Один разрабатывал и строил космические станции, второй занимался усовершенствованием дешифраторов. Поверьте, чтобы вывезти всех четверых с Эдана нам пришлось приложить немало усилий. Надо ведь было соблюсти режим строгой секретности.
        - Ну, а горгов выделила графиня, - сказал Эрик.
        - Да, - проговорил контрразведчик. - Они солдаты. Обычные солдаты. Смелые, исполнительные, неприхотливые. В бою не подведут.
        - Выбора у меня все равно нет, - пожал плечами Гроненбер. - Решения графини не обсуждаются. Старт через шесть часов. Каюту вам покажет капитан Харсон. Поднимайтесь на пятую палубу, жилой сектор там.
        Криссен вежливо кивнул головой и неторопливо зашагал к выходу из шлюзового отсека. Заложив руки за спину, командир крейсера задумчиво смотрел на десантные боты. Летательные аппараты скоро освободят посадочную площадку. Минут через сорок на
«Виллок» прибудут наемники. Их тоже надо проинструктировать.
        Раньше с солдатами Энгерона проблем не возникало. Но кто знает, как они поведут себя, находясь в одном блоке с пиратами. Терпение людей не беспредельно. Бандиты запросто могут перейти допустимую черту. В отряде Стигби немало отъявленных негодяев. Мерзавцы попытаются спровоцировать наемников. Если выдержка солдатам изменит, мелкая ссора быстро перерастет в кровавую стычку. Подобный конфликт легче предотвратить, чем погасить.
        Эрик тяжело вздохнул. Путешествие еще не началось, а неприятности уже сыпятся словно из рога изобилия. Это не к добру. Плохая примета. Как и все офицеры звездного флота, Гроненбер был достаточно суеверен.
***
        Присвоение шестового уровня прошло буднично, обыденно. Честервил построил наемников в казарме и бесстрастным, монотонным голосом зачитал приказ Стафа Энгерона. На лице капитана ни малейших эмоций.
        Решение владельца компании он не комментировал. Очевидно, что статус солдат повысился благодаря операции, проведенной на Тасконе. Разгромлена база заговорщиков. Это не какая-нибудь заурядная карательная акция. Наемники сражались с заклятыми врагами правительницы Сириуса и успешно справились с поставленной задачей. Мятежники уничтожены. Как верный подданный графини, Энгерон не мог не отметить заслуги своих солдат. Они продемонстрировали смелость, напористость, профессионализм.
        В истории компании случай небывалый. Меньше чем за три месяца наемники из подразделения Джея Парсона поднялись с четвертого уровня до шестого. Все это, разумеется, официальная версия. Для тех, кто глуп и наивен. Реальность более прозаична. У Стафа опять взыграла алчность. От статуса солдат зависит сумма компенсации. Он хочет получить больше денег за погибших бойцов. Напрасная надежда. Октавия Торнвил не заплатит старому хитрецу ни одного лишнего сирия.
        Впрочем, есть и другой вариант. Рано или поздно взвод вернется в лагерь. Желающие взять это подразделение в аренду уже выстроились в очередь. А значит, цену на него надо повысить заранее. Иначе возникнут вопросы. Энгерон опытный, ловкий торговец с потрясающей интуицией. Он нутром чувствует выгоду и потому часто опережает конкурентов.
        Друзья довольно бурно обсуждали произошедшее событие. Шестой уровень - это элита компании, это почти вершина. Специальный сектор на базе, уютные, комфортабельные домики на десять человек, свободный график занятий. Говорят, иногда наемники там даже развлекаются с женщинами легкого поведения. Слухи конечно. Тратиться на проституток владелец компании вряд ли будет. Всему есть разумный предел. Но многие в это верят. Люди нередко выдают желаемое за действительное.
        После операции в горах Аскании прошло семь дней. Солдаты обедали, когда в казарме появились парни из третьего отделения. Выглядели они не лучшим образом: повязки на голове, на груди, на конечностях. В глазах растерянность. Самостоятельно, на костылях, передвигался лишь один наемник. Остальных санитары везли на колясках.
        - Черт подери! - раздраженно выругался Блекпул. - Мне это не нравится.
        - Ты о чем? - Стенвил пристально посмотрел на аластанца.
        - Что-то слишком рано их выписали, - произнес Ален. - Бедняги явно не успели вылечиться.
        - А ты думал, рабов отправят на курорт? - язвительно заметил Лайн. - Не забывай, на шее у каждого из нас обруч с взрывчаткой. Держать наемников в госпитале опасно. Сирианские врачи решили не рисковать. Им и двух тяжелобольных хватает. Эти пусть восстанавливаются здесь…
        - Звучит не очень убедительно, - сказал Андрей. - Солдат надо хотя бы на ноги поставить. Затем они должны пройти реабилитацию.
        - Чепуха! - возразил окрианец. - Мы товар, расходный материал. Графине абсолютно наплевать на невольников.
        Продолжать спор не имело смысла. Тема старая, избитая. К общему мнению Блекпул и Стенвил все равно не придут. Между тем, санитары, не вымолвив ни слова, покинули казарму. Парсон поднялся из-за стола и неторопливо зашагал к Эдвинсону.
        - Крус, что это значит? - негромко спросил Джей.
        - Ничего вразумительного ответить не могу, - покачал головой капрал. - Сам в замешательстве. Час назад нам сделали перевязку, потом погрузили в гравитационный катер и привезли сюда.
        - А как вели себя врачи? - уточнил Ален.
        - Нервно, - проговорил Эдвинсон. - Для них это тоже был неприятный «сюрприз».
        - Уверен? - Парсон понизил голос.
        - Абсолютно, - произнес Крус. - Я слышал отдельные реплики.
        - Понятно, - задумчиво сказал Джей. - Неожиданный приказ сверху. Похоже, наша тихая, спокойная жизнь закончилась. Правительница Сириуса планирует новую операцию.
        - Вы спятили! - изумленно выдохнул Марзен. - Как мы будем воевать с ранеными? Таскать коляски за собой? Бред!
        - Нет, нет, никто никого таскать не будет, - грустно проговорил Брик. - Речь шла о реабилитации. На нее потребуется полтора-два месяца. Если объект расположен в ста-ста пятидесяти парсеках…
        - Дальняя экспедиция! - догадался Элинвил. - К моменту высадки раненые восстановят физическую форму.
        - Именно, - подтвердил Кавенсон.
        - Вот это уже ближе к истине, - произнес Блекпул. - Все сразу становится на свои места.
        Наемники не ошиблись. Через пятнадцать минут с сержантом связался наблюдатель. Честервил дал на сборы ровно час. В указанное время возле казармы опустился десантный бот. Взвалив на спину тяжелые рюкзаки, солдаты неспеша двинулись к летательному аппарату.
        Чуть позже они вкатили в машину коляски с ранеными. Их посадили в головной части бота и пристегнули страховочными ремнями. Как товарищи перенесут перегрузку неизвестно. Маневрируя, пилоты часто совершают крутые виражи. Швы после операций еще не зажили и могут разойтись. Тогда придется наемникам снова оказывать медицинскую помощь. Но разве это кого-то волнует? Есть приказ правительницы Сириуса, и все обязаны его выполнять.
        Наблюдатель стоял в трех метрах от летательного аппарата. В руке капитана кейс с пультом, у ног большая сумка. Он готов к длительному путешествию. Еще один факт, подтверждающий версию Кавенсона. Внешне Честервил абсолютно спокоен. В детали операции наблюдателя, разумеется, никто не посвящал. Да ему это и нужно. Принцип старый, проверенный. Меньше знаешь - дольше живешь. У капитана конкретная задача: доставить взвод на борт корабля. Ничего сложного, ничего сверхъестественного. Наемников он не подгонял, не торопил. Сроки Честервила не поджимали.
        Как только погрузка закончилась, пилот поднял задний люк, и машина плавно оторвалась от земли. Волков посмотрел в иллюминатор. Дворец и парковый комплекс уже слились в единую картинку с гигантским мегаполисом. Различить какое-либо здание было невозможно.
        Десантный бот стремительно набирал высоту. Вскоре у Андрея перехватило дыхание. Сердце замерло, в горле комок, в животе странное покалывание. Состояние неприятное, хотя и привычное. Но вот машина покинула плотные слои атмосферы и перешла в горизонтальный полет.
        Юноша снял шлем, вытер пот со лба. Почти тут же раздалась чья-то отборная брань. Судя по голосу, ругался Эдвинсон. Случилось то, чего так все боялись. У одного из раненых началось кровотечение. Бинты на груди солдата окрасились в красный цвет. Потребовалась срочная перевязка. Хорошо хоть в аптечке есть все необходимое.
        Спустя два часа бот опустился на посадочную площадку эсминца. Как и следовало ожидать, судно сразу стартовало. Переброска наемников рассчитана по минутам. Конечной целью наверняка будет тяжелый крейсер. На разведку в дальний космос обычно отправлялись корабли этого класса.
        Из машины солдат не выпустили. Что никого не удивило. К подобным мерам предосторожности наемники уже стали привыкать. В сирианской службе безопасности, похоже, массовая паранойя. Сотрудники секретного ведомства старались любой ценой предотвратить утечку важной информации. Порой они проявляли чрезмерное усердие. Даже в туалет солдат сопровождали не члены экипажа, а офицеры контрразведки. При этом они ограничивались минимумом слов.
        Полет получился довольно необычным. Эсминец разогнался, преодолел световой барьер, но через четыре с половиной часа снизил скорость и вынырнул из гиперпространства. Маневр знакомый. Точно так же подразделение сержанта Нокли добиралось до «Виллока» во время экспедиции к Шейле.
        Видимо, у Октавии Торнвил где-то в звездной системе Сириуса есть тайная база. Ее местоположение графиня тщательно скрывает. Это позволяет могущественной правительнице вводить в заблуждение и врагов, и союзников. Сколько у Торвнил в действительности боевых кораблей никому неизвестно.
        Между тем, судно легло в дрейф. В шлюзовом отсеке надрывно взвыла предупредительная сирена. Огромное помещение мгновенно опустело. Наемники поправили снаряжение и застегнули страховочные ремни. Иллюминаторы бота пилот закрыл броневыми заслонками. Теперь солдаты полностью отрезаны от внешнего мира. Все, как год назад. Стандартная процедура.
        Взвод построился возле машины. Андрей стоял во втором ряду. Слева от него в коляске капрал Эдвинсон. Перед юношей застыл Лайн Стенвил. Волков внимательно осматривался по сторонам. Нигде никаких опознавательных знаков. На бортах десантных ботов безликие номера. В дальней части отсека два гравитационных катера. У них новый корпус. Вытянутый, гладкий, обтекаемый…
        - Смирно! - громко рявкнул Парсон.
        Андрей инстинктивно вытянулся в струну. К наемникам приближался среднего роста, худощавый офицер. Внезапно сирианец остановился и грубо выругался. Он явно раздражен, рассержен.
        - Черт подери! - произнес майор. - Вы зачем привезли сюда инвалидов? Совсем спятили?
        - Таков приказ графини, - бесстрастно отчеканил наблюдатель.
        - Только этого мне не хватало… - устало, обреченно выдохнул Эрик.
        Неприятности его сегодня буквально преследуют.
        Волков не спускал глаз с офицера. Юноша узнал сирианца. Майор Гроненбер, командир тяжелого крейсера «Виллок». Именно его корабль принял на борт научную группу и наемников после высадки на Шейле. Офицер проявил смелость и необычайную выдержку. Гроненбер очень, очень рисковал. Комонцы едва не перехватили крейсер. «Виллок» чудом вырвался из западни.
        Уйдя от погони, экипаж корабля обнаружили в системе Сарисы древнее сооружение неизвестной цивилизации. Случайность, разумеется. Но из таких случайностей и состоит наша жизнь. Часто неожиданные открытия меняют весь ход истории.
        Правда, поспешность сирианцев привела к тому, что странное кольцо взорвалось. Поселения колонистов оказались разрушены. Ничего интересного поисковый отряд не нашел. Чего не скажешь об Андрее. Юноша сумел проникнуть в тайное убежище чужаков. В качестве трофея ему достался красный кристалл с бесценной информацией о войне двух могущественных рас.
        Там, на Тарнуме, Волков впервые столкнулся с воинами Света и Тьмы. В жестокой, яростной стычке погибли Вилл Нокли и Лиза Корлейн. Ужасные видения превратились в реальность.
        Теперь понятно, что это за корабль. Андрей снова на «Виллоке». Октавия Торнвил не смирилась с неудачей. Сооружение пришельцев уничтожено не полностью, оно распалось на части. Некоторые обломки довольно велики по размеру, и их можно изучить.
        Не исключено, что кое-какие технологические секреты древней цивилизации удастся раскрыть. Графиня получит преимущество над своими противниками. Правительница Сириуса будет диктовать условия и Грайду, и Плайду, и Хоросу. Упускать такой шанс было нельзя. Октавия решила отправить еще одну экспедицию к Сарисе.
        Участие в ней Гроненбера не вызывало удивления. Он идеальная кандидатура. Грамотный, рассудительный офицер с огромным боевым опытом. Кроме того, его не нужно вводить в курс дела. Майор посвящен во все детали операции.
        Пауза несколько затянулась. Эрик собирался с мыслями. Взгляд командира крейсера упал на Парсона. Узкие глаза, густые, нахмуренные брови, мясистый нос, верхняя губа нависает над нижней. Запоминающееся лицо, и почему-то знакомое. В голове мелькнула догадка. В подобные чудеса верилось с трудом, но в жизни всякое бывает. Офицер шагнул к Джею и негромко спросил:
        - Сержант, вы были на Тарнуме?
        - Так точно, - отчеканил цекрианец.
        - Фантастика! - изумленно выдохнул Гроненбер. - Значит, я не ошибся. Поразительное совпадение. Наши пути опять пересеклись. А говорят, мир велик. Он тесен, очень тесен. Вы время зря не теряли. С третьего уровня поднялись до шестого.
        - Мы дорого за это заплатили, господин майор, - произнес Парсон. - Потеряли немало друзей. Звание сержанта мне присвоено по этой же причине.
        - Вы сказали «мы», - мгновенно отреагировал Эрик. - Во взводе есть еще солдаты из того же подразделения?
        - Пятеро, - сказал Джей.
        - Неплохо, - одобрительно заметил офицер. - Чувствуется высокий профессионализм. Базу мятежников на Тасконе вы штурмовали?
        - Простите, господин майор, я не могу ответить на ваш вопрос, - проговорил цекрианец. - Эти сведения носят конфиденциальный характер.
        - Разумеется, - улыбнулся Гроненбер и отступил назад.
        Эрик посмотрел на наблюдателя. Капитан абсолютно невозмутим. В диалог командира
«Виллока» и наемника он не вмешивался. У сотрудника компании отличное самообладание. Это хорошо. Лишние проблемы Гроненберу ни к чему. Заложив руки за спину, майор произнес:
        - Нам предстоит длительное путешествие. Вы, как обычно, разместитесь в десантном блоке. Я бы не заострял на данном факте внимание, если бы не одно обстоятельство. Недавно хоросцы разгромили базу пиратов Гленторан. Часть бандитов попросила политического убежища у правительницы Сириуса. Графиня проявила великодушие и взяла их на службу. Они должны кровью искупить свою вину.
        В голосе офицера ни малейших интонаций. Эрик говорил спокойно, бесстрастно. Майор не вправе комментировать решения Октавии Торнвил, даже если они ему не нравятся.
        - Вполне возможно, вы столкнетесь с людьми, взявшими вас в плен и продавшими в рабство, - продолжил Гроненбер. - Советую не поддаваться эмоциям. Я не допущу кровавых стычек на корабле. К зачинщикам конфликта будут применены самые жесткие меры наказания. Вплоть до смертной казни. Не искушайте судьбу, не ввязывайтесь в драку. Хотя провокации со стороны пиратов не исключены. Учтите, высаживаться на планету вам придется вместе.
        И наблюдатель, и солдаты молчали. Ситуация сложная, неоднозначная. Глупо обещать и клясться. В душе слишком много накопилось злобы, ненависти. Жажда мести может подавить страх. Неосторожное слово, язвительная реплика, грубый толчок, и заклятые враги вцепятся друг другу в горло, не думая о последствиях.
        Майор понял, что ответа не дождется. Эрик рассчитывал на другую реакцию наемников. Солдаты Энгерона всегда отличались исполнительностью. Но сегодня особый случай. Они встретятся лицом к лицу с мерзавцами, сломавшими им жизнь. Такой шанс поквитаться за все выпадает нечасто. Недовольно покачав головой, Гроненбер сказал:
        - Я вас предупредил. На пощаду не надейтесь. Сержант, ведите взвод.
        Колонна наемников неспеша двинулась к выходу из шлюзового отсека. Андрей, Лайн и Марзен катили коляски с ранеными. У одного из них повязка на груди кроваво-красного цвета. Командир «Виллока» это заметил и остановил солдат.
        - Капитан, - Эрик обратился к наблюдателю, - когда раненых выписали из госпиталя?
        - Непосредственно перед вылетом, - проговорил Честервил. - Курс лечения не был завершен. Врачи передали мне диск со всей информацией.
        - Безумие какое-то, - раздраженно пробурчал майор. - Оставьте их здесь. Раненым не место в десантном блоке. Диск отдайте мне.
        - Как прикажете, - отчеканил наблюдатель.
        Командир крейсера тут же связался с начальником медицинской службы.
        - Рина, - произнес Эрик, - спустись в шлюзовой отсек. У тебя четыре пациента.
        - Их состояние? - уточнила Зельвен.
        - Удовлетворительное, - ответил майор. - Послеоперационный период. По внешним признакам разошлись швы. Есть кровотечение.
        - Через пару минут мы будем у вас, - сказала женщина.
        Гроненбер выключил переговорное устройство и тихо выругался. Графиня превратила его корабль в сумасшедший дом. И ведь не возразишь, не поспоришь. Правительница Сириуса не терпит инакомыслия. С инопланетянами Эрик как-нибудь разберется, а вот пираты и наемники - действительно проблема. Может, стоило прислушаться к Харсону и отправить солдат Энгерона на «Лорток»? Но тогда жить вместе с бандитами пришлось бы штурмовикам. К такому соседству десантники вряд ли готовы. Нет, решение правильное.
        Вопрос в том, насколько серьезно пираты и наемники отнеслись к угрозам майора? Что если они попытаются проверить Гроненбера на прочность? Тогда придется кого-то выбросить в космос. Бунта на «Виллоке» Эрик не допустит.
        Лейтенант, сопровождавший солдат, набрал на пульте нужный код и приложил ладонь к идентификационной панели. Массивная металлическая дверь отъехала в сторону. Парсон вошел первым. За ним последовали Блекпул и Кавенсон. Находившиеся в коридоре бандиты замерли и настороженно смотрели на наемников. Не обращая на них ни малейшего внимания, Джей громко произнес:
        - Занимаем жилые блоки по порядку! Оружие и снаряжение в шкафы!
        Пираты мгновенно отреагировали на звук его голоса. Их число быстро увеличивалось. Они с нескрываемым любопытством разглядывали солдат. О компании Стафа Энгерона было много разговоров. Его наемники воевали на Тесте и Корзане, производили зачистку рокенов на Тхакене, спасали семью барона Лаилтона на Окре. Шестой уровень просто так не присваивается. Эти парни не раз высаживались на планеты под ураганным огнем противника. Смерть их давно уже не пугает.
        Волков насчитал двадцать шесть бандитов. Все в сирианской армейской форме. Майор не солгал. Они приняты на службу в качестве десантников. Интересно, зачем Октавии Торнвил понадобились эти негодяи? Бесплатное «пушечное» мясо? Весьма возможно. Тарнум дикая, опасная планета. Зачем рисковать штурмовиками.
        Лица некоторых пиратов показались Андрею знакомыми. Двух или трех человек юноша где-то видел. Но с бандитами, промышлявшими в космосе, Волков сталкивался лишь однажды, когда был захвачен их челнок. Вывод напрашивался сам собой: правительница Сириуса помиловала пиратов «Беспощадного». Значит, Ловец Удачи на борту крейсера.
        Сердце юноши забилось чаще, на лбу выступила испарина, пальцы крепко сжали ремень лазерного карабина. Он давно мечтал свести счеты с этим наглым, высокомерным мерзавцем, обрекшим его на ужасные мучения. То, что Андрей не погиб на плантациях Алана, в шахтах Маоры и на арене Грезы - счастливая случайность, стечение обстоятельств. Юноше чудесным образом повезло. И за все это Ловец Удачи должен заплатить.
        В коридоре появилась гигантская фигура брайтгеза. Непропорциональное тело, длинная густая шерсть, злобная уродливая морда. Рассеялись последние сомнения. Инопланетяне были в охране только у командира «Беспощадного». Вот он, момент истины. Теперь Волков и пират в равном положении. Рано или поздно их встреча состоится. И уж тогда рука юноши не дрогнет.
***
        Сириус медленно клонился к горизонту. На Фланкию опускалась спасительная прохлада. Людей на улицах стало значительно больше. Среди прохожих сразу выделялся высокий широкоплечий мужчина в дорогом темно-синем костюме. Он шел с низко опущенной головой, по сторонам не смотрел, на толчки не реагировал. Создавалось впечатление, что мужчина пытается от кого-то скрыться.
        Минут через двадцать он достиг площади Свободы. Не раздумывая, направился к маленькому уютному ресторанчику, занял место в глубине, под навесом. Заказал холодный тонизирующий напиток. Все, как обычно. Вскоре к нему подсел худощавый, смуглокожий человек.
        - Кошмарное место, - недовольно пробурчал мужчина. - Тут слишком много людей. Меня узнают…
        - Тебя не поймешь, - иронично усмехнулся собеседник. - В прошлый раз ты жаловался на их отсутствие.
        - Плохо и то, и другое. Мне нельзя быть на виду. У графини возникнут подозрения.
        - Не волнуйся, ты в полной безопасности. Слежки не было.
        - Ты недооцениваешь журналистов. Эти пронырливые твари могут доставить мне массу неприятностей. Придется как-то все объяснять…
        - Чепуха. Прогулка по городу - не преступление.
        - Я бы предпочел вообще дворец не покидать. Не забывай, каждый мой выход регистрируется на контрольно-пропускном пункте. Спутниковый телекс вполне надежное средство связи. Мы можем общаться по нему.
        - Ни в коем случае! Сигнал с телекса легко перехватывается и прослушивается. Тебе нужен проджер.
        - Представляешь, что будет, если его обнаружат у меня?
        - Обвинят в государственной измене и допросят с пристрастием.
        - Абсолютно верно. Октавия Торнвил с предателями не церемонится. Из-за какого-то прибора рисковать жизнью я не намерен.
        - Тогда закроем эту тему. Я контролирую ситуацию. Тебе ничего не угрожает.
        - Надеюсь, - мужчина в костюме нервно поправил ворот рубашки. - Графиня - женщина жесткая, безжалостная.
        - А она не одна из нас?
        - Вряд ли, скорее кто-то из ее дочерей. Те еще стервы…
        - Есть новости из герцогства Плайдского?
        - Нет. Сирианской разведке до сих пор не удалось проникнуть в восьмой сектор. Что там происходит неизвестно. Полеты в этом районе категорически запрещены.
        - А как же Сенат Плайда? Неужели не требует отчета от Берда Видога?
        - Требует, но герцог игнорирует все запросы. Он под разными предлогами не является на заседания. Думаю, тянет время.
        - Значит, у сделки с пришельцами есть конкретные сроки.
        - Твоя версия может быть ошибочной. Достаточно вспомнить проект с андроидами. Не исключено, что это очередная секретная разработка ученых. И, похоже, они ее уже внедряют. Охрана некоторых предприятий на Корине спешно усиливается. Введен строжайший пропускной режим.
        - В любом случае мы правильно сделали, что расчистили поле битвы. Рано или поздно Тьма вторгнется в пределы империи. Хранители создали бы нам лишние проблемы.
        - Но они не уничтожены. Разгромлена лишь одна база.
        - Зато главная. Сейчас в ордене царит хаос и растерянность. Велика вероятность, что погиб лидер организации. Враг не сразу оправится от удара. Придется собирать Совет, выяснять, где и как произошла утечка информации, налаживать утраченные связи. Мы застали хранителей врасплох. Инициатива на нашей стороне.
        - Кроме того, убит воин Света. Уже четвертый.
        - Это удачное стечение обстоятельств. Приз за смелость. Я не знал, что в монастыре есть воин Света. Хотя такую возможность допускал. Верховный Хранитель им точно не являлся.
        - Благодаря тебе мы получили преимущество. Противник в течение нескольких дней потерял двух бойцов.
        - К первой схватке я не имею никакого отношения.
        - А жаль. Меня беспокоит изгой. Он где-то рядом. Отчетливо чувствую за спиной его дыхание. Он хищник. Свирепый, разъяренный хищник, убивающий всех на своем пути. Изгой участвовал в операции на Тасконе.
        - Разумеется, иначе и быть не могло. Именно он прикончил воина Света. Видения не лгут.
        - Его нужно вычислить и устранить.
        - Зачем? Изгой оказал нам неоценимую услугу. Мне прекрасно известно кто он.
        - Ты серьезно?
        - Абсолютно. Факты, конечно, косвенные, но их слишком много. В совпадения я не верю.
        - Это опасная игра.
        - Не рискуя, победу не одержишь. База хранителей в Аскании наглядный тому пример. Изгой - отличная наживка. Враг обязательно попытается его уничтожить.
        - И тем самым раскроется.
        - Находясь в тени, мы будем безжалостно, хладнокровно истреблять воинов Света. Они даже не поймут, что угодили в западню.
        - Неплохой план, еще бы осуществить его…
        - Не волнуйся, осуществим.
        - Кстати, графиня отправляет новую экспедицию в дальний космос.
        - В седьмой сектор, к Сарисе?
        - Нет, в пятый. Там обнаружено еще одно «кольцо». По словам Ловца Удачи древнее сооружение в идеальном состоянии.
        - Ловец Удачи? Пират?
        - Да, Октавия Торнвил заключила с ним сделку.
        - Что-то в этом есть подозрительное. Держи меня в курсе.
        - Миссия секретная, связь только в экстренных случаях.
        - Тем более. Судя по всему, речь идет о высокоразвитой, могущественной цивилизации, о чужаках. А если герцог Видог вступил с ними в контакт? Район примерно тот же.
        - До Корзана не меньше ста пятидесяти парсек.
        - Это не расстояние. Даже наши корабли преодолевают его за пару месяцев. Родина пришельцев гораздо дальше. Иначе они давно были бы здесь.
        - Хорошо, я все сделаю, - сказал мужчина в костюме и посмотрел на часы. - Мне пора…
        Собеседник молча кивнул головой. Обычная, ничем не примечательная сцена. Два человека за столиком в уличном ресторанчике. Встретились, пообщались, разошлись. Окружающие не обращали на них внимания. Если бы только люди знали, какую страшную судьбу уготовили им эти двое! Не испытывая ни малейших угрызений совести, они бросали на жертвенный алтарь миллиарды жизней.
        ПРИЛОЖЕНИЕ:
        Государства, образовавшиеся после распада Асконийской империи.
        Герцогство Плайдское:
        Звезда Верона - планета Аскона - столица Алессандрия.
        Звезда Белтрикс - планета Эстера - столица Дессен.
        Звезда Арнар - планета Корина.
        Звезда Астра - планета Грёза.
        Герцогство Грайданское:
        Звезда Остралис - планета Непрон - столица Крезон.
        Звезда Месинда - планета Аласта.
        Звезда Мецена - планета Берилла.
        Герцогство Хоросское:
        Звезда Ризер - планета Кратон - столица Децион.
        Звезда Фегда - планета Алгон.
        Графство Сирианское:
        Звезда Сириус - планета Таскона - планета Алан - планета Маора.
        Графство Талатское:
        Звезда Талат - планета Канот - столица Лесина.
        Звезда Стейна - планета Юстер.
        Графство Яслогское:
        Звезда Делина - планета Гросс - столица Берсон.
        Звезда Оклия - планета Шелона.
        Графство Комонское:
        Звезда Конадис - планета Ольдия - столица Эразон.
        Звезда Спасия - планета Жирор.
        Баронство Церенское:
        Звезда Церена - планета Корзан - столица Велинвил.
        Баронство Гайретское:
        Звезда Гайрета - планета Теста - столица Бристон.
        Баронство Алционское:
        Звезда Алциона - планета Окра - столица Майрен.
        Баронство Прайнское:
        Звезда Прайн - планета Сантор - столица Лоблин.
        Баронство Эльзанское:
        Звезда Эльзана - планета Цекра - столица Корвелон.
        Баронство Розанское:
        Звезда Розана - планета Орта - столица Норквил.
        Баронство Китарское:
        Звезда Китар - планета Эдан - столица Блекпун.
        Звезда Аридан - планета Аква.
        Звезда Абралис - планета Тхакен.
        Негуманоидные расы:
        Везгир
        Звезда Кассана - планета Везгир.
        Брайзон
        Звезда Безен - планета Брайзон.
        Сторр
        Звезда Юстина - планета Сторр.
        Алькона
        Звезда Тесла - планета Алькона.
        Баронство Китарское:
        Звезда Китар - планета Эдан (валкаалцы, джози).
        Звезда Абралис - планета Тхакен (горги).

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к