Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.


Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / AUАБВГ / Андреев Николай / Победитель: " №12 Пятый Уровень Перекрестки Судеб " - читать онлайн

Сохранить .
Пятый уровень. Перекрестки судеб. Николай Андреев
        Победитель #12 Мир раскололся надвое. Идет жестокая кровавая война. В этом безумном хаосе трудно найти друг друга. Но есть перекрестки, на которых люди встречаются вопреки всем обстоятельствам. И они продолжают любить...
        Николай Андреев
        Пятый уровень. Перекрестки судеб
        ГЛАВА1
        Не оправдавшиеся надежды
        В сопровождении двух гвардейцев Брин Саттон неторопливо прогуливался по парку. День близился к концу. Жара спала, и с моря дул приятный легкий бриз. Вечер - идеальное время для осмотра окрестностей. Правители Окры неслучайно построили здесь свой загородный дворец. Место превосходное: благоприятный климат, чистый, свежий воздух, великолепные пляжи. Тишина, покой, девственная красота природы.
        Впрочем, все это сейчас мало интересовало могущественного владыку Хороса. Он целенаправленно шел на север, к узкому песчаному мысу. Там, в небольшом каменном здании поста береговой охраны расположились наемники Энгерона. Четыре дня назад Брин сделал удивительное открытие - оказывается мертвецы могут возвращаться с того света. Внезапное появление Астина Ворха иначе не назовешь.
        Двадцать лет назад флагманский крейсер империи «Тино Аято» вступил в неравный бой с мятежниками. Чтобы не попасть в плен к врагам, принц Кервуд приказал направить корабль на звезду. Эту ужасную сцену видели все граждане страны. Крейсер исчез в адском пламени Убриэля. Династия Храбровых, правившая империей почти пять веков, оборвалась. Погиб последний представитель великого рода.
        Тогда многие торжествовали. Наконец пали оковы тирании. Свобода, равенство, демократия! Герцогства, графства, баронства одно за другим провозглашали независимость. И народ ликовал, праздновал победу. Еще бы! Теперь не нужно содержать ненавистный режим. Теперь все будут богаты и счастливы. Алессандрия перестанет высасывать соки из колоний. Свершилось то, о чем жители отдаленных планет так долго мечтали.
        Глупцы! На самом деле произошла ужасная трагедия, рухнул единственный оплот законности и порядка в их хрупком, жестоком мире. К сожалению, простые обыватели этого не поняли. Люди словно ослепли, они не хотели замечать очевидных вещей. Властолюбия собственных правителей, разрыва налаженных экономических отношений, пропагандисткой истерии в средствах массовой информации.
        Прозрение было горьким. Междоусобные войны, массовое обнищание, рабство. Великая империя погрузилась в хаос и варварство. Есть и еще один немаловажный аспект. В случае внешнего вторжения человечеству будет нечего противопоставлять врагу. Система планетарной защиты мертва, а собрать звездный флот воедино в короткие сроки вряд ли удастся.
        Да и разве смогут плайдцы, грайданцы и хоросцы забыть прежние обиды. Яд взаимной неприязни глубоко проник в сердца и души людей. Особенно это относится к молодежи. В ряде стран времена империи демонизировались, а очевидные факты бессовестным образом искажались. Для достижения цели все средства хороши. Главное сформировать у подданных «правильный» образ мышления.
        Чтобы это исправить понадобится не одно десятилетие. Или… какое-то общее, страшное испытание. Только оно способно сплотить человечество. Но заплатить за допущенные ошибки придется очень дорого. Достаточно вспомнить нападение горгов.
        Чудесное воскрешение Ворха - это маленький лучик надежды в безумном царстве тьмы, злобы и отчаяния. Двадцать лет назад принц Кервуд сумел обмануть своих убийц. Направляя крейсер на звезду, он отвлекал внимание преследователей от крошечного челнока, на котором находились его беременная жена и верный друг и советник. Рискованный, авантюрный план принца увенчался успехом. Ни у кого не возникло сомнений в гибели династии Храбровых.
        И вот родившийся на Земле ребенок вырос. Судьба не была к нему благосклонна. Бесправный раб, смелый наемник, отчаянный гладиатор. Несчастный юноша даже не знает, кем он является на самом деле. Странный, труднообъяснимый парадокс.
        Саттон тяжело вздохнул, остановился. Проклятая немощная старость. Мозг работает отлично, а организм подводит. Постоянно что-то болит. Уже несколько лет Брин живет исключительно на лекарствах. Если бы не врачи, он давно бы отправился в мир иной. Пешие прогулки полезны для сердца. Беда в том, что у владыки Хороса и с ногами серьезные проблемы. Порой каждый шаг превращается в пытку.
        Гвардейцы двинулись к Саттону. Он остановил их жестом руки. Помощь ему не нужна. После короткой передышки Брин продолжил путь. У тропинки, ведущей на мыс, стоит деревянная скамья. До нее метров сто пятьдесят. Сущий пустяк. Саттон обязательно преодолеет это расстояние.
        За ним наверняка наблюдают люди Найджела Одрина. Встреча правителя Хороса с сирианскими журналистами явно заинтриговала окрианцев. Тем более что Брин попросил не трогать репортеров. Арестовать Ворха союзники не рискнут, а вот выследить чужаков попытаются. Главное для службы безопасности установить личности сирианцев. Может тогда удастся понять, что их связывает с Саттоном. На листке бумаги, переданном Брину, не случайно было написано слово «Лостмор». Обычный разведчик не станет использовать в качестве пароля название асконийского дворца императора. В этом слове есть какой-то скрытый смысл, намек.
        Правитель Хороса грустно усмехнулся. Все усилия окрианцев будут напрасны. Астин им не по зубам. Уровень подготовки самрая и агентов службы безопасности несопоставим. Ворх исчезнет, растворится в лесу. Его не найдут даже голодные тапсаны.
        Кое-как Саттон добрел до скамьи. Вид отсюда прекрасный. Бескрайнее лазурное море, узкий изогнутый мыс, отливающий золотом песчаный пляж. Волны с тихим шорохом накатываются на берег. Четко очерченный желтый диск Алционы клонится к горизонту. Тихий, приятный вечер.
        Брин сел, блаженно вытянул ноги. До здания поста береговой охраны чуть больше двухсот метров. Полуобнаженные наемники играют на пляже в мяч. То и дело раздаются громкие выкрики, брань, смех. Поразительная раскованность, отрешенность от реальности.
        А ведь всего несколько дней назад они пробивались сквозь заслоны плайдцев, проливали кровь свою и врагов, теряли друзей. Но никто не печалится, не переживает, не мучается. Солдаты ведут себя так, будто ничего и не было. Война - их обычная работа. Наемники Энгерона привыкли к смерти. Иначе нельзя. Если человек будет постоянно думать об этом, неминуемо сойдет с ума.
        У Саттона хорошее зрение и наследника императорского престола он разглядел сразу. Среднего роста, жилистый, необычайно резкий, подвижный. Девятнадцать лет уже зрелый возраст. Юноша окреп, возмужал. У него тонкая кость, как у матери, но мышечная масса наросла. Впрочем, по-другому быть и не могло. За плечами мальчишки тяжелые испытания: шахты Маоры, тренировочный лагерь Тасконы и гладиаторские схватки на Грезе. Он достаточно силен и вынослив.
        Куда большие опасения вызывает его душевное состояние, морально-нравственные принципы. Ворх прививал ученику чувство долга, ответственности, но три года рабства внесли свои коррективы. Внешние факторы несомненно повлияли на формирование характера юноши. Появился цинизм, черствость, пренебрежительное отношение к человеческой жизни. В то же время Андрей видел немало горя, боли, страданий. Он прекрасно знает, что такое страх, унижение, побои.
        И вот вопрос: если судьбой ему уготовано взойти на трон, каким правителем станет юноша? Умным, решительным, милосердным императором или вспыльчивым, безжалостным, кровавым тираном? Брин невольно вспомнил Эльвиру. Жена Кервуда не была красавицей. Невысокого роста, светлокожая, с изящной миниатюрной фигурой. Врачи, кстати, предупреждали, что роды у нее будут трудными. Эльвира покоряла всех обаянием, теплотой, замечательным чувством юмора. Милая, привлекательная, добрая девушка. Принц не случайно выбрал именно ее.
        Внешне Андрей очень похож на мать. Те же русые волосы, серо-зеленые глаза, мягкие черты лица. Было бы неплохо, если бы он перенял и часть ее внутренних качеств. Но об этом можно лишь мечтать.
        Владыка Хороса внимательно наблюдал за юношей. Какое странное стечение обстоятельств! У Стафа Энгерона тысячи солдат. Однако на Окру попал взвод Одинокого Волка. А кто посоветовал Чену Лаилтону взять в аренду наемников? Он, Брин Саттон. Одна брошенная фраза, одна ни к чему не обязывающая реплика, и пути правителя Хороса и наследника императорского престола пересеклись. Вот так, на первый взгляд незначительные факты, влияют на судьбу мира. Разрозненные звенья цепи слились воедино. Брин должен был встретиться и с Астином Ворхом, и с Андреем.
        Саттону ужасно хотелось подойти к юноше, поговорить с ним, но это огромный риск. Сотрудники окрианской службы безопасности не спускают глаз с владыки Хороса. Брин терпеливо ждал четыре дня. Только сегодня он, наконец, решился отправиться к мысу. Эта вечерняя прогулка вряд ли вызовет подозрение у контрразведчиков. Они при всем желании не смогут связать сирианских журналистов с наемниками.
        Саттон выдержал долгую паузу. Что-что, а обманывать, вводить противника в заблуждение правитель Хороса умеет. Он гулял по аллеям парка спокойно, размеренно, как обычно. Устал, сел на скамью, любуется закатом. Окрианцы ни о чем не догадаются. Да и разве кому-нибудь в здравом уме придет в голову мысль, что мальчишка-наемник - потомок древнего императорского рода? Единственная нить к правде - Астин Ворх. Но самрай не проболтается, даже если его будут резать на куски. Он никогда не предаст ученика.
        Завтра Брин опять увидит Астина. К сожалению, порадовать Ворха нечем. Новости неутешительные. После встречи с самраем Саттон связался по проджеру с начальником разведывательной службы эскадры. Брин соблюдал максимальные меры предосторожности. Имя юноши ни разу не было названо. Саттон приказал собрать подробные сведения о компании Стафа Энгерона, о ее служащих, по возможности найти компрометирующие материалы. То же самое относилось к устроителям поединков на Грезе.
        Многие считали, что двадцать лет Хорос жил обособленно. В военные союзы не вступал, в приграничных конфликтах не участвовал, соседние планеты не захватывал. Это действительно так. Брин избегал стычек и в дела других государств не вмешивался. Однако руку на пульсе империи, пусть и рассыпавшейся, он держал постоянно. Во враждующих между собой герцогствах, графствах, баронствах была создана разветвленная агентурная сеть. Саттон сумел наладить связь даже с хранителями и самраями. А эти тайные организации очень неохотно сотрудничали с правителями.
        Брин надеялся получить от разведчиков всю необходимую информацию, но он ошибся. Возникли непреодолимые трудности. Раскрыть некоторые секреты за столь короткий срок не удалось.
        Желтый диск Алционы наполовину погрузился в море. Зеленоватая гладь воды заискрила, заиграла. К берегу побежала узкая дорожка света. Начало темнеть. На небе вспыхнули первые звезды. Саттон встал и неторопливо двинулся в обратный путь.

* * *
        Чен Лаилтон стоял у окна и задумчиво смотрел на аллею, ведущую к контрольно-пропускному пункту. По ней в сопровождении четырех гвардейцев неспеша шел владыка Хороса. Чен прекрасно знал, куда он направляется. Похоже, одной встречей с сирианскими журналистами Брин решил не ограничиваться. Лаилтон повернулся к начальнику службы безопасности. Во взгляде правителя немой укор.
        Найджел Одрин опустил глаза. Оправдываться бессмысленно. Чужаки словно сквозь землю провалились. Выскочили из поля зрения камер и исчезли. Ни у шоссе, ни в близлежащих деревнях их никто не видел. Летавшие над лесом флайеры сирианцев тоже их не обнаружили. Мистика, да и только. И вот примерно час назад датчики слежения зафиксировали подозрительное движение. Два человека приближались к резиденции барона. Кто это, догадаться было нетрудно.
        Герцог Саттон просил не трогать журналистов. Портить отношения с могущественным союзником окрианцам сейчас нельзя. Тем более по столь пустяковому поводу. Даже если чужаки являются секретными агентами Хороса, в этом нет ничего страшного. Арест сирианцев не планировался. Контрразведчики лишь хотели выяснить их подлинные имена и цель визита.
        Почему Брин Саттон без колебаний согласился на личный контакт со странными журналистами? Слово «Лостмор» произвело на него магическое воздействие. Нет, это не обычный пароль. За пеленой неизвестности скрыта какая-то тайна. Неслучайно, несмотря на полуденную жару и свое слабое здоровье, герцог опять идет к контрольно-пропускному пункту. Предстоящие переговоры очень важны для Саттона. Видимо, чужаки поставили Брину определенные условия, и он их выполнил.
        - Личности сирианцев вы установили, - бесстрастно констатировал Лаилтон.
        - Да, ваше высочество, - отчеканил Одрин. - Ярис Миллан и Брук Гленвил. Сотрудники аланского военного журнала. Прилетели на Окру непосредственно перед вторжением плайдцев. Принимали активное участие в защите Майрена. Судя по всему, у обоих большой боевой опыт. У Миллана отсутствует правая кисть. Отзывы солдат и офицеров, сражавшихся вместе с ними самые положительные.
        - Профессионалы, - негромко заметил барон.
        - Несомненно, - подтвердил майор.
        - Имена и фамилия наверняка вымышленные, - произнес Чен. - Их легенда безупречна. Работа репортеров предполагает частые поездки и сбор информации. Не придерешься. На Окре ничего интересного они выяснить не могли. А вот что-то раскопать на Алане… У графини Сирианской много секретов.
        - Не буду спорить ваше высочество, - сказал Одрин, - но есть один момент, который меня настораживает. Я несколько раз просматривал запись встречи Брина Саттона с журналистами. Мы акцентировали внимание на человеке, передававшем записку. Думали, что он главный. Однако это не так. Герцог беседовал с его спутником. Причем, наедине, без свидетелей.
        - Значит, нас ловко обманули, - догадался Лаилтон. - Первый сирианец был обычным исполнителем. Никакой ценности он не представляет. Грамотная, умелая игра…
        - Похоже на то, - тяжело вздохнул майор.
        - И лицо второго разведчика в объективы камер, конечно, не попало, - с сарказмом проговорил барон.
        - Он стоял в тени дерева, спиной к контрольно-пропускному пункту, - ответил Найджел. - Оборачивался крайне редко. Даже при самом высоком разрешении разглядеть его невозможно.
        - А запись с камер наблюдения майренского космопорта? - уточнил Чен. - Это шанс…
        - К сожалению, здание космопорта полностью разрушено плайдцами, - сказал Одрин. - База данных уничтожена, а архив сгорел. Я отправил туда лучших людей. Поиски не увенчались успехом. Есть лишь словесные описания Брука Гленвила. Специалисты составят портрет, но толку мало. Идентифицировать этого человека не удастся.
        - Вывод очевиден, - заметил Лаилтон. - Допущенная ошибка должна быть исправлена. Надеюсь, теперь чужаков вы не упустите. Я хочу знать, с кем встречается Брин Саттон.
        - Мы подготовились, ваше высочество, - произнес майор. - Установили в лесу дополнительные датчики движения, вмонтировали в деревья голографические камеры. Снимем сирианца с разных точек. Хотя, если честно, я не ожидал, что журналисты вернутся. Поведение герцога ничуть не изменилось. Какие-то распоряжения он мог отдать по проджеру, но ни один корабль не покидал эскадру хоросцев.
        - Брин опытный, мудрый правитель, - усмехнулся барон. - У него отменная выдержка. Да и звездный флот тут не причем. Это политика…
        Чен посмотрел в окно. Брин Саттон уже скрылся из виду. Небрежным жестом руки Лаилтон отпустил офицера. Одрин будет лично руководить операцией. Агенты службы безопасности уже дежурят на всех дорогах. Чужакам не вырваться из западни.

* * *
        Ворх и Миллан за два часа преодолели пятнадцать километров. Возле шоссе они остановились. Надо передохнуть, оценить обстановку. Пот градом катился по лицу, мокрая одежда прилипла к телу. Даже в тени деревьев жара невыносимая. Вокруг тишина. Тягостная, подозрительная, обманчивая тишина. Самрай не сомневался, что окрианцы их обнаружили. Датчики движения разбросаны повсюду. Их не заметит только полный дилетант.
        Все эти пять дней контрразведка барона упорно искала чужаков. Флайеры то и дело проносились над верхушками деревьев. Впрочем, сканирование местности нечего окрианцам не дало. Астин прекрасно знал, как нужно действовать в подобной ситуации. Простившись с Брином Саттоном, он направился вглубь леса. Недалеко от резиденции правителя Алционы Ворх и Миллан наткнулись на каменную гряду. Это было идеальное убежище.
        Астин и Ярис расположились в небольшой нише под массивным краеугольным выступом. О пище и воде самрай позаботился заранее. Запас, конечно, невелик, но вполне достаточен, чтобы протянуть пять суток. Из укрытия Ворх и Миллан старались не выходить. Инфракрасная аппаратура флайеров сразу засечет их. Они беседовали на отвлеченные темы, часто спорили и много спали. После бессонных ночей во время обороны Майрена и долгого трудного путешествия к резиденции барона оба нуждались в отдыхе.
        Прочесывать лес окрианцы не рискнули. Побоялись навлечь на себя гнев герцога Хоросского. Он ведь наверняка попросил Чена Лаилтона не трогать сирианских журналистов. Вот и сейчас на дороге ни души. Арестовать чужаков несложно, но контрразведчики лишь наблюдают за ними.
        Опустив на глаза капюшон куртки, Астин решительно зашагал к контрольно-пропускному пункту. Ярис неотступно следовал за самраем. Вскоре Ворх замер. Впереди показались гвардейцы Брина Саттона. Герцог, как всегда, пунктуален.
        Астина сейчас снимают десятки голографических камер, а потому голову поднимать нельзя. Если барон Алционский узнает правду, возникнут серьезные проблемы. Сенсационная новость мгновенно разлетится по империи. Самрай из охотника превратится в дичь. Берд Видог скупиться не станет и за жизнь Ворха назначит огромную награду. Но главное, под удар попадет наследник престола. Все поймут, что в схватке у Убриэля погиб только Кервуд Храбров, а его жена и сын уцелели.
        Брин подошел к Астину вплотную.
        - Здравствуйте, ваше высочество, - негромко произнес самрай.
        - Неудачное мы выбрали время для встречи, - сказал герцог, вытирая пот со лба белоснежным платком.
        - Так получилось, - пожал плечами Ворх. - Я вообще не был уверен в успехе. Действовал наудачу.
        - К сожалению, она не всегда нам благоволит, - вздохнул Саттон.
        Астину не понравились горькие интонации в голосе Брина. Правитель Хороса явно чем-то расстроен. Самрай терпеливо ждал продолжения. Саттон махнул охране рукой, и солдаты тут же отступили на несколько шагов назад. Ворх повернулся к Миллану. Ярис предусмотрительно стоял метрах в пятнадцати от герцога и своего спутника. Мешать их разговору он не собирался.
        - Взять в аренду взвод Одинокого Волка мне не удалось, - после паузы сказал Брин.
        - То есть, как не удалось? - удивленно произнес Астин. - У вас что, не хватает средств? Наемники четвертого уровня так дороги?
        - Ты постарел, - заметил Саттон. - Выдержка изменяет. Раньше вывести из равновесия наставника принца Кервуда было невозможно. О его хладнокровии, невозмутимости ходили легенды.
        - Двадцать лет немалый срок, - пробурчал Ворх. - Я нарушил клятву самрая, обесчестил собственное имя. И все это ради одной цели - восстановить справедливость и возвести на императорский трон законного наследника. Я обещал принцу позаботиться о его жене и сыне. И что в итоге? Эльвира умерла, а юноша попал в рабство. Он наемник, которого в любой момент могут убить. Мы должны, обязаны освободить Андрея. Упускать такой шанс нельзя.
        - Увы, я бессилен, - проговорил герцог. - Дело не в деньгах. Мой человек был на базе и долго торговался. Он называл астрономические суммы. Бесполезно. Энгерон утверждает, что данное подразделение уже забронировано.
        - Кем? - молниеносно отреагировал Астин.
        - Неизвестно, - сказал Брин. - Хозяин компании не разглашает имена клиентов. Разорвать контракт Стаф отказался наотрез. Репутация фирмы для него важнее сиюминутной выгоды.
        - Проклятье! - выругался Ворх. - Судьба будто издевается надо мной. Кому еще потребовались…
        Самрай осекся на полуслове. В голове мелькнула страшная мысль. С чего вдруг кто-то проявляет повышенный интерес к взводу Одинокого Волка? Случайность? Вряд ли. Цепь странных совпадений - это всегда закономерность.
        - А что если тайна юноши раскрыта? - тихо произнес Астин. - У кого-то возникли подозрения и…
        - Не думаю, - спокойно возразил Саттон. - Династия Храбровых уничтожена Видогом. Эта истина не подвергается сомнению. Скорее всего, молодой человек стал заложником своей славы. Иметь в охране знаменитого гладиатора довольно престижно. Октавия Торнвил лично доставила его с Грезы на Таскону. Факт весьма примечательный. Бесправный раб летел на флагманском крейсере графини. Когда такое было? Это явный знак внимания.
        - Сам того не желая, Лаилтон опередил Торнвил, - рассуждая вслух, сказал Ворх. - Стечение обстоятельств. Теперь правительница Сириуса решила подстраховаться, она забронировала солдат. Разумно.
        - Ты торопишься с выводами, - проговорил герцог. - Мое предположение может оказаться ошибочным. Наемники отлично зарекомендовали себя на Окре. Семья барона жива только благодаря им. Особенно, если учесть масштабы предательства в службе контрразведки. Средства массовой информации превратили бойцов Энгерона в героев. Кстати, для его компании это великолепная реклама. Мерзавец тут же присвоил всем солдатам подразделения пятый уровень.
        - И тем самым поднял цену на них, - вставил самрай.
        - Правильно, - подтвердил Брин. - Энгерон прекрасно чувствует коньюктуру рынка. В империи идет кровавая междоусобная война. Люди напуганы. Богатые промышленники, землевладельцы хотят обезопасить себя и своих близких. Спрос на наемников резко вырос. Они, оказывается, могут не только убивать, но и защищать. В современных условиях - это очень ценное качество. Главы крупных корпораций денег на охрану не жалеют.
        - Ваша жестокость не знает границ, - грустно усмехнулся Астин. - Сначала даете надежду, а потом ее отбираете. Вариант с графиней Сирианской меня вполне устраивал. Бросить вызов Октавии Торнвил сейчас никто не рискнет. Она сильна как никогда. А значит, Андрею ничего бы не угрожало. Да и найти его на Алане было бы гораздо проще. Талат, Грайд, Комон - это дополнительные сложности.
        - Не волнуйся, - произнес Саттон. - Мои агенты внимательно наблюдают за базой Энгерона и отследят клиента. Вывезти с планеты незаметно взвод солдат не так-то легко. Выясним точку назначения, а затем надавим на заказчика.
        - Время, - вздохнул Ворх. - Оно слишком дорого. Может, попробуем договориться с бароном Лаилтоном? У нас в запасе почти четыре месяца…
        - Нет! - категорично ответил герцог. - Посвящать Чена в эту тайну нельзя, а помогать вслепую он не будет. Ты правильно сказал, двадцать лет - большой срок. Люди изменились. Сейчас никто никому не доверяет. Да и расчеты твои неточны. От Алционы до Сириуса лететь сорок дней. Сколько остается? Два с половиной месяца? У меня на кораблях нет научных лабораторий.
        - Но они есть на Окре, - заметил самрай.
        - Не факт, - покачал головой Брин. - После вторжения плайдцев на планете мало что уцелело. Города лежат в руинах, инфраструктура страны разрушена, многие ученые погибли. Окрианцы не справятся со столь сложной задачей. Создавая компанию, Энгерон все тщательно продумал. Обруч с взрывчаткой, ядовитый препарат в крови, а главное - микрочип, контролирующий состояние здоровья наемника.
        - Знаю, - пробурчал Астин. - Я детально изучал деятельность фирмы. Раскрыть секрет Стафа Энгерона до сих пор никому не удалось. Хотя пытались. Даже врача похитили и убили.
        - Это служба безопасности графства, - сказал Саттон. - Ее сотрудники часто прибегают к радикальным мерам, когда не могут добиться желаемого результата. Октавия Торнвил хотела завладеть компанией, но не получилось. Тем не менее, эксперименты продолжаются.
        - И каковы успехи сирианцев? - поинтересовался Ворх.
        - Научились снимать ошейник, определили состав ядовитого вещества, нашли антидот, - бесстрастно ответил герцог. - Но толку от этого мало. Проблема в микрочипе. Нужна частота и пароль. Иначе его не извлечешь. А он при постороннем вмешательстве в организм солдата мгновенно активизирует препарат. Затем самоликвидация. Не стоит забывать и о наблюдателях фирмы. Офицеры постоянно следят за наемниками.
        - Выходит, тупик? - спросил самрай.
        - Ну почему же, - произнес Брин. - Попробуем что-нибудь сделать. Без эмоций, без спешки… Соответствующие указания я уже отдал. Мои представители взяли в аренду взвод солдат первого уровня. Микрочипы у всех наемников одинаковые. Подразделение уже летит к Хоросу. Выкрадем у сирианцев кое-какие документы. Надеюсь, удача нам улыбнется. Но в любом случае придется ждать. Полгода минимум. И это при самом благоприятном раскладе.
        - Ничего не понимаю, - выдохнул Астин. - Как маленький, ничтожный человек может диктовать условия могущественным правителям государств? У вас огромная власть, гигантские средства, научные лаборатории, разветвленная разведывательная сеть. Неужели у Энгерона нет слабых мест?
        - Разумеется, есть, - вымолвил Саттон. - Негодяй достаточно уязвим. Но ты не учитываешь одно важное обстоятельство. Владелец компании не диктует условия, он устанавливает правила. Правила бизнеса. Его товар нужен всем. Я подчеркиваю - всем. Допустим, Торнвил устранила Энгерона. Что дальше? Поставит во главе фирмы своего человека. Но ни грайданцы, ни комонцы не будут заключать с ним сделки. Риск чересчур велик. Энгерон редкий мерзавец, но у него безупречная репутация. Он не поддерживает ни одну воюющую сторону.
        - И потому солдаты компании участвовали в мятеже и едва не убили графиню, - язвительно проговорил Ворх.
        - Это лишнее подтверждение моих слов, - сказал герцог. - Энгерон за свою ошибку едва не поплатился жизнью, но рейтинг его компании взлетел до невиданных величин. Наемникам наплевать на этику, мораль, принципы, они просто выполняют приказ. А что еще нужно богатому клиенту? В настоящий момент у Стафа Энгерона нет достойных конкурентов. Его смерть неминуемо приведет к разорению фирмы. Парадокс, но этот алчный, бездушный подлец устраивает всех.
        - Даже вас? - в голосе самрая зазвучал металл.
        - Не пытайся меня задеть, - жестко отреагировал Брин. - Я ненавижу рабство, и в Хоросе оно запрещено. В данной ситуации мои возможности ограничены. Убрать Энгерона не проблема. Вопрос в том, что это дает?
        - А шантаж? - произнес Астин. - Захватим семью негодяя, предъявим ультиматум. Либо мы убиваем его близких, либо…
        - Бесполезно, - оборвал асконца Саттон. - Речь идет не об обычном наемнике, а о знаменитом гладиаторе. У Стафа Энгерона договор с организаторами поединков. Он никогда его не нарушит. Упрямец еще тот. Кроме того, неизвестно, что для владельца компании важнее - семья или бизнес?
        Ворх тихо выругался. Замкнутый круг. Самрай нашел деньги, влиятельного покровителя, а результат все равно нулевой. На пути к освобождению Андрея непреодолимое препятствие. Их обоих словно преследует злой рок. В бессильной ярости Астин крепко сжал кулаки. Надо успокоиться, мыслить здраво, рассудительно.
        - Моя разведка плотно займется компанией Энгерона, - сказал герцог. - Процесс внедрения агентов на базу уже начался. Нужно отыскать секретную лабораторию. Где-то ведь микрочипы перепрограммируют.
        - Вариант с выкупом вы даже не рассматриваете? - уточнил самрай.
        - Он не осуществим, - проговорил Брин. - Одинокий Волк - это имя. Чтобы его приобрести, придется заплатить и владельцу фирмы, и эстерианцам на Грезе. Во-первых, у меня большие сомнения, что Энгерон, Соунвил и Клевил примут наше предложение. А во-вторых, как и в случае с Ченом Лаилтоном, неизбежна утечка информации. Служба безопасности Плайда обязательно заинтересуется столь крупной сделкой. Нить потянется к Хоросу. Возникнут подозрения.
        - Пожалуй, вы правы, - согласился Астин. - Не стоит привлекать внимание к юноше. Пусть все течет своим чередом. В ближайшие четыре месяца ему ничего не угрожает и это уже хорошо.
        Саттон снова достал платок и вытер лоб. Лицо герцога неестественно покраснело. Долгое пребывание на жаре ему противопоказано. На груди словно тяжелый камень лежит. Воздуха катастрофически не хватает. Ноги тоже поводят. Они ужасно ноют и не слушаются. Не хватает еще упасть посреди дороги. Проклятая немощная старость.
        - Очень прискорбно, но наемников придется отправить обратно на Таскону, - грустно констатировал Брин. - Пока обстоятельства не в нашу пользу. Но мы серьезно компанией Стафа Энгерона и не занимались. Теперь все иначе. Подключены лучшие силы.
        - А никто не проболтается? - спросил Ворх.
        - Не волнуйся, - вымученно улыбнулся Саттон. - Я был предельно осторожен. Имя Одинокого Волка не называлось ни разу. Скажи лучше, что сам собираешься делать дальше?
        - Ничего особенного, - ответил самрай. - Вернусь в сирианское графство, поселюсь неподалеку от базы. В окружении Энгерона у меня есть надежный человек…
        - Грег Лейрон, - бесстрастно сказал герцог.
        - Как вы узнали? - удивленно проговорил Астин.
        - Это было несложно, - вымолвил Брин. - Я хоть и стар, но важные детали подмечаю сразу. У твоего спутника нет правой кисти. Протез плохой, дешевый, трудности с деньгами очевидны. Разумеется, мои агенты раскопали историю о выкупе наемника две тысячи семьдесят семь. Случай уникальный. Тем более что это сделал сотрудник фирмы. Вывод: ты вышел на майора через своего приятеля. И, похоже, офицер передает тебе ценные сведения. Он приглядывает за юношей?
        - Да, - подтвердил Ворх.
        - Почему? - произнес Саттон. - Что заставило Лейрона нарушить основополагающее правило компании? У тебя есть на него компрометирующий материал?
        - Нет, - сказал самрай. - Грег, так же как и я, одинок. Ему понравился отчаянный, смелый гладиатор. Именно он заставил организаторов поединков пойти на уступки.
        - Понятно, - кивнул головой герцог. - Еще один не просчитываемый внешний фактор. Майор испытывает симпатию к юноше. Замечательно. Мы узнаем имя клиента, не прилагая ни малейших усилий.
        - Лейрон ни с кем кроме меня не вступит в контакт, - проговорил Астин. - Я убедил его, что являюсь опекуном Андрея.
        - И он поверил? - спросил Брин.
        - Сомнения у него остались, но название корабля, на который погрузили солдат, майор сообщил, - произнес Ворх.
        - Как ты выберешься с Окры? - уточнил Саттон.
        - Еще не решил, - сказал самрай. - Что-нибудь придумаю.
        - Боюсь, твой план провалится, - герцог тяжело вздохнул. - Барон заинтригован. Служба безопасности не выпустит вас из вида. Постоянно ходить с опущенным на лицо капюшоном ты не сможешь. Рано или поздно Чен Лаилтон получит голографические снимки. Он нередко бывал в Алессандрии и наставника принца Кервуда обязательно узнает. Парадокс, но именно ты сейчас представляешь главную угрозу для наследника престола.
        Спорить не имело смысла. Доводы Брина Саттона звучали убедительно. Даже при том, что в разрушенных городах Окры царит полный хаос, Ворху и Миллану вряд ли удастся затеряться, слиться с толпой. В стране действует режим военного положения: комендантский час, патрули на улицах, частые проверки документов. Найти двух сирианских журналистов будет нетрудно. При посадке на корабль удостоверения личности обязательно потребуют.
        - У вас есть конкретное предложение? - проговорил самрай.
        - Да, - произнес герцог. - Простое и очевидное. Мой личный катер уже на орбите планеты. Через десять минут он будет здесь. Вас доставят на флагманский крейсер хоросской эскадры. Другого способа сохранить тайну нет. Беспрепятственно покинуть Окру вам не дадут. У барона накопилось слишком много вопросов.
        Астин с ответом не торопился. Нечто подобное он и ожидал услышать. Брин Саттон опытный, умный политик, тщательно просчитывающий все возможные варианты развития событий. Герцог не упускает ни одной мелочи. Но где гарантия, что это не коварный, хитроумный план? Что если Брин таким способом хочет избавиться от ненужных свидетелей?
        Нет, данную клятву он не нарушит. Причинять вред Андрею не станет. Да и зачем? Главное, скрыть от всех, что юноша законный наследник императорского престола. Молодой человек умрет, как Одинокий Волк, наемник и гладиатор. Хорос - могущественное государство, перед Лексом, внуком герцога, открываются великолепные перспективы. Подчиняться, присягать на верность мальчишке-рабу он вряд ли захочет. Идеальный вариант - ликвидировать Ворха и забыть о последнем представителе рода Храбровых.
        Саттон всегда отличался проницательностью, догадаться, с чем связано молчание самрая, было несложно. Брин посмотрел на часы и устало заметил:
        - Наша беседа чересчур затянулась. Мне бы не мешало отдохнуть. Здоровье подводит. Принимай решение быстрее. Устранять тебя я не намерен, хотя в этом есть определенный смысл. Только так можно обезопасить юношу. Ты единственная нить, ведущая к нему.
        - Вы откровенны, - сказал Астин.
        - Я никогда не лгу людям, которые со мной честны, - парировал герцог. - Сейчас у нас общая цель - восстановление империи. Надо любой ценой объединить человечество. У меня горькое предчувствие. Грядут трудные времена, мы на пороге страшных испытаний. Если не соберем мощный флот, не оживим систему планетарной защиты - не уцелеем. Ни с тобой, ни с твоим спутником на борту «Братона» ничего не случится. Я обещаю. Через несколько дней вас отправят на Таскону. Переоденетесь, получите деньги, новые документы.
        - Хорошо, я согласен, - проговорил Ворх. - У меня будет одна просьба. Вы упомянули протез Миллана. Нельзя ли его поменять на другую модель, более современную?
        - Никаких проблем, - произнес герцог. - Сегодня же отдам соответствующие распоряжения. Наука в области биотехнологий продвинулась достаточно далеко. На крейсере есть все необходимое оборудование. После операции наемник не отличит протез от настоящей руки. И что самое главное, он будет нормально функционировать.
        - Благодарю, - сказал самрай.
        Брин достал из кармана проджер, ввел код и тихо проговорил:
        - Садитесь.
        Вскоре в небе появился серебристый стремительно приближающийся объект. Гравитационный катер опустился на дорогу примерно в ста метрах от Саттона и Ворха. В профессионализме пилоту не откажешь. Да и разве могло быть иначе. Ему доверял свою жизнь правитель страны.
        - Прощаться глупо, - заметил герцог. - Встретимся через пару дней. Нам есть что обсудить. Побеседуем в более спокойной обстановке.
        Самрай почтительно склонил голову и зашагал к летательному аппарату. Ярис застыл в нерешительности. Возле трапа Астин призывно махнул ему рукой. Через минуту катер оторвался от земли, быстро набрал высоту и исчез из вида. Брин иронично усмехнулся. Он невольно представил лица Чена Лаилтона и Найджела Одрина. Оба наверняка разочарованы. Для них это неожиданный сюрприз. Герцог неспеша поплелся к контрольно-пропускному пункту. Сейчас он мог думать только о мягком диване. Лечь на него, блаженно вытянуть ноги - вот предел мечтаний.

* * *
        Барон сидел в кресле и лениво потягивал вино. Настроение отвратительное. Неприятно чувствовать себя обманутым. А ведь, казалось, они все предусмотрели. Чужакам некуда было деться. Увы, Чен в очередной раз недооценил Брина Саттона. Старый хитрец, как мальчишку, обвел его вокруг пальца. Взял и вывез сирианских журналистов с Окры на личном катере. Герцог прекрасно знал, что служба безопасности Алционы так просто их не выпустит. Вот и принял необходимые меры предосторожности.
        Барон взглянул на Найджела Одрина. Офицер вытянулся в струну и громко отчеканил:
        - Ваше высочество, мы не могли ничего сделать. Попытка перехватить катер привела бы к непредсказуемым последствиям. Хоросцы восприняли бы эти действия, как недружественный акт. Я приказал пилотам флайеров держаться от летательного аппарата герцога на значительном расстоянии.
        - Вы правильно поступили, майор, - произнес Лаилтон. - Конфликт с союзниками нам сейчас не нужен. Рассмотреть второго сирианца удалось?
        - Нет, - Одрин отрицательно покачал головой. - Он пришел на встречу в опущенном на лицо капюшоне. И Брин Саттон, и его агент прекрасно знали, что мы за ними наблюдаем. Камеры снимали с разных точек. Специалисты пробовали увеличить разрешение. Бесполезно! Виден только небритый подбородок. Брук Гленвил, если это его настоящее имя, в чем я сомневаюсь, не допустил ни одной ошибки. Профессиональная работа.
        Чен залпом осушил бокал, тихо выругался. Доверять в современном мире никому нельзя. Хоросцы спасли народ Окры от порабощения, но какова цена этой помощи? Вряд ли герцог Саттон из альтруистских побуждений ввязался в войну с Плайдом. Что скрывает Брин от союзника? Какую роль в его планах играет баронство Алционское? Вопросов гораздо больше, чем ответов.
        - Подведем итог, - сказал Лаилтон. - Все наши усилия были напрасны. Мы не сумели выяснить личность сирианца. А он определенно важная фигура. Герцог Хоросский не случайно так заботится о нем. Даже личный катер вызвал…
        - Не пойму, почему Брин Саттон сразу не вывез агента с планеты? - вставил офицер. - Тут какая-то неувязка. Журналисты пять дней прятались в лесу. Мы могли их обнаружить и задержать. Если Брук Гленвил столь важен для герцога, к чему такой риск?
        - Справедливое замечание, - проговорил Чен. - Что-то мы явно упустили. Гадать сейчас бессмысленно. Вариантов много. Думаю, Брин проверял полученную от разведчиков информацию.
        - Или собирал сведения о них самих, - добавил майор.
        - Тоже не исключено, - после паузы произнес барон. - Визит сирианцев застал его врасплох. Прочитав пароль, он был немало удивлен. Лостмор, императорский дворец в горах Асконы. Невольно веет прошлым. Порой старые тайны всплывают на поверхность. Двадцать лет - не срок. Подобные слова так просто на листке бумаги не пишут. Сколько лет Бруку Гленвилу?
        - Около шестидесяти, - сказал Одрин, заглянув в папку с документами. - Но журналист в отличной физической форме. В боях за Майрен проявил смелость, отвагу…
        - Не надо, - махнул рукой Лаилтон. - Стандартные, общие фразы. Нужны детали.
        - Есть особая примета, - проговорил офицер. - Возле левого уха длинный шрам.
        - Шрам, - повторил Чен. - У кого в окружении Ольгера Храброва был шрам? На память приходит лишь Астин Ворх, наставник наследника престола. Но он погиб с принцем Кервудом. Флагманский крейсер империи сгорел в адском пламени звезды. Астина Ворха можно вычеркнуть из числа подозреваемых. Мертвые не воскресают. Придется поднимать архивы. Жаль, что у нас нет четкого снимка.
        - Ваше высочество, боюсь, это ничего не даст, - возразил майор. - В архиве данные только на высокопоставленных особ государства. Сотрудники службы безопасности, секретные агенты, гвардейцы вне поля зрения. Брук Гленвил скорее всего один из них. Иначе герцогу Саттону не потребовалось бы выяснять его личность.
        - Пожалуй, - согласился барон.
        Лаилтон взял со стола бутылку с вином, наполнил бокал. Сделав глоток, он произнес:
        - Мне почему-то кажется, что журналисты вернутся в Сирианское графство. Правитель Хороса переправит их на Алан по своим каналам. Глупо терять ценный источник информации. Нужно задействовать нашу разведывательную сеть во Фланкии.
        - Это нелегко, - Одрин тяжело вздохнул. - В секретной службе оказалось немало предателей. Здание управления полностью разрушено, документы сгорели, генерал Адриан погиб. Сейчас арестованные офицеры допрашиваются. Кто из них был завербован плайдцами, а кто нет, неизвестно. Некоторые просто встали на сторону Сенату и Дорка Бенхэма.
        - Они в любом случае изменили присяге и стране! - гневно воскликнул Чен. - Мерзавцы помогали врагу, пытались убить меня, мою семью!
        - Вы абсолютно правы, ваше высочество, - сказал майор. - Но без них мы не восстановим утраченные связи. Понадобятся долгие годы, чтобы внедрить новых агентов. По закону негодяи должны быть казнены. Однако я бы не спешил с приведением приговора в исполнение. Справедливая кара, постигшая предателей, не принесет пользы Окре. Военная контрразведка на Асконе, Алане, Непроне, Кратоне не работала. У нее были совершенно другие задачи.
        - Хорошо, - пробурчал барон. - Возможно кого-то я и помилую. Составьте подробный список. Чтобы искупить свою вину, изменникам придется очень постараться. Необходимо продемонстрировать собственную значимость. Сирианские журналисты - это их шанс. Я хочу знать, с кем встречался герцог Саттон.
        - Они приложат все силы, - отчеканил Одрин. - У них нет иного выбора.
        Небрежным жестом руки Лаилтон отпустил офицера. Как только майор покинул кабинет, Чен встал с кресла и подошел к окну. День близился к концу. Верхушки деревьев окрасились в золотистый цвет. Скоро начнет темнеть. Настроение у барона отвратительное. И дело даже не в том, что Брин вывез чужаков с планеты. Этого следовало ожидать. Проблема гораздо глубже. Мир пронизан ложью и фальшью.
        Взять, к примеру, Найджела Одрина. Он честный, порядочный офицер. Во время вторжения плайдцев отчаянно боролся с захватчиками. Его доводы звучали весьма убедительно. Чтобы разведывательная служба нормально функционировала, нужна разветвленная агентурная сеть. Спорить с очевидными фактами глупо и бессмысленно.
        К сожалению, кое о чем Найджел умолчал. Он ни словом не обмолвился, что его младший брат Матис тоже арестован. И дело серьезное. Капитан Матис Одрин непосредственно участвовал в убийстве генерала Адриана. Военный трибунал неминуемо приговорит офицера к расстрелу. Он совершил тяжкое преступление. Вот и получается, что заботясь об интересах страны, майор заодно спасает родного брата.
        Как же странно порой складываются судьбы людей. Конфликт барона и Сената разделил окрианцев на два враждебных, непримиримых лагеря. В мирное время это была обычная политическая борьба. Война расставила все акценты. Дорк Бенхэм призвал народ покориться могущественному правителю Плайда. Тем самым жители баронства могли бы избежать ужасной участи корзанцев и тестианцев.
        Лаилтон тут же объявил главу Сената изменником. Случилось то, чего Чен так боялся - общество раскололось. Бенхэма поддержала довольно большая группа людей. Счет идет на десятки, сотни тысяч. Офицеры службы безопасности, командиры воинских частей, чиновники различного уровня. Далеко не все из них сотрудничали с агрессорами. Наказать предателей надо, но устраивать жестокую, кровавую бойню вряд ли целесообразно. Смерть этих людей ничего не даст Окре.
        Да и есть ли у барона моральное право судить своих подданных? Когда Чен Лаилтон отвергал ультиматум Берда Видога, о чем он думал? О народе или о собственной власти? Правитель Алционы ведь прекрасно понимал, что плайдцы не отступят. Цена свободы оказалась очень высока. Огромные жертвы, разрушенные города, изрядно поредевший звездный флот.
        Окрианцы сражались за независимость страны. Но независимость баронства иллюзорна. И хотя хоросцы не вмешиваются во внутренние дела союзника, они полностью контролируют систему Алционы. Разве может Чен Лаилтон что-нибудь возразить Брину Саттону? Если владыка Хороса пожелает, его армия оккупирует планету за несколько часов. Фактически баронство уже поглощено могущественным соседом.
        Чен грустно усмехнулся. Рано или поздно это должно было произойти. Таковы законы истории. Гиганты всегда пожирают карликов. Лаилтон сделал неплохой выбор. Правитель Хороса соблюдает хоть какие-то моральные нормы. Видог бы просто диктовал условия.
        Кроме того, вариант с замужеством Милены выглядит весьма заманчиво. Лекс молод, красив, амбициозен. Скоро он взойдет на трон Хороса. Лаилтоны породнятся с кланом Саттонов. Герцог станет защитником и покровителем Окры. Пожалуй, тянуть с ответом не стоит. Надо срочно отправлять девушку в Децион, столицу Кратона. Это очень, очень удачная партия. Главное, чтобы Милена ничего не испортила. Характер у нее еще тот.

* * *
        Совершив крутой вираж, гравитационный катер влетел в шлюзовой отсек корабля и плавно опустился на посадочную площадку. Двигатели смолкли, наступила тягостная тишина. Ярис взволнованно посмотрел на Астина. Бывший наемник пребывал в полной растерянности. Все происходящее вокруг казалось ему каким-то чудесным, нереальным сном. Правитель Хороса дважды встречается с грязными, оборванными журналистами, долго беседует с одним из них, а затем еще и вызывает личный катер. Мистика, да и только.
        В том, что эта машина с флагманского крейсера герцогства, Миллан не сомневался ни секунды. У обычных летательных аппаратов совсем другая внутренняя отделка. У Яриса накопилось немало вопросов, но его спутник упорно молчал. Он ни разу даже голову в сторону канотца не повернул. Сидит в дальнем кресле, тело подано чуть вперед, капюшон опушен на лицо. Что-либо обсуждать Брук Гленвил сейчас явно не намерен. Проявлять инициативу Миллан не стал. В подобной ситуации главное сохранять терпение.
        Люк бесшумно открылся. Самрай поднялся и решительно зашагал к трапу. Ярис двинулся за ним. К Ворху и Миллану тут же подошли три гвардейца. Удивительно, но в шлюзовом отсеке больше нет ни души. Ни пилотов, ни техников, ни офицеров службы безопасности. Канотец недоуменно озирался по сторонам. Неужели чужаков пропустят на флагманский крейсер эскадры без проверки? Невероятно! Грубейшее нарушение основополагающих правил.
        - Следуйте за мной, - холодно, бесстрастно произнес высокий смуглый лейтенант.
        Хоросец направился к центральному выходу. В контрольной рубке и в коридоре тоже никого не было. Корабль будто вымер. Соблюдался режим максимальной секретности. Со столь строжайшими мерами предосторожности Ярис никогда раньше не сталкивался. Наверняка отключены даже камеры наблюдения. Кто и зачем прибыл на судно, должно быть сохранено в тайне.
        Маршрут Астин не запоминал. Самрай прекрасно знал, куда их ведут. Тяжелые крейсера достаточно однотипны. У флагманских кораблей есть ряд особенностей, но они не принципиальны. Вот и шестая палуба. Именно здесь располагались апартаменты Брина Саттона. Офицер остановился возле металлической двери, набрал на кодовом замке шифр, приложил ладонь к опознавательному устройству.
        - Это гостевая каюта, - проговорил гвардеец. - Она в вашем полном распоряжении. Приятного отдыха.
        Ворх и Миллан вошли в помещение. Мягкие кресла, диван, бар, холодильник, на стене экран голографа. Слева спальня с двумя кроватями, справа душ и туалет. Условия идеальные. Астин скинул куртку, налил в стакан тонизирующий напиток, сделал несколько жадных глотков.
        - Наконец-то, - после паузы выдохнул самрай. - Думал, умру от жажды.
        - Кто ты такой? - спросил Ярис, пристально глядя на Астина.
        - Я? - улыбнулся Ворх. - Я Брук Гленвил, уроженец маленького городка Муксон в Кабрии. Коренной аланец…
        - Не болтай чепуху! - с легким раздражением в голосе произнес канотец. - Простому человеку подобные почести не оказываются. Ты что-то написал на листке бумаги, и герцог Саттон, могущественный владыка Хороса, тотчас явился на встречу. Он беседовал с тобой, как с равным.
        - Брин Саттон хорошо воспитан, - парировал самрай. - Правитель Хороса уважительно относится к людям.
        - Не считай меня дураком, - проговорил Миллан. - Вы с ним лично знакомы. Я видел его лицо. Герцог был изумлен. Хотя, нет, это слабо сказано. Поражен, потрясен - вот точная формулировка. Правитель Хороса словно увидел призрака. Впрочем, он умеет справляться с эмоциями. Брин Саттон потерял самообладание лишь на мгновение.
        - Ты наблюдателен, - заметил Астин.
        - На базе Энгерона меня многому научили, - Ярис грустно вздохнул. - Иначе не выжить. Малейшая ошибка и ты труп…
        Канотец подошел к бару, до краев наполнил бокал крепким вином и залпом его осушил. В голове приятно зашумело, в глазах появился неестественный блеск.
        - Отличное вино, - произнес Миллан. - Сразу чувствуется, что дорогое. Да и разве может быть другое на корабле владыки Хороса? Почему мы здесь? Почему герцог так оберегает тебя? Ради нас вызвал с флагманского корабля гравитационный катер.
        - По-моему ответ очевиден, - пожал плечами Ворх. - Как еще можно добраться до Тасконы? Через космопорт Майрена? Плайдцы превратили его в руины. Я попросил Брина Саттона помочь нам.
        - И правитель Хороса любезно согласился, - язвительно проговорил Ярис. - Он помогает всем журналистам? Перестань, Брук! Ты четыре часа упорно старался не попадать в объективы камер. Из шлюзового отсека судна убрали обслуживающий персонал и охрану. Вывод? Ты - очень известная личность. Герцог сделал все, чтобы мы не попали в руки барона Лаилтона. Скажи честно, ты принадлежишь к древнему дворянскому роду?
        - Допустим, - солгал Астин. - Что тебе это дает?
        Внезапный натиск Миллана застал его врасплох. Они провели в лесу пять дней. Беседовали на разные темы. Пару раз канотец интересовался встречей Ворха с Брином Саттоном. Астин отвечал уклончиво. Посвящать в государственные секреты бывшего наемника самрай не собирался. Сегодня терпение Яриса лопнуло. Он решил перейти в атаку. Вино пьет тоже не случайно. Алкоголь снимает внутренние барьеры и добавляет смелости. Между тем, Миллан снова взялся за бутылку. Ворх его не останавливал. Второй бокал окончательно развяжет язык канотцу.
        - Что мне это дает? - повторил Ярис. - Все! Выстроить логическую цепочку теперь не составляет труда. Ты, если не врешь, опекун Волка. Значит, он тоже дворянин. Возможно, юноша претендует на какое-то графство или баронство. Его любой ценой надо освободить. Он, кстати, жив?
        - Жив, - подтвердил Астин.
        - Потому мы и прилетели на Окру, - продолжил Миллан. - Ты изначально планировал обратиться за помощью к правителю Хороса. Это был твой шанс. К сожалению, система Стафа Энгерона работает безупречно. Уж я-то знаю. Герцог бессилен, и мы возвращаемся на Таскону.
        - Звучит убедительно, - сказал самрай. - Хотя нестыковок многовато.
        - Пытаешься сбить меня с толку? - усмехнулся канотец.
        - Ничуть, - возразил Ворх. - Пытаюсь понять, чего ты добиваешься?
        - Ничего, - покачал головой Ярис. - Не люблю быть марионеткой в чужих руках. Мне нужна лишь правда. Клянусь, что не пророню ни слова.
        - Правда, - с горечью проговорил Астин. - Она тебе ни к чему. Поверь, это тяжкая ноша. Воспринимай все происходящее, как должное. Не лезь в чужие дела и не задавай вопросов. Если узнаешь правду, мне придется тебя убить.
        Миллан посмотрел на Гленвила. Аланец абсолютно спокоен. Нет, он не лжет, его угроза не пустой звук. Взгляд холодный, колючий, пронзающий насквозь. По телу канотца пробежала нервная дрожь. Пожалуй, он погорячился, вызывая собеседника на откровенность.
        - Я иду в душ, - произнес самрай. - Советую и тебе освежиться.
        Струи теплой воды текли по лицу, шее, плечам. Усталость постепенно отступала. Прояснялся разум. Ярис оказался чересчур сообразительным. Так четко сопоставить факты может далеко не каждый. Хорошо, что он молод и двадцать лет назад был совсем мальчишкой. В противном случае, Миллан наверняка вспомнил бы наставника принца Кервуда.
        Тем не менее, бывший наемник вплотную подошел к разгадке тайны. А ведь Ворх намеревался отправить его домой, на Канот. Теперь нельзя. Контрразведка графства Талатского сразу возьмет Яриса в оборот. Из бедняги выбьют всю необходимую информацию. Самрай тихо выругался. Выбор у него невелик: либо устранить Миллана, либо взять с собой. Умелый помощник Ворху не помешает, но уж очень канотец строптив. Контролировать сержанта на Тасконе будет непросто.
        Прошло три дня. К этому разговору Астин и Ворх больше не возвращались. Тема слишком опасная. Миллан отчетливо понял, что пересек запретную черту, и решил судьбу не искушать. Чрезмерное любопытство к добру не приводит. В подобных ситуациях лучше держать язык за зубами. И вином увлекаться не стоит. Оно затуманивает мозг, делает человека упрямым, злым, агрессивным. А это явно ущербные качества.
        Дверь в каюту открылась, и в проеме показался гвардеец. После короткой паузы лейтенант заученно отчеканил:
        - Герцог Саттон ждет вас.
        Ярис тут же вскочил с кресла. Самрай жестом руки остановил его.
        - Приглашение относится только ко мне, - пояснил Ворх.
        Миллан не спорил и, в знак согласия, кивнул головой. Надев куртку и опустив капюшон на лицо, Астин неспеша двинулся к выходу. До апартаментов владыки Хороса всего несколько метров, но рисковать самрай не хотел. Даже на флагманском крейсере герцогства могут быть шпионы Берда Видога.
        Мятеж Мейса на Кратоне наглядный тому пример. Младший сын Брина захватил в стране власть, уничтожил семью родного брата, заключил сделку с заклятым врагом. Предательство, словно смертельная болезнь, поразила человеческое общество. Двадцать лет назад вместе с империей рухнули основы морали и нравственности.
        Законы чести, верность долгу, самопожертвование - все это из далекого прошлого. Теперь миром правит алчность тщеславие, жестокость. У людей нет ни малейших принципов. Если агента нельзя завербовать за деньги, его можно завербовать за очень большие деньги. Есть и другие способы: провокация, шантаж, откровенное запугивание. Секретные службы в выборе средств не церемонятся.
        Саттон сидел на диване. На столе перед ним стопка документов. Брин что-то внимательно читал.
        - Здравствуйте, ваше высочество, - Ворх вежливо поклонился герцогу.
        - Присаживайся, - проговорил Саттон, указывая на кресло напротив. - Как устроились?
        - Великолепно, - ответил Астин. - В таких комфортных условиях я давно не отдыхал.
        - Вот и отлично, - произнес владыка Хороса, откладывая в сторону бумаги. - Надеюсь, услышать подробный рассказ о ваших злоключениях. Начни с системы Убриля, с гибели принца Кервуда.
        - Ваше высочество, это длинная история, - заметил самрай.
        - Я никуда не тороплюсь, - улыбнулся Брин. - Когда еще доведется встретиться с человеком, воскресшим из мертвых.
        Беседа затянулась почти на четыре часа. Саттон постоянно что-то уточнял. Его интересовали даже мельчайшие детали. Особенно много вопросов он задавал о жизни Ворха и наследника престола на Земле. Сведения об этой странной варварской планете были очень скудны. Научные экспедиции давно не высаживались на ее поверхности. Не те времена. Хранители никого туда не пускали. Герцог Грайданский решил нарушить запрет и сурово за это поплатился. С тех пор к системе Солнца никто не приближался.
        Закончив рассказ, Астин откинулся на спинку кресла. В помещении воцарилась тишина. Правитель Хороса задумчиво смотрел на асконца. Ворху не позавидуешь. Самрай нарушил священную клятву, не сумел спасти принца, не сберег его жену, не может освободить из рабства их сына. Сплошная цепь бед, невзгод и тяжелых испытаний. Удача определенно отвернулась от Астина.
        И что обиднее всего, он ни в чем не виноват. Ворх ни разу не дрогнул, не струсил, он борется до конца. Собственная жизнь для асконца ничего не значит. Если потребуется, самрай без колебаний пожертвует ею ради последнего представителя рода Храбровых. Впрочем, наемник четыре тысячи сто тринадцать об этом даже не догадывается. Как же порой причудливо и несправедливо устроен наш мир. Мерзавцы и подлецы прекрасно в нем устраиваются, а честные, порядочные люди вынуждены скитаться и прозябать в нищете.
        - Ты около года провел на базе пиратов, - проговорил Брин.
        - Да, ваше высочество, - подтвердил Астин.
        - Хорошо ее изучил? - спросил Саттон.
        - Досконально, - ответил Ворх. - Иначе бы не сбежал.
        - Что она собой представляет? - произнес герцог.
        - Гленторан - это крупный астероид в системе Мимаса, - сказал самрай. - От Грайда тридцать парсек, от Алционы сорок четыре. Пираты ничего не строили. Они каким-то образом нашли и захватили секретную базу имперского флота. На ней огромные запасы оружия, продовольствия, медикаментов. Ядерная энергетическая установка, жилые блоки, технические доки. Бандитам надо было лишь грамотно расконсервировать объект.
        - Случайность или утечка информации? - проговорил Брин.
        - Не знаю, - Астин подался вперед. - Но у меня сложилось впечатление, что кто-то управляет пиратами.
        - С чего ты взял? - произнес Саттон. - Их действия хаотичны, разрозненны. Негодяи, словно голодные, кровожадные хищники, рыщут в космосе в поисках подходящей добычи.
        - Это верно, - согласился Ворх. - Объяснить мои подозрения сложно. Недостаточно фактов. Однако я попробую. Главой Гленторана является некий Эрл Стогрин. Сволочь редкая. Бандиты подчиняются ему беспрекословно. Ведь только на базе можно заправиться, приобрести запасные части и боеприпасы, произвести ремонт судна. Стогрин диктует всем свои условия.
        - Обычная ситуация, - заметил герцог. - Кто сильнее, тот и прав.
        - На невольников пираты внимания не обращают, - продолжил самрай. - Рабы - бесправные, ничтожные существа. Живыми они никогда астероид не покинут. Поэтому никто не шепчется, голос не понижает. Пару раз я слышал, как командиры кораблей возмущались, что Эрл отправляет их на патрулирование в район, где ни пассажирские, ни транспортные суда не летают.
        - Вот это уже интересно, - проговорил Брин. - Вместо свободной охоты боевая задача. Похоже, я недооценивал пиратов. Они от кого-то получают конкретные приказы. Вопрос в том, от кого? Кто позволяет бандитам безнаказанно хозяйничать в космическом пространстве? Грайданцы?
        - Не исключено, - сказал Астин. - Мимас находится в непосредственной близости от их границы. Октавия Торнвил и Берд Видог тоже могут быть причастны к созданию базы. В сирианском графстве официально узаконено рабство, а плайдцам нужен передовой форпост.
        - Значит, не случайность, - горько вздохнул Саттон. - Местоположение Гленторана пираты знали заранее. Но их время истекло. Пора наводить в империи порядок.
        - Без боя бандиты не сдадутся, - произнес Ворх. - На базе не меньше сорока лазерных орудий. Ринутся в атаку и корабли. Сколько их там - неизвестно. Штурм самой базы тоже будет нелегким. Гигантские складские помещения, запутанная сеть тоннелей, бронированные двери.
        - Мне не нужен Гленторан в качестве трофея, - спокойно возразил герцог. - Напрасно терять людей я не собираюсь. К Мимасу двинутся пятнадцать тяжелых крейсеров. Если Стогрин не примет ультиматум, они начнут обстрел астероида. Это не планета, уязвимых точек много. Рано или поздно защитная система даст сбой. Разгерметизация базы заставит пиратов сложить оружие.
        - Но на Гленторане тысячи людей, - проговорил самрай. - Среди них немало пленников. Женщины, дети…
        - Мы на войне, Астин, - жестко сказал Брин. - Жертвы неизбежны. Я заставлю бандитов подчиниться.
        Спорить с правителем Хороса было бесполезно. Он политик и мыслит масштабно. Для него отдельно взятая человеческая жизнь не представляет большой ценности. Убитые и раненые аланцы, асконцы, окрианцы - это лишь статистика.
        - Кстати, к операции все готово, - сменил тему Саттон. - Нужно лишь подобрать протез по размеру. Врачи ждут пациента.
        - Благодарю, ваше высочество, - кивнул головой Ворх. - Я предупредил Яриса. Он очень рад. Как Миллан со всем справляется одной рукой, даже не представляю. Жизнь у нас непростая, проблемы на каждом шагу…
        - Об этом я тоже позаботился, - произнес герцог. - Ваша легализация будет обеспечена надлежащим образом. Полеты пассажирских и транспортных судов скоро возобновятся. В том числе и в сирианское графство. Мои люди посадят вас на корабль, минуя пункт контроля.
        - А это возможно? - уточнил самрай. - В подобных вопросах окрианцы весьма щепетильны. Речь идет об их суверенитете.
        - Понимаю, к чему ты клонишь, - проговорил Брин. - Вступать в конфликт с бароном Лаилтоном я не собираюсь. Тем более, привлекать к вам внимание. Вы попадете на судно под видом технического персонала. Во время вторжения Плайда космические станции сильно пострадали. Мы помогаем окрианцам их восстанавливать. Места в каютах вам будут уже забронированы. Останется переодеться и привести себя в порядок. Деньги и документы получите заранее.
        - У нас неплохая легенда, - возразил Астин. - Журналисты возвращаются домой из трудной и опасной командировки. Мы свыклись с этой ролью. Зачем что-либо менять?
        - Новые удостоверения личности вам нужны по двум причинам, - ответил Саттон. - Во-первых, репортерами, побывавшими в зоне боевых действий, непременно заинтересуется служба безопасности графства. Вы ценный источник информации. Тщательный, детальный допрос неизбежен. Сколько крейсеров у Хороса, каковы потери в окрианской армии, сталкивались ли вы с андроидами плайдцев? Это лишь так, навскидку…
        - Пожалуй, - выдержав паузу, согласился Ворх. - Сирианская контрразведка вежливостью не отличается. Вцепится словно голодный тапсан. А что, во-вторых?
        - Я хорошо знаю Чена Лаилтона, - усмехнулся герцог. - Он не смирится с поражением. Выяснить кто ты такой, для него дело чести. Барон задействует всю агентурную сеть. Шпионы Лаилтона сутками будут дежурить в космопортах Алана, Тасконы и Маоры. Фамилии сирианских журналистов им хорошо известны.
        - У окрианцев есть снимки Миллана и мое подробное описание, - заметил самрай.
        - Есть, - спокойно подтвердил Брин. - Но они не у себя дома. Найти человека в плотной толпе людей не так-то легко. Кроме того, мы устраним ваши главные недостатки - особые приметы. О протезе наемника я уже говорил. Внешне он неотличим от настоящей руки. Ну, а с тобой поработают пластические хирурги. Твой знаменитый шрам исчезнет.
        - Мне почему-то эта затея не нравится, - сказал Астин. - Вокруг нас чересчур много суеты.
        - Тут уж ничего не поделаешь, - пожал плечами Саттон. - Ты сам вышел на свет из мрака забвения. Теперь пожинаешь плоды. Малейшая ошибка и тайна, которую ты хранил двадцать лет, раскроется. Чтобы этого не случилось, придется принять дополнительные меры предосторожности. Мы не имеем права рисковать жизнью наследника престола.
        - Я за него кому угодно глотку перегрызу, - произнес Ворх.
        - Не сомневаюсь, - вымолвил герцог. - К сожалению, сейчас именно ты представляешь для юноши наибольшую опасность. Лгать не стану, искушение убрать тебя необычайно велико. Но я свои клятвы не нарушаю. На Таскону вы прилетите в качестве окрианских торговцев. Цель - закупка продовольствия. Легенда безупречная. Контрразведка Сириуса вряд ли что-нибудь заподозрит.
        В голосе правителя Хороса появились стальные нотки. Это уже не обсуждение. Самраю давались четкие, детально продуманные инструкции. Отступление от плана не предусматривалось.
        - Я не намерен тебя контролировать, - после паузы продолжил Брин. - С моими агентами встретишься еще один раз. Они передадут вам сирианские документы. Дальше действуйте самостоятельно. На связь выйдешь, когда пожелаешь. Если потребуется помощь, сообщи. Освободить наследника престола мы сможем только совместными усилиями.
        - Разумеется, ваше высочество, - проговорил Астин. - Я буду держать вас в курсе происходящих событий.
        Ворх поднялся с кресла, почтительно поклонился герцогу. Проницательность владыки Хороса поразила самрая. Саттон словно читал его мысли. С ним нужно быть настороже. Брин опытный, хитрый политик. Он тщательно, скрупулезно просчитывает каждый свой шаг. Обмануть герцога, ввести в заблуждение очень трудно. Неискушенный в интригах, прямолинейный Ворх ему не соперник. Подобные игры не для самрая.
        Покинув апартаменты правителя Хороса, Астин облегченно вздохнул. Ворх хотел рассказать Брину Саттону о догадках бывшего наемника, хотел посоветоваться. Хорошо, что он этого не сделал. Страшно даже представить, чем бы закончилась такая откровенность. Миллана герцог точно бы устранил. Да и у самрая возникли бы серьезные проблемы. Владыка Хороса настроен решительно. Что-то Брин определенно скрывает. Он знает гораздо больше, чем говорит. Впредь надо быть осторожнее. Ни одному правителю государства нельзя доверять полностью. Герцог Саттон не исключение.
        ГЛАВА2
        Все или ничего!
        Берд Видог вошел в зал, внимательно осмотрелся по сторонам. Особой роскошью помещение не отличалось. Металлические, звуконепроницаемые стены, на полу ковровое покрытие с коротким ворсом, в центре массивный овальный стол. Возле него десять удобных мягких стульев. Обстановка крайне аскетическая. Впрочем, она прекрасно подходит для ведения секретных переговоров. Главное сейчас для владыки Плайда, не допустить утечки информации. Никто не должен знать, что герцог вступил в контакт с пришельцами. Это его козырь в предстоящей войне с Хоросом и Грайдом.
        Официально Берд Видог осуществляет инспекцию звездного флота. Вот уже три дня он посещает боевые корабли, космические доки, научно-исследовательские станции. Никакой тайны из этого правитель не делает. Вторжение в систему Алционы успехом не увенчалось. Генерал Глуквил, чтобы сохранить эскадру, был вынужден принять ультиматум Брина Саттона. Плайдцам пришлось покинуть Окру. Блестящая победа в считанные дни обернулась сокрушительным поражением.
        В Сенате герцога нещадно критиковали. Его обвиняли в чрезмерном властолюбии. Результат налицо: огромные бессмысленные жертвы и потеря доминирующего статуса. Но самое страшное, что теперь становилась реальностью угроза нападения Хороса и Грайда на ослабленного врага. Плайд превратился из охотника в дичь. К удивлению многих Берд не стал спорить, он признал допущенную ошибку и пообещал в кратчайшие сроки максимально укрепить обороноспособность страны.
        Центральные голографические каналы активно освещали инспекционную поездку Видога. Вот он в боевой рубке станции, вот он на нижней палубе тяжелого крейсера, вот он в доке возле строящегося корабля. Как обычно, рядом пилоты, техники, ученые. Обывателям нравятся подобные репортажи. Еще бы! У правителя слова с делом не расходятся. Герцог заботится о своих подданных. Никто не догадывался, что это всего лишь отвлекающий маневр. Даже в Сенате смолкли возмущенные голоса. Берд Видог чуть не впервые выполнил требования дворян.
        Между тем, начальник контрразведки Горн Свенвил без шума и суеты готовил резервную базу к встрече с чеоканами. Ее сдали в эксплуатацию всего три месяца назад. Штат еще не укомплектован. Офицеры секретной службы посторонних людей на время изолировали. Связи с внешним миром у них нет. В коридорах несут службу преданные герцогу эстерианцы. Отсутствие журналистов тоже объяснимо. «Гелея-17» - новейшая станция Плайда. Это секретный объект. Посещение базы Бердом Видогом вряд ли вызовет у кого-нибудь подозрение. Оно было запланировано заранее.
        За спиной правителя бесшумно открылась бронированная дверь. В зал шагнул Горн Свенвил. Герцог тут же повернулся к контрразведчику.
        - Ваше высочество, тяжелый крейсер «Эрагон» состыковался со станцией, - почтительно склонив голову, доложил генерал.
        - Отлично, - произнес Берд. - Проводите наших гостей…
        - Ваше высочество, я бы не доверял пришельцам, - осторожно заметил офицер. - Их болтовня о мире, добрососедстве - откровенная ложь. Обладая такими технологиями, любая могущественная цивилизация диктовала бы свои условия. Значит, либо чужаки слабы, либо пытаются нас обмануть.
        - Блестящий анализ ситуации, - иронично усмехнулся герцог. - Полностью с тобой согласен. Но что это меняет? Без их помощи мне с Брином Саттоном не справиться. Свергая Ольгера Храброва, я рассчитывал взойти на императорский трон. Он должен принадлежать роду Видогов. К сожалению, все мои усилия оказались напрасны. Страна рассыпалась, развалилась на части. Покорить грайданцев, хоросцев, сирианцев мне не удастся. Чеокане - последний и единственный шанс.
        - Но что если пришельцы хотят уничтожить человечество? - выдохнул Свенвил. - Тактика проста и очевидна. Разведчики находят пригодную для жизни планету и строят перевалочную базу. Затем начинают прибывать колонисты. Местное население захватчики безжалостно истребляют.
        - Экспансия? - бесстрастно сказал Берд. - Весьма возможно. С точки зрения логики их действия вписываются в твою концепцию. К счастью, мы не какие-нибудь аборигены. Нас так просто не завоевать. Люди освоили почти тридцать планет. Развитая инфраструктура, мощный звездный флот, гигантские армии.
        - Правильно, - подтвердил генерал. - Потому чужаки сразу и не атаковали. Они столкнулись с серьезным опасным противником. Обострять отношения было опасно. Корабли легли в дрейф. Чеокане принялись изучать человечество. Взломали секретные коды, разобрались с языком, прослушивая разговоры, узнали о наших трудностях. Пришельцы необычайно хитры. Играть на слабостях - высочайшее искусство. Чужаки предлагают именно то, что нужно Плайду.
        Герцог взглянул на контрразведчика. Внешне офицер абсолютно спокоен. Горн умеет контролировать эмоции. Вопрос в том, насколько он честен. Борьба между ним и Брюсом Шервином идет не на жизнь, а на смерть. Не пытается ли Свенвил сорвать переговоры, чтобы досадить конкуренту? Сейчас исключать ничего нельзя.
        - Твои доводы звучат убедительно, - после паузы произнес Видог. - Беда в том, что у меня нет выбора. Я вынужден рисковать. Иначе - унылое, жалкое прозябание на окраине империи. Уж лучше погибнуть в отчаянной схватке с врагом. В конце концов, судьба человечества меня мало волнует. Каждый думает только о себе.
        - Согласен, - сказал офицер. - И потому чеокане хотят построить базу. Они очень настаивают на этом. Тут определенно какой-то подвох.
        - Чепуха, - возразил Берд. - База чужаков не представляет для нас угрозы. В любой момент ее можно уничтожить. А вот флот пришельцев сюда рано или поздно прилетит. Два десятка таких кораблей и эскадра Брина Саттона превратится в пыль. Лучше быть союзником чеокан, чем их противником. Ставка в этой игре очень высока. Я уже дал разрешение на строительство. Обратного пути нет.
        - Не смею спорить, ваше высочество, - проговорил генерал. - Но я бы не спускал глаз с чужаков.
        - Это твоя работа, - повысил голос герцог. - Организуешь наблюдение за пришельцами. Подключишь ученых и военных. Пусть проведут компьютерное моделирование базы. Докладывать будешь ежедневно. Особое внимание обрати на чеоканских инженеров. Скоро они прилетят на Аскону для налаживания производства. Ни одного снимка, ни одного упоминания в прессе! Режим жесточайшего контроля.
        - Придется заблокировать камеры, - произнес Свенвил.
        - Ни в коем случае! - мгновенно отреагировал Видог. - Забыл о хранителях? Эти мерзавцы способны внушить человеку что угодно. Ходят рядом, а ты их даже не видишь. Камеры помогут вычислить шпионов. Всех сотрудников, разумеется, проверишь досконально.
        - Слушаюсь, ваше высочество, - отчеканил контрразведчик.
        Голос офицера чуть дрогнул. Правитель сразу это заметил.
        - Тебя что-то смущает? - спросил Берд.
        - Да, ваше высочество, - ответил Свенвил. - Раньше хранители в наши дела не вмешивались. Они не помогли ни Ольгеру Храброву, ни принцу Кервуду. Орден в стороне от политики. С чего вдруг его позиция изменится?
        - Это дополнительная мера предосторожности, - пояснил герцог. - Речь идет о пришельцах. Хранители суют свой нос повсюду. У них везде есть информаторы. Кроме того, никто точно не знает, с какой целью Тино Аято создавал этот орден. Что если для противодействия чужакам? Тогда мы наживем себе еще одного опасного врага. Союз с чеоканами будет воспринят как предательство. Меня попытаются устранить.
        - Мы усилим контроль на пропускных пунктах, - произнес генерал. - Предприятия изолируем от внешнего мира. В данном случае, идеальный вариант - Корина. Там немало глухих мест. Да и журналисты не жалуют эту планету.
        - Детали обсудим позже, - сказал Видог. - Отправляйся к шлюзовому отсеку, встречай
«гостей».
        Начальник контрразведки резко развернулся и вышел в коридор. Дверь за ним бесшумно закрылась. Правитель Плайда тяжело вздохнул. Свенвил без сомнения прав. Доверять пришельцам нельзя. Все они - уродливые лживые твари. Взять, к примеру, те расы, что проживают на территории бывшей империи.
        Валкаалцы ленивы, надменны, высокомерны. Считают себя исключительным народом, хотя толком ничего не умеют. Джози, наоборот, трудолюбивы, изобретательны, предприимчивы, но они мелочны, алчны и продажны. Служат тому, кто больше заплатит.
        О горгах и говорить не хочется. Их внешний вид ужасен, а способ размножения отвратителен. Тхакен нужно было сжечь еще пятьсот лет назад. Так нет же, Храбровы проявили милосердие. Сохранили расу разумных насекомых. Разумные насекомые - странное, дикое словосочетание. Эти существа не достойны, жить рядом с людьми. Сторрианцы трусливы, альконцы недоразвиты, брайтгезы чересчур агрессивны. Природа создала их, чтобы подчеркнуть, насколько совершенно человечество.
        Чеокане - могущественная цивилизация, но Берд испытывал к ней ту же неприязнь. Сама мысль о сотрудничестве с чешуйчатыми пришельцами была ему противна. Увы, так сложились обстоятельства. Приходится менять старые привычки и правила. Иного способа победить врагов и стать императором, у Видога нет. Жребий брошен. Все или ничего!
        Чужаков было трое. Среднего роста, худощавые, в привычных длинных темно-синих балахонах с опущенными на лицо капюшонами. Чеокане остановились у двери, один из них выступил чуть вперед. Раздалось тихое, едва уловимое шипение. Через мгновение низкий мужской голос произнес:
        - Мы рады приветствовать владыку Плайда. Аудиенция у столь великого правителя для нас огромная честь.
        Дешифратор работал безукоризненно. Причем, самого прибора герцог не видел. Значит, он очень мал по размеру и спрятан под одеждой. Тем самым создается эффект прямого общения. Дефекты речи устранены, прежних ошибок с окончаниями уже нет. Пришельцы быстро учатся. И льстят чужаки не случайно. Это тщательно продуманный шаг, игра на тщеславии.
        - Я тоже рад нашей встрече, - сдержанно сказал Берд. - Надеюсь, наше сотрудничество будет взаимовыгодным. Вы уполномочены решать важные, основополагающие вопросы?
        - Разумеется, - ответил чеоканен, поднимая капюшон. - Я глава дипломатической миссии Шо Хак. Мой статус соответствует вашему графскому титулу.
        Теперь Видог мог детально рассмотреть пришельца. Гладкий череп вытянутой формы, ушные раковины внутри, массивная челюсть, крупные немигающие желтые глаза. Волосяной покров полностью отсутствует. Вместо носа две крошечные дырочки. Чем-то чужаки действительно напоминали валкаалцев, но те гораздо привлекательнее. На герцога нахлынуло чувство брезгливости. Хорошо, что с пришельцами не надо обмениваться приветственным рукопожатием. Это стало бы для Берда непростым испытанием. Между тем, Шо Хак продолжил:
        - Мои спутники: Че Шах, руководитель технического отдела, и Хес Шук, навигационная служба. Они прекрасные специалисты в своих областях.
        - С моим помощником Брюсом Шервином вы уже знакомы, - произнес Видог. - А это Горн Свенвил, он обеспечивает секретность наших переговоров. К сожалению, у меня много недоброжелателей. Думаю, вы в курсе событий.
        - Кое-что нам известно, - уклончиво сказал глава дипломатической миссии.
        Правитель Плайда иронично усмехнулся. Чужаки не хотят раскрывать карты раньше времени. Либо они пытаются обмануть герцога, либо недооценивают людей. Похоже, честность им несвойственна. Жестом Берд пригласил пришельцев за стол. Плайдцы и чеокане сели друг напротив друга. После короткой паузы Видог произнес:
        - Для начала я хотел бы услышать о цели вашего визита. Вы предполагали встретить здесь разумную цивилизацию?
        - Однозначного ответа на этот вопрос нет, - сказал Шо Хак. - Мы ведем разведку космического пространства в разных направлениях. Успех сопутствует нам крайне редко. Найти пригодную для жизни планету - настоящая удача. Если она не населена, мы ее колонизируем. Другого способа освоения мира не существует. Если планета обитаема, мы налаживаем дружеские, добрососедские связи с местными жителями.
        - Значит, на нас вы наткнулись случайно? - уточнил герцог.
        - В некотором роде да, - проговорил чеоканин.
        - Поясните, - мгновенно отреагировал Берд.
        - Данный район считался перспективным, - произнес пришелец. - На относительно небольшом участке много звезд с нужными параметрами.
        - И вы ни разу не посылали сюда экспедиции? - вставил Свенвил.
        Шо Хак пристально посмотрел на офицера. Создавалось впечатление, что он пытается загипнотизировать генерала. Тело Горна покрылось мелкими мурашками. Взгляд у чужака холодный, жесткий, пронзающий. Ощущение такое, будто кто-то бесцеремонно ковыряется в твоих мозгах. Но Свенвил не новичок. Он дал чеоканину достойный отпор. Осознав, что атака отбита, глава дипломатической миссии бесстрастно спросил:
        - Вы нашли что-то необычное?
        - А должны были? - поинтересовался офицер.
        Сам того, не желая, Шо Хак угодил в западню. Неосторожно брошенная фраза привела к печальным последствиям. Люди, оказывается, обладают неплохим логическим мышлением. В будущем это придется учитывать.
        - Очень давно, несколько веков назад, сюда отправился корабль наших союзников, - сказал чеоканин. - Он пропал.
        - И вы не знаете где? - проговорил Видог.
        - Нет, - ответил пришелец. - Сразу после этого началась война. Мы подверглись нападению неизвестной расы. Сильной, агрессивной, безжалостной. Победа далась нам дорогой ценой. Многие народы, в том числе и креонийцы, были истреблены почти полностью. Цветущие планеты превратились в выжженную пустыню. Об освоении космоса тогда никто не думал. Бесценные документы либо сгорели, либо затерялись.
        - Грустная история, - заметил герцог. - Но, видимо, все цивилизации проходят через подобные испытания. Одни поднимаются с колен, другие - нет. Их участь - деградация и вымирание. В этом мире слабые не выживают.
        - Полностью с вами согласен, - откликнулся Шо Хак. - Потому мы с искренним уважением относимся к человечеству. Вы гордая, уверенная в себе раса. У вас огромные потенциальные возможности. Нужен лишь небольшой технологический толчок. Мы поможем его совершить. Пять тысяч «С» - это не предел. Вы вырветесь на бескрайние просторы галактики, расширите зону своего влияния.
        - Перспективы заманчивые, - произнес Берд. - Но что если наши интересы пересекутся? Подобные конфликты часто перерастают в войну. Бывшие союзники становятся заклятыми врагами.
        - Мы не претендуем на доминирующую роль, - сказал чеоканин. - Места в космосе всем хватит. Освоить дикую планету очень сложно. Это долгий и дорогостоящий процесс. Он затягивается на десятилетия, на века. Колонии развиваются крайне медленно.
        - Что верно, то верно, - подтвердил правитель Плайда.
        - Кроме того, - продолжил глава дипломатической миссии, - вам будут предоставлены точные звездные карты. На них отмечены все обитаемые системы.
        - И много их? - спросил герцог.
        - Больше ста, - ответил пришелец. - Мы поддерживаем дружеские отношения с шестнадцатью народами. К сожалению, многие государства после вторжения пребывают в упадке. В чужие дела мы не вмешиваемся, но вы верно подметили, выживают сильнейшие.
        - Если не секрет, сколько планет принадлежит чеоканам? - проговорил Видог.
        - Около тридцати, - без раздумий произнес Шо Хак. - Разумеется, они имеют совершенно разную инфраструктуру. Есть старые метрополии, а есть молодые, малонаселенные колонии. Серьезные коррективы в развитие планет внесла война. Одни пострадали весьма серьезно, другие остались в стороне от боевых действий…
        Глава миссии повернулся к руководителю навигационной службы. Хес Шук тут же достал из-под балахона маленький квадратный прибор и положил его на стол. В центральной части странного предмета виднелась полупрозрачная призма.
        Взгляд Берда невольно упал на руку пришельца. Кисть тонкая, вытянутая, с четырьмя длинными пальцами. Острым когтем Хес Шук нажал на крошечную кнопку. Призма засветилась, и через мгновение в помещении вспыхнула голографическая сфера диаметром около метра. Внутри сверкали десятки ярких точек. Технология очень похожая на ту, что использовали люди, только более совершенная. Герцог быстро сообразил, что это не навигационная, а политическая карта. Зеленый цвет явно преобладал.
        - Каковы реальные размеры шара? - поинтересовался Видог.
        - Две тысячи парсек, - ответил Шо Хак.
        - Серьезная цифра, - с трудом скрывая восхищение, сказал Берд. - Фактически вы контролируете всю окраину галактики, и даже гало. Там должно быть немало древних цивилизаций. Эти звездные скопления значительно старше наших звезд.
        - Они достаточно далеки, - возразил пришелец. - Путешествие к ним занимает много времени, а результат, как правило, нулевой. Мы стараемся не распылять силы, и осваиваем близлежащую территорию. Обратите внимание, основная часть обитаемых планет находится в плоскости галактики. В гало светящихся точек почти нет.
        - А как обозначен Плайд? - опять вмешался Свенвил.
        - Его здесь нет, - проговорил глава дипломатической миссии.
        - Почему? - удивился генерал.
        - Потому что данный район не изучен, - пояснил чеоканин.
        - Как далеко он от вашей границы? - произнес Горн.
        Зрачки Шо Хака неестественно сузились. Похоже, это признак крайнего раздражения. Офицер постоянно вытягивает из него ценную информацию. Впрочем, внешне пришелец абсолютно спокоен, ни малейшего проявления эмоций. Свою роль играет и дешифратор. Интонации и оттенки голоса он не передает.
        - Примерно тысяча парсек, - сказал чеоканин. - Мы летели сюда целый год.
        - Значит, у вас была конкретная задача, - констатировал Свенвил. - Экспедиция к Плайду не случайность.
        - Разумеется, - бесстрастно отреагировал Шо Хак. - И я об этом уже говорил. Кроме того, вы прекрасно понимаете, для чего нужна разведка. Военная составляющая ее неотъемлемая часть. Внезапное нападение противника застало нас врасплох. Повторять допущенную ошибку мы не намерены.
        - Пытаетесь обнаружить в зоне досягаемости опасные, агрессивные цивилизации, - догадался генерал.
        - Да, - произнес пришелец. - Подобная мера предосторожности не помешает. Дальние колонии служат нам передовыми форпостами.
        - А если враг атакует корабли? - спросил Горн. - В его руки могут попасть самые современные технологии.
        - Исключено, - ответил чеоканин. - При угрозе захвата суда будут уничтожены. Куда большую тревогу вызывает столкновение с могущественной, высокоразвитой расой. Есть риск, что неприятель захочет нас найти и покорить. Но выбора нет. Мы должны двигаться вперед.
        - Зачем вам база у Церены? - проговорил офицер. - Планируете перебросить сюда мощную эскадру?
        - Подозреваете нас во лжи? - сказал Шо Хак. - Напрасно. Базы такого типа являются перевалочными. Ремонт поврежденных кораблей, пополнение запасов, замена экипажей. Главная цель - обеспечить дальнейшую разведку космического пространства. Существует другой вариант - колония. Но вряд ли вы отдадите чужакам какую-нибудь планету.
        - Вы можете использовать наши орбитальные станции, - парировал Свенвил.
        - Это неприемлемо, - произнес глава миссии. - Совершенно иные условия жизни. Мы слишком разные виды. У нас есть ряд специфических особенностей, которые вам не понравятся. Переоборудовать подобные сооружения крайне сложно, лучше построить новые. Что касается переброски эскадры, то это зависит от правителя Плайда. Мы от военной операции здесь ничего не выигрываем, но помочь союзникам готовы.
        - Неужели вы настолько бескорыстны? - язвительно заметил генерал. - Сражение будет жестоким. Часть ваших кораблей неминуемо погибнет. Ради чего?
        - Ради нормальных, взаимовыгодных отношений, - сказал чеоканин. - Плайд сейчас находится в весьма затруднительном положении. Вы потерпели чувствительное поражение. Длительная междоусобная война истощает человечество. Звучит парадоксально, но мы в этом не заинтересованы. Нам нужны прочные границы и сильные соседи.
        - Защитный буфер, - усмехнулся Горн. - Если появится опасный враг, первый удар мы примем на себя. Вы получите драгоценное время, чтобы собрать флот и встретить неприятеля.
        - Именно, - проговорил Шо Хак. - Как видите, мы предельно откровенны и не так уж бескорыстны.
        - Вы неплохо осведомлены о ситуации в империи, - произнес офицер.
        - Наши возможности достаточно велики, - ответил глава миссии. - Аппаратура разведывательных судов позволяет не только перехватывать отдельные сообщения, но и ловить центральные каналы голографического вещания на Корзане.
        - Фантастика! - изумленно выдохнул Свенвил. - До системы Церены почти десять парсек!
        Генерал посмотрел на герцога и Брюса Шервина. Берд Видог заметно нервничает. Тонкая игра начальника секретной службы заставила чеокан раскрыть кое-какие тайны. Теперь очевидно, что за прошедшие три месяца они досконально изучили людей. Чужаки прекрасно знают, с кем и из-за чего воюет правитель Плайда. Тем не менее, чеокане идут с ним на сделку. Почему? Их устраивает беспринципный, властолюбивый тиран? Или они пытаются воспользоваться его слабостью? Ответа на эти вопросы у герцога нет. На лице Берда Видога тревога. Доверять чужакам нельзя.
        Зато барон абсолютно спокоен. Сидит, откинувшись на спинку стула, руки сложены на груди. Удивительно, но Шервин не вымолвил еще ни слова. На него это не похоже. Обычно Брюс постоянно спорит с Горном. Тем более что Свенвил задает чеоканам весьма каверзные вопросы. А если он помешает заключению договора? Хотя, вряд ли. Герцог уже дал пришельцам разрешение на строительство базы. Похоже, барон достиг желанной цели, и вмешиваться в дискуссию не хочет. Торжествует, сволочь. Это исключительно его успех.
        Воспользовавшись наступившей паузой, Хес Шук выключил прибор. Светящаяся сфера погасла.
        - Думаю, карта империи вам не нужна, - сказал герцог. - Этот жест доброй воли потерял смысл.
        - Вы правы, - подтвердил глава миссии. - У нас есть координаты всех обитаемых звездных систем. Ваши политические передачи дают богатую пищу к размышлению.
        Берд горько усмехнулся. Намек понятен. Чеоканам известно и о свержении Ольгера Храброва, и его противостоянии с Натаном Делвилом и Брином Саттоном, и о военном союзе с Октавией Торнвил. Проклятье! Видог проявил поразительную беспечность. Как только патрульные эсминцы обнаружили чужаков, надо было ввести на Корзане жесточайшую цезуру.
        Впрочем, нет никакой гарантии, что это бы помогло. Пришельцы легко и быстро взломали секретные коды и разобрались с человеческой речью. Видимо, опыт у них действительно большой. Десять парсек для чеокан не расстояние. А может, и это ложь? Уровень технического развития у пришельцев на порядок выше, чем у человечества.
        - Почему я? - неожиданно спросил герцог. - Я ведь не ангел. У вас нет моральных принципов?
        - У каждого народа своя мораль, - произнес Шо Хак. - Что для одних хорошо, для других недопустимо. Мы не вправе никого осуждать. Вы сильный, целеустремленный лидер, способный объединить страну. Государственный строй и методы правления нас мало интересуют. Главное, чтобы соблюдались условия договора.
        - То есть, точно такая же сделка могла состояться с Грайдом, Сириусом и Хоросом, - сказал Берд. - Мне просто повезло. Счастливое стечение обстоятельств.
        - В некотором роде - да, - ответил чеоканин. - Элемент случайности присутствует. Однако вы слишком торопитесь с выводами. Выбор союзника, партнера очень важен. Ошибка чревата серьезными осложнениями. Перечисленные вами страны по целому ряду параметров нам не подходят.
        - Поясните, - Видог в упор взглянул на пришельца.
        Шо Хак невозмутимо произнес:
        - У Грайда неудачное местоположение. Он чересчур уязвим. Его правитель умен, хитер, но смелостью не отличается. Герцог Делвил никогда не станет императором.
        - Довольно точная характеристика, - констатировал Берд.
        - Графиня Торнвил - женщина, - продолжил чеоканин. - Это существенный недостаток. Она эмоциональна, непоследовательна. Кроме того, ей не хватает решительности. Графиня чересчур осторожна. Торнвил при всем желании неспособна управлять столь могущественной державой.
        - А Брин Саттон? - спросил Берд. - Ему смелости, настойчивости не занимать.
        - Это верно, - сказал глава миссии. - Владыка Хороса - сильная личность. Однако он живет в прошлом. Себя в роли императора герцог не видит. Да и возраст не позволяет взойти на трон. Его сыновья погибли, а внук слишком молод и неопытен. Вы для нас идеальная кандидатура.
        - Неужели все это вы почерпнули из корзанских передач? - проговорил Свенвил. - Провести анализ политической ситуации в абсолютно чужом мире задача крайне сложная. Иная психология, иной образ мышления, иные приоритеты.
        - Если честно, анализ ситуации сделали ваши политические обозреватели, - ответил чеоканин. - Мы лишь воспользовались готовым вариантом. Кстати, именно Плайд ввел строгий режим секретности. Нам он ни к чему. Это вы пытаетесь скрыть свои контакты с пришельцами.
        - Прекратим данный спор, - вмешался герцог. - Он неконструктивен. Вернемся к нашему договору. Кроме звездных карт вы обещали технологии и военную помощь. На что конкретно мы можем рассчитывать?
        - Во-первых, новый вид вооружения, - произнес Шо Хак. - Дальность стрельбы у плазменных орудий значительно больше, чем у ваших лазерных пушек. Пробивная способность тоже выше. Боевые корабли Плайда сразу получат преимущество. Во-вторых, уникальная система наблюдения. Она позволяет обнаруживать вражеские суда на расстоянии сорока парсек. Полностью исключается внезапность нападения. И, в-третьих, модернизация двигательных установок. Ваши корабли будут летать со скоростью пять тысяч «С».
        - Предложение довольно выгодное, - констатировал Видог. - Отказываться от него глупо. Тем более, что взамен вы просите не так уж много. Перевалочная база чеокан на периферии империи? Почему бы и нет. Наше сотрудничество может быть весьма выгодным. Теперь важно обсудить сроки. Когда мои крейсера начнут оснащаться новыми орудиями?
        - Это зависит от вас, - мгновенно отреагировал глава миссии. - Мы готовы прислать инженеров хоть сейчас. Требуются соответствующие производственные мощности, сырье и квалифицированный персонал. Обучение много времени не займет. Если вы выполните все необходимые требования, первые образцы поступят на вооружение уже через шесть-восемь месяцев. Массовое производство будет налажено примерно через год.
        - Отлично! - радостно выдохнул Берд. - Год я потерплю. Саттон и Делвил вряд ли рискнут вторгнуться на мою территорию. Ну, а потом меня уже никто не остановит. Сколько кораблей вы дадите?
        - Сколько пожелаете, - проговорил Шо Хак. - Назовите цифру. Советую не торопиться, все тщательно обдумайте. С одной стороны, нашей эскадре лететь сюда год. Подкреплений не будет. С другой - это может выглядеть, как внешняя агрессия, как нападение на человечество. Тогда к Хоросу и Грайду присоединятся Сириус, Яслог, Талат.
        - Вы правы, - согласился герцог. - Действовать надо осторожно. Люди с подозрением относятся к чужакам.
        Видог нервно постучал пальцами по столу. С учетом потерь у него около восьмидесяти тяжелых крейсеров. За год удастся построить еще пять-шесть. Что у противника? У Делвила почти шестьдесят тяжелых крейсеров. У Саттона и Лаилтона сотня. Двукратное превосходство. А если к ним добавить корабли Торнвил и Корлока, то трехкратное. Даже с новыми пушками победу не одержишь. Без чеокан вступать в сражение равносильно самоубийству.
        - Боевые возможности ваших судов мне неизвестны, - после паузы сказал Берд. - Попробуйте оценить их. В шкале тяжелых крейсеров Плайда. За основу возьмите
«Эрагон».
        - Примерно один к пяти, - ответил глава миссии.
        - Один к пяти? - повторил герцог. - Подсчеты несложные. Мне нужно сорок кораблей.
        - Это окончательная цифра? - уточнил Шо Хак. - Вернувшись на судно, я сообщу ее правителю своей страны.
        - Да, - уверенно произнес Видог. - Сорок кораблей! Я предъявлю врагам ультиматум: либо капитуляция, либо неминуемая смерть. Мы заставим их опуститься на колени!
        Герцог резко встал из-за стола. Тем самым он показывал, что переговоры завершены. Чеокане последовали его примеру. Вежливо попрощавшись с владыкой Плайда, пришельцы направились к выходу. Задерживаться на станции они не собирались. Их миссия выполнена. Шервин двинулся за Шо Хаком, но Видог жестом остановил барона. Как только дверь за чужаками закрылась, Берд проговорил:
        - Через сорок дней «Эрагон» с инженерами чеокан должен быть на орбите Корины!
        - Разумеется, ваше высочество, - отчеканил Брюс. - Они не нарушат условия сделки.
        - Откуда ты знаешь? - язвительно спросил Горн. - Лично я им не особенно доверяю. С чего вдруг такая щедрость? Звездные карты, технологии, военная помощь…
        - По-моему, пришельцы все объяснили, - сказал Шервин. - Чеокане укрепляют собственные границы. Перевалочная база нужна для дальнейшей разведки.
        - Чушь! - возразил Свенвил. - Они лгут. Звездные карты - фальшивка. Да и не добраться нам туда. Технологии по их меркам устаревшие. Сами чужаки обладают более мощным оружием. Мы не представляем ни малейшей опасности для чеокан. Военная помощь - это завуалированное вторжение. Попробуй потом выстави мерзавцев с базы.
        Герцог в спор не вмешивался. Горн и Брюс ненавидят друг друга. Они любым способом стараются опорочить соперника. Пришельцы - отличный повод для стычки. Оба умны, изворотливы, тщеславны. Конфликт Свенвила и Шервина позволит правителю Плайда еще раз увидеть все плюсы и минусы заключенного с чужаками договора.
        - Ты просто с предубеждением относишься к чеоканам, - парировал барон. - Да, выглядят пришельцы пугающе. Ничуть не лучше, чем горги или брайтгезы. Но какое нам до этого дело? Главное - открывающиеся перспективы. Мы используем чужаков…
        - Блестящий план! - усмехнулся генерал. - Не попасть бы самим в западню. Интересно, как поступают чеокане, если какая-нибудь цивилизация отказывает им в строительстве базы?
        - Не знаю, - со злостью в голосе произнес Брюс. - Наверное, летят дальше.
        - Я почему-то сомневаюсь, - сказал Горн. - Они умеют быть настойчивыми.
        - Ваше высочество, не слушайте его, - Шервин обратился к герцогу. - Вы приняли правильное решение. Без помощи союзников нам Хорос и Грайд не победить. Благодаря пришельцам вы станете императором. То же самое пять веков назад сделал Тино Аято. Аналогия очевидна. История повторяется.
        - Вот-вот, - иронично заметил Свенвил. - Тогда это была трагедия. Горги едва не уничтожили человечество. Теперь это фарс. Боюсь, чеокане не так миролюбивы, как везгирийцы.
        - Пустые домыслы, - проговорил барон. - Мы получили великолепный шанс расширить свои владения. Междоусобица прекратится, и люди снова начнут осваивать космическое пространство, покорять новые планеты. Мудрость нашего правителя не позволит…
        - Хватит! - Видог недовольно поморщился. - Обойдемся без лести. Ты мой приказ понял. Отправляйся на «Эрагон». Чужаки уже заждались.
        Брюс Шервин торопливо вышел из зала. С герцогом лучше не спорить. В дверном проеме появился адъютант Видога.
        - Вина, - пробурчал Берд, садясь на стул.
        Начальник контрразведки не двигался с места. Правитель Плайда наполнил бокал и залпом его осушил. Закрыв глаза, Видог несколько секунд молчал. Алкоголь успокаивал герцога. Его мозг в состоянии легкого опьянения работал на удивление четко. Главное не увлекаться. Берд снова взялся за бутылку. Рубиновая, икрящаяся жидкость полилась в бокал.
        - Значит, ты не веришь пришельцам, - произнес правитель.
        - Нет, - ответил генерал. - Ваше высочество, сорок кораблей - это много, очень много. Они сметут и нас, и флот Брина Саттона.
        - Возможно, - согласился Видог. - Риск есть. Проблема в том, что повлиять на ситуацию я не в силах. Чеоканам лететь до Плайда год. Двадцать крейсеров, сорок, сто… Как мы их проконтролируем? Названная цифра не имеет ни малейшего значения.
        - Тогда зачем они ее спрашивали? - проговорил Свенвил.
        - Вот тут-то и кроется загадка, - сказал герцог. - Чужаки упорно настаивали на строительстве базы. Она - ключ в их игре. В честности пришельцев я тоже сомневаюсь. У этих тварей слишком уродливые, наглые рожи. Что-то чеокане скрывают. Пару лет назад я бы вышвырнул их прочь, но не сейчас.
        - Ваше высочество, еще не поздно отказаться от сделки, - произнес офицер.
        - Ты ничего не понял, - Берд грустно усмехнулся. - Они прилетят сюда в любом случае. Вопрос в том, с какими намерениями. Мы будем либо союзниками чеокан, либо их врагами. Первый вариант гораздо предпочтительнее. Я стану императором.
        - Ваше высочество, вас устраивает роль марионеточного правителя? - удивленно выдохнул Горн.
        Последняя фраза была явно опрометчивой. Генерал допустил непростительную ошибку. Если Видог сегодня откровенен, это не значит, что он позволит подданным говорить подобные вещи. На лице герцога появились красные пятна, на шее вздулась вена, в глазах вспыхнул огонь гнева. Свенвил невольно отступил на шаг назад.
        - Ты забываешься! - с трудом подбирая слова, выдавил Берд. - Я никогда не был и не буду марионеткой в чужих руках. Унижаться, пресмыкаться не в моих правилах. Чешуйчатые твари не заставят меня встать на колени.
        - Простите, ваше высочество, - прошептал офицер. - Я неправильно сформулировал свою мысль…
        Видог осушил второй бокал, поднялся из-за стола. Искоса взглянув на Горна, герцог негромко спросил:
        - Почему я тебя терплю? Ты не в первый раз позволяешь себе такие вольности.
        Опустив голову, генерал покорно молчал. Хватит с него честных ответов. В порыве ярости Берд может и убить. Искушать судьбу не стоило.
        - Мысль сформулирована правильно, - после паузы продолжил Видог. - Мы должны подготовиться к прибытию чужаков. Я не позволю им диктовать условия. Пришельцы будут подчиняться моим приказам. Если же они нарушат соглашение, флот Плайда атакует противника. Смерти я не боюсь. Мы бросим все силы на модернизацию крейсеров. Никакой экономии!
        - Слушаюсь, ваше высочество, - отчеканил Свенвил.
        - Объектами на Корине займешься лично, - распорядился герцог. - В космических доках, на кораблях, на заводах - режим максимальной секретности. Двойной, тройной контроль на пропускных пунктах. Голографические камеры повсюду. Утечка информации недопустима. С инженерами-чеоканами контактирует только узкий круг избранных.
        - Ваше высочество, у меня недостаточно полномочий, - осторожно заметил офицер. - Военное ведомство и промышленные предприятия службе контрразведки не подчиняются. Конфликт неизбежен. Вмешается Сенат. Вас обвинят в установлении диктатуры.
        - Диктатура, - произнес Берд. - Отлично звучит. Мы потерпели поражение у Алционы. Над Плайдом нависла угроза вторжения. Мне не составит труда заткнуть рты чересчур рьяным сенаторам. Измена тяжкое преступление. Они не пойдут на открытый мятеж. Ты получишь необходимые полномочия.
        - Разрешите выполнять? - сказал Горн.
        - Да, - правитель небрежно махнул рукой. - Времени у тебя в обрез. Ни с кем не церемонься. Лучшие ученые, лучшие техники, лучшие рабочие. Всех на Корину! В нашем распоряжении ровно год.
        - Журналисты поднимут адский вопль, - проговорил генерал. - Внезапное исчезновение людей определенной категории неминуемо привлечет их внимание. Начнут всплывать имена. Не останется в стороне и вражеская разведка…
        - Это твои проблемы, - жестко произнес Видог. - Создай легенду, заставь репортеров в нее поверить. Чем неправдоподобнее история, тем больше шансов на успех. Главное, чтобы мерзавцы не пронюхали про чеокан. Бери пример с барона Шервина. О проекте
«идеальный солдат» не знала ни одна душа. Даже ты.
        - Масштабы совершенно разные, - возразил Свенвил. - Там было задействовано одно предприятие. А здесь целый производственный комплекс… Без помощи чужаков его не запустишь. Доставка материалов, испытание новых орудий, их установка на крейсера. Чтобы сохранить все в тайне, мне потребуется армия преданных, надежных сотрудников.
        - Разумеется, - кивнул головой герцог. - Потому я и поручил тебе это дело. Если не справишься, не обессудь - таких свидетелей в живых не оставляют. Да, и вот еще что…
        Берд подошел вплотную к офицеру.
        - Отправь на Корзан несколько поисковых групп, - сказал правитель. - Пусть тщательно просканируют планету. Порыться в архивах, побеседовать с местными жителями тоже не помешает. Особый интерес представляют отдаленные глухие районы. Вдруг удача нам улыбнется, и мы что-нибудь найдем.
        - Думаете, пришельцы летели именно к Церене? - спросил Горн.
        - Похоже на то, - ответил Видог. - В случайности я не верю. Пропавший корабль союзников для них очень важен. Иначе Шо Хак о нем бы даже не вспомнил. Настаивать чеокане не рискнули, но почву прозондировали.
        - Первые колонисты высадились на Корзан триста пятьдесят лет назад, - произнес генерал. - Значит, описанные чужаками события происходили еще раньше. За это время, упавшее на планету судно покрылось толстым слоем земли. Если вообще от него что-то уцелело.
        - Корабль мог совершить вынужденную посадку, - заметил герцог.
        - Сомневаюсь, - проговорил Свенвил. - Размер судна слишком велик. При всем желании экипажу не удалось погасить скорость. Удар был страшным. Мощный взрыв разорвал корпус на части.
        - Вот их и поищите, - сказал Берд. - Надо опередить чеокан. Я хочу понять истинные замыслы пришельцев. Пока полная картина в моем мозгу никак не складывается. В логической цепочке отсутствует ряд звеньев. Обломки погибшего корабля могут пролить свет на то, что здесь произошло много веков назад. Просто так разведывательные суда не исчезают. Почему чеокане появились у Церены только сейчас? Чего они ждали?
        - Была война, - произнес офицер, - их мир сильно пострадал...
        - Печальная история, - презрительно усмехнулся правитель. - И ты в нее поверил?
        - Такова версия Шо Хака, - пожал плечами Горн.
        - То-то и оно, - проговорил Видог. - Мне нужны факты, а не умозаключения. Иди и работай.
        Генерал резко развернулся и двинулся к двери. Сегодня ему ужасно повезло. Пронесшаяся буря почти не задела Свенвила. Герцог ни разу даже не сорвался на крик. Либо Берд стареет и теряет былую хватку, либо очень устал. Последние дни выдались необычайно напряженными. Есть еще один вариант - правитель Плайда остро нуждается в преданных людях. Ситуация сложная, запутанная. Сразу в ней не разобраться. Устранение начальника службы контрразведки неминуемо приведет к катастрофе. Вот почему Видог стерпел оскорбительную реплику офицера. Но в будущем надо быть осмотрительнее. Ввязываться с герцогом в полемику нельзя.
        Заложив руки за спину, Берд неторопливо прошелся по залу. Настроение было ужасным. До чего он дошел! Заключил сделку с уродливыми чешуйчатыми тварями. Чужаки очень похожи на ящериц. Хорошо хоть, что с ними не нужно соблюдать обычный церемониал. Видог невольно представил, как он пожимает холодную, скользкую руку Шо Хака. Впрочем, четырехпалую кисть пришельцев даже рукой назвать трудно. Мерзкая, звериная конечность с острыми когтями. Плечи герцога передернулись от отвращения.
        Берд вернулся к столу. После некоторого раздумья наполнил бокал. Проклятье! Так и спиться недолго. Видог прикладывается к бутылке чуть ли не каждый день. А как иначе снять стресс? Могущественный правитель Плайда идет на уступки существам с другой планеты! Мало того, просит у них военную помощь. Немыслимо! Пару лет назад, услышав это, герцог рассмеялся бы в лицо говорившему. Глупая, неуместная шутка.
        Всем известно, что Берд не выносит чужеродные расы, считает их убогими, ничтожными. Будь его воля, он безжалостно истребил бы и сторрианцев, и брайтгезов, и валкаалцев. И уж тем более горгов. Разумные насекомые - этот нонсенс. Да, чеокане значительно опередили людей в развитии, но их внешний облик вызывает у Видога чувство брезгливости. Герцогу никак себя не переломить.
        После некоторого колебания Берд залпом осушил очередной бокал. В голове приятно зашумело, ноги потяжелели. Правитель Плайда тяжело опустился на стул. Двадцать лет назад мощная эскадра пришельцев вторглась в графство Яслогское и атаковала Гросс. Возле Гайлеты состоялось грандиозное сражение. Видог участвовал в нем. Это была страшная битва. Звездный флот потерял почти сто тяжелых крейсеров. Победа над чужаками стоила Ольгеру Храброву трона и жизни. Берд воспользовался благоприятной ситуацией и уничтожил ненавистную династию. Он вырубил ее под корень. Теперь кровь выскочек-землян течет только в Саттонах.
        И вот пришельцы появились вновь. Чеокане утверждают, что они мирная цивилизация, но герцог не верит ни единому их слову. Видог пытался поставить себя ни место чужаков. Разведчики обнаружили тридцать обитаемых планет. Это не просто удача, это фантастическая удача. О такой добыче можно лишь мечтать. Но враг силен, хотя и раздроблен. Значит, его надо обмануть, ввести в заблуждение. Что пришельцы с успехом и делают.
        Сорок огромных, отлично вооруженных кораблей! Действительно много. Впрочем, эта цифра условна. Никто точно не знает, сколько судов пришлют чеокане. В любом случае, если чужаки нападут на Плайд, Берд защитить его не сумеет. Чтобы достойно встретить врага, коалицию нужно создавать уже сейчас. Объединенный флот должен базироваться где-то в районе Грайда.
        Герцог горько усмехнулся. Звучит нереально. Даже внешняя угроза не заставит плайдцев, грайданцев и хоросцев заключить мир. А потому для Натана Делвила и Брина Саттона появление чеокан станет большим сюрпризом. Фактически Видог предал человечество. Но угрызения совести Берда не терзали. Каждый его шаг тщательно взвешен. Это как карточная игра с крупными ставками. Соперники часто блефуют, пытаясь перехитрить друг друга. Сейчас наступил кульминационный момент - на банк поставлено абсолютно все. Осталось увидеть последние нераскрытые карты. Кто победитель выясниться только в финале.
        Если чужаки сдержат свое обещание, триумфатором будет правитель Плайда. Он разгромит врагов и взойдет на императорский трон. Его мечта, наконец, осуществится. Ну, а если пришельцы солгали, то людям не позавидуешь. Планетарная система защиты мертва, единого командования нет, звездный флот слаб и разобщен. Человечество ждет полное истребление. Чеокане не спеша, последовательно начнут захватывать планеты. Герцог взглянул на пустую бутылку. Все или ничего! Отличный девиз для рода Видогов.
        Гравитационный катер доставил Горна Свенвила в Алессандрию. Летательный аппарат плавно опустился на специальную площадку центрального управления. Руководители отделов уже в приемной генерала. Дорог каждый час. Проблема в том, что говорить правду нельзя даже им. Шпионов Сириуса и Хороса Горн не боялся, его подчиненные надежные, поверенные офицеры. Куда сложнее бороться с хранителями. Они способны проникнуть куда угодно. Члены ордена обладают уникальными способностями.
        Служба контрразведки Плайда ловила их трижды. И ни разу не добилась положительного результата. Два пленника чудесным образом сбежали, один покончил с собой. Хранители гипнотизируют людей, извлекают из их мозга ценную информацию, а затем стирают воспоминания о себе. Ученые объяснить данный феномен не в состоянии. И Видог, и Свенвил уже давно приняли необходимые меры предосторожности. К ним членам ордена при всем желании не подобраться. У офицеров управления такой защиты, к сожалению, нет.
        В кабинет генерал вызывал подчиненных по одному. Старый добрый принцип: разделяй и властвуй. В общую картину отдельные факты никто из них не сложит. Каждый знает лишь свою часть. На составление списков ученых, техников и рабочих Горн дал ровно сутки. Уже завтра этих людей отправят в бессрочную командировку на Корину. Там они проведут, по меньшей мере, один год. Их внезапный отъезд не должен привлечь внимание прессы. Никакого ажиотажа! Благовидный предлог, разумное объяснение и тихое исчезновение.
        Сама по себе операция несложная. Проблема в том, что масштабы очень велики. На Корину придется перебрасывать несколько тысяч человек. Сохранить это в тайне будет трудно. Кроме того, нужно определиться с поставщиками сырья, заводами и космическими доками. Внешний периметр секретного района закроют военные, а вот внутренние посты надо укомплектовать сотрудниками службы контрразведки. Предпочтительно эстерианцами. А где их взять? Людей и так катастрофически не хватает. Ослабление ряда важных структур неизбежно. Но тут уж ничего не поделаешь. Герцог довольно четко расставил приоритеты. Ошибки и просчеты недопустимы.
        Последним в кабинет вошел полковник Григ Пеквил, начальник восьмого территориального отдела. В его ведении находились две покоренные плайдцами планеты: Теста и Корзан. В баронствах по-прежнему неспокойно. Действуют подпольные организации, периодически совершаются террористические акты, случаются акты саботажа. Впрочем, полковник неплохо справляется со своими обязанностями и держит ситуацию под контролем. В отличие от остальных офицеров Пеквил знает о чеоканах.
        Жестом Свенвил предложил подчиненному сесть. Григу тридцать восемь лет. Он высокого роста, худощав, чуть сутул. Красавцем его не назовешь. Вытянутое лицо, редкие русые волосы, серые узкие глаза, приплюснутый, широкий нос, пухлые губы. После небольшой паузы генерал проговорил:
        - Правитель Плайда заключил сделку с пришельцами. Он им не доверяет, но строить перевалочную базу разрешил. Надеюсь, ты понимаешь, что это значит?
        - Так точно, - отчеканил полковник. - Соблюдать режим максимальной секретности, никого не пускать в восьмой сектор и внимательно следить за чужаками.
        - Правильно, - кивнул головой Горн. - До сих пор нам удавалось сохранять появление чеокан в тайне. Твои люди неплохо работают. Тем не менее, патрулирование района нужно усилить. Надо полностью исключить возможность проникновения посторонних в запретную зону. В последнее время вражеская разведка заметно активизировалась. Сирианцы, грайданцы, хоросцы догадываются, что мы не случайно закрыли этот район. Шпионы попытаются внедриться на корабли, доставляющие пришельцам воду и продовольствие.
        - У них ничего не получится, - произнес Пеквил. - Транспорты разгружаются на безопасном расстоянии от кораблей чужаков. Процедура длительная, трудоемкая, но иначе нельзя. Контакт с экипажами судов минимален. Запрещены даже обычные переговоры.
        - Контактов не должно быть вообще, - жестко сказал Свенвил. - Только роботы и автоматические системы. Увеличьте количество камер наблюдения в трюмах.
        - Слушаюсь! - выдохнул Григ.
        - Теперь о чеоканах… - генерал устало откинулся на спинку кресла. - Скоро к вам прибудет группа ученых. Их задача разобраться с тем, что строят пришельцы. Они постараются смоделировать базу чужаков. Обеспечьте ученых всем необходимым. Мне докладывать о результатах ежедневно.
        - Чеокане перехватывают наши сообщения, - осторожно вставил полковник. - Секретные коды взломаны.
        - Используйте гиперсвязь, - произнес Горн. - Говорите уклончиво, намеками. В самое ближайшее время будет введен новый шифр. Уровень развития пришельцев невероятно высок, но они не всемогущи. У них тоже есть слабые места.
        - Что вы имеете в виду? - уточнил Пеквил.
        - Чужаки целенаправленно двигались к Корзану, - ответил Свенвил. - Это не просто разведка. Сам того не желая, Шо Хак проговорился, что несколько веков назад в районе Церены пропал корабль их союзников. Внешне он был абсолютно спокоен, но меня нелегко обмануть. Чеоканам очень хочется найти исчезнувшее судно. Мы должны опередить пришельцев.
        - Начать поиски? - спросил Григ.
        - Да, - сказал генерал. - Прозондируйте поверхность планеты. Шансов мало, но вдруг нам повезет. Заодно поройтесь в архивах баронства. Старые, покрытые пылью документы нередко преподносят сюрпризы. Особое внимание обратите на воспоминания первых поселенцев. Они могли наткнуться на что-то необычное…
        Полковник поднялся со стула.
        - Разрешите идти? - произнес Пеквил.
        - И вот еще что… - после некоторого раздумья добавил Свенвил. - Мне нужен тщательный анализ политических передач на центральных каналах Корзана за последние три месяца. Какие вопросы обсуждались, какие страны затрагивались, какие имена назывались. Не забудьте о выпусках новостей. Акцент сделайте на освещение войны с Алционой и Хоросом.
        - Будет исполнено, - отчеканил Григ.
        Полковник резко развернулся и зашагал к двери. Горн тяжело встал из-за стола, прошелся по кабинету, остановился у окна. Ночная Алессандрия залита яркими, разноцветными огнями. Фантастически красивый город. За долгий период своего правления Храбровы превратили его в жемчужину империи. Злая ирония судьбы. Теперь столица государства принадлежит их заклятому врагу Берду Видогу. Таков суровый закон жизни. Слабый либо погибает, либо преклоняет колени перед победителем.
        Без сомнения, чеокане лгут. Они ведут рискованную, хитроумную игру. Проблема в том, что герцог ввязался в нее. Причем, на условиях чужаков. Ради удовлетворения собственных амбиций владыка Плайда готов пожертвовать человечеством. А готов ли на это пойти Свенвил? Ответа на данный вопрос у него нет. Сейчас генерала гораздо больше волнует подозрительная осведомленность пришельцев. Объяснения Шо Хака звучат неубедительно. Политические обозреватели Корзана многого не знают. Похоже, у чеокан совсем другой источник информации. И его любой ценой надо уничтожить.
        ГЛАВА3
        Гленторан
        В бар вошел высокий, худощавый мужчина лет сорока. На мгновение он остановился, огляделся по сторонам. В помещении человек десять. На столах бокалы с пивом и нехитрая закуска. Подвыпившие посетители о чем-то негромко беседуют. На лицах людей озабоченность. Они с трудом скрывают волнение.
        Эдгар грустно, презрительно усмехнулся. Раньше здесь все было иначе. Пираты весело, безудержно праздновали каждый успешный поход. Денег никто не жалел. Гленторан процветал за счет разбоя и работорговли. В смутные времена - это идеальный бизнес. Легкий, никем не контролируемый и необычайно прибыльный. При правильной постановке дела можно было в короткий срок сколотить огромное состояние. Беда в том, что о будущем пираты не думали. Они жили исключительно одним днем. И вот наступила расплата. Бандиты оказались в западне.
        Стигби сел за дальний столик, расстегнул ворот куртки. Бар у Шеквила все-таки паршивый. Серые каменные стены, старая потемневшая мебель, на потолке тусклые фонари и убогая стеклянная люстра. В воздухе чувствуется влага и затхлость. Кондиционеры работают безобразно. Заметив Ловца Удачи, хозяин заведения тут же бросился к нему.
        - С возвращением, - проговорил Майк. - Искренне рад видеть вас. Как прошла охота?
        - Никак, - раздраженно пробурчал Эдгар. - Пять месяцев мы барражировали в районе Розаны. Все впустую. Без сопровождения пассажирские и транспортные суда больше не летают. А атаковать крейсера равносильно самоубийству.
        - Это война, - Шеквил тяжело вздохнул. - Герцоги, графы и бароны в очередной раз делят мир. Вам еще повело. Отчаянный Брук уже горит в аду.
        - А что с ним случилось? - поинтересовался аквианец.
        - Он слишком много задолжал Стогрину, - понизив голос, сказал хозяин заведения. - Попытался отыграться…
        - Опрометчивый поступок, - заметил Стигби. - Эрл в этом деле профессионал. Мерзавец подчистую «раздевает» своих соперников.
        - Так и получилось, - произнес Майк. - Для того чтобы рассчитаться у Брука было три месяца.
        - Сколько? - удивленно спросил Эдгар. - Три месяца? Это не реально.
        - Стогрин пригрозил забрать у него корабль, - пояснил Шеквил. - А слов на ветер он не бросает. «Ужасный» - неплохое судно. Новые двигатели, надежная броня, мощное вооружение.
        - Сволочь! - зло процедил сквозь зубы аквианец. - Эрл загнал беднягу в угол. Надеялся, что Фликс запьет с горя и, в конце концов, отдаст корабль.
        - Возможно, - пожал плечами хозяин заведения. - Но на следующий день Брук покинул базу. Он решил рискнуть и взял курс на Корзан.
        - Черт подери! - выругался Стигби. - Его не зря прозвали Отчаянным. К Церене и Гайрете сейчас лучше не соваться. Плайд и Грайд находятся на грани открытого столкновения. Там повсюду крейсера и эсминцы.
        - Зато есть шанс на богатую добычу, - проговорил Майк. - А главное, лететь недалеко. Сроки предельно жесткие. Выбора у Фликса не было. Либо опасная авантюра, либо потеря судна.
        - О финале истории догадаться несложно, - сказал Эдгар.
        - «Ужасный» наткнулся на грайданский патруль, - произнес Шеквил. - Сдаваться Брук отказался. Его вынудили выти из гиперпространства. Корабль атаковали два легких крейсера. Бой длился почти полчаса…
        - Что ж, помянем грешную душу Фликса, - аквианец достал из кармана деньги. - Принеси бутылку хорошего вина и что-нибудь поесть. Я бы не отказался от натурального мяса. Синтетическая пища уже в глотку не лезет.
        - Все будет в лучшем виде, - заискивающе проговорил хозяин заведения. - Вино и салат через минуту, а мясо придется подождать.
        - Я никуда не тороплюсь, - холодно отреагировал Стигби.
        Майк устремился к кухне. Щедрые посетители в последнее время редкость. Ловец Удачи никогда себе ни в чем не отказывал. Заказанные им блюда стоили не просто дорого, а очень дорого. Именно такие клиенты и позволяли Шеквилу выживать в суровых условиях Гленторана. Конкуренция на базе дикая. Чтобы не разориться, надо постоянно
«крутиться», чем-то привлекать людей. Интерьер у Майка бедноват, зато еда отличная.
        Первый бокал Эдгар наполнил до краев и осушил залпом. Настроение кошмарное. Нет, он не был другом Брука Фликса. У пиратов вообще нет друзей. Они подлые, безжалостные убийцы, в них не осталось ничего человеческого. Сколько несчастных пленников аквианец уже продал в рабство? Тысячи. Мужчины, женщины, дети - все они превратились в рабочий скот. Многие умерли от непосильного труда или на пыточных столбах.
        Самое страшное, что Стигби не испытывал ни малейших угрызений совести. Эдгар привык к чужой боли, к страданиям невольников, к крови невинных жертв. Его сердце зачерствело. Когда это случилось? Когда это произошло с ним? Как офицер имперского флота стал жестоким, беспощадным бандитом? Ответить на данный вопрос нелегко.
        Пожалуй, все началось с битвы у Гайлеты. В том сражении погиб его отец. Он направил свой крейсер на корабль пришельцев. Героическая смерть, оказавшаяся никому не нужной. Человечество отбило атаку чужаков, но какой ценой! Страна лишилась своих лучших сынов и дочерей. А худшие уже планировали мятеж и свержение династии Храбровых.
        Впрочем, экипаж «Чедрона», на котором служил Стигби, ничего об этом не знал. Командир судна майор Декрис получил секретный приказ провести дальнюю разведку и найти родную планету врага. Император хотел знать, откуда прилетели пришельцы. Как и в случае с горгами, Ольгер Храбров намеревался в будущем нанести по противнику упреждающий удар.
        Чужаков они не обнаружили. Неприятель исчез в бескрайних просторах галактики. Однако их поиски не были напрасными. На обратном пути экипаж «Чедрона» сделал важное открытие. Разведчики нашли пригодную для жизни планету и не только ее. К сожалению, ресурсы корабля подходили к концу. Надо было срочно возвращаться. Крейсер направился к Плайду.
        После долгих сомнений командир «Чедрона» решил связаться со штабом звездного флота. Известие о перевороте и распаде империи застало офицеров корабля врасплох. На крейсере служили представители разных планет: асконцы, эстерианцы, аланцы, непронцы. Что теперь делать? Кому присягать на верность? Разгорелись жаркие споры. Порой бурное обсуждение возникшей проблемы заканчивалось дракой. Экипаж судна разделился на несколько враждующих групп.
        Год скитаний серьезно отразился на психическом состоянии людей. Долго копившиеся обиды выплеснулись наружу. Декрис понял, что теряет контроль над ситуацией. До Хороса, куда направлялась основная часть флота, «Чедрону» было не дотянуть. Единственный приемлемый вариант - баронство Розанское. Там можно лечь в дрейф и попросить о помощи. Главное убраться подальше от трех гигантов: Плайда, Сириуса и Грайда.
        Майор приказал всем сдать оружие, возле рубки связи выставил пост десантников. О совершенном открытии командир корабля никому не сообщил. Обстановка на крейсера нормализовалась. Офицеры молча, беспрекословно выполняли свои обязанности. Но это было затишье перед бурей. На «Чедроне» зрел заговор. Возглавлял его капитан Веквил, уроженец Тасконы. Он являлся начальником технической службы.
        Каким-то образом мятежникам удалось спрятать бластеры и лазерные карабины. Веквил любой ценой хотел вернуться домой и требовал, чтобы корабль летел к графству Сирианскому. У него нашлось немало сторонников. В том числе и лейтенант Стигби.
        Эдгару тогда было всего двадцать два года. Назначение на «Чедрон» он получил сразу после окончания космической академии. А уже через три месяца битва у Гайлеты. Для молодого человека она стала суровым испытанием. Лейтенант командовал боевыми рубками правого борта. К счастью, крейсер во время сражения практически не пострадал. Потому именно его и отправили в дальнюю разведку.
        Стигби знал о готовящемся бунте, но не предполагал, что он будет развиваться по такому сценарию. Между Сириусом и Грайдом около сорока парсек. Декрис пытался пройти точно посередине. Границы еще не определены и это шанс проскочить незамеченным. Майор ошибся. Район патрулировали два корабля графства. Они устремились к чужаку.
        Заговорщики воспользовались благоприятным моментом и подняли мятеж. Веквил отключил двигатели. «Чедрон», снизив скорость, вышел из гиперпространства. Капитан с отрядом бунтовщиков ворвался в рубку управления. Кто первым открыл огонь, уже не имеет значения. Эдгар стоял у стены и с ужасом смотрел, как его товарищи убивают друг друга. Это было какое-то сумасшествие. Люди совершенно забыли о присяге, о долге, о чести. На их лицах звериная злость, в глазах ненависть.
        Стигби вдруг отчетливо осознал, что прежнего мира больше нет. Империя обречена на бесконечные междоусобные войны. В его душе появилась глубокая червоточина. Между тем, заговорщики одержали победу. На полу рубки лежали окровавленные мертвые тела. Мятежники бесцеремонно оттаскивали трупы в дальний угол. Внезапно раненый Декрис вскочил на ноги и бросился к выходу. Отреагировать никто не успел. Офицеры Веквила слишком поздно схватились за оружие. Майор уже исчез из виду. Куда он бежит, догадаться было несложно. Декрис мог свести счеты с предателями, только взорвав крейсер.
        Вместо того чтобы преследовать майора, Эдгар ринулся к спасательным капсулам. Он действовал интуитивно, так как учили в академии. Рефлекс отработанный до автоматизма. Прыгнул в кресло, пристегнул страховочные ремни, закрыл колпак, нажал на кнопку. Через мгновение аппарат устремился в бездонную черноту космоса. От перегрузки в глазах все поплыло, Стигби выпал из реальности.
        Очнулся лейтенант от мощного толчка. Тревожно огляделся по сторонам. Вокруг обломки корабля. Других капсул не видно. Вскоре из гиперпространства вынырнули сирианские крейсера. Они и подобрали Стигби. Из экипажа «Чедрона» кроме него не уцелел никто. Командир корабля не дал мятежникам времени на эвакуацию.
        Эдгара допрашивали долго и тщательно. Он быстро сориентировался и придумал подходящую легенду. Лейтенант рассказал всю правду об экспедиции крейсера, за исключением двух эпизодов. Стигби ни словом не обмолвился об обнаруженной планете. Эта тайна стоит очень дорого. Раскрывать ее сейчас было нецелесообразно. И, разумеется, Эдгар умолчал о бунте на борту «Чедрона». По его версии к гибели судна привела неисправность, возникшая при выходе из гиперпространства. Подобные инциденты с кораблями звездного флота иногда случались. Лейтенанту поверили.
        На Алане Стигби предложили поступить на службу к графу Сирианскому. Новые государства, образовавшиеся на осколках империи, нуждались в опытных офицерах. Однако Эдгар отказался, он спешил домой, на Акву. В баронство Китарское лейтенант попал лишь спустя полгода. Возникли серьезные проблемы с деньгами.
        Родная планета встретила Стигби крайне негостеприимно. Служба безопасности продержала его в камере предварительного заключения почти месяц. Эдгара подозревали в связях с сирианской разведкой. В стране царил хаос. Экономика была в полном упадке. Предприятия закрывались, людей безжалостно вышвыривали на улицу. Толпы голодных, обреченных аквианцев выстраивались в длинные очереди у центров занятости. Картина удручающая.
        Но самый страшный удар судьба нанесла молодому человеку чуть позже. Потеря мужа и исчезновение сына подорвали здоровье матери. Она тяжело заболела. Средств на ее лечение катастрофически не хватало. Стигби продал дом, машину, почти все имущество.
        Мать умерла у него на руках. И окружающим было абсолютно наплевать на горе Эдгара. У каждого свои беды и заботы. Он остался один. Уставший, нищий и злой. Стигби ненавидел Акву, ненавидел барона Китарского, ненавидел всех. Многие в таком состоянии спиваются, опускаются на дно общества и тихо умирают на грязных свалках.
        Эдгар предпочел иной путь. Бывший лейтенант имперского флота обладал неплохими организаторскими способностями. В короткий срок Стигби сколотил банду отчаянных головорезов. Они подчинялись ему беспрекословно. И это неудивительно. Мерзавца, бросившего Эдгару вызов, офицер убил, не задумываясь. Стигби перешагнул запретную черту. Человеческая жизнь теперь для него ничего не значила.
        Аквианец снова наполнил бокал, сделал небольшой глоток. Вино отменное. На губах Эдгара появилась горькая усмешка. Скоро будет двадцать лет, как он стал пиратом. В его сердце нет места чувствам, эмоциям, там только холодный расчет.
        Два года назад у Стигби произошел конфликт с Брюсом Архом. Черный Дьявол начал нападать на перекупщиков. Это привело к тому, что торговцы покинули зоны риска. Возникли трудности с продажей рабов. Пленников приходилось сбывать на Гленторане по низким ценам. Такое положение вещей пиратов не устраивало. Но за спиной Арха стоял Эрл Стогрин, негласный хозяин базы. Спорить с ним бесполезно. Здесь он диктует условия. На Гленторане у него целая армия.
        Было очевидно, что наступает конец пиратской вольницы. Твердой рукой Стогрин подчинял себе весь рынок невольников. Черный Дьявол исполнял у Эрла роль палача. Половина бесследно исчезнувших кораблей на совести Брюса Арха. Это ни для кого не секрет. В средствах мерзавцы не церемонятся.
        Черный Дьявол пытался уничтожить и Эдгара. «Беспощадный» угодил в западню недалеко от Талата. Парни Стигби как раз взяли на абордаж транспортное судно графства. Бросать добычу ужасно не хотелось, но ввязываться в драку с тремя кораблями Арха было равносильно самоубийству. «Беспощадный» обратился в бегство.
        Неизвестно, чем бы завершилась погоня, если бы не жадность Черного Дьявола. Брюс отправил одно судно к транспорту. Глупец! Даром в жизни ничего не достается. Нельзя недооценивать противника. Адский взрыв превратил в груду обломков оба корабля. Потрясенный, напуганный Арх тут же прекратил преследование.
        После этого случая тактика Стогрина изменилась. Устраивать войну между пиратами он не собирался. У его конкурентов достаточно уязвимых мест. Плата за ремонт, топливо, воду, продовольствие взлетела до астрономических величин. В данной ситуации выбор прост: либо ты идешь на поклон к Эрлу, либо кое-как сводишь концы с концами. Каждый неудачный рейд приближает тебя к потере независимости.
        За прошедший год сдались почти все. Свободной охотой занимались лишь трое: Ловец Удачи, Коварный Зед и Отчаянный Брук. От одного из не покорившихся Стогрин избавился. Кто теперь на очереди? Стигби или Ликсон? В доках Гленторана
«Стремительного» нет. Значит, Зед бороздит космическое пространство в поисках жертвы. Интересно, он знает о Фликсе? Вряд ли эта новость ему понравится.
        Из кухни появился хозяин заведения. На пластиковом подносе тарелка с жареным мясом. Приятный аромат специй мгновенно распространился по залу. Жадно вдыхая запахи, посетители бара невольно обернулись к аквианцу. В глазах нескрываемая зависть. Они позволить себе такую роскошь не могут. Обычным бандитам натуральное мясо не по карману.
        - Выглядит замечательно, - произнес Эдгар - У тебя отличный повар.
        - Благодарю, - сказал Шеквил. - Мы старались…
        - А почему ты сам обслуживаешь клиентов? - спросил Стигби. - Где твоя дочь?
        На реплику аквианца Майк отреагировал как-то странно. Внимательно осмотрелся по сторонам, подошел к столу вплотную, прижал к груди поднос, словно защищаясь.
        - Вы ведь слышали о поражении плайдцев у Алционы? - прошептал хозяин заведения.
        - Разумеется, - кивнул головой Эдгар. - Все об этом только и болтают. Берд Видог наконец встретился с достойным противником. С него давно пора было сбить спесь.
        - Вот, вот, - Шеквил тяжело вздохнул. - Моя жена умерла шесть лет назад. Грета - единственное, что у меня осталось. Рисковать ею я не мог. Собрал немного денег и отправил дочь на Алан. Транспорты с рабами летают в сирианское графство регулярно. Она девушка смышленая, как-нибудь устроится.
        - Не улавливаю связи, - пожал плечами Стигби. - Что общего между войной в баронстве Алционском и твоей дочерью?
        - Простое умозаключение, - ответил Майк. - Причем абсолютно беспочвенное. Зря я затронул эту тему. У вас еда остынет.
        - Нет, нет, продолжай, - настойчиво проговорил аквианец. - Ты меня заинтриговал.
        - Хорошо, - сказал хозяин заведения. - Почему за двадцать лет никто не обнаружил и не разгромил базу пиратов?
        - Потому что ее трудно найти, - произнес Эдгар. - Крошечная красная звезда, астероид… Подобных систем в империи тысячи. Патруль грайданцев был здесь и не обратил на Гленторан ни малейшего внимания.
        - Ерунда, - грустно улыбнулся Шеквил. - Причина совершенно другая. Правителей близлежащих государств данное положение вещей вполне устраивало. Грайд, Талат и Алциону пираты особо не беспокоили. Герцогам, графам, баронам наплевать на обычных людей. В год захватывается не больше тридцати судов. Капля в море. Кроме того, Делвил труслив, а у Лаилтона и Корлока нет сил для карательных экспедиций.
        - О Сириусе и говорить нечего, - вставил Стигби. - Мы даем графству дешевых невольников.
        - Правильно, - подтвердил Майк. - То же самое относится и к Плайду. Корабли Арха неслучайно несколько месяцев барражировали в районе Безена.
        - Намекаешь на сделку? - аквианец взглянул на Шеквила.
        - Констатирую факт, - хозяин заведения понизил голос. - Вернулись они без добычи. А такое бывает крайне редко.
        - Понятно, - Эдгар глотнул вина.
        - После поражения плайдцев ситуация в корне изменилась, - сказал Майк. - Сюда пришел Хорос. От Мимаса до Алционы сорок четыре парсека. Восемнадцать дней пути. Брин Саттон возьмется за пиратов всерьез. Он терпеть бандитов не будет.
        - Основная часть звездного флота досталась именно ему, - задумчиво произнес Стигби. - Не исключено, что герцогу известно местоположение секретных баз. Тогда…
        - Тогда нас ждут серьезные неприятности, - закончил фразу Шеквил.
        Вежливо поклонившись, хозяин заведения неторопливо двинулся к стойке. Аквианец молча смотрел ему вслед. Майк не так прост, как кажется. Он один из старожилов Гленторана. Когда и откуда Шеквил появился на базе никто точно не знает. Подобные вопросы здесь задавать не принято. Вполне возможно, имя и фамилия тоже не настоящие. А что если Майк секретный агент? Хотя вряд ли. Внедрять на Гленторан шпиона нет никакого смысла.
        Вероятнее всего он бывший сотрудник имперской службы безопасности. Повадки те же. Скромен, услужлив, незаметен. Люди относятся к нему с некоторым пренебрежением, и напрасно. Шеквил все слышит, все запоминает. Но главное, анализирует. Черт подери! Майк прав. Рано или поздно, владыка Хороса уничтожит базу. В его системе мироустройства нет места пиратам. Решение Шеквила отправить дочь на Алан - не спонтанный поступок, а разумная мера предосторожности. Церемониться с бандитами Брин Саттон не станет.
        Эдгар залпом осушил бокал. Пожалуй, надо было заказать вино покрепче. В свете последних событий придется менять свои планы. Долго задерживаться на Гленторане нельзя. В любой момент возле Мимаса могут вынырнуть хоросские крейсера. Вопрос в том, где взять деньги? Ресурсы корабля почти на нуле. Кое-какие средства у Стигби есть. Но их хватит лишь на топливо. В команде у аквианца восемьдесят шесть человек. Без продовольствия и воды далеко не улетишь. Переговоры со Стогрином будут трудными. В долг он ничего не даст. У Эрла прекрасный шанс свести счеты со строптивым Ловцом Удачи.
        Эдгар принялся за еду. Мясо действительно остыло. Впрочем, вкуса не потеряло и буквально таяло во рту. Может, хоть хороший обед поднимет настроение. Стигби едва утолил голод, когда в бар вошли два крепких молодых человека. Они без колебаний двинулись к аквианцу. В том, что это громилы из личной охраны Стогрина, Эдгар не сомневался. Высокие, широкоплечие, короткостриженые, с лицами, не отягощенными интеллектом. Типичные безмозглые убийцы.
        - Хозяин хочет тебя видеть, - прорычал бледнокожий светловолосый парень.
        - Хозяин? - язвительно переспросил Стигби. - А кто ваш хозяин?
        - Не прикидывайся дураком, - раздраженно проговорил молодой человек. - Эрл Стогрин не любит ждать.
        - Ах, вот оно что, - сказал аквианец. - К сожалению, я очень занят. Зайду к нему позже.
        - Издеваешься? - парень оперся огромными кулаками на стол. - Тебе давно кости не ломали? Мы это умеем делать.
        - Убери лапы со стола, - процедил сквозь зубы аквианец. - Твоя уродливая рожа портит мне аппетит. Вас, кретинов, на Гленторане плохо воспитывают.
        От такой наглости охранник Стогрина едва не захлебнулся. На мгновение он лишился дара речи. Раньше ему никто не смел перечить. Молодой человек издал какой-то звериный звук и попытался наотмашь ударить Эдгара. Это была непростительная ошибка. Стигби увернулся, вскочил со стула, схватил парня за шею. Аквианец умело продолжил инерционное движение нападавшего. Охранник врезался головой в каменную стену. Подсечка и противник уже на полу. Из упавшей бутылки вино лилось на грудь молодого человека. Его напарник бросился в атаку, но наткнулся на ствол бластера.
        - Еще шаг и я размозжу твою идиотскую башку! - гневно прошипел Эдгар. - Хотите выяснить отношения, вызывайте меня на поединок. Я готов стреляться с кем угодно.
        Парень благоразумно отступил назад. Посетители заведения с интересом наблюдали за стычкой. Они свидетели инцидента и подтвердят правоту Ловца Удачи. Усугублять конфликт охранник не рискнул. На базе жесткие законы. Стигби убрал оружие в кобуру и бесцеремонно пнул лежащего у его ног молодого человека. Тот лишь сейчас пришел в себя. Лицо парня было в крови.
        - Убирайтесь прочь! - грозно рявкнул аквианец. - Эрлу передайте, что я зайду через час.
        Охранник с трудом поднялся и поплелся к выходу. Ни он, ни его товарищ ни разу не обернулись. Такого унижения молодые люди никогда не испытывали. Впредь будет наука. Надо реально оценивать свои силы. Возраст и телосложение - не самые главные критерии. Эдгар сел, грустно взглянул на пустую бутылку. Выпить бы сейчас не помешало.
        - Сволочи, - зло пробурчал Стигби. - Как спущенные с цепи тапсаны…
        - Точно подмечено, - раздался за спиной голос Шеквила. - Их задача нагонять страх на обитателей базы. И они неплохо с ней справляются. Не многие решаются дать отпор.
        Хозяин заведения поставил на стол бутылку вина. Аквианец потянулся к карману за деньгами.
        - Не нужно, - сказал Майк. - Это подарок. Хоть кто-то проучил мерзавцев. Совсем зарвались…
        - Мы тут все мерзавцы, - иронично усмехнулся Эдгар. - Нападаем на мирные суда, грабим, убиваем. Виселица по нам давно плачет.
        - Признание вины - первый шаг к раскаянию, - улыбнулся Шеквил.
        - Ну уж, нет! - возразил Стигби. - Каяться в грехах я не намерен. Выбор сделан. Мой жизненный путь непременно завершится в аду.
        - Я бы не зарекался, - проговорил хозяин заведения. - Судьба порой преподносит удивительные сюрпризы. Знаю по себе. Жестокие преступники вдруг становятся праведниками, а священники превращаются в кровожадных монстров.
        - Пустой спор, - произнес аквианец. - Время нас рассудит.
        - Это верно, - согласился Майк. - Время все расставит по своим местам. С визитом к Стогрину не тяни. Гленторан - его база. Он диктует здесь условия.
        Не дожидаясь ответа, Шеквил направился к стойке. Эдгар наполнил бокал, слегка пригубил вино. И снова хозяин заведения прав. Конфронтация с Эрлом не приведет ни к чему хорошему. Стигби не в том положении, чтобы вступать в открытый конфликт со Стогрином. Без постоянной базы пираты существовать не могут. Замена топливных стержней - дело трудоемкое и опасное. В космосе подобная процедура чревата катастрофой. А доки есть только на Гленторане.
        Аквианец не спеша, доел мясо, глотнул вина. Пора идти. Прошло пятнадцать минут. До пункта управления путь неблизкий. А именно там располагается резиденция Эрла. На астероиде многокилометровая запутанная сеть тоннелей, и нет никакого транспорта. Передвигаться приходится исключительно пешком.
        Эдгар поднялся из-за стола, кивнул головой хозяину заведения и зашагал к двери. Пожалуй, Стигби стоило в этот раз взять с собой брайтгезов. Ужасные косматые твари способны напугать кого угодно. В их присутствии охранники Стогрина вряд ли осмелились бы напасть на аквианца.
        Инопланетяне появились на борту «Беспощадного» неслучайно. Лет восемь назад Эдгар едва не стал жертвой мятежа. После удачного рейда возникла ссора из-за дележа добычи. Первый помощник Вилл Агрин посчитал, что его доля слишком мала. Он решил устранить Стигби. Ситуация типичная. Бандитов объединяет жажда наживы, у них нет ни долга, ни чести, ни совести. Негодяи служат тому, кто больше платит. Жестокие убийства в пиратской среде не редкость.
        Агрин без труда собрал группу сторонников. Недовольных на судне хватало. К счастью, Эдгара вовремя предупредили о готовящемся перевороте. Схватка получилась короткой и кровавой. Изменники угодили в западню и были безжалостно уничтожены. Раненых мятежников Стигби приказал выбросить в космос.
        В заговоре участвовала почти четверть экипажа. Огромные потери ничуть не смутили аквианца. Он никого не пощадил, хотя среди пленников были нужные ему специалисты. Власть Эдгара держалась на страхе. Если сегодня Стигби дрогнет, проявит слабость, завтра аквианцу непременно вонзят нож в спину.
        Ловец Удачи вдруг отчетливо осознал, что ему требуются сильные, смелые, а главное надежные телохранители. Среди людей таких не найти. Алчные, продажные мерзавцы на эту роль не годятся. Тогда-то в голове Эдгара и мелькнула мысль о брайтгезах.
        Цивилизация Брайзона плохо развита. На планете десятки постоянно враждующих между собой государств. Что неудивительно. Местные жители по характеру вспыльчивы, бескомпромиссны и крайне агрессивны. У них свято соблюдается закон кровной мести.
        Империя в дела инопланетных рас не вмешивалась. Продажа оружия брайтгезам была категорически запрещена. Строить на поверхности свои представительства люди не рискнули. Опасались провокаций и кражи технологий. Ограничились тремя космическими станциями. Для наблюдения за Брайзоном этого вполне достаточно. Посол империи регулярно встречался с правителями различных государств, вел переговоры о сотрудничестве. Как правило, они протекали трудно и без особого успеха.
        После свержения Ольгера Храброва о брайтгезах все забыли. С этой дикой воинственной расой лучше вообще не связываться. Ученые и дипломаты покинули станции. Пираты, разумеется, их разграбили. И уже довольно давно.
        Нанять солдат на планете оказалось несложно. Тем более что Стигби невероятно повезло. На одной из заброшенных станций разведчики обнаружили исправный дешифратор. Объясняться на пальцах не пришлось. Шесть отчаянных бойцов в обмен на два лазерных карабина. Отличная сделка. Причем, надо отметить, телохранители Эдгара не рабы, а добровольцы. Они согласились служить аквианцу, чтобы обеспечить свои семьи.
        Проблемы с брайтгезами возникли практически сразу. Косматые чудовища упрямы, прямолинейны и туповаты. У них абсолютно отсутствует чувство юмора. Кроме того, они не в состоянии контролировать эмоции и по любому поводу кидаются в драку. У бандитов быстро отпало желание отпускать шутки относительно уродливой внешности чужаков. Разбитым лицом, сломанными руками и ногами дело может и не ограничиться.
        Впрочем, и достоинств у брайтгезов немало. Инопланетяне непритязательны, выносливы, исполнительны. Они беззаветно преданы Стигби и, не задумываясь, умрут за него. Человеческий язык давался им с трудом. За семь лет телохранители аквианца выучили лишь несколько слов. Брайтгезы, словно животные, реагируют на резкие, отрывистые команды хозяина. И это тоже неплохо. Остановить их никто, кроме Эдгара, не сумеет.
        Миновав очередной поворот, Стигби заметил впереди двух крепких парней. Вот и резиденция Стогрина. Громилы перекрыли аквианцу дорогу. Эти постарше. Одному лет тридцать. Не мальчишка, должен понимать, с кем имеет дело.
        - С оружием нельзя, - громко сказал охранник. - Сдай бластер!
        - С чего вдруг? - Эдгар в упор посмотрел на мужчину.
        В глазах бедняги растерянность. Об инциденте в баре Шеквила он, несомненно, знает. Обострять отношения с Ловцом Удачи охраннику не хочется. Пираты, всегда свободно перемещавшиеся по базе, крайне болезненно реагируют на новые правила. С другой стороны есть четкие распоряжения Эрла Стогрина. Их тоже надо выполнять. После некоторой паузы мужчина отступил к стене. Из двух зол он выбрал наименьшую. Было очевидно, что Стигби с оружием не расстанется.
        Аквианец миновал охранников и вошел в кабинет Эрла. Помещение прямоугольное, по размеру небольшое. Справа диван и два кресла, в центре длинный стол, в дальней части металлический сейф. Вместо левой стены огромное стекло, за которым пункт управления. Сейчас в нем человек десять-двенадцать. Они отвечают за жизнеобеспечение базы, за системы вооружения, внешние и внутренние камеры наблюдения.
        Слежка за людьми, находящимися на Гленторане, ведется постоянно. Иначе Стогрину не сохранить контроль над базой. Ее население уже семь с половиной тысяч человек. И далеко не все обитатели Гленторана испытывают к Эрлу теплые чувства. Некоторые откровенно ненавидят Стогрина и с огромным удовольствием свернули бы ему шею. Не стоило забывать и о рабах, их на астероиде тоже немало.
        Случай с бежавшим пару лет назад невольником весьма показателен. Он убил своего хозяина Брина Остенса и как сквозь землю провалился. Впрочем, ту историю лучше не вспоминать. Эдгар тогда чуть не лишился жизни. Одно неосторожное слово, одно неосторожное движение и раб прикончил бы его. С профессионалами такого уровня Стигби никогда раньше не сталкивался.
        Эрл стоял у стола. Среднего роста, худощавый мужчина лет шестидесяти. Идеально лысый череп, высокий лоб, приплюснутый нос, впалые щеки, заостренный подбородок. Глаза серые, узкие, чуть прищуренные. Посмотрев на аквианца, Стогрин изобразил улыбку и произнес:
        - Рад видеть тебя, Ловец Удачи.
        - Взаимно, - пробурчал Эдгар, бросая испепеляющий взгляд на сидящего в кресле Брюса Арха.
        Черному Дьяволу около сорока. Его внешность полностью соответствует прозвищу. Длинные темные волосы, густые брови, крупные карие глаза, массивный подбородок. Брюс, как обычно, невозмутим. На лице ни малейших эмоций. Стигби и Стогрин обменялись крепким приветственным рукопожатием.
        - Слышал, мои парни слегка с тобой повздорили, - заметил Эрл.
        - Эти уроды разлили мое вино, - проговорил аквианец.
        - Чего с них взять - дебилы, - усмехнулся Стогрин. - Вечно проявляют чрезмерное рвение. Отсюда и проблемы. Понесенные убытки я, разумеется, компенсирую. За ошибки надо платить.
        Эрл предложил Эдгару сесть в кресло, а сам устроился на диване. На несколько секунд воцарилась томительная пауза.
        - Как твои успехи? - наконец спросил Стогрин.
        - Паршиво, - честно ответил Стигби. - Пять месяцев блуждали в районе Розаны. В одиночку никто больше не путешествует. Все корабли летят в сопровождении крейсеров и эсминцев. Пассажирские рейсы сведены к минимуму.
        - Это объяснимо, - сказал Эрл. - В империи опять идет война. Хоросцы контролируют Алциону, плайдцы Церену и Гайрету, сирианцы Эльзану и Китар. Судовладельцы не хотят рисковать. Свободная охота переживает трудные времена.
        - Пожалуй, - согласился аквианец.
        - И что ты намерен делать? - поинтересовался Стогрин.
        - Попытаю счастье еще раз, - произнес Эдгар. - Есть у меня кое-какие мысли.
        - А деньги на топливо и продовольствие найдешь? - уточнил Эрл. - В долг я никому ничего не даю. Ситуация на Гленторане тоже непростая. Нужны гарантии.
        - Гарантии, - задумчиво повторил Стигби. - Прекрасно. Мое слово тебя устроит? Я всегда выполнял данные обещания.
        - Слово, - Стогрин скептически поморщился. - Законы чести остались в далеком прошлом. Теперь доверие основывается на чем-то более существенном.
        - Например? - аквианец пристально посмотрел на Эрла.
        - Письменный договор, - ответил Стогрин. - Если ты опять вернешься без добычи, то отдашь мне свой корабль.
        - Я бы не назвал эту сделку выгодной, - заметил Эдгар. - «Беспощадный» стоит гораздо дороже.
        - А у тебя есть выбор? - процедил сквозь зубы Арх.
        - Судно можно продать по частям, - продолжил Стигби, не обращая внимания на реплику Черного Дьявола. - Я получу хорошие деньги и обоснуюсь на базе. Вариант не самый лучший, но вполне приемлемый.
        - Вынужден тебя разочаровать, - бесстрастно сказал Эрл. - Никакой распродажи не будет. Кроме меня здесь никто космическими кораблями не занимается. Ты не получишь ни сирия.
        - Значит, это ультиматум, - аквианец откинулся на спинку кресла.
        - В некотором роде - да, - подтвердил Стогрин.
        - Уничтожаешь конкурентов? - напрямую спросил Эдгар.
        - Таков наш бизнес, - спокойно отреагировал Эрл. - Слабым в нем нет места. Я предлагал вам присоединиться ко мне, но вы отказались. Взыграла гордость. Как же! Свободные пираты должны кому-то подчиняться. Независимость - миф, иллюзия. Брюс понял это первым…
        - И по твоему приказу начал нападать на непокорных, - вставил Стигби.
        - Другого способа вразумить людей не было, - пожал плечами Стогрин. - Метод радикальный, зато действенный. Колеблющиеся сразу перешли на мою сторону. Несколько упрямцев погоду не делали. Рано или поздно я бы от них избавился. Но ты взорвал один из кораблей Арха и тем самым нарушил мои планы. Создал опасный прецедент.
        - Тактика экономического удушения куда проще, - усмехнулся аквианец.
        - Я вижу, ты в курсе событий, - проговорил Эрл. - Тем лучше. Фликс был не так сообразителен. Пойми, свободная охота умерла. Чтобы разгромить конвой, надо собрать все силы воедино. Только тогда появятся шансы на успех.
        - Каковы условия? - спросил Эдгар.
        - Топливо, вода, продовольствие бесплатно, ремонт судна по сниженному тарифу, - ответил Стогрин. - «Беспощадный» вливается в группу Арха. Ты беспрекословно выполняешь его приказы.
        - Атакую крейсер и героически погибаю, - иронично произнес Стигби. - У нас с Черным Дьяволом старые счеты. Не правда ли, Брюс?
        - Давно нужно было тебя прикончить, - пробурчал Арх. - Зря я у Талата прекратил погоню.
        - Конечно, зря, - с иронией в голосе сказал аквианец. - Ты упустил великолепную возможность убить заклятого врага. Непростительная ошибка.
        - Прекратите! - вмешался Эрл. - У нас общие интересы…
        - Какова моя доля? - тут же отреагировал Эдгар.
        - Пять процентов, - проговорил Стогрин.
        - Пять процентов? - изумленно выдохнул Стигби. - Ты смеешься?
        - Ничуть, - холодно отреагировал Эрл. - Все расходы я беру на себя и их надо компенсировать. Вы практически ничем не рискуете.
        - Разумеется, - произнес аквианец. - Нападение на конвой - это увеселительная прогулка. Двадцать процентов! И торговаться я не стану.
        - Нет! - жестко сказал Стогрин. - Ты либо примешь мои условия, либо останешься без корабля. Гленторан - база пиратов, а не благотворительная организация.
        - Справедливое замечание, - проговорил Эдгар. - Я найду необходимую сумму. Здесь есть места, где можно неплохо заработать.
        - Хочешь испытать судьбу в моем казино? - усмехнулся Эрл.
        Он умышленно сделал ударение на слове «моем». Это недвусмысленный намек. Стигби вряд ли удастся поправить свое положение в заведениях Гленторана.
        - Почему бы и нет, - произнес аквианец. - За карточным столом мне всегда везло.
        - Тогда чего тянуть? - Стогрин поднялся с дивана. - Давай сыграем. Глупо размениваться на мелочи. Сделаем крупные ставки. Ты ведь Ловец Удачи. Вдруг она и сегодня улыбнется тебе? Одним ударом решишь все проблемы.
        - Заманчивое предложение, - Эдгар тоже встал. - Теперь я понимаю, как Брук Фликс попал в западню. Искушение очень, очень велико. Но меня на эту приманку не поймаешь. Я не склонен к безумным авантюрам.
        - Ну и хорошо, - пожал плечами Эрл. - Отчаянная глупость Фликса привела его к гибели. Я понес огромные убытки. С мертвеца ничего не спросишь. Ни долга, ни корабля…
        - Жадность никого до добра не доводила, - саркастично усмехнулся Стигби.
        - Попридержи язык! - грозно рявкнул Арх. - Без судна ты жалкий оборванец. Таких на Гленторане тысячи. Голод и нищета собьют с тебя спесь.
        - Даже не надейся, - возразил аквианец. - Я никому и никогда не отдам корабль.
        - Тогда на нем и сдохнешь, - сказал Черный Дьявол. - Рано или поздно база встретит тебя залпом лазерных орудий. Те, кто не с нами, те против нас!
        - Дурак, ты Брюс, - произнес Эдгар. - Пошевели мозгами. Куда я отправлюсь, если Гленторан меня не примет. Либо к Алционе, либо к Грайду. Моя жизнь стоит недорого, а вот информация о пиратском логове наверняка заинтересует Брина Саттона и Натана Делвила. Как думаешь, что будет дальше?
        - Сволочь! - с ненавистью прорычал Арх.
        - Хватит! - раздраженно проговорил Стогрин. - Пустой спор. Взаимные угрозы - это прямой путь к войне. А она нам не нужна. Стигби, даю на размышление двое суток. Потом не обессудь.
        Аквианец, не прощаясь, покинул помещение. Назвать успешным визит к Эрлу нельзя, но многое прояснилось. Гленторан превратился в маленькое государство, которым правит деспотичный, алчный диктатор. У него есть собственный флот, собственная армия, собственная служба безопасности. Ловец Удачи и Коварный Зед - последние, кто не сдался, не покорился. Для Эрла они как кость в горле. Постоянно причиняют боль и неудобства. Компромисс невозможен по определению. Значит, надо готовиться к худшему. Не исключены провокации.
        Как только дверь за Стигби закрылась, Арх негромко сказал:
        - Напрасная трата времени. Этот ублюдок не пойдет на уступки. Идеальный вариант - пристрелить его.
        - Ты точно дурак, - прошипел Стогрин. - Ловец Удачи слишком заметная личность. Эдгар пользуется авторитетом у пиратов. В его убийстве сразу обвинят меня. Вспыхнет мятеж. Гленторан - это сборище отъявленных негодяев, и новые порядки им не нравятся.
        - Чепуха, - произнес Брюс. - Мы подавим бунт.
        - Какой ценой? - Эрл взглянул на Черного Дьявола. - Устроим кровавую бойню на базе? Потеряем людей, оборудование, часть кораблей. Не забывай, личные телохранители у Стигби - брайтгезы. Они беззаветно преданы ему. Что если мохнатые уроды взорвут судно? Ударная волна разнесет доки в клочья. Затем разгерметизация и цепная реакция…
        - Можно вызвать Ловца Удачи на поединок, - осторожно проговорил Арх. - Повод есть. Тогда все будет честно, по правилам.
        - И где ты найдешь такого храбреца? - спросил Стогрин. - Эдгар кадровый офицер звездного флота. Он отлично стреляет. Своему противнику не даст ни шанса. Уничтожать «Беспощадный» нужно было у Талата. Законы свободной охоты позволяли сделать это.
        - Стигби принял бы бой, - тяжело вздохнул Брюс.
        - Не сомневаюсь, - сказал Эрл. - В чем, в чем, а в смелости Ловцу Удачи не откажешь. Никаких активных действий мы предпринимать не будем. Подождем. Он загнан в угол. Пусть помучается. Смирить гордыню нелегко.

* * *
        Эдгар сидел за дальним столиком в баре Шеквила и лениво потягивал вино. Два дня пролетели как одно мгновение. Серьезных повреждений у корабля нет. С мелкими неполадками экипаж судна справится самостоятельно. Это хорошо. Меньше затрат. Денег у Стигби немного, но на топливо, продовольствие и воду должно хватить. Для Стогрина такой поворот событий станет неприятным сюрпризом. Он уверен, что у Ловца Удачи нет ни сирия.
        Разочаровывать его аквианец не спешил. Когда идет столь крупная игра, козыри лучше держать до последнего. Дипломатия - тонкая наука. Категорический отказ лишь разозлит Эрла. А людям надо отдохнуть, расслабиться. Эдгар планировал провести на Гленторане пару декад. Потом он снова отправится в рейд.
        И это беспокоило Стигби больше всего. Куда лететь? К Гайрете, Церене и Алционе не сунешься. Там везде патрули. Эсминцы сразу атакуют пиратов. Пример Брука Фликса показателен. Снова Розана? Подобная перспектива аквианца не радовала. Пять месяцев бесцельных блужданий в районе Орты не настраивали на оптимистический лад. Остается Прайн. Место тоже не идеальное. Рядом Талат и Хорос. Запросто можно угодить в западню.
        Аквианец глотнул вина, тяжело вздохнул. Возвращаться на базу без добычи нельзя. Придется рисковать. Иначе… Внезапно в помещении раздался громкий, надрывный звук сирены. Он вибрировал, отражался от стен, оглушал. Посетители бара тотчас вскочили со стульев и бросились к выходу. Эдгар, сохраняя выдержку, продолжал сидеть. К нему неторопливо подошел хозяин заведения.
        - Это боевая тревога, - произнес Майк.
        - Знаю, - Стигби утвердительно кивнул головой. - Сбываются твои прогнозы?
        - Трудно сказать, - пожал плечами Шеквил. - Но такие опасения есть. В последний раз ее подавали, когда в системе Мимаса появились разведчики Грайда. Тогда Гленторану повезло.
        - Боюсь, сегодня удача не на нашей стороне, - аквианец грустно усмехнулся. - Зря я тебя не послушал. Нужно было убираться отсюда…
        Эдгар допил вино, неспеша поднялся и поплелся к двери. Почти тут же в помещение вбежал молодой человек. Взглянув на Стигби, он взволнованно выкрикнул:
        - Эрл Стогрин срочно собирает всех командиров кораблей!
        - Я же говорил, - обреченно пробурчал аквианец. - Наступает час расплаты. Каждому воздастся за грехи его. Удачи тебе, Майк.
        - И вам того же, - откликнулся хозяин заведения. - Драка будет жестокой. Хоросцы с бандитами церемониться не станут.
        - Что верно, то верно, - согласился Эдгар. - Вопрос в том, сколько кораблей отправил к Мимасу герцог Саттон?
        Охрана беспрепятственно пропустила Стигби в кабинет Эрла Стогрина. Возле стола стояли шесть человек. На лицах пиратов озабоченность. Все прекрасно понимают, шансы на спасение ничтожно малы. В пункте управления суета и хаос. Численность персонала увеличилась втрое - явный признак паники. Такое количество людей там ни к чему. Заложив руки за спину, Эрл нервно прохаживается вдоль стеклянной стены. Наконец, он замер и скорбно произнес:
        - Славная история Гленторана завершена. Сорок минут назад на внешней границе Мимаса из гиперпространства вынырнула эскадра Хороса. Корабли двигаются вглубь звездной системы к поясу астероидов.
        - А что если это обычная разведка? - предположил Трентон, тридцатилетний тестианец.
        Именно он убил в стычке Брука Нейсона. Обстоятельства того инцидента до сих пор вызывают у Эдгара подозрения. Слишком много странных совпадений. Приятель Стигби был хорошим стрелком, а тут не успел даже нажать на спусковой крючок. Спустя четыре месяца Стогрин выкупил судно Нейсона и отдал его Трентону. Все это очень напоминало сделку.
        - Разведка? - язвительно проговорил Эрл. - Чак, ты глухой? Я сказал - эскадра. Пятнадцать тяжелых крейсеров и двадцать эсминцев. Пути отступления отрезаны. Попытка бежать будет немедленно пресечена. Мы в ловушке.
        - Им известно, где находится база? - спросил Арх.
        - Нет, - ответил Стогрин. - Корабли идут веером. Но это ничего не меняет. Поиски много времени не займут. Определить пустоты в астероиде не так уж сложно. Наша маскировка не идеальна. Думаю, хоросцы скоро предъявят ультиматум.
        - Мы не сдадимся! - мгновенно отреагировал Трентон. - Лучше умереть в бою, чем провести остаток жизни на каторге.
        - Правильные слова, - в глазах Эрла блеснул огонь. - Гленторан достойно встретит врага. На базе достаточно лазерных орудий. Кроме того, сейчас в доках девять кораблей. Вы ударите противнику во фланг. Мы заставим хоросцев считаться с нами…
        Спорить со Стогрином не имело смысла. Он человек не военный и не представляет, что такое сражение в космосе. Пятнадцать тяжелых крейсеров страшная сила. Только в головной части каждого корабля восемь мощных орудий. Один дружный залп и флотилия пиратов превратится в груду обломков. Броня на их судах тонкая и ненадежная. Ведь это обычные пассажирские и транспортные корабли, подвергавшиеся незначительной переделке.
        Ввязываться в опасную авантюру у Стигби не было ни малейшего желания. Героическая смерть его не привлекала. Тем более что сам Эрл вряд ли покинет Гленторан. Когда крейсера начнут обстреливать базу, боевой настрой Стогрина быстро улетучится. Он хитрый, властолюбивый интриган, а не воин. Мерзавец наверняка укроется в глубоком бункере и будет ждать развязки.
        Молчание - знак согласия. Советы Эдгара здесь никому не нужны. Да и поздно уже что-либо советовать. Сейчас надо думать, как выпутаться из этой непростой ситуации. Запасной вариант подготовлен у аквианца заранее. Но нет никакой гарантии, что его удастся осуществить.
        - Пробив нашу оборону, враг высадит на астероид десант, - продолжал Эрл. - Препятствовать мы не будем. Позволим противнику втянуться в тоннели, а затем включим автоматическую систему защиты. Скорострельные орудия безжалостно выкосят хоросцев…
        Стогрин определенно потерял связь с реальностью. Он в плену иллюзий. Пираты для Брина Саттона - это сорняк, который надо с корнем выдернуть из земли. Штурм Гленторана исключен. Ради чего герцог будет жертвовать людьми? Ради спасения несчастных рабов? Вряд ли. Собственные солдаты владыке Хороса гораздо дороже. Подавив огневые точки, крейсера начнут методично бить по астероиду. Они выведут из строя системы жизнеобеспечения и заставят бандитов прекратить сопротивление.
        Между тем, совещание закончилось. Получив соответствующие приказы, командиры кораблей направились к докам. Многие что-то угрюмо бурчали себе под нос. Ловец Удачи и Черный Дьявол задержались в кабинете Эрла. Пристально посмотрев на аквианца, Стогрин холодно спросил:
        - Чего тебе?
        - Я не могу драться с хоросцами, - проговорил Эдгар.
        - Что струсил? - ехидно заметил Брюс.
        - У меня нет топлива, - спокойно возразил Стигби. - С деньгами тоже туго.
«Беспощадный» не в состоянии выйти в космос.
        - Я решу твою проблему, - сказал Эрл. - Получишь все, что необходимо.
        - Благодарю, - произнес аквианец.
        Отвечать на реплику Арха он не стал. Цель достигнута. Сегодня Стогрин необычайно щедр. Страх меняет людей, заставляет их забыть о былых приоритетах. Тем лучше. Этим можно воспользоваться.
        На причале аквианец встретил своего первого помощника. Тот изумленно наблюдал за тем, как техники базы подвозят к кораблю топливные стержни. Шолу Оквилу тридцать два года. Коренастый, крепкий непронец. Когда-то он служил на грайданском транспортном судне. В плен попал лет семь назад. У Стигби после мятежа Агрина как раз возникли трудности с экипажем. Парень толковый, сообразительный. Эдгар выкупил его у Зеда Ликсона. Торговались недолго. В подобных случаях аквианец никогда не скупился.
        - Это правда, что хоросцы обнаружили Гленторан? - поинтересовался Оквил.
        - Пока еще нет, - проговорил Стигби. - Но через час-полтора они ударят по базе.
        - И что мы будем делать? - голос Шола предательски дрогнул.
        - Пополнять ресурсы судна, - сказал Эдгар. - Сформируй две погрузочные команды. Трюмы должны быть забиты до отказа.
        - Зачем? - недоуменно спросил Оквил. - В бою с тяжелыми крейсерами…
        - Ты много болтаешь, - оборвал помощника аквианец. - Выполняй то, что от тебя требуется.
        - Я понял, - прошептал Шол. - Страховочный маршрут. А если у охранников возникнут подозрения?
        - Мы сюда уже не вернемся, - бесстрастно произнес Эдгар. - Как действовать в таких случаях, абордажную группу учить не надо. Залог успеха - быстрота и внезапность.
        - Сжигаем мосты? - уточнил Оквил.
        - Именно, - подтвердил Стигби. - Брайтгезов немедленно ко мне!
        Аквианец немного ошибся. На поиски Гленторана у хоросцев ушло всего тридцать минут. Ультиматум врага Эрл Стогрин, разумеется, отверг. На базе вновь зазвучал сигнал тревоги. Это означало, что крейсера приближаются к астероиду. Корабли противника начали обстрел Гленторана с предельной дистанции. Раздался ужасный грохот. С потолка посыпалась пыль и каменная крошка.
        - Попали, - иронично заметил Эдгар и посмотрел на своих подчиненных.
        К кораблю вели два трапа: пассажирский и грузовой. На обоих не протолкнуться. Электрокары везли коробки, ящики, канистры. То и дело слышалась отборная брань Оквила. За спиной Стигби выстроились в ряд брайтгезы. На правом фланге - Чесон, самый сильный из них. У него на груди дешифратор. Косматые твари терпеливо, послушно ждут распоряжений аквианца. Между тем, лазерные орудия базы дали ответный залп. Пока все идет по плану. Скоро стартуют пиратские суда. Эдгар жестом подозвал Чесона.
        - Оставишь здесь одного воина, - проговорил Стигби. - Пусть приглядывает за моим помощником. «Беспощадный» не должен улететь без нас.
        - Шорок станет незримой тенью Оквила, - прорычал брайтгез. - Если понадобится, свернет ему шею.
        - Отлично, - сказал аквианец. - Тогда за мной! Пора кое с кем рассчитаться.
        У выхода из дока Эдгар столкнулся с начальником дежурной смены. Истерично замахав руками, он громко закричал:
        - Вы куда? Стогрин приказал готовиться к атаке. Мы открываем внешние ворота! Я доложу…
        Закончить фразу мужчина не успел. Мощный удар Чесона сбил беднягу с ног. Широко раскинув руки, дежурный распластался на полу. Теперь он не скоро придет в себя. Все брайтгезы обладают огромной физической силой, в драке им нет равных. Люди на контрольном пункте испуганно смотрели на пиратов. Преграждать путь Ловцу Удачи никто больше не рискнул.
        Стигби беспрепятственно покинул док и решительно зашагал к резиденции Эрла. Времени у него немного. Инцидент с начальником дежурной смены не остался без внимания службы безопасности Гленторана. Вопрос в том, что предпримет Стогрин? Как расценит поступок Эдгара? Как досадный срыв или как мятеж? Защитную систему он вряд ли запустит. Со Стигби всего пять бойцов. Для переворота и захвата власти явно маловато.
        Серьезные проблемы могут возникнуть, если Эрл перекроет тоннели. Тогда пираты окажутся в западне. Взорвать бронированные двери им нечем. Впрочем, на базе сейчас царит полный хаос. Обитатели Гленторана прекрасно понимают, что обречены. Рано или поздно тяжелые крейсера Хороса подавят огневые точки бандитов. Начнется штурм. Потому люди стараются уйти вглубь астероида. Это единственный шанс уцелеть. Если, конечно, не откажет система жизнеобеспечения.
        Любая попытка пресечь движение толпы, навести порядок, наткнется на яростное сопротивление. Вспыхнет стихийный бунт с непредсказуемыми последствиями. Искушать судьбу Стогрин не станет. Угроза со стороны Ловца Удачи не столь уж велика. Да и неясно, чего вообще добивается аквианец. Может, у него возникла какая-нибудь идея, и он хочет ее обсудить? Авантюры Эдгара Стигби нередко приводили к успеху.
        Тем не менее, необходимые меры предосторожности Эрл принял. Возле пункта управления пиратов он встретил хорошо вооруженный отряд. Девять человек. Защитные шлемы, бронежилеты, лазерные карабины. Стогрин, Стогрин… К противнику нужно относится с уважением.
        - Стойте на месте! - выкрикнул старший группы.
        - Спокойно, не надо нервничать, - Эдгар демонстративно поднял руки вверх. - Я по важному делу. Пойду один.
        Взглянув на покорно застывших брайтгезов, мужчина после некоторого раздумья произнес:
        - Иди медленно, руки не опускай. Дернешься, и ты труп.
        - Как скажешь, - усмехнулся Стигби. - Я на тот свет не спешу.
        Аквианец чуть повернул голову и прошептал:
        - Три минуты.
        Чесон стоял справа от него. Эту фразу слышал только он. Эдгар посмотрел на часы и двинулся к телохранителям Стогрина. Стигби тщательно обыскали, забрали бластер. Аквианец не спорил. В кабинете кроме Эрла были еще два человека. Они подошли вплотную к Ловцу Удачи. Типичная ошибка самоуверенных дилетантов. Ствол карабина уткнулся в спину Эдгара.
        - Довольно вежливый прием, - с сарказмом в голосе заметил Стигби.
        - А чего ты ждал? - жестко отреагировал Стогрин. - Что я заключу тебя в распростертые объятья? Мои корабли уже вступили в бой. Почему «Беспощадный» до сих пор на базе?
        - Потому что героическая смерть меня не привлекает, - бесстрастно ответил аквианец. - Я не собираюсь сражаться с крейсерами Хороса. Это самоубийство.
        - Надеешься на милосердие герцога Саттона? - проговорил Эрл.
        - Я похож на идиота? - Эдгар шагнул к столу. - Он с пиратами церемониться не будет. Каторга в лучшем случае. Я намерен убраться отсюда.
        - Каким образом? - уточнил Стогрин. - Вражеские эсминцы патрулируют внешнюю границу звездной системы. Они без труда перехватят тебя.
        - Правильно, - произнес аквианец. - Поэтому я нырну в гиперпространство гораздо раньше.
        - В поясе астероидов? - удивленно выдохнул Эрл. - Ты либо сумасшедший, либо…
        - Либо у меня есть заранее подготовленный, безопасный маршрут, - сказал Стигби. - Я расчистил его еще три года назад. Когда имеешь дело с такими ублюдками, как Арх, страховка не помешает. Сейчас он пригодился.
        - Рискованно, - покачал головой Стогрин. - Малейшее отклонение от курса, и судно превратится в космическую пыль.
        - Хочешь предложить что-нибудь получше? - проговорил Эдгар.
        - Нет, - ответил Эрл. - Меня гложет лишь один вопрос: почему ты мне это рассказал?
        - Неужели не догадываешься? - аквианец искоса посмотрел на телохранителей Стогрина.
        Болваны! Жадно ловят каждое слово Ловца Удачи. Появилась призрачная надежда на спасение. Они потеряли концентрацию, расслабились. За что и поплатятся.
        - Деньги, - грустно усмехнулся Эрл.
        - Именно, - подтвердил Стигби. - Короткий период вольного пиратства завершился. Без Гленторана мы долго не протянем. Пора менять свою жизнь, искать убежище. Повоевали и хватит. Проблема в том, что у меня нет ни сирия. Это сделка, выгодная сделка.
        - Почему я должен тебе верить? - произнес Стогрин.
        - Не должен, - ответил Эдгар. - Даю двадцать секунд на размышление, а затем ухожу. Время поджимает. Внешние ворота уже открыты.
        Эрл направился к сейфу, быстро набрал код. Все! Цель достигнута. Аквианец резко качнулся влево, нанес удар локтем охраннику в лицо. Тут же выхватил у него из рук оружие и выстрелил во второго бандита. Парень отлетел к стене. В бронежилете зияла огромная дыра.
        Услышав за спиной подозрительный шум, Стогрин обернулся. В глазах мерзавца застыл страх. Он что-то хотел сказать, но не успел. Стигби безжалостно нажал на спусковой крючок. Лазерный луч попал Эрлу точно в сердце. Эдгар посмотрел на охранника. У бедняги сломан нос, кровь течет по губам и подбородку.
        - На пол! - рявкнул аквианец. - Лежи и не шевелись!
        Мужчина тотчас выполнил приказ Ловца Удачи. Обогнув стол, Стигби приблизился к сейфу. На металлических полках толстые пачки денег. Чутье его не обмануло. Заполнив до отказа кейс, Эдгар двинулся к выходу. Дверь открывал осторожно. Неизвестно, чем закончилась схватка в коридоре. Охранников было значительно больше, чем брайтгезов.
        Перед аквианцем предстало страшное зрелище. На полу бурые лужи крови, обезображенные тела людей. У многих сломаны шеи и неестественно вывернуты конечности. В отличие от Эдгара, косматые твари раненых врагов не щадили. Победа досталась брайтгезам дорогой ценой. Их уцелело всего двое. У Чесона насквозь прострелено плечо, но он словно этого не замечает. Умение терпеть боль - важное качество воина.
        - Мы справились, господин, - произнес Чесон.
        - Отличная работа, - сказал Стигби. - Теперь на корабль! Там тебя перевяжут.
        Пираты устремились к доку. Нужно было торопиться. Не исключено, что узнав о гибели Стогрина, защитники Гленторана прекратят сопротивление. Тогда проскочить мимо хоросцев вряд ли удастся. Тяжелые крейсера противника уничтожат «Беспощадный» еще на разгоне.
        Потолок в тоннеле покрылся трещинами, сверху постоянно сыпался мелкий песок. Внутренняя отделка базы не выдерживала мощных ударов лазерных орудий. Внезапно ноги Эдгара оторвались от пола, и он, пролетев метров шесть, врезался в стену. Та же участь постигла и брайтгезов.
        - Что случилось? - недоуменно спросил Чесон, озираясь по сторонам.
        - Повреждена система искусственной гравитации, - ответил аквианец. - Скоро отключится подача воздуха. Гленторан на грани уничтожения. В нашем распоряжении несколько минут.
        С огромным трудом, нелепыми прыжками группа добралась до дока. На контрольном пункте ни души. Похоже, охрана базы разбежалась. К счастью, судно до сих пор на месте. Возле трапа стоит Оквил. Помощник нервно посматривает на часы.
        - Куда вы пропали? - с укором в голосе проговорил Шол. - Погрузка давно завершена.
        - Проблемы возникли? - уточнил Стигби.
        - Нет, - Оквил отрицательно покачал головой. - Связываться с нами никто не рискнул.
        - Хорошо, - произнес Эдгар. - Стартуем немедленно.
        - У нас пробоина на верхней палубе, - доложил первый помощник.
        - Серьезная? - спросил аквианец.
        - Не очень, - проговорил Шол. - Я приказал изолировать три отсека.
        - Правильно, - сказал Стигби. - С повреждениями будем разбираться позже.
        Войдя в рубку управления, Эдгар передал кейс брайтгезам. У них он не пропадет. На обзорном экране отчетливо видны крейсера хоросцев. Выстроившись полукругом, вражеские корабли бьют по астероиду. Сопротивление защитников базы сломлено. Гленторан сейчас идеальная мишень.
        Контратака пиратов успехом тоже не увенчалась. Из восьми судов продолжают бой лишь четыре. Одно безжизненно дрейфует в стороне, а три погибли. Это был бессмысленный, безумный акт отчаяния. Ввязаться в сражение с пятнадцатью тяжелыми крейсерами мог только полный дилетант. События развивались именно так, как и предполагал Стигби.
        - А где корабль Брюса Арха? - поинтересовался аквианец.
        - Взорвался пять минут назад, - доложил наблюдатель. - Черный Дьявол пытался протаранить крейсер хоросцев. Не удалось…
        - Дурак, - процедил сквозь зубы Эдгар.
        Стигби повернулся к помощнику.
        - Запустить двигатели! - произнес аквианец. - Наша задача обмануть неприятеля и уйти за астероид. Главное, не попасть под залп головных орудий.
        Это, без сомнения, самая ответственная, самая опасная часть плана. Противник наверняка ударит по ускорителям, по дюзам. Шансы на спасение невелики, но они есть. «Беспощадный» невелик по размерам и в этом его преимущество.
        Преодолев внешние ворота, корабль сразу начал маневрировать. Отклонился вправо, нырнул вниз, заложил боковой крен. К сожалению, стреляли хоросцы отменно. Пробоины появлялись одна за другой. Судно то и дело содрогалось от попаданий. На доклады о повреждениях Эдгар даже не реагировал. Аквианец с невозмутимым видом смотрел на приближающийся край астероида. Еще немного и корабль войдет в «мертвую» зону. Пока удача на стороне пиратов. Двигатели работают нормально. Не зря Стигби установил на корме дополнительную броню. Внезапно обстрел прекратился. Эдгар облегчено вздохнул. Противник потерял судно из поля зрения.
        - Включить ускорители! - скомандовал аквианец. - Загрузить в компьютер страховочный маршрут. Разгоняемся!
        - Два крейсера ринулись за нами! - выкрикнул наблюдатель. - Эсминцы идут наперехват!
        - Ерунда, - усмехнулся Стигби, - самое страшное уже позади. Мы вырвались из западни.
        Эдгар не ошибся. Хоросцы постепенно отставали. Совершать прыжок в гиперпространство в поясе астероидов равносильно самоубийству. Вскоре и Мимас, и Гленторан, и вражеская эскадра исчезли из виду. Аквианец устало опустился в кресло, щелкнул пальцами и громко сказал:
        - Вина мне!
        К Стигби подошел первый помощник.
        - Разбиты три боевые рубки, пожар на второй палубе, выведена из строя система навигации, - сообщил Оквил.
        - Восстановим, - бесстрастно заметил Эдгар.
        - Погибли одиннадцать человек, - продолжил Шол.
        - У каждого своя судьба, - произнес аквианец и приложился к бутылке.
        - Куда мы теперь? - после паузы спросил помощник.
        - Единственное место, где нас сразу не казнят - графство Сирианское, - проговорил Стигби. - Попробуем поторговаться. Может и получится…
        - Зря вы приставили ко мне брайтгеза, - сказал Оквил. - Я бы не предал.
        - В подобной ситуации нельзя никому верить, - возразил Эдгар. - Тем более, когда тебя окружают алчные, беспринципные негодяи. Малейшее проявление слабости и сожрут с потрохами. Горький опыт… Не забивай голову чепухой. Займись лучше ремонтом.
        Шол не стал спорить и покинул рубку управления. У них слишком разные взгляды на жизнь. Аквианец откинулся на спинку кресла. Нет, не зря его прозвали Ловцом Удачи. Он в очередной раз рискнул и выиграл. Выиграл по-крупному. Теперь у Стигби есть деньги, много денег. Если Эдгар сумеет договориться с сирианцами, то можно начать все сначала. Ему чуть за сорок. Неплохой возраст. Купит дом, участок земли, заведет семью.
        Аквианец грустно, иронично ухмыльнулся. Наивные мечты. Он нутром чувствовал, что ничего этого не будет. За грехи надо платить. Его удел вечные скитания. Октавия Торнвил жесткая, прагматичная женщина, не склонная к сантиментам. Графиня не даст Стигби уйти на покой. А значит, Эдгара ждут нелегкие испытания. Впрочем, при условии, что сирианские крейсера не уничтожат пиратов еще на границе.
        ГЛАВА4
        Связующая нить
        Отдых на морском побережье в резиденции барона длился всего двадцать пять дней. До истечения срока аренды было еще три месяца, но Чен Лаилтон неожиданно изменил свое решение. Такое с правителями государств случается нередко. Как правило, объясняется это политической или экономической целесообразностью.
        Разумеется, оправдываться, извиняться перед наемниками владыка Окры не собирался. Он получил от Стафа Энгерона выгодное предложение и без колебаний на него согласился. Финансовое положение баронства катастрофическое, на восстановление разрушенной инфраструктуры планеты требуются гигантские средства. Компенсация за преждевременный разрыв контракта невелика, но ряд проблем исчезнет. Главное свести концы с концами, протянуть ближайший год, не допустить голодных бунтов.
        Власть Чена Лаилтона очень, очень хрупка. Эйфория от победы над плайдцами скоро пройдет, и люди спросят: за что они сражались? Ответить им будет непросто. Города в руинах, продовольствия нет, в лесах свирепствуют банды мародеров. Не стоит забывать и о Дорке Бенхэме. Предатель до сих пор не пойман. А у него на Окре немало сторонников.
        Теперь вся надежда на Милену. Девушка уже на пути к Хоросу. Ее брак с Лексом Саттоном позволит баронству Алционскому поднять свой статус и выбраться из нищеты. Милена должна, обязана покорить юношу. Чен долго беседовал с внучкой перед отлетом. Она неглупая девушка и понимает, что в ее руках судьба страны. У детей могущественных правителей нет права на любовь.
        В подобной ситуации разве кто-нибудь думает о жалкой горстке рабов? Конечно, нет. Лаилтон благодарен наемникам за спасение семьи. Все, что мог, он для них сделал. Освободить, выкупить солдат барон не в силах. Рано или поздно невольники вернулись бы на Таскону. Так какая разница - когда? Месяцем раньше, месяцем позже - не имеет значения. Угрызений совести Чен не испытывал. Эта мысль ему даже в голову не приходила.
        Парсон построил наемников в одну шеренгу на дорожке парка. Резкая, отрывистая команда и четкий доклад наблюдателю. Торкин внимательно посмотрел на солдат. Искал повод придраться. Все аккуратно заправлены, подтянуты, никто не шевелится. Наемники в отличной физической форме. Капитан разочарованно поморщился. После некоторой паузы он произнес:
        - Рад сообщить, что период вашего вынужденного безделья завершен. Господин Энгерон договорился с бароном Лаилтоном о прекращении аренды. Завтра утром мы покидаем Окру. Лежащее на складе оружие ржавеет. Вас ждут новые опасные приключения.
        Тасконец презрительно усмехнулся. Отличная метафора! А сколько в последней фразе ядовитого сарказма. Скрыть эмоции солдаты не в состоянии. На их лицах злость, раздражение, в глазах ненависть. Именно этого и добивался Торкин. Ему нравилось издеваться над наемниками. Наглым выскочкам, возомнившим себя героями, нужно постоянно напоминать, что они ничтожные, бесправные рабы. Они всего лишь товар, расходный материал. И пусть только попробуют возмутиться! Наказание будет предельно жестким, суровым. Основа любой армии - строгая дисциплина и беспрекословное подчинение старшим по званию.
        К сожалению, провокация не удалась. Солдаты не дрогнули, приняли вызов достойно. В выдержке, самообладании им не откажешь. Не зря владелец компании присвоил наемникам пятый уровень. Они, без сомнения, его заслужили.
        - У вас на сборы девять часов, - сказал капитан и зашагал к дворцу.
        Вскоре офицер исчез из вида. Жестом руки Джей распустил подчиненных. Солдаты неспеша побрели к каменному зданию поста береговой охраны. Желтый диск Алционы коснулся нижним краем горизонта, лазурная гладь моря заискрила, заиграла. Андрей невольно остановился. Восхитительная картина. Закат здесь просто божественный. Оторвать взгляд невозможно. Рядом замер Кавенсон, тяжело вздохнул.
        - Грустно, - тихо произнес Брик. - У меня горькое предчувствие, что я сюда уже никогда не вернусь.
        - Чего ты жалуешься, - вмешался Блекпул. - Вам с Марзеном чертовски повезло. Побывали на Родине. И не как Лайн в качестве захватчика. Дома не сжигали, мирных окрианцев не убивали… Мало того, провели целый месяц на отдыхе в резиденции барона. Мечта, а не боевая операция.
        - Дурак ты, - огрызнулся Кавенсон. - Разве об этом речь. Я о жизни, о будущем… Смотрю на Алциону, и сердце сжимается от боли.
        - Сентиментальный ты стал, - иронично заметил Ален. - Родная планета плохо на тебя влияет. Где прежний холодный прагматизм? Нет у нас будущего. Торкин - редкостная сволочь, но он говорит правду. Мы не люди, мы безжалостное смертоносное оружие. А его, как известно, после использования либо уничтожают, либо выбрасывают. Вот так-то. Если честно, я завидую вам с Марзеном. Мне побывать на Аласте точно не суждено.
        - Не зарекайся, - проговорил Стенвил. - Война между Плайдом и Грайдом неизбежна. Возьмет нас в аренду герцог Видог и…
        - Твоя «доброта» не знает границ, - мгновенно отреагировал Блекпул. - Хочешь, чтобы и я убивал соотечественников?
        - А тебе не нравится такая перспектива? - язвительно сказал Лайн. - На Корзане ты рассуждал иначе.
        - Прекратите! - рявкнул Парсон. - Еще подеритесь…
        - С удовольствием, - откликнулся Ален. - Должен же я сегодня кому-нибудь набить морду. Торкину ведь нельзя. А эта сволочь заслужила… Настучал, гад, Энгерону. Чего ему здесь не сиделось?
        - У капитана на Тасконе семья, - вставил Элинвил. - Он торопится домой.
        - А мы для него мусор, грязь под ногами, - произнес Волков. - Если бы на Окре погиб весь взвод, Торкин бы не расстроился. Для наблюдателей это привычное дело. Сколько раненых солдат уничтожено ими? Десятки, сотни, тысячи. Лечить рабов гораздо дороже. С капитаном все понятно. Куда больше меня интересует, почему Стаф Энгерон сократил срок аренды? Он алчен и расчетлив. В убыток не работает.
        - Неужели не догадываешься? - усмехнулся Блекпул.
        - Нет, - Андрей отрицательно покачал головой.
        - Все очевидно, - сказал Ален. - В сложнейшей ситуации мы сумели сберечь семью барона Лаилтона. Агентства новостей не могли пропустить данный факт. Компания Энгерона получила великолепную рекламу, а мы прославились. Спрос на наше подразделение резко вырос. Люди готовы платить сумасшедшие деньги за собственную безопасность. Богатые клиенты выстроились в очередь, а мы прозябаем на Окре. Это называется упущенная прибыль.
        - Стаф Энгерон - старый пройдоха, - добавил Джей. - Он присвоил нам пятый уровень и тем самым повысил цену товара. Его не проведешь.
        - Значит, не успеем мы прилететь на базу, как сразу отправимся на новое задание? - проговорил Марзен.
        - Точно, - подтвердил Блекпул.
        Кавенсон грубо выругался. Чутье Брика не обмануло. Ничего хорошего их впереди не ждет. Рано или поздно смерть настигнет наемников. Чем выше статус солдат, тем рискованнее операции.
        Десантный бот прилетел на рассвете. Машина опустилась на землю в сорока метрах от здания. Погрузка заняла меньше минуты. Этот навык отработан у наемников до автоматизма. Задний люк плавно закрылся, и бот начал стремительно набирать высоту.
        В десантном отделении царила удивительная тишина. Настроение у солдат не лучшее. В очередной раз с ними поступили как с бездушным товаром. Если уж барон Лаилтон нарушает данное обещание то, что говорить об обычных арендаторах. Все они считают наемников Энгерона ничтожными рабами, не заслуживающими человеческого отношения. Очень прискорбно, но Ален абсолютно прав. От старых, использованных вещей хозяева избавляются при первой же возможности.
        Летательный аппарат доставил солдат на борт транспортного корабля. Каким образом окрианцам удалось его сохранить, сказать трудно. Видимо, во время вторжения плайдцев судно находилось за пределами системы Алционы. Наемников разместили в специальном блоке грузового трюма. К жилым это помещение никогда не относилось. Серые обшарпанные стены, грязный металлический пол, в дальнем углу пустые пластиковые ящики.
        Как только солдаты оказались внутри, за их спиной щелкнул замок. Подобные меры предосторожности экипаж принимает наверняка по настоянию капитана Торкина. Техники в шлюзовом отсеке вели себя спокойно. Окрианцы не испытывали страха перед наемниками. Поднимать бунт и захватывать корабль солдатам нет смысла. Без дозы стимулятора они через три месяца умрут в страшных мучениях. Да и кто из подданных Чена Лаилтона не слышал о подвиге наемников? Солдаты проявили завидное мужество, защищая семью правителя. Они герои, а не убийцы.
        Андрей снял шлем, бронежилет, расстегнул ворот куртки. Воздух тяжелый, спертый. Землянин огляделся по сторонам. Как и следовало ожидать, система вентиляции и термоконтроля отсутствовала.
        - «Отличные» условия, - иронично усмехнулся Блекпул. - Почти такие же, как на
«Сильвии». Комфортабельные каюты, мягкие кровати, кондиционеры…
        - Заткнитесь! - раздраженно пробурчал Парсон. - От твоего сарказма уже тошнит. Что подвернулось под руку наблюдателю, на том и летим.
        - Разумеется, - парировал Алан. - Когда мы были нужны, подвернулся роскошный пассажирский лайнер, а когда нет - ржавое транспортное корыто. Банальное стечение обстоятельств.
        - Я не собираюсь с тобой спорить, - произнес Джей. - Бесполезное занятие. Ничего другого нам все равно не предоставят. Располагаемся здесь. Путешествие будет долгим.
        Примерно через час корабль стартовал. Разгонялся он достаточно медленно. Непосредственно перед прыжком в гиперпространство наемникам принесли обед. Еда оказалась вполне сносной. Синтетическая, конечно, но иначе и быть не могло. Натуральные продукты стоят очень дорого. Главное, что питательно и относительно вкусно.
        Утолив голод, Волков лег вздремнуть. В голову лезли разные мысли. Невольно землянин вспомнил Эрика Клертона. Он был напарником Андрея, не раз спасал ему жизнь. И именно он нанес Волкову подлый удар в спину. Злая ирония судьбы. Враги не предают, предают исключительно друзья. Клертон заключил сделку с незнакомцем в черном балахоне. Эрик служил Тьме.
        А что есть Тьма? Что есть Свет? Чего они добиваются, чего хотят? Вопросы, на которые нет ответа. Странники раскрывать свои истинные цели не спешили. Появляясь в видениях землянина, они часто говорили загадками, намеками. И вот результат: Андрей отверг и тех, и других. Он изгой, которого все боятся и стараются уничтожить. Но как же трудно это принять. Эрик, Эрик… Нанесенная тобой рана заживет еще не скоро.
        Волков грустно вздохнул, закрыл глаза. Интересно, где сейчас Астин? Учитель высадился в Майрене. А уже через несколько дней столица Окры подверглась яростному обстрелу плайдцев. Успел ли он ее покинуть? Впрочем, Астин вряд ли будет прятаться от захватчиков. Учитель знал, куда летел. Он по натуре воин, боец.
        Жаль, что освободить Андрея и ему не под силу. Астин об этом честно сказал. Виной всему договор между майором Лейроном и устроителями поединков в Ассоне. Такие контракты не разрываются. Тем не менее, на душе Волкова немного потеплело. Учитель не забыл о нем, не бросил на произвол судьбы.
        Их встреча на «Сильвии» стала для Андрея приятным сюрпризом. Он уже давно вычеркнул Астина из списка живых. Пираты со строптивыми пленниками не церемонятся. Но наставник не только уцелел, но и, рискуя собой, вел активные поиски ученика. Заодно сводил счеты с мерзавцами, издевавшимися над Волковым.
        Почему Астин это делает? Что их связывает? Какая тайна? Он утверждает, что обещал отцу юноши заботиться о его сыне. Может и так. Но снова возникает вопрос: кем был отец Андрея? Почему надо держать в секрете его имя? Кто-то из высокопоставленных приближенных императора? Претендент на какой-нибудь герцогский или графский престол? Все попытки Волкова выяснить это разбивались о глухую стену молчания. Правду Астин никому не расскажет даже под угрозой смерти. В отличие от Чена Лаилтона, он данные клятвы никогда не нарушает.
        Внезапно в мозгу мелькнул милый, нежный образ Эвис. Длинные русые волосы, крупные карие глаза, бледно-розовые манящие губы. Ее пылкий, страстный поцелуй забыть невозможно. Мягкое, податливое тело девушки прижималось к Андрею. Он чувствовал упругость ее груди, мелкую дрожь пальцев, тонкий дурманящий аромат духов. Их сердца бились в унисон.
        Неужели дочь могущественной правительницы Сириуса действительно влюбилась в отчаянного гладиатора? После второго визита Эвис юноша в этом не сомневался. В глазах девушки пылал огонь желания. Она переступила запретную черту, нарушила строгие правила. Эвис определенно жаждала близости с наемником.
        Однако прошло время, эмоции улеглись, и та сцена уже не выглядела столь радужной. Любовь - это прекрасно, но между Эвис и Андреем бездонная пропасть. Высокородная дворянка, герцогиня Видог и бесправный раб. Их связь неминуемо приведет Волкова к гибели. Дейл избавится от соперника без огласки и лишнего шума.
        Да и с чего Андрей взял, что девушка испытывает к нему сильные чувства? А если это просто блажь, жестокая шутка? Судя по книгам, светские дамы очень порочны и обожают подобные развлечения. Нет, верить Эвис нельзя. Она слишком опасна. Хотя нужно признаться честно, искушение необычайно велико. За ночь с самой красивой женщиной мира можно отдать и жизнь.

* * *
        Ворх стоял перед зеркалом и внимательно рассматривал свое лицо. Пластические хирурги Хороса потрудились неплохо. Изменили форму носа, подкорректировали разрез глаз, но главное убрали шрам возле левого уха. На его месте крошечный, едва заметный шов. Теперь шпионы барона Лаилтона ни за что не вычислят самрая. С новыми документами они с Милланом без проблем доберутся до Тасконы.
        Бывший сержант на инвалида тоже не похож. Протез идеальный, совершенно неотличимый от настоящей руки. В области биотехнологий человечество продвинулось довольно далеко. Создание киборгов с искусственной плотью уже не за горами. Наука открывает перед людьми бескрайние горизонты, но она же их когда-нибудь и погубит. У природы есть тайны, которые лучше не знать.
        В проеме двери появился адъютант Брина Саттона. Он шагнул к Астину и четко, бесстрастно проговорил:
        - Герцог хочет вас видеть.
        - Сейчас? - спросил Ворх.
        - Да, - ответил лейтенант.
        Самрай надел куртку, опустил на лицо капюшон. Как обычно, в коридоре ни души. Офицер проводил Астина до апартаментов правителя и замер возле идентификационного пульта. Он обеспечивал строгую конфиденциальность встречи. Брин сидел, а точнее, полулежал, на диване. Под спиной массивная подушка, ноги на специальной подставке.
        - Здравствуйте, ваше высочество, - Ворх почтительно поклонился герцогу.
        Саттон жестом указал асконцу на кресло. Выдержав короткую паузу, владыка Хороса произнес:
        - Хорошо выглядишь. Операция пошла тебе на пользу. Ты даже помолодел. А я вот мучаюсь с ногами… Невыносимая боль. Надо принимать сильные препараты, а они влияют на сердце. Замкнутый круг. Увы, нашему создателю старость не удалась. Человек на склоне лет становится слабым, немощным. Смириться с этим нелегко.
        - Ваше высочество, я могу зайти позже, - мгновенно отреагировал самрай. - Не хочу утомлять вас.
        - Нет, нет, - сказал Брин. - Я ведь позвал тебя не случайно. У меня неприятная новость. Барон Лаилтон и Стаф Энгерон договорились о сокращении срока аренды. Наемники возвращаются на Таскону.
        - Когда? - выдохнул Астин.
        - Корабль стартовал четыре часа назад, - ответил герцог.
        - Но почему? - удивленно произнес Ворх. - Владелец компании раньше не шел на уступки. Для него все клиенты равны.
        - Трудный вопрос, - пожал плечами Саттон. - Инициатива исходила именно от Энгерона. Видимо, речь идет о больших деньгах. Разрыв контракта выгоден обеим сторонам.
        - Проклятье! - выругался асконец. - Мне нужно лететь.
        - Курс реабилитации еще не завершен, - возразил герцог.
        - Я чувствую себя отлично, - сказал Астин. - Повязки сняты, швы затянулись.
        - Ничего другого от тебя я и не ожидал, - грустно улыбнулся Брин. - «Долг превыше всего. Собственная жизнь не имеет значения». Так, по-моему, звучит клятва самрая.
        - Да, ваше высочество, - подтвердил Ворх. - Это ключевая фраза.
        - Мы готовим пассажирское судно, - проговорил Саттон. - Оно стартует к Сириусу через три дня. Удостоверения личности получите непосредственно перед отправкой. Но окончательный вердикт за врачами. Если кто-то из них будет против, вы останетесь на «Братоне» до следующего рейса. Риск недопустим.
        - Кстати, о врачах, - заметил Астин. - Они ни о чем не догадываются? Одно неосторожное слово и…
        - Я понял твой намек, - произнес герцог. - С тобой контактировали исключительно надежные люди. Их не раз проверяли. Кроме того, ни врачи, ни мой адъютант, ни сотрудники службы безопасности, делавшие ваши документы, в ближайшее время не покинут флагманский крейсер. Соответствующие распоряжения уже отданы. Полная изоляция. Мера вынужденная, но иначе нельзя.
        - Вы очень предусмотрительны, - сказал асконец.
        - Горький опыт, - Брин непроизвольно сжал кулаки. - Зараза предательства глубоко проникла в наше общество. После свержения Ольгера Храброва человечество стремительно катится в бездну. Истинные ценности втоптаны в грязь. Миром правит алчность, тщеславие, властолюбие. Императорская династия едва не погибла, я потерял почти всю семью: жену, сыновей, внука. Мы слишком дорого платим за допущенные ошибки.
        - Искренне соболезную, ваше высочество, - проговорил Ворх.
        - К сожалению, эта рана никогда не заживет, - Саттон тяжело вздохнул. - А виноват во всех бедах - Берд Видог. Его мятеж расколол страну, превратил ее в бурлящий котел зла, насилия и пороков. Цивилизация в своем развитии откатилась на несколько веков назад. Убийства, похищения, рабство. Вчера моя эскадра разгромила базу пиратов. Сражались мерзавцы отчаянно, но, в конце концов, были вынуждены сдаться.
        - Эрла Стогрина арестовали? - спросил Астин.
        - Нет, - ответил герцог. - Негласного хозяина Гленторана кто-то убил и ограбил. Подозревают некоего Эдгара Стигби. Охрана Стогрина уничтожена. Среди трупов найдены тела брайтгезов.
        - Это он, Ловец Удачи, - подтвердил самрай. - У него с Эрлом старые счеты. Похоже, Стигби воспользовался благоприятным моментом. Правда, не пойму, как негодяй собирался выскочить из западни. Вы ведь блокировали систему Мимаса?
        - Блокировали, - произнес Брин. - Но он сумел выскользнуть. Разогнался и нырнул в гиперпространство прямо в поясе астероидов. Крейсера были вынуждены прекратить погоню.
        - Страховочный маршрут, - сказал Ворх. - На такое способен не каждый. В смелости Ловцу Удачи не откажешь. Хотя я не удивлен. За плечами Эдгара Стигби космическая академия и служба в имперском звездном флоте. Он участвовал в битве у Гайлеты.
        - Вот как, - задумчиво проговорил Саттон. - Офицер звездного флота стал безжалостным пиратом. Странная судьба. Впрочем, Стигби нам в чем-то даже помог. Лишившись главаря, бандиты тут же прекратили сопротивление. Сам того не желая, он сохранил немало жизней. Сейчас идет следствие. Пленники дают показания. Ты был прав, Эрл Стогрин сотрудничал с разведывательной службой Плайда.
        - Рад, что помог вам, - произнес Астин. - Пора наводить в стране порядок.
        - Что верно, то верно, - согласился герцог. - Люди устали от постоянных войн.
        Спустя три дня гравитационный катер доставил на окрианскую космическую станцию группу техников. Разумеется, никакой регистрации не было. Сняв униформу, Ворх и Миллан растворились в толпе гражданских лиц. Они беспрепятственно прошли контроль и попали на пассажирское судно. Оба разместились в среднем классе, правда, в разных каютах. Привлекать к себе внимание не стоило.
        В том, что на борту есть шпионы барона Лаилтона, самрай не сомневался. Это первый нормальный рейс в сирианское графство. Он идеально подходит для беглых журналистов. У канотца неплохой грим, но риск, что его обнаружат, довольно велик. Поэтому до прибытия на Таскону Астин и Ярис общаться не будут. Избавиться от слежки на космодроме им помогут хоросцы. Они же сделают Ворху и Миллану новые сирианские документы. План герцога Саттона был безупречен.

* * *
        О том, что уцелевшие солдаты отдыхают в резиденции Чена Лаилтона, владелец компании узнал из доклада наблюдателя. Барон больше не нуждался в услугах наемников. Ситуация обычная и она не очень беспокоила Энгерона. Деньги за аренду выплачены полностью. В отличие от капитана Торкина, Стаф не испытывал неприязни к рабам. Они его собственность и весьма ценный товар. Отдыхают, ну и прекрасно. Им нечасто так везет.
        В суматохе дел Энгерон совсем забыл о просьбе юной герцогини Видог. Неожиданно в беседе с майором Лейроном всплыло имя Одинокого Волка. Офицер интересовался судьбой юноши. Ведь в случае гибели известного гладиатора компании придется выплатить организаторам поединков в Ассоне огромную неустойку. Вот тут-то Стаф и вспомнил о разговоре с Эвис. Девушка любой ценой хотела заполучить подразделение Одинокого Волка.
        Энгерон немедленно связался с наблюдателем. К счастью, наемник оказался жив и здоров. Парень необычайно удачлив. И это отлично! Стаф заработает на нем хорошие деньги. Энгерон сразу понял, что тянуть с контрактом нельзя. Во-первых, богатые красавицы очень привередливы и непостоянны. Желание взять солдат в аренду у герцогини может пропасть, и она откажется от бронирования. А, во-вторых, пятый уровень стоит гораздо дороже четвертого. Прибыль очевидна. Компенсация Чену Лаилтону покроется с лихвой.
        Не теряя времени, Стаф отправился на Алан. Энгерон должен был подстраховаться. Бездумно, поспешно он никогда не действовал. Разумеется, идти во дворец и просить об аудиенции владелец компании не рискнул. Его визит сразу привлечет внимание службы безопасности. О нем узнает графиня Торнвил. И тогда тайну уже не сохранишь. А это не понравится Эвис. Она недвусмысленно предупреждала Стафа. Подобные ошибки, а тем более предательство девушка не простит.
        Энгерон устроился в гостинице и стал ждать. Спустя два дня центральные голографические каналы объявили об очередной благотворительной акции, организованной герцогиней Видог. В торжественной обстановке Эвис передавала крупную сумму какой-то детской больнице. Это был шанс.
        Попасть в число приглашенных большого труда не составило. Во Фланкии у Стафа немало влиятельных друзей. Объяснить свое присутствие на мероприятии тоже будет несложно. Энгерон пожертвовал фонду герцогини десять тысяч сириев. Мелочь, конечно, но важен сам факт. Главное, чтобы девушка заметила владельца компании. В толпе врачей, официальных лиц и охраны это непросто.
        Стаф приехал в больницу заранее. Он занял место у входа в здание. Здесь процессия неминуемо сделает остановку. Роскошный лимузин замер возле лестницы. Первыми из машины вышли два крензера. Затем появилась Эвис. Девушка в строгом костюме, волосы спрятаны под шляпку с широкими полями. Все согласно этикету. Герцогиня идеально соответствует своему статусу.
        Обыватели громко, радостно закричали и ринулись вперед. Какая-то женщина едва не сбила Энгерона с ног. Она отчаянно махала руками и истошно вопила. Тасконец недовольно поморщился и отступил в сторону. Полицейские, стоявшие в оцеплении, сумели сдержать натиск людей. Коридор перед Эвис не уменьшился ни на метр.
        Герцогиня Видог начала неторопливо подниматься по ступеням. Возле дверей с заискивающими улыбками на лицах застыли руководители компании. Короткое вежливое приветствие и девушка повернулась к журналистам. Эвис что-то говорила об успехах медицины, о детях, но Стаф ее не слушал, он пытался протиснуться хотя бы во второй ряд. Герцогиня слишком далеко. Массивная фигура крензера заслоняет Энгерона. И его не отодвинешь. От отчаяния тасконец тихо выругался.
        Между тем, Эвис закончила речь. Телохранитель девушки шагнул к двери. Женщина, так мешавшая Стафу, снова закричала. Герцогиня бросила рассеянный взгляд на толпу. Безупречный макияж не мог скрыть усталость. Кроме того, Эвис явно чем-то расстроена. На базе у Энгерона девушка была совсем другой. Активной, живой, напористой. Сейчас же на ее лице апатия, безразличие. Удивительная метаморфоза. Вот они изнеженные, великосветские дамы. Надменные, пресыщенные, вечно скучающие.
        Внезапно в глазах герцогини появился странный блеск. Нет, нет, не блеск, это огонь, пожар! Эмоции захлестнули Эвис. Справиться с ними девушка, как ни старалась, не могла. Увидеть здесь тасконца она не ожидала. С момента их встречи прошло всего полторы декады. Герцогиня пребывала в замешательстве. Просто так Стаф на Алан бы не прилетел. Энгерон боялся, что Эвис направится к нему, а потому, утвердительно кивнув головой, растворился в гуще людей. Девушка должна понять его жест. В тот же день владелец компании покинул Фланкию.
        Реакция герцогини Видог поразила Стафа. Вот что значит застать человека врасплох. От холодной расчетливости, отчаянной смелости Эвис не осталось и следа. Перед тасконцем была растерянная, напуганная девочка. Без сомнения, герцогиня затевает какую-то смертельно опасную интригу. Иначе она бы себя так не вела.
        Вопрос в том, зачем ей нужен Одинокий Волк? Ради него Эвис берет в аренду целый взвод солдат пятого уровня. А это сумасшедшие деньги. Размениваться на мелочи девушка определенно не будет. Ставки в игре очень, очень высоки. Государственный переворот? Не исключено. У герцогини непомерные амбиции.
        Энгерон чувствовал, что трясина заговора затягивает его. Он опять стал заложником ситуации. Еще не поздно предупредить графиню Торнвил. Второй раз правительница Сириуса Стафа не простит. Но что он предъявит? Какие доказательства? Аренда наемников - не преступление. Расходование средств фонда целиком и полностью прерогатива Эвис. Ее даже в этом не обвинишь.
        Сообщив Октавии о планах дочери, Энгерон ничего не добьется. Он лишь нанесет удар по репутации компании, так как раскроет имя клиента, и наживет себе коварного безжалостного врага. Стаф решил не искушать судьбу. Время все расставит по своим местам.
        Герцогиня Видог прибыла на Таскону через шесть дней. Разумеется, с благотворительной миссией. Посещение базы Энгерона - последний пункт ее обширной программы. Гравитационный катер плавно опустился на бетонную площадку. Стаф неторопливо двинулся к машине. Как обычно, его сопровождал майор Лейрон и три офицера охраны.
        Эвис выглядела великолепно. Собранные в изящную прическу волосы, чуть вздернутый подбородок, на щеках легкий румянец. Платье небесно-голубого цвета, туфли на высоком каблуке, в руках маленькая сумочка. Улыбка искренняя, не дежурная. Похоже, у девушки отличное настроение.
        После короткого приветствия процессия направилась к административному сектору. В прошлый раз герцогиня не успела его осмотреть. Экскурсия длилась около часа. Эвис внимательно слушала сотрудников базы, иногда задавала уточняющие вопросы. От обеда и прохладительных напитков девушка отказалась наотрез. И это не столько мера предосторожности, сколько демонстрация собственного статуса. Тем самым, герцогиня давала понять, что они люди разного круга. Возвращаясь назад, Эвис приблизилась к владельцу компании и тихо проговорила:
        - Я вас слушаю.
        - Ваше предложение до сих пор в силе? - уточнил Энгерон.
        - Разумеется, - ответила девушка. - Я слов на ветер не бросаю. Одинокий Волк жив?
        - Да, - произнес тасконец. - Срок аренды этого подразделения истекает через три с половиной месяца. Но его можно сократить.
        - Так в чем проблема? - спросила герцогиня.
        - Мне нужны гарантии, - сказал Стаф. - Наемникам присвоен пятый уровень. Их цена существенно возросла. Во взводе тридцать один человек…
        - Вы сомневаетесь в моей платежеспособности? - оборвала владельца компании Эвис.
        - Ни в коем случае, - мгновенно отреагировал Энгерон. - Я просто предупреждаю. Сумма будет значительной.
        - Меня это не смущает, - проговорила девушка.
        - Было бы неплохо подписать контракт, - осторожно заметил тасконец.
        Герцогиня взглянула на Стафа. В ее глазах пылал гнев. Наглость владельца компании привела Эвис в бешенство. Энгерон допустил непростительную ошибку. Старый пройдоха явно переусердствовал. Во всем надо знать меру.
        - Это прозвучало как оскорбление, - раздраженно прошипела девушка. - Вы мне не доверяете?
        - Простите, ваше высочество, - покорно склонив голову, произнес Стаф. - Я не то имел ввиду. Вашего слова вполне достаточно. Переговоры с клиентом начнутся уже сегодня.
        - Так-то лучше, - сказала герцогиня. - Когда я получу солдат?
        - Если не возникнет сложностей, через сорок - сорок пять дней, - ответил тасконец.
        - Прекрасно, - в голосе Эвис холодный звенящий металл. - Деньги вам перечислит центральный банк. Не подведите меня, господин Энгерон. И не забудьте мое предупреждение. Наша сделка должна остаться в тайне.
        - Но как вы объясните графине присутствие наемников во дворце? - удивленно выдохнул владелец компании.
        - Это не ваша забота, - жестко отрезала девушка. - Сейчас меня интересует только цифра.
        Стаф достал из кармана небольшой листок бумаги и передал его герцогине. Эвис саркастично усмехнулась, но комментировать ничего не стала. Алчность людей не знает границ. Впрочем, хороший товар всегда стоит дорого.
        Вскоре катер герцогини Видог покинул базу. Энгерон долго стоял на площадке, заложив руки за спину. Он здорово вляпался. С этой девушкой нельзя расслабляться ни на секунду. Пожалуй, Эвис поопаснее матери. Юная интриганка идет к своей цели, не замечая преград. Устранить Стафа для нее не составит ни малейшего труда.
        Герцогиня умна, коварна и очень изобретательна. К людям Эвис относится с пренебрежением. Девушка жертвует ими без колебаний, без сожаления. Единственный плюс - она не скряга, за риск платит щедро, не торгуясь. Сотрудничество с герцогиней выгодно владельцу компании. Сделка астрономическая. В конце концов, Энгерон просто дает солдат в аренду. Что здесь противозаконного?
        Стаф тяжело вздохнул. На душе почему-то неспокойно. Тасконца мучили дурные предчувствия. Энгерон никогда не верил в мистику и плохие предзнаменования. Но сегодня как-то не по себе. От этой милой красивой девушки веет леденящим, могильным холодом. В Эвис есть что-то неуловимое, необъяснимое, пугающее.
        Переговоры с Ченом Лаилтоном получились сложными. Правитель Алционы не любил нарушать данные обещания. Однако доводы Стафа были очень убедительны. Разоренной войной Окре нужны деньги. Энгерон готов их дать. Компенсация за преждевременный разрыв контракта поможет Лаилтону решить ряд насущных проблем. Жителям планеты абсолютно наплевать на наемников, они требуют в кратчайшие сроки восстановить инфраструктуру страны. Власть барона хрупка, на солдатских штыках ее не удержишь.
        После долгих колебаний Чен согласился на предложение владельца компании. Из двух зол правитель Алционы предпочел выбрать меньшее. В следующий раз будет умнее. Нельзя поддаваться эмоциям. Спасая семью Лаилтона, наемники всего лишь выполняли свой долг, а если точнее, то приказ наблюдателя. С таким же успехом они могли и убить девушек. Ни у кого из них рука бы не дрогнула. На Корзане и Тесте солдаты Энгерона безжалостно вырезали целые деревни. Глупо проявлять к рабам сострадание. Наемники его не заслуживают.

* * *
        Первый визит на Таскону не принес Эвис большой радости. Наоборот, девушка снова впала в депрессию. Подтвердились ее худшие предположения. Подразделение Одинокого Волка снова в аренде. Теперь солдаты воюют на Окре. На чьей стороне аланка догадалась сразу. Расчеты элементарные.
        Перелет от Сириуса до Плайда занимает пятьдесят дней. Примерно столько же понадобится, чтобы преодолеть расстояние между Плайдом и Алционой. Итог: три с половиной месяца. Цифры явно не сходятся. До истечения контракта остается чуть больше двух месяцев, а не четыре, как утверждал майор Лейрон. Вывод очевиден - клиентом является Чен Лаилтон или кто-то из его приближенных. Заплатить такую сумму может далеко не каждый.
        Это открытие очень огорчило Эвис. Плайдцы уже высадились на Окру, на планете идут тяжелые бои. Рано или поздно правитель Алционы капитулирует. Силы неравны. Мощная эскадра захватчиков смела оборонительные заслоны окрианцев. Скоро будут подавлены последние очаги сопротивления.
        Надеяться на помощь союзников тоже не приходится. Мятеж на Кратоне полностью спутал карты Брина Саттона. Хоросцам сейчас не до вторжения плайдцев, им бы навести порядок в своей стране. В подобной ситуации шансы уцелеть у наемников ничтожно малы. Во-первых, в плен они никогда не сдаются, а во-вторых, победители вряд ли пощадят рабов.
        Неожиданное поражение Берда Видога несколько улучшило настроение девушки. Однако принципиально это ничего не изменило. Тревога за судьбу Одинокого Волка изматывала аланку. Она почти ничего не ела, мучилась от бессонницы и регулярно принимала успокоительное. Любовь оказалась тяжелым испытанием.
        Эвис не пропускала ни одного выпуска новостей. Человеческие потери Окры были огромны. Число погибших давно перевалило за триста тысяч. Вид разрушенных, сожженных городов приводил девушку в трепет. Ведь обычно солдат Энгерона бросали в самое пекло сражения. Не исключено, что окровавленное, изуродованное тело Одинокого Волка лежит где-то под этой грудой развалин.
        Аланка похудела, осунулась, под глазами появились темные круги. На ее состояние начали обращать внимания окружающие. Тщательно наложенный макияж уже не спасал. Эвис, как могла, отбивалась от назойливых вопросов матери и мужа. Сославшись на чрезмерную усталость, она отменила все запланированные мероприятия.
        Девушка часами гуляла по парку в одиночестве. Ей никто не мешал. Придворные привыкли к странному поведению юной герцогини Видог. Тут уж ничего не поделаешь - очередной приступ депрессии. Эвис серьезно больна. Это уже ни для кого не секрет.
        Отношения с Дейлом тоже не складывались. Их можно назвать безразлично холодными. На публике аланка и эстерианец выглядели как благополучная семейная пара. Улыбки, нежные поцелуи, радостные приветствия. У журналистов не должно возникать сомнений в том, что брак Эвис и Дейла удачен и счастлив. В реальности все было совершенно иначе. Разные интересы, разные цели в жизни, разное восприятие мира. Между ними образовалась глубокая, непреодолимая пропасть. Девушка и молодой человек почти не разговаривали друг с другом.
        Проблемы, возникшие у Эвис со здоровьем, лишь усугубили ситуацию. Как Дейл ни старался, найти общий язык с женой ему не удалось. После покушения на Октавию Торнвил девушка изменилась до неузнаваемости. Она словно в коконе. Бесстрастна, абсолютно не эмоциональна, ко всему равнодушна. На концертах и театральных премьерах аланка откровенно скучала. Порой Эвис впадала в прострацию, чем еще больше пугала мужа. Создавалось впечатление, что бедняжка потихоньку сходит с ума. Впрочем, врачи данный диагноз категорически отвергали.
        Увлечение благотворительностью было кратковременным всплеском. Развив необычайную активность, девушка быстро исчерпала свой ресурс. Как следствие очередной эмоциональный спад и депрессия. Об интимной близости лучше вообще не вспоминать. Аланка постоянно жаловалась на недомогание и плохое самочувствие. Как воспитанный человек и заботливый муж, Дейл не настаивал. Пожалуй, его это даже устраивало. Секс с ледяной глыбой не самое приятное удовольствие.
        Удивительно, но эстерианец очень сдружился с Грейсом Флеквилом. Молодые люди нередко вместе посещали спортивные состязания и элитарные карточные клубы. Повеса, транжира и отчаянный дуэлянт Грейс привнес много нового, необычного в жизнь Дейла. Разумеется, в желтой прессе сразу появились сенсационные снимки. Однако серьезных компрометирующих материалов у репортеров не было. Верховая езда, охота и балы - обычное времяпрепровождение дворян. А какую компанию они предпочитают - это их личное дело.
        Графиня дружбе Дейла и Грейса не препятствовала. Отец аланца барон Флеквил возглавляет сенатскую оппозицию. Дополнительный рычаг на него не помешает. В политике все средства хороши. Грейс отличный фехтовальщик, но он не отличается большим умом и часто болтает лишнее. В беседе с ним можно узнать немало важного, ценного.
        Что-либо советовать мужу, Эвис тоже не стала. Пусть развлекается, как хочет. Ее это абсолютно не волнует. Девушка думала только об Одиноком Волке. Образ отчаянного гладиатора буквально преследовал аланку. Она жила воспоминаниями о мимолетных прикосновениях и коротких страстных поцелуях на борту «Альзона». При одной мысли о них кровь приливала к лицу, а в коленях появлялась нервная дрожь.
        На десятые сутки, когда мать осторожно предложила пройти полный курс лечения, Эвис поняла, что ее затворничество чересчур затянулось. Так можно и в психиатрической клинике оказаться. А это грозит разводом и отстранением от власти. Подобное развитие событий в планы девушки никак не входило. В тонкой, опасной игре, которую затеяла аланка, ошибки недопустимы.
        Несмотря на тяжелое душевное состояние, Эвис решила принять участие в намеченной благотворительной акции. Нужно продемонстрировать всем, что она в здравом рассудке и вполне вменяема. Увидев в толпе Энгерона, девушка совершенно растерялась. Его визит во Фланкию вряд ли случаен. Очевидно, что тасконец искал встречи с ней. Но зачем? Неужели… Сердце Эвис сжалось от боли. Аланку охватил панический страх. Она застыла как вкопанная. К счастью, самообладание ее не подвело, в обморок девушка не упала.
        Между тем, Стаф утвердительно кивнул головой и исчез. Это определенно какой-то знак. Но что он значит? Мозг Эвис лихорадочно работал. Придя в себя, аланка двинулась за телохранителями в холл больницы. Если бы Одинокий Волк погиб, владелец компании в столицу графства не прилетел бы. Дивидендов ноль, а риск велик. Нет, его жест имел совсем другой смысл. Он хотел показать Эвис, что сделка состоится.
        Девушку охватила странная эйфория. Наемник жив! Жив! И это главное. Теперь можно дышать полной грудью. Сердце бешено стучало, кровь прилила к лицу, походка стала легкой, невесомой. В долю секунды Эвис преобразилась. В глазах радостный блеск, на губах улыбка, на щеках румянец. Встреча с Энгероном подарила девушке надежду.
        Тем же вечером на одном из центральных голографических каналов аланка наткнулась на интересный репортаж с Окры. Журналист рассказывал о беспрецедентном подвиге группы наемников. Спасая семью Чена Лаилтона, они проявили высочайший профессионализм. Раскрыли заговор предателей, вырвались из окружения, отбили атаку андроидов. Потери во взводе были велики, но солдаты выполнили поставленную задачу.
        Эвис не сомневалась, что это подразделение Одинокого Волка. Вот для чего правитель Алционы взял в аренду наемников. Собственной службе безопасности барон не доверял. Похоже, Лаилтон сделал правильный ход.
        Отправляться сразу на Таскону девушка не решилась. Чтобы посетить базу, нужен какой-то предлог. Подобные визиты спонтанно не совершаются. Их планируют заранее, разрабатывают программу, маршрут. Чего аланке стоили эти шесть дней ожидания, знает только она.
        За свое терпение Эвис была достойно вознаграждена. Одинокий Волк действительно уцелел. Старый скряга Энгерон тут же поднял цену на солдат. Впрочем, владелец компании предупреждал ее об этом, и потому торговаться герцогиня не стала. Скоро, очень скоро девушка увидит наемника. Полтора месяца не такой уж большой срок. Война закончена, и юноше ничего не угрожает. За него можно не беспокоиться. А вот к встрече нужно подготовиться. Аренда солдат - серьезный поступок, у матери не должно возникнуть подозрений. Над этим стоило поразмышлять.

* * *
        Лана сидела в мягком кресле и лениво потягивала тонизирующий напиток. Разгар лета, на улице ужасающая жара. Сейчас бы на пляж! Понежиться под палящими лучами Сириуса, окунуться в прохладную воду реки. Увы, туда путь для девушки закрыт. Виной всему статус юной графини. Нельзя уподобляться простолюдинам. Октавия внимательно следит за соблюдением светских правил.
        Да и как бы смотрелась Лана на городском пляже вместе с крензерами? Зрелище нелепое и комичное. Прекрасная шестнадцатилетняя девушка и огромные уродливые образины, не отступающие от нее ни на шаг. Они ведь и в воду за графиней полезут. Лана невольно усмехнулась.
        Есть еще одна причина, по которой девушке лучше не появляться раздетой в общественных местах. Второй шанс просто так не дается. Та сцена в горящей комнате дворца у нее до сих пор перед глазами. Изуродованные, обожженные стены, груда камней, окровавленные тела служанок. Лана ранена и встать не может. Она плачет и тихо зовет на помощь. Из густой пелены дыма появляется человек в бронежилете, в защитном шлеме с опущенным на лицо темным забралом.
        Наемник выглядел как безжалостный демон смерти. Умолять его о пощаде глупо и бессмысленно. Он пришел не спасать, а убивать. Ствол карабина уткнулся аланке в грудь. Сейчас палец нажмет на спусковой крючок, и лазерный луч насквозь пронзит сердце девушки.
        Именно в этот момент время остановилось. Лана провалилась в бездонную пропасть. Ее отчаянный крик утонул в океане безмолвия. Очнулась она на зеленой поляне. Нежный сладковатый аромат цветов, шелест ручья, над головой голубое небо. Идиллическая картина. Незнакомец в длинном балахоне недолго убеждал аланку. Девушка без колебаний согласилась на все его условия. Ввязываться в войну потусторонних сил, конечно, не хотелось, но разве у нее был выбор.
        Лане шестнадцать лет! Жизнь только начинается. Кроме того, почему бы не испытать судьбу? Перспективы открывались великолепные. На обещания странник не скупился. Если удача улыбнется аланке, она получит власть, богатство и любовь. Весь мир будет у ее ног. И даже платить за грехи не придется. Полная индульгенция. О чем еще можно мечтать? Сделка выгодная, очень выгодная.
        Через мгновение та же суровая реальность. Грохот взрывов, удушливый дым и наемник с лазерным карабином. Он выстрелил. Но не в девушку, а в промелькнувшую за его спиной тень. После секундной паузы солдат ударил Лану прикладом. Сознание аланки померкло.
        Незнакомец сдержал слово - девушка не погибла. Ее возвращение во Фланкию получилось триумфальным. На балу в честь бракосочетания Эвис и Дейла Видога она затмила своей красотой сестру. Гости были в шоке. Воскресшая из мертвых младшая дочь графини произвела фурор. Угловатая, нескладная девчонка превратилась в настоящую красавицу. Разве это не чудо? Лана торжествовала.
        Но праздник закончился, и наступили рутинные будни. Аланка сразу поняла, что ей предстоит тернистый путь. Добровольно Октавия Торнвил никогда не уйдет с трона. Мать тщеславна и властолюбива. Слухи о том, что она ради сирианского престола устранила собственного мужа, наверняка не беспочвенны. Графиня вполне способна на такое.
        Не стоило забывать и об Эвис. Ее странные приступы депрессии настораживали Лану. Либо сестра серьезно больна, либо ведет тонкую, умелую игру. Девушка больше склонялась ко второму варианту. Эвис необычайно хитра и изворотлива. Вопрос в том, какую цель она преследует? Свержение матери? Вряд ли. Как бы сестра не хотела, осуществить государственный переворот ей не удастся. Служба безопасности без труда раскроет заговор. Тогда к чему все эти ухищрения? Визиты врачей, дорогие лекарства, гуляние по парку в одиночестве? Эвис тщательно, скрупулезно просчитывает каждый свой шаг. Напрасно она ничего не делает. Уж кто-кто, а Лана это знает.
        Неожиданно сестра занялась благотворительностью. Кое-что начало проясняться. Крупный денежный фонд, свобода перемещения, уважение обывателей. Образ болезненной, часто впадающей в депрессию женщины ей тоже на пользу. Так легче скрыть эмоции и внутренние переживания. От мужа Эвис ловко отделалась. В поездках по стране сестру сопровождают лишь телохранители-крензеры.
        А что если у нее есть любовник? Видеться с ним она не может и потому страдает. Мысль очень, очень интересная. Все сразу становится на свои места. Плохое настроение, холодность с Дейлом, уединение. Поймать бы изменницу! Скандал был бы громким. От такого пятна на репутации, как не старайся, не избавишься.
        Впрочем, в последние дни у сестры снова душевный подъем. С чего бы вдруг? Она опять летит на Таскону. Стоп! Таскона. Вот, где находится избранник Эвис. Надо обязательно просмотреть ее маршрут. Перечень городов, места проведения мероприятий, списки официальных лиц. Должны быть совпадения.
        Лана грустно улыбнулась. Жизнь во дворце не делает ее лучше. Она стала такой же стервой, как и сестра. Вместо того чтобы посочувствовать Эвис, девушка подозревает ее в супружеской неверности и любой ценой хочет разоблачить. Да, они с сестрой никогда не были близки, но разве это повод для ненависти? Откуда взялась такая острая неприязнь?
        Лана взглянула на часы. Через пятнадцать минут придет профессор филологии. Он ежедневно занимается с девушкой. Пропущенные за год знания надо восстанавливать. В университет аланка конечно поступит, мать об этом позаботится. Да и разве кто-то осмелится не принять будущую наследницу престола? Дело в другом. Лана намеревалась продемонстрировать всем, что она не только красива, но и умна. Иначе уважение подданных не заслужишь.
        А на трон сирианского графства девушка обязательно взойдет. Главное, уцелеть в отчаянной схватке Света и Тьмы. Странные видения теперь не редкость. В аллегорической форме Лану оповещают о гибели врагов и союзников. Удивительно, но страха у аланки нет. Она готова вступить в битву. Чем быстрее противник будет уничтожен, тем быстрее осуществятся ее мечты. О поражении, о смерти девушка даже не думала. В шестнадцать лет мы все максималисты и компромиссы не приемлем.
        ГЛАВА5
        Непреодолимое желание
        Перелет от Алционы до Сириуса занял ровно сорок суток. Несмотря на свой невзрачный внешний вид, транспортный корабль развивал весьма неплохую скорость. От членов экипажа наемники узнали, что хоросцы нашли и разгромили базу пиратов. Тем не менее, до Грайда судно сопровождали два легких крейсера. В данной ситуации лучше не рисковать. На борту корабля ценный груз. За него окрианцы получат на Алане хорошие деньги. А они очень нужны стране, разоренной войной. Кое-кто из бандитов наверняка уцелел. Одинокое транспортное судно для них идеальная добыча. Свободная охота - любимое занятие пиратов.
        Почти полтора месяца солдаты мучились от безделья. Они спали, ели, играли в карты. Маленькое замкнутое пространство чем-то напоминало тюремную камеру. Прочные металлические стены, массивная дверь, тусклое дежурное освещение. Система вентиляции отсутствовала, а потому в блоке было жарко и душно.
        Впрочем, это не самая главная проблема. К таким условиям наемники давно привыкли. В казармах на тасконской базе тоже нет кондиционеров. На рабах все пытаются сэкономить. О мерзавце Токрине и говорить нечего. Будь его воля, он засунул бы солдат в шлюзовой отсек. Да еще и воздух бы откачал.
        Серьезные трудности возникли с туалетом. Выпускать наемников в коридор наблюдатель категорически запретил. Спорить с ним было бесполезно. Капитан относился к невольникам, как к рабочему скоту. Он предложил окрианцам другой вариант: просто поставить в углу помещения пластиковое ведро. Рабам этого вполне достаточно. Но тут же возник закономерный вопрос: кто будет выносить нечистоты? Желающих не нашлось.
        К счастью, на складе оказалось несколько биотуалетов. Один из них по приказу командира судна установили в блоке наемников. На сорок дней его хватило, хотя неприятные запахи сразу распространились по помещению. Для обоняния обычных людей они стали бы трудным испытанием. Солдатам же выбирать не приходилось. Наемников не зря учили стойко переносить все тяготы и лишения. О том, чтобы помыться, побриться, почистить зубы не могло идти и речи. Было очевидно, что Токрин не пойдет ни на какие уступки. Ему доставляло удовольствие унижать рабов, доводить их до животного состояния.
        На границе сирианского графства корабль встретили патрульные эсминцы. Их задача - обеспечить безопасность судна. Отношения между двумя странами сложные и запутанные. Формально Сириус к вторжению в баронство Алционское не имеет ни малейшего отношения. Но у Октавии Торнвил есть договор о взаимопомощи с Бердом Видогом. Точно такой же, как у Чена Лаилтона и Брина Саттона. По сути дела это две воюющие стороны.
        Чтобы не обострять отношения с владыкой Плайда, графиня избегала официальных контактов с представителями Окры. Герцог, при всем желании, не сможет обвинить ее в предательстве и двуличии. Экономические связи Сириуса и Алционы носят исключительно частный характер. Транспортные и пассажирские корабли регулярно совершают рейсы и в Грайд, и в Талат, и в Хорос. Плайдские торговцы тоже далеко не безгрешны. И Берд Видог знает об этом. В конце концов, он ни разу не объявлял о блокаде какого-либо государства. А что не запрещено, то разрешено.
        Вынырнув из гиперпространства, судно снизило скорость. Внутри звездной системы двигаться надо осторожно и по четко определенным маршрутам. Отчасти наемникам повезло. Таскона находилась гораздо ближе, чем Алан, а потому корабль направился именно к ней.
        Через семь часов солдат погрузили на десантный бот. Сидели молча. Каждый думал о словах Алена Блекпула. Владелец компании и барон Лаилтон досрочно разорвали контракт об аренде наемников. Почему? Аластанец дал единственное разумное объяснение. На базе их уже давно ждет новый клиент. А значит, опять длительный перелет, опасная операция и тяжелые потери.
        Рано или поздно удача отвернется от друзей. Они сумели выжить на Корзане, на Тесте, на Тарнуме, на Окре. Но это всего лишь случайность. Сколько их товарищей гниет в земле? Счет идет на тысячи… Цена успеха очень, очень высока. Теперь заполучить подразделение Джея Парсона хотят многие. Предстоящее задание будет не просто сложным, оно будет невыполнимым. Солдаты отчетливо чувствовали за спиной холодное дыхание смерти.
        Бот опустился на посадочную площадку возле административного корпуса. Задний люк с привычным грохотом упал на бетонное покрытие. От яркого света, хлынувшего в десантное отделение, наемники невольно зажмурились. Сириус точно в зените.
        - Чего расселись! - послышался раздраженный окрик Торкина. - Марш строиться!
        Солдаты зашагали к выходу. Быстро выполнить команду офицера они не могли. В глазах сплошные разноцветные круги. На адаптацию нужно какое-то время. Наемники шли, постоянно спотыкаясь и тихо ругаясь. На грозную брань капитана никто не обращал внимания. Здесь, на Тасконе, его власть не так уж велика. Метрах в десяти от машины Парсон выстроил подчиненных в одну шеренгу. Только сейчас сержант заметил стоявших неподалеку Стафа Энгерона и Грега Лейрона.
        - Смирно! - грозно рявкнул Джей.
        Владелец компании приблизился к солдатам. Майор последовал за ним. Оба с нескрываемым удивлением разглядывали наемников. Грязные, заросшие, небритые, они больше напоминали бандитов. В крайнем случае, дезертиров, месяцами прятавшихся в лесах.
        - Ну и вонь! - выдохнул Стаф. - И это солдаты, прославившиеся на Окре? Капитан, где ты их держал? Почему они щурятся как канализационные крысы?
        - Я действовал согласно инструкции, - отчеканил Торкин. - Обеспечивал безопасность и конфиденциальность. На транспортном судне таким местом был блок грузового трюма.
        - И наемники за полтора месяца ни разу не мылись? - уточнил Лейрон.
        - А зачем? - наблюдатель саркастически усмехнулся. - Я не привык развращать рабов. Если не ленивые, пусть чешутся.
        - Идиот! - свирепо прошипел Грег.
        - Спокойно, - мгновенно вмешался Энгерон. - Не в присутствии солдат…
        Владелец компании и два офицера отошли на значительное расстояние. Майор с огромным трудом сдерживал гнев. С каким бы удовольствием он врезал негодяю по физиономии. Спесь бы сразу слетела с капитана. И где только Стаф находит подобных ублюдков?
        - Что за оскорбления? - возмущенно произнес Торкин. - Я ничего не нарушил. Наемники доставлены на базу в установленный срок. Создавать им условия я не обязан. От голода никто не сдох. Вы не забыли, что мы имеем дело с рабами? Жалкими, ничтожными рабами!
        В голосе наблюдателя звучало презрение. Эти солдаты для него не люди. Вот к чему привела извращенная мораль сирианского общества. Она словно заразная болезнь отравляет души. Сострадание, милосердие чуждо Торкину. Его уже не переделаешь. Нормальные, общечеловеческие истины он не воспринимает.
        - Капитан прав, - после короткой паузы заметил Энгерон. - Наемники живы, здоровы…
        - Прав? - зло процедил сквозь зубы Лейрон. - А в каком они состоянии? Посмотри на них. Это солдаты пятого уровня? Нет! Грязные, вонючие оборванцы. На секунду представь, что новый клиент оказался бы здесь, вместе с нами. Чтобы он сказал?
        - Не знаю, - владелец компании недовольно поморщился.
        - Зато я знаю, - жестко проговорил Грег. - Мы могли потерять контракт. Сумму убытка назвать?
        - Не надо, - пробурчал Стаф.
        - Напрасно, - произнес майор. - Этому болвану она бы понравилась. Ему за всю жизнь таких денег не заработать.
        - Я не думал, что солдат сразу отдадут в аренду, - растерянно сказал наблюдатель.
        - Разумеется, - Лейрон безжалостно втаптывал капитана в грязь. - Зачем кретинам думать. Мы расторгли контракт с правителем Алционы из альтруистических побуждений. Выплатили барону гигантскую компенсацию. Неужели ты не задался вопросом: почему?
        - Нет, - честно ответил Торкин.
        - А ведь есть еще репутация компании, - продолжил Грег. - Нас обвинили бы в обмане. И все потому, что у одного чересчур исполнительного офицера отсутствуют мозги. Уничтожать раненых наемников, нажимая на кнопки пульта, много ума не надо. А ты попробуй подготовь хороших солдат.
        - Это не мой функционал, - возразил наблюдатель. - Я, между прочим, на Окре рисковал своей жизнью.
        - Неужели? - иронично произнес Лейрон. - Сидя в бетонном бункере Чена Лаилтона? Не смеши меня. Вот если бы ты выбирался вместе с наемниками из окружения, тогда да, это риск.
        - Еще не хватало, - огрызнулся капитан. - Солдаты компании всего лишь товар. Их смерть оплачена.
        - Браво! - воскликнул майор. - Наконец в твоих словах появился здравый смысл. Подмечено верно, они - товар. Отменный, качественный товар, который мы продаем по очень высокой цене. Я подчеркиваю, не гнилой, не испорченный, не залежавшийся. А ты что привез? Обросших, завшивевших рабов. За них и по тысяче сириев не дадут.
        Наблюдатель стоял низко опустив голову. Возразить Лейрону было нечего. Доводы майора звучали весомо и убедительно. Пожалуй, Торкин слегка погорячился. Внешний вид у наемников действительно ужасающий. Потенциальный клиент устроил бы грандиозный скандал. Эта ошибка могла стоить ему работы.
        - Разрешите идти? - осторожно спросил капитан у Энгерона.
        Стаф небрежным жестом руки отпустил офицера. Пусть немного отдохнет, отпуск с семьей сейчас Торкину не помешает. Как только капитан ушел, Энгерон негромко проговорил:
        - Круто ты с ним.
        - Иначе нельзя, - сказал Грег. - Мы стали терять неоправданно много солдат. Наблюдатели их совершенно не берегут.
        - А должны? - владелец компании пристально взглянул на Лейрона. - Гибель наемников - неотъемлемая часть моего бизнеса.
        - Согласен, - бесстрастно произнес майор, - но основа все же аренда. Мы вкладываем в обучение солдат большие деньги.
        - Ерунда, - усмехнулся Стаф. - Они с лихвой возвращаются. Купим новых рабов. Спрос на «пушечное мясо» значительно превышает предложение.
        - О спросе спорить не буду, - сказал Грег. - А вот с приобретением невольников скоро возникнут серьезные проблемы.
        - С чего ты взял? - недоуменно проговорил Энгерон.
        - За новостями нужно следить, - заметил Лейрон. - База пиратов разгромлена, большинство кораблей уничтожено. С рынка исчез главный поставщик рабов. На аукционах уже паника. Цены взлетели до небес. Хотя товар откровенно паршивый.
        - Мерзавцы, промышляющие в космосе, как-нибудь выкрутятся, - произнес владелец компании. - Бывали времена и похуже. Освободившееся место тут же займут другие…
        - Сомневаюсь, - майор отрицательно покачал головой. - Пиратству нанесен смертельный удар. Хорос, Грайд и Талат не допустят его возрождения. Не забывай, официально рабство разрешено только в Сирианском графстве. Даже в Плайде, где проводятся гладиаторские бои, Сенат заблокировал этот законопроект.
        - Черт подери! - выругался Стаф. - Где же мы возьмем людей? Сирианские должники - не лучший вариант. На них долго не протянем.
        - О том и речь, - сказал Грег. - Ситуация критическая. Не будем беречь солдат - разоримся. Политику компании надо в корне менять. Во-первых, никаких казней на стадии подготовки. Во-вторых, максимально сократить ликвидацию раненых. В-третьих, особое отношение к наемникам высоких уровней. Они дорогой, штучный товар. Компенсировать потери нам просто нечем.
        - Придется переписывать все инструкции, - тяжело вздохнул Энгерон. - Мы и, правда, превращаемся в курорт.
        - Нет, - поправил Лейрон. - В нормальную военную базу. Некоторые охранники и наблюдатели совсем зарвались. Они не видят в рабах людей. В результате истребляют солдат как скот на бойне.
        - Намекаешь на Торкина? - уточнил Стаф.
        - В том числе, - проговорил майор.
        - Ты забыл о клиентах, - Энгерон вытер платком пот со лба. - Мы отдаем наемников в их полное распоряжение. Как правило, солдат берут для рискованных, опасных операций. И часто от ненужных свидетелей потом избавляются…
        - Это неизбежное зло, - холодно отреагировал Грег. - Арендаторы хотя бы платят.
        - Что верно, то верно, - произнес Стаф. - Деньги, кстати, за наемников уже переведены. Ты прав, представитель герцогини может появиться в любой момент. Забирай солдат, приведи их в порядок.
        - Слушаюсь, - отчеканил офицер.
        День получился удачным. Торкин, сам того не желая, помог Лейрону. Владелец компании явно озадачен. Его бизнес под угрозой. Если рынок невольников исчезнет, Энгерон окажется в весьма затруднительном положении. Численность базы начнет постепенно сокращаться. Доходы сразу уменьшаться. А это Стафа никак не устраивает. Алчность - основная черта его характера. Он прислушается, обязательно прислушается к совету своего помощника. Майор неторопливо двинулся к наемникам.
        - Сержант, - сказал Грег, обращаясь к Парсону, - оружие и снаряжение оставить здесь. Немедленно отправляйтесь в медицинский блок. Всем помыться, побриться, подстричься наголо. Там же получите белье и новую форму. Затем вернетесь сюда.
        Наступила тягостная пауза. Солдаты застыли в нерешительности. В голосе Лейрона не было привычной жесткости.
        - Мой приказ понятен? - спросил майор.
        - Так точно! - рявкнул Джей.
        - Тогда выполняйте, - проговорил Грег. - Пошевеливайтесь! Времени в обрез.
        Парсон рванулся первым, за ним устремились остальные наемники. У входа в здание их встретил сотрудник компании. Он заставил солдат раздеться прямо на улице. С нескрываемым отвращением тасконец собрал грязное обмундирование в специальный контейнер. Возиться с ним никто не будет, его просто сожгут. На мелочах Стаф Энгерон не экономил. Предвидя это, Андрей еще в десантном боте переложил кристалл и амулет пришельцев из внутреннего кармана куртки в рюкзак. Так надежнее. Обычно личные вещи наемников не обыскивались.
        После стрижки солдат развели по жилым блокам карантинного сектора. В каждом из них есть душевая кабина. Это тоже хорошо. Странную отметину на груди лучше никому не демонстрировать. Лишние проблемы Волкову ни к чему. Хотя друзья наверняка знают о его секрете. Главное, что в подразделении нет ни воинов Света, ни воинов Тьмы. Только они представляют опасность для изгоя. Как Эрик Клертон в спину никто не выстрелит.
        Примерно через полчаса в здании прозвучала сирена. Андрей быстро оделся, вышел в общий коридор и занял свое место в строю. Лейрон взглянул на солдат, грустно усмехнулся и произнес:
        - Ну вот, совсем другое дело. Теперь за вас не стыдно. Правда, слегка похожи на новобранцев, но это ерунда. Жалобы, просьбы у кого-то есть? Проблемы со здоровьем?
        - Никак нет! - громко выкрикнул Джей.
        - Отлично, - сказала майор. - Сейчас возвращайтесь на посадочную площадку. Туда уже подвезли боеприпасы и продовольствие. Сержант, командуй!
        Короткая отрывистая реплика Парсона и наемники ринулись к двери. Они остановились возле электрокара и сразу начали снимать ящики на землю. Владелец компании не поскупился. Здесь было все самое лучшее. Новые энергетические блоки для лазерных карабинов, усовершенствованные патроны с пулей, пробивающий бронежилет на расстоянии в триста метров, гранаты усиленной мощности.
        - Похоже, я не ошибся, - торжествующе проговорил Блекпул. - Мы не успели прилететь на Таскону и уже покидаем ее. Энгерон не зря вытащил нас с Окры. В убыток себе он никогда не работает.
        - Может ты и прав, - согласился Кавенсон. - Но клиента что-то не видно.
        - Обычная ситуация, - пожал плечами Ален. - Корабль где-нибудь на орбите.
        - Интересно, кому нас отдали? - осторожно произнес Марзен.
        - А это имеет значение? - язвительно произнес аластанец.
        - Конечно, - ответил Элинвил. - На Корзане и Тесте мы были в роли захватчиков, убивали ни в чем не повинных людей, сжигали деревни. На Окре мы спасали семью барона. Второй вариант мне нравится гораздо больше.
        - О, еще один моралист! - иронично заметил Блекпул. - Лайн, число твоих последователей стремительно растет.
        - Неудивительно, - мгновенно отреагировал Стенвил. - Такие ублюдки, как ты, долго не живут.
        - Грубо и несправедливо, - парировал Ален. - Я воюю честно, ни за чьи спины не прячусь. А что касается карательных операций, так мы все по локоть в крови. Если честно, ваше желание остаться чистенькими меня бесит.
        - Разумеется, - с сарказмом сказал Лайн. - Тебе ведь доставляет удовольствие издеваться над пленниками, насиловать несчастных женщин.
        - Да, в этом есть своя прелесть, - честно признался аластанец. - Кто-то ведь должен заплатить за мое унижение. Я не всегда был рабом. В бесправное животное меня превратили люди.
        - Не те, кого ты убиваешь, - возразил Стенвил.
        - А какая разница? - проговорил Блекпул. - Мы голодные тренированные тапсаны, спущенные с цепи. Приказ хозяина для нас закон. Вы просто перекусываете жертве глотку, а я рву ее на части. Но результат один и тот же. Добыча мертва.
        - Вот тут и кроется проблема, - сказал корзанец. - У меня, у Марзена, у Брика в душе сохранилось что-то человеческое, у тебя там только злоба и ненависть.
        - Демагогия, - покачал головой Ален. - Хищник и жалость понятия несовместимые.
        - Все! Прекратите, - вмешался Парсон. - Пустой спор. Выбора у нас действительно нет. Что прикажут, то и будем делать. А какие чувства при этом испытывает наемник, никого не волнует.
        Аластанец изумленно посмотрел на сержанта. Раньше Джей никогда его не поддерживал. Наоборот, они всегда были непримиримыми врагами. Видимо, события последних лет заставили Парсона многое переосмыслить.
        - Герцогу Видогу мы сейчас не нужны, - произнес Волков, садясь на рюкзак. - Хоросу тоже. У каких государств еще сложные отношения?
        - У Комона и Эльзаны, Талата и Прайна, - откликнулся Кавенсон.
        - Нет, граф Эстебан на Цекру не сунется, - сказал Андрей. - Октавия Торнвил уничтожит его.
        - Вы не упомянули Грайд, - вставил Гутсон. - Натан Делвил трус, но Плайд потерпел поражение у Алционы и ослаблен. Самое время ударить по Гайрете или Церене.
        - Не смеши меня, - проговорил Блекпул. - У Берда Видога достаточно сил чтобы отразить любую атаку. Масштабная операция невозможна по определению. Да и Сириус рядом, придет на помощь. Хотя… Провокация не исключена. Тут же поднимется волна сопротивления…
        - Судя по боекомплекту, нам предстоит штурмовать хорошо укрепленную крепость, - заметил Стенвил.
        - Вот, вот, - пробурчал Ален. - Взвод солдат пятого уровня стоит немалых денег. Кто-то потратил огромную сумму. И вряд ли…
        - Взвод? - перебил аластанца Элинвил. - Но нас всего восемь человек!
        - Ошибаешься, - произнес Джей. - Посмотри на центральные ворота.
        Лишь сейчас друзья обратили внимание на приближающихся наемников. Их сопровождал худощавый капитан лет тридцати пяти. Этого наблюдателя Волков не знал. Вскоре появился Грег Лейрон. Он лично занимался переформированием подразделений. Как и ожидалось, майор назначил Парсона командиром взвода. Принципиально офицер ничего менять не собирался. Грег любой ценой хотел обезопасить Одинокого Волка. Лейрон был уверен, в самое пекло сержант товарищей не пошлет. Такова человеческая психология. Окра наглядно это доказала.
        Солдаты думали, что их сразу отправят на погрузку, но майор приказал идти под навес. Значит, представитель арендатора еще не прилетел. Что ж, наемникам спешить некуда. Они расположились на пластиковых скамьях и принялись за сухой паек. Друзья не ели с самого утра, а обед и ужин на базе, похоже, не предусмотрен.

* * *
        Эвис даже не представляла, что время может тянуться так долго. Сорок дней, всего сорок дней, но они превратились в целую вечность. Эмоции буквально захлестывали девушку. Неужели Эвис снова прильнет к груди Одинокого Волка, сольется с ним в страстном поцелуе? Эта любовь сводила ее с ума. А ведь свои чувства надо скрывать. Ни муж, ни мать ничего не должны заметить.
        Дейла аланка не боялась. Он постоянно где-то пропадает с Грейсом Флеквилом, проблемы жены его мало интересуют. С графиней ситуация сложнее. Октавия необычайно проницательна. Могущественная правительница Сириуса не упускает ни одной мелочи. После покушения мать стала особенно подозрительной.
        Пока она не обращает особого внимания на душевное состояние дочери. Но злоупотреблять этим нельзя. Эвис могут признать недееспособной, тогда путь к трону будет закрыт. Хотя на такой шаг графиня Торнвил вряд ли пойдет. Слишком велика опасность развода.
        Не стоило забывать и о Лане. Она уже не маленькая глупенькая девочка. В словах младшей сестры то и дело звучит ядовитый сарказм. Порой создается впечатление, что Лана о чем-то догадывается. Она терпеливо ждет своего шанса. В нужный момент сестра без колебаний нанесет удар.
        Чтобы не выдать себя, Эвис старалась как можно меньше бывать во дворце. Девушка опять активно занялась благотворительностью. Осматривая шахты Маоры, аланка провела на этой планете почти декаду. Таскону Эвис посещала еще дважды. Необходимо было получить подтверждение, что солдаты покинули Окру.
        Лететь на базу девушка не рискнула. Ее частые встречи со Стафом Энгероном не останутся без внимания журналистов и контрразведчиков. Риск в данной ситуации недопустим. Комбинация сложная, тонкая. Небольшой сбой и тщательно выстроенный план рухнет, словно карточный домик.
        Аланка прекрасно знала, что владелец компании следит за ее перемещением. Потому отправилась с визитом в город Беквил, находящийся всего в трехстах километрах от базы. Она сразу увидела в толпе майора Лейрона. Крепкий, коренастый офицер стоял в первом ряду с невозмутимым, каменным лицом. В его взгляде спокойствие и безразличие. Волны кричащих, подпрыгивающих обывателей разбивались о майора, как о скалу. Едва заметный кивок головы и мужчина исчез.
        Эвис облегченно вздохнула. Теперь самая трудная, самая ответственная часть. Надо убедить мать взять в аренду наемников. Как это сделать, девушка уже придумала. Она устроит провокацию. Идея авантюрная, но гениальная. Все поступки Эвис будут иметь четкое, логическое объяснение.
        В компьютерной сети девушка нашла ряд оппозиционный сайтов. На одном из них сообщалось, что скоро в кабрийском городе Дортен состоится митинг противников рабства. Подобные акции нередко заканчивались погромами и стычками с полицией. Именно это и было нужно аланке. Дата тоже удачная, за три дня до возвращения солдат на Таскону.
        В назначенный день, никого не предупреждая, Эвис вылетела в Дортен. Ее сопровождали лишь два крензера. Появление герцогини Видог на митинге стало для всех полной неожиданностью. Служба безопасности не успела отреагировать. Взяв в руки микрофон, девушка начала говорить, что отменять рабство нельзя. Экономика страны держится на дешевом труде невольников.
        Разумеется, речь Эвис не понравилась присутствующим. Раздался громкий свист, какой-то молодой человек попытался схватить герцогиню за руку. Телохранители девушки бесцеремонно отшвырнули его. Завязалась драка. Кто-то из толпы бросил в аланку камень. Он угодил Эвис в щеку. Из рассечения потекла кровь. В события тут же вмешалась полиция. На городской площади развернулось настоящее сражение. Закрывая герцогиню собой, крензеры кое-как пробились к лимузину.
        Через несколько часов девушка уже была во фланкийском дворце. Со стороны аланка выглядела растерянной и подавленной. Свою роль она играла умело. Обработав рану, врач дал Эвис успокоительное и прописал постельный режим. Девушка не стала с ним спорить.
        Подложив под спину подушку, аланка рассматривала в зеркало полученное повреждение. Ничего серьезного, камень вскользь задел щеку. Рассечение быстро затянется, потом шрам уберут пластические хирурги. Эвис грустно улыбнулась. За любовь приходится платить кровью. Дверь в спальню осторожно открылась. Без сомнения, это графиня. Девушка сразу сделала испуганное, угнетенное выражение лица.
        - Не спишь? - спросила мать.
        - Нет, - проговорила Эвис.
        Октавия прошла, села на край кровати.
        - Как самочувствие? - после короткой паузы поинтересовалась графиня.
        - Ужасное, - ответила девушка. - Откуда в людях столько злобы? Что я сделала не так? Неужели нельзя высказать собственное мнение?
        - Святая наивность, - иронично произнесла правительница Сириуса. - Я думала, ты повзрослела. Толпа не приемлет чужое мнение. Она безрассудна, нетерпима и агрессивна. Зачем ты вообще поехала туда?
        - Даже не знаю, - Эвис утерла набежавшую слезу. - Надеялась, что меня услышат. Хотела переубедить демонстрантов.
        - Понятно, - проговорила Октавия. - Ты все перепутала. На официальных мероприятиях ты герцогиня Видог. Придворные и чиновники заискивают перед тобой. Они трусы, лжецы и подхалимы. В их приторных речах нет ни слова правды.
        - Значит, я принимала иллюзию за реальность, - прошептала девушка.
        - К сожалению, - сказала графиня. - Запомни, народ - это стадо безмозглых конов. Куда их поведешь, туда они и пойдут. Но вставать на пути обезумевших животных не советую. Растопчут. Благотворительные акции - хорошая идея. Твоя известность, популярность растет. Но не увлекайся. Восторженные обыватели лишь пена на гребне волны. Сегодня ты звезда скандальной хроники. Репортеры во всех деталях сняли сцену нападения. Теперь мерзавцы ее смакуют.
        - Кошмар, - выдохнула Эвис. - Я опозорила и себя, и тебя.
        - Ничего страшного, - произнесла мать. - Все допускают ошибки. Главное уметь их исправлять. Журналистам мы быстро рот заткнем. А ты в следующий раз не поступай так опрометчиво. У нас немало врагов. Вспомни Велию. На тебя могли совершить покушение. Надо было меня предупредить. Я бы подключила службу безопасности. Двух крензеров для полноценной охраны недостаточно.
        - Прости, - девушка заплакала. - Виной всему моя самоуверенность.
        - Не расстраивайся, - проговорила Октавия, вставая. - Тебя выбил из колеи напряженный график. Таскона, Маора, Кабрия… Ты много летала в последний месяц, устала, потеряла бдительность. Нужно отдохнуть, выспаться…
        - Да, да, конечно, - сказала Эвис. - Хочется покоя, уединения. Я решила на время покинуть столицу. Здесь мне восстановить душевное равновесие не удастся. Во Фланкии постоянно что-то происходит. Праздники, балы, торжественные приемы. От всех приглашений не откажешься.
        - Это верно, - согласилась графиня. - Отсутствие герцогини Видог на светских раутах - отличный повод для слухов. Начнут болтать о твоей болезни. Средства массовой информации сразу отреагируют…
        - Я о том же, - заметила девушка. - В данной ситуации лучше уехать из города.
        - Ты уже выбрала место? - спросила правительница.
        - Лет десять назад мы были в Клоссене, - произнесла Эвис. - Замок произвел на меня неизгладимое впечатление. Древняя архитектура, заснеженные вершины гор и удивительно прозрачный, чистый воздух. Там будто сливаешься с вечностью.
        Октавия посмотрела на дочь. Под глазами синева, на щеке ссадина, губы мертвенно-бледного цвета. Бедняжка. Ей сегодня серьезно досталось. Урок хороший, но уж очень суровый. Клоссен - это дикое захолустье. Он располагается на северо-востоке Елании, в пяти тысячах километрах от Фланкии. Вокруг высокие, трудно проходимые горы.
        Замку почти восемьсот лет. Его строили по старому унимийскому проекту. Копия идеальная, от оригинала не отличишь. Впрочем, внутреннее убранство, инфраструктура, разумеется, современная. Оккупировавшие Алан горги до Клоссена не добрались, а потому замок абсолютно не пострадал. Покойный муж графини любил там бывать, а вот на Октавию безмолвное величие гор нагоняло тоску и уныние. Больше пяти дней она на Клоссене не выдерживала. Эвис, похоже, пошла в отца. У нее тонкая, ранимая натура.
        - Неплохая идея, - сказала Торнвил. - Побудьте вместе с Дейлом вдали от столичной суеты. Вы редко с ним видитесь. Возникает…
        - Нет, - оборвала графиню девушка. - Я полечу без него. Мы с Дейлом слишком разные люди. Вынужденное общение неминуемо приведет к конфликту. Мне сейчас нужно полное одиночество. Тишина, покой, никаких споров, никакого выяснения отношений. Ты же знаешь Видогов. Упрямы, вспыльчивы, бескомпромиссны. Их захлестывает энергия. Они не терпят бездействия. Мой муж не исключение.
        - Может ты и права, - пожала плечами Октавия. - Но что-то придумывать придется. Ваш брак и так под прицелом журналистов. Малейшая ошибка, оплошность и кровожадные хищники тут же вцепятся в добычу. Кроме того, ты должна все это обсудить с Дейлом. Вдруг он станет возражать. Мужчины редкостные эгоисты. Пока женщина рядом, внимания на нее не обращают, но стоит ей на мгновение исчезнуть из виду, в их сердцах вспыхивает ревность.
        - Я сумею убедить Дейла, - проговорила Эвис. - У него нет причин для подозрений.
        - Причины есть всегда,- иронично усмехнулась Торнвил. - Когда ты намерена вылететь в Клоссен?
        - Дня через два-три, - ответила девушка. - Надо немного отлежаться.
        - Хорошо, - произнесла правительница Сириуса. - Я отдам соответствующие распоряжения. Служба безопасности тщательно проверит замок. Усилим охрану, поменяем обслуживающий персонал.
        - Хочешь окружить меня шпионами? - возмущено сказала Эвис.
        - Ты чересчур категорична, - заметила Октавия. - Я просто хочу избежать неприятностей. Это стандартные меры предосторожности.
        - Нет! - жестко проговорила девушка. - Ты превращаешь Клоссен в крепость. Армия, полиция, контрразведка… Ничего не нужно!
        - Без охраны нельзя, - спокойно, рассудительно сказала графиня. - И речь даже не о покушении. В стране достаточно сумасшедших, мечтающих перерезать горло наследнице престола. Одни ненавидят тебя за титул, другие за недоступную красоту. Риск в данном случае неоправдан.
        - Ладно, - выдержав паузу, прошептала Эвис. - Пусть будут внешние посты. Но в замке видеть громил из службы безопасности я не желаю. Их тупые, лишенные интеллекта физиономии меня раздражают.
        - Есть разные варианты, - произнесла Торнвил. - Гвардейцы, крензеры, горги… Мутанты и насекомые никогда тебя не предадут.
        - Ты издеваешься? - по щекам девушки потекли слезы. - Только этих уродливых созданий в Клоссене и не хватало.
        - На тебя не угодишь, - с легким раздражением в голосе проговорила Октавия. - Сначала определись, чего хочешь, а потом требуй. Я готова выполнить любую твою просьбу, но в рамках разумного. Без надежной охраны ты Фланкию не покинешь.
        Эвис демонстративно уткнулась в подушку. Вот и кульминационный момент. Тут главное не переусердствовать. Чуть сфальшивишь, и мать это сразу почувствует. Она опытная интриганка и сама не раз разыгрывала подобные сцены. Обмануть ее очень, очень сложно. К счастью для девушки, графиня неожиданно дала слабину. Тяжело вздохнув, Октавия сказала:
        - Может, ты сама что-нибудь предложишь…
        - Что я могу предложить? - отреагировала Эвис. - Я ничего не понимаю в данной области. Для меня все охранники на одно лицо. За исключением, конечно, крензеров и горгов. В новостях слышала, что семью барона Лаилтона спасли какие-то наемники. Их хвалили…
        - Наемники, - задумчиво повторила Торнвил. - Почему бы и нет. Энгерон у меня в неоплатном долгу. Возьмем второй или третий уровень.
        - Пытаешься сэкономить? - укоризненно заметила девушка. - Уж брать так тех, что были у правителя Алционы. Они точно не подведут.
        - А ты привередлива, - улыбнулась графиня. - Не завидую я Дейлу. Боюсь только, что солдаты, воевавшие на Окре, до сих пор находятся в аренде.
        - И это никак нельзя выяснить? - настаивала на своем Эвис.
        - Можно, - ответила Октавия.
        Она неторопливо направилась к двери. Сегодня любая прихоть дочери для нее закон. Нервы у девушки ужасно расшатаны. Плачет непрерывно. Хорошо хоть снова не впадает в депрессию.
        Эвис поправила подушку, вытерла слезы. Пока все идет по плану. Диалог развивается в нужном русле. Девушка лишь обмолвилась о наемниках. Их аренда - инициатива матери. Владелец компании готов к разговору с ней. А если Стаф испугается и выдаст Эвис? Сердце аланки застучало сильнее, кровь прилила к лицу. Тогда жесткого допроса не избежать. Торнвил даже с дочерью церемониться не будет.
        Нет, Энгерон не дурак, наживать себе такого врага, как герцогиня Видог, он не рискнет. Не зря владелец компании соблюдал строгие меры по конспирации. В Беквил вообще прислал майора Лейрона. Тем не менее, у девушки немало причин для волнения.
        Графиня вернулась минут через двадцать. Садиться она не стала. Было видно, что Октавия о чем-то размышляет. Эвис ее не торопила. Внезапно страшная мысль, словно молния, пронзила девушку. А если Торнвил решит обмануть дочь? Возьмет и скажет, что солдаты еще на Окре. Как раскрыть эту чудовищную ложь? Увы, даже в самом хорошем плане есть допуски и бреши. Подобный вариант развития событий Эвис не предусмотрела. Внутреннее напряжение достигло предела.
        - Бывают удивительные совпадения, - наконец проговорила графиня. - Наемники прилетают на Таскону ровно через три дня. Энгерон готов нам их отдать. Но только в составе взвода.
        - И в чем проблема? - недоуменно спросила девушка.
        - Это пятый уровень, - произнесла Октавия. - Штучный товар, элита компании. Даже под угрозой казни старый негодяй не снизит цену. А сумма получается астрономическая…
        - На счету моего фонда больше двух миллионов сириев, - сказала Эвис. - Я сама оплачу аренду. Этих денег хватит?
        - С лихвой, - мгновенно отреагировала Торнвил.
        В глазах матери появился радостный блеск. Вот, значит, что ее так расстроило. Она не хотела расставаться с деньгами, потому и колебалась. Теперь камень с души упал, и Октавия заметно повеселела. Вскоре, сославшись на дела, графиня ушла.
        Девушка взяла со столика стакан с соком и залпом его осушила. Сейчас бы крепкого вина. Иначе стресс не снять. Но врач вряд ли одобрит её поступок. Расслабляться нельзя. Терпеть осталось недолго. Три дня, всего три дня. А потом свобода и объятия любимого мужчины. Разве это не счастье?

* * *
        Сириус был точно в зените. Гигантский белый шар безжалостно выжигал все живое на высокогорном плато. Розовато-серая унылая каменная пустыня. Лишь кое-где видны редкие чахлые островки лишайников. Неслучайно отшельники, искавшие тишины и покоя, именно здесь построили свой монастырь. Лучшего места для уединения на Аскании не найти.
        Заложив руки за спину, Верховный Хранитель стоял у окна и задумчиво смотрел на далекие заснеженные вершины, расплывающиеся в дрожащей синеве. Странный и удивительный пейзаж. С одной стороны он вызывает неподдельное восхищение. В нем заключена вся мощь, все величие природы. С другой, в душу, словно ядовитая гранза, заползает страх и отчаяние. Тут, среди отвесных мертвых скал, ты отчетливо понимаешь, насколько мал и ничтожен человек. Люди, возомнили себя сильными, могущественными, но в реальности они слабы и беспомощны. Их жизнь мимолетный миг по сравнению с вечностью окружающего ландшафта.
        Клевил тяжело вздохнул. Последние новости его не радовали. Конфликт Комона и Эльзаны, мятеж на Кратоне, вторжение плайдцев на Окру. Герцоги, графы и бароны буквально разрывали страну на части. И все это звенья одной цепи. Между Светом и Тьмой идет война на уничтожение. Предсказать ее исход очень, очень сложно.
        Клан хранителей знал о предстоящей битве. В течение пяти веков, из поколения в поколение, как святыня, передавались записи Тино Аято. В них подробно изложены основные постулаты противостояния высших сил. Создавая орден, первый император пытался предотвратить грядущую катастрофу. Увы, его усилия оказались тщетны. Время не только лечит раны, но и стирает остроту восприятия. Страшная война с горгами теперь далекая история. Хранители стали относиться к посланию Тино Аято, как к легенде.
        И вот результат: человечество раздроблено, разобщено, погрязло в пороках. Мораль общества извращена. Алчность, властолюбие, тщеславие возведены в идеал. Людей убивают, мучают, обращают в рабов. Уже очевидно, что отстранившись от политики, клан допустил непростительную ошибку. Хранители утратили контроль над ситуацией. Допускать свержение Ольгера Храброва ни в коем случае было нельзя.
        В комнате раздался тревожный сигнал зуммера. Торн подошел к столу, нажал на кнопку пульта. На экране голографа появился его помощник Грег Эблтон.
        - Прилетел Лайн Торсон, - доложил цекрианец. - Просит о встрече.
        - Пусть войдет, - произнес Клевил.
        Торсон долго ждать себя не заставил. Через минуту он уже был в кабинете Верховного Хранителя. Мужчины обменялись крепким дружеским рукопожатием. Торн жестом указал асконцу на кресло. Отрицательно покачав головой, Лайн сказал:
        - Не хочу, насиделся в кресле гравитационного катера. А вот от стакана холодного тоника не откажусь. За пределами здания настоящее пекло.
        - И заметь, сейчас в этой части Аскании не самое жаркое время года, - улыбнулся Клевил.
        - Кошмар! - выдохнул Торсон. - Поселившиеся на плато монахи определенно были сумасшедшими.
        - Возможно, был другой климат, - проговорил Верховный Хранитель. - Более мягкий…
        - Сомневаюсь, - произнес асконец и залпом осушил наполненный до краев стакан.
        В помещении воцарилась тягостная тишина. Первым нарушил ее Торн.
        - Мы не виделись больше трех месяцев, - сказал Клевил. - За это время произошло немало важных событий.
        - Что верно, то верно, - согласился Торсон. - Брин Саттон ловко обманул Видога. Эскадра хоросцев нарушила планы правителя Плайда. Теперь он загнан в угол. Напасть на Грайд герцог не рискнет.
        - Опять наступило хрупкое равновесие сил, - проговорил Торн.
        - Именно, - подтвердил Лайн. - И нам это на руку.
        - Я так не думаю, - возразил Верховный Хранитель. - Ты не задавался вопросом, почему Брин Саттон, сохранявший нейтралитет почти двадцать лет, вдруг решил помочь Чену Лаилтону?
        - На что ты намекаешь? - произнес асконец.
        - Владыка Хороса - прямой потомок одного из воинов Света, - ответил Клевил. - Тино Аято предупреждал членов ордена о внешнем вторжении. Такое же послание мог оставить и Крис Саттон.
        - Брин прочел его и приступил к активным действиям, - догадался Торсон.
        - Да, - сказал Торн. - Герцог Саттон пытался захватить стратегическую инициативу. Алциона позволяла хоросцам контролировать и Грайд, и Плайд. Обладая огромным звездным флотом, Брин заставил бы Видога и Делвила подчиниться. К сожалению, предательство младшего сына разрушило его планы. Не исключено, что Саттон тоже воин Света.
        - Вряд ли, - проговорил Лайн. - У герцога слабое здоровье. В любой момент он может умереть. Скорее уж Лекс. Парень выжил просто чудом.
        - Никакого чуда нет, - бесстрастно отреагировал Верховный Хранитель. - На днях я беседовал с главой клана самраев. Покидая Кратон, Брин попросил их присмотреть за семьей Криса. Увы, они немного опоздали. Спасти удалось только Лекса. Ужасная трагедия. Герцог потерял жену, двух сыновей, внука…
        - Самраи, - повторил асконец. - Я так и думал. Характерный почерк. Похоже, твое предположение недалеко от истины. Клан воинов в междоусобные конфликты не ввязывается. Каким образом Саттон сумел их убедить?
        - Не знаю, - пожал плечами Клевил. - Они свои секреты не раскрывают.
        - Доводы должны быть весомыми, - произнес Торсон.
        Лайн неторопливо прошелся по кабинету, бросил взгляд в окно. На каменных стенах монастыря не души. Сотрудники базы лишний раз на улице стараются не показываться. Во-первых, там слишком жарко, а во-вторых, это требование конспирации. Не стоит привлекать к себе внимание сирианской службы безопасности. Для наблюдения за плато достаточно автоматической системы слежения.
        - Что-то ты не договариваешь? - спросил Торн. - Были видения?
        Асконец посмотрел на Верховного Хранителя, грустно усмехнулся.
        - Твоя проницательность меня порой пугает, - сказал Торсон. - Читаешь мои мысли?
        - Не болтай чепуху, - Клевил сел в кресло. - Ты бы почувствовал атаку. Незаметно пробить защиту крайне сложно. Тебе это хорошо известно.
        - Я пошутил, - произнес Лайн. - Не обижайся. Очень устал. Видения были. В яростной схватке воин Света и воин Тьмы убили друг друга. Понимаешь, к чему я клоню. С мятежом на Хоросе не все так просто. Корабли Криса и Мейса столкнулись и взорвались. Кто из двух братьев являлся нашим союзником, а кто врагом?
        - Эту тайну они унесли с собой, - заметил Торн.
        - В том-то и беда, - вздохнул асконец. - Поспешные выводы могут оказаться неправильными.
        - Если рассуждать логически, Мейс - изменник, предатель, - проговорил Верховный Хранитель. - На его совести жизни ни в чем не повинных людей. Сделка с Тьмой очевидна. Он нес человечеству смерть, разрушение, хаос.
        - Боюсь, обычная логика тут не работает, - сказал Торсон. - Я предложу иную интерпретацию событий. Перед лицом внешней угрозы Мейс хочет любой ценой объединить страну. Даже идет на уступки Берду Видогу. Крис, разумеется, ему мешает… Итог - конфронтация продолжается.
        - А Брин в данном случае жалкая марионетка, - констатировал Клевил. - Вариант интересный, но есть серьезная неувязка. Зачем уничтожать семью брата? Зачем устраивать карательные акции и проливать реки крови?
        - Обстоятельства, - произнес Лайн. - Тино Аято тоже огнем и мечом наводил порядок в колониях. Власть и милосердие - трудно совместимые понятия.
        - Мы занимаемся демагогией, - возразил Торн. - Анализировать нужно факты, а у нас их нет. С чего ты взял, что Крис и Мейс были воинами Света и Тьмы? Это всего лишь догадка. Один брат - герой, второй мерзавец. И ничего более.
        - Отчасти ты прав, - согласился асконец. - Но мы больше не можем оставаться в стороне от происходящих событий. Пора делать выбор.
        - А если ошибемся? - парировал Верховный Хранитель. - Ты ведь сам говоришь, опираться на морально-этические нормы нельзя.
        - Нельзя, - подтвердил Торсон. - Существование изгоя наглядный тому пример. Из-за него рушатся все каноны. Парня, кстати, едва не прикончил воин Тьмы. В последний момент кто-то вмешался.
        - Снова видение? - уточнил Клевил.
        - Да, - ответил Лайн. - Теперь у нас перевес на одного бойца. Преимущество небольшое, но шансы на победу возросли.
        - Ты не разглядел человека, спасшего изгоя? - спросил Торн.
        - Это невозможно в принципе, - сказал асконец. - Видения носят аллегорический характер. Воины Света - серебристые птицы, воины Тьмы - ужасные шестипалые насекомые. Посторонних нет вообще. Луч, убивший монстра, сверкнул как бы из пустоты.
        Верховный Хранитель встал, подошел к столу, налил в стакан тонизирующий напиток. Клевил лишь слегка его пригубил. Банальный отвлекающий жест. Нужно успокоиться и осмыслить услышанное. Присматривать за наследником императорского престола должны были Дарен Лигвил и Стив Брейсон. Операция секретная. О ней не знают даже члены Совета. Торн действовал на свой страх и риск. И, похоже, Верховный Хранитель не зря проявил инициативу. Ученики блестяще справились с поставленной задачей. Благодаря им наемник снова сумел уцелеть.
        Но правильно ли поступает Клевил, сохраняя жизнь мальчишке? Он ведь изгой. Для него враги и воины Тьмы, и воины Света. Не приведет ли Одинокий Волк человечество к гибели? Что если это неуклюжая попытка избавиться от чувства вины за смерть Ольгера Храброва? Хранители могли предупредить императора о готовящемся перевороте. Они решили не вмешиваться в события. То, что случилось со страной, их трагическая ошибка.
        - Как думаешь, изгой представляет для нас опасность? - произнес Торн. - Может, стоит его устранить?
        - Трудный вопрос, - сказал Лайн. - У меня нет однозначного ответа. На базе Энгерона из парня сделали хладнокровного, безжалостного убийцу. На Корзане и Тесте наемники с невероятной жестокостью расправлялись с мирными жителями. Сердце наследника престола заполнено злобой и ненавистью. Вывод - Тьма берет верх. Он служит ей, а не Свету.
        Выдержав короткую паузу, асконец продолжил:
        - С другой стороны, мальчишка - ключ к системе планетарной защиты. А без нее атаку чужаков не отбить. Хотим мы того или нет, но знаменитый ассонский гладиатор принадлежит к роду Храбровых. Жестокая ирония судьбы. Кроме того, до конца так и не ясно, какую роль изгой играет в противостоянии Света и Тьмы. У Тино Аято об этом ничего нет. Устранять его сейчас преждевременно. У наемников крепкая цепь, избавиться от парня мы всегда успеем.
        - Пожалуй, - Клевил кивнул головой. - Спешить не будем. Мальчишка еще может принести пользу. Главное, не упускать Одинокого Волка из виду. Что-то слишком часто его взвод стали брать в аренду.
        - Плата за популярность, - грустно пошутил Торсон.
        - Хватит о нем, - проговорил Верховный Хранитель. - Ты ведь прилетел сюда по другому поводу.
        - Да, - сказал асконец. - Из района Церены поступила тревожная информация. Плайдцы полностью закрыли восьмой сектор. Режим строгой секретности. Пришлось лететь на Корзан.
        - Я читал отчеты, - бесстрастно заметил Торн. - И что там?
        - Не знаю, - честно ответил Лайн.
        - То есть, как не знаешь? - удивленно выдохнул Клевил. - Ты не смог попасть в запретную зону?
        - Не смог, - произнес Торсон. - На орбите планеты в транспорты загружают воду и продовольствие. В определенной точке они встречаются с патрульными эсминцами. Экипажи кораблей между собой не контактируют. Системы связи отключены. Попытки несанкционированного проникновения мгновенно пресекаются. Всюду голографические камеры. С подобными мерами предосторожности мы раньше никогда не сталкивались.
        - На Корзане расположен штаб оккупационной армии, - напомнил Верховный Хранитель.
        - Я лично сканировал офицеров, - проговорил Лайн. - И не только их, но и сотрудников службы безопасности. Результат нулевой. Слухи, догадки, ничего конкретного. На Асконе та же ситуация. Командование плайдского флота пребывает в неведении. Корабли, находящиеся в восьмом секторе, подчиняются напрямую Берду Видогу.
        - А Сенат? - уточнил Торн.
        - На заседание военной комиссии герцог не явился, - сказал Торсон. - Рассмотрение данного вопроса отложено на неопределенный срок. Скорее всего, правитель Плайда уйдет от ответа, сославшись на государственную тайну.
        - Очередной секретный проект? - предположил Клевил.
        - Наверняка, - проговорил Лайн. - Похожая схема использовалась при запуске в производство боевых андроидов. Мы тогда с огромным трудом добывали ценные сведения. Потеряли двух отличных агентов. Наша настойчивость вряд ли понравилась Видогу. Он сделал соответствующие выводы.
        - Значит, предпринятые меры направлены против хранителей, - констатировал Торн.
        - В какой-то степени - да, - подтвердил Торсон. - Герцог хочет исключить даже малейшую утечку информации. Самый простой способ - изоляция.
        - И это место выбрано не случайно, - догадался Клевил. - Район пустынный, периферийный. Испытания можно проводить без лишней огласки. Построили станцию, перебросили персонал, начали исследования… Думаю, плайдцы разрабатывают новый вид вооружения.
        - Уже на Тасконе я получил срочное сообщение из Алессандрии, - произнес Лайн. - На Асконе исчезло несколько ученых и инженеров. Официально они отправлены в длительную командировку. Какое-то странное оживление наблюдается и на Корине.
        - Понятно, - сказал Торн, - процесс запущен. Мы опять опаздываем. Надо активизировать нашу агентурную сеть.
        - Я завтра же вылечу в столицу Плайда, - мгновенно отреагировал Торсон.
        - Нет, - возразил Верховный Хранитель. - Риск слишком велик. Ты останешься на базе. Ее персонал тщательно проверен. Тут тебе ничего не угрожает.
        - Я не собираюсь прятаться от воинов Тьмы! - возмущенно проговорил Лайн.
        - И напрасно, - спокойно заметил Клевил. - Бросаться в драку, не зная возможностей врага, глупо и безрассудно. В твоих руках судьба человечества. Не забывай это. Мы все когда-нибудь умрем, вопрос в том: как и когда?
        Асконец тихо выругался. Спорить с Торном бесполезно. Решение уже принято. Самое неприятное, что Верховный Хранитель абсолютно прав. На Корзане Лайн чуть не угодил в западню. Явка провалилась, и плайдская контрразведка сделала в доме засаду. Торсона предупредили в последний момент.
        Он бы конечно выкрутился, но подобные проблемы ни к чему. Лайн обладает уникальными способностями, но от нелепых случайностей никто не застрахован. Примеров тому немало. Убить асконца не так уж сложно. С этой задачей легко справится любой квалифицированный снайпер. На большом расстоянии Торсон его при всем желании не почувствует. Риск действительно неоправдан. Торопиться в мир иной, пожалуй, не стоит.
        ГЛАВА6
        Запретная любовь
        Капитан Честервил появился на закате. Гигантский белый диск Сириуса только-только коснулся горизонта. Небо на западе окрасилось в розовато-красные тона. Жара немного спала. Заметив наблюдателя, Парсон приказал взводу строиться. Дремавшие под навесом солдаты тут же вскочили на ноги. Офицер внимательно посмотрел на наемников и бесстрастно произнес:
        - Приготовиться к погрузке. Минут через десять десантный бот будет здесь.
        Голос у тасконца низкий, с хрипотцой. Капитан говорит спокойно, без надрыва. И что удивительно, солдат не унижает, не оскорбляет. Оказывается, на базе есть нормальные, вменяемые наблюдатели. Честервил понравился Волкову. Впрочем, первое впечатление часто бывает обманчивым.
        Вскоре раздался знакомый звук двигателей. Летательный аппарат на пару секунд завис, а затем плавно опустился на посадочную площадку. На борту машины номер и герб сирианского графства. Теперь понятно, кто взял взвод в аренду. Короткая команда сержанта, и наемники зашагали к боту. Рюкзак перед собой, оружие между ног, страховочные ремни защелкнуты на груди. Привычная, стандартная процедура. Летательный аппарат быстро набрал высоту. Крутой вираж и машина устремилась к дрейфующему на орбите планеты крейсеру.
        Андрей сидел между Лайном и Марзеном. Непосредственно возле люка расположились Джей, Ален и Брик. После некоторой паузы, когда напряжение спало, Стенвил негромко заметил:
        - Не самый худший вариант. В отличие от герцога Видога, Октавия Торнвил захватнических войн не ведет.
        - Разумеется, - иронично усмехнулся Блекпул. - Проглотила два баронства и не подавилась.
        - Урис Мейган ее спровоцировал, - возразил корзанец. - Не нужно было нападать на Велию. Он сполна заплатил за подлость и коварство.
        - Какой пафос, какой эпатаж! - съязвил аластанец. - Ты чересчур доверяешь сирианским политологам. Это официальная версия. Обвинения, выдвинутые против барона смехотворны. Нет ни одного факта, доказывающего причастность правителя Китара к покушению на графиню. Беспочвенные, голословные утверждения. И что особенно странно, все свидетели мертвы.
        - К чему ты клонишь? - спросил Лайн.
        - К тому, что следствие длилось недолго, - ответил Ален. - Октавия Торнвил сразу направила к Эдану эскадру крейсеров. Она даже не стала вступать с Мейганом в переговоры.
        - Хочешь сказать, графиня устроила провокацию? - выдохнул Стенвил. - Чушь! Правительница Сириуса едва не погибла. Уж ты-то знаешь… Октавия потеряла на Велии дочь…
        Волков в спор друзей не вмешивался. Словесные перепалки между Лайном и Аленом явление нередкое. Корзанец и аластанец друг друга недолюбливали. Слишком разные взгляды на жизнь. До драки дело не доходило, но их дискуссии порой заканчивались весьма бурно. Оба умны, упрямы и бескомпромиссны. Согласиться с доводами оппонента они не могут по определению.
        Последняя фраза, брошенная Стенвилом, больно задела землянина. Та сцена во дворце до сих пор у Андрея перед глазами. Раненая девочка-подросток испуганно смотрит на наемника, приставившего к ее груди ствол лазерного карабина. Палец Волкова уже лежал на спусковом крючке оружия. Он должен был его нажать, но за спиной промелькнула чья-то тень. Землянин интуитивно развернулся и выстрелил. Андрей нарушил приказ, не стал убивать юную аланку, но и не спас ее. Ударил прикладом по лицу и оставил в горящем здании.
        Еще тогда ему показалось лицо девочки знакомым. Позже он вспомнил, где видел аланку. На тасконской базе, когда туда прилетала Октавия Торнвил. Это была Лана, младшая дочь графини. Угловатая, нескладная, блеклая девочка. Она постоянно находилась в тени своей красавицы-сестры.
        Андрей не обратил бы на нее внимания, если бы не один удивительный эпизод. В поединке с крензером юноша сумел одержать победу, и Лана, нарушая все правила, подала окровавленному солдату платок. Землянин до сих пор его бережно хранит. Он лежит в специальном непромокаемом пакете вместе с амулетом пришельцев и кристаллом из тарнумского убежища. Такие подарки не выкидывают.
        Теперь испачканный кровью платок служит горьким укором Волкову. Андрей отплатил несчастной аланке черной неблагодарностью. Именно он виноват в ее смерти. Девочка либо задохнулась от дыма, либо погибла в адском пламени пожара. У Ланы не было ни единого шанса…
        - Простите, что встреваю, - проговорил сидевший напротив Элинвила капрал, - но дочь Октавии Торнвил недавно нашлась. Вы, видимо, пропустили это сообщение.
        - Она жива? - невольно вырвалось у землянина. - Но ведь поиски на острове не увенчались успехом. Траурная церемония транслировалась на всю страну.
        - Точно, - подтвердил наемник. - По слухам похитители почти год держали девочку где-то в лесу. Затем решили отпустить. Очнулась Лана уже во Фланкии.
        - Чудеса, - изумленно произнес Волков. - Фантастическая история. Сирианские войска взяли Велию в плотное кольцо окружения. Вывезти дочь графини с острова было нереально.
        - Если только Октавия не сама разработала это блестящий план! - торжествующе воскликнул Блекпул. - Я снова оказался прав. Торнвил - хитрая, опасная бестия. Берд Видог ей в подметки не годится. Герцог идет напролом, не замечая преград, а она действует осторожно, как бы исподволь. Урис Мейган вынудил графиню объявить войну Китару. И кто посмеет сказать, что правительница Сириуса поступила вероломно? Это справедливое возмездие! А баронство Эльзанское! Из-за чего возник конфликт между Лессом Акрилом и Брюсом Эстебаном? Могу напомнить…
        - Заткнись! - раздраженно рявкнул Парсон. - Ты чересчур много болтаешь. Когда-нибудь язык подрежут. И не тебе одному…
        - Извини, увлекся, - мгновенно осекся аластанец.
        Андрей пристально смотрел на капрала. Нет, он не лжет. Аланка жива. И это прекрасно! Внутри как-то потеплело. Хорошо, что Волков не нажал на спусковой крючок, не взял грех на душу. Бог уберег. А бог ли? Кто вынес девочку из огня, кто ее спас? Вопрос непростой. Значит, за спиной землянина был не призрак, а реальный человек. Но как он выбрался с Велии? Загадка. Посадочную площадку контролировали наемники. Других летательных аппаратов Андрей на острове не видел. Да и сбили бы флайеры любую подозрительную машину. Явная неувязка. Либо Волков чего-то не знает… Центральные каналы голографического вещания - не самый достоверный источник информации.
        - Интересно, зачем мы понадобились графине? - задумчиво сказал Марзен. - Опять зачистка Тхакена?
        - Вряд ли, - возразил Брик. - Для подобных операций нанимают солдат первого, максимум второго уровня. Цена меньше, а результат тот же. Кроме того, у правительницы Сириуса сейчас хорошие отношения с королевой горгов. Насекомые даже служат в охране Октавии Торнвил.
        - И как она только терпит рядом с собой этих мерзких тварей, - пробурчал Ален. - Огромные щелкающие челюсти, сетчатые глаза, идиотские усики, длинные трехпалые конечности…
        - Согласен, отвратительные существа, - произнес Кавенсон. - Зато горги никогда не предадут. Их не запугаешь и не подкупишь. В дворцовых переворотах насекомые тоже участвовать не будут.
        - Значит, Эдан или Цекра, - предположил Элинвил.
        - Не факт, - покачал головой Брик. - Серьезных проблем с баронствами, вошедшими в состав графства, у Торнвил нет.
        - Не тяни, - проговорил Блекпул. - Что за дурацкая манера…
        - Октавия неспеша, постепенно расширяет территорию страны, - продолжил Кавенсон, пропустив реплику аластанца мимо ушей. - С альконцами связываться бессмысленно. От них никакого проку. А вот Орта лакомый кусок. Шестьдесят миллионов жителей, развитая инфраструктура, богатые залежи полезных ископаемых. Но главное - выгодное стратегическое положение. Комон оказывается в изоляции, а до Талата и Прайна лететь всего полтора месяца.
        - И могущественная правительница Сириуса начнет диктовать всем свои условия, - произнес Ален. - Разумно. Она подчинит третью часть империи. Неплохой аппетит.
        - Хватит разглагольствовать, - сказал Джей. - Бот снижает скорость. Скоро посадка.
        Парсон не ошибся. Через пару минут машина нырнула к шлюзовому отсеку крейсера. Двигатели летального аппарата смолкли, и наступила томительная тишина. Сейчас откроется задний люк, и один из офицеров корабля отведет наемников к десантным блокам. Они на несколько декад станут домом для солдат Энгерона. После ужасного путешествия с Окры - это не самый худший вариант.
        Однако время шло, а вокруг ничего не происходило. Наемники сидели в машине, терпеливо ожидая распоряжений наблюдателя. В том, что судно стартовало, никто не сомневался. Честервил появился спустя час. На его лице ни малейших эмоций. Окинув взглядом солдат, капитан проговорил:
        - Бот не покидать! Кому нужно в туалет, оповестить об этом сержанта. Периодически вас будут выводить небольшими группами. Вопросы есть?
        - Никак нет, - отчеканил Джей.
        Наемники ничего не понимали. С такими мерами предосторожности они еще не сталкивались. В шлюзовом отсеке их никогда не держали. Обсуждение сложившейся ситуации было долгим и жарким. К общему мнению друзья так и не пришли. Все предлагаемые версии казались нелогичными и абсурдными. Солдаты пятого уровня дорогой товар, использовать их для подавления мятежей каторжников или в качестве карателей глупо и нецелесообразно. Хотя, у каждого клиента свои причуды.
        Перелет занял одиннадцать часов. Достигнув орбиты планеты, крейсер лег в дрейф. Наемники были уверены, что предстоит высадка на Маору. На Алане им делать нечего. Если только кто-то опять не собирается совершить государственный переворот.
        Промелькнувшая в голове мысль не очень понравилась Андрею. Заговор в среде сирианских военных вполне возможен. И это как раз та операция, для осуществления которой берут в аренду солдат Энгерона. Они лишних вопросов не задают и выполняют любой приказ. Волков тихо выругался. Взять штурмом фланкийский дворец графини им вряд ли удастся.
        Минут через десять ворота шлюзового отсека открылись, и десантный бот устремился в бездонную черноту космоса. В боковых иллюминаторах сверкнул луч Сириуса. Крутой вираж и машина вошла в атмосферу. Корпус летательного аппарата начал слегка вибрировать. Наемники привыкли к подобным перегрузкам и сидели спокойно. Пилот опытный, знает, что делает.

* * *
        Эвис прибыла в Клоссен на рассвете. Заснеженные вершины гор искрились и переливались. Небо на востоке окрасилось в нежно-розовые тона. На фоне этой идиллической картины старинный замок выглядел несколько мрачновато. Серые каменные стены, узкие бойницы окон, высокие остроконечные шпили башен.
        На посадочной площадке герцогиню Видог встречал управляющий и двое сотрудников службы безопасности. По внешнему виду к ним никаких претензий. Обоим около тридцати. Интеллектуальные лица, вежливые улыбки, строгие костюмы. Они не простые охранники, а специалисты в области электронного слежения. Офицеры отвечают за камеры наблюдения и датчики движения. Пока Эвис находится в Клоссене, сюда не должен проникнуть ни один посторонний человек. Октавия Торнвил удовлетворила просьбу дочери. В замке нет «безмозглых громил».
        Впрочем, четырех крензеров правительница Сириуса девушке все же навязала. Мутанты не отступают от герцогини Видог ни на шаг. Накинув на плечи меховую накидку, Эвис направилась к замку. По утрам в Клоссене даже летом довольно прохладно.
        В холле главного здания управляющий представил обслуживающий персонал. Садовники, горничные, повара. Девушка насчитала тридцать шесть человек. Немало. Особенно если учесть, что, как минимум, половина работает на контрразведку. Но это неминуемое зло. Спорить тут бесполезно. Таковы правила игры. Аланка знала, с чем ей придется бороться.
        Не разбирая вещи, Эвис приступила к осмотру здания. Детские воспоминания часто бывают ошибочными. Тогда все комнаты и залы казались девочке огромными, лестницы бесконечными и чересчур крутыми, а подвальные помещения темными и пугающими.
        Реальность развеяла иллюзии. Клоссен был невелик по размерам. Значительную часть первого этажа занимал рыцарский зал. Массивный деревянный стол, в углах, словно застывшие воины, металлические доспехи, на стенах щиты, копья, мечи, боевые топоры. Это, конечно, не подлинники, но использовать их в качестве оружия можно.
        На втором ярусе бар, гостевые комнаты, тренажерный зал, зимний сад. Коридоры достаточно узкие, с низкими потолками и старинными светильниками. Башен в замке четыре. В каждую ведет винтовая лестница. Обзор с верхних площадок великолепный. Видны все близлежащие окрестности.
        Спускаться в подвал герцогиня Видог не стала. Это часть замка ее не интересовала. Зато девушка посетила пункт слежения, расположенный в восточном крыле здания. Дежурные сотрудники тотчас вскочили с кресел. Эвис бросила взгляд на голографические экраны. Их много, слишком много.
        - Основная часть камер установлена на внешнем периметре, - пояснил руководитель группы, представившийся капитаном Дюраном. - Но и внутри замка их больше пятидесяти. «Мертвых» зон практически нет.
        - Прекрасно, - аланка натянуто улыбнулась. - Я к вам еще зайду. Хочу ознакомиться с планом здания. Скоро прилетят наемники. Им нужно поставить задачу.
        - Готов ответить на все ваши вопросы, - отчеканил офицер.
        Девушка неторопливо двинулась к своим апартаментам. Ее сопровождали только крензеры. Без соответствующего разрешения прислуге запрещено подниматься на второй этаж. И это пока единственная хорошая новость. Осуществить намеченный план будет очень, очень непросто. Первые эмоции уже улеглись, эйфория прошла. Прежде чем окунуться в безумный океан страсти, надо все тщательно продумать. Рисковать нельзя. Измена мужу - серьезное преступление. Тем более, когда твой муж юный герцог Видог, наследник плайдского престола.
        А если информация просочится в прессу? Разразится грандиозный скандал. Журналисты обесчестят, уничтожат ее. Но даже не это самое страшное. За себя Эвис не боялась. Дейл не посмеет причинить вред жене, а вот наемника он не пощадит. Одинокого Волка ждет ужасная смерть. Юношу будут долго пытать, а потом тихо казнят где-нибудь на Эстере. Такой вариант развития событий аланку никак не устраивал. Чтобы об их связи никто не узнал, девушка должна действовать хладнокровно, рассудительно. Инициатива в ее руках.
        Удивительно, насколько эгоистична любовь. Эвис ни разу не задала себе вопрос, а испытывает ли наемник к ней столь же сильные чувства? Она не могла быть отвергнута по определению. Эта чудовищная мысль даже в голову аланке не приходила. Таким женщинам не отказывают.

* * *
        Десантный бот коснулся опорами посадочной площадки. Короткая, отрывистая команда сержанта и наемники ринулись из машины. Они построились в десяти метрах от летательного аппарата. Солдаты изумленно озирались по сторонам. Увидеть подобный пейзаж наемники не ожидали. Огромный диск Сириуса пылал над горными вершинами.
        Нет, это не Маора. Андрей отлично помнил, что когда его привезли на нее вместе с каторжниками, на небе мерцала тусклая маленькая звездочка. Грязь, слякоть, холодный, пронизывающий до костей ветер. Здесь все иначе. Голубое небо, белые пушистые облака, на клумбах крупные алые цветы. Неизгладимое впечатление производил замок. Древний, строгий, величественный. После вторжения горгов в сирианское графство таких сооружений уцелело немного. Взвод, несомненно, на Алане, и взял его в аренду весьма состоятельный клиент.
        - Смирно! - громко выкрикнул наблюдатель.
        Солдаты тотчас замерли, никто не шевелился. От замка к ним шла красивая девушка лет двадцати. Брючный костюм серого цвета, меховая накидка, длинные русые волосы разбросаны по плечам. За ней следовали два огромных телохранителя. Андрей не верил собственным глазам. Разумеется, он сразу узнал Эвис. Аланка, как всегда, великолепна.
        Герцогиня остановилась, жестом подозвала Честервила и Парсона. Капитан и сержант подбежали к девушке. Эвис внимательно смотрела на наемников. Одинаковая форма, бронежилеты, защитные шлемы. Где же Волк? Отыскать его долго не удавалось. Аланка начала нервничать. Неужели Стаф Энгерон ее обманул и прислал других солдат? Или Октавия что-то заподозрила и вмешалась? Нет, не может быть! Все было просчитано до мелочей.
        В этот момент Эвис и увидела юношу. Он стоял во второй шеренге за крепким, широкоплечим наемником. Выдающимися физическими данными знаменитый ассонский гладиатор не отличался. Рост у Одинокого Волка около ста семидесяти пяти сантиметров. Юноша не намного выше аланки. Разглядеть его в строю не так-то просто.
        Девушка облегченно вздохнула. Не обнаружив Волка, она от огорчения и обиды чуть не расплакалась. В последнее время Эвис стала чересчур чувствительной. Раньше аланка без особого труда справлялась с эмоциями. Теперь на это нужно время. Чтобы успокоиться, девушка выдержала паузу. Ее голос не должен дрожать.
        - Владелец компании обещал мне солдат, спасших на Окре семью барона Лаилтона, - обратилась к капитану Эвис.
        - Они здесь, ваше высочество, - произнес офицер. - Все восемь человек.
        - Их уцелело только восемь? - изобразила удивление герцогиня.
        - Так точно, - подтвердил наблюдатель. - Сержант тридцать восемь ноль четыре один из них. На базе мы доукомплектовали взвод.
        - Превосходно, - сказала аланка. - Введу вас в краткий курс дела. Несколько дней назад на Кабрии на меня напала группа демонстрантов. Возможно это было покушение. Я покинула Фланкию и прилетела сюда, в Клоссен. Место тихое, уединенное. Но есть риск, что заговорщики попытаются проникнуть в замок.
        - Простите, что перебиваю, ваше высочество, - осторожно вставил наблюдатель, - здание и внешний периметр оборудованы системой слежения?
        - Разумеется, - ответила девушка, - служба безопасности обнаружит нарушителей. В Клоссене двенадцать агентов. Они отличные специалисты в своей области.
        - Вы боитесь штурма? - напрямую спросил Джей.
        - Да, - кивнула головой аланка. - Пример Велии показателен. Враги нашего рода могут пойти на самые радикальные меры. У меня есть четыре крензера, но этого мало.
        - Почему же вы не взяли гвардейцев? - произнес Парсон.
        - Сержант! - мгновенно отреагировал Честервил. - Не забывайся!
        - Нет, нет, все нормально, - сказала Эвис. - Вопрос справедливый. Существует полиция, армия, служба безопасности, а герцогиня Видог берет в аренду наемников, платит за них огромную сумму. В какой-то степени это моя прихоть. Вам я больше доверяю. К сожалению, сирианское общество насквозь пропитано алчностью и предательством. Подлый удар в спину может нанести любой… Вы ведь с такой ситуацией уже сталкивались.
        - Да, ваше высочество, - отчеканил Джей.
        Парсон ни секунды не сомневался, что девушка лжет. Ее объяснение звучало не убедительно. В словах аланки нет искренности. Она не напугана. А должна бы. Ведь, по словам Эвис, ей угрожает смертельная опасность. Сержант хорошо помнил, как от страха тряслись губы и руки у Милены и Стивии. Герцогиня чуть постарше окрианок, но это ничего не меняет. Она всего лишь двадцатилетняя девушка.
        - Мне нужна надежная защита, - продолжила аланка. - Потому я и выбрала вас.
        - Это большая честь для компании, - проговорил наблюдатель. - Мы оправдаем ваше доверие.
        - От капитана Дюрана получите план замка, - не обращая внимания на реплику офицера, сказала герцогиня. - На нем отмечены проблемные точки. Как их закрыть, решайте сами. У вас полная свобода действий. Но сильно не увлекайтесь. Достаточно пяти-шести постов. Не хочу на каждом шагу натыкаться на солдат. И маленькая просьба: на второй этаж наемников, воевавших на Окре. Так мне будет спокойнее.
        - Желание клиента для нас закон, - поспешно произнес Честервил.
        Джей удивленно смотрел на девушку. Она постоянно противоречит сама себе. Вместо того чтобы превратить Клоссен в неприступную крепость, Эвис ограничивается несколькими постами. Шестеро солдат не отразят массированную атаку врага. Это очевидно. Придется поднимать по тревоге весь взвод. А успеют ли наемники занять позиции? Неизвестно. Очень важно, где они будут располагаться. В любом случае на передислокацию потребуется время. В словах аланки нет логики, здравого смысла. Что-то тут не так. Похоже, история с покушением - миф, иллюзия. Либо у герцогини больное воображение, либо она затеяла какую-то тонкую, хитрую игру.
        - Ваше высочество, еще один важный вопрос, - Парсон вытянулся в струну. - Кому мы подчиняемся?
        - Мне, только мне, - без колебаний проговорила девушка.
        В голосе Эвис отчетливо слышался металл. Вот теперь сержант видел перед собой настоящую герцогиню Видог. Жесткую, напористую, целеустремленную. В глазах холодный, бесстрастный блеск. Для таких женщин не существует непреодолимых преград. Если они чего-то хотят, то обязательно добиваются этого.
        - Вариант: прилетели высокопоставленные офицеры сирианской службы безопасности, - произнес Джей.
        - Без особых распоряжений не пропускать! - сказал аланка.
        - Стрелять на поражение? - уточнил Парсон.
        - По обстоятельствам, - после паузы проговорила Эвис.
        - Ваш муж, графиня Торнвил? - не унимался сержант.
        - Постарайтесь задержать и немедленно доложите мне, - быстро сориентировалась девушка.
        Джей пытался спровоцировать аланку. Не удалось. Она ловко вывернулась. Свои истинные намерения так и не раскрыла. Хотя теперь многое понятно. Герцогиня ни с кем не желает общаться. Даже с Дейлом Видогом. Супружеская жизнь явно не приносит Эвис счастья.
        Вскоре на посадочной площадке появился лейтенант Толсон, заместитель Дюрана. Он повел наемников к небольшой угловатой пристройке. Ее за три дня переоборудовали в казарму для солдат. Условия там вполне сносные. Двухъярусные кровати, комната отдыха с голографом, душевые кабины.
        Из помещения три выхода: на улицу, в кухню и в северную часть замка. Очень удобно. При нападении взвод имеет возможность быстро рассредоточиться. Да и за едой далеко ходить не надо. Наблюдателя герцогиня разместила в гостевой комнате восточного крыла, рядом с пунктом слежения. Так легче координировать совместные действия.
        Уже через час первые наемники заступили на пост. В их числе, разумеется, был и Андрей. В отличие от Парсона, он точно знал, почему девушка взяла солдат в аренду у Стафа Энгерона. Его безумные мечты превращались в реальность.
        Волков стоял в коридоре и с нетерпением ждал появления аланки. Сердце бешено стучало. Землянин до сих пор не мог поверить в происходящее. Неужели это не сон? Внезапно раздался знакомый стук каблучков. Эвис показалась из-за поворота. На мгновение она остановилась, по губам девушки скользнула едва заметная улыбка. Определенно это знак.
        Аланка ускорила шаг и проследовала мимо юноши. Эвис ни слова не сказала наемнику. Спешить нельзя. Терпение, терпение и еще раз терпение. В замке слишком много внимательных глаз. Прежде, чем обнять Волка, слиться с ним в поцелуе, надо все тщательно проверить. Девушка в течение двух дней изучала здание. Подбирая места для будущих встреч, она вычерчивала сложные, хитроумные схемы. Корректировка постов проходила постоянно.
        Со стороны ее настойчивость выглядела, как маниакальная одержимость. Возражений герцогиня не терпела. Капитан Честервил и контрразведчики с аланкой не спорили. Эвис взбалмошна, вспыльчива и злопамятна. Испортить карьеру может любому. С великосветскими дамами лучше не связываться. В конце концов, требования девушки не так уж обременительны. Рано или поздно аланке надоест заниматься этой чепухой, и она успокоится.
        Усилия Эвис не пропали даром. Герцогиня добилась своего. Ни один из трех постов на втором этаже не попадал в сектор обзора голографических камер. Кроме того, присутствие там девушки тоже не вызовет ни у кого подозрений. Особенно аланке нравилась полутемная ниша возле входа в тренажерный зал. Идеальное место для тайных свиданий. В зале камер тоже нет. Наблюдение в приватных зонах запрещено. Эта та грань, за которую служба безопасности никогда не переступит.
        Тем не менее, герцогиня скрупулезно осмотрела помещение и провела жесткий допрос Дюрана. Эвис не специалистка в данной области и вполне могла что-то упустить. Чтобы развеять сомнения девушки, офицер пригласил техников, и они в ее присутствии проверили зал. Скрытые камеры обнаружены не были. Аланка торжествовала. Рискованный, авантюрный план подходил к финальной, кульминационной точке.
        Эвис не зря прилетела в Клоссен. Замок построен по древнему проекту и в нем немало укромных мест. Даже самые совершенные средства слежения не способны охватить его целиком. А именно это и нужно девушке. Страсть буквально переполняла аланку. Осталось сделать последний, самый трудный шаг. Потом обратного пути уже не будет.
        Солдаты стояли на посту по два часа. За сутки четыре смены. График стандартный, привычный. Наемники к нему давно привыкли и не считали утомительным. Тем более здесь, в отдаленном горном районе Алана. Страхи герцогини никто всерьез не воспринимал. В новостях до сих пор обсуждалась эта тема. Судя по комментариям политических обозревателей, на Кабрии произошел досадный инцидент, не имеющий ничего общего с покушением. Человека, бросившего камень в Эвис, арестовали почти сразу. Обычный, ничем не примечательный студент.
        А значит, в ближайшее время солдатам Энгерона предстоит тихая, размеренная жизнь. Свежий воздух, хорошее питание, чистая постель. Курорт, да и только. Жаловаться на судьбу, по меньшей мере, глупо. Ален, кстати, уже присмотрел симпатичную горничную. Контакты с персоналом не были запрещены. Главное, не покидать территорию замка. Но аластанцу этого и не требовалось. Что-что, а совращать женщин он умел.
        Успехи Волкова на любовном фронте оказались куда скромнее. Герцогиня Видог на него даже не смотрела. Надежды юноши таяли с каждым днем. Похоже, Андрей попал в плен собственных иллюзий. Между ним и Эвис гигантская непреодолимая пропасть. На
«Альзоне» был спонтанный порыв, блажь, прихоть. Дочь могущественной правительницы Сириуса не опустится до раба, до наемника.
        Но тогда, как воспринимать ее слова, сказанные на крейсере? Аланка обещала освободить Волкова. Сделать это девушке не удалось, и она взяла взвод Андрея в аренду. Тоже вариант. Юноша терялся в догадках. Что задумала Эвис? Где ее муж? Почему аланка выбрала именно Клоссен? Для чего ей понадобились солдаты Энгерона? Ни на один вопрос у него нет вразумительного ответа.
        Прислонившись спиной к стене, Волков грустно созерцал пустой коридор. В здании тягостная, неприятная тишина. Землянин заступил на пост сорок минут назад. Вокруг ни души. Настроение ужасное. Замок, который сначала так понравился Андрею, теперь напоминал могильный склеп. Серые унылые цвета, низкие потолки, старые потемневшие светильники. В голову поневоле лезут мрачные мысли. Внутри странное опустошение.
        Но вот вдалеке раздался звонкий стук каблучков. Как же мало порой человеку нужно для счастья? Кровь сразу прилила к лицу юноши. Эвис приближается. Огонь любви с новой силой вспыхнул в сердце. Только бы она заметила его! Девушка вошла в нишу, оглянулась. Это скорее рефлекс, чем мера предосторожности. В западном крыле нет никого. Все крензеры находятся на первом этаже.
        - Сними шлем, - едва слышно сказала аланка.
        Волков без колебаний выполнил ее просьбу. Эвис тут же обвила шею юноши руками и страстно его поцеловала. Как же долго она об этом мечтала. Тело девушки дрожало от возбуждения. Андрей совершенно растерялся. Лазерный карабин до сих пор на плече, а бронежилет упирается в грудь аланки. Но сейчас подобные мелочи их меньше всего волновали. Чувства захлестнули разум. Мир перестал существовать… Наконец, Эвис слегка отстранилась, чтобы восстановить дыхание. Воспользовавшись паузой, Волков тихо произнес:
        - Это сон? Я сплю?
        - Нет, - улыбнулась девушка. - Мы в замке Клоссена, и ты мой, только мой.
        - Если честно, я уже потерял надежду, - сказал юноша. - Тогда, на корабле, не знал, что и думать. Герцогиня Видог и наемник…
        - Не поверил? - спросила аланка.
        - Боялся поверить, - ответил Андрей. - Мы ведь никогда не сможем быть вместе.
        - Не хочу об этом говорить, - Эвис прильнула к землянину. - Не время и не место…
        Юноша и девушка опять слились в поцелуе. Они просто не могли насытиться друг другом. Волков положил оружие на пол и обнял Эвис. От ее духов у землянина кружилась голова. Их нежный, тонкий аромат будоражил кровь. По спине Андрея текли тонкие струйки пота, хотя в замке совсем не жарко. Сердце колотилось так, что казалось вот-вот разлетится на куски. Ничего подобного юноша раньше не испытывал. Улучив момент, Волков прошептал:
        - Почему?
        - Неужели не догадываешься? - аланка посмотрела на Андрея. - Я люблю тебя.
        - Меня? - произнес юноша. - Ничтожного, бесправного раба? Герцогиня Видог любит обреченного на смерть гладиатора?
        - Да, - спокойно, даже как-то обреченно сказала девушка. - Сама удивлена. Это не любовь с первого взгляда. Чувство созревало медленно, постепенно, а потом, словно гигантская волна, захлестнула меня. На тасконской базе я не обратила на тебя особого внимания. Грязный, окровавленный наемник, не более. Все изменилось на Грезе. Тот жест на стадионе в Ассоне - безумная авантюра, блажь, странный необъяснимый порыв. В меня будто дьявол вселился.
        - А может это божья воля, - вставил Волков.
        - Может, - согласилась Эвис. - Хотя искушение не его прерогатива. Как бы там ни было, но именно тогда я поняла, что влюбилась. Поначалу испугалась. Высокородная дворянка и невольник - абсурд, нонсенс! Страшно даже представить заголовки газет. Для бульварной прессы - это настоящий подарок. Скандал грандиозный! Я пыталась бороться с зародившимся чувством. Бесполезно. Оно оказалось сильнее. Меня буквально влекло к тебе. Я думала только о тебе.
        - И потому ты уговорила графиню посетить десантный блок, - догадался Андрей.
        - Октавия сама хотела побеседовать с тобой, - ответила аланка. - Я лишь воспользовалась благоприятной ситуацией. Два поцелуя. Всего два поцелуя. Они окончательно свели меня с ума.
        - А как же Дейл Видог? - спросил юноша. - Ты ведь с ним спала. Неужели муж ничего не замечал?
        - Ты ревнуешь? - в голосе девушки радость и испуг одновременно.
        - Я не смею ревновать, - произнес Волков. - Я боюсь, что все это твоя прихоть, легкое развлечение. Запретный плод сладок. В книгах часто описывается распутное поведение женщин из высшего общества. Не обижайся. Я люблю тебя не меньше, а потому переживаю. Клоссен, долгое ожидание, тайная встреча… В мозгу не укладывается…
        - Дурачок, - ласково улыбнулась аланка. - Это не развлечение. Это пылкая, всепоглощающая страсть. Чтобы взять твой взвод в аренду, я разработала целый план. И поверь, осуществить его было очень непросто. Вступая в связь с наемником, я рискую своим положением, своей честью. Если наша тайна раскроется, развод с Дейлом неминуем. Плайдские и сирианские журналисты смешают мое имя с грязью. На долгое время мне придется уехать из Фланкии.
        - Что же тогда сделают с рабом, осмелившимся полюбить герцогиню? - сказал Андрей. - Распнут на столбе? Банально и неинтересно. Казнь должна быть жестокой, изощренной. Эстерианцы на это мастера. Я бы скормил наглеца голодным хищникам…
        - Перестань! - оборвала юношу Эвис. - Такими вещами не шутят. Мы совершаем серьезный, важный шаг. И, кстати, еще не поздно отказаться. Настаивать, навязываться я не собираюсь.
        Герцогиня гордо, надменно вскинула голову. Слабых, нерешительных мужчин она презирала. В глазах аланки пылал огонь.
        - Я никогда не отступаю, - прошептал Волков. - Меня любит самая красивая девушка в мире. Отвергать ее чувства, значит, быть полным идиотом. У каждого своя судьба. Моя - постоянно ходить по краю пропасти. Мы со смертью скоро породнимся. Но зато теперь мне будет что вспомнить.
        После долгого страстного поцелуя Эвис прошептала:
        - Я долго и тщательно готовилась. Предусмотрела абсолютно все. В измене меня трудно заподозрить. Периоды глубокой депрессии свойственны герцогине Видог. С мужем мы давно не общаемся и не спим. Здесь тихое, уединенное место. Нас никто не потревожит. Я не дам тебе умереть.
        - По опыту знаю, что предусмотреть все невозможно, - возразил Андрей. - Что-то обязательно пойдет не так. Непредвиденные обстоятельства…
        - Ты пессимист, - тяжело вздохнула аланка.
        - Реалист, - поправил юноша. - Мы затеяли очень опасную, рискованную игру. Тут повсюду офицеры контрразведки, голографические камеры.
        - Правильно, - подтвердила девушка. - И это тоже часть плана. Если возникнут проблемы, у меня десятки свидетелей. Я не совершаю ничего предосудительного.
        - А как же поцелуи с наемником? - спросил Волков.
        - Этого нет ни на одном экране, - усмехнулась Эвис. - Некоторые ниши не попадают в поле зрения камер. Древние замки имеют ряд особенностей.
        - Но человека можно отследить по времени, - произнес Андрей. - Ты вошла сюда и пропала… Появятся домыслы, догадки.
        - Справедливое замечание, - сказала аланка, - но я не настолько глупа. Дежурная смена уверена, что герцогиня Видог сейчас активно занимается в тренажерном зале. А в нем запрещено устанавливать какую-либо аппаратуру. У нас ведь тоже есть личная жизнь. Сфера деятельности секретной службы четко очерчена. Я три дня искала места для встреч.
        - Вот почему ты не подходила ко мне, - проговорил юноша.
        - Безопасность прежде всего, - девушка бросила взгляд на часы. - В подобных делах мелочей не бывает. Мы должны соблюдать строжайшие меры предосторожности. Надеюсь, о том, что было на «Альзоне», ты никому не рассказывал?
        - Обижаешь, - произнес Волков. - Я не сумасшедший. Во-первых, мне дорога собственная жизнь, а во-вторых, друзья долго бы смеялись. Это в лучшем случае сон, а в худшем - эротические фантазии. Они грубые, жесткие прагматики. Высокие материи им чужды.
        - Мы тоже долго на данном этапе не задержимся, - иронично улыбнулась Эвис. - Твоя смена заканчивается через двадцать минут?
        - Да, - проговорил Андрей.
        - Кошмар, - прошептала аланка. - Час пролетел, как одно мгновение. Пора прощаться…
        Их поцелуй длился целую вечность. Отстраниться никто не решался. Эвис снова пришлось брать инициативу на себя.
        - Здесь же через два дня, - тяжело дыша, произнесла аланка. - Я постараюсь прийти пораньше.
        - Буду ждать, - сказал Волков.
        Девушка открыла дверь в зал и вдруг замерла. Она обернулась и тихо спросила:
        - Как твое настоящее имя? Я ведь до сих пор его не знаю.
        - Андрей, - ответил юноша.
        - Андрей, - повторила Эвис. - Красивое, звучное имя. И очень редкое. Никогда раньше не слышала.
        - Я родился на далекой планете, - уклончиво проговорил землянин.
        - Понимаю, - аланка кивнула головой. - Обсудим это позже.
        Девушка сразу направилась в душ. Она не занималась на тренажерах, но пот градом тек по ее лицу и телу. Мокрые волосы прилипли ко лбу и щекам. Виной всему нервное напряжение. Сердце вот-вот выскочит из груди. Пальцы дрожат, колени подкашиваются. Эвис сделала это! Аланка добилась своей цели. Одинокий Волк принадлежит ей и только ей. Его поцелуи опьяняют, сводят с ума. Запретный плод не просто сладок, он божественен. Любовь - это великий дар.
        То, что юноша - раб, наемник, девушку ничуть не смущало. Наоборот, придавало чувствам Эвис особую остроту. Аланке нравилось нарушать правила и запреты. Остался последний шаг - интимная близость. Вершина взаимоотношений мужчины и женщины. Девушка сняла одежду, встала под струю воды. Скоро, очень скоро она познает настоящее блаженство. Нет ничего приятнее, чем слиться с любимым человеком воедино.
        Волков поднял с пола оружие, надел защитный шлем. Справиться с эмоциями нелегко. А еще сложнее поверить в произошедшее. Эвис буквально набросилась на него. Значит, в ее словах нет ни капли лжи. Аланку переполняет страсть. О такой девушке страшно было даже мечтать. Графиня Сирианская, герцогиня Плайдская… Какие титулы! И вот она обнимает, целует ничтожного, бесправного раба. Что же любовь делает с людьми?
        Если честно, Эвис застала Андрея врасплох. Такого натиска, напора юноша не ожидал. Аланка не дала ему времени на размышление. Решение надо было принимать быстро. Выбор невелик: все или ничего. Ставка в этой игре необычайно высока. За допущенные ошибки придется платить кровью. Но риск оправдан. Любовь стоит жертв.
        Кроме того, девушка очень, очень рассудительна. Она блестяще контролирует ситуацию. Похоже, в дворцовых интригах Эвис неплохо разбирается. Аланка отлично знает, где и что нужно делать. Подготовлена легенда, предусмотрены различные варианты развития событий. Ее поступки не спонтанны, девушка тщательно просчитывает каждый шаг. Но это как раз и пугает.
        Волков не случайно обмолвился о книгах. В них подробно, детально описаны нравы высшего общества. Подлость, предательство, разврат - обычное явление для дворян. Моральные нормы они нарушают регулярно, и громкие скандалы никого не пугают.
        Слава знаменитого ассонского гладиатора давно вышла за пределы герцогства Плайдского. Для испорченных, распущенных женщин он лакомая добыча. Не многие из них могут похвастаться такой победой. Эвис опередит всех. Ну, а потом, когда игрушка надоест, Волкова тихо, без лишнего шума устранят. Нет человека, нет проблем. Никто ничего не докажет.
        Юноша грустно усмехнулся. Его жизнь целиком и полностью в руках прекрасной аланки. Вместо того чтобы отправить взятых в аренду солдат на боевую операцию, девушка склоняет одного из них к любовной связи. Странный, труднообъяснимый парадокс.
        И даже если все пойдет по самому худшему сценарию Андрею не о чем жалеть. Смерть на Тхакене или арене Ассона привлекала его гораздо меньше. Здесь, в Клоссене, землянин хотя бы познает маленькие плотские радости. Впрочем, не такие уж они и маленькие. За пылкий, страстный поцелуй с Эвис многие сирианские дворяне отдали бы жизнь.
        В коридоре раздались тяжелые, неторопливые шаги. Смена постов. Через несколько секунд в проеме появился Стенвил.
        - Какой чудесный аромат, - произнес корзанец. - Тонкий, нежный, чувственный.
        - Герцогиня в тренажерном зале, - пояснил Волков.
        - О, тебе повезло, - иронично усмехнулся Лайн. - Ты лицезрел богиню.
        - Не болтай чепуху, - бесстрастно сказал Андрей. - Мы для нее предмет мебели. Проходя мимо, она нас даже не замечает.
        - Что верно, то верно, - согласился Стенвил. - Но как же хороша!
        - Говори тише, - прошептал землянин. - Вдруг услышит…
        - Ладно, ладно, иди, - пробурчал корзанец. - Ты что-то стал чересчур пуглив.
        Волков хлопнул товарища по плечу и двинулся к лестнице. Кавенсон ждал подчиненных на первом этаже. Так распорядилась девушка, и спорить с ней никто не посмел. Часовые на постах менялись самостоятельно. Это, разумеется, грубейшее нарушение инструкции, но клиент всегда прав.
        Андрей даже представить не мог, что два дня будут тянуться так долго. Играя в карты, принимая пищу, прогуливаясь возле замка, землянин думал только об Эвис. В памяти всплывали ее разбросанные по плечам волосы, крупные карие глаза, тонкие манящие губы. Мысли в голове сбивались, путались, и Волков часто на вопросы друзей отвечал невпопад. Ожидание следующей встречи превратилось в мучение, в настоящую пытку.
        Нечто подобное испытывала и аланка. Проходя мимо Андрея, девушка невольно ускоряла шаг. Эвис должна быть спокойной, абсолютно равнодушной. Никаких эмоций! За ней внимательно наблюдают офицеры службы безопасности. Они профессионалы и сразу заметят изменение в поведении герцогини. Потому аланка и назначила новое свидание только через два дня. Таким образом девушка пыталась запутать контрразведчиков. Связь с Одиноким Волком нужно тщательно завуалировать.
        Андрей нервно прохаживался по нише. Он уже пятнадцать минут на посту, а Эвис все нет. В прошлый раз аланка обещала прийти пораньше. Неужели что-то случилось? Юноша судорожно перебирал в мозгу различные варианты. Разумного объяснения опозданию девушки Волков не находил. А что если Эвис обманула его? Поиграла с чувствами наемника, подарила надежду, а теперь наслаждается одержанной победой. Женщинам нравится, когда их поклонники страдают от любви.
        Андрей огляделся по сторонам. Камер нигде не видно. Хотя они могут быть замаскированы. Юноша тихо выругался и крепко сжал ремень карабина. Внутри все клокотало от гнева и возмущения. Но вот раздался звонкий размеренный стук каблучков. Сердце Волкова учащенно забилось. Наконец-то! Андрей облегченно вздохнул. Зря он подозревал аланку во лжи.
        Девушка приблизилась к наемнику, улыбнулась, нежно его поцеловала.
        - Я волновался, - прошептал юноша. - До смены…
        - У нас достаточно времени, - сказала Эвис. - Мне нужно было подготовиться.
        Аланка открыла дверь в тренажерный зал, взяла Волкова за руку и повела за собой. Андрей неспеша последовал за девушкой. Пальцы Эвис слегка дрожали. На лбу юноши опять выступила испарина. Помещение было небольшим: в длину метров двенадцать, в ширину около восьми. На стенах, как и во всем замке, развешено древнее оружие. Обстановка стандартная. Несколько дорогих тренажеров, мягкие кресла для отдыха, узкая дорожка для фехтования. В дальней части зала дверь, ведущая в туалет и душевую.
        - Снимай бронежилет! - тоном, не терпящим возражений, проговорила аланка.
        Свою спортивную сумку она положила рядом со снаряжением Волкова. На девушке тонкое голубое платье, плотно облегающее тело. Фигура Эвис безупречна. Высокая грудь, изящная талия, плавная линия бедер. Не давая Андрею опомниться, аланка начала расстегивать пуговицы его куртки. Теперь на юноше только зеленая армейская майка. От возбуждения Волков совсем потерял рассудок. Андрей покорно подчинялся девушке. Страсть захлестнула их обоих. Они слишком долго хотели этого.
        Юноша обнял Эвис, крепко ее поцеловал. Даже через одежду Волков чувствовал упругую грудь аланки. Пальцы Андрея непроизвольно скользили по спине девушки. Все, что он делал, было обусловлено исключительно инстинктом. Никакого расчета, никакой последовательности действий! Руки юноши сейчас не подчинялись разуму. Платье Эвис поднялось до талии. В ту же секунду Волков осознал, что аланка без нижнего белья. И это не случайность. Девушка готовилась к свиданию с наемником. Теперь все понятно. Тянуть с интимной близостью Эвис не собиралась.
        Такой решительности с ее стороны Андрей не ожидал. Он, конечно, надеялся, но уже сегодня… Словно выброшенная на берег рыба, юноша жадно хватал ртом воздух. Герцогиня Видог оказалась весьма напористой и смелой. Аланка обнажена, и это ее ничуть не смущает. Чего не скажешь о Волкове. Андрей растерянно замер. Одно дело поцелуи, и совсем другое - секс.
        - Что с тобой? - спросила Эвис. - Почему ты остановился?
        - Честно? - произнес юноша.
        - Разумеется, - сказала девушка.
        - Я слегка напуган, - Волков попытался улыбнуться. - Ты застала меня врасплох. Не думал, что мы дойдем до этого так быстро.
        - Я пошлая, развратная… - голос аланки задрожал.
        - Нет, нет, - мгновенно отреагировал Андрей. - Я не о том. Не слишком ли мы торопимся? Боюсь, потом ты будешь жалеть.
        - Не буду, - уверено проговорила Эвис. - Мой поступок не спонтанный порыв. Я люблю тебя, а любовь не знает границ. Ответь, ты хочешь меня?
        - Конечно, - без колебаний произнес юноша. - Сгораю от желания.
        - Вот и хорошо, - сказала девушка, опуская руки. - Я помогу тебе избавиться от сомнений.
        - Есть еще одна причина… - смущено прошептал Волков. - На базе Энгерона строгие правила. Система обучения не предусматривает…
        - У тебя не было женщин? - догадалась аланка.
        - Один раз, всего один раз, - прошептал Андрей. - И тогда получилось не так, как я предполагал.
        - С чего-то ведь надо начинать, - проговорила Эвис и прижалась к груди юноши. - Мой опыт тоже невелик, хотя я и замужем. Будем учиться вместе. Главное, соблюдать осторожность. Беременность в мои планы пока не входит.
        - Конечно, - тяжело выдохнул Волков.
        Девушка напрасно время не теряла. Она слукавила, кое-какой опыт у нее все же есть. Инициатива полностью перешла к аланке. Подобные мелочи не могли заставить герцогиню отступить от намеченной цели. Через пять минут их тела слились в сладком экстазе. Такого наслаждения ни Эвис, ни Андрей никогда раньше не испытывали.
        Юноша сидел в кресле счастливый и совершенно опустошенный. Голова девушки лежит у Волкова на груди. По лицу Андрея текут крупные капли пота, сердце стучит, как молот кузнеца. Платье на спине аланки тоже мокрое. Снимать его Эвис почему-то не стала. Впрочем, и Волков раздеваться не рискнул. Странное пятно наверняка напугает девушку. Андрей взглянул на часы. До смены сорок минут. Можно не торопиться. Аланка приподнялась, поцеловала юношу в губы.
        - Это было великолепно, - тихо сказала Эвис.
        Волков нежно провел ладонью по щеке девушки.
        - Рана у тебя почти зажила, - произнес Андрей. - Останется маленький шрамик.
        - Он меня портит? - испуганно спросила аланка.
        - Нет, - улыбнулся юноша. - Наоборот, придает твоему прекрасному лицу особый шарм. А вот на Кабрию ты зря поехала. Сумасшедшие демонстранты могли и убить.
        - Это неотъемлемая часть плана, - ответила Эвис. - Я умышленно провоцировала толпу. Иначе покинуть Фланкию мне бы не удалось. Нападение должно было состояться. Хотя, камень - это чересчур. Увернулась инстинктивно.
        - И все ради встречи со мной? - проговорил Волков.
        - Да, - как-то спокойно и даже легкомысленно сказала девушка. - Любовь невероятно сильное чувство, она способна разрушить любые преграды.
        - Ты добилась своего, - заметил Андрей. - Но что дальше? Герцогиня Видог и раб-наемник. Несовместимые понятия. Если о наших отношениях кто-то узнает…
        - Никто не узнает, - аланка приложила палец к губам юноши. - Мы будем осторожны. Впереди шесть месяцев блаженства. Только ты и я. То, что произошло сегодня, лишь начало.
        - Напрасные иллюзии, - возразил Волков. - Рано или поздно аренда закончится. Продлить ее ты вряд ли сумеешь. Во-первых, это очень дорого, а во-вторых, вызовет подозрение. Взвод опять отправится на боевую операцию. Мы снова расстанемся и возможно навсегда. Да и не даст тебе графиня полгода прятаться от мира.
        - Ты меня недооцениваешь, - усмехнулась Эвис. - Полгода - большой срок. Я что-нибудь придумаю. У каждого человека есть уязвимые места. Стаф Энгерон не исключение. Надавить на него не так уж сложно.
        - Согласен, - произнес Андрей. - Но слабые места есть и у тебя, и у меня.
        - Не волнуйся, мы справимся со всеми проблемами, - твердо сказал девушка. - Пора прощаться. Нужно привести себя в порядок.
        Аланка поцеловала юношу, встала и неторопливо двинулась к душевой комнате. Платье она не поправила и сделала это специально. Была уверена, что Волков не спускает с нее глаз. Пусть смотрит. Обнаженное женское тело притягивает мужчин, как магнит. Тем более такое. Природный инстинкт сильнее разума. Наемник никогда не забудет ее.
        Струи теплой воды текли по телу, груди, шее. Только что Эвис изменила мужу. Девушка не испытывала ни малейших угрызений совести. Брак с Дейлом Видогом был навязан ей матерью. Когда речь идет о политике, о чувствах не говорят. И вот итог - аланка влюбилась в ассонского гладиатора. Теперь жизнь Эвис подчинена одной цели: быть рядом с ним.
        Ожидания, надежды девушки полностью оправдались. Интимная близость с любимым человеком - это ни с чем несравнимое наслаждение. Страсть захватывает тебя целиком. Это не просто секс, это слияние душ. В коленях до сих пор легкая дрожь. По телу разливается сладкая истома. Впервые за последнее время аланка ощущала себя по-настоящему счастливой. Она любит и любима.
        Эвис открыла глаза, взяла губку, стерла с левой груди тональный крем. Нет, девушка никому не позволит отнять у нее Одинокого Волка. Этикет, правила, запреты… Аланку никто не остановит. Эвис будет бороться за юношу до конца. Он принадлежит ей и только ей!
        Андрей невольно затаил дыхание. Землянин действительно не мог оторвать взгляд от девушки. Ее плавно покачивающиеся бедра будоражили кровь. Аланка чертовски хороша. В Эвис есть что-то завораживающее, колдовское. Лишь когда девушка исчезла из вида, Волков начал одеваться. Через пять минут он был уже на посту. Риск в данной ситуации недопустим. Скоро смена.
        Случившееся в голове укладывалось с трудом. События развивались стремительно, и осмыслить их Андрей не успел. Теперь надо прийти в себя и все тщательно взвесить. Да, его мечта осуществилась, и он стал любовником герцогини Видог, но очевидно, что Волков стоит у края пропасти. Он ввязался в смертельно опасную авантюру. Ни могущественный правитель Плайда, ни его сын не простят наемнику нанесенного оскорбления.
        Хотя, чего собственно боится Андрей? Жизнь раба и так ничего не стоит. Волков любит аланку и не намерен от нее отказываться. Тайные свидания? Прекрасно! Они придают остроту их отношениям. Девушка абсолютно права. Любовь не знает границ!
        ГЛАВА7
        Сгущающиеся тучи
        Гигантский белый диск Сириуса коснулся нижним краем горных вершин. Снежные пики, словно ограненные алмазы, заискрили, заиграли. На раскаленное плато опустилась долгожданная вечерняя прохлада. Верховный Хранитель шел медленно, неспеша, стараясь не привлекать внимание охраны. Это была обычная, ежедневная прогулка. Маршрут тоже стандартный. Клевил доходил до отвесной скалы на северо-западе долины, стоял там несколько минут, а затем возвращался назад.
        О том, что именно здесь Торн встречается с учениками, никто, разумеется, не догадывается. Верховный Хранитель принимал строгие меры предосторожности. Иначе нельзя. Некоторые его решения вряд ли будут одобрены членами Совета. Накануне Клевил получил сообщение от Лигвила. Дарен прилетел из баронства Алционского, и ему есть, что рассказать наставнику.
        Торн остановился, тяжело вздохнул. Возраст дает о себе знать. Верховному Хранителю шестьдесят восемь, не глубокий старик, но силы уже не те. Лигвила он почувствовал издалека. Ученик заметно нервничает.
        - Здравствуй, Дарен, - произнес Клевил. - Ты чем-то расстроен.
        - Здравствуйте, учитель, - откликнулся Лигвил. - У меня не очень хорошие новости.
        - На Окре возникли какие-то проблемы? - уточнил Торн.
        - Прикрывать идущего в бой наемника задача непростая, - проговорил ученик. - Особенно, когда его взвод отправляется на верную смерть. Все варианты не просчитаешь. Мы умеем воздействовать на мозг человека. Но плайдцы использовали на захваченной планете андроидов…
        - Не тяни, - с легчим раздражением в голосе сказал Верховный Хранитель.
        - Брейсон погиб, - выдохнул Дарен.
        - Ты уверен? - спросил Клевил. - Видел его труп?
        - Нет, - ответил Лигвил. - Мы разделились. Я контролировал наблюдателя, а он мальчишку. Из окружения Стив не вышел.
        - Его могли ранить, - возразил Торн. - Ситуации возникают разные. Ты чересчур торопишься с выводами.
        - Мне очень жаль, но ошибка исключена, - произнес Дарен. - Брейсон носил форму сотрудника компании Энгерона. Так легче объяснить наше присутствие. Во время схватки с андроидами Стива зацепило. Юноша наткнулся на него и был немало удивлен. Стирать память наемника Брейсон не рискнул, предоставил сделать это мне. Своеобразное прощальное послание…
        - Как он умер? - проговорил Верховный Хранитель.
        - Взорвал себя и врагов, - сказал Лигвил. - Ценой своей жизни Стив спас наследника престола. Мальчишка невероятно везуч. Выпутывается из самых безнадежных положений. Впрочем, в профессионализме ему тоже не откажешь. На тасконской базе из парня сделали отличного солдата.
        - Стив, Стив, - огорченно прошептал Клевил. - Тяжелая утрата. На Оливии у него семья…
        - Я уже был там, - произнес Дарен. - Внушил всем, что он уехал в длительную командировку.
        - Может так и лучше, - кивнул головой Торн.
        Заложив руки за спину, Верховный Хранитель взволнованно прошелся вдоль скалы. Ученик стоял, прислонившись спиной к каменной стене. Он не попадает в поле зрения голографических камер. Это «мертвая» зона. В темных волосах Лигвила серебрится редкая седина. Раньше Клевил ее не замечал. На долю Дарена выпали суровые испытания. Постоянно держать под контролем несколько человек очень сложно. Малейшая потеря концентрации и кто-то тут же выскользнет.
        - Похоже, ты хорошо поработал с мозгом Одинокого Волка, - проговорил Торн.
        - Это было необходимо, - бесстрастно отреагировал ученик. - В голове парня вопросы роились словно голодные кровососущие насекомые. Он довольно сообразителен.
        - Почему ты решил, что юноша наследник императорского престола? - задумчиво спросил Верховный Хранитель. - Наемник знает о своем происхождении?
        - Нет, - сказал Лигвил. - Даже не догадывается. Его настоящее имя Андрей. Андрей Волков. По легенде родители мальчика были археологами. Или что-то вроде того.
        - Тогда откуда такая уверенность? - поинтересовался Клевил.
        - На пассажирском лайнере, летевшем на Окру, у него состоялась встреча с мужчиной лет шестидесяти, - произнес Дарен. - Невысокого роста, коренастый, смуглокожий. Возле левого уха красный шрам.
        - Астин Ворх, - догадался Торн.
        - Точно, - подтвердил ученик. - Если честно, я его не узнал. За двадцать лет он постарел. Да и трудно предположить, что мертвец может ожить. Все видели, как флагманский крейсер врезается в звезду.
        - Ты добрался и до него, - грустно усмехнулся Верховный Хранитель.
        - Короткий, едва уловимый контакт, - ответил Лигвил. - За Ворхом следили два разведчика ордена. Я был предельно осторожен. У самрая крепкая защита. Его учили бороться с внешним вторжением. Но мне удалось прорваться в глубинную память. Принц Кервуд, Эльвира, Земля… Сопоставить факты большого труда не составило. Уцелеть Астин Ворх мог только в одном случае - если он спасал наследника престола. У мальчишки непростая судьба. Раб, гладиатор, наемник… Одинокому Волку не позавидуешь.
        - Юноша жив, и это уже хорошо, - проговорил Клевил.
        - Почему вы мне не сказали, кто он? - холодно спросил Дарен.
        - Не было необходимости, - произнес Торн.
        - Не было необходимости, - повторил Лигвил. - Из-за него погиб Стив! Парень - ключ к системе планетарной защиты. Герцог Видог за голову наемника отдаст половину Плайда.
        - В том-то и проблема, - заметил Верховный Хранитель. - Совет не знает, как поступить с юношей. Мы решили не вмешиваться в события. Пусть все течет своим чередом.
        - Превосходно! - в голосе Дарена отчетливо звучал сарказм. - Сначала вы позволили мерзацам поднять мятеж, истребить императорскую династию, а теперь обрекаете на смерть последнего представителя Храбровых. Шансов выжить у Одинокого Волка не так уже много.
        - Потому я и отправил тебя присматривать за ним, - проговорил Клевил. - Какую роль сыграет юноша в истории человечества, пока неясно. Его личность весьма противоречива, могут пролиться реки крови.
        - Я должен был знать, - пробурчал Лигвил.
        - Не обижайся, - сказал Торн. - Лишняя информация лишь усложняет работу. Вы со Стивом прикрывали обычного наемника. Голову разной чепухой не забивали. Потому и справились с поставленной задачей.
        - Ошибаетесь, - возразил Дарен. - С самраем мы столкнулись еще до Окры. Выдергивая чеку гранаты, Стив спасал не знаменитого ассонского гладиатора, а Андрея Волкова, наследника императорского престола.
        - И ты винишь в этом себя, - догадался Верховный Хранитель. - Ведь именно ты извлек правду на свет.
        - Брейсон мог бросить группу, затаиться, - выдохнул ученик, - но он шел с солдатами Энгерона до конца. Проклятые андроиды! Взвод угодил в западню… Что-то Стив не учел…
        - Поверь, его гибель для меня тоже тяжелый удар, - произнес Клевил. - Мы не боги, хотя и обладаем уникальными способностями. Открою тебе тайну. Орден был в полном неведении о том, что Астин Ворх воспитывает на Земле сына принца Кервуда. Это стало известно три с половиной года назад, когда они покинули планету. И то возникли сомнения… Потом катер атаковали пираты, и все окончательно запуталось. На какое-то время мы потеряли из вида и юношу, и самрая.
        - Но вы их искали, - констатировал Лигвил.
        - Разумеется, - проговорил Торн. - Агентов в детали операции не посвящали. Высшая степень секретности. Доступ к базе данных только у членов Совета. Парню девятнадцать лет. Он законный правитель асконийской империи. Представь, как на это отреагируют герцоги, графы и бароны. На него начнется безжалостная охота. Главное сейчас не допустить утечки ценных сведений.
        - Астин Ворх так не считает, - заметил Дарен.
        - Ты о чем? - Верховный Хранитель взглянул на ученика.
        - Неужели разведка ордена не доложила? - язвительно спросил Лигвил. - Явное упущение. На Окре самрай встречался с Брином Саттоном. Причем дважды. Владыка Хороса помог ему и бывшему наемнику Ярису Миллану убраться с планеты.
        - Проклятье! - выругался Клевил. - В наши планы это не входило. Ворх разумный человек. Мы не предполагали, что он вступит в контакт с кем-то из лидеров государств.
        - А у него был выбор? - мгновенно отреагировал Дарен. - Самостоятельно освободить мальчишку Астин не может. Нет ни денег, ни властных полномочий. Вот самрай и обратился за помощью к Саттону. Кандидатура идеальная. Брин являлся верным сторонником покойного Ольгера Храброва. Он свято соблюдает законы чести.
        - Все в прошлом, - сказал Торн. - Сегодня Саттон могущественный правитель Хороса. Зачем ему возводить на трон мальчишку-раба? Гораздо легче и безопаснее устранить Одинокого Волка.
        - Реальность опровергает ваши слова, - произнес ученик. - Брин отдыхал в резиденции Чена Лаилтона. Наемники располагались там же. И они спокойно, беспрепятственно вернулись на Таскону.
        - Бог мой! - выдохнул Верховный Хранитель. - Значит, и барон Алционский в курсе?
        - Нет, - Лигвил отрицательно покачал головой. - Герцог и Ворх соблюдали строжайшую конспирацию. Лицо самрая ни разу не попало в объективы голографических камер. Лаилтон пытался выяснить личность незнакомца, но успеха не добился.
        Клевил посмотрел на запад. Сириус уже полностью скрылся за горизонтом. Небо и снежные вершины окрасились в розовато-красные тона. Скоро стемнеет. Разговор с Дареном несколько затянулся. И прерывать его нельзя. Есть важные темы, которые надо обязательно обсудить. Чтобы охрана не нервничала, Торн вышел из-за скалы. С ним все нормально. Поднимать тревогу не нужно. Постояв пару минут, Верховный Хранитель снова исчез за каменной стеной. Теперь можно продолжить беседу.
        Новости ученик действительно принес неприятные. Смерть Стива, встреча Брина Саттона и Астина Ворха… Клевил пребывал в замешательстве. Не слишком ли много орден допускает ошибок? Что-то определено идет не так. Вопреки логике, здравому смыслу. Может чье-то целенаправленное вмешательство? Леги? Вряд ли. Их миссия выполнена. Воины уже вступили в отчаянную, жестокую схватку. Тогда кто? На этот вопрос у Торна ответа нет.
        А если простое, банальное стечение обстоятельств? Самрай наверняка поклялся принцу Кервуду защищать его сына. Другого способа он не придумал. Владыка Хороса - последняя надежда Ворха. Жест отчаяния. Пожалуй. На месте Астина Верховный Хранитель сделал бы то же самое. Но проблема серьезная.
        - Не понимаю, - сказал Лигвил. - Если юноша так важен, почему орден не возьмет его под свою опеку? Вытащить парня с тасконской базы не составляет ни малейшего труда. Ведь, как и где Энгерон программирует чипы хорошо известно.
        - Да, мы выяснили это, - подтвердил Клевил. - Но ты невнимательно меня слушаешь. Совет не желает вмешиваться в ход событий.
        - Почему, черт подери? - воскликнул Дарен. - Ваше упрямство граничит с безрассудством. Заберите наемника с Оливии, спрячьте в убежище. Он будет под постоянным контролем. Ворха изолируйте…
        - Нет, - произнес Торн. - Такой вариант неприемлем.
        - Ждете, когда его убьют? - зло выдавил Лигвил.
        - Обойдемся без эмоций, - проговорил Верховный Хранитель. - Мне тоже не нравятся некоторые решения Совета. Но я обязан их выполнять.
        - Чепуха! - возразил Дарен. - Вы послали нас со Стивом приглядывать за мальчишкой. Это прямое нарушение…
        - Это корректировка, - поправил ученика Клевил. - Закончим бессмысленную дискуссию. Скажи лучше, ты тщательно прозондировал мозг Одинокого Волка?
        - Да, - выдохнул Лигвил. - Надо было стереть воспоминания о Брейсоне и наложить новую легенду. Иначе получилась бы не состыковка.
        - Ничего странного не обнаружил? - поинтересовался Торн.
        - Странного? - пожал плечами Дарен. - Даже не знаю, что сказать… Мыслит парень хаотично, разбросано, впрочем, как все подростки. Кроме того, он явно имел дело с прибором повышения интеллекта. Некоторые пласты до сих пор не активированы. Информация всплывает постепенно. Пробиться сквозь такую преграду нелегко.
        - Нет, нет, я о другом, - произнес Верховный Хранитель. - Что-то необычное, несвойственное юношам в его возрасте. Внутреннее самокопание, философские размышления…
        - Мальчишка почему-то считает себя изгоем, - продолжил Лигвил. - И все из-за странного родимого пятна на груди. Какая-то война Света и Тьмы… Но это из области фантастики. Парень любит читать книги.
        - Бывает, - Клевил вымученно улыбнулся.
        - И вот еще что… - после паузы добавил Дарен. - Наемник, похоже, влюблен в Эвис, дочь Октвии Торнвил.
        - Напрасные иллюзии, - проговорил Торн. - Хотя, вкус у парня отличный. Девушка красивая. Из благородной семьи.
        - Звучит неправдоподобно, но Эвис отвечает ему взаимностью, - сказал Лигвил. - Они целовались. Пылко, страстно. Воспоминания вполне отчетливые.
        - Ерунда, - произнес Верховный Хранитель. - Аланка недавно вышла замуж за Дейла Видога. Девушка ни за что не вступит в порочную связь с рабом. Ты ошибся.
        - Я тоже сначала так решил, - парировал Дарен. - Но вскоре выяснилось, что Одинокий Волк участвовал в кровавом шоу на Грезе, устроенным герцогом Плайдским в честь бракосочетания сына с Эвис Торнвил.
        - Ничего удивительного, - заметил Клевил. - Юноша регулярно выходит на арену Ассона.
        - Да, - согласился Лигвил. - Но обратно на Таскону он летел на «Альзоне», флагманском корабле сирианского графства. То есть, вместе с Октавией, Эвис и Дейлом Видогом.
        - Может, потому у него и появились эти фантазии? - усмехнулся Торн. - Девушка была совсем рядом.
        - Не исключено, - проговорил Дарен. - Правда, как-то странно развиваются дальнейшие события. Энгерон досрочно разрывает контракт с бароном Лаилтоном. Кстати, впервые в истории компании. За три дня до прибытия наемников Эвис попадает в неприятную историю на Кабрии, впадает в депрессию и уезжает в Клоссен. А для охраны замка графиня Сирианская за сумасшедшие деньги берет в аренду подразделение Одинокого Волка. Я в такие совпадения не верю.
        - Дейл остался во Фланкии? - уточнил Верховный Хранитель.
        - А что ему делать в этой глуши? - сказал Лигвил. - Гулять под ручку с психически больной женой? Парню двадцать два года. Хочется приключений, бурного веселья, женского внимания. Вот он и развлекается вместе с Грейсом Флеквилом. Охота, скачки, ночные клубы. Почитайте, бульварную прессу. Дейл - главный источник слухов. У него явно не сложились отношения с Эвис.
        - Девушкой занимаются опытные, квалифицированные врачи, - возразил Клевил. - Что если бедняжка действительно больна?
        - Сомневаюсь, - произнес Дарен. - Она умная, хитрая бестия. Я видел ее в Клоссене. Абсолютно вменяема. Жесткая, упрямая, целеустремленная. Эвис ведет тонкую, рискованную игру. Она долго искала глазами юношу. И когда усилия увенчались успехом, тут же оттаяла. Девушка неравнодушна к наемнику.
        - Как же причудливо складываются судьбы людей, - грустно вздохнул Торн. - Высокородная дворянка, наследница сирианского трона и бесправный раб. Между ними бездна. Но они ее преодолели с поразительной легкостью. Что это: настоящее чувство или распущенность? А может гены? Октавия постоянно меняет мужчин. Графиня собственного мужа устранила с помощью фаворитов. Впрочем, и от них тоже избавилась. Без жалости, без сострадания. Не женщины, а кровожадные хищницы.
        - Вы забыли о происхождении Волка, - проговорил ученик. - Он принадлежит к императорскому роду Храбровых. Если бы Берд Видог не поднял мятеж, Эвис и Андрей наверняка познакомились бы на балу в Алессандрии. Эти двое могли быть вместе на вполне законных основаниях.
        - В том-то и парадокс, - сказал Верховный Хранитель. - Вечный вопрос, мучающий людей: самостоятельно мы делаем выбор или он предначертан судьбой? Какие шансы были у девушки встретиться с чудом спасшимся сыном Кервуда Храброва? Нулевые. Но их пути невероятным образом пересеклись. Мало того, Эвис влюбилась в отчаянного гладиатора. Определенно это божий промысел.
        - В настойчивости, изобретательности ей тоже не откажешь, - заметил Лигвил. - Легенда безупречная. Она всех обманула: и мать, и мужа, и врачей.
        - Да, девушка без комплексов, - произнес Клевил. - Такая перед лицом опасности не дрогнет. Устроить тайное свидание с наемником очень непросто. Малейшая ошибка и разразится грандиозный скандал. Но Эвис сумела…
        - И на достигнутом не остановится, - добавил Дарен.
        - Думаешь, пойдет до конца? - спросил Верховный Хранитель.
        - Уверен, - проговорил Лигвил.
        - Ты провел зондаж ее мозга? - Клевил посмотрел на ученика.
        - Нет, - ответил Дарен. - Я даже десантный бот не покидал. Работать в замке одному невозможно. Камеры повсюду. Меня быстро бы вычислили. Нужна страховка. А что касается девушки, я неплохо разбираюсь в людях. Эвис уже приняла решение.
        - Страховка, - повторил Торн. - Попробуй связаться с Кальтом. Правда, в последнее время он ссылается на занятость. Если не получится, не рискуй. Поселись где-нибудь поблизости от Клоссена. Юноше сейчас ничего не угрожает. Можем немного ослабить контроль.
        - Хорошо, - сказал Лигвил. - Отдых мне тоже не помешает. Навещу семью. Жена любит путешествовать. Горный воздух ей полезен.
        - Вот и отлично, - кивнул головой Верховный Хранитель. - Удачи…
        Дарен бесшумно растворился в сгустившемся сумраке. Постояв пару минут, Клевил неспеша поплелся к монастырю. На его стенах и башнях горели тусклые фонари. Они освещали лишь территорию базы, да и то не полностью. Это элемент конспирации.
        Древний памятник истории не должен привлекать к себе внимание сирианской службы безопасности. Как и все подобные сооружения, монастырь постепенно дряхлеет и разрушается. Что-что, а создавать иллюзии хранители умели. При этом плато буквально нашпиговано точнейшими датчиками движения и голографическими камерами, работающими в разных режимах. Подобраться к базе незаметно не мог ни один шпион.
        После разговора с учеником на душе у Торна остался горький осадок. Клевил вдруг отчетливо осознал, что орден теряет инициативу. Не спасает ни разветвленная агентурная сеть, ни политическое влияние, ни широкий доступ к финансовым потокам государств. Отрешенность, самоизоляция привели к тому, что хранители больше не в состоянии влиять на ситуацию в империи. События развиваются по какому-то безумному, непредсказуемому сценарию. И кто режиссер это удивительного спектакля пока неизвестно.
        Торн тихо выругался. Он никчемный, беспомощный старик, возомнивший себя властителем мира. Глупец! Как и все человечество, Клевил сидит в зрительном зале и с нетерпением ожидает окончания представления. Жанр пьесы тоже неясен. Что это? Драма со счастливым финалом или ужасная, кровавая трагедия?
        Дарен настойчиво спрашивал, почему хранители не хотят освобождать Одинокого Волка? Ответ очень прост. Это бесполезно. Мальчишка - изгой. Лигвил лишь подтвердил догадку членов Совета. Без сомнения у наемника главная роль. Он стоит между противоборствующими сторонами. То, что юноша постоянно оказывается в центре сражения, не случайность.
        Торн давно понял - воины Света и Тьмы, словно магниты, притягиваются друг к другу. Они в честном бою решают, какая цивилизация будет жить и процветать, а какая умрет. Победитель получает все! Обычным людям в битву титанов лучше не вмешиваться. Стихия поглотит их. Хотя, бывают и чудеса. Брейсон сделал невозможное. Стив не только спас Волка, но еще и убил воина Тьмы. И снова вопрос: это был героический поступок или часть сценария?
        А Эвис? Что ее влечет к наемнику? Любовь? Пожалуй… Но не является ли девушка одним из активных участником жестокой схватки? Красивая, напористая, смелая. Идеальные качества для бойца… Опять тупик. Кто у нее за спиной? Свет или Тьма? Клевил тяжело вздохнул. Пора познакомить Лайна Торсона с секретным посланием Тино Аято. Может, тогда хоть что-нибудь прояснится.

* * *
        Пассажирский корабль плавно подошел к космической станции. На стыковку много времени не потребовалось. Технические службы работали безупречно. Перелет от Алционы до Сириуса занял сорок четыре дня. К разряду скоростных судно не относилось. Несмотря на то, что база пиратов была разгромлена, корабль сопровождали сначала хоросские, а затем грайданские крейсера. На границе судно встретили патрульные эсминцы графства. Таким образом, путешественники беспрепятственно добрались до орбиты Тасконы. Она первая в полетном расписании.
        Ворх преодолел контрольный пункт и направился в зал ожидания. Документы подлинные, изготовлены профессионалами. Волноваться нет смысла. Совершая вояж на Аскону и Грезу, самрай рисковал гораздо больше. Тогда у него было поддельное удостоверение личности.
        Устроившись в мягком кресле, Астин украдкой наблюдал за Ярисом. Канотец заметно нервничает. Крутит головой, часто поправляет одежду, улыбается через силу. Для Миллана шпионские приемы в новинку. Вести себя свободно, раскованно он не может. Слежки за товарищем Ворх не обнаружил. Хотя не факт, что ее нет. Самрай не специалист в данном вопросе.
        За прошедшие полтора месяца Астин и Ярис не обменялись ни словом. Они жили в разных каютах на значительном удалении друг от друга. Пересекались крайне редко, обычно в ресторане. При этом делали вид, что незнакомы. Лишний раз с пассажирами Ворх старался не контактировать. Пустые разговоры о политике его раздражали. Самрай либо читал книги, либо смотрел голограф. Старые фильмы навевали ностальгию. С возрастом Астин стал сентиментален.
        Спустя час объявили о прибытии челнока. По плану Ворх и Миллан должны были высадиться на Униме. А уже оттуда они переберутся на Оливию, поближе к базе наемников. Самрай встал и неторопливо зашагал к пассажирскому терминалу. Таможенный офицер искоса взглянул на «окрианца», но ничего не сказал. К представителям малых государств здесь, в сирианском графстве, относились с нескрываемым пренебрежением. Все прекрасно понимали, что независимые баронства это пережиток прошлого, и скоро они перестанут существовать.
        Спустя два часа Астин уже шел по посадочной площадке космодрома «Николь», расположенного в пятнадцати километрах от Мендона, крупнейшего мегаполиса восточного побережья. Во время вторжения горгов город был уничтожен. Из-за излучения противник не смог высадить войска на материк и расстреливал поселения людей с орбиты планеты. На восстановление страны Тино Аято выделил огромные средства. Помогло и то, что на поверхность поднялись жители подземного мира.
        За прошедшие пять веков Мендон преобразился. Теперь это промышленный и политический центр Унимы. Он на равных соперничает с мегаполисами Аскании и Оливии. Космодром так назван тоже не случайно. В период смуты Николь была правительницей герцогства Менского. А ее мужем являлся Крис Саттон. Наемник-землянин, участвовавший в свержении Великого Координатора на Алане, верный друг и сторонник первого императора Асконы. Крис и Николь - основатели хоросской династии Саттонов. В истории немало подобных хитросплетений.
        Благополучно пройдя еще одну проверку, Ворх оказался в зале ожидания. Самрай быстро пересек его и остановился у справочного сектора. Это условный знак. Ничего спрашивать Астин не собирался. Главное, чтобы агенты хоросской разведки подстраховали Ворха. Если понадобится, они устранят слежку. По такой же схеме действовал и Ярис Миллан.
        Постояв пару минут, самрай покинул здание космопорта. Найти таски со сто двенадцатым номером труда не составило. Через мгновение машина сорвалась с места. И водитель, и Астин ехали молча. За окном сплошной поток электромобилей.
        Странно, но за пять веков основные средства передвижения кардинально не изменились. Несмотря на ряд важных открытий, технологического взрыва не произошло. Те же бетонные дороги, те же разграничительные линии, те же сверкающие металлом и пластиком машины. Другие, более совершенные модели, другой дизайн, другой уровень надежности и комфорта, но принцип тот же. Цивилизация будто остановилась в своем развитии.
        Мнение, конечно, ошибочное. Ученые, инженеры постоянно работают над новыми проектами, однако значительного, радикального всплеска, скачка нет. По некоторым параметрам современный мир даже уступает древней Тасконе.
        Во всяком случае, построить излучатели ни на Асконе, ни на Непроне, ни на Алане не удалось. Деньги потрачены, а результат нулевой. Система по какой-то причине не запускается. Точное копирование чертежей ничего не дает. Очевидно, что какой-то секрет создатели установки унесли с собой в могилу. В конце концов, император прекратил финансирование исследований. И так по многим направлениям.
        Гравициклы очень дороги и опасны в использовании, у летающих машин возникли проблемы с управлением. Да и организация движения под большим вопросом. Постоянные аварии с человеческими жертвами вызывали негативную реакцию в обществе. Правительство решило не искушать судьбу и отказалось от рискованных идей. В массовое производство запускались лишь проверенные, хорошо зарекомендовавшие себя образцы.
        Водитель высадил Ворха на оживленной улице. Специальный аппарат снял с электронной карточки самрая деньги. Все должно выглядеть реалистично. В последний момент тасконец передал Астину крошечный клочок бумаги. На нем две цифры. Номер дома и номер квартиры. Запомнив их, Ворх уничтожил записку.
        Слиться с толпой большого труда не составило. Самрай двигался медленно, неспеша. Он с интересом осматривал город. По легенде Астин окрианский торговец. Знакомство с городом неотъемлемая часть программы. Примерно через полчаса Ворх нашел нужный адрес. Дверь открыла миловидная женщина лет сорока. Пышные светлые волосы, голубые глаза, чуть вздернутый подбородок, пухлые, чувственные губы.
        - Вам кого? - томно спросила тасконка.
        На мгновение самрай растерялся. Такой встречи он не ожидал. На разведчицу женщина не очень похожа. В голове промелькнула шальная мысль. Неужели Астин перепутал цифры? Тем не менее, Ворх заученно ответил:
        - Я интересуюсь старинными раритетами. Особенно доаланским периодом.
        - Проходите, - улыбнулась тасконка.
        Самрай покорно последовал за женщиной. Она проводила Астина в гостиную. Миллан был уже здесь. Канотец сидел в кресле и, пытаясь успокоиться, пил легкое красное вино.
        - Рад тебя видеть, - проговорил Ворх.
        - Я не меньше, - откликнулся Ярис.
        Мужчины обменились сдержанным рукопожатием.
        - Есть хотите? - уточнила тасконка.
        - Не отказался бы, - сказал самрай.
        Женщина быстро накрыла на стол. Домашнее жаркое, овощи, холодные закуски. С виду это обычная, ничем не примечательная квартира. Обстановка стандартная: мягкий диван, три кресла, изящный стеклянный столик, на полу дорогой ковер ручной работы, на стене огромный экран голографа. Типичное жилище обывателей, не испытывающих проблем с деньгами.
        Хотя, есть ряд особенностей. В углу две глиняные вазы, чуть правее металлические статуэтки, деревянная инкрустированная серебром шкатулка и фигура какого-то древнего божка. Таскона - родина человеческой цивилизации. Здесь, под многовековым слоем земли, покоятся города, погибшие в бесконечных междоусобных войнах.
        Униму всегда раздирали внутренние противоречия. Герцоги, графы и бароны безжалостно убивали друг друга. Этот материк - рай для археологов. Сенсационные находки тут не редкость. И, разумеется, часть предметов реализуется на «черном» рынке, оседая в частных коллекциях. Бизнес противозаконный, но невероятно прибыльный, а потому широко распространенный. Впрочем, сейчас властям сирианского графства не до того. Ни полиция, ни служба безопасности на подобные мелочи внимания не обращает.
        - Вы действительно занимаетесь этим? - спросил Астин, кивнув в сторону раритетных ваз.
        - Конечно, нет, - спокойно ответила женщина. - Прикрытие отличное. Многое можно объяснить. Лучше быть арестованным за контрабанду, чем за шпионаж.
        - Что верно, то верно, - согласился Ворх. - Вот только методы у вас…
        Самрай сел на диван и после паузы продолжил:
        - Извините, пытаюсь подобрать правильное слово.
        - Простоватые, - подсказала тасконка.
        - Пожалуй, - произнес Астин. - Такси, явочная квартира, пароль, отзыв… Попахивает глубокой древностью. В кино, в книгах и то более сложные, запутанные схемы.
        - Все гениальное просто, - иронично заметила женщина. - А если серьезно, легализация агентов - процесс длительный, трудоемкий. Вы исключение из правил. Особое распоряжение. Мы вынуждены так работать. Но не беспокойтесь, приняты строгие меры предосторожности.
        - Звучит неубедительно, - возразил Ворх. - Отследить машину для сирианской контрразведки сущий пустяк. Подслушать нашу болтовню тоже не проблема. Например, из здания напротив…
        - Вы заблуждаетесь, - проговорила тасконка. - Эта квартира оборудована новейшими средствами защиты. В пути вас обоих страховали. Высадили в разных точках. Я могла бы привести еще ряд доводов, но детали операции засекречены.
        - Лично меня гораздо больше волнуют окрианцы, - вставил Миллан. - Они наверняка были на корабле. Моя физиономия им хорошо известна.
        - Простите, ничего не могу сказать, - пожала плечами женщина. - Мы мелкие винтики в гигантском механизме. У каждого своя функция. Мне нужны ваши документы. Новые, сирианские, получите через четыре часа.
        Астин достал из кармана удостоверение личности и протянул его тасконке. То же самое сделал и Ярис. Самрай и канотец остались одни. Они с жадностью набросились на еду. Нервное напряжение отлично сжигает калории и стимулирует голод.
        - Привлекательная женщина, - осушив второй бокал вина, заметил Миллан.
        - Есть на что посмотреть, - усмехнулся Ворх. - Только внешность часто бывает обманчивой. В ее глазах холодный, расчетливый блеск. Она, не задумываясь, свернет человеку шею. Чувствуется серьезная подготовка.
        - Тебе виднее, - произнес Ярис. - Я в таких делах совершенно не разбираюсь.
        - Я тоже, - сказал Астин. - Шпионаж не мой профиль. Но порассуждать можно. Очевидно, что на судне нас прикрывали.
        - Само собой, - проговорил Миллан. - Я ведь не случайно спросил про окрианцев. Для меня они опасность не представляют. А вот вычислить тебя им бы очень хотелось. Агентов барона Алционского устроил бы даже четкий голографический снимок. Главная загадка - кто ты? Если я правильно понимаю, тайну нужно сохранить любой ценой. Вы ведь с герцогом Саттоном знакомы лично. Для тебя он ничего не жалеет. Роскошное проживание на флагманском крейсере, пластические операции, легализация в сирианском графстве. Фантастическая щедрость.
        - Ты все правильно понимаешь, - самрай откинулся на спинку дивана. - Но мы с хоросским владыкой не друзья. Его благосклонность может дорого мне стоить.
        - Шантаж? - канотец невольно подался вперед.
        - В некотором роде, - уклончиво ответил Ворх.
        - Превосходно! - выдохнул Ярис. - Нечто подобное я и подозревал. Лицо Брина Саттона странным образом вытянулось, когда он узнал тебя. Явный признак растерянности и страха. Что так напугало могущественного герцога?
        - В подробности лучше не вдаваться, - произнес Астин. - Как твой протез?
        - Отлично, - сказал Миллан. - Поначалу трудно было привыкнуть. На адаптацию потребовалось время. Но сейчас он как обычная, нормальная рука. Ни малейшего дискомфорта. Функционирует великолепно.
        Самрай умышлено сменил тему разговора. Канотец опять пытался докопаться до истины. В настойчивости ему не откажешь. Упрямец еще тот. Пробует различные варианты. Вдруг где-нибудь Ворх даст слабину. И это не простое любопытство, это горький жизненный опыт. Ярис достаточно умен и сообразителен. Послушной марионеткой Миллан никогда не станет. Впрочем, у него есть одно очень хорошее качество - он умеет останавливаться. Дискуссия достигла опасной точки, и канотец тут же отступил. Провоцировать конфликт себе дороже.
        Женщина вернулась ровно через четыре часа, положила на стол документы и два листа бумаги с напечатанным текстом.
        - Прочитайте внимательно, - сказал тасконка. - Это краткая легенда. Постарайтесь запомнить города, даты, названия учебных заведений. Удостоверения личности принадлежали настоящим людям. Их биографии подлинные.
        - А что с ними случилось? - поинтересовался Ярис.
        - Они скоропостижно скончались, - бесстрастно ответила женщина. - На Униме довольно высокий уровень преступности. В глухих районах материка путешественники часто пропадают. На северо-западе, в болотах, до сих пор хозяйничают племена мутантов.
        - Вы с ним контактируете? - удивленно спросил Миллан. - Это же безжалостные, кровожадные монстры. Они каннибалы.
        - Далеко не все, - возразила тасконка. - Охрана Октавии Торнвил, между прочим, состоит исключительно из крензеров. На Велии именно мутанты спасли графиню от гибели.
        - Бесполезный спор, - вмешался Астин. - Давайте займемся делом.
        Легенда самраю понравилась. Слабых мест в ней почти не было. Теперь он Грин Кейсон, асканиец из маленького городка Челенск. Мелкий разорившийся предприниматель, решивший разбогатеть на Униме. Если сдавать ценные исторические находки государству, можно неплохо заработать. Полтора года назад Кейсон бесследно исчез. Схема стандартная. Во Фланкии Ворх получил документы таким же образом. Основная сложность - исправить данные в системе идентификационного контроля. Для хоросской разведки это не проблема.
        - Полиция тела несчастных, разумеется, не найдет, - заметил Астин.
        - Мы таких ошибок не допускаем, - проговорила женщина.
        - Шон Лусмол, - прочитал вслух канотец. - Идиотская фамилия. Да еще и по профессии я школьный учитель.
        - Извините, ничего другого предложить не можем, - сказала тасконка. - Вы привыкните. А с работы при отъезде на Униму вы уволились. Изобретайте, импровизируйте… Здесь у Лускола друзей не было. Обычный, ничем не примечательный человек.
        Вскоре Ворх и Миллан покинули явочную квартиру. Перед уходом самраю пришлось запомнить длинный ряд цифр: два банковских счета и номера спутниковых телексов для экстренной связи. Отправляться сразу на Оливию Астин не рискнул. Он намеревался пару дней провести на Униме. Да и улетать лучше из другого космопорта. Потерявшие их из виду окрианские шпионы наверняка дежурят там и днем, и ночью.

* * *
        Лана неспеша прогуливалась по парку. Вокруг удивительная, божественная тишина. Городского шума абсолютно не слышно. Сириус клонился к горизонту. На Фланкию опустилась вечерняя прохлада. За спиной девушки раздавались тяжелые шаркающие шаги. Два крензера, хотя и держались на значительном расстоянии от аланки, неотступно следовали за ней.
        Лана остановилась, села на скамью рядом с развесистым кустом азолии. Крупные ярко-красные цветы источали восхитительный пьянящий аромат. К сожалению, даже этот приятный запах и идиллическая картина парка не способны поднять настроение девушки. Аланка мучилась от скуки и одиночества. Пожалуй, она напрасно ушла из школы. Там было хоть какое-то общение.
        Во дворце ей поговорить не с кем. Гвардейцы стоят, словно истуканы, слуги лгут и льстят, а профессорам категорически запрещено беседовать с юной графиней на посторонние темы. Мать много времени дочери тоже не уделяет. Октавия постоянно занята государственными делами, а все свободное время посвящает Грегу Хейвилу. Она безумно в него влюблена и не скрывает этого.
        Надо честно признать, впервые за долгие годы Торвнил сделала удачный выбор. Майор совершенно не похож на предыдущих фаворитов матери. Честен, прямолинеен, порядочен. Офицер принадлежит к древнему дворянскому роду, хорошее воспитание сразу чувствуется. Хейвилу чужда алчность и тщеславие. Денег и высоких должностей он не требует. Его даже статус военного советника тяготит. Раньше любовники матери вызывали у Ланы отвращение, а к маркизу девушка относилась с уважением. Грег всегда вежлив, учтив и приветлив.
        Чего не скажешь о родной сестре. Хитрая, самолюбивая, злопамятная фурия. Она ни за что не простит Лане ее эффектное появление на балу. Девушка своей красотой затмила Эвис. Для сестры это тяжелый удар. Достойных конкуренток у нее никогда не было. И главное, кто унизил Эвис? Жалкое, убогое создание, над которым она так долго насмехалась. Тут поневоле впадешь в депрессию.
        Аланка грустно вздохнула. Что с ними происходит? В кого они превращаются? Лана стала такой же мерзкой стервой, как и сестра. Страшно признать, но страдания Эвис доставляют ей удовольствие. Месть - сладкое чувство. Не стоит забывать и о сирианском троне. Октавия Торнвил не вечна. Рано или поздно встанет вопрос о престолонаследии. Быть вечно в тени старшей сестры девушка не собиралась. Тем более что у нее появился отличный шанс заполучить престол. Эвис больна, а потому недееспособна. Надо лишь доказать это.
        Лана покачала головой, поморщилась, горько усмехнулась. Какая глупость! У сестры есть муж. И напрасно Дейл время не теряет. За довольно короткий срок он сумел наладить хорошие отношения с оппозицией в Сенате. Достойный отпрыск могущественного правителя Плайда. Берд Видог не случайно отправил его во Фланкию.
        А если Эвис родит ребенка? Тогда рухнут последние надежды Ланы. Хотя, на беременность сестры нет и намека. Да и откуда ей взяться? Эвис определенно избегает мужа. Что тоже очень странно. Дейл не красавец, но и не урод. С чего вдруг сестра отказывается от секса? Она не настолько целомудренна. Тут что-то другое.
        Весьма возможно у Эвис есть любовник. Вариант неплохой, грозящий сестре громким скандалом. Поймать бы ее! Благотворительность - отличный повод чтобы быть подальше от матери и мужа. Кроме того, собственный фонд дает Эвис деньги и независимость. Теперь она свободно перемещается по стране. А что еще нужно для тайных встреч?
        Три дня Лана изучала маршруты поездок сестры. Должны быть какие-то точки пересечения. Увы, ничего серьезного, подозрительного девушка не обнаружила. Акции проводились и на Алане, и на Маоре, и на Тасконе. Некоторые города Эвис посещала дважды, но это стечение обстоятельств. Подобные мероприятия в крупных мегаполисах не редкость.
        В списках официальных лиц и гостей часто повторялись одни и те же фамилии. Вот только радоваться нет смысла. Представители власти и бизнеса обязаны сопровождать герцогиню Видог. Этот метод поиска абсолютно бесперспективный. Таким образом вычислить любовника сестры при всем желании не удастся.
        Если он вообще существует. Не исключено, что Эвис действительно больна, и участие в общественной жизни графства единственный шанс выйти из глубокой депрессии. В конце концов, ее осматривали лучшие врачи Фланкии. Неужели сестра всех обманула?
        Лана саркастически усмехнулась. А ведь она может! В этом девушка ничуть не сомневалась. Точный расчет, тщательно изученная симптоматика и гениальная, талантливая игра. Из Эвис получилась бы великолепная актриса. Проблема в том, что постоянно контролировать эмоции сестра не в состоянии. Как любой человек, она иногда расслабляется и выдает себя. Главное в этот момент находится поблизости и внимательно наблюдать за ней.
        Почему каждый визит на Таскону заставляет Эвис так волноваться? Да и не слишком ли часто она летала туда в последнее время? Увы, нигде ни намека на измену. Графики поездок расписаны буквально по минутам. Рядом с герцогиней всегда много людей. Ее трудно в чем-то обвинить. Тем не менее, Лана чувствовала, что это правильное направление. Чего-то она просто не видит, а потому не учитывает.
        Сестра побывала даже на базе наемников. Осматривала лагерь, интересовалась условиями, в которых живут солдаты. Что за глупость? Мерзавцы напали на Велию, едва не убили Октавию Торнвил и Лану. Они хладнокровные, безжалостные выродки. Удивительно, как мать не истребила их после покушения. Даже владелец компании отделался легким испугом. Чудеса!
        А что если Эвис причастна к заговору? Тогда ее контакты с Энгероном вполне объяснимы. Нет, это чересчур смелое предположение. Сестра такими возможностями не обладает. Она просто изображает из себя заботливую, милосердную женщину. И надо признать не без успеха. Эвис довольно популярна среди обывателей. Ее любят, ее боготворят. Подлая, коварная тварь! Явно метит на графский трон. Если Сенат выступит против, сестра поднимет народ.
        В памяти Ланы вновь всплыла страшная сцена в горящем здании дворца. Девушка была на краю гибели, в одном шаге от смерти. Такое не забывается. Образ наемника тоже отчетливо запечатлелся в мозгу. Особенно его металлический шлем с темным забралом, опущенным на лицо. Демон ада! Очень точное сравнение. Он пришел за душой несчастной аланки. Тогда что-то помешало солдату нажать на спусковой крючок карабина.
        Лана смотрела на наемника испуганно и зачарованно. Странное сочетание животного страха и безумного восхищения. Ничего подобного девушка раньше не испытывала. Она не могла вымолвить ни слова. Наверное, это ощущение человека, летящего в бездну. Какая-то неведомая, притягательная сила влекла ее к солдату. Почему? Вопрос, на который нет ответа.
        Аланка встала, неторопливо двинулась к дворцу. Крензеры замерли у края аллеи. Лагерь наемников на Тасконе. Лана была там вместе с матерью и сестрой. Выжженная Сириусом степь, одинаковые серые казармы, узкие бетонные дорожки. Ничего примечательного. Хотя…
        Графиня устроила жестокий поединок. Худощавый, невысокого роста юноша и огромный мутант. Они дрались на ножах. Зрелище ужасное, отталкивающее, но девушка не могла оторвать взгляда от солдата. Все считали, что раб обречен. Крензер должен был его убить. Однако юноша, сражавшийся, словно затравленный хищник, победил. Грязный, окровавленный он поднялся будто из преисподней. Распухшая правая щека, рассеченная губа, в глазах сумасшедший блеск. Вскинув руки вверх, наемник дико, по-звериному закричал. Справедливость восторжествовала.
        Лана пребывала в полушоковом состоянии. Произошедшее стало для нее сильным потрясением. Между тем, Октавия подозвала солдата. Из носа юноши текла тонкая струйка крови. Девушка непроизвольно шагнула в лужу и отдала наемнику свой платок. Ни охрана графини, ни офицеры базы не успели помешать Лане. Аланка совершила необдуманный, крайне опрометчивый поступок. Мать потом долго ее воспитывала, а сестра откровенно издевалась, но девушка, ни о чем не жалела.
        Юноша очень понравился Лане. Смелый, решительный, мужественный. Внешне тоже довольно привлекательный. В нем не было напыщенности и фальши, присущей высокородным дворянским отпрыскам. Они много болтают о гордости, о чести, о достоинстве, но часто постоять за себя не могут. В данном случае все наоборот. Бесправный, презираемый раб готов в борьбе за жизнь перегрызть глотку кому угодно.
        Надо честно признаться, наемник не раз снился аланке. И порой в весьма фривольном виде. Как и любая шестнадцатилетняя девушка, Лана мечтала не только о скромных поцелуях. Природу не обманешь. Тело жаждало любви, крепких мужских объятий. Нельзя сказать, что аланка испытывала к юноше какое-то сильное чувство. Одной мимолетной встречи, произошедшей два года назад, для этого маловато. Но почему-то молодой человек врезался в память. В нем было что-то манящее.
        Интересно, как сложилась его судьба? Наверное, бедняга давно мертв. Участь солдат Энгерона незавидна. Их бросают в самое пекло боя. Смертники, расходный материал,
«пушечное мясо» - одно определение страшнее другого. Кстати, он ведь тогда назвал свое имя. Точнее кличку. Странная, редкая кличка. Какое-то животное с Земли.
        Пытаясь отыскать его изображение, Лана перерыла кучу справочников. Ее поиски увенчались успехом. Хищник был невелик по размерам. Серая короткая шерсть, заостренные уши, вытянутая, узкая морда и умные, злые глаза. Совпадение стопроцентное. Волк! Одинокий Волк! Девушка улыбнулась. Она не забыла. Стоп!
        Аланка резко остановилась. Эту кличку Лана где-то слышала. Когда? В каком контексте? Во дворце, за обедом, разговаривали графиня и Дейл Видог… Обсуждали кровавое шоу в Ассоне. Ну, конечно! Знаменитый гладиатор! Досадная оплошность. Нельзя пропускать такие вещи мимо ушей.
        Девушка ускорила шаг. У нее появилась возможность снова увидеть наемника. Любопытно взглянуть на юношу сейчас, спустя два года. Лана уже не та глупенькая, наивная девочка, да и он наверняка изменился. Заодно нужно убедиться, что это тот самый человек.
        Найти в информационной сети гладиаторские бои большого труда не составило. Ссылок тысячи. Правда, многие либо заблокированы, либо имеют возрастное ограничение. Что неудивительно, зрелище не для слабонервных. Смотреть записи поединков аланка не собиралась. Голографического изображения Одинокого Волка ей вполне достаточно.
        А вот и он! В сверкающих доспехах, без шлема, с поднятым вверх мечом. Характерный жест. У Ланы перехватило дыхание. Мягкие черты лица, вздернутый заостренный подбородок, чуть прищуренные зеленые глаза. Красавцем наемника не назовешь, но на женщин он производил неизгладимое впечатление. В юноше есть сильное мужское начало. Шрам на верхней губе его ничуть не портил. Наверное, у Одинокого Волка миллионы поклонниц. И сегодня к ним прибавилась еще одна.
        В голову аланки пришла шальная мысль: а почему бы и ей не слетать на Таскону? Что если юноша сейчас находится в лагере? Увы, осуществить эту затею вряд ли удастся. В отличие от сестры, у Ланы нет ни денег, ни удобного предлога. Предлог - замечательное слово. Эвис дважды посещала компанию Энгерона. А теперь она удалилась в Клоссен, и ее охраняют наемники. Случайность? Вряд ли. Скорее тонкий расчет.
        Девушка тут же отыскала в сети кабрийский инцидент. Бунтующая толпа, Эвис с двумя крензерами, полиции почти не видно. Зачем сестра туда полетела? Что за безумная авантюра? На нее это не похоже. Если только…
        Какой-то студент бросил в Эвис камень. Великолепный кадр! Сестра согнулась, по щеке течет кровь, мутанты пытаются закрытье ее собой. Но главное - глаза Эвис. В них нет страха. Провокация! Ну конечно. Как же Лана сразу не догадалась? С любовником сестра будет встречаться в замке Клоссена. Солдаты Энгерона не пропустят посторонних и обеспечат конфиденциальность. Они не болтливы. Вот почему Эвис отказалась от горгов и гвардейцев! И те, и другие служат графине.
        Хитрая, изворотливая стерва. Пожалуй, Дейлу Видогу пора узнать правду. Пока эстерианец напивается в ночных клубах, его «больная» жена с кем-то развлекается в постели. Вот это брак! Действительно идеальная пара.
        А может девушка ошибается? В ее логической цепи немало слабых мест. Нельзя плод своей фантазии выдавать за реальность. У Ланы нет фактов, подтверждающих измену сестры. А нужны ли они? Пусть эстерианец злится, ревнует. Ему будет хороший урок. Через шесть дней во Фланкии состоится грандиозный бал. Очень, очень кстати. Девушка попытается заронить зерна сомнений в душу Дейла.
        ГЛАВА8
        Поединок
        Пребывание в столице сирианского графства не доставляло Дейлу Видогу большого удовольствия. Жизнь во дворце Октавии Торнвил была скучной и однообразной. Отношения с женой как-то сразу не сложились. Ее болезнь быстро прогрессировала. В период депрессии из Эвис не вытянешь ни слова. Интимных отношений она откровенно избегала. Молодой человек не настаивал. Бурные споры и скандалы его не привлекали. Дейл решил держаться в стороне от жены. Пусть ею занимаются врачи.
        На официальных мероприятиях они всегда были вместе, иллюзию счастливой пары надо сохранять любой ценой. Эвис, как могла, подыгрывала мужу. Улыбалась, смеялась, шутила. Но затем снова впадала в прострацию. Странные, необъяснимые метаморфозы. А ведь была милой, веселой, жизнерадостной девушкой. Покушение на мать и сестру серьезно повредило ее психику. Эстерианец искренне жалел бедняжку, но он не любил Эвис, а потому особых мук не испытывал. Пылкая страсть к жене в сердце молодого человека так и не вспыхнула. Они слишком разные люди.
        Данная ситуация в какой-то степени была даже выгодна Дейлу. Эстерианец неожиданно для себя получил полную свободу действий. Сама судьба заставляла его заниматься политикой. Молодой человек встречался с губернаторами провинций, членами Сената, офицерами генерального штаба. В короткий срок он приобрел немало полезных, нужных связей.
        В высшем свете сирианского общества Дейла принимали весьма радушно. Еще бы! Потомок древнего унимийского рода. Его отец могущественный правитель Плайда. Каждый хотел в будущем заручиться поддержкой эстерианца. А перспективы у Дейла фантастические. При удачном стечении обстоятельств он может объединить Сириус и Плайд. Такому государству не посмеет бросить вызов даже Хорос.
        Впрочем, Берд Видог в ближайшее время вряд ли передаст трон герцогства сыну. Здоровья у него хватит на двоих. Совсем другое дело сирианское графство. Молодой человек женат на старшей дочери Октавии Торнвил. Она прямая наследница престола. Если с правительницей страны что-то случится… Вот тут-то и надо подстраховаться. Сенат должен, обязан признать Эвис дееспособной. А уже потом эстерианец вернет долги своим сторонникам. Как и все Видоги, Дейл не был лишен тщеславия и властолюбия.
        Прекрасно помнил он и о сделке со странником. Война Света и Тьмы в самом разгаре. Где и когда враг нанесет удар неизвестно. Внутренне молодой человек готов к смертельной схватке, но знать бы противника в лицо. Аллегорические видения, к сожалению, ничего не объясняют.
        Свежую струю в жизнь эстерианца внес Грейс Флеквил. Он уже совершенно оправился от полученного в Алессандрии ранения. Их пути пересеклись на одном из спортивных состязаний. Оба сидели в ложе для почетных гостей. Характер у Флеквила склочный, задиристый, но с ним не соскучишься. Грейс сразу пригласил Дейла в закрытый элитный клуб. Уютная обстановка, приятная музыка, хорошее вино, полураздетые девушки. И главное, никаких журналистов!
        Флеквил умел развлекаться. У них нашлось немало общих интересов: верховая езда, охота, фехтование. Грейс великолепно дрался на шпагах. На Асконе он допустил непростительную ошибку, недооценил соперника и жестоко поплатился за это. Однако данный случай ничему его не научил. Дуэль для аланца единственное средство разрешения возникшего спора.
        Сказать, что молодые люди стали друзьями, было бы не правильно. Они просто проводили вместе свободное время. Тем не менее, о них в столице заговорили. Скандальная слава Дейла не пугала. Общаясь с Грейсом, эстерианец преследовал собственные интересы. В чужой стране без верных, преданных сторонников не обойтись. А они ему рано или поздно понадобятся.
        То, что это пьяницы и забияки, Видога ничуть не смущало. Правителей всегда окружают алчные, беспринципные мерзавцы. Приятели Дейла принадлежали к влиятельным сирианским родам. Если удастся, отстранить Октавию Торнвил от власти, эстерианец получит серьезную поддержку.
        В политике нет законов чести. Каждый член Сената хочет продать свой голос подороже. И Видог даст им такой шанс. Главное, правильно оценить обстановку, найти у графини слабое место и нанести точный, молниеносный удар. Эвис большой опасности для Дейла не представляла. Во-первых, она больна, а во-вторых, жена занялась благотворительностью. Сирианский трон ее мало интересует.
        Светские мероприятия эстерианец не любил. Пафосные речи, скучные беседы, лживые, жеманные женщины, навевающая скуку музыка. Однако пропускать приемы и балы нельзя. Это будет расценено как неуважение. Кроме того, именно здесь заводятся связи с нужными людьми и узнаются сокровенные тайны известных дворянских семей. Бокал вина, приглашение на танец, и язык у женщины развязывается сам собой. Она болтает без умолку, не думая о последствиях. Надо лишь внимательно слушать и не мешать ей. В какой-то степени это труд золотодобытчика. В бесконечном потоке пустой породы приходится искать крошечные крупинки драгоценного металла.
        Бал во фланкийском дворце графини был в самом разгаре. Грейс в свойственной ему манере флиртовал с чужими женами, нарываясь на драку с их мужьями. Впрочем, никто из сирианцев умирать не торопился и в открытый конфликт с Флеквилом не ввязывался. Лучше снести пару оскорбительных замечаний, чем отправится в мир иной. Допустимую грань негодяй все равно не переступит.
        Устав от пошлых шуток Грейса, Дейл двинулся по залу в поисках очередной жертвы. Эвис отдыхает в Клоссене, и руки у него сегодня развязаны. Эстерианец остановился, осмотрелся. От юных красавиц толку мало. У них на уме лишь любовная чепуха. Идеальный вариант - женщины лет тридцати пяти. Комплексов гораздо меньше, рутинная семейная жизнь порядком надоела, в вине себя не ограничивают. Они пришли сюда ради новых впечатлений, а заодно поделиться наболевшим.
        Баронесса Норквил пребывает в весьма приподнятом настроении. Постоянно смеется, бурно жестикулирует руками, иногда ее слегка покачивает, на щеках характерный румянец. Кандидатура подходящая. Стивия Норквил знает все последние слухи и сплетни.
        - Скучаете? - за спиной Дейла раздался приятный тихий голос.
        Молодой человек мгновенно развернулся. Перед ним стояла Лана. Пышное розовое платье, глубокое декольте, тонкая изящная шея. Длинные светлые волосы волнистыми локонами струились по плечам. На губах девушки милая улыбка, в глазах задорный, игривый блеск. Младшая дочь Октавии Торнвил фантастически красива. Обычно вокруг нее толпа поклонников, но сейчас аланка совершенно одна.
        - Есть немного, - после некоторой паузы ответил эстерианец.
        - Может, пригласите меня на танец? - смущено сказала Лана.
        - Конечно, - мгновенно отреагировал Дейл. - Простите, не сообразил сразу.
        Молодой человек и девушка двинулись к центру зала. Эта пара сразу привлекла всеобщее внимание. За ними наблюдали с нескрываемым интересом и любопытством. Кто-то уже наверняка строил смелые предположения. Лана и Эвис непримиримые соперницы. Один танец ничего не значит. Но что если это только первый шаг? Что если младшая сестра пытается отбить мужа у старшей? Такие случаи в истории дворянских родов бывали.
        - Вам не нравятся балы? - спросила девушка.
        - Увы, - произнес эстерианец. - Утомительное, бессмысленное времяпрепровождение. Те же лица, те же разговоры. Музыка и та клонит ко сну.
        - Разумеется, - иронично заметила Лана. - В ночных клубах она гораздо громче и ритмичнее.
        - Это верно, - усмехнулся Дейл. - Извините за откровенность.
        - Предлагаю перейти на «ты», - проговорила девушка. - Мы же родственники. Обойдемся без светских условностей.
        - С удовольствием, - сказал молодой человек. - Где, кстати, твои воздыхатели?
        - Я избавилась от них, - прошептала Лана. - Надоели хуже насекомых. Жужжат непрерывно.
        - Занятное сравнение, - произнес Дейл. - Жесткое и довольно критическое. Я думал, комплименты - самый короткий путь к сердцу женщины.
        - Комплименты? - повторила девушка. - Пожалуй. Беда в том, что их часто путают с лестью и фальшью.
        - А разве это не одно и то же? - проговорил эстерианец.
        - Не совсем, - сказала Лана. - Объяснить я вряд ли сумею. Разница чувствуется где-то на подсознательном уровне. Тембр голоса, интонации, мимика…
        - Насколько я понимаю, речь идет о женской интуиции, - догадался Дейл.
        - Точно, - подтвердила аланка. - Она дана нам от природы.
        Молодой человек невольно улыбнулся. Слушать подобные рассуждения от шестнадцатилетней девушки было непривычно. У Ланы нет ни малейшего опыта общения с мужчинами. Она начиталась книг и использует чужие слова. В ее возрасте это обычное явление. Красивая наивная девочка.
        - Представляю, что о нас болтают, - заметил эстерианец. - Наверняка какие-нибудь гадости.
        - Можешь даже не сомневаться, - улыбнулась Лана. - Тебя это так волнует?
        - Ничуть, - произнес Дейл. - Эвис не в чем меня упрекнуть. Я не делаю ничего предосудительного. К сожалению, ее болезнь прогрессирует.
        - О, да! - язвительно проговорила аланка. - Бедняжка. И ведь она борется. Создала благотворительный фонд, ездит по стране, встречается с разными людьми. А это отнимает столько сил. Во дворце сразу впадает в депрессию.
        - Ты на что намекаешь? - молодой человек пристально взглянул на Лану.
        Девушка абсолютно спокойна. На лице никаких эмоций. В самообладании ей не откажешь. Вот, значит, зачем она подошла к Дейлу. Это не спонтанное решение, это четко просчитанный план. Тщательно взвешивается каждое сказанное слово. Нет, она не наивная девочка. Она лживая, завистливая интриганка.
        - Намекаю? - Лана изобразила удивление. - Ну что ты. Я лишь констатирую факты. Во Фланкии у сестры всегда плохое настроение. Но стоит ей куда-то поехать, и она преображается. Становится активной, жизнерадостной, веселой. С чего бы вдруг?
        - Особенности болезни, - ответил эстерианец.
        - Конечно, - с едким сарказмом произнесла девушка. - А может, потому что мужа нет рядом. Он не брюзжит, не мешает ее общественной деятельности. Взять, к примеру, Клоссен. Тихий, уединенный замок…
        - Прекрати! - раздраженно прорычал Дейл. - Это подло и низко.
        - Подло и низко изменять мужу, - резко парировала Лана.
        - А если ты ошибаешься? - спросил молодой человек.
        - Не исключено, - проговорила аланка и тут же добавила, - но маловероятно. Ты совершенно не знаешь мою сестру. Она умная хитрая и жестокая. Я достаточно от нее натерпелась.
        - И теперь мстишь Эвис за это, - вставил Дейл.
        - Не без того, - честно сказала девушка. - Но гораздо больше меня выводит из себя ее лживая сущность. Она обманывает всех: тебя, мать, врачей…
        Музыка прекратилась, молодой человек отпустил руку Ланы, вежливо кивнул головой.
        - Проверить твои предположения несложно, - произнес эстерианец.
        - Проверь, - проговорила девушка. - Только никого об этом не предупреждай. Эвис надо застать врасплох. Иначе ничего не докажешь. Заметать следы она умеет. Не зря ведь ее охраняют наемники Энгерона.
        Дейл растерянно застыл на месте. Молодой человек даже забыл проводить Лану. А это грубейшее нарушение этикета, признак невоспитанности. Последняя фраза окончательно его добила. Она, словно, острый нож, вонзилась в сердце. Довод очень, очень убедительный. Почему жена отказалась от горгов, крензеров, гвардейцев? Идиот! Эвис играла им, как марионеткой. Вполне возможно Октавия покрывает дочь. Та еще стерва… Громкий скандал и конфликт с герцогом Плайдским графине не нужен.
        Эстерианец посмотрел на Лану. Девушка опять в окружении поклонников. Злобная, кровожадная фурия, скрывающаяся под личиной ангела. Она больно укусила Дейла. Яд уже растекся по венам. От него так просто не избавишься. Напыщенный высокомерный глупец! С кем ты связался? Молодой человек думал, что он охотник, а в итоге оказался дичью. Безжалостные хищницы разорвали жертву на части.
        Проклятая семейка! Коварные, подлые твари. Одна делает из него посмешище, вторая пытается использовать в своих интригах, а третья всю эту мерзость прячет от посторонних глаз. Но ничего, Дейл сведет счеты со всеми. Нужно лишь хорошо подготовиться.
        В душе эстерианца закипал гнев. Молодой человек представил Эвис в объятиях любовника. Похотливая, лживая шлюха! Тебе нет прощения! Нет, Дейл не ревновал жену, он ее ненавидел. Эвис унизила, оскорбила его, втоптала в грязь честное имя герцогини Видог.
        Почему, почему Дейл был так слеп? Вот же факты! Они лежат на поверхности. Нет никакой болезни, нет никакой депрессии. Все это ловкая, умелая игра. Настроение у Эвис портилось из-за разлуки с любовником. Благотворительные акции - отвлекающий маневр, удачный способ избавиться от постоянной опеки мужа.
        Пустая болтовня и утомительные поездки быстро надоели эстерианцу. Заниматься подобной чепухой у него не было ни малейшего желания. Гениальный ход! Он сам отказался сопровождать жену, позволил ей путешествовать в одиночку. И вот кульминационный момент. После инсценированного спектакля в Кабрии Эвис отправляется в Клоссен, чтобы успокоиться и поправить здоровье. Там, в уединенном замке, аланка безнаказанно предается порочной страсти.
        Нестыковки, неувязки в собственных рассуждениях молодой человек не замечал. Его взгляд на поведение жены изменился кардинально. Характер у Дейла в отца, вспыльчивый, горячий. Взвешенно, адекватно оценивать ситуацию он сейчас не мог.
        С огромным трудом эстерианец дождался окончания бала. Молодой человек хотел немедленно лететь в Клоссен. Ему не терпелось разоблачить Эвис. Помешал Флеквил. Он увязался за Дейлом и начал задавать чересчур много вопросов. Посвящать Грейса в суть возникшей проблемы эстерианец не рискнул. Молодой человек должен сам разобраться и с женой, и с ее любовником.
        Утром Дейл отчетливо понял, что едва не допустил серьезную ошибку. Уличить Эвис в измене не так-то просто. Она хитра, изворотлива и очень предусмотрительна. Вряд ли негодяй, с которым аланка спит, посещает ее ночью. Это слишком подозрительно. Кроме наемников Энгерона в замке есть еще офицеры службы безопасности. В здании десятки камер наблюдения. Чтобы с кем-то вступить в интимную связь, девушке нужно укромное место. Вот от чего следует отталкиваться.
        Лана неправа, застать Эвис врасплох не удастся. О прибытии «гостей» ее сразу предупредят. Здесь нужна другая тактика. Осторожная, тщательно взвешенная и предельно жесткая. Первый шаг к успеху - заставить жену нервничать. О причине внезапного визита Дейла она сразу догадается. Наверняка попытается предупредить любовника. Вот тут-то и надо ловить Эвис.
        Теперь второй вопрос: что делать с мерзавцем, посмевшим бросить вызов герцогу Видогу? Оставлять его в живых нельзя. Он не совершил никакого преступления. Ни на каторгу, ни в тюрьму негодяя не отправишь. Мало того, подлец тут же прославится и сказочно разбогатеет. Журналисты будут выстраиваться в очередь за его интервью. Такой скандал настоящий подарок для бульварной прессы. Тайная интимная связь юной герцогини Видог! Обыватели захлебнутся от восторга. Это ведь не мелкая интрижка, это настоящий триллер.
        Вывод очевиден: любовник жены должен умереть. Если он дворянин, эстерианец вызовет наглеца на дуэль. Фехтует Дейл отлично. Вдобавок ко всему, Флеквил недавно показал молодому человеку несколько интересных приемов. Правда, их нужно доработать. Поединок - идеальный вариант. Но что если негодяй откажется драться? Придется его банально застрелить. Избавиться от трупа не так уж сложно. Служба безопасности подчистит следы, а Эвис будет молчать. Обвинять мужа в убийстве не в ее интересах. Да и вряд ли она что-нибудь докажет.
        Пять дней Дейл усердно тренировался и просчитывал все возможные варианты развития событий. Эстерианец детально изучил график поездок жены. Доказательств ее измены он не обнаружил, но подозрения Ланы не были беспочвенны. В каждом движении Эвис чувствовалась фальшь. Виновата аланка или нет, молодой человек теперь обязан выяснить. Червь сомнений безжалостно разъедал его душу.
        Елания - густонаселенный, урбанизированный материк. Однако и на нем есть дикие, неосвоенные районы. Именно туда Дейл и предложил приятелям отправиться на охоту. Грейс поддержал герцога. Он любил рискованные приключения.
        Ранним утром гравитационный катер вылетел на северо-восток. От места высадки до Клоссена было примерно полторы тысячи километров. Трое суток молодые люди бесцельно блуждали по лесам. Скромные успехи заставили их искать новое развлечение. Как бы между делом, эстерианец вспомнил о древнем замке в горах. Вино заканчивалось, и изрядно подвыпившие приятели решили навестить жену Дейла.
        Через два часа машина приземлилась на посадочной площадке Клоссена. Шестеро охотников, покачиваясь, зашагали к зданию. Они шутили, смеялись, громко кричали. Неожиданно перед ними появилась группа солдат. Защитные шлемы с опущенными забралами, бронежилеты, лазерные карабины.
        - Господа, просим вас остановиться, - проговорил выступивший вперед капрал. - Представьтесь, пожалуйста, и укажите цель визита.
        - Дейл, это что за уроды? - пренебрежительно спросил Флеквил.
        - Охрана Эвис, - изображая пьяного, ответил Видог. - Наемники Энгерона…
        - А давай, набьем им морду, - произнес Грейс. - Проверим, правда ли они так хороши.
        - Не советую, - бесстрастно сказал капрал. - В случае неподчинения у нас есть приказ стрелять на поражение.
        - Нельзя, - развел руками эстерианец. - Тут все серьезно. Моя жена боится покушения. Доложите ей, что прилетел муж.
        Флеквил разочаровано пожал плечами и приложился к полупустой бутылке. Между тем, один солдат исчез в замке. Молодой человек не ошибся. Эвис приняла необходимые меры предосторожности. Застать ее в постели с любовником было невозможно по определению. Без личного разрешения девушки наемники никого не пропустят в здание. В том, что они применят оружие, Дейл не сомневался. Именно потому жена и заплатила за них так дорого.
        Эвис встречалась с Андреем каждые два дня. Аланка наизусть выучила график его смен. Тренажерный зал был идеальным местом для свиданий. Разговаривали они мало, уже через несколько минут пылкая страсть захлестывала обоих. Эвис и Андрей не могли насытиться друг другом. Во время интимной близости мир вокруг них переставал существовать. Вот, что значит высшее наслаждение, настоящее блаженство!
        Увы, эта идиллия длилась лишь полторы декады. Аланка читала книгу, когда в дверь кто-то тихо постучал. Через мгновение на пороге появилась огромная фигура крензера.
        - Ваше высочество, - проговорил мутант, - охрана задержала у входа группу людей. Среди них Дейл Видог.
        Девушка невольно вздрогнула. Неприятный сюрприз. Состоянием ее здоровья эстерианец интересовался крайне редко. С чего вдруг такая забота? Эвис потребовалось некоторое время, чтобы прийти в себя.
        - Пусть располагаются в рыцарском зале, - наконец сказала аланка. - Я сейчас спущусь.
        Мозг девушки лихорадочно работал. Она пыталась понять, что привело Дейла в Клоссен? Если сумеет ответить на этот вопрос, будет ясно, чего от него ждать. Эвис быстро переоделась в серый, строгий костюм. Аланка не должна выглядеть расковано и вызывающе. За Андрея девушка не волновалась. Его на посту нет. Он заступит только через пятьдесят минут. Хотя по тревоге наверняка был поднят весь взвод.
        Внезапно в голове мелькнула страшная мысль. А что если произошла утечка информации? Что если кто-то видел, как герцогиня занималась любовью с наемником? Тогда эстерианец убьет юношу. Впрочем, это полнейшая глупость. Служба безопасности доложила бы о случившемся графине. Прилетела бы мать, а не Дейл. И прилетела бы гораздо раньше. Нужно успокоиться. Она все, абсолютно все предусмотрела.
        Из рыцарского зала доносились истошные вопли. За столом Видог, Флеквил, Бейсон, Уксон, Ардог и Нестон. Отличная у мужа компания. Скандалисты, дуэлянты, пьяницы.
«Цвет» сирианского дворянства. Богатые, наглые, высокомерные мерзавцы. У половины даже университет не закончен. Пару лет назад Бейсона и Ардога разжаловали из офицеров и выгнали с военной службы. Теперь они завсегдатаи казино и ночных клубов. Денег у родителей достаточно. Судя по одежде, молодые люди были на охоте. Разумеется, напились. Кое-что проясняется.
        - Ваше высочество, простите за вторжение! - воскликнул Грейс, заметив девушку. - Это моя вина…
        - Не сомневаюсь, - холодно проговорила Эвис.
        - Мы немного перебрали, - продолжил Флеквил. - Решили скрасить ваше одиночество. Здесь отличное место для отдыха. Горный воздух просто пьянит.
        - Вы уже давно пьяны, - жестко отреагировала девушка.
        - Ну-ну, не будь такой строгой, - Дейл подошел к жене и обнял ее за талию. - Прояви гостеприимство. Мы постараемся тебе не мешать. Погуляем, осмотрим окрестности, выпьем вина.
        - За этим и прилетели? - язвительно спросила Эвис. - А в зеркало себя видели? Господа, ваше поведение оскорбительно. Делайте, что хотите, я удаляюсь в свои апартаменты. Прошу меня не беспокоить.
        Девушка резко развернулась и зашагала к лестнице. Эстерианец даже не пытался ее остановить. В голосе Эвис отчетливо слышалось презрение. Это нормальная реакция. Ничего другого молодые люди и не заслуживали. Нарушены элементарные нормы приличия. И виноват в случившемся не Грейс, а именно Дейл. Без него компания не посмела бы даже приблизиться к замку.
        Эстерианец довольно усмехнулся. Пока все идет по плану. Он обманул жену, ввел ее в заблуждение. Эвис думает, что муж пьян и ослабит бдительность. Теперь надо выдержать небольшую паузу. Что-то ведь девушка должна предпринять. Ее любовник в опасности.
        Около получаса Дейл сидел с приятелями за столом. Вино лилось рекой. Обслуживающий персонал Клоссена покорно выполнял все требования дворян. Да и как будешь перечить, если распоряжается тут сам герцог Видог. Не исключено, что он когда-нибудь станет правителем страны.
        Вскоре под благовидным предлогом эстерианец покинул товарищей. Дейл поднялся на второй этаж и двинулся к восточному крылу здания. Там, по словам крензера, располагался пункт слежения. Найти его не составило ни малейшего труда. Офицеры вскочили с кресел и вытянулись в струну. Взглянув на голографические экраны, молодой человек небрежно махнул рукой и произнес:
        - Вольно, господа. Кто руководитель?
        - Капитан Дюран, - представился высокий русоволосый аланец с интеллектуальным лицом.
        - Если не сложно, введите меня в курс дела, - сказал Дейл.
        - С удовольствием, ваше высочество, - отчеканил офицер.
        Эстерианец очень внимательно слушал капитана, не упускал ни одной детали. Его подозрения сразу подтвердились. Эвис проявляла особый интерес к местам, не попадающим в поле зрения камер. Она тщательно подбирала укромные уголки для тайных свиданий. Лично расставляла наемников. Подлая, хитрая бестия! Осталось вычислить мерзавца, осмелившегося вступить в интимную связь с герцогиней.
        Но все оказалось не так-то просто. Посторонних людей в замке не было. Ни с кем конкретно девушка не контактировала. Сейчас она в своей комнате, и никуда оттуда не выходила. Выстроенная Дейлом теория рушилась, словно карточный домик. Эстерианец пребывал в замешательстве. Неужели его жена и, правда, больна? Параноидальная мания преследования? Диагноз ужасный, но это лучше, чем измена. Хотя…
        Варианты еще есть. Сотрудники службы безопасности и слуги. Взять к примеру Дюрана. Очень привлекательный молодой человек. Нет, маловероятно. Вычислить их несложно. Да и вряд ли Эвис пересекалась раньше с кем-то из этих людей.
        В Клоссен с ней прилетели две служанки. Мысль бредовая, но что если девушка лесбиянка? Подобные отклонения не редкость в высших кругах сирианского общества. Светские дамы невероятно порочны и развращены. Ерунда! Во дворце у Эвис масса возможностей. Сбегать из Фланкии вовсе необязательно. Вывод напрашивается сам собой: либо жена действительно на грани сумасшествия, либо Дейл упустил что-то важное. Но что? Придется потревожить аланку. Надо заставить ее нервничать.
        Эстерианец направился к апартаментам Эвис. В коридоре Видог заметил наемника. Смена постов. Один солдат ныряет в полутемную нишу, а через мгновение появляется другой. Вот, кто знает правду. Но из них ее каленым железом не вытянешь. Дейл тихо выругался. Изображая из себя пьяного, он бесцеремонно ввалился в комнату жены. Девушка отложила книгу и встала с кресла.
        - Я просила меня не беспокоить, - раздраженно проговорила Эвис.
        - Извини, - пробурчал молодой человек. - Случайно сюда забрел. Может, проводишь? А заодно покажешь замок.
        Интонации в голосе мужа не понравились аланке. Кроме того, девушка не верила в случайности. Дейл пришел к ней намеренно. Вопрос только зачем? У подвыпивших мужчин часто просыпаются животные инстинкты. Эвис с отвращением поморщилась.
        - Сегодня между нами ничего не будет, - жестко сказал аланка.
        - Даже не собирался, - усмехнулся эстерианец. - Маленькая, короткая экскурсия… Сущий пустяк.
        В глазах молодого человека неприятный блеск. Он задумал что-то нехорошее. Девушка взглянула на часы. Проклятье! Андрей уже заступил на пост. Очередное совпадение? Похоже, Дейл о чем-то догадывается. Вся история с охотой - это игра, провокация. Или кто-то спьяну подтолкнул эстерианца выяснять отношения с женой. При любом раскладе ситуация серьезная. От незваных гостей пора избавляться.
        - Ладно, - Эвис тяжело вздохнула. - Но обещай, что вы немедленно улетите обратно в столицу.
        - Непременно, - кивнул головой молодой человек.
        Они двигались размеренно, неспеша. Девушка старалась не касаться мужа. Ее нервы напряжены до предела. Внутренне аланка оказалась не готова к такой проверке. Главное сейчас не выдать себя. Неизвестно еще, как отреагирует Одинокий Волк. Для него это тоже нелегкое испытание. Дейл будто специально замер возле тренажерного зала. С чего вдруг? Почему эстерианец так пристально смотрит на наемника?
        Солдат не шевелился. Бронежилет, лазерный карабин, защитный шлем с поднятым забралом. Парню лет двадцать. Не чересчур ли он молод для пятого уровня? Впрочем, всякое бывает. Наемники Энгерона постоянно участвуют в военных конфликтах. Лицо у солдата какое-то знакомое. Где Дейл мог его видеть? Впрочем, это не имеет значения. Нужно идти дальше.
        Видог шагнул в сторону и натолкнулся на жену. Девушка вздрогнула, но промолчала. Ни громких возмущений, ни едкого сарказма, ни презрительных, ядовитых реплик. Что за странная реакция? На Эвис это не похоже. Если только…
        - Часто ты занимаешься в тренажерном зале? - уточнил эстерианец.
        - Ежедневно, - ответила девушка.
        - Похвальное усердие, - произнес Дейл. - Кстати, там есть голографические камеры?
        - Нет, - сказала Эвис.
        - Я так и думал, - многозначительно заметил молодой человек. - Пожалуй, стоит взглянуть…
        Он прошел в зал, остановился на фехтовальной дорожке. Аланка последовала за мужем. Сердце девушки бешено колотилось. Эвис чувствовала, грядет что-то страшное, неотвратимое. В каждой фразе Дейла какой-то намек, какой-то скрытый смысл. Аланку охватил ужас. Она растеряна и подавлена.
        - Позови наемника, - проговорил эстерианец.
        - Зачем? - спросила девушка.
        - Позови, - зло процедил сквозь зубы муж.
        Теперь очевидно, что все это время Дейл притворялся. Он абсолютно трезв. Пьяная компания приятелей - отвлекающий маневр. Эвис допустила непростительную ошибку. И вот расплата…
        Закусив нижнюю губу, аланка с трудом сдерживала слезы. Теперь самообладание терять нельзя. Бороться надо до конца. У мужа нет никаких доказательств. Девушка громко окликнула Волкова и отступила к стене. Всем своим видом она демонстрировала безразличие. Андрей замер у двери. Юноша судорожно пытался понять, что тут происходит.
        - Сними шлем, - произнес Видог.
        Землянин покорно выполнил приказ герцога. В помещении воцарилась тягостная тишина.
        - Черт подери! - выругался Дейл. - Я полный идиот. Какие дворяне, какие офицеры! Все банальнее и отвратительнее. Ты спишь с грязным рабом.
        - Что за чушь ты несешь? - гневно прошипела Эвис.
        - Чушь? - язвительно повторил эстерианец. - У меня отличная память на лица. Может, ты нас представишь. Ведь лично со знаменитым ассонским гладиатором я не знаком.
        - Да, это Одинокий Волк, - подтвердила девушка. - И что с того? Только такие люди в состоянии меня защитить.
        - И удовлетворить, - мгновенно вставил молодой человек.
        - Хам и пошляк! - парировала аланка.
        - Кто бы говорил, - усмехнулся Дейл. - Лживая, похотливая шлюха! Так низко пасть. Изменить с невольником. И это будущая правительница Сириуса! Уму непостижимо! Впрочем, вся в мать. Одна семейка…
        - Ты переступил допустимую черту, - сказала Эвис. - Слушать твои оскорбления я не намерена. Убирайся прочь! Тебе не в чем меня обвинить.
        - Обвинять тебя? - с иронией произнес эстерианец. - Я не настолько глуп. Мы решим эту проблему иначе.
        Молодой человек направился к выходу. Дейл торжествовал. Несмотря на все ухищрения жены, он сумел ее изобличить. Помогла случайность, но удача сопутствует тем, кто упрям и настойчив. Эстерианец знал, что рано или поздно девушка дрогнет. Эвис слаба и неуравновешенна. Еще немного и она расплачется, будет умолять мужа о прощении.
        Между тем, аланка лихорадочно просчитывала варианты. Оцепенение спало. К ней вернулась привычная холодная рассудительность. Разумеется, Дейл раздувать скандал не станет. Это никому не выгодно. Да и нет у него веских доказательств.
        А они мужу нужны? Вряд ли? Факты очевидны и спорить тут бесполезно. Проблему Дейл решит как все Видоги. Наемника тихо, без шума ликвидируют. Понимает ли это Андрей? Несомненно. Однако Волк стоит, как вкопанный. Почему? Ответ прост - боится причинить вред Эвис. Полностью просчитать ситуацию он не в состоянии. Инициативу придется проявлять девушке.
        - Андрей, не выпускай его! - воскликнула аланка.
        Волков шагнул навстречу герцогу и вскинул оружие. Эстерианец невольно отпрянул назад. Такого развития событий молодой человек не ожидал. Пытаясь раскрыть обман жены, Дейл забыл об осторожности и угодил в западню. Досадная оплошность. Камер наблюдения здесь нет. Ловушка захлопнулась.
        - Браво! - с трудом выдавил герцог. - Маски сброшены. Давно пора. Ты даже узнала его настоящее имя. Андрей. Никогда раньше не слышал. Вопрос в том, что дальше? Застрелите меня?
        - Не исключено, - бесстрастно заметил землянин.
        - О, у наемника прорезался голос, - заметил Дейл. - Помню его в Ассоне. Он всегда был наглецом. Беда в том, что мою смерть вам не объяснить. Наемника непременно казнят.
        - Я готов умереть, а ты? - выдохнул Волков.
        - Нет ни малейшего желания, - ответил эстерианец. - Мое убийство ничего не даст. На кону не одна, а две жизни. Это тупик.
        - А договориться мы не можем? - спросила Эвис. - Ты ведь не любишь меня. Оставим все как есть. Я не мешаю тебе, ты - мне.
        - Нет, - молодой человек отрицательно покачал головой. - Это слишком серьезное оскорбление. Измена жены не прощается. Свою вину негодяй должен искупить кровью.
        - Кровью, - задумчиво повторила девушка. - Неплохая идея. Почему бы не устроить поединок? Мужчины всегда дрались из-за женщин.
        - Ты шутишь? - Дейл изумленно взглянул на аланку.
        - Ничуть, - сказал Эвис. - Честный, справедливый поединок.
        - Герцогу Видогу сражаться с ничтожным рабом? - произнес эстерианец. - Ни за что! Это величайший позор, унижение.
        - А если наемник застрелит тебя, это не унижение? - зловеще прошипела девушка. - Решай. Ты упускаешь последний шанс.
        Молодой человек презрительно усмехнулся. Подлая, хитрая фурия. Ее любовник опытный, умелый гладиатор. На арене Ассона Одинокий Волк не раз демонстрировал свое мастерство. Аланка надеется, что он без труда прикончит Дейла. На стенах тренажерного зала висят мечи, секиры, копья. Древнее оружие. Наемник прекрасно им владеет. Нет, на такую уловку Эвис его не поймает. В дальнем углу на специальной подставке лежат шпаги. Вот это действительно вариант. Видимо, девушка не обратила на них внимания.
        - Поединок, - проговорил эстерианец. - Что это меняет? Допустим, Волк победит. Он не дворянин, он раб. Попытаешься убедить графиню и моего отца, что я заставил его драться? Напрасное занятие. Наемника не пощадят.
        - Что я хочу сделать, не твоя забота, - резко отреагировала Эвис. - Тебе уже будет все равно.
        - Пожалуй, - сказал Дейл. - Хорошо, согласен. Но у меня право выбора оружия.
        - Разумеется, - произнес Андрей.
        Герцог развернулся, подошел к подставке, взял две шпаги. Клинки стальные, тяжелые. Сразу чувствуется старинная работа. Подавать оружие Одинокому Волку молодой человек не стал, бросил его на пол. В глазах жены испуг. Это ей урок. У любой монеты есть две стороны. И какая выпадет еще неизвестно. Эвис опять допустила ошибку. У наемника нет соответствующих навыков в фехтовании. В этой схватке преимущество у Дейла.
        Андрей поставил лазерный карабин к стене, снял бронежилет и куртку, поднял шпагу. Рукоять удобная, гард полностью защищает кисть, клинок отлично сбалансированный. Это не жалкая подделка, это настоящее произведение искусства. Сражаться таким оружием истинное удовольствие.
        Волков вышел на дорожку, занял позицию. Затягивать бой нельзя, получать раны тоже. Герцог считает его дилетантом. Тем лучше. Пусть атакует. Астин многому научил юношу. И первое правило - ввести противника в заблуждение. Это половина успеха. Навыки, без практики, конечно, подзабылись, но землянин не сомневался в победе. Недооценка врага будет дорого стоить эстерианцу.
        - Приступим? - спросил Дейл.
        - Да, - проговорил Андрей.
        Герцог сразу ринулся вперед. Опасные выпады следовали один за другим. Волкову приходилось нелегко. Эстерианец великолепно владел оружием. Создавалось впечатление, что он готовился к поединку. Уворачиваясь и отбивая удары противника, Андрей постоянно пятился назад. Его движения казались судорожными. Девушка с ужасом смотрела на наемника. Шпага - это не меч. Нужна совершенно иная техника. Эвис обрекла юношу на верную смерть. Вот сейчас Дейл двинется в новую атаку, и все закончится.
        Волков терпеливо ждал удобного момента. Герцог должен, обязан раскрыться. Перед ним выскочка, мальчишка, впервые в жизни взявший в руки такое оружие. Дожать его, добить - сущий пустяк. Еще один натиск, еще одно усилие…
        Дейл прижал врага к стене. Теперь наемник не может маневрировать. Вот и расплата! Одинокий Волк неловко шагнул вперед, левый бок абсолютно незащищен. Красивый выпад и мерзавец мертв. Клинок устремился к цели. Но каким-то чудом наемник опять ускользнул. В ту же секунду острая, жгучая боль пронзила грудь. Окружающие предметы начали расплываться. Через мгновение сознание эстерианца померкло. Он покачнулся и беззвучно рухнул на пол.
        Андрей молча стоял над поверженным противником. На одежде герцога расплылось бурое пятно крови. Клинок вошел точно в сердце. Дейл лежал на боку, глаза бедняги удивленно раскрыты. Зрелище неприятное. Землянин грустно вздохнул. Радости не было. Он убил ни в чем не повинного человека. Волков, словно злой демон, несет людям только смерть. Даже его любовь к Эвис омрачена ею.
        Девушка приблизилась к Андрею, прижалась к юноше.
        - Я очень волновалась за тебя, - прошептала аланка.
        - Напрасно, - произнес Волков. - Все было под контролем.
        - Хочешь сказать, что ты притворялся? - Эвис отстранилась и пристально взглянула на Андрея.
        - Да, - ответил землянин. - Я умею фехтовать.
        - Где ты научился? - спросила девушка.
        - Длинная история, - уклончиво проговорил юноша. - Гораздо больше меня сейчас интересуют наши дальнейшие действия. У тебя есть какой-то план?
        - Если честно, нет, - аланка взяла из рук Волкова окровавленную шпагу. - Но я что-нибудь придумаю. Главное - Дейл мертв. Опасность на время миновала.
        - Вряд ли он сам догадался, - произнес Андрей. - Его кто-то подтолкнул. Может, приятели?
        - Нет, - покачала головой Эвис, - у них другое на уме. Это работа женщины.
        - Графиня? - уточнил юноша.
        - Маловероятно, - возразила девушка. - Скорее моя «любимая» сестричка. Но как она нас вычислила? Загадка. Одевай снаряжение. В крайнем случае, скажу, что я его заколола. Меня не казнят.
        - Не поверят, - проговорил Волков. - Удар профессиональный.
        Андрей надел куртку, набросил на плечи бронежилет. В этот момент дверь в тренажерный зал распахнулась. В проеме появился Грейс Флеквил.
        - Где Дейл? Куда он пропал? - пьяным голосом пробурчал аланец.
        Волков растерянно замер. Только лишних свидетелей им и не хватало. Ложь Эвис потеряла смысл. Заметив эстерианца, Грейс направился к нему.
        - Уснул что ли? - иронично произнес Флеквил. - Вставай! Вина еще много.
        Аланец наклонился к Видогу и тут же отпрянул назад. Мертвецов Грейс видел не раз.
        - Проклятье! - выругался Флеквил. - Он убит… Кто…
        Молодой человек осекся на полуслове. Догадаться, что здесь произошло, большого труда не составило. Грейс шагнул к выходу. При этом он как-то странно испуганно смотрел на девушку. Андрей обернулся. Эвис стояла с лазерным карабином в руках. Предохранитель уже снят. Вскинув оружие, аланка нажала на спусковой крючок. С такого расстояния промахнуться было сложно. Луч попал в лицо Флеквилу. Грейса откинуло к стене. Теперь рядом с герцогом лежал второй труп.
        - Вот и убийца Дейла Видога, - на удивление спокойно сказала девушка. - Пьяница, задира, дуэлянт… Он идеальная кандидатура.
        - Ты о чем? - недоуменно спросил Волков.
        - О прекрасной легенде и твоем шансе на спасение, - ответила Эвис.
        Аланка отдала карабин юноше, достала платок, подняла с пола шпагу, которой сражался Андрей. Тщательно протерев эфес, девушка вложила оружие в руку Флеквила.
        - Слушай внимательно, - продолжила Эвис. - Я показывала мужу тренажерный зал. Чем мы занимались, тебе неизвестно. Ты был на посту. Затем пришел Грейс Флеквил. Никаких распоряжений ты не получал и потому пропустил его. Минут через десять я позвала на помощь. Дальше стандартная схема. Вбежал, увидел негодяя с обнаженной шпагой, выстрелил. Ты спас меня от смерти.
        - Не чересчур? - проговорил Волков, застегивая ремни бронежилета.
        - Нет, - отреагировала аланка. - Чем наглее ложь, тем больше в нее верят. Главное, никаких деталей. Ты действовал спонтанно, рефлекторно, подробностей не знаешь. Я все беру на себя.
        - Похоже, ничего другого мне не остается, - пожал плечами юноша. - А сейчас что будем делать?
        - Стирать твои отпечатки пальцев с кресел и тренажеров, - произнесла девушка. - Осмотром трупов следователи не ограничатся. Мы с тобой развлекались в разных местах. Если их обнаружат, возникнут вопросы. А они нам ни к чему.
        Не теряя времени, Андрей и Эвис приступили к работе. Самообладание аланки поражало Волкова. Девушка только что убила человека, но нет ни слез, ни истерики. Наоборот. В каждой фразе жесткий прагматизм и холодный расчет. Эвис, словно опытный преступник, старалась не упустить ни одной мелочи. Аланка превосходно контролирует эмоции. Либо это свойство характера, либо специфическая реакция на экстремальную ситуацию. Поразительная, не свойственная женщинам рассудительность.
        Чтобы странная стерильность не вызвала подозрений, аланка подержалась за все зачищенные предметы. Обычная мера предосторожности. Мысль об интимной связи герцогини и наемника экспертам даже в голову не придет. Взглянув на часы, девушка тихо сказала:
        - Пора. Надеюсь, судьба будет благосклонна к нам. Поцелуй меня.
        Землянин крепко обнял Эвис, поцеловал в губы. Тяжело вздохнув, Волков прошептал:
        - Мы еще увидимся?
        - Не знаю, - честно ответила аланка. - Все слишком запуталось. К чему это приведет предположить сложно. Держись твердо и постарайся уцелеть. Я люблю тебя и не жалею о сделанном.
        - Я тоже, - Андрей грустно улыбнулся.
        Девушка отстранилась и решительно двинулась к двери. Изображать горе ей не нужно. Она отчетливо понимала, что даже если мать поверит в историю с поединком Дейла и Гейса, разлука с наемником неизбежна. Эвис придется покинуть Клоссен. По щекам аланки потекли слезы. Девушка и так долго держалась.
        - А ты неплохо стреляешь, - заметил Волков.
        - Я стреляла первый раз в жизни, - не оборачиваясь, проговорила Эвис.
        И аланка не лгала. Как обращаться с оружием ей показывали, но она к нему никогда даже не прикасалась. То, что девушка сегодня попала, иначе как чудом не назовешь. Это удача, провидение.
        Эвис выскочила в коридор, громко закричала, замахала руками. Пройдя метров пять, аланка без сил рухнула на пол. Ее тело содрогалось от рыданий. Сотрудники службы безопасности были возле девушки уже через несколько секунд.
        - Что случилось? - взволнованно спросил Дюран.
        - Там… - Эвис кивнула головой в сторону зала. - Дуэль… Мой муж и Флеквил… Он заколол Дейла, бросился на меня…
        - Мы проводим вас в комнату, - произнес капитан.
        - Нет! - возразила аланка. - Я хочу знать, что с мужем. Помогите мне встать.
        Вместе с офицерами девушка вернулась на место поединка. Рядом с мертвецами уже находились контрразведчики. Эвис села в кресло, закрыла лицо руками. На Андрея пока никто не обращал внимания. Внешне Одинокий Волк абсолютно спокоен и невозмутим. Это хорошо. Он просто выполнил свою работу.
        - Барона Флеквила убил наемник? - уточнил Дюран.
        - Да, - сказала девушка. - Грейс был пьян. Он ворвался сюда, нагрубил. Между ним и Дейлом возникла ссора. Муж вызвал негодяя на дуэль…
        Аланка снова заплакала. После короткой паузы Эвис продолжила:
        - Заколов Дейла, Грейс совершенно обезумел. С оружием в руках кинулся на меня. Я позвала на помощь… Солдат вбежал и сразу выстрелил… Какой кошмар…
        Один из офицеров подал девушке стакан с водой. Тут же в помещении появился врач. Он опустился на колени перед герцогом Видогом. Пощупал пульс на сонной артерии, взглянул в остекленевшие зрачки, расстегнул рубашку. То, что Дейл мертв, было очевидно, но врач обязан выполнить необходимые процедуры. Скорбно вздохнув, он проговорил:
        - Клинок пронзил сердце. Ни единого шанса…
        - Нужно сообщить об этой ужасной трагедии графине, - произнес Дюран.
        - Конечно, - всхлипнув, сказала девушка.
        - Всем покинуть зал! Ничего не трогать! - приказал капитан.
        Эвис с трудом поднялась, посмотрела на мужа и невольно замерла. На груди Дейла большое красное пятно. И это не кровь. Невероятно! Эстерианец был воином Света. А ведь девушка спала с ним. Как же она раньше не заметила? Похоже, Дейл тоже тщательно скрывал свой знак.
        Злая ирония судьбы. Молодой человек боролся с могущественными силами Тьмы, а убил его любовник жены. Глупая, нелепая случайность. Но одной проблемой стало меньше. Теперь эстерианец не стоит у нее на пути. Сделка есть сделка. Странник обещал аланке сирианский трон, и она его получит. Эвис неторопливо двинулась к двери.
        Волков увидел пятно на груди герцога раньше девушки. Подобного поворота событий землянин никак не ожидал. Он даже не предполагал, что сражается с воином Света. В бункере на Тарнуме его сначала захлестнула теплая волна, исходящая от Вилла Нокли, а потом повеяло ледяным холодом от Лизы Корлейн. Андрей думал, что так будет всегда.
        Юноша ошибся. Враги умеют скрывать свою истинную сущность. Наглядный тому пример - Эрик Клертон. Эданец был напарником Волкова. Они не раз спасали друг другу жизнь. Андрей не чувствовал угрозы со стороны товарища и в результате получил удар в спину. Узнать врага можно лишь во время всплеска эмоций, когда боец себя плохо контролирует.
        Герцог Видог не нервничал? Чепуха! Эстерианца переполнял гнев. Жена изменила ему с ничтожным рабом. Позор! Величайшее оскорбление! Стоп! А что если злость, ненависть, раздражение - непреодолимый барьер для энергии Света? Не исключено. Хотя вряд ли кто-нибудь ответит Волкову на этот вопрос. Природа высших сил не подвластна человеческому разуму.

* * *
        Сириус был точно в зените. Во Фланкии стояла удушающая жара. Над городом расплывалось и дрожало синеватое марево. На небе ни облачка. По аллее парка от дворца к контрольно-пропускному пункту быстро шел высокий широкоплечий мужчина. Светлая рубашка, галстук, дорогой темно-синий костюм. Создавалось впечатление, что полуденный зной на него никак не действует.
        С невозмутимым видом он проследовал мимо офицера охраны и оказался на улице. На мгновение мужчина остановился, осмотрелся по сторонам. Прохожих мало и затеряться в толпе вряд ли удастся. Да и не с его фигурой прятаться среди низкорослых, невзрачных обывателей.
        Он повернул налево и зашагал к площади Свободы. Именно там назначена встреча. Минут через пятнадцать мужчина достиг цели. Маленький уличный ресторанчик, каких в столице тысячи. Обстановка обычная, ничем не примечательная. Плотный навес, защищающий от палящих лучей Сириуса, пластиковые столы и стулья, официантки в коротких юбках.
        Мужчина заказал холодный тонизирующий напиток. Внешне он абсолютно спокоен, но внутреннее напряжение чувствуется. Ожидание длилось недолго. Вскоре к нему подсел худощавый смуглокожий человек лет сорока пяти. Вид у незнакомца не очень респектабельный: рубашка в бело-синюю полоску, шорты и кожаные сандалии. Он похож на провинциального туриста.
        - Неужели другого места не найти? - недовольно пробурчал мужчина.
        - А чем тебе это не нравится? - бесстрастно парировал собеседник.
        - Мы здесь единственные посетители. Привлекаем всеобщее внимание. Меня могут запомнить.
        - Не волнуйся, подобные проблемы легко решаются. Слежки за тобой не было. Я проверил.
        - На площади есть камеры наблюдения.
        - Я уже говорил, все предусмотрено. Сейчас аппаратура отключена.
        - Надеюсь, ты не ошибаешься. Иначе у меня возникнут серьезные неприятности.
        - Неприятностей не будет. Переходи к делу.
        - Утром на докладе у графини был начальник службы безопасности. Речь шла о герцогстве Плайдском. Берд Видог закрыл доступ для полетов в восьмой сектор. Введены строжайшие меры безопасности. Добыть какую-либо информацию невозможно. Разведчики сообщают о многочисленных провалах.
        - Очередной секретный проект?
        - Не похоже. Транспорты с Корзана доставляют в запретный район продовольствие и воду. В определенной точке происходит перегрузка контейнеров. При этом экипажи кораблей между собой не контактируют.
        - Идеальная схема. Полностью исключается проникновение агентов. Думаешь, это они?
        - Да. Судя по всему, герцог Видог один из нас.
        - Или заключил с ними сделку. Что не меняет сути. В войне наступает решающий момент.
        - Враг тоже на это отреагирует.
        - Несомненно. И у хранителей, и у самраев отличная разведывательная сеть. Их ордена созданы для борьбы с пришельцами. Они считают, что внешнее вторжение - главная угроза для человечества. Обе организации копили силы, не вмешиваясь во внутренние дела империи. Информация о восьмом секторе наверняка заинтересует и тех, и других.
        - Проклятье! Мы не в состоянии им помешать.
        - Ты спешишь с выводами. До самраев нам действительно не добраться. Я об этом клане воинов почти ничего не знаю. А вот где располагается основная база хранителей мне известно. Мы нанесем удар первыми.
        - Боюсь, это ничего не даст. Ты сам сказал, орден широко раскинул свои сети. Его члены есть и на Алане, и на Непроне, и на Асконе. О звездной системе Солнца даже не упоминаю. Там целый флот.
        - Слухи не всегда соответствуют реальности. Кроме того, после свержения Храбровых финансирование организации почти прекратилось. За последние двадцать лет хранители значительно ослабли. Герцогства, графства, баронства разобщены. Мы нарушим управление, отрубим зверю голову. На восстановление прежних связей потребуется время. А его у противника как раз и нет.
        - Неплохой план. Тебе нужна помощь?
        - Небольшая. Проникать на территорию дворца опасно. Слишком много камер. Нужно достать рабочий график начальника службы безопасности. Хочу с ним встретиться.
        - Хорошо…
        Из кармана мужчины раздался неприятный, пронзительный звук. Он достал телекс, приложил к уху. На его лице появилась озабоченность. Диалог был коротким. Мужчина кому-то обещал срочно вернуться. Убрав прибор обратно в карман, он произнес:
        - Что-то стряслось в Клоссене. Графиня вылетает туда. Мне надо идти.
        - Выполни мою просьбу, - холодно сказал собеседник.
        - Непременно, - ответил мужчина, вставая из-за стола.
        Официантка растерянно смотрела на стакан с тонизирующим напитком. Зачем она его принесла? Ведь в ресторане нет ни одного посетителя. Эта ужасная жара сведет ее с ума. Нужно срочно ехать в отпуск. Девушка покачала головой, взяла стакан и неспеша двинулась к барной стойке. Сириус точно в зените, на небе ни облачка, бетонное покрытие дороги раскалено, словно горячая сковородка. То же самое и с миром. Он стремительно погружается в кипящий котел безжалостной войны Света и Тьмы. Войны на истребление…
        ПРИЛОЖЕНИЕ:
        Государства, образовавшиеся после распада Асконийской империи
        Герцогство Плайдское:
        Звезда Верона - планета Аскона - столица Алессандрия.
        Звезда Белтрикс - планета Эстера - столица Дессен.
        Звезда Арнар - планета Корина.
        Звезда Астра - планета Грёза.
        Герцогство Грайданское:
        Звезда Остралис - планета Непрон - столица Крезон.
        Звезда Месинда - планета Аласта.
        Звезда Мецена - планета Берилла.
        Герцогство Хоросское:
        Звезда Ризер - планета Кратон - столица Децион.
        Звезда Фегда - планета Алгон.
        Графство Сирианское:
        Звезда Сириус - планета Таскона - планета Алан - планета Маора.
        Графство Талатское:
        Звезда Талат - планета Канот - столица Лесина.
        Звезда Стейна - планета Юстер.
        Графство Яслогское:
        Звезда Делина - планета Гросс - столица Берсон.
        Звезда Оклия - планета Шелона.
        Графство Комонское:
        Звезда Конадис - планета Ольдия - столица Эразон.
        Звезда Спасия - планета Жирор.
        Баронство Церенское:
        Звезда Церена - планета Корзан - столица Велинвил.
        Баронство Гайретское:
        Звезда Гайрета - планета Теста - столица Бристон.
        Баронство Алционское:
        Звезда Алциона - планета Окра - столица Майрен.
        Баронство Прайнское:
        Звезда Прайн - планета Сантор - столица Лоблин.
        Баронство Эльзанское:
        Звезда Эльзана - планета Цекра - столица Корвелон.
        Баронство Розанское:
        Звезда Розана - планета Орта - столица Норквил.
        Баронство Китарское:
        Звезда Китар - планета Эдан - столица Блекпун.
        Звезда Аридан - планета Аква.
        Звезда Абралис - планета Тхакен.
        Негуманоидные расы:
        Везгир
        Звезда Кассана - планета Везгир.
        Брайзон
        Звезда Безен - планета Брайзон.
        Сторр
        Звезда Юстина - планета Сторр.
        Алькона
        Звезда Тесла - планета Алькона.
        Баронство Китарское:
        Звезда Китар - планета Эдан (валкаалцы, джози).
        Звезда Абралис - планета Тхакен (горги).

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к