Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.


Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / AUАБВГ / Алексеева Яна: " Светские Хроники Года Сиреневой Лилии " - читать онлайн

Сохранить .
Светские хроники года Сиреневой Лилии Алексеева Яна
        Ученье свет #2 Неладно что-то в Ронийском королевстве….
        Алексеева Яна
        Светские хроники года Сиреневой Лилии
        Глава 1
        За несколько дней до прибытия с полевой практики студентов Школы магических
        Искусств.
        Письмо, отправленное с белокрылым магическим вестником.
        Лорду Айрану, казначею, лично в руки (далее неразборчиво).
        Милорд, ваша помощь, как всегда, неоценима. И собранная информация заслуживает самого пристального внимания. За проделанную огромную работу, согласно договоренности, вам выслана с регулярным курьером дипломатической миссии условленная благодарность. Он прибывает в город по-обычному расписанию, через день после получения вами этого письма.
        Теперь же мне придется попросить вас о еще одной услуге, оказать которую вам наверняка не покажется затруднительным, и даже, вероятно, доставит некоторое удовольствие. В скором времени в столицу Ронии прибывает персона, упомянутая в предыдущем письме. И ради благополучия и безопасности, как и самой персоны, так и окружающих ее людей, а так же королевства и мира в целом, с вашей стороны было бы очень неплохо уделить некоторую толику вашего времени присмотру за ней. А точнее - ненавязчивому контролю и легкой, не привлекающей повышенного внимания, опеке. Разумеется, не в ущерб вашему основному занятию и только в те моменты, когда сферы вашего общения пересекаются, что, впрочем, будет происходить достаточно часто благодаря заботам иных лордов, желающих видеть означенную персону в высшем свете.
        В данном случае оставляю простор для вашего воображения, но осмелюсь порекомендовать воспользоваться обширными знакомствами среди высокопоставленных леди, ведущих активную светскую жизнь. Когда означенную персону представят ко двору, вам будет гораздо более удобно отслеживать ее поведение, а многочисленные приглашения на статусные мероприятия не оставят свободного времени на авантюры. Или хотя бы снизят количество эксцессов до уровня ниже критического, представляющего угрозу жизни и здоровью окружающих. Порекомендуйте вашему кузену более равномерно распределить нагрузки на остающееся у означенной персоны время, причем учитывая более высокую, чем у среднего человека, устойчивость организма к усталости.
        Следует отметить, что леди так же ни в коем случае не помешают воспитательные процедуры, повышающие способность к самоконтролю.
        На этом пока все. Более подробные инструкции будут отправлены обычным каналом, тем самым, что проложен лично вами.
        В качестве маленького отступления хочу заметить, что политика вашего кузена и всей магической школы в частности вполне соответствует веяниям времени. Обмен опытом между магическими школами континента, несомненно, будет способствовать прогрессу в этом искусстве. В данном же случае это послужит скорее источником дополнительных проблем. Возможно, это не является для вас новостью, но помимо индолийский, инсолийских и сигизийских студентов, прибудут представители
        Светлого Леса, среди которых будет некто по имени Льялис, с которым вы, скорее всего, познакомитесь на посольском приеме. И, пообщавшись с ним, вы сразу же поймете, почему я не рекомендую приглашать юных эльфов туда, где предпочитают подобающие высокому статусу развлечения, а так же представлять их тем, чьим мнением вы особенно дорожите.
        За этим предостережением позвольте окончить послание.
        С искренним уважением, Сер ап Шенан.
        Неподслушанный разговор.
        (Попробовал бы кто-нибудь подслушать разговор придворного мага и начальника пятого отдела!)
        - Почему лорд Эйден после разговора с его величеством выглядел так, будто проглотил жабу? - рассеянно оглядывая молодые, украшенные яркими плодами яблони, спросил придворный маг. Мужчины стояли на одном из многочисленных балконов дворца и делали вид, что любуются садом.
        - Ну, мой друг… Никто не любит, когда нарушаются четко выстроенные, продуманные планы! Особенно относящиеся к будущему собственных детей. Но против любопытства нашего короля, как говорят в народе, не попрешь!
        Маг фыркнул. Он не любил вульгарностей в речи.
        - Не стоит так приближаться к народу, милорд! И разве у герцога были какие-то планы? Его старшая дочь ныне больше похожа на беспризорную кошку!
        - Не возмущайтесь, господин Верис, ведь и вы приложили руку к ее превращению, - одетый в темно-красный камзол лорд хитро прищурился, на мгновение став похожим на одного из своих предков-гномов.
        - Не могу сказать, что жалею об этом… Но мы говорили не о том. Что же такого пожелал его величество? - догадываясь об ответе, маг не особенно настаивал. Подняв лицо к небу, он позволил легкому ветерку огладить кожу.
        - Позвольте задать вам встречный вопрос? Вы читали последний отчет, предоставленный Тайному совету пятым отделом Разбойной крепости?
        - Разумеется!
        - Вам было интересно?
        - Местами. Заинтересовали меня скорее наблюдения местных магов…
        - Хм, а вот король пожелал полюбоваться на персону, ответственную за убытки, понесенные казной города.
        - Разумеется, кто-то перед этим хорошенько подогрел любопытство его величества!
        Лорд Эйген укоризненно покосился на ехидничающего придворного мага. Рион
        Верис всегда был несколько резок, но ради зарождающейся "дружбы" можно было и потерпеть.
        - Очень может быть, - кратко заметил он.
        - Что же конкретно не понравилось герцогу?
        - Желание короля видеть майл'эйри Эйден на Большом Осеннем балу.
        - Почему же? Это честь даже для него! - поднял брови маг.
        - Планы, планы… Он уже продал эту перспективную девочку, довольно давно заключив от ее имени брак на браслетах с лордом Аранди.
        - Удивительно, они же находятся не в самых лучших отношениях.
        - Ничего странного, лорд Аранди вообще не самый приятный человек, он не нравится даже нашей королеве, - задумчиво побарабанив пальцами по перилам, заметил руководитель пятого отдела, - и не состоит ни в одном Совете.
        - Если учесть, что он редко появляется при дворе, - подхватил маг, - кое-кто испортил герцогу отличный сюрприз. Не удивительно, что Эйден был зол. Так вы еще не расстались с надеждой заполучить ценную сотрудницу в помощь Ауринаенни?
        - И не собираюсь! Еще есть время на то, чтоб изменить мнение предполагаемого мужа о том, что полагается его супруге.
        - Какое интересно?
        - Ну, сидеть в замке, заниматься детьми и хозяйством, не показываясь в столице.
        - Какая глупость! Но, к сожалению, распространенная. Но для блага государства придется выбить из него эту несообразную чушь, не так ли?
        - Разумеется! И потом, лорд Аранди уже немолод, и у майл'эйри есть все шансы стать очень юной вдовой.
        - Вы не особенно любите этого человека?
        - Ну, скажем, для нас он бесполезен.
        Мужчины одновременно хищно улыбнулись.
        - А молодая леди стоит таких забот? - помолчав, спросил маг.
        - Вполне. Вам интересны подробности? - деловито осведомился лорд Эйген.
        Рион Верис кивнул.
        - У вас есть допуск к архивам Крыла опеки?
        - Разумеется. Полный патентный.
        - Сходите в седьмую секцию и затребуйте предпоследний отчет тиритского наблюдателя Сараха. Поразительное чтение, очень рекомендую.
        - Обязательно воспользуюсь вашим любезным предложением, мой лорд. Но неужели ваши возможности настолько широки, что вы позволяете себе держать постоянного наблюдателя у дроу?
        Лорд Эйген выразительно скривился:
        - Наши возможности в Тирите… это больной вопрос. Единственная польза от агента без права вмешательства - сбор разнообразных сплетен!

***
        Лина бессмысленно валялась на кровати, задрав ноги на высокую спинку, и угрюмо пялилась в потолок. Время от времени она переводила взгляд на мыски дорожных сапог и снова начинала перебирать прошедшие события. Настроение прочно угнездилось на уровне злобно-озабоченного. Вдобавок к этому девушку одолевала неожиданно нагрянувшая лень. Не хотелось ни переодеваться, ни причесываться, ни приводить себя в порядок, ни идти к герцогу. Кроме того, надоело притворяться и блокироваться. Вот она и лежала, считая трещины на штукатурке, с того самого момента, как ввалилась в комнату.
        Над ухом мерно журчал голос Милавы, перебирающей за столом какие-то бумаги.
        Некромантка уже успела сходить в купальню, обежать знакомых и получить выговор от дежурного по этажу.
        - …И зачем тебе понадобилось пугать этого несчастного сигизийца? Он разве тебе мешал? Бедняга теперь, наверное, заикается…
        Линара тяжко вздохнула:
        - Не-ет… просто настроение мерзкое.
        - А разве для его повышения необходимо было расписывать в таких подробностях ритуал Поднятия сложной нежити, да еще и выдавать его за повседневную практику?
        Будто бы любой преподаватель может в любой момент прибить студента в наказание за нерадивость, а то и просто так, а потом снова оживить? Сигизийцы на этот счет очень нервные и щепетильные.
        - Ничего, зато будут прилежней заниматься! И не обнаглеют.
        - И привратник этот! Подумаешь, не узнал, да пропускать не пожелал. Подождала бы кого-нибудь из магистров!
        - Вот еще! А память надо развивать, даже если ты каменюка одушевленная!
        - Ну, теперь он надолго запомнит одну наглую ведьмочку!
        - О, да, - протянула Лина, улыбаясь уголками губ. Эти пятна не скоро сойдут со спины стража. - И вообще, что ты беспокоишься о других, как всеобщая мамочка! Сигизийцы и так считают Ронию настоящей империей зла, а если учесть, что Орден Бездны впервые появился именно у них, подобное мнение несколько лицемерно. Так что я просто… ну… сравняла счет. Чего он так испугался?
        - Ты недооцениваешь силы своей улыбки! Ну, все-таки скажи, зачем покрасила привратника в синий цвет? Ведь впустил же он тебя!
        - После того, как я пообещала выпотрошить его зачарованные внутренности! - раздраженно бросила Лина.
        - Глупая невыполнимая угроза, между прочим, - спокойно заметила Милава.
        - А он поверил. И в любом случае, свое получил… Действительно, чем пытаться расковырять его броню, было проще подложить незаметно флакончик с красителем под неповоротливую тушу.
        - Кстати, у тебя пыльца игольника еще осталась?
        - Посмотри в кармашках пояса.
        Проверяя флакончики, некромантка заметила:
        - Удобная штука! Завести что ли такую же?
        - Зачем тебе, ты же зельями практически не занимаешься?
        - Пригодится, - неопределенно заявила княжна, пожав плечами, - кстати, тебе не пора?
        - Угу, - вновь помрачнела ведьмочка, заставляя себя встать. Попыталась разгладить полы рубахи, но выглядеть аккуратнее, чище и новее та не стала.
        - Знаешь, Лин, я бы на твоем месте сходила в купальню, - заметила осторожно
        Милава.
        - И не подумаю! Так как я выгляжу?
        Некромантка оглядела подругу и, добросовестно отметив пропыленную с дороги одежду, нездоровую бледность, темные круги под глазами, несколько синих пятнышек на щеках и полное отсутствие подобающей прически, спросила:
        - Честно?
        Ведьмочка кивнула.
        - Плохо. Я бы не доверила тебе даже кошелек нищего, если бы он у меня был.
        - Правда-а? - просияла девушка, на ее лице появилась довольная улыбочка. -
        Это очень, очень хорошо! Я пошла! И скоро меня не ждите!
        Она просочилась мимо княжны и юркнула за дверь. По коридору торопливо простучали каблуки сапог. Милава пожала плечами и решила сходить к ребятам.
        Линара задумчиво замерла на пороге шикарного особняка. Это было типичное строение двухсотлетней давности, от количества украшений на стенах которого рябило в глазах. Светло-желтый кирпич, три этажа, узорчатые бело-голубые карнизы, декоративные полуколонны, нависающие балкончики с изящными решетками, лепнина, барельефы, статуи. Дом гордо выставлял на обозрение застекленные цветными витражами окна, затмевая великолепием соседей по Золотому кольцу северо-западного луча.
        Потрогав дверную ручку, вырезанную в форме волчьей лапы, девушка толкнула дверь. Хотя показываться на глаза родственникам так не хотелось, все еще нужно было следовать правилам. Было немного страшно, чуть-чуть противно… боязливое почтение привычно выползло откуда-то из глубины сознания и… резко сменилось раздражением.
        Пос-стойте - ка! Почему это она должна благоговеть перед герцогом? Ведь за время учебы девушка познакомилась с куда более впечатляющими персонами, более достойными ее опасений, подозрений и восхищений. И вообще, она теперь и сама - не вполне человек! Так что…
        Раздражение сменилось предвкушением. Коротко хмыкнув, она гордо расправила спину, вскинула подбородок и шагнула в повеявшие прохладой сумерки большого холла. Пока все останется по-прежнему, ради конспирации, но вот потом…
        Пружинка азарта начала раскручиваться с неимоверной скоростью.
        - По-озвольте, - перегородившая проход фигура в бело-голубом простом камзоле прервала танец мыслей, и бессменный страж, дворецкий герцогского дома Эйденов, протянул с особенной непередаваемой интонацией, демонстрирующей крайне брезгливое отношение ко всему неподобающему, - вы по приглаше-ению?
        Судя по всему, подобного вида гости должны ходить через черный ход. Лина среагировала мгновенно.
        - Не узнали меня, госссподин дворецкий? - ее шипению позавидовала бы любая змея. - Я имею право приходить сюда в любое время!
        Ой, а она же собиралась держать себя в руках и не привлекать лишнего внимания!
        - Да? - недоверчиво вздернул тонкие брови страж порога, отступая на пару шагов. - И как ваше имя, почтенная госпожа, позвольте мне узнать?
        - Эйден! - склонив голову и скользнув вперед, представилась девушка, - майл'эйри Линара Эйден. И меня пригласили.
        Она жестом фокусника извлекла из кармана помятое и заляпанное послание, встряхнула его и предъявила недовольному хранителю покоя. Румяный невысокий индолиец несколько переменился в лице.
        - Доложи уж, меня, кажется, ждут с бо-ольшим нетерпением. Ступай, ступай… и узнай, когда примет меня милорд герцог.
        Дворецкий испарился. А ведьмочка, независимо пройдясь по мраморным плитам пола, с интересом огляделась и поняла, что ничего не изменилось. Большой полутемный холл, две боковые лестницы, выставленные вдоль стен древние доспехи… Лина задрала голову… И трехъярусная люстра, в которой по вечерам зажигались магические огоньки, тоже на месте. Галерея по-прежнему увешана портретами предыдущих герцогов. Пятнадцать поколений гордых, независимых, порой даже великих людей…Хм… Неплохо было бы повесить еще один - черно-рыжая ведьма в придворном наряде в полный рост с надписью: "Позор всего рода".
        Вышколенный слуга материализовался поблизости совершенно неожиданно. Лин резко отшатнулась, левая рука сама дернулась вверх и стиснула горло оторопевшего парня, правая привычно скользнула за спину, пытаясь нащупать рукоять клинка.
        - Не подкрадывайсссся! - почти пропела она, и восхищенно присвистнула. Вот это рефлексы!
        - М-милорд герцог примет вас, майл'эйри, - выдавил младший кернер придушенно.
        - Где? - не торопясь отпускать шею жертвы, спросила девушка.
        - В З-золотой гостиной левого крыла…
        Величественно кивнув, леди разжала пальцы и танцующим шагом направилась вверх. Та-ак, Золотая гостиная, значит. Какая честь! Ведь там принимают близких знакомых и особенно полезных подчиненных. К какой категории можно отнести себя?
        Посмотрим, разминая пальцы, подумала она, что скажет герцог. И определим…
        Шагая по широкому безлюдному коридору, миновала несколько изукрашенных инкрустацией дверей. Пустующие детские, будуар герцогини, малые гостиные… увешанные гобеленами стены, сияющие белыми огнями канделябры. Двойные двери в конце пути услужливо распахнуты, и по-прежнему не видно никаких слуг! Золотая гостиная больше похожа на библиотеку из-за стоящих вдоль стен шкафов, полных редких книг и летописей. Светло-желтый ковер, мягкие, обитые бежевым шелком кресла, украшенный изысканным узором потолок, огромное полукруглое окно напротив входа и стол, расставивший толстые ножки чуть слева от дверей. Так, чтоб не попадать под прямую атаку. Очень предусмотрительно.
        А за столом, купаясь в солнечных лучах, но не получая от этого ни капли удовольствия, сидел герцог Эйден.
        Девушка замерла в пяти шагах от стола, вежливо склонила голову и произнесла:
        - Вы звали меня, и я пришла, мой лорд.
        Замерла, ожидая хоть какой-то ответной реакции, и попыталась отстраненно оценить своего отца. Время растянулось, будто капля меда, медленно скатывающаяся с листа. Итак, среднего роста, сухощавый и статный, узкое бесстрастное лицо с сурово сдвинутыми густыми бровями, орлиный нос, холодные темно-карие глаза.
        Довольно изящные руки спокойно лежат на столешнице поверх каких-то бумаг. Он ожег девушку недовольным взглядом, на что та безмятежно улыбнулась. Герцог, и так, похоже, для исправления осанки проглотивший шпагу, выпрямился еще сильнее, пытаясь стать выше, не поднимаясь из-за стола.
        - Разумеется, - равнодушно бросил лорд, - но я надеялся, что ваш вид во время визита окажется более подобающим.
        Голос, похожий на шелест листвы и скрип снега под ногами, мог своей холодностью заморозить любого человека.
        - Увы, милорд, - не чувствуя ни капли раскаяния, ответила Лина, - мне не хватило времени. Надеюсь, мой вид не слишком оскорбил ваш изысканный взор. Молю о снисхождении, - начала она извиняться, отметив, что стиль общения благородного родителя ни капли не изменился.
        Чуть дернув уголком рта, герцог прервал ее речь:
        - Теперь это не главное!
        Вот уж точно.
        - Вы, разумеется в курсе того, что ваш дебют по личному пожеланию его величества состоится этой осенью, а конкретно, через пять дней. Совместное приглашение уже получено из дворцовой канцелярии. До того времени потрудитесь привести себя в порядок. Вам будет выделен будуар, модистка и гардероб.
        Лина дернула подбородком, сцепила руки за спиной и качнулась на носках.
        Кажется, демонстративное деловитое равнодушие отца скрывает за собой яркие, бурные эмоции. Как она раньше не понимала? Глубоко вдохнув, она покорно продолжила выслушивать указания.
        - Не забудьте высказать благодарность герцогине Эйден за предоставленное вам необходимое количество горничных, ее согласие сопровождать вас и представлять на первом балу, - холодно изложил герцог свои пожелания.
        Ведьмочка с трудом сохранила спокойное выражение лица, вспомнив трех лягушек, посаженных в корсаж сей дамы, и ее громкие возмущенные вопли.
        - И потрудитесь явиться завтра в это же время на урок этикета и танцев. На сегодня
        - все! Вы свободны, - чуть склонил голову герцог.
        - Благодарю вас, мой лорд, - Лина склонилась в безупречном поклоне. - Я приложу максимум усилий к тому, чтоб не разочаровать вас.
        - Надеюсь, - пробормотал отец, угрожающе сдвинув брови.
        Девушка выпрямилась, лихо развернулась на каблуках и, четко печатая шаг, вышла в коридор, усмехаясь во весь рот. Надейтесь, мой лорд, надейтесь, только, боюсь, все равно получите совсем не то, что ожидаете!
        Разговор с отцом будто бы вырвал майл'эйри из сомнамбулического транса. В голове заклубилось множество планов, один другого занимательнее. А для начала… но что это? Из-за одной двери донесся детский плач. Надо же, ребенок! Чей? Неужели наследник герцога? А она даже не знает… Где тогда остальные сестрицы? Лина мгновенно принялась высчитывать. Младшей десять или одиннадцать лет, а старшей, кажется, тринадцать, или четырнадцать? Ну что поделать, не любила она родственниц… Значит, две совершенно точно сидят в родовом замке под присмотром старой няньки, а остальные постигают науки в Школе Благородных Искусств. Конечно, это полезная традиция - давать благородным девицам хоть какую-то профессию, но почему именно для нее герцог выбрал весьма нетрадиционное место обучения? Ладно, все тайное когда-нибудь становится явным, и с этой загадкой мы разберемся уж как-нибудь, пообещала себе девушка и толкнула дверь, из-за которой доносился крик.
        Посмотрим…
        Вошла и зажмурилась, когда по барабанным перепонкам ударил негодующий вопль младенца. Но в светлой просторной комнате было пусто, а вот в следующей… творилось нечто. В украшенной синим бархатом колыбельке лежал ребенок и самозабвенно вопил. Вокруг бестолково носились две няньки, предлагая ему то погремушку, то молочко в бутылке, то теплые простыни, а молодая герцогиня, наряженная в лимонно-желтое платье, раздраженно трясла каким-то амулетом и ругалась не хуже Тьеора. Сейчас она не выглядела особенно довольной жизнью.
        - Да что же, тьма побери ее, случилось с этой штукой?! И когда же он, наконец, замолчит? - гневно топнув ногой, крикнула она. - Герцог очень не любит бесполезного шума!
        - О, да, - заметила Лин, наблюдая за сей чарующей картиной, прислонившись к косяку. Потрясающе! Никаких жаб не надо! - У вашего шумопоглощающего артефакта просто заряд кончился.
        Воцарилось молчание, причем со стороны младенца скорее заинтересованное. Девушка подошла ближе, с интересом заглянула в колыбель и сделала козу. Мальчик! И семейное сходство на лицо. Кареглазый ребеночек расчетливо прищурился и опять надул щеки в попытке оглушить присутствующих. Бездна и ее порождения, надо было поздравить герцога с долгожданным наследником! Вытащив из кармана голыш, Лиина вручила его ребенку и, пообещав еще подарочек, повернулась к герцогине.
        - Мое почтение, леди, - склонилась в поклоне, внимательно осмотрев мачеху с головы до ног и удостоившись ответного осмотра.
        Леди ее не разочаровала. Очаровательный носик по-прежнему морщился в пренебрежительной гримасе, голубые глазки смотрели расчетливо и оценивающе. В целом красива, но холодна и по снобистски высокомерна.
        - Зачем явилась?
        Ну вот, и голос по-прежнему визгливый! Как хорошо, что есть в мире нечто незыблемое!
        - Как зачем? Принести вам свою благодарность за то, что вы предоставили в мое распоряжение часть необходимой вам прислуги! Благодарю вас, благодарю! - с придыханием проговорила девушка, вновь склоняясь в поклоне.
        На лице женщины заиграла довольная улыбка. Она всегда была падка на лесть! Царственно кивнув, герцогиня двинулась к выходу и велела Лине следовать за собой. Выходя, девушка подмигнула оторопевшим нянькам. Затем она терпеливо выслушала инструктаж по примерке нарядов, перемежаемый немного лицемерными сожалениями о том, как плохо она выглядит. Еще и поддакивая… да, занятия очень вредны для здоровья… да, от чтения летописей появляются морщины у глаз… да, от варки эликсиров портится кожа… Осмотрев личный будуар, торопливо со всем согласилась, даже с пронзительно -розовой обивкой стен, распрощалась и, шуганув напоследок горничную, помчалась в Школу боевых искусств.
        Ах, планы, планы…
        Как там она решила декаду назад - только вперед? Ну, так - вперед!
        Для начала - сдать отчет. Это не проблема, судя по окончательно увядшему магистру Лесниду, доставать дополнительными вопросами он не будет. Вот очухается немного, и тогда… Второе - сводить некромантов на экзекуцию к Черному Ромашу, ведь обещала же! Знатное грядет развлечение! Третье - обновить знания об Этикете и четвертое - пережить этот, провались он в Бездну вместе с дворцом, бал! Ой, и еще, кажется, опять нужны деньги!
        Фыркнув от неожиданно расцветшего в душе восторга, девушка вприпрыжку помчалась по улице.
        Глава 2
        Герцог Эйден задумчиво перебирал копии отчетов, аккуратно расставленные по секциям большого картотечного шкафа, стоящего в одном из кабинетов. Точнее, в тайном кабинете, где он предпочитал заниматься государственными, и прочими не подлежащими оглашению, делами. Вытащив заинтересовавшую его копию, уселся в кресло, закинув ноги на мягкий пуфик, и погрузился в чтение. Спустя некоторое время тонкие губы искривила усмешка, и мужчина, подхватив полный бокал со стоящего рядом столика, отсалютовал висящему на стене портрету. Пухлощекий древний монарх, один их предков-основателей, дружески подмигнул в ответ.
        Швырнув на стол бумагу, герцог неторопливо прошелся вдоль стены, скрывающей тайный ход, огляделся. Это было единственное в доме место, устроенное не как полагается, а так, как ему хотелось, и потому абсолютно не раздражало. Темный паркет, мебель из мореного дуба, пара кресел, обитых черным бархатом, рабочий стол, заваленный грудой пергаментов и бумаг, огромная картотека, куда стекались копии доступных документов, и спрятанный за портретом сейф, где хранилось спиртное.
        Еще один сейф в полу и пара тайников в шкафах хранили более опасную информацию.
        То, что сейчас интересовало герцога, не относилось к сфере государственных интересов, а скорее было личным… Да, личным…
        Лорд Эйден действительно не любил своих детей. И других тоже. А за что? От этих вечно капризных, визжащих комков плоти по большей части даже не было никакой пользы! Но будучи собственником, он не оставлял без присмотра способное в будущем принести некоторые дивиденды имущество. Именно так! Только оказалось, что это самое имущество весьма своенравно, капризно и, как ни странно, частенько имеет свое собственное мнение относительно всего на свете. Привыкший воспринимать как личность людей только после официального совершеннолетия, лорд, тем не менее, понимал, что вмешиваться в процесс взросления - бесполезная трата сил и времени. Пусть этим неблагодарным делом занимается кто-то другой. А он просто проследит за результатом…
        От того многим и казалось, что происходящее пущено на самотек. Но… Но! Действительный член тайного Совета, один из попечителей Высшей Королевской Школы Магических Искусств, армминистр Крыла Опеки никогда не пускал ничего на самотек. Даже не превышая полномочий, не прибегая к влиянию, не нарушая ни одного пункта многочисленных уложений и правил, он способен проследить за тем, что происходит с одной из его дочерей. Достаточно просто затребовать отчет.
        От любого преподавателя Школы Искусств, от каждого негласного наблюдателя обоих крыльев Пятого отдела, от тиритского агента без права вмешательства, от… хм, вот от орков, к сожалению, не получится. Потому все же в картине, как в мозаике, сложенной из множества кусочков, не достает нескольких фрагментов. Что, впрочем, не помешало при воссоздании полной картины происходящего, хотя и вызвало некоторые затруднения при выяснении мотивов поведения персон, не имеющих отношения к роду человеческому. Как обычно, о самом важном и необычном приходилось только догадываться… Сеть крыла Опеки и Надзора явно не совершенна, на что следует обратить внимание во время следующего заседания.
        Тем не менее, полученный результат следует признать удовлетворительным. Жаль только, что сюрприз выйдет в свет раньше, чем запланировано, и фактор неожиданности будет утерян. Хотя… весьма запоминающийся выйдет год, особенно если майл'эйри попытается изменить ситуацию в свою пользу доступными ей методами. Что только добавит проблем некой персоне, вызывающей у не имеющего пока возможности изменить ситуацию герцога гадливое отвращение.
        Мысли плавно сместились на свежее послание от агента из Северных княжеств. Возросшая активность нечисти на границе Светлого и Лесного княжеств и неприятности гномьих кланов, не способных самостоятельно оборонить свои владения от порождений непатентованных некромантов, сигнализирует о перевесе в балансе Сил. Княжьи дознаватели вновь активно рыщут в поисках изгоев. Слишком активно для простой регулярной проверки, как докладывает агент. Есть подозрения на то, что вновь зашевелился Орден Бездны. Следует немедленно проверить.
        Лорд, досадливо нахмурившись, уселся за стол составлять уточняющий запрос.
        Линара Эйден сидела на кровати, скрестив ноги и медитировала, отрабатывая частичный выход из тела. Примерно на палец приподнявшись над потертым покрывалом и закрыв глаза, она сняла блокировку и отпустила на свободу силу и сознание. Волосы плескались по воздуху, врывающийся в открытое окно ветер кружил разрозненные листы конспектов. Одна часть души парила где-то на полпути к горам, судорожно пытаясь решить, стоит ли ломиться через многочисленные кружевные щиты, установленные одним наглым дроу, вторая пыталась контролировать происходящее в комнате.
        Дверь тихонько скрипнула и пристроенная на косяке кастрюлька с густой жижей буро-зеленого цвета ухнула вниз. Та приземлилась вниз с мокрым густым чавканьем. Раздался пронзительный возмущенный писк, и, удивленно открыв глаза, Лина увидела, что по полу ползет, грозно посверкивая глазами-бусинами, грязный комок шерсти с крылышками. Второй ошеломленно выполз из-под кастрюльки и попытался взлететь. Безуспешно. Сползая по стенке шкафа, он оставил длинную грязную полосу и возмущенно зашипел.
        Ведьмочка с отстраненным интересом наблюдала за вредными кошмариками, которых во время ремонта изгнали со второго этажа. В результате переселения у них сильно испортились характеры, и они тратили большую часть времени на выдумывание и исполнение каких-нибудь каверз. Вот и сейчас они наверняка намеревались пробраться в пустующую, по их мнению, комнату и сотворить нечто предосудительное и трудноотмываемое. Что? Увидев, что парочка чудиков расправляет крылышки и топорщит шерсть, явно собираясь со вкусом отряхнуться, она вспомнила, чего намешала в эту кастрюльку. С невразумительным охотничьим воплем подпрыгнув из положения сидя в воздухе в позе лотоса, она рухнула вниз, выдернула из-под себя покрывало, отчего кубарем скатилась на пол, и ударившись лбом о стоящий под кроватью сундук, успела таки накрыть кошмариков. И уселась сверху.
        В такой позе ее и застали нежданные гости. Замершие в дверях близнецы с удивлением обнаружили, что она сосредоточенно прижимает к полу вопящий, шипящий, визжащий и подпрыгивающий комок, морща лоб в попытке вспомнить очищающие чары.
        - Не входите, а то влипнете, - предостерегла девушка, указывая на выползшую в коридор неаппетитную жижу.
        - Это что это? - брезгливо задрал штанину Тилан.
        - Это ловушка сработала.
        - А на кого ставила? - Рилан хмыкнул, переступая лужу и просачиваясь в комнату.
        - На вас, - невозмутимо сообщила Лина.
        - Ну… и кто же попался? - близнецы выглядели весьма довольными тем, что избежали незавидной участи провести пол дня в купальне.
        Девушку осенила потрясающая мысль.
        - Подарочек для родственников, - поморщившись от очередной порции пронзительных присвистов, злобно фыркнула она, - кошмарики наши чердачные, тьма их побери!
        - А, - понимающе протянул Тилан, - ну-ну, я так понимаю, что спрашивать, нужен ли им такой подарок, ты не собираешься.
        - Угу, - поднимаясь и перехватывая поудобнее шевелящийся ком, заметила Лина, - это же подарок в честь рождения наследника! Кто же о таком заранее сообщает? Не по этикету!
        - Сюрприз, значит, - усмехнулся некромант, заглядывая в комнату и весело усмехаясь.
        - Ну, ладно, - девушка удивленно моргнула, с удивлением обнаружив, что часть сознания все так же где-то блуждает, - зачем вы пришли-то?
        Рилан расселся на кровати, подобрав ноги. Лина замахнулась на парня, негодующе фыркнув и категорично велев снять сапоги. Только она имеет право топтать грязными подошвами постели в этой комнате.
        - Ух, грозная! - подал голос Тилан. - Мы к Миле.
        - А ее нет! - радостно заявила ведьмочка.
        - Видим уж!
        - Да и я сейчас ухожу! Так что выметайтесь!
        - Да ладно, - стягивая сапоги и явно намереваясь устроиться куда более капитально, пробурчал Рил, - мы ее здесь подождем.
        - Ну что же, - оглядев лужу, измазанный шкаф и проеденную едва ли не дыр кастрюльку, решила Лина, - оставайтесь. Вечером я вернусь и мы кое-куда прогуляемся. А пока… ничего не трогайте, и за одно вытрите-ка это!
        Мило улыбнувшись, она указала на размазанное по полу грязно-зеленое пятно, и пока ребята возмущенно хлопали глазами, испарилась в неизвестном направлении.
        Торопливо искупанные в Холодном озере тварюшки, недовольно нахохлившись, сидели в клетке и ворчливо пищали. Посаженные прямо напротив колыбели, они занимали все внимание почтенного лорда Эйдена вот уже более трех часов, которые две няньки, одна горничная и три младших ученицы швеи провели в блаженном ничего неделании. Единственное, что сделала кормилица - придвинула клетку с подарком как можно ближе к ребенку, чтоб он мог дотянуться до кошмариков и как следует подергать их за крылья. В очередной раз возблагодарив богов за появление в доме старшей дочери герцога, вследствие чего миледи более не досаждала им постоянными указаниями, дамы продолжили сплетничать. А то, что сейчас герцогиню проклинал другие слуги, их не заботило.
        Лина терпеливо сносила все издевательства, полагающиеся, по мнению всех без исключения слуг, ради обретения достойного вида. Замерев на банкетке посреди пронзительно-желтой комнаты, она, вздернув брови, выслушивала очередную лекцию, которую гундосил старый пропыленный библиотекарь, одновременно являющийся хранителем знаний. Вокруг девушки волчком вертелась портниха, получившая невыполнимое задание сшить бальное платье за два дня, мимо сновали служанки, таскающие туда-сюда кипы разнообразной ткани. Шелк и бархат, парча и кружево… и все - разнообразных оттенков голубого. Родовые цвета, провались они в Бездну. И над всем этим царила герцогиня, явно получающая от происходящего какое-то извращенное удовольствие. Она недовольно морщилась, представляя, на что будет похожа эта девица в родовых бело-голубых цветах. На призрак, бледную немочь, нежить или зомби… Да на кого угодно, только не на родовитую леди! И Лина мысленно с нею соглашалась, но предлагать помощь не спешила. Пусть миледи помучается, а уж как ведьмочка будет выглядеть на этом балу, ее не касается! Хотя объясняться с герцогом придется именно
супруге.
        Неимоверное терпение девушки, еще не напугавшей до икоты ни одной служанки, объяснялось просто. Переступив порог особняка, Лина мгновенно провалилась в ставший уже привычным полутранс, твердо намереваясь вытерпеть все, что соизволит сотворить с ней мачеха, и никого не убить. Чем быстрее все закончится, тем лучше! Несколько часов занудных мучений вполне искупало лицо миледи герцогини, на котором при виде поднесенного по всем правилам этикета подарка промелькнуло отвращение, гадливое удивление, покорное равнодушие и еще десяток трудноопределимых, но наверняка недобрых мыслей. А еще девушке помогло держать себя в руках смутное предчувствие того, что вскоре покой особняка будет окончательно и бесповоротно нарушен. У шестимесячного младенца оказались очень ловкие пальчики, которые запросто могли справиться с задвижкой на золоченой клетке, где сидели подаренные ему зверьки.
        А часть души, самая необузданная и веселая, легко перелетев через половину мира, закружилась среди скал, закружилась вокруг бурного водоворота чужих мыслей, не пытаясь пробиться сквозь многослойные щиты, а просто наблюдая и прислушиваясь. Как интересно…
        - Я бы рекомендовал вам, мой Повелитель, взглянуть на результаты исследований лично, - высокий сухопарый эльф склонил голову в коротком поклоне, - дабы вы не решили, что наши выводы преждевременны или не заслуживают серьезного к ним отношения…
        - Бросьте, гейнери ректор, - фыркнул Черный Дракон, - вам не стоит даже пытаться во время официальных докладов уподобляться менее значительным персонам. Ваши актерские способности не настолько хороши. Разумеется, я изучу все, что вы имеете мне доложить, хотя вовсе не потому, что питаю недоверие к вашим способностям исследователя.
        Старый дроу сверкнул янтарными глазами необычного разреза и хмыкнул:
        - Доверие, недоверие… Не пытайтесь мне льстить, ибо в данный момент именно таковы мои обязанности, не больше и не меньше. К тому же вам любопытно, не так ли?
        Повелитель хищно улыбнулся и обернулся к окну, демонстративно поправляя нарукавные ножны, как бы говоря этим, что действительно никому не доверяет. Алые отблески ложились на его лицо, придавая ему схожесть с каноническими изображениями демонов Горячих Ключей. Сапфировый обруч властелина налился горячим сиянием.
        - Хорош-шо, вы, как всегда, правы, - не уточняя, в чем именно, проговорил он, - Прошу! - и широко махнул рукой, приглашая гостя первым проследовать к дворцовым телепортам. На миг задержался в дверях, прислушиваясь к шелесту магии, мерно колыхающейся вокруг. Так, так… прижмурившись, будто довольный кот, дроу медленно высвободил край ауры, осторожно окружая мечущееся вокруг любопытное сознание, и резко сомкнул капкан.
        Где-то далеко девушка испуганно ощутила, как задрожала, едва не обрываясь, тонкая нить, связывающая тело и разум, и, судорожно вздохнув, уставилась широко открытыми глазами в расписной потолок, уже практически не воспринимая окружающее. Успокоившись, неожиданно услышала дружелюбное приглашение, и решила удовлетворить свое любопытство. Да, оно обычно наказуемо, но устоять перед раззадорившим ее обещанием показать кое-что занимательное и полезное, она не смогла. Свернувшись уютным клубком в центре осеннего вихря, приготовилась наблюдать.
        Пара мгновений, и Повелитель, на чью заминку никто не обратил внимания, догнал ректора Башни Знаний. Телепорт привел их в темный, отделанный пурпурным камнем зал, в мертвой тишине которого неслышные шаги двух матерых хищников, скользящих по полированным полам, были удивительно отчетливы. Невольно наблюдая за идущим по длинному коридору темным, подметающим длинной черной с искрой мантией пол, Лина впала в состояние, близкое к эстетическому любованию. И еще, от ректора веяло подлинной древностью…
        Повелитель согласно кивнул и заметил: "Гъерран Нир'Шеан самый старый на данный момент представитель Темной ветви, можно сказать, древнейший".
        Ммм… Ровесник уничтоженного в страшном катаклизме древнего города? Ужас, восхищенно подумала ведьмочка, крутнувшись вокруг себя и выпустив пару щупалец Силы в сторону облегающей идущего впереди дроу золотой сети. Спокойствие, демонстрируемое ректором, было подлинным, припорошенным серой пылью… Резкий рывок назад, раздраженное шипение: "Не лез-сь!" и обжигающая боль, заставившая ее нырнуть в прохладные объятия чужого ветра.
        Восприятие обострилось, сохраняя странную двойственность. Тщательно скрытые от всех прочих эмоции Повелителя потекли сквозь нее, невольно заставляя ежится, как под порывами зимнего бриза. Опять одиночество, долг… странная ироничная насмешка над собой и всеми окружающими… Лина отпрянула в сторону, замерев на границе щитов.
        Навстречу шагающим по коридору двум самым опасным существам в данной точке пространства попалась парочка молодых дроу, при виде Повелителя замерших у стены и молниеносно вытянувшихся во фрунт. Спокойная констатация присутствующего в них немалого уважения и страха…
        Как дрессированные тигрята, хмыкнула Лина. "Очень хорошо, что у них, в отличие от некоторых слишком рассеянных и активных леди, хватает сообразительности не лезть под руку старшим. К тому же ректор славится способностью приструнить даже самых разнузданных представителей любых рас".
        Что ж Льялис еще не здесь?
        "Рано. А теперь помолчи".
        Темные вошли в большое помещение без окон, уставленное лабораторными столами, на которых были разложены выпотрошенные тела. Серо-коричневые тонколапые тушки были аккуратно разрезаны и внутренности были разложены вокруг них в виде замысловатых узоров. Крови не было. Двое красноглазых эльфов почтительно отступили в сторону, торопливо прервав работу по разрезанию очередного клиента. Белый, режущий глаза свет заливал помещение.
        - Скальные химероиды, - прищурившись, определил Повелитель. Неторопливо пройдясь между рядов, присмотрелся внимательнее и заметил, - Слишком явные изменения, не так ли?
        - Именно! - растянул в улыбке тонкие губы ректор.
        - Подробности? - вопросительно вздернул брови Черный Дракон.
        - Весьма интересные, - сухо заметил ректор и кивнул замершим у стены анатомам.
        Чокнутые Охотники, мгновенно определила Лина, ощутив исходящее от этих дроу знакомое азартное любопытство, густо замешанное на авантюризме и приправленное экзотичными интересами. "Нет, маги - изменяющие, но по сути очень похоже". Одобрение… Один из темных попытался слиться с малахитовой стеной, явно не собираясь привлекать к себе внимания и повеявшая от него ненависть, приправленная страхом и отчаянием, заставила окружавший ее кокон настороженно выпустить из кольца маленькие щупальца силы. Любопытно… Второй, наоборот, выступил вперед и мелодично прокашлялся. Хм, это, кажется, женщина? Под длинным балахоном, расписанным алыми узорами было невозможно разобрать пол, но походка мгновенно ее выдала.
        - Вот эта партия химероидов из группы, напавшей четыре декады назад на караван клана ап Бергайрр, эта, - сделав пару шагов и замерев у одного из столов, искрящихся магией, молоденькая изменяющая настороженно покосилась на ректора, - почти годичной давности, следующие экземпляры из той группы, что в течение двух месяцев тревожили патрули Северного Форпоста. Разложены по временному градиенту.
        Эльфийка явно волновалась. Ее голос то вздымался вверх, то спускался до тихого шепота. Льелисса Саи'Шенан, самая юная выпускница первой ступени Башни. Насмешливая ироничная улыбка… Как она боится!
        - Первичные исследования не выявили резких скачков в изменениях. Аберрации находились в привычных границах, направленных мутаций не обнаружено. В следующей партии неожиданно выявились странные скачки… Вот, обратите внимание… - она указала на одну из тварей, - начались хаотические, быстрые и абсолютно непредсказуемые произвольные изменения во всех органах. Здесь разложены объекты с наиболее выраженными различиями… Началось это после сильного магического всплеска на Севере, что логично, ибо после него высвободилась часть скопившейся там энергии. Это не так интересно, но примерно через два месяца изменения приобрели направленный характер. Посмотрите…
        Повелитель одобрительно кивнул. Толковая воспитанница, терпеливая и внимательная. И к тому же подтверждает на практике его собственные выводы, что приятно вдвойне.
        - Повышение плотности мышечной массы, увеличение слоя подкожного жира - и это уже практически новый вид, куда более устойчивый к холоду подземелий и условиям княжеств. Вот здесь, - эльфийка любовным жестом коснулась лобных долей препарированного мозга, - в некоторых нейронах была увеличена скорость прохождения сигналов. Так же увеличено количество рецепторов в глазном дне и усилена их чувствительность. Еще было увеличено соотношение длин берцовой и лучевых костей задней ноги, отчего твари стали более прыгучими. Несколько мелких изменений коснулись в основном длины когтей и цвета шерсти. Она стала лучше маскировать химероидов во время движения. Вообще, это очень пластичный организм, легко подвергаемый внешнему воздействию, которое, заявляю со всей уверенностью, имеет здесь место.
        - Значит, внешнее воздействие… Очень хорош-шо, - лениво протянул Черный Дракон, - поздравляю вас, гейнери Льелисса. Засчитайте вашей подопечной это исследование.
        Ректор, невозмутимо подпиравший стену, кивком подтвердил повеление.
        - А теперь, скажите мне, гейнери, - темный скользнул ближе к распахнувшей от неожиданности глаза эльфийке, буквально источающей упоительный восторг, - почему ваш… друг, - он понизил голос до интимного шепота, - так стеснителен? И не желает даже поприветствовать своего властелина?
        Кончиками пальцев провел по щеке юной изменяющей, провоцируя напрягшегося, как перед атакой, эльфа на… действия.
        В звенящей, до боли напряженной тишине раздался хрипловатый, придушенный голос:
        - Вьерриан дель Шейт'Ан, к вашим услугам, мой Повелитель, - он склонился в глубоком поклоне, тщетно пытаясь овладеть дрожащим от ярости голосом. Как же он еще молод и неопытен, этот темный. Его подводят азарт и авантюризм, поющие полный голос в наполненной магией крови. Двоюродный племянник почившего мастера Оружия, лишившийся положения наследника с появлением в Тирите нового главы Дома, до безумия гордый, обиженный на весь свет, способный как на предательство, так и на тяжелую упорную работу. Значит, надо направить его энергию в иное, позитивное русло.
        - Прекрасно, - почти промурлыкал Черный Дракон, отходя от пребывающей в нирване эльфочки. Ага, не одну меня Сила Повелителя пьянит и лишает соображения, с удовольствием отметила Лина. Ректор издали с удовольствием наблюдал за происходящим, чуть прищурившись и прикидывая, сорвется ли юный дроу.
        - Скажите мне, гейнери Вьерриан, каков уровень мастера, проводившего вмешательство в процесс естественного изменения химероидов? - совершенно спокойно спросил он.
        Шейт'Ан удивленно вздрогнул. Он ожидал вспышки гнева, удара магией, смерти… Но только не спокойного, делового заданного ровным тоном вопроса. И ответил совершенно машинально:
        - Очень высокий.
        - Почему вы так считаете?
        - О, - на миг задумавшись, Шейт'Ан сформулировал свое мнение предельно осторожно и аргументировано, - потому что помимо обширных воздействий имели место точные, узко направленные изменения, большинству тех, кого я знаю, не доступные. Ювелирная работа, причем продолжающаяся до сих пор.
        - И источник еще не выявлен, - полувопросительно заметил Повелитель, задумчиво сплетая пальцы в замок.
        - Точно - нет, к моему великому сожалению, - нахмурился Вьерриан, - но мы очертили примерный ареал, в котором, согласно отчетам о стычках, может находиться инкубаторий. Покажи, Лаэ.
        Эльфийка согласно кивнула и подняла руки. Магическое поле колыхнулось, щиты, окружающие сознание ведьмочки, уплотнились… Вокруг них соткался изумительная по точности проекция мира, где багровой линией был очерчен круг, включающий почти все северные горные территории, и даже кусочек Княжеств.
        Девушка ехидно хмыкнула. Она не очень поняла, зачем Повелитель разрешает ей любоваться происходящим, но то, что прочесать в поисках гипотетического злодея такую территорию совершенно нереально, совершенно ясно. Но необходимо. Черный Дракон холодно улыбнулся, со скрытым удовлетворением проговорив:
        - Ну что же… продолжайте сужать ареал. Гейнери ректор, будьте любезны обеспечить ваших подопечных дополнительно информацией. А вы, - резко развернулся он к ошеломленным адептам, - проведите полное исследование. За одно попробуйте определить личность, способную на такие обширные изменения живого. Включая предположительно мертвых и пропавших без вести. Допуск к архивам Башни вам выдадут. Докладывать будете в обычном режиме.
        На лицах молодых дроу отчетливо проступило грустное осознание того, какой огромный объем работы на них возложили. И это займет их не на одну декаду, причем времени на столь горячо приветствуемые Вьеррианом интриги не останется. Отлично…
        - А теперь, покажите мне последнего химероида, господин ректор, и не поленитесь определить общую методику…
        В коконе из стремительных вихрей восхищенная Лина весело затанцевала. Как уверенно и спокойно Повелитель нейтрализовал не способствующую спокойствию Тирита активность молодого!
        И одновременно поняла, что бушующая вокруг нее стихия мало похожая на то самое недостижимое спокойствие, никогда не вырвется наружу. Контраст между внешним равнодушием и царящим внутри хаосом, сквозь который с трудом пробивались ощущения сомнамбулически перемещающегося где-то вдали тела, не давал ей ни уйти, ни расслабиться. Она то вплетала в ткань происходящего ехидные комментарии, то замирала, наблюдая чужими глазами за игрой света и тени на лицах собеседников, то пыталась вырваться из прочной клетки, то задавала странные вопросы. Например, зачем ей демонстрируютя все эти трупики, очень похожие на тех тварей, от которых они с Тьеором и принцессой с остервенением отбивались в прошлом году? Затем, наверное, чтоб она осознала последствия своей магической выходки в Саду Кристаллов? Грандиозные просто до невозможности! И используемые кем-то далеко не во благо Тирита… Посочувствовав темным, вынужденным теперь разгребать эти самые последствия, решительно скользнула в самый эпицентр расцвеченного красочными образами-мыслями разума. И спросила: "Не пора ли прощаться?"
        "Иди. Подумай над тем, что за всякое действие приходится отвечать. И тебе придется тоже…" Угрожающие, ледяные нотки на фоне ослепляюще - ярких, полных скрытой иронии и насмешливого одобрения, скользящих сквозь ее сознание образов, напугали до потери концентрации.
        Почувствовав, что золотая вихревая клеть слабеет, она стремительно нырнула сквозь пелену щитов, скользнула вперед по тонкой нити связи, мохнатящейся странными кружевами, и неожиданно обнаружила себя в городе, бездумно шагающей куда-то по Восточному лучу. Страх, азарт, удивление и удовольствие гуляли у нее в крови виде жуткого коктейля, способного подвигнуть на любые подвиги. Оглядевшись, ведьмочка поняла, что попала в трущобы, бродить в одиночестве по которым было не слишком умным занятием. Ну, где был ее ум, понятно! А инстинкты? Самосохранения, например, а? Отсутствует по уважительно причине полного атрофирования? Все, все, надо отдохнуть… Странно, солнце уже клонится к закату… Неужели прошло так много времени? Хорошо погуляла, тьма побери! Неожиданно зверски заболела голова и в ногах образовалась странная слабость. А подозрительные личности из темных подворотен слишком уж заинтересовались одной праздношатающейся персоной.
        Надо отдохнуть, решила ведьмочка и свернула к первому же попавшемуся кабаку. Все равно исполнять обещание отвести ребят к мастеру Ромашу уже поздно. А вот завтра… установившаяся на ее лице блаженно-рассеянная улыбка стала скорее хищной. Завтра у нас, кажется, защита!
        Потрепанная временем вывеска над дверью гласила "Бард - Эль!"
        Подойдет…
        Глава 3
        Ой, как голова болит, думала Лина, шагая по коридору. Не надо было злоупотреблять тем дешевым гномьим горлодером. И не следовало мешать его с фирменным геронийским элем. Нет, похмелья не было, ноги не заплетались, речь и мысли были четкими… и очень-очень мрачными! Потому что голова болела! Да не просто болела, а раскалывалась и трещала… Потому что, расслабившись под воздействием ядреной смеси, коя была призвана смыть усталость, изгнать печаль и окрасить перспективы в более радужные цвета, она решила снять блокировку и немного поколдовать над обнаглевшими грабителями, желавшими обчистить карманы подвыпивших бардов. Зрелище получилось потрясающее. Сотрясающее стены и внушающее ужас.
        Неожиданно появившийся ветер, разметавший длинные пряди волос, глаза, засиявшие зеленым ведьминым огнем, и мертвенно-бледное лицо, налившееся синевой, напугали всех присутствующих без исключения. А когда девушка, растопырив руки и тихонько подвывая, двинулась на ошалевших от такого поворота грабителей, даже музыканты шарахнулись от нее в разные стороны как ошпаренные. Покусившиеся на их невеликое имущество представители Сумрачной гильдии, проклиная все на свете и прикрывая спины плотными плащами от десятка ледяных игл, скрылись в переулках. Музыканты не побежали вслед за ними, только потому, что ноги у них частично заплелись, частично отнялись.
        Вот в этот момент утихшая было головная боль и вернулась… Сказалось переутомление от разделения сознания. Тем не менее, ведьмочка нашла в себе силы успокоить бардов, вежливо распрощаться с новыми знакомыми и пообещать, что обязательно сюда наведается. Дней так через несколько. И не одна. Почему-то это заявление не очень вдохновило завсегдатаев "Бард-элля". Кстати, это заведение оказалось чрезвычайно душевным. А так же единственным на всю столицу местом, где собирались барды всех рангов и чрезвычайно весело проводили время (ну еще бы, с фирменным то элем). Порой, как гордо объявил хозяин, туда не брезговал зайти сам Кирин, королевский менестрель. В общем, зал был уютный, сцена невысокая (чтоб подвыпившим музыкантам падать было удобнее), публика ненавязчивая, а музыка… Эх, не мучайся ведьмочка головной болью, так подыграла бы! Особенно тому четвертьтроллю, с энтузиазмом наяривавшему на гнусавой флейте историю о том, как "тролль гнет ель"! Тем не менее, присутствующие в зале довольно люди и нелюди быстро записали ее в ценители… и не позволили отказаться от традиционной первой бесплатной кружки. Очень
большой кружки!
        По пути в Школу Лина не поленилась сделать крюк и полюбоваться на герцогский особняк. Тот почему-то сиял в ночи многочисленными окнами. Из ранее несвойственных этому чинному обиталищу высокородных лордов вещей имели место быть шум, грохот, топот множества ног, звон разбитого стекла и нецензурные ругательства, далеко разносящиеся по близлежащим улицам. Складывалось впечатление, что там кого-то ловят, причем безуспешно. Кажется, она догадывалась, кого там пытаются поймать! Интересно, какой ущерб нанесут слуги, вылавливая распробовавших свободу кошмариков?
        Через силу улыбнувшись, Лина поплелась спать, утешаемая мыслью, что не одной ей грозит утренняя головная боль.
        И теперь она шла на защиту, явиться на которую нужно во что бы то ни стало. Сумрачной фурией пронеслась по Лабораторному корпусу и ввинтилась в очередь чрезвычайно нервных студентов, исчезающих по одному за тяжелой темной дверью преподавательской. Выходя через разные, но не особенно длинные, промежутки времени, они демонстрировали все признаки успешной защиты: то есть облегченно вздыхали, смахивали со лба пот, гримасничали и фыркали… мимические упражнения не вызвали у девушки особого восторга, а только усугубили недовольство. Хорошо, что защита полевки не предполагала наличия большого количества зрителей, а очередь двигалась быстро, иначе пострадавших от мрачной целеустремленности ведьмочки было бы куда больше.
        В конце концов, она хотела, чтоб все прошло как можно быстрее, а для этого нужно было просто отрешиться от реальности и изгнать боль. Только вот что-то не получалось! Сосредоточившись на неприятных ощущениях, она не обращала внимания на смешки одногрупников, чьи воспоминания о прошлогоднем происшествии на защите как-то потускнели. Войдя в кабинет, Лина замерла перед тяжелым дубовым столом, почти не видя сидящих перед ней преподавателей, и спросила:
        - Ну, какие будут вопросы?
        Разумеется, оные имелись. Причем каверзностью они порой превосходили потуги сотрудников Пятого отдела вызнать истину.
        Боль сосредоточилась в висках, пульсируя в ритме сердцебиения, и почти затмевала поселившееся в затылке давление. Она мешала пониманию происходящего, отчего отвечала девушка порой невпопад, и далеко не всегда так, как полагается. И на нелепые придирки магистра Леснида не обращала достаточного внимания, что довольно сильно задевало самолюбие алхимика. Он так старался! Но даже характеристики изменений магического поля, инициированных шаманами, не вызвали у девушки затруднений. А вот зевоту у комиссии… полное их перечисление занимало четыре листа в мельком виденном Линой отчете магов Разбойной крепости, и она просто начала цитировать этот список по памяти, на которую не жаловалась даже в таком состоянии. Наконец трое преподавателей дружно расписались в ведомости, но один, а точнее одна, из них неожиданно решила задать дополнительный вопрос.
        - Скажите, как лучше всего лечить сложные переломы в полевых условиях? - мелодичный голос молодой целительницы прервал сосредоточенную борьбу с организмом. Лина уставилась на женщину отсутствующим взглядом и переспросила:
        - Чего - чего?
        Женщина повторила. Сергий хмыкнул, а магистр Леснид слегка оживился.
        - А кого это вы предполагаете лечить??
        - Ну… например, господина магистра, - кивнула на завкафедрой, затаенно улыбаясь, четвертьгномка.
        - Да-а… - ведьмочка страдальчески нахмурилась, дернула себя за косу и буркнула, - его лучше добить, чтоб не мучился зря.
        Предполагаемый покойник побагровел, и начал подниматься со стула, схватившись за скатерть, покрывающую дубовый стол и стаскивая ее вниз.
        - В карцер! В карцер, немедленно!!! - завопил он, срываясь на визг.
        Сергий рухнул головой на документы, сотрясаясь от еле сдерживаемого хохота, целительница схватила магистра за рукав мантии, уговаривая не волноваться. Девушка, не обращая внимания на шум, утомленно прикрыла глаза и принялась массировать виски. В ушах гудело, и особенно острый приступ заставил злобно рыкнуть. Когда же это кончится?! Боль не отступала. Надо изгнать! А получится ли инициированное магией ей же и… Озлившись, она сосредоточилась, и, на миг сняв блокировку, буквально вытолкнула наружу поселившегося в висках дикобраза. Облегчение затопило ее с головой, ведьмочка расслабленно улыбнулась и…
        Грохот опрокинутого стола заставил Лину подпрыгнуть и распахнуть глаза. Эпическое побоище, случившееся в результате необдуманных действий, на миг лишило ее дара речи. Кажется, дикобраз теперь размножился и нашел новые квартирки! Рассыпавшиеся по полу бумаги с головой укрывали распластавшегося на полу Сергия, за перевернутым столом скорчилась целительница, тихо постанывая и потирая лоб. Магистр Леснид, шаря по мантии руками и крепко зажмурившись, завопил:
        - Вон!! С глаз моих!!! Вон!
        Он так покраснел и надулся, сделавшись похожим на шар, что, казалось, сейчас лопнет. Негуманно будет лишать студентов последней надежды на зачет, а потому… Девушка попятилась и на цыпочках метнулась к двери, там, обернувшись, спросила:
        - Так я сдала? Следующего вызывать?
        - Вон!!!! - в нее полетел толстый том, полный регистрационных записей.
        - Понятненько… - выскользнув за дверь, ведьмочка оглядела столпившихся перед ней студентов и, приложив ухо к двери, за которой раздавался непонятный шум, выдала, - магистр сегодня больше не принимает. Не в духе. Завтра приходите.
        И поторопилась исчезнуть, пока ошарашенное выражение не сошло с вытягивающихся лиц застывших у стены студентов.
        У главного корпуса стояли лошади. Да не просто лошади, а тонконогие, изящные, белоснежные красавцы с изукрашенными лентами гривами до самой земли. Они настороженно косились по сторонам сине-зелеными блестящими глазами, тихо пофыркивали, раздувая точеные ноздри, и неслышно переступали ногами. Подковы поблескивали серебром.
        Лина, прижмурившись от бьющего в глаза солнца, неторопливо шагала в сторону выхода, где ее ожидали понурые некроманты, ожидающие исполнения данных летом обещаний. Целеустремленность девушки порой пугала ребят, но она шла вперед, не обращая внимания на препятствия. В данном случае - явное нежелание подвергаться издевательствам со стороны совершенно незнакомых персон.
        Увидев красавцев, девушка резко остановилась. Хищно усмехнувшись, запустила руки в волосы, еще больше растрепав рыжую косу, и пропела:
        - Так, так. Светочи Древа прибыли. Точно по расписа-анию, - и решительно свернула на дорогу, ведущую к административному корпусу, принюхиваясь к доносящимся оттуда магическим флюидам. - Интересно, долго ли они у нас продержатся?
        В сидевшем на ступенях эльфе девушка с некоторым удивлением узнала одну коротко остриженную вредную персону. Даже несмотря на то, что приезжий был наряжен в светло-бежевый камзол а короткие, едва прикрывающие уши волосы, закрывали тонкое лицо. Он тонким прутиком выводил на утоптанной земле затейливые узоры, совершенно не обращая внимания на происходящее вокруг. Впрочем, вокруг не происходило ничего интересного. Скорее всего, директор позаботился, чтоб во время прибытия дорогих гостей вокруг не крутились любопытные. Да и полдень, самая жара… Тем лучше! Повеселимся…
        Подкравшись поближе, она нагнулась к самому уху угрюмого эльфа и прошептала на темном наречии:
        - Маленький, тебя кто-то обидел?
        Тот вскинул на девушку пронзительно-синие глаза, мгновенно налившиеся яростью:
        - Ты!!!
        - Ну, я. Только чего психовать?! - увернувшись от огненного шара, спросила Лина. - С приездом!
        Радостно оскалившись, она отскочила еще на пару шагов и потушила тлеющий подол мантии во избежание возгорания. Только аутодафе здесь и не хватало! Льялис вскочил, вскидывая руки в атакующем жесте.
        - Ни-ни, - покачала головой ведьмочка, - не советую! Знаешь, какие здесь искажения магического поля? Да и наказания…
        - Что?! Да кто посмеет? Меня…
        - И не только тебя! За нарушение порядка - пожалуйте в антимагический карцер, гейнери студент!
        - Чихал я на ваш карцер! У меня неприкосновенность!
        - Еще скажи - дипломатическая, - обидно рассмеялась Лина, - ты теперь студент! И твой бог, и царь - директор Школы!
        - Пос-смотрим! - прошипел Лис, рухнув обратно на ступеньку. Он был неподдельно расстроен и обижен, иначе ни за что не упустил бы такой замечательной возможности устроить большой магический дебош. Девушка уселась рядом, решив, что некроманты могут и подождать немного, пока она постарается заполучить в компанию этого перспективного шутника. Мало ли… пригодитс-ся! Поразившись хищной расчетливости, свернувшейся в душе ядовитой змеей, ведьмочка спросила:
        - Так что ты здесь делаешь?
        - Жду.
        - Чего же?
        - Не чего, а кого, - буркнул квартерон, - дорогих светлых родственничков!
        Лина вопросительно подняла брови и с ехидцей поинтересовалась:
        - Действительно учиться приехали?
        - По обмену… Накаркала, ведьма! - обвиняющее ткнул в нее пальцем квартерон.
        - Так я не поняла, ты чего так убиваешься? Учись себе! Развлекайся!
        - Мастер не снял с меня порицания! - повысил голос Лис, запустив руки в короткие волосы.
        - Ка-акие глупости, - снисходительно потрепала его по плечу девушка.
        - Ты не понимаешь!
        - Нет.
        - Я полностью бесправен сейчас, и мне придется коротать время в обществе этих светлых снобов, не желающих отпустить меня куда бы то ни было, и придерживаться их дурацкого Этикета!
        - Это, как я понимаю, самое страшное! - фыркнула ведьма.
        - Ты не понимаешь!!!
        - Тьма побери, да просто уйди от них! Не маленький уже!
        - Гррр… ты с этими… этими кхагорла лиссэ не общалась! Да и положение не позволяет, я ниже их по статусу!
        Лина покрутила пальцем у виска.
        - Когда это тебя останавливало, шило?
        - Когда! Да тогда, когда мастер отказывается снимать наказание, в очередной раз остригает волосы и поручает заботам шести светлых недоучек.
        - А сам-то! - и покивала своим мыслям. - Такой бесправный, бедный да несчастный, все тобою помыкают, да издеваются… Не верю! - рыкнула она в полный голос, и монотонно кивающий головой в такт ее словам дроу вздрогнул и глянул на нее шальными синими глазищами. - Шутить надо было меньше! И аккуратнее! Сам виноват, впредь думать будешь!
        Лис на всякий случай отодвинулся подальше от девушки, в груди которой клокотал иррациональный гнев, заставляющий глаза сиять призрачным светом. Затопившее ведьмочку негодование быстро ушло, и она проговорила уже спокойнее:
        - Так где же твои попечители?
        - У директора, договариваются о месте проживания.
        - А где вы планируете… хм, жить?
        Квартерон пожал плечами, демонстрируя равнодушие.
        - Что, совсем - совсем не интересно?!
        - Нет, зная, с кем придется общаться…
        - Мда, тяжелый случай, - усмехнулась девушка, подумав, что с этой точки зрения как раз и следовало бы поинтересоваться своим будущим. Мало ли кто в соседи попадется.
        - Будет тебе сюрприз. И не только тебе. Но по старой дружбе я, пожалуй, напишу тебе маленькую инструкцию… которая поможет не только выжить в нашем общежитии, но и выжить кого-нибудь из него же. Кстати, сколько вас прибыло, гейнери эльфы?
        - А самой сосчитать слабо? Семеро.
        - Хм, хор-рошее число! - потянувшись, Лина встала и улыбнулась, - как по заказу, для Звезды Хаоса. Отличное жертвоприношение получится, Орден Бездны будет очень доволен!
        Лис, уловив в ее голосе неожиданно шипящие азартные нотки, подался назад, едва не свалившись со ступеней. Мало ли, вдруг она действительно решила провести такой негуманный эксперимент? Увидев на бледном лице насмешку, злобно рыкнул.
        - Ну вот, и настроение поднялось, - хмыкнула девушка, отметив, что нервишки у квартерона пошаливают, - так что мое приглашение будет весьма кстати!
        - Это куда? - подозрительно осведомился Лис. Правильно опасается, кстати.
        - В одну интересную Школу, где скука быстро станет недостижимой мечтой.
        - А… - парень вздернул брови, оглянувшись на двери.
        - Пусть общаются! Не отказывайся, потом пожалеешь! - Или может быть, не отказывайся, а то пожалеешь, а то и отказывайся поскорее, не то хуже будет, подумала Лина. - А на счет порицания… я, оказывается, гораздо более высокопоставленная персона, чем большинство разумных, и уж точно знатнее, чем все твои спутники вместе взятые. И, скорее всего ожидающая тебя с моей подачи экзекуция пойдет в зачет наказания.
        - Это какая такая экзекуция?
        - Ну, Лис, - удивленно расширила глаза девушка, - неужели ты думаешь, что в Школе Черного Ромаша тебя накормят сладкими пирожными и уложат спать?
        Квартерон продемонстрировал клыки в ответ на ухмылку ведьмочки, затем лениво поднялся:
        - А пойдем! Посмотрим, кто кого спать уложит!
        - Куда это вы собрались, Льялис? - раздался за их спинами мелодичный голос.
        Лис сморщился, будто съел четыре неспелых лимона, передернул плечами и досадливо вздохнул. Не успели, тьма побери! Лина единым плавным, змеиным движением развернулась, чуть прищурилась, уперла руки в бока и внимательно всмотрелась в гостей Школы. Интересно же, первые в ее жизни Светочи на расстоянии менее чем в два шага!
        Эльфы светлые, подвид величественные, мгновенно определила она. А точнее, мнящие себя таковыми. Вершина эволюции! Ой, с какой высоты им падать им придется! И как больно будет! Ее взгляд с оценивающим интересом прошелся снизу вверх, от модных остроносых кожаных сапожек и замшевых штанов до кучерявых воротников одеяний, скроенных на человеческий манер. Особенное, пристальное внимание она уделила удивительно совершенным лицам, покрытым легким золотистым загаром, с интересом всмотрелась в изумрудно-зеленые глаза, полюбовалась статусным обручам, придерживающим длинные, пшеничного оттенка волосы, рассыпавшиеся по плечам…
        Красота! Их вид напомнил девушке индолийские пирожные, куда нерадивые повара добавили слишком много меда. А сладкое Лина не очень любит! Особенно такую тягуче-приторную смесь… и таком количестве!
        - Да тебе, Лис, радоваться надо, что запрет на отращивание волос так и не был снят!
        Присутствующие оторопели, а девушка, перекинув через плечо длинную косу и издевательски улыбнувшись, продолжила:
        - Представь себе, сколько флаконов дорогущего мыла, шампуней и расчесок пришлось бы потратить на такую шикарную гриву!
        Девушка еще раз оглядела шестерку эльфов, на сей раз с плотоядным интересом, облизнула губы и, зазывно их изогнув, прошептала с придыханием:
        - Хотя результат того стоит…
        Эльфы дружно покраснели, сохраняя при этом горделивый и напыщенный вид. Видимо, никто еще не позволял себе в их присутствии высказываться столь откровенно. Молодые еще, мало с людьми общались. Оскорблений не понимают, тонкого издевательства не улавливают… Лина хмыкнула, подумав, что в Школе светлых научат и не такому, причем довольно быстро! Тем временем один из эльфов, наверное, старший, собравшись с силами, переспросил:
        - Так куда ты собрался, най?
        Наблюдающий за стремительно меняющей маски девушкой с толикой восхищения, Лис не успел даже рта раскрыть.
        - Он собрался пойти со мной, эйрили най, - спокойно-предостерегающе проговорила Лина.
        Возмущенные тем, что какая-то пигалица обозвала их несовершеннолетними, эльфы дружно нахмурились. Значит, угадала, подумала девушка.
        - Позвольте узнать ваше имя?
        Ах, как официально!
        - Эйден, Линара Эйден, кафедра алхимии, - указав на эмблему, представилась она, чуть склонив подбородок, - а вы?
        - Эйраллин Аэрлиниэль, эээ… кафедра Стихий… так куда вы собираетесь… - сложив руки на груди в защитном жесте, задумчиво вопросил светлый.
        Вздохнув, девушка нараспев продекламировала:
        - Туда, где пришедшего не ждет ничего хорошего и сколько-нибудь приятного, где придется трудиться до потери сознания, до кровавого пота, где не будет времени даже вздохнуть, - и резко, четко закончила, - в Школу Боевых Искусств.
        - Тьма, я уже не хочу никуда с тобой идти, ведьма! - отходя подальше, пробормотал Лис.
        - А вы уже представлены? - заинтересованно дернул бровью эльф с бежевым обручем. Остальные по-прежнему изображали скульптурную группу "молчание растерянно-задумчивое".
        - Разумеется, мы же обучались у одного мастера.
        - Это где? И у кого?
        Лина довольно полюбовалась чистым неподдельным изумлением, нарисовавшимся на благородных лицах новых студентов, и пояснила:
        - В Тирите. У младшего придворного алхимика.
        - Вот даже как? - злорадно пробормотал Аэрлиниэль, погружаясь в задумчивость.
        Надо же, подумала Лина, они и это умеют делать! В смысле, злорадствовать. Восторженное любопытство, поселившееся внутри нее, относилось к той категории, что возникает при виде экзотической цирковой зверушки. Мол, какой еще трюк она учудит? Пос-смотрим!
        Неужели Лис успел достать и этих? Полюбовавшись на скромные клычки эльфа, девушка решила, что это очень непредусмотрительно со стороны неудержимого квартерона. Ему же с ними лет пять в одной комнате жить!
        - Так мы пойдем?
        - Да, да, идите, я дозволяю…
        - Алле сиеллис!
        Ведьмочка звонко стукнула пятками о землю, отдала честь, одарила на прощание замершую на ступенях группу самой хищной усмешечкой, резко развернулась и, дернув за хвост одну из лошадок, стремительно скрылась за углом здания. Квартерон не отставал.
        Эльфы только недоуменно переглянулись, когда из-за поворота до них донесся дикий хохот.
        Памятка по выживанию.
        Никогда не входи первым в чуть приоткрытую дверь. Мало ли, на кого поставлена ловушка. А если на тебя?
        Если этого не избежать, держи наготове универсальный щит.
        Когда идешь по коридору и слышишь пронзительный вой, пригнись, а лучше немедленно падай ничком. Вдруг это целая стая кошмариков? Ах да, не пытайся их дематериализовать, они этого не любят до посинения. Твоего…
        Никогда не пытайся открыть запертую дверь в комнату, чьи хозяева уехали на практику. Чаще всего на замки наложена дополнительная защита.
        Если этого не избежать, то хотя бы узнайте перед этим, на какой кафедре они занимаются. Кое-кто из студентов славится весьма изощренными отдаленными проклятьями.
        Не ходи в лабораторный корпус ночью. Там дежурят не только привидения, но и несправедливо (конечно же) наказанные студенты.
        Не колдуй, не ворожи и не чаруй на территории Школы после принятия алкогольных напитков, особенно ЭСТОКа! Впрочем, если желаешь познакомиться с антимагическим карцером…
        Не проси помощи в перетаскивании вещей! Их обязательно занесут не туда, куда надо, вернут в неподобающем виде и, вдобавок, потребуют компенсации за потраченные усилия.
        Сказать, что мастер Ромаш был не очень доволен появлением в своей школе очередной группы недообученных студентов - магов, было бы явным преуменьшением. Он был зол, но отказать умильно заглядывающей в глаза ученице не сумел. Пришлось ему утешиться тем, что удалось загонять до состояния нестояния молодого эльфика. Неплохая техника, но мало практики, решил он, и слишком много самомнения и спеси. Ну, после пары часов усиленного махания клинками и беготни по стенам и крышам, этих недостойных эмоций сильно поубавилось… Поймав себя на мысли, что уже прикидывает, сколько понадобиться времени для шлифовки этого неограненного алмаза, мастер выругался. А маги… Маги выдохлись после второго прогона по полосе препятствий, и пришлось сдать их на руки подмастерьям. Массаж, растяжка и малые ученические каноны, на большее они вряд ли сейчас способны. Вот только близнецы… потрясающая синхронность, явные эмпаты. И чего их в некромантию потянуло?
        А Лине пришлось отработать полную тренировку, со своими парными клинками в полном контакте с мастером. Свое недовольство Черный Ромаш выразил тем, что заставил ее разучить три новых связки атака-защита и полностью переработать их для применения в стиле укол-клык. Только слезная просьба не пытаться сорвать важнейшее событие светской жизни Роны путем превращения несчастной ведьмы в ни на что не способный фарш остановила мастера, азартно гоняющего Лину по залу. Хмыкнув, тот согласился, что фаршу на балу делать нечего и пригласил ее на танец. Склонив голову и сняв сдерживающие дремлющую магию щиты, она согласно скрестила мечи.
        И был… Осенний вальс с клинками, с тихим звоном соприкасающимися остро отточенными лезвиями, стремительное скольжение из одного солнечного луча в другой, легкий узор атак и защит, ложащийся на мотив нежной, чуточку томной, тягучей мелодии. Пылинки, медленно кружащиеся в густой тени синих занавесей, полуприкрытые глаза, глядящие в самые темные глубины души, скрытое совершенство смертоносной стали…
        Зрелище завораживало. В полной тишине, ведомые одними ими слышимой мелодией, двое то сближались, то расходились, выделывая сложные танцевальные па. Это был не классический бой, это было нечто совершенно иное… интуитивное восприятие окружающего мира, переплавленное в искусство Клинка. Еще не идеальное, но уже очень опасное. И прекрасное.
        И каждому в этот миг захотелось хоть краем души соприкоснуться с чудом, зарождающимся в этот миг на теплом паркете. Достигнуть единения с самим собой и обрести хотя бы каплю этого умения.
        Прощаясь, мастер оглядел проникновенные и вдохновенные лица студентов и сказал:
        - Ну что же, если хотите заниматься, приходите. Сделаю вам скидку.
        И под впечатлением только что увиденного представления все дружно согласились, даже не подозревая, на что они себя обрекают. Ведь не сразу обретается даже такое, совсем простое мастерство, а только после упорных занятий, отдающих садизмом. А Лина, тихо усмехаясь и потирая отбитые бока, не соизволила их просветить. А что такого, не одной же ей мучиться?!
        Глава 4
        - Майл'эйри Линара Верина Саэрина Эйден, лэр-лери Лиссарота, леди Вер-Саэрина, Ниарина и Весашира, нис'эш Солер'Ниан, в сопровождении герцогини Эйден, - торжественно объявил церемонемейстер и стукнул посохом по дорогущему фигурному паркету.
        Чтоб ты себе пальцы этой дубиной отшиб, подумала Лина, вскинула подбородок, приняла величественно-холодный вид и шагнула через порог! Главное, не споткнуться! Мысли суматошно заметались и, внутренне трепеща, девушка вплыла в большой, залитый светом зал. На миг замерла, ощутив за спиной присутствие раздраженной опекунши и окунувшись в пристальное внимание персон, удостоенных чести войти первыми.
        Только вперед, и наплевать на проблемы!
        Гости на мгновение примолкли, дружно выискивая несоответствие в только что прозвучавшем полном титуле. Не нашли… но, может быть, со временем до них дойдет. Девушка издевательски улыбнулась. После прослушивания двух десятков титулов у большинства присутствующих уши свернулись в трубочку, потому что голос у церемониймейстера громкий, звенящий. Их специально подбирают, а уж для таких вот официальных приемов выбирают самого-самого.
        Скользнула бело-голубым призраком в сторону, уступая место следующей очень важной персоне.
        Огляделась, окинув мимолетным взглядом окружающую роскошь, запечатлевая в памяти лица, наряды, атмосферу… неплохо. Впрочем, Лина видела куда более внушительные архитектурные сооружения. И более гармоничные… Хотя бы Малый тронный зал Тирита…
        Большой Осенний бал еще не начался, но знаменитый на всю Ронию витражный зал был полон народу. Мужчины и женщины, девушки и юноши… Все - разряженные в пух и прах, увешанные драгоценностями, веселые, напряженные, серьезные, расстроенные, злые… разные. Из-за того, что все присутствующие по традиции были наряжены в родовые цвета, в зале царила пестрополосица, от которой рябило в глазах. Неразберихи добавлял льющийся через округлые цветные окна потолка и второго яруса солнечный свет.
        Дебютанты скромно стояли вдоль стен с опекунами, но прочие приглашенные чинно перемещались по залу, перебрасываясь словами, завуалированными угрозами, заключали и разрывали союзы и просто общались. Старшие дамы сплетничали, обсуждали наряды и внешность всех подряд, не щадя ничьего самомнения.
        Скука… Лениво обмахиваясь веером, одаривая равнодушной улыбкой и полупоклонами кружащих вокруг любопытных леди и лордов, Лина украдкой зевала, но желание устроить веселье сдерживала изо всех сил. И запихивала шаловливые мысли глубоко-глубоко… Не время и не место! Только в глазах иногда сверкало ехидство, да тлела в самой глубине зрачков призрачно-зеленая искра ведьмина огня.
        А внешне она демонстрировала спокойное достоинство, благородную осанку и изящество манер. И самое главное - родовую гордость и знание этикета. Вот только бы никто ее не провоцировал!
        Где милорд герцог? Вон он, обсуждает что-то с неприметным мужчиной, рукава камзола которого украшены казначейскими шнурами. Судя по холодному, но спокойному виду обоих, не ругаются, а просто обмениваются информацией.
        Скучно…
        Когда же его величество соизволит предстать перед своими подданными? Когда, наконец, начнутся танцы? Внутри скапливалось раздражение… Девушка прикрыла глаза, отрешаясь от реальности, и задышала ровно и глубоко. Гул голосов отступил куда-то далеко-далеко. Спокойнее, спокойнее… только без скандалов.
        Неожиданно в медитацию ворвался осенний вихрь: правильно, правильно, только не увлекайся, а то взлетишь! И так же быстро исчез. Лина распахнула глаза, напугав пылающим взглядом мачеху, и хмыкнула, ощутив в теле странную легкость. Действительно, чуть не взлетела… вот был бы номер!
        Ведьмочка недовольно щелкнула веером и грустно уставилась на главный вход, чувствуя, что ее буквально распирает… хм, желание сотворить что-нибудь этакое.
        Музыканты на одном из балконов наигрывали мелодию. Приторно- сладкую, сводящую скулы нервной судорогой. Некоторое время девушка развлекалась придумыванием изысканных способов казни для композитора, дирижера и флейтистов за издевательство над инструментами и над нею лично. Хм, обвалять в навозе и перьях, заставить съесть ноты, инструменты и дирижерскую палочку, обмазать медом и запустить на пасеку, заставить отдежурить целую смену в древних гномьих шахтах… Вот, например, за эту трель, вызывающую во рту противную оскомину… сюда бы риолон… Стоп, стоп, отставить шальные мысли! Прикрывшись веером, девушка все же позволила себе помечтать. Улыбнулась, представив лица присутствующих, на головы которых обрушилась бы со-овсем другая музыка.
        Пришлось отвлечься от сладостной картины обрушения потолка в результате резонанса и прислушаться к раздраженной речи герцогини, перечисляющей многочисленных знакомых, желающих быть представленными перспективной дебютантке. Изучение родовых цветов конкурентов, соперников и врагов (хорошо еще, не кровных), заняло довольно много времени. Те, в свою очередь, столь же внимательно рассматривали миниатюрную девушку, стоящую между изукрашенных резьбой колонн. Линара попыталась взглянуть на себя со стороны, и вздохнула. Эти, тьма побери, традиции! Интересная бледность была скрыта под слоем краски, придающей коже нежно-золотистый оттенок (десять беленьких монет за флакон тонального крема и полчаса в абсолютно неподвижном состоянии). Длинное, изысканно стелющееся подолом по земле платье из тяжелого атласа переливающегося всеми оттенками голубого, буквально вопящее о дороговизне. А то, как жарко под ним привыкшей к свободным рубашкам и шикру девушке, никого не интересовало. Серебристо-черная вышивка тянулась по подолу и расцветала на корсаже узором из экзотических цветов, рассыпалась бриллиантами по
скрывающей уложенные короной волосы кружевной накидке. Без которой прическа уже напоминала бы разоренное грифонье гнездо. Белоснежное кружево, закрывающее декольте, служило фоном для родового медальона, блистающего голубыми бриллиантами. Висящее на груди украшение помимо обозначения принадлежности к определенному роду, служило пропуском сквозь охранные чары дворца.
        В общем, как и предполагалось, она больше напоминала призрак, а не живого человека. Интересно, кто рискнет пригласить ее на первый танец? Вот будет скандал, если она останется без пары! Хотя… Лина уставилась на колонну, следуя взглядом за причудливо извивающимися узорами. Леди герцогиня наверняка позаботилась обо всем еще вчера! Уловив краем сознания изменения в окружающем ее людском море, некоторую странную целеустремленность вместо хаотичных перемещений, подняла взгляд в момент, когда распахнулись высокие двери центрального входа.
        Грянула музыка, и, подпрыгнув, девушка решила, что поджаривание на медленном огне будет самой подходящей казнью для этих фальшивящих изуверов. Куда смотрит придворный менестрель?!
        Перед собравшимися предстал король.
        - Сверол Двенадцатый Добродетельный, король Ронии, властитель Приграничья! - хором объявили герольды, тряхнув перьями на беретах.
        - Принц и наследник престола, его высочество Карин!
        - Ее величество королева Мириан!
        Венценосная троица неторопливо двинулась по освобожденному проходу, свысока наблюдая, как подданные склоняются в глубоких поклонах и стелются в реверансах. Лина с цепким интересом всматривалась в движущихся к ней людей, и не думая кланяться. Только мачехин резкий рывок за платье напомнил ей о том, что надо сделать! Грациозно изогнув спину, она пару мгновений изучала пол, затем выпрямилась, хмуро подумав, что, несомненно, в спины семейства наверняка упирается немало недовольных взглядов. И добавила свой.
        Попыталась суммировать впечатления. Король, король, король… Грузному, слегка обрюзгшему величеству в народе навесили прозвище Юбочник. Говорящее, как ни крути. Вот только цепкий, проницательный взгляд серо-зеленых глаз, запрятанных под густые седые брови, и суровая складка в уголке рта сообщали, что гедонизм на грани неприличия - всего лишь маска для обывателей. Девушка хмыкнула. Наверняка он получает огромное наслаждение от регулярного подтверждения народного мнения разнообразными… шалостями. Камзол усыпанный жемчугом, обтягивал тяжеловесное тело, явно страдающее лишним весом. Ну, за все надо платить!
        Ее величество Мириан - наседка. Добропорядочная домохозяйка, получающая удовольствие от ведения своего обширного хозяйства. И это как раз не маска. Лицо округлое, в бледно-голубых глазах стоит умильное добродушное спокойствие. Все окружающие ей нравились, ко всем она была доброжелательна. Фигура бывшей меронийской принцессы, укутанная в легчайший белый шелк по самое горло, еще хранила былую стройность.
        Ну а наследничек… Смуглый, тощий, высокий, типичный рониец, похожий на хорошо прожаренную солнцем мумию. Даже так сходу и не догадаешься, что на отца в молодости похож. А взгляд надменный, холодный… брр. Тренировался, наверное, долго. Вот ведь радость кому-то достанется! И Лина даже знает кому! Стоящей справа девушке, что раздраженно косилась на ведьмочку. Геральдический белый цвет принцу Картану категорически не шел.
        Этот цвет в гербе символизирует то, что отражает чистоту намерений и деяний правящей династии, а так же то, что Эрлены ведут род от радужных императоров. Если бы все, что творили короли за последние сотни лет, действительно оставляло следы на белых камзолах правителей, то они уже давно не были бы столь… красивыми, промелькнула у ведьмочки циничная мысль.
        Где-то по краю сознания мерным речитативом текла поздравительная речь короля. Из года в год совершенно одинаковая, наверное. Она завершилась фразой:
        - … и за сим объявляю Большой Осенний бал открытым!
        И тут же молодые люди, количество которых всегда соответствовало количеству приглашенных на бал девушек, слаженно выступили вперед, и, склоняясь в точно выверенных поклонах, пригласили юных сильфид на осенний вальс. И пары закружились в танце под пристальными взглядами старшего поколения. Доставшийся девушке высокий прыщеватый кавалер в розово-синем камзоле был так не уверен в себе, что ей во избежание конфуза приходилось дергать его каждый раз, когда надо было поворачиваться. Тьма и ее порождения! Этот лорд Верал вообще танцевать не умеет, что ли? Не учили? Холодно улыбнувшись отдавившему ногу три раза подряд кавалеру, Лина подавила желание придушить его на месте, прикрыла глаза и принялась отсчитывать такты. Когда же это кончится?! Недовольство явно отразилось на лице девушки, потому что лорд сильно спал с лица.
        Но ему пришлось потерпеть до конца мелодии, хотя он и морщился недовольно от боли в пальцах, крепко стиснутых тонкой девичьей ручкой. Доведя молодую леди до рассеянно обмахивающейся огромным веером опекунши, он поклонился в ответ на рассеянную улыбку и удалился к взаимному облегчению. Настолько быстро, насколько позволяли приличия.
        Кто следующий? Припомнив одно из правил безумного дворцового этикета, и поняв, что результат раздумий ей не очень нравится, ведьмочка хмуро огляделась. И не откажешься… хотя, даже из этой ситуации можно извлечь каплю пользы. Например, наконец, она познакомится со своим женихом поближе. Где он, кстати? Не видно… толпа гостей хаотично перемещалась по залу, даже не давая разглядеть противоположной стены. Почувствовав чье-то пристальное внимание, Лина покосилась в сторону. И наткнулась взглядом на недовольную стройную красавицу в ало-серебряном платье. Резко сложив веер, всмотрелась в тонкое нервное лицо. Удивленно вздернула брови. Завидуешь? Чему? Моему несвоевременному дебюту? Глупость… Ревнуешь? Своего принца? Больно он мне нужен, подумала ведьмочка! Как и все это королевское внимание!
        - Леди Риден, - девушка гибко склонилась в не особенно глубоком реверансе, приветствуя соседку. Даже, пожалуй, оскорбительно низком по отношению к невесте наследника. И раздражающе изящном, говорящем не о многочасовых тренировках, а о врожденном умении. Мой род гораздо более древний, чем твой, говорило это движение, более высокородный. И в отличие от некоторых несдержанных персон, мы умеем оскорблять и унижать одним движением, не прибегая к взглядам и словам.
        - Майл'эйри Эйден, - высокомерно кивнула леди Риден, сглотнув ядовитую слюну, - очень приятно.
        Судя по ее лицу, не особенно.
        Собственница, припечатала Лина мысленно, причем махровая. Даже внимание, направленное на кого-то другого воспринимает как покушение на свои неотъемлемые права.
        Обмен беззвучными любезностями продолжался бы еще долго, но объявили второй танец, и надсмотрщица, которой уже надоело присматривать за дебютанткой, ускользнула в круг в обнимку с красавчиком-камергером. А над ухом Лины послышался вкрадчивый голос возникшего из ниоткуда лорда Аранди:
        - Позвольте пригласить вас на этот танец, миледи невеста моя.
        Девушка мгновенно вскипела, уловив в голосе предполагаемого мужа снисходительные и собственнические нотки, но, внутренне усмехнувшись, загнала ярость подальше. И мгновенно сменила маску. Глупо похлопала ресницами и мило улыбнулась в невыразительное лицо невысокого лысоватого мужчины, кривящего пухлые губы в усмешке. Сине-серый камзол чуть устаревшего фасона не красил его плотную фигуру, подчеркивая широкие запястья и бычью шею. И было бы куда лучше, если бы он не пытался заглушить запах пота модным в этом сезоне аромате… Фу! Чуть сморщив нос, ведьмочка решила, что это какая-то болезнь. Слишком горький аромат… явно что-то не в порядке в этом организме. Вот было бы здорово, если б он скончался уже в этом году! Но ни одна неподобающая мысль не отразилась на лице девушки.
        - Дозволяю, - прощебетала она, вкладывая пальцы в протянутую ладонь. Потанцуем… ох, потанцуем, сохраняя наивно-восторженное выражение и все дальше уходя от реальности, решила Лина, - милорд жених мой.
        Некоторая язвительность последней, к счастью, фразы миновала сознание лорда.
        Потанцуем… с каждым шагом, двигаясь в такт хорошо знакомой музыке, она изменялась. Личный периметр заполнила брызжущая через край радость. Оставаясь для партнера наивным глупым цыпленком, не замечающим за восторгами ни таящейся в глазах мутной злости, ни хищной складки у рта, ни холодного пренебрежения, она проваливалась в воспоминания… И танцевала, но не с тем, кто сжимал ее в объятиях. А с тем, кто гораздо ближе и гораздо дальше, страшнее и опаснее, влиятельнее и… прекраснее (не будем уж душой кривить, все дроу как на подбор, красавчики)!
        И не было брезгливого страха, и было высокомерное превосходство. Пары расходились и сходились, а она, не обращая внимания на шепотки, заинтересованные взгляды и недоумение, плавно скользила по полу, гордо выгнув спину, будто не с самым противным лордом в зале выводила затейливые пируэты, снисходя с высоты своего положения и оказывая ему великое одолжение, а с тем, кто достоин стать единственным смыслом жизни. С тем, кто достоин восхищенного внимания, любви…
        Это было похоже на разделение сознания, на гипноз. Внутренняя и внешняя сферы разделились, создавая иллюзии и для окружающих и для лорда. Разные… Арвел Аранди казался самому себе значительной, окруженной восхищением юной девицы, персоной, а для окружающих он был меньше, чем ничтожеством.
        Немного пыжась, он отвел девушку назад. Лина облегченно вздохнула, посылая ему последнюю на сегодня приторную улыбку… И тут же поняла, что погорячилась. На счет улыбок, имеется виду. Потому что на сей раз решил рискнуть наследник. Неторопливо шагая вдоль ряда красавиц, склонив голову, он придирчиво изучал лица, обращенные к нему. Деланно смущенные, полные надежды на то, что он соизволит обратить на них высочайшее внимание. На миг задержался перед леди Риден, странно подвигал бровями в ответ на яростное недовольство и склонился в коротком поклоне перед ведьмочкой, лениво обмахивающейся веером и перебрасывающейся ничего не значащими фразами с герцогиней и любопытствующими дамами.
        Тьма и ее порождения! Этого можно было ожидать! Особенно если задуматься над намеками отца. Третий танец был медленный, степенный и предполагал, если обратиться к этикету, степенный разговор, когда как во время предыдущих, для партнера было достаточно вежливой улыбки.
        Со словами:
        - Это огромная честь для меня, - Линара легко коснулась протянутой руки и сопровождаемая завистливым шепотком и злобным взглядом одной особы, которой достался простой граф, скользнула вперед. И вновь завертелся отлаженный механизм Осеннего бала.
        Ну что же, послушаем, что имеет нам сказать принц Карин, поднимая лицо к партнеру, подумала девушка.
        - Вы прекрасно танцуете, майл'эйри! - разговор следует начинать с комплимента, все верно!
        - Вы мне льстите!
        - Отнюдь! - партнер отступил на шаг, она обошла вокруг него, затем склонилась в реверансе.
        - Пожалуй, - лукаво улыбнулась девушка, - я вам поверю и обязательно передам ваше мнение моим многочисленным учителям.
        - И у вас прекрасное чувство юмора, - хмыкнул принц, кривя тонкие губы. Серые глаза оставались холодными, оценивающими.
        - Радость от того, что вам угодило мое воспитание, просто переполняет меня. А ваше недовольство ранит в самое сердце!
        - Так постарайтесь же его не вызывать, - заметил принц и, так как пары разошлись, прервал разговор. Чтоб возобновить его через десяток тактов.
        - Мой отец, король, имеет о вас высокое мнение, и желает…
        Лина сдвинула брови. Ой, не к добру!
        - … чтобы вы были ему представлены. И чтобы общение с вами протекало в более личном ключе.
        Он сам-то понял, что сказал? Только этого не хватало!
        - Желание его величества - закон для меня, - четко проговорила девушка, сохраняя спокойное выражение лица. - А теперь давайте поговорим о погоде.
        - Хм, а вы уверены, что стоит тратить время на подобные пустые разговоры? - недоуменно поднял брови наследник.
        - Отнюдь, подобные разговоры очень полезны, они позволяют заполнить пустоту, когда собеседники завершили намеченный обмен фразами, а танец еще не закончился.
        - Ваш разум остр и быстр, - флегматично заметил собеседник.
        - А ваша фантазия неистощима на комплименты, мой принц, - не осталась в долгу девушка, довольно долгое время посвятившая восстановлению в памяти придворной речи.
        - Как и ваша наглость. Теперь я понимаю желание его величества познакомиться с вами в неформальной обстановке.
        - Возможно, я повторюсь, но скажу, что с радостью исполню любое пожелание его величества, - будто бы в смущении потупи глаза, пробормотала Лина. Любое разумное желание, уточнила она мысленно.
        Легкую пикировку чинно перемещающейся по залу под тягучую музыку пары прервал легкий толчок и трек рвущейся ткани. Девушка взглянула в лицо слегка опешившего принца и обернулась. Поняв, что плавно оседающая вокруг нее ткань ранее являлась нижней частью дорогущего бального платья, она порадовалась, что вместо предложенных веселых панталончиков одела нежно-желтые бриджи. Люди вокруг ошеломленно замерли, в расходящейся кругами тишине надругательство над инструментами, именуемое музыкой, раздражало особенно сильно.
        Пару раз глубоко вздохнув, ведьмочка медленно оторвала взгляд от пола и, сдерживая желание громко перечислить всех предков виновницы нарождающегося скандала. Нет, не будет нам покоя. Заведя глаза к потолку, девушка на миг представила, как вываливает на леди Риден бочку смолы, а затем ведро муки. Помогло… Клокочущая внутри холодная ярость немного утихла, никого убивать больше не хотелось. А вот сотворить что-нибудь этакое…
        И вообще, с какой силой надо было дернуть за подол, чтоб так оборвать его? Ну, или наступить… не принципиально. А может, портнихи схалтурили? Нет, похоже, эта небесталанная особа добавила каплю магии. Жаль, что блокировку Лина так и не сняла… Оглянувшись на принца, поняла, что тот вмешиваться не собирается. И, склонив голову, молча оценивает происходящее… мол, что, на дуэль вызовешь?
        Лина всмотрелась в искаженное лицо соперницы. Так можно поступить, только если подзуживающая подобные поступки сила ревности, ярости, ненависти, соперничества, приправленная толикой собственнических инстинктов, полностью заглушает голос разума. Это что-то знакомое… И этот безумный коктейль хорошо подогрел девушку, выплескиваясь наружу, как газграйская смесь из тигля.
        Остудим?
        Размышления не заняли и пары мгновений…
        Переступив через голубую ткань, Лина скользнула к девушке, до которой только сейчас начало доходить, что она натворила. На ее лице выступил испуг. Очень похоже, что опозорилась сегодня вовсе не майл'эйри Эйден!
        Цокнув каблуками, ведьмочка встала на цыпочки и прошептала в ухо оцепеневшей скандалистки:
        - Милочка, я, конечно же, в курсе того, что вы безумно меня любите и буквально пылаете желанием, но, - она добавила в голос укоризны, - не лучше ли заниматься подобными вещами в более укромных местах, например, в одном из симпатичных альковов второго яруса, а не в столь людном месте. А может быть, мы все втроем пройдем наверх и… устроим посиделки? Как вам эта идея?
        Страстный шепот произвел на Арвиль Риден потрясающее впечатление. Леди кузнечиком отскочила назад, побагровела и принялась витиевато извиняться.
        - Не переживайте, - по-людоедски улыбнулась Лина, подхватывая девушку под руку и повышая голос, - я прощаю вас. Далеко не все способны удержаться, когда чувства взывают к активным действиям, и одновременно правильно выделывать все эти головоломные па. Да, не всем дано совладать с собственной неуклюжестью, - с сожалением покачала головой она. - Милостью богов эта беда, к счастью, меня миновала…
        Развернувшись, другой рукой подхватила принца и вопросительно взглянула на него. Тот милостиво кивнул, хмуро покосившись на леди Риден, и спросил:
        - У вас нет претензий к покусившейся на ваше достоинство леди?
        - Нет. Это просто глупая случайность.
        И ненавязчиво двинулась сквозь толпу гостей, увлекая за собой принца и его невесту.
        - Так на чем мы остановились, мой принц? - невинно распахнула глаза девушка. Лукаво покосилась на заторможено перебирающую ногами соперницу. Как медленно до нее доходит-то!
        - Король желает, что бы вы были ему представлены.
        Хоть бы чего-нибудь новое сказал! Например, оценил ее способности к погашению в зародыше придворных скандалов.
        - Так пойдемте же, мой принц, - поторопила его девушка, окинув внимательным взглядом зал, и ее голос неожиданно обрел силу, - а вы, господа, продолжайте танцевать. Музыку!
        Подавившись удивлением, пары подчинились, вновь выстроили сложный узор. Оркестр, пару раз взвизгнув флейтами и похрипев тромбонами, заиграл прежнюю мелодию. Кое-кто, правда, с интересом продолжил наблюдать, как соблазнительно двигаются обтянутые шелком ножки девушки. Только что слюни не пускают, неодобрительно подумала Лина. Самое время для последнего штриха. Прищелкнув языком, она завела руку за спину и, дернув застежку цепочки, придерживающей волосы, сдернула сетку и позволила золотисто-каштановой волне расплескаться по спине, укрывая от любопытных взоров… все. Вот так-то. Челюсти подберите!
        Герцог Эйден недовольно поморщился, но в душе признал, что отвлекающий маневр вполне удался.
        Никто не смеет любоваться столь откровенным, вызывающим зрелищем. Включая предполагаемого мужа, мнение о котором после пары замеченных Линой сальных взглядов, опустилось еще ниже. Хотя восхищение окружающих льстит, и так хочется устроить что-нибудь более… провокационное.
        По телу прокатилась волна недовольства, от которой занемели пальцы и заныли виски.
        - Какая милая девочка, - заметил король, отслеживая передвижение троицы по залу и поерзывая на троне.
        - Которая из них? - с сомнением склонила голову королева.
        - Обе, но я имел ввиду молодую Эйден.
        - Не знаю, не знаю… странная внешность, а вызывающее поведение не вполне соответствуют тому, что я бы ожидала видеть в воспитаннице Школы благородных искусств.
        - Майл'эйри не посещает эту Школу, - сообщил король, снисходительно усмехнувшись неосведомленности королевы.
        - И в любом случае, она слишком молода для вашего цветника, господин супруг мой.
        Король вздернул брови:
        - С чего вы взяли, миледи жена моя, что у меня есть… цветник?
        Ее величество улыбнулась, прикрываясь веером.
        - К тому же, я желаю для начала просто поговорить, как выражаются в народе, за жизнь.
        - Фу!
        - Не хмурьтесь, вам не идут морщины. Вам не интересно, что такого вашей любимице прошептала на ухо моя протеже, отчего невеста нашего принца до сих пор походит на вытащенную из воды аквариумную рыбку?
        Королева Мириан негодующе вздернула брови.
        - Хорошо, хорошо, прекрасную, экзотическую золотую рыбку. Но уж очень несдержанную.
        - Да, да, вы, как всегда, правы, - вздохнула королева, - но тут, вероятно, виновата темная кровь.
        - Очень жаль, что вы не сумели подобрать ни одной чистокровной принцессы, - съязвил король. - Вдвойне жаль, потому что союзы нам необходимы.
        - Увы, - омрачилась королева, сознавая, что долг перед государством, супругом и сыном выполнить полностью ей не удалось. - Ни одна княжна не подходит по возрасту, не считая изгнанной, но какой с нее прок? А что из себя представляют сеамни (принцессы) Ожерелья, вы знаете не хуже меня. В Индоле, Инсоле и Меронии, как на зло, нет ни одной девицы соответствующего положения. Леди Риден все же дочь сигизийской принцессы.
        - Ну что же, в целом я ваш выбор одобряю. И дозволяю вам, моя королева, спланировать подобающие торжества после Зимнего маскарада. Только потрудитесь довести до сведения невесты, что устраивать такие скандалы особе высокого положения не подобает. Это подрывает доверие и к самой персоне и к тому, что делает объект приложения столь бурных страстей. В данном случае, наследник выполнял мое поручение, как того требовал долг.
        - Разумеется, супруг мой.
        - Мой король, позвольте представить вам майл'эйри Линару Эйден, - сухо и ровно произнес принц и отступил в сторону, отводя подальше невесту. А девушка склонилась перед сидящими величествами в глубоком, идеально выверенном поклоне. Пытаться изобразить реверанс, не имея нормальной юбки, несколько глупо, не так ли?
        - Капля вашего драгоценного внимания, обращенная на мою скромную персону - это огромная честь для моего рода. Искренне надеюсь, что, представ тут, я не разочаровала Вас.
        Подобающие случаю слова легко слетали с языка. Пересчитывая крупные жемчужины на белой ткани, она приготовилась терпеливо вынести несколько минут общения с самой высокопоставленной персоной королевства. Весьма умной и расчетливой, судя по прячущимся в глазах короля теням.
        - Разочарование никогда не постигнет меня при виде столь юной, но весьма самостоятельной особы. К тому же… Ваше необычное лицо поразило меня до глубины души, - ласково заметил король, указывая на место рядом с собой. Королева, прикрывшись веером, благосклонно внимала разговору.
        Так уж и поразило, мысленно хрюкнула Лина, к тому же, скорее всего не лицо, а… кое-что другое. Выпрямив спину так, что всем показалось, будто девушка проглотила шпагу, она нервным движением огладила бока. Тьма! Похоже, разговор будет долгим. И содержательным. Вот ведь… мало ему докладов тайного Совета, хочет во все вникать сам. Это где-то правильно, но почему от такой любознательности должна страдать именно она?
        Гррр!
        - Зато скука моя беспредельна, и только вы можете развеять ее…
        Ну, точно! Рассказать сказочку?
        - …поведав о том, что произошло на окраине подвластных мне территорий этим летом.
        Лина непонимающе хлопнула глазами. Что-что ему рассказать?
        - Неужели ваши подданные были недостойны вашего доверия, и не сообщили вам о случившемся в Степи во всех подробностях?
        - Отнюдь! Они сообщили даже слишком много! И теперь мы бы желали выслушать очевидца.
        - О, - сложила девушка губы трубочкой, и посмотрела в зал, где начался очередной танец. Затем покосилась на своего короля, поразилась мелькнувшему в его глазах холоду и вздохнула. Хотелось сбежать, и подальше! Опять допрос, замаскированный, правда, под светский разговор. А это еще хуже, потому что речь придется облекать в головоломные конструкции придворного слога. - Ваше желание закон для меня, хотя то, что моя ничтожная персона заинтересовал вас, мой король, чрезвычайно удивительно. Среди живущих есть куда более заслуживающие внимания персоны.
        - Позвольте нам самим решать, кто заслуживает высочайшего доверия и интереса, - в голосе собеседника послышалось мягкое предостережение, - рассказ о вашем участии в событиях лета позволит нам создать полную картину произошедшего, что и послужит нашему развлечению.
        Лина покорно вздохнула и присела на услужливо пододвинутый слугой пуфик. Она даже в полный рост не возвышалась над королем, посиживающем на удобном кресле, согласно очередной традиции вознесенном над полом почти на руку, а уж теперь, устроившись у его ног… Волосы подметали паркет, укрыв ее длинным плащом, дыхание ровное, руки сложены на коленях, в глазах - восторг. Ну что же, побудем паиньками. В конце концов, спорить с власть имущими себе дороже. Она сложила руки на коленях и прокашлялась, начав свой рассказ с откровенного вранья.
        - Я покорная слуга вашего величества, и исполнение ваших повелений доставляет мне несказанную радость. Мое участие в произошедших событиях, повлекших за собой довольно большой ущерб для городской казны, было куда менее впечатляющим, чем участие в них же полутора тысяч орков, неожиданно решивших, что для собственного возвышения им совершенно необходимо сравнять с землей все Приграничье…
        Это было долго. Очень долго. И скучно. Хотя виляния между правдой и правдой, уклончивые ответы на многочисленные вопросы и прочие светские хитрости, затрудняющие возможность отличить истину и напускающие тумана доставили девушке некоторое удовольствие. И заставили ощутить гордость за свои способности к вешанию лапши на уши и за долготерпение. Хотя на счет лапши… то, что король ее не уличает, не значит того, что он ничего не замечает!
        - …с непередаваемой грустью вынуждена признать, что мое недостойное поведение послужило одной из причин разразившегося конфликта, но большая часть нанесенного ущерба все же по справедливости была приписана степным кланам. Мое же участие было минимальным…
        - Какой великолепный рассказ, - хмыкнул король, - куда более интересный, чем иные, услышанные мною за последнее время.
        - Вы мне льстите, ваше величество, - устав изображать скромницу, заметила Лина.
        - Разумеется. Но у меня появился еще один вопрос.
        - Я вся внимание…
        - Кто вас учил, майл'эйри?
        - Отличные мастера своего дела, мой король. Потратившие на меня уйму своего драгоценного времени, впрочем, как и вы.
        Король приготовился задать парочку уточняющих вопросов.
        Ее величество, спрятавшись за веером, улыбнулась. Она прекрасно понимала интерес своего мужа к разнообразным сплетням. Любопытство было основным, тщательно скрываемым от общественности, пороком, которым довольно часто беззастенчиво пользовались некоторые члены Тайного Совета… Девочка прекрасно держалась, гордо и уверенно, но пора было ее спасать.
        - Супруг мой, как вы отнесетесь к тому, что я приглашу майл'эйри Эйден на малый раут, который мы даем на следующей декаде?
        - Кхм, - подавился очередным вопросом Сверол Двенадцатый.
        Лина грустно сдвинула выщипанные бровки, тяжко вздохнула и согласно склонила голову.
        - Ваше желание для меня закон, - кажется, она начала повторяться?
        - Надеюсь на новую встречу, - поднимаясь и вежливо прикладываясь к протянутой ручке вскочившей девушки, проговорил король.
        - Повинуюсь, - пробормотала Лина, и, развернувшись, поспешно удалилась, пытаясь затеряться в толпе. Впрочем, это сделать было довольно трудно, потому что перед маленькой фигуркой, укутанной в рыжий плащ спускающих ниже пояса волос, люди торопливо расступались.
        Боялись?
        Глубокой ночью герцогиня радостно пересчитывала полученные на балу приглашения. Это был успех! Линара мрачно взирала на кучку цветных картонок и выслушивала довольные сентенции мачехи.
        - Милорд герцог был доволен вашим поведением, - торжественно заявила та.
        Девушка скептически хмыкнула. Это чувство вряд ли знакомо холодному и расчетливому лорду, скорее, ее поведение соответствовало каким-то его тайным задумкам. Сама она была очень зла, и потому язвительна:
        - Чем же он был доволен?
        Герцогиня Эйден закатила глаза, задумчиво шевеля алыми губками:
        - Самообладанием, умением подать себя, знанием правил этикета… всяческими никому не нужными вещами, - рассмеялась она легкомысленно, - и на часть этих приглашений разрешает ответить согласием. Потому что в год дебюта вы обязаны посещать не менее трех мероприятий в декаду, не считая ежемесячного официального королевского приема. Так что будьте любезны… - и вручила стопку картонок девушке, - соответствовать.
        Шах тан эре! Девушка раздраженно дернула плечом. Тьма побери короля, герцога и весь высший свет целиком! Вот чем оборачивается попытка не уронить честь рода! Кучей проблем! Потому что ни тренировки, ни занятия никто не отменял. Придется совмещать… а вот нормально спать уже не получится. А три из десяти дней в декаде буду потрачены на всякие приятные глупости - подгонку нарядов, макияж, сплетни, выяснение отношений с прислугой. Для кого-то это составляет основной смысл жизни… К великому сожалению, отнести себя к этим счастливчикам Лина не могла! А хотелось бы… Ну, никто не говорил, что будет легко!
        Простившись с мачехой, девушка прошерстила библиотеку на предмет наличия редких изданий и с книгой под мышкой поспешила обратно в Школу. Ноги гудели, спина ныла, голова трещала… Хорошо, что сегодня не надо дежурить. В душе царила злость, мешающаяся с усталой обреченностью. Как не хочется во все это ввязываться… но надо двигаться вперед!
        Ночной город жил своей, странной жизнью. Но ни одна из крадущихся вдоль стен теней не решилась напасть на маленькую фигурку в развивающемся от быстрой ходьбы балахоне. Потому что глаза девушки, стремительно несшейся к окраинам Роны, сияли призрачным огнем. Ветер трепал волосы, распущенные по плечам, звезды над головой кружились маленькими светлячками, улицы дышали свежестью ранней осени. И Лина немного успокоилась, проникаясь чудом продолжающейся жизни, взглянула на небо, улыбнулась пришедшей в голову мысли и сбросила блоки со скованной по собственному желанию магии.
        Город жил, город дышал, город пел… Неслышная музыка дворов, домов, мостовых и садов медленно просачивалась в кровь, динамичные переливы наполняли душу, погружая в транс, кружа голову и прогоняя дурное настроение. Проблемы отступили и скрылись за туманной дымкой, будущее и прошлое смешалось в единый, горько-сладкий коктейль ожиданий и надежд, утомительную шелуху высшего света смело мягкой освежающей волной осеннего ветра.
        Звенящая легкость заставила раскинуть руки и закружиться в изящном, стремительном танце. Закрыв глаза, отдаться ритму, очищающему, ласкающему, успокаивающему. Ночь нежна…
        Кружась в ореоле лунного света, забыв обо всем, она слушала голос города.
        Все будет хорошо, шептал он, ты только не сдавайся, иди вперед! Все будет хорош-шо…
        Да. Только вперед. Успокоившись, Лина поддалась странному импульсу и отправила по открывшейся связи теплую, дружелюбную мысль: "Спокойной ночи!" Потом, представив себе реакцию Повелителя, весело рассмеялась и побежала дальше.
        От немного более сильного, чем следовало, удара, противник отлетел к противоположной стене и медленно осел на пол, сопровождая сие действие крепкими ругательствами.
        - Слабоваты у тебя блоки, братец, - заметил Черный Дракон, вкладывая меч в ножны,
        - совсем разленился!
        - Гррр!
        - Поднимайс-ся, - тонко улыбнулся Повелитель, - и продолжим. У меня есть предчувствие, что совсем скоро эти навыки понадобятся всем нам…
        Стремительный бросок, и две гибких фигуры вновь сплелись в неразличимом простым гласом смертоносном танце.
        "Разве она спокойна? - подумал дроу мимоходом, - ночь… Отнюдь. И это хорошо. А вот то, что эта мысль застала его врасплох, уже хуже…"
        Глава 5
        И девушку закружил, завертел водоворот светской жизни. Вихрь залитых ярким светом ночей, усыпанных блестками залов, элегантных нарядов и бессодержательных разговоров мог бы капитально задурить голову, если бы не прерывался то лекциями, то тренировками, то ночными бдениями в лабораториях. Впечатления менялись, накладывались друг на друга, размывая грани между ночью и днем, реальностью и фантазиями. Слишком много впечатлений для одной маленькой ведьмы, думала Лина, в очередной раз принимая эликсир от головной боли.
        Да еще эта усталость. Тягучая, тянущая к земле, зовущая отдохнуть…но, похоже, привыкнуть можно ко всему. Вот и Лина привыкла… к бессонным ночам, когда тело в любой момент могло осесть на землю тряпичной куклой, к звону в ушах, постепенно трансформирующемуся в мягкое ненавязчивое гудение, к потрясающе просветленному полуобморочному состоянию сознания, когда любое сказанное слово воспринимается как-то по иному.
        Порой она напоминала себе бешеную белку, которая, теряя последнее соображение, носится в стремительно крутящемся колесе. И, кажется, уже забыла, какого цвета стены в ее комнате, потому что, добираясь туда, падала замертво на постель и тут же засыпала. Но и тут реальность не оставляла ее в покое. Сны, посещающие девушку с подачи Повелителя, были весьма познавательны… потому что чаще всего рассказывали о том, что случилось на самом деле. А случались порой весьма жуткие вещи. Очень - очень страшные и кровавые.
        И она думала, что в прошлом году было тяжело! Наивная! Безумный водоворот не оставлял места даже попытке задуматься о происходящем.
        Лина поражалась своей выносливости, но знала, кого надо благодарить за наличие оной. Только не хотелось. Хотелось рвать, метать и убивать. Если девушке доведется точно узнать, кто обеспечил ей эту непрерывную карусель развлечений, тому мало не покажется! Потому что, не сговариваясь между собой, трудно устроить человеку такое времяпрепровождение. Ни одной свободной минутки. Директор, герцог, мастер… Повелитель? Она буквально кожей чувствовала чью-то указующую волю. Единственное, что удерживало ведьмочку от открытых обвинений в адрес "своего" дроу, так это то, что она искренне считала подобные интриги слишком уж мелкими для столь высокопоставленной персоны.
        К тому же через некоторое время нашелся замечательный выход. В один из пасмурных осенних дней Лина, прокляв свои недогадливые мозги, сообразила, что на балу не обязательно танцевать все время. В любом доме, где она появлялась по велению долга, было достаточно укромных мест. И вот там можно провести несколько часов в благословенном одиночестве! Покой темных пыльных альковов как нельзя лучше подходил для утомленной высшим обществом и раздраженной бесцельным времяпрепровождением девушки. А если протащить с собой какую-нибудь книгу…
        Спустя еще декаду у Лины выработался простой алгоритм посещения балов и раутов. Сначала добраться от Школы до герцогского особняка. Там погонять слуг, пощекотать младенца, покормить кошмариков, помучить горничную капризами, не соглашаясь надеть приготовленное заранее платье. И отправляться на бал в фамильной карете, иногда в одиночестве, но чаще с мачехой. Протанцевать три-четыре танца, один из них обязательно с женихом, если тот приглашен, вежливо поговорить с кем-нибудь на очередную модную в сезоне тему, а потом скрыться в самом темном и пыльном местечке, какое только найдется в доме. Прелесть ситуации состояла в том, что никто не пытался ее искать! Мачеха отдавалась безудержному наслаждению обществом поклонников, а лорд Аранди, ссылаясь на не слишком понятные дела, исчезал вскоре после начала бала.
        И вот, проделав этот трюк пару раз, она неожиданно поняла, что таким образом можно узнать множество интересных вещей. Странным образом ведьмочка для отдыха выбирала такие места, из которых было очень удобно подслушивать. Наверное, ей помогали инстинкты хищника, выслеживающего добычу.
        Конечно, это совершенно неподобающее занятие для юной леди, но… Она же не виновата в том, что именно в подобных местах люди очень любят тайно решать свои проблемы, сплетничать, заключать сделки, продавать информацию и шпионить друг за другом. Бедные, бедные лорды и леди! Из-за своего высокого статуса большинству из них даже не приходило в голову обсудить свои дела, например, в таверне, или в городском парке! Необходимость скрываться, переодеваться и таиться они считали ниже своего достоинства, а те, кто не страдал подобными заблуждениями, порой были пренебрежительны, высокомерны и неосторожны. Нет, нет, да и сорвется с языка какого-нибудь виконта или барона фраза, проливающая свет на самые разные тайны… Надо только уметь слушать и делать выводы. А этому ее научили…
        Конфиденциальность чужих разговоров ее не смущала. Даже Повелитель не чурается подслушивать, ибо информация - самый ценный и опасный товар. Собственно, застав ее однажды за конспектированием монолога, обвиняющего одного из генералов во всех смертных грехах (взяточничество, кумовство, предательство и т.д.), он лишь одобрил подобное времяпрепровождение. А после одного разговора, подслушанного поздней ночью лелеемая в глубине души мечта избавиться от жениха воспрянула и, подобно змее, приготовилась к броску.
        Лина захлопнула книгу. Происхождение фонетических конструкций старогномского наречия навевало скуку, но прочищало голову. Эти самые конструкции прекрасно служили для концентрации магической энергии не только в шаманстве, но и во всех прочих искусствах, а потому изучались всеми студентами без исключения. И завтра грядет очередной зачет…
        Девушка сидела на подоконнике, подобрав ноги, в оконном проеме, занавешенном плотной, пыльной бархатной портьерой. Проведя пальцем по подоконнику, усмехнулась. А слуги-то у графа Райгена ленивые. Судя по всему, сюда они не заглядывали почти декаду. Пожаловаться, что - ли? Опять платье испорчено… вот радость-то!
        В длинном коридоре неожиданно послышались неторопливые мягкие, вкрадчивые шаги.
        Ага! Девушка насторожилась. Двое, кажется. Как там у нас со слухом? Со слухом у нас все отлично…
        Незабываемый гнусный голос спросил:
        - Так, где же скрывается ваша дочь, милорд герцог?
        А я туточки, подумала Линара. Интересненько… что они здесь делают? Какая удача! Послуш-шаем! И затаила дыхание.
        - Разве вы не танцевали с ней совсем недавно? - в голосе герцога Эйдена (а кто же еще это может быть?) слышится плохо скрываемое ехидство.
        - Она просто - напросто испарилась! - а вот милорд жених демонстрирует явное недовольство. Так ему и надо.
        - Так это теперь ваши проблемы, ищите леди, если она вам так нужна. А у меня достаточно дел и без попыток изобразить надсмотрщика.
        - Но она еще несовершеннолетняя!
        - Майл'эйри вполне самостоятельна и признана таковой всеми, кто имел честь с нею общаться, - спокойно парировал герцог.
        - Слишком самостоятельна, - мужчины неторопливо приближались.
        - Гномская кровь, милорд. - Короткая пауза. Очень ехидная. И резкий переход к делу
        - Вы хотите потребовать что-то еще? - голос у герцога сладкий. - Помимо приданого? По-моему вы получили вполне достаточно…
        - Я желаю получить оговоренные вещицы как можно раньше, - лорд Аранди однозначен и требователен. - Ведь это и в ваших интересах, не так ли? Ведь и вы получите желаемое не раньше, чем будут выполнены условия сделки.
        - Меня совершенно устраивают нынешние сроки.
        - И, тем не менее, не желаете ли вы ускорить… процедуру?
        Последовал категоричный ответ:
        - Нет.
        - Жаль.
        Напряженная тишина, нарушаемая только шелестом шагов. Они как раз миновали оконный проем, где затаилась Лина, остро сожалеющая о том, что не может отрастить длинные, как у эльфов, уши.
        - Позвольте тогда проститься с вами, герцог. Не стоит более задерживаться. Меня ждут неотложные дела, да и вас тоже. Тем более, что драгоценная моя невеста исчезла бесследно… Ах молодость, молодость, - с явным намеком пробормотал лорд Аранди, - какие только ошибки мы не совершали в сию благодатную пору. И так любили расплату отложить на потом. В надежде, что она не настигнет нас. Пойду, поищу майл'эйри, дабы соблюсти этикет.
        Голоса медленно удалялись.
        - Разумеется, не смею вас задерживать. Советую вам обратить внимание на уединенные альковы. Как вы выразились - молодость…Но у каждой ошибки есть срок давности и порой попытка стребовать плату происходит слишком поздно.
        А это, судя по тону, явная угроза.
        - До встречи, милорд герцог, - раздраженно ответил лорд Аранди.
        Шаги затихли в другом конце коридора. Лина досадливо наморщила лоб и сцепила руки в замок. Какой интересный разговор. Вдумчивый анализ наверняка раскопает не один скрытый смысловой слой. Ну-ну… речь, скорее всего, шла о завуалированном шантаже. Чем можно шантажировать герцога, чье прошлое безупречно? Или оно просто безупречно подчищено? Хотя… не так хорошо, как бы хотелось милорду.
        Молодость. Что такое случилось в прошлом, если оно стоит дочери и солидного куска отличнейших земель? Впрочем, Лина самокритично признала, что она, скорее всего, просто бесплатное приятное приложение к плодородным территориям и этим "вещицам". Наверняка, произошло нечто грандиозное, раз оглашение оного вызовет даже сейчас огромный скандал. И отлучение от двора (это единственное событие, которого, как подозревала Лина, опасался ее отец).
        И имеются подлинные доказательства, а то ведь голословным утверждениям не самого симпатичного лорда Ронии никто не поверит.
        И вещицы… что за вещицы? Хотя бы стоящие были, а то как-то обидно.
        Хм, с кем бы пообщаться на эту тему? На тему воспоминаний молодости, то есть… Собственно, тут есть только два варианта, и оба весьма сомнительны. Отец и жених. Разве что еще пособирать светские сплетни. Девушка призналась себе, что особой пользы эти знания ей не принесут, разве только морального удовлетворения каплю…
        А вот милорд жених… Его планы ведьмочке не нравились заранее. Хищные, собственнические, а самое главное, одержимые нотки в голосе лорда наталкивали на весьма неприятные мысли. И хотя планы эти трудновыполнимы в свете известных ей фактов, лорд все равно попытается! Да и выходить замуж она не хочет! Достаточно того, что с ней сыграл в темную Повелитель дроу, превратив невесть во что! В душе ведьмочки закипело раздражение. Хватит! Надоело! Надо избавляться от прочих людей, желающих использовать ее без постановки в известность!
        Значит… придется изучать давнее прошлое, собирать сплетни и слухи, чтоб избавиться от поползновений наиболее эффективным способом. Ведь время еще есть! А в прошлом каждого из участников разговора наверняка скрывается не один драконий скелет. Или смердящий протухший труп тайны. А раскопав одну, по цепочке можно вытянуть и все остальные. Потому что они все, скорее всего, крепко связаны между собой. И, что самое приятное, оба лорда почти всегда находятся рядом. Нужно только аккуратнее начать разговор!
        Наверняка она раскопает что-нибудь… этакое, взрывоопасное. Девушка потянулась, каверзно улыбнулась отражению и соскочила с подоконника, напугав слугу. А потом… потом надо будет рвануть эту бомбу… да так, чтоб взрывная волна унесла будущего супруга далеко-далеко и крепко обо что-нибудь там приложила. И ее не задела.
        В такую игру можно играть и втроем. Даже не сообщая о том, что в круг включился новый игрок.
        Вот только об отдыхе опять придется забыть о-очень надолго.
        Милорд директор считал, что любой обмен информацией полезен для того, кто стремится обрести могущество. Или просто стать отличным профессионалом. Собственно, именно поэтому он и инициировал программу по обучению зарубежных студентов. И они весьма успешно постигали новое под мудрым руководством множества наставников. Вот только кроме обычных сезонных проблем чуть ли не ежедневно приходилось разрешать конфликты между старшекурсниками и новичками.
        К счастью, разборки не приводили к массовым разрушениям. Пока. Зато пополнился список посетителей карцера и кафедры целителей.
        Был еще один негативный момент. Кроме мудрых преподавателей нашлись и добрые люди, попытавшиеся объяснить приехавшим по обмену правила выживания в этой школе. И вечерами они проводили мастер-класс по чистке паркета для представителей Северных княжеств, обучали вежливых индолийских сьеров и сьери разнообразным, чрезвычайно нецензурным ругательствам, а сигизийцам демонстрировали преимущества бытовой некромантии. Светлым эльфам были продемонстрированы примеры сообразительности, коварства, ехидства и богатой фантазии, применяемых при защите личного пространства. Они оказались хорошими учениками, только им сильно мешало одно заблуждение. Светлые считали, что в гостях надо вести себя хорошо и не опускаться до уровня "этих глупых студентов".
        Разубеждали их всей Школой, что плохо сказывалось как и на внешности, так и на нервах разубеждаемых.
        К счастью, самых проблемных и шумных учеников при составлении учебной программы с подачи директора загрузили занятиями так, что у них хватало времени только на то, чтоб поесть.
        Изредка пересекаясь с некромантами, Лина замечала в них сомнамбулическую усталость, и некоторую затрудненность в движениях. Судя по всему, мастер Ромаш гонял новых учеников так же нещадно, как и ее саму. Это радовало. И злорадно усмехаясь, вспоминала, как сетовала на прошлогоднюю загруженность и как порой ей было тяжело. Сейчас, правда, тяжелее, но да друзья этого не знают, и им кажется, что наступил конец света. А девушка не уставал повторять, обмениваясь торопливыми приветствиями, что это только цветочки, а вот ягодки… ягодки буду впереди, и будут они горькие-прегорькие. От таких запугиваний у нее ненадолго поднималось настроение.
        И студенты разбегались, чтоб встретиться через пару дней, устало пасть друг другу на грудь, пожаловаться на преподавателей и вновь разойтись.
        Времени не было ни у кого.
        Во время одной из встреч ведьмочка отметила, что в глазах Лиса появилось полубезумное затравленное выражение. Похоже, он заучился. Пора была лечить охотника - недоучку от перегрузок. И, с боем вырвав у суток пару свободных часов, она отправилась навестить страдающего в обществе светлых квартерона.
        В тот миг, когда дела закончились, в груди девушки появилось чувство сродни парению. Она, казалось, воспарила над землей, избавившись от их груза. Свобода, свобода! Примерно до заката…
        Пристроив над дверью традиционное ведро, на сей раз со смолой, Лина отправилась в гости. Спустилась на второй этаж по стеночке, минуя охотничьи ловушки, привычно пригнулась, пропуская над собой пикирующего кошмарика и перепрыгнула через свежую дыру в паркете. Коридор был подозрительно пуст. Хотя… здесь же гости живут. Чего им в общежитии сидеть? Гуляют…
        Эльфийские покои определялись легко. Из-под последней в куда более коротком коридоре двери топорщились упрямые зеленые травинки, превращая часть коридора в неухоженный газон. Легонько побарабанив в дверь кулаками, ведьмочка пнула ее ногой и, наученная опытом, отскочила назад. Створка резко распахнулась наружу, ударившись о стену, и студентку окатило мощным потоком чистейшей родниковой воды.
        - И это все? - встряхнувшись по-кошачьи и отжав подол мантии, пробормотала Лина. - Бедновато у светлых с фантазией, однако!
        Она сунулась внутрь и окликнула:
        - Есть кто дома? - и прошла в комнату, не дожидаясь ответа и оставляя за собой мокрые следы.
        Осмотревшись, присвистнула. Комната, по размерам превосходившая стандартную самое малое раз в пять, была уставлена кадками с самыми разнообразными растениями. Карликовые яблони в ряд у окна, мелкие вьющиеся лианы, мимозы и акации, и разумеется, символ Светлого леса, белый клен в количестве десяти штук. С трудом угадывающиеся среди этого великолепия двери вели в другие помещения.
        Девушка разражено хмыкнула. И вот ради этой красоты студентов зверски утрамбовывали на третьем этаже? Ее возмущению не было передела. Какие-то уж слишком привилегированные персоны. Не слишком ли жирно?
        Пока Лина предавалась негодованию и черной зависти, из-под лиственного полога выглянул хмурый дроу.
        - Приветствую вас, о, благородный светлый, - склонилась в придворном поклоне ведьмочка, но впечатление смазала свесившаяся через плечо мокрая коса, больше похожая сейчас на хвост мокрой кошки. Квартерон хмыкнул и неожиданно расплылся в искренней, злорадной улыбке.
        - Какие люди! - протянул он, отбрасывая за спину учебник.
        - Клыки подбери, - фыркнула девушка, уворачиваясь от удушающих объятий, - и мозги прочисть! Что-то ты заучился, бедненький!
        - Это ты во всем виновата! - в голосе Льялиса послышалось праведное негодование. Это было довольно смешно, и девушка еле удержалась от улыбки. Кои веки Лис получил мощный откат за свои проделки.
        - Я?! - удивленно возопила она, поднимая брови. - Это ты всех так довел, что…
        - Но идея была твоя!!!
        - Какая еще идея? - прикинулась невинностью Лин.
        - Отправиться учиться сюда, к людям!!!
        - Ты еще скажи, что она тебе не понравилась!
        - Но не в такой же компании!
        - Чем же тебе сородичи не угодили?
        Сообразив вдруг, что они стоят друг напротив друга и орут в полный голос на темном наречии, напоминая двух бойцовых петухов, а в приоткрытую дверь заглядывает любопытный старшекурсник, Лина с Лисом хором завопили на него:
        - Вон!!!!
        И свидетеля вымело из дверного проема мощной звуковой волной. Дверь опять стукнулась о стену и захлопнулась. Ведьмочка посмотрела под ноги и обнаружила, что на пол натекла изрядная лужа. Отступила в сторону и спросила уже спокойнее:
        - Ну, как занятия? Дела движутся?
        - Где? - подозрительно быстро успокоился квартерон.
        - Ну, хотя бы здесь, - тонко улыбнулась девушка.
        - Дела… медленно и печально они движутся.
        - А что так грустно? И скучно? Вас даже высокие лорды пытаются развлекать, между прочим, а вы от приглашений отказываетесь, - девушка ткнула в кипу приглашений, нанизанных на сучок, - нехорошо это, невежливо с вашей стороны! Гости так себя не ведут!
        - А мы не гости, мы студенты!
        - Скажу тебе по секрету, - заговорщицки понизила голос ведьмочка, отчего Лис невольно подался вперед, - одно другому не мешает. - И тяжело так вздохнула.
        - Да я бы и сходил, давно пора развеяться! У нас даже свежее приглашение валяется,
        - эльф сел под яблоней, скрестив ноги, - как раз на какой-то загородный пикник.
        - Так в чем проблема? - недоуменно пожала плечами девушка, устраиваясь рядом.
        - В светлых. Они считают подобные развлечения неуместными и вредными. Они же сюда приехали обмениваться опытом, а не развлекаться, - дроу тоненьким голосом передразнил кого-то из соседей.
        - Приходи один. И вообще, кто говорил про развлечения! По опыту скажу тебе, светская жизнь это тяжелая работа. А сколько нового можно узнать… и какие большие пробелы в образовании заполнить! В конце концов, неужели не сможешь повернуть сие приглашение как наказание?!
        - Наказание… - Лис задумчиво прищурился, а Лина продолжила агитацию:
        - Можно подслушать столько всего интересного. Например, знаете ли вы, гейнери Льялис, что последний месяц в Светлом княжестве выдался чрезвычайно урожайным на Тварей из Бездны, как связан неурожай моркови и репы в Сигизии с недовольством индолийских каменщиков, а повышение цен на легкие клинки с роспуском Независимой магической гильдии Мории…
        - Хмм… интерес-с-сное предложение.
        - Так что ты приходи… повеселимся. Я оставлю тебе танец.
        Они одновременно коварно улыбнулись. Нечеловечески извернувшись, Лис растянулся на полу. Гнев, ярость, раздражение схлынули, оставив после себя только ленивое спокойствие. Ведьмочка брызнула в него водой.
        - Отчего ты такая мокрая, ведьма-недоучка?
        - Оттого что у вас, милорды студенты, слишком бедная фантазия. Ничего пооригинальнее выдумать не могли? - девушка укоризненно погрозила пальцем.
        - Да светлые все через одного гуманисты, не дают развернуться. Да и блокировка стоит здесь знатная. Я придумал парочку ловушек, но… - дроу досадливо фыркнул, убирая со лба волосы.
        - Все-то вам показать надо… - протянула Лина. - Кстати, от такого вредного свойства в нашей Школе отучают быстро, так что не переживай. А пока твоих опекунов здесь нет, не расскажешь ли мне, что надумал? Есть обходные пути. Подскажу, как работать, но будешь должен, - девушка жадно потерла ручки.
        - Когда это ты энергоемкие чары освоила?
        - А я и не осваивала. Я книжки умные читала.
        - Ну ладно, - с сомнением протянул квартерон и резко поднялся. - Вот, гигантская росянка…
        - Старо, но… почему бы и нет?
        Склонившись голова к голове, они принялись вычерчивать прямо на полу запутанные формулы. Наперебой выдавая идеи, они сгенерировали такого монстра, причем практически без применения сложных чар.
        - …и способность генерировать Искру огня за счет внутренних резервов.
        - Где ты эти резервы возьмешь? - возмутился Лис.
        - Больше удобрений, и поядренее!
        - Ладненько… щупальца с мелкими коготками, чтоб можно было цепляться за гладкую стену…
        - И корни с острыми кончиками, чтоб можно было перемещаться…
        - …болотный туман, усыпляющий жертву, помещенный во встроенных в ствол дуба емкостях… Отличная идея! Семена можно взять у природников из правого крыла. - Лина стремительно умчалась и через пару минут вернулась, торжествующе хохоча и потряхивая мешочком с магическими зародышами.
        - Как насчет замкнутого контура, настроенного на владельцев, и создающего иллюзию двери на стене? А настоящую замаскировать, если войдет кто-то чужой?
        - Пусть с ума сходят, разыскивая выход, - согласно кивнула девушка, и они расхохотались.
        Двое вредителей увлеченно проработали больше часа, а потом разбежались по делам, совершенно забыв о том, что ловушки следует настроить и на других обитателей апартаментов. Так что вернувшемуся затемно с тренировок Лису пришлось выпутывать из объятий разросшейся лианы двоих сородичей, уговаривать росянку выпустить третьего и до-олго будить остальных. А потом половину ночи прятаться в конюшне от жаждущих крови светлых, чье уязвленное самолюбие громко вопияло о мести. Они очень быстро позабыли о гуманности, особенно выяснив, что доступные им исцеляющие чары не помогут избавиться от головной боли, вызванной сонным туманом.
        А на пикник эльфы отправились все же все вместе, причем Льялис искренне надеялся, что долго рассиживаться за столом в гостях не придется. Обиженные до глубины души Светлые таки отловили его и нещадно выпороли. Лис не стал таить злобу, а просто решил завести домашнюю зверушку. Например, ходячую ядовитую лилию.
        Глава 6
        Сонное, ленивое, скучное довольство. Он рассеянно накручивал на палец длинную светлую прядь, выбившуюся из-под обруча. Вальяжно рассевшись на ступенях, ведущих на галерею, краем глаза наблюдал за скользящими внизу парами. Неспешный танец позволял присутствующим с гордостью демонстрировать экзотические наряды и украшения, в коих они ежегодно пытались друг друга перещеголять. Музыкальная композиция завершилась головокружительной трелью, и танцующие разошлись в стороны, разрушая иллюзию единства, воцарившуюся было в большом зале. Алые отблески глубинных рубинов, которыми выложены узоры на стенах, создавали впечатление, что все присутствующие залиты кровью.
        Очень верное впечатление…
        Бал Cтолетия благополучно близился к завершению, и это было не так уж плохо, если бы не одно но… его одолевала скука. Опять. Ни одного даже самого мелкого скандала не нарушило течение традиционного мероприятия. Ни одного происшествия, прервавшего бы самодовольное любование своим великолепием…
        Все присутствующие дамы, включая замужних, попытались обратить на себя его высочайшее внимание. Кроме наследницы, разумеется…
        Как неоригинально.
        Он же абсолютно равнодушен к стараниям этих красавиц, но все равно приходится тратить на каждую каплю времени, демонстрируя свое неприятие. И только тогда они отступали от своих намерений, пугаясь его ледяного равнодушия, и предпочитая охоту на более доступных представителей Старшей ветви, коих здесь вполне хватало.
        Цветник… полный убивающих одним прикосновением подземных хищниц.
        А вот эта полукровка очень упорна, подумал он. В который уже раз вызывающе проплывает мимо, все явственнее предлагая себя… Зачем? Яркий ало-золотой наряд подчеркивал все достоинства идеальной, с чем никто не поспорит, фигуры. Абсолютно спокойное лицо опять таки идеальных очертаний, янтарные глаза, высокая прическа, усыпанная черными бриллиантами… и очень бурный эмофон. Ощущается даже отсюда…
        Он мысленно поморщился. Мне не нужно твое великолепие, сдобренное порцией смертельного яда. А вот тебе надо… отчаянно, безумно… и совершенно ясно, что именно. Мне, разумеется, ясно. А присутствующие видят лишь настойчивый флирт. И настойчивость эта будет вознаграждена, потому что тебе действительно удалось привлечь мое внимание. Но не думаю, что результат многочасовых усилий окажется таким, как планировалось там, где было получено задание.
        Поиграем?
        Взглядом подозвав советника, он насмешливо наблюдал, как низкорослый гном неуклюже лавирует в толпе. Физические нагрузки полезны.
        - Мой Повелитель?
        - О, да! Все еще. Разве не удивительно?! Будьте любезны, узнайте в Башне Карнай-сеани*, имеется ли у них досье на вон ту леди в красном наряде. Лианис дель Ка'Шесс ее имя, если не ошибаюсь. И подготовьте полный обзор ее рода и окружения. Через час.
        - Рад вам служить, Повелитель, - в ровном голосе гнома не мелькнуло ни капли удивления.
        Так уж и рад!
        - Вы свободны, Советник! - дернул бровью он, возвращаясь к ленивому созерцанию. Ну вот. Стоило на миг отвлечься, как тут же что-то произошло. Интерес-сно!
        Посреди зала образовалась хаотичная группа, прямо таки излучающая в пространство раздражение и ярость. В центре две эльфийки буравили друг друга ненавидящими взглядами. И явно собирались приступить к следующей, активной фазе выяснения отношений. Наследница, прищурившись, примеривалась к высокой прическе особы, осмелившейся явиться на Бал Столетия в платье, практически идентичном наряду принцессы.
        Безумно серьезный повод для конфликта! Вот только где эта леди пряталась до сих пор?
        Он медленно поднялся со ступеней и двинулся вперед. Присутствующие расступались перед ним, как вода перед святым Аллианом. Только причиной был скорее страх, а не уважение перед божественной волей. А вот классическая формула: "Боятся, значит уважают", давно не вызывала в нем никаких эмоций кроме брезгливого недоумения. Кто это придумал?
        Боятся - значит, таят злобу, плетут интриги, желая обрести силу и свалить того, кто вызывает в их душах такое низменное чувство. Мешают, создают помехи правлению и выполнению подлинного долга!
        И это относится ко всем. К старшим, младшим, побочным ветвям Дерева Разумных…
        На глаза опять попалась особа в красном. Он недовольно дернул бровью. Мне не интересно то, что ты усиленно предлагаешь, но вот в причинах такого упорства еще предстоит разобраться. Позже. Кое-кто принял недовольство на свой счет и отпрянул назад чуть резче, чем следовало. Позади раздалось сдавленное шипение. Похоже, пострадали чьи-то ноги. Мило! Это прекрасный повод для дуэли…
        Наследница, обернувшись и прекратив на мгновение цедить ругательства сквозь стиснутые зубы, всмотрелась в его лицо. Не обнаружив там запрета, мгновенно приняла решение. Хищной гарпией ринулась на подбоченившуюся соперницу, обойдясь даже без традиционного вызова. Окружившие их леди и лорды прянули в разные стороны, освобождая место. Но такового было явно маловато.
        Посвятив некоторое время наблюдению за несколько неупорядоченными метаниями двух эльфиек, он подумал, что одна его знакомая ведьмочка веселит окружающих с куда большей самоотдачей. И куда более энергично. Особенно теперь… Кстати, как она там поживает? *Башня Карнай-сеани - Башня Истины, аналог Пятого отдела Ронии. Занимается безопасностью внешней и внутренней, копит информацию, а затем… ну, по необходимости или сливает, или продает. Самостоятельна и самодостаточна, но Повелителю подчиняется, хоть и неохотно. Ха, попробовали бы они!!
        Поживала Лина не так уж плохо. А если не считать ее личного мнения о бесцельности времяпрепровождения, подобного нынешнему, так и вовсе замечательно. Она, наконец, договорилась с ребятами и собиралась хорошенько повеселиться с ними в "Бард-эле", с ее подачи господа эльфы решили посетить выдающееся светское мероприятие… через пару дней, кажется? Ну, а ей самой приходилось коротать время на этом концерте до момента, когда можно будет незаметно уйти! Несправедливо! Они там отдыхают, а ей приходится отдуваться за честь рода, и выслушивать явно неудачную музыкальную композицию одного столичного барда. Кто такие они, Лина и сама не знала, но возмущение нарастало… В конце концов, ей удалось скрыться, не растеряв туфелек. Накинув темный плащ, девушка выскользнула из украшенного огнями особняка, проигнорировала карету и поторопилась на восток, туда, где ее уже заждались некроманты.
        Задумчивое скольжение по улицам города, происходившее под тоскливое мысленное перечисление собранных фактов и фактиков, прервалось, когда навстречу из переулка вывернуло факельное шествие. Пришлось отступить в ближайшую подворотню и затаиться. Она совершенно не горела желанием присоединяться к сему действу. Проводив взглядом длинную колонну разряженных в пух и прах горожан, она хмыкнула. Совершенно непонятно, то ли это свадьба, то ли похороны, то ли попытка изгнать демонов. А то и жертвоприношение. Здесь на самой границе владений Тени* порой занимательные традиции образуются.
        Когда гомонящая толпа скрылась за поворотом, девушка двинулась было дальше, но совершенно неожиданно заметила, как из мрачноватого дома напротив вышел человек. Что-то в его движениях показалось Лине удивительно знакомым, она пригляделась и тихо ахнула. Одинокий фонарь на миг осветил лицо и только подтвердил смутное чувство узнавания. Лорд Аранди собственной персоной! Чуть ли не в нищенских лохмотьях, по меркам высшего света. Куда это он? Ведьмочка резко подалась назад, скрываясь от пристального, исследующего взгляда мужчины. Не хочет, чтоб за ним проследили? Отступив еще на шаг, в глубокую тень, отдавила чью-то ногу, на что совершенно не обратила внимания. Горя от возбуждения, хищно втянула носом холодный воздух. Попался!
        Жених, оглядевшись, неторопливо зашагал по улице, явно намереваясь углубиться в трущобы.
        Лина выдохнула сквозь стиснутые зубы, издав достойное болотной гадюки шипение. Глаза засияли зелеными ведьмиными огнями. Вот это везение!
        Она ловко увернулась от недружественных объятий опомнившегося, но все же пожелавшего остаться неизвестным ночного охотника. Плащ-хамелеон продолжал его скрывать, и весьма успешно. Это не помешало девушке торопливо, но витиевато извиниться, сопроводив пожелание удачной охоты парой Игл, сорвавшихся с пальцев совершенно непроизвольно.
        - О, я нечаянно, - пробормотала она, - вы продолжайте, продолжайте…
        - Н-ну, ведьма!!
        Не дослушав добрых пожеланий, она проскользнула под рукой вора, и двинулась за лордом, углубляющимся в районы, куда в одиночку ходить категорически не рекомендуется. Даже продавала краденые ложки она совсем в другом месте! Кутаясь в плащ, и старательно воображая себя тенью, или камнями стены, а то и булыжниками мостовой, девушка осторожно кралась следом за мужчиной. Дабы никто не усомнился в том, что там, где она есть, никого нет, она соблюдала все правила конспирации, то отставая на сотню шагов, то исчезая в подворотнях, то изображая внимание к закрытым на ночь лавкам и магазинам. Лорд явно знал, куда идти, уверенно срезая углы и сокращая путь через неосвещенные захламленные дворы. Судя по всему, проделывает этот путь не в первый раз!
        А тьма девушку не беспокоила. Тьма - друг и товарищ, всегда укроет и поможет… В один из моментов, подобравшись совсем близко к… жертве, она поймала себя на мысли, что горит желанием оттолкнуться от земли, броситься вперед в длинном прыжке и вонзить в загривок лорда… клыки? Резко остановившись, Лина потрясла головой, пытаясь избавиться от соблазнительных образов кровавой расправы. Она сходит с ума? Мышцы пели от напряженного предвкушения атаки, рот наполнился слюной… девушка сглотнула. Конечно, это решило бы все наличествующие проблемы, но… породило бы кучу новых. Да и насилие не наш метод. Не наш, не наш, не наш!!! Повторив про себя эту фразу раз десять и погрозив кулаком затянутому тучами небу, негодующе фыркнула. Ох уж эти дроу! А Повелитель так вообще! Гад! Такие шутки в такое время. Ладно, она ему еще спроецирует что-нибудь!
        Да, так вот… насилие не наш метод. И, признавая очевидное, добавила: пока удается держать себя в узде!
        За этими мыслями она едва не упустила лорда Аранди, скрывшегося в одном из обшарпанных, грязных домов самой неблагополучной окраины столицы. В окне первого этажа затеплился огонек, а две или три человеческих фигуры мелькнули в угловой пристройке и исчезли. Как сквозь землю провалились!
        Очень, очень любопытно, хорошо бы провести разведку. Но Лина решила, что лезть туда сейчас будет подлинным безумием. Мало ли, кто там обитает! Следует вернуться днем, причем лучше всего исследование начать с того дома, откуда лорд вышел. Последовательность есть залог успеха! Убедившись, что в памяти накрепко засела дорога, приведшая сюда, ведьмочка торопливо направилась в сторону таверны.
        Ну, если там без нее все выпили! Убивать она никого не будет, ибо в связи с неожиданной удачей настроение поднялось до заоблачных высот, а вот испортить оное кому-нибудь… всегда пожалуйста! *Владения Тени - идиоматическое выражение. Означает весьма неблагополучный район, в данном случае - трущобы Восточного луча. Связано с тем, что самая крупная гильдия воров и убийц носит самоназвание Гильдия Теней.
        Ведьма сидела в дальнем углу таверны и размышляла, совмещая сие занятие с разборкой пустующего стола. Что-то в последнее время она слишком много думает! Ну да ладно…
        Итак, что мы имеем? А имеем мы двух лордов, практически ровесников. Один из них до определенного момента вел обычную для представителей высшего класса жизнь. Посещал балы, охотился в имении, соревновался в острословии, женился по воле родителей… После смерти первой жены, странной, необычной, овеянной сотнями слухов, покрытой туманом неизвестности, молодой вдовец исчез на несколько лет из поля зрения светских сплетников. Судя по всему, он провел это время в путешествиях, и в поиске знаний. Скорее всего - запретных, подумала Лина. И, прищурившись, вытянула Щупом из стола напротив еще один гвоздь.
        Продолжим. Почему запретных? Потому что ей удалось вычислить примерный маршрут лорда. Разговаривая, девушка всегда очень внимательно следила за выражением лица собеседника, особенно при упоминании городов и стран. До мастеров-лицедеев ей было далеко, но места, где побывал ее жених, вычислялись без особого труда.
        Озерное княжество, старая столица Сигизии - Эйрат, забытые гномьи штольни, Шалай-гаран (бывшая резиденция Ордена Бездны), Проклятые болота… Что там можно искать? Не считая встреч с разными тварями, отрыжкой многочисленных магических войн. Только запретных знаний…
        Вернувшись из многолетних путешествий, он женился во второй раз. А потом… случилось что-то непонятное. И он превратился во внушающего всем смутное отвращение человека, перестав активно участвовать в светской жизни. Через пару лет унаследовал титул, после этого супруга, безвылазно проживавшая в родовом замке, тихо скончалась. Она была единственной наследницей довольно большого состояния, и дочерью достаточно влиятельных родителей, а потому инициировали расследование. Естественно, безрезультатное.
        Прошло более пятнадцати лет, в течение которых он довольно редко выезжал из родового поместья. В основном ради того, чтоб купить какую-нибудь редкость.
        Не нарушал никаких законов, не был замечен ни в чем предосудительном… до сих пор!
        Торжествующе усмехнувшись, Лина потянулась и благодарно кивнула разносчице, поднесшей ей большую кружку эля и явно удивленной ненормально тихим поведением гостьи.
        А второй - герцог Эйден - еще более благопристоен, да вдобавок настолько влиятелен… Девушка раздраженно закатила глаза. И где эти двое могли пересечься? Да еще так плотно… И не исчезая из поля зрения светских сплетников?
        Когда отправился в северные провинции за новой женой? Или раньше, когда, проиграв младшему брату в сражении за руку женщины, обуреваемый злобой, удалился… куда, кстати? Надо узнать. Обязательно…
        Подумаем…
        И думала Лина довольно долго, прожигая немигающим взглядом столешницу и сопровождая сей процесс меланхоличным уничтожением эля. Под взглядом девушки мореные доски неожиданно начали дымиться, и удивленной Милаве пришлось принять участие в торопливом тушении начинающегося пожара. Злив половину помещения водой, некромантка вытолкала диковато оглядывающуюся на украшенный подпалинами стол девушку в центр обеденного зала, где Тилан немедленно вовлек ее в круг танцующих.
        С трудом затолкав на место разбредшиеся мысли, Лина поймала ритм веселой мелодии и впитала ее в себя. Проблемы, загадки и неприятности исчезли, уступив место безумному морскому ветру. Вскоре таверна начала ритмично сотрясаться, да так сильно, что редкие припозднившиеся прохожие обходили здание по широкой дуге, а все окрестные собаки дружно взвыли, предрекая скорое его обрушение.
        К счастью, они ошиблись. Обошлось всего-навсего несколькими слоями штукатурки, осыпавшимися с потолка, и двумя столами, развалившимися от звукового резонанса.
        В разгар веселой ночи ведьма взобралась на стол, громко заявив:
        - Я буду петь!
        - Не стоит! - пытались убедить ее некроманты, припоминая, чем закончилось прошлогоднее выступление.
        - Да ладно, - неожиданно трезвым голосом заметила девушка, - здесь же нет короля!
        - Зато, - прошептала, сделав страшные глаза, княжна, - есть придворный менестрель. Наблюдает.
        - Где? - заозиралась Лина.
        - Вон он, в уголке…
        - Тогда тем более! Пусть перенимает опыт! А то во дворце такие композиторы… Удавила бы! - торжественно заявила девушка, а Тилан обреченно махнул рукой.
        - Пусть ее… чем бы не тешилась, лишь бы не рушила!
        И ничего она не разрушила. Пара стекол, лопнувших в результате хорового воспроизведения особенно звонкой трели, не в счет. И совсем не считается то, что под придворным менестрелем развалился стул, к разбору которого помимо стола приложила руку ведьмочка.
        Очередной тур разведывательной деятельности начался в ближайшее свободное утро. Лина переоделась в позаимствованное накануне у одной из горничных платье, предварительно изрядно его укоротив, и превратилась в обычную горожанку. Заплела косу, спрятала ее под легкую косынку, и на этом решила завершить маскировку. Вприпрыжку выскочила за ворота Школы, показав нос каменному стражу, и торопливо зашагала к городу. Сегодня она решила пропустить лекцию по травоведению. И прогуляться по городу. Какое кощунство! Но того стоит! Возможно, удастся узнать что-нибудь новенькое!
        При свете дня дом, из которого вышел лорд Аранди позапрошлой ночью, не выглядел так уж зловеще. Это оказалось узкое двухэтажное строение, зажатое между обшарпанных особняков. Недавно покрашенное в неброский серый цвет, оно сияло свежевымытыми стеклами.
        Девушка задумчиво прошлась по улице в одну сторону, затем обратно, искоса поглядывая на украшенную безвкусными завитушками дверь. Как бы внутрь пробраться? Да и стоит ли? Она мысленно выругалась. Много думать вредно! Нужно просто пойти и постучаться, может быть, откроют! Приняв решение, она резко развернулась и стремительно, не глядя по сторонам, двинулась к вожделенному зданию. И, разумеется, тут же наткнулась на встречного прохожего, крепко отдавив ему ногу.
        - Извините, - пробормотала она, пытаясь обогнуть пострадавшего, но тот неожиданно ловко подцепил ее под руку, сказав:
        - Куда же вы так спешите, моя леди?
        Девушка скривилась и подняла глаза, раздосадованная необходимостью вести себя подобающе вежливо. Голос показался знакомым, и точно…
        - Рада встрече, господин Семеш, - вот только в голосе ее было только нетерпение охотника, - еще раз извините.
        И попыталась вывернуться. Но хватка курьера оказалась железной.
        - А уж я-то как рад! - растянул губы в улыбке мужчина. - Вы, оказывается, весомая персона, моя леди, и теперь я вынужден требовать у вас сатисфакции.
        - Может быть, позже? Я спешу…
        - Так сильно, что не окажите ни малейшей помощи пострадавшему по вашей вине человеку?
        - Пожалуй, не особенно, - протянула Лина, критически рассматривая курьера, вовсе не выглядевшего так жалко, как он расписывал. Оглянулась назад, отходя в сторону с проезжей части и пропуская карету, которая проехала мимо, едва не задев ее колесами, и остановилась у серого дома. - Шах тан… совершенно точно, не особенно. А что здесь делает вы? - подозрительно спросила она.
        - А я здесь живу! - весело ответил курьер, ненавязчиво отводя девушку к концу улицы.
        - Где это здесь? - обернувшись, ведьмочка посмотрела на дом. Из кареты вышел представительный, купеческого вида старик и постучал, нетерпеливо и отрывисто. Дверь приоткрылась, и он вошел внутрь. Интерес-сно… это же был явный шифр… запомним.
        - Рядом, - уклонился курьер, и проследил за ее взглядом, - интересуетесь?
        - Ну, - Лина с интересом взглянула на спутника, начиная воспринимать его как дополнительный источник информации. Раз уж не сложилось с проникновением, используем подвернувшийся случай, - немного.
        - Почему же?
        - А почему вы спрашиваете?
        - Видите ли, я живу недалеко и, хотя по долгу службы часто отсутствую, до меня доходят некоторые слухи. Благородным леди совсем не место в таких трущобах.
        В голосе Господина Семеша послышалась явная укоризна. Ведьмочка фыркнула раздраженно и презрительно.
        - Так ведь и в Разбойной Крепости высоким леди не место!
        - Как вы правы! Но все же, я надеюсь, что причина, приведшая вас сюда достаточно весома, иначе…
        - Иначе что? И я должна перед вами отчитываться? - курьер серьезно кивнул. Лина возвела глаза к небу и тяжко вздохнула. Наверняка Крыло Опеки! - Здесь поблизости есть замечательная таверна, "Бард - эль". Вы наверняка в курсе. Я регулярно туда захаживаю. Проходя мимо, заметила, как из этого дома выходит один мой знакомый, - правда, только правда и ничего кроме правды - вот лучшая политика при общении с соглядатаями. - Так что же с этим домом?
        - Ничего особенного… - Лина зашипела раздраженно, и курьер смилостивился, - хозяин сдает второй этаж в наем. Чаще всего, весьма сомнительным личностям. Кстати, ваш знакомый к таковым не относится?
        Девушка неопределенно пожала плечами. Как сказать! Скорее всего, именно так.
        - В любом случае вашему другу придется со временем оценить последствия своего неблагоразумного поведения.
        - Туда ему и дорога! - хищно усмехнулась студентка. Прежде чем завернуть за угол, она еще раз оглянулась и успела заметить, как в дом проскользнул щеголеватый белокожий юноша в модном камзоле.
        Пожалуй, она успеет на второе занятие… даже если согласится зайти в эту милую чайную.
        Глава 7
        Лина исподтишка наблюдала за тем, как присутствующие на приеме дамы обихаживают эльфов. Окружив их плотным кольцом, юные девушки и степенные замужние леди с кровожадным блеском в глазах непрерывно щебетали и пытались выволочь хоть одного эльфа на центр поляны, дабы потанцевать с ним под завывания приглашенного оркестра. Светлые затравленно озирались в поисках спасения, но такового не наблюдалось. Им можно было посочувствовать, и, если бы они в самом начале празднества не напустили на себя слишком уж высокомерный вид, девушка спасла бы светлых от повышенного внимания общества.
        Конечно, появление эльфийской делегации на загородном пикнике лорда Ридена произвело неимоверный фурор, но это вовсе не повод считать себя лучше, чем вы есть на самом деле. Да, была минута восхищенного молчания, полчаса боязливого перешептывания, а затем… Большинство приглашенных девушек оказались не таким уж скромными и стеснительными барышнями. В них проснулись хищные гарпии, опасные волчицы и завистливые ласки! Первые пять минут такое повышенное внимание льстило, и светлые еще больше напыжились, но потом, поняв, что здесь, как и в Школе, никто не испытывает пиетета перед ними, такими величественными, а просто желает выпендриться перед знакомыми за их счет, попытались скрыться. Не тут-то было. Так что, посчитала ведьмочка, они получили по заслугам. Пусть отбиваются!
        Это был приятный, но не особенно продуктивный вечер. Осень уже вступила в полные права, и с экзотических белых кленов и берез начала облетать разноцветная листва. Темнеющее небо было изумительно чистым, что скорее являлось заслугой магов, нанятых лордом, чем волей природы. Лина предпочла бы дождь, а то и хорошую бурю, дабы она разнообразила времяпрепровождение гостей, но большинство присутствующих вряд ли с ней согласились.
        Ни жених, ни отец так и не появились, а миледи герцогиня, тряхнув позолоченными перьями, украшающими прическу, окунулась в безудержный флирт. Поэтому для девушки не составило труда ускользнуть от очередного навязчивого кавалера, сославшись на необходимость привести себя в порядок. Скрывшись за кустами степного ореха, она с интересом наблюдала за длящейся с попеременным успехом уже больше часа осадой представителей Старшей Ветви. Самая наглая девица, примерившись, утянула в круг деревенского танца ошалелого предводителя семерки. Как там его звали? Не важно… Еще одной удалось в качестве сувенира оторвать от пояса почетного гостя золотую кисточку.
        И во всем этом безобразии, творящемся в парке Риденов, с усмешечкой подумала Лина, вовсе не виноваты мои духи, аромат которых будил все потаенные инстинкты и побуждал к игнорированию запретов. То есть, конечно, виноваты именно они, но признаваться в этом она не собирается! Ни за что! Простейшая алхимия… Она не зря обошла всю поляну под руку с галантным кавалером, со всеми поздоровалась и перекинулась хотя бы парой слов. Многие леди оказались совершенно беззащитны перед воздействием Аромата Мирры.
        Потрепанная дама вырвалась из толпы, цепко сжав руку Лиса. Судя по выражению лица, квартерону хотелось прибить женщину на месте, но остатки здравого смысла не позволяли сотворить непоправимое. Спасать его или не стоит? Все же вместе учились… некоторое время.
        Кста-ати! Знают ли все эти довольные собой леди, что вожделенные эльфы даже не достигли официального совершеннолетия? Впрочем, те, кому положено, наверняка в курсе. И они это знание не афишируют.
        Мужчины в большинстве своем отнеслись к появлению соперников спокойно, по- философски. Хотя в глазах некоторых кавалеров, лишившихся спутниц, Лина разглядела затаенное раздражение, быстро сменившееся злорадством.
        Вот, например, милорд казначей. Верный поклонник, не пропускающий ни одного приема, на который приглашали девушку. Делать ему нечего, что ли? Немножко бабник, немножко шпион, приятный и ненавязчивый компаньон, светский лев и знаток этикета. Обихаживает богатую провинциальную вдовушку, не попавшую под действие Аромата, после того как обнаружил, что Лина исчезла. Боги в помощь!
        А это… хм, невысокий мужчина, ведущий степенную беседу с хозяином приема. Начальник Пятого отдела, кажется. Что это он здесь делает? Неужели лично курирует безопасность этого мероприятия, или наблюдает за работой своих людей? Мелковато для такой персоны.
        А какое непередаваемое страдание написано на лице вальсирующего квартерона! Пора спасать? Пожалуй… нет!
        Леди Риден тоскливо обмахивается веером. Да, ее жених не смог явиться на этот вечер. Дела… Герцогиня смеется над шутками старого Хранителя Печатей…
        Это еще кто? Нервный молодой человек, весьма симпатичный, нетерпеливо нарезает второй круг вокруг поляны, проходя мимо кустов, где затаилась ведьмочка. Кажется, она его где-то видела. Любопытно… нервничает, оглядывается с растерянным и жалким видом. Вот только выяснить, какие проблемы его обуревают, не представляется возможным, потому что для этого необходимо пуститься в открытый флирт. Но только она начинала строить кому-то глазки, подавать многозначительные сигналы веером и получать знаки внимания, чуть более переступающие границу обычной вежливости, как ее тут же настигало леденящее раздражение Повелителя.
        А когда один воодушевленный юнец полез с поцелуями, ее буквально ошпарило злобное: "Не с-ссметь!" и парализовало волной удушающей злости, стремительно пронесшейся по связи от дроу, посчитавшего, что на его законную собственность покушается кто-то еще. Попытка объяснить флирт необходимостью добычи информации окончилась полным провалом. Повелитель еще больше разъярился, Лина вызверилась в ответ, рыча, что к этой сфере старший не имеет никакого отношения. Собственник лиса эш! Это личное!!
        Немедленно последовало категоричное: "У тебя нет ничего личного!". Девушка в ответ выдала трехэтажную конструкцию, ставящую под сомнение происхождение всей Старшей ветви и одного конкретного дроу в частности.
        Пос-смотрим, что у меня будет за личная жизнь с таким-то следящим, подумала ведьмочка. И вообще, у нее уже есть жених! За эту мысль она была вознаграждена волной злобы, направленной куда-то вовне. Чтоб им, кто бы ни были подвернувшиеся под горячую руку Повелителя, там всем икалось!!!
        И все равно обидно! Сам то наверняка не пренебрегает обширными способностями по ублажению противоположного пола для получения необходимой информации! А ей, видите ли, нельзя! Несправедливо! Устроить, что ли, семейный скандал? Она с сожалением рассталась с этой мыслью. Не хватит сил. Зато хватит воображения рассматривать каждого собеседника с точки зрения устройства личной жизни и не забывать отсылать впечатления по связи. И периодически напоминать о наличии в ее судьбе законного жениха.
        В итоге, чтобы не получать каждый раз хлесткий удар по ауре, пусть и заблокированной, приходилось довольствоваться дистанционными методами наблюдения за интересующими ее объектами.
        Вот и сейчас… Юноша покружил по поляне, затем свернул на тропинку, ведущую к особняку. Лина выбралась из засады и двинулась по его следам, раскланиваясь со знакомыми и перебрасываясь дружескими репликами с представителями старшего поколения. Миновала оркестр, наигрывающий приятную мелодию, и вышла на пустое пространство, отделяющее толпу потерявших разум девиц и эльфов от остальных гостей.
        Ведьму томило какое-то странное предчувствие. Она прикрыла глаза и на грани слышимости разобрала тихое гудение.
        Воздух неожиданно вздрогнул и с шумом раздался в стороны, образуя сферу пустоты. Непонятно откуда появившийся ветер растрепал сложную прическу. Девушка насторожилась, даже не пытаясь поднять бриллиантовые шпильки. Мир замер в напряжении. Время застыло, и присутствующие забарахтались в нем, как мухи в густом, тягучем сиропе. А в образовавшуюся пустоту хлынул зримый поток странной, отдающей запахом гнили силы. Лина отскочила назад, проклиная… все! Откуда? Ведь здесь ничего нет! И не было. Никогда!!
        Кто-то обернулся к эпицентру чуждых чар, расположившемуся ровно между эльфами и Линой, кто-то закричал, откуда-то со стороны бежали люди в черно-зеленой форме. Панический шум разрастался как снежный ком, девицы с визгом порскнули в разные стороны, эльфы медленно и слаженно отступали назад. От сгущающегося в грозовой шар воздуха, за которым заворожено наблюдала застывшая в судороге отвращения девушка, расходились волны горячего ветра. Мир дрогнул, и ткань его с треском лопнула, в образовавшуюся щель из Нижних миров хлынул мутный, грязный, торжествующий поток. Кисельная муть осела на траву, оставляя после себя проплешины мертвой земли, а затем поднялась, превращаясь в… Длинное и приземистое, покрытое темно-синей чешуей тело, короткие лапы, мощным движением взрывающие зачарованный дерн, ядовитая слюна, капающая из пасти, украшенной сотней острых мелких зубов, пылающие багровым огнем глаза на длинной морде. Истинное зло в самом чистом виде… его эманации расходились волной по поляне, оглушая присутствующих, лишая контроля над телами, поглощая жизненные силы.
        Что это?
        "Тварь из Бездны. Мелкая", - любезно пояснил внутренний голос.
        Нам хватит и этой.
        Лина, поборов оцепенение, тихонько сложила веер. А я ведь ближе всех к ней, грустно подумала она. Профессиональная помощь явно запаздывала, а неожиданно, но вразнобой затянувшие заклинание эльфы только раззадорили чешуйчатую тварь. Она лениво повела головой в их сторону, отчего светлые резко отпрыгнули под деревья. И куда делся навалившийся на них паралич?! Побили все рекорды по прыжкам в длину задом наперед, можно сказать. Девушка сделала маленький шажок, отступая назад, и еще один… и еще.
        Напружинившись, тварь выбирала жертву. Лениво, тщательно, не спеша… осматривая присутствующих, оценивая их способность к сопротивлению и степень опасности. Ее пригласили на пир, и она собиралась как следует перекусить. Да что ж мне так везет, успела подумать ведьмочка, прежде чем все инстинкты истерически завопили "Беги!!!!!". Им вторил голос дроу: "И быстро!" Над тварью неожиданно сформировалась, переливаясь перламутром, ловчая сеть.
        Лина резко развернулась на каблуках, отшвырнув веер прямо в морду хищницы, на миг опешившей от такой наглости, и рванулась к деревьям в центре поляны. В следующий миг чешуйчатая зверюга ринулась следом, легко уходя из-под медленно опускающейся сети. Пронесшись через поляну, не чуя ног, зато прекрасно ощущая горячее дыхание Бездны за спиной, клацанье зубов у самых пяток и смерть за плечами, девушка оттолкнулась от земли и взвилась вверх и вперед в невозможном длинном прыжке, взяв более чем стремительным штурмом гигантскую липу. Сотня зубов звучно клацнула, закусив развивающийся подол. Резкий рывок едва не сбросил ее вниз, но набранной скорости хватило, чтоб долететь до толстенной горизонтальной ветви. И судорожно вцепиться в нее руками и ногами. Повиснув вниз головой, девушка осторожно перевела дыхание. А Тварь-из-Бездны, не успев затормозить, в тот же миг врезалась в дерево. Ствол тряхануло и хищница, слегка оглушенная, отлетела назад. Так вот как чувствуют себя апельсины, подумала ведьмочка, внутренне холодея от ужаса. Только их не ждет внизу такой опасный сборщик! Вцепившись в ветку так, что
побелели пальцы, и от того почувствовав себя в относительной безопасности, леди продолжила наблюдения за происходящим. А что еще оставалось?!
        Тварь тоскливо взвыла, не собираясь продолжать преследование, резонирующий где-то в глубине груди звук заставил Лину поморщиться. Затем хищница, игриво задев дерево хвостом, развернулась и размазанным из-за скорости движением бросилась в сторону гостей. Наткнулась на чей-то торопливый неумелый щит, отлетела назад, взрывая дерн. Где же стража? Ага! На порождение ночных кошмаров рухнули сразу три сети, пытаясь спеленать, укутать, обезвредить. Куда там… чешуйчатая зверюга тяжело рухнула на бок, извернулась и кинулась в другую сторону. Эльфы дружно взлетели на подвернувшиеся деревья. Лис швырнул в незваную гостью своим новым камзолом и торопливо последовал за сородичами. Незнакомые маги на три голоса начали речитатив изгнания, кто-то продолжал окутывать незваную гостью сияющей сетью. Присутствующие медленно сбрасывали наваждение… Наконец тварь, мечущаяся по поляне, замерла обессиленная слаженными атаками профессионалов.
        Реальность пошла рябью. Ошметки разрушаемой магии полетели в разные стороны. Злобно зарычав, монстр начал истончаться, проваливаясь туда, откуда его вытащили. Напоследок полыхнуло багровым светом, и во все стороны хлестнула мощная ударная волна. Она прокатилась по поляне, сшибая с ног магов, охранников, гостей из тех, что посмелее, и, качнув деревья, на которых экзотическими плодами повисли эльфы, затихла. Те дружно попадали вниз. Вот это урожай!
        И тут, не успев облегченно выдохнуть, Лина почувствовала, как подрубленное тварью дерево накренилось. Причем в сторону, на которой повисла девушка. В тишине раздался оглушительный треск, щелканье и толстенный ствол медленно и внушительно опустился вниз, увлекая за собой кроны соседей и намертво вцепившуюся в ветку юную леди. Пронзительно завизжав, та сообщила всем, что вовсе не желает быть придавленной. Слишком молода, чтоб умирать! Ударрр! Затекшие пальцы расцепились, и она повисла, запутавшись в сучьях в шаге от земли, и уперев ненавидящий взгляд в ствол нависающего над ней дерева.
        Спасло Лину то, что липа была очень старой и разлапистой, и упершиеся в землю ветви не дали ей размазать по земле бренные останки ведьмы. Выбравшись из путаницы веток, девушка наградила его десятком эпитетов, возблагодарила богов и собственные ноги за чудесное спасение и принялась подсчитывать ущерб. Не смотря на потрясение, ее вид был куда менее живописен, чем тот, с каким очумевшие от таких развлечений эльфы, благодарили хозяина приема за гостеприимство.
        - И у вас на пикниках всегда так весело? - поинтересовался Лис.
        - Тебе просто повезло, - хмыкнула Лина, осматривая живописные лохмотья дорогого атласного платья, - в отличие от Тирита, у нас действительно скучно и благопристойно. Но я же обещала… развлечения.
        - Так это ты устроила? - в шутливом ужасе воскликнул квартерон.
        - А кто же!!
        Гостей, оставшихся на поляне и теперь потерянно бродивших среди следователей, согнали в кучку, как стадо, и погнали в дом. Хозяин, судя по всему, не желал, чтоб его пикник закончился на такой похоронной ноте и громко обещал всем продолжение веселья. Лина едва не расхохоталась, зажав рот руками, и сделала вид, что приглашение к ней не относится. А вот эльфы исчезли первыми. Наверно, им было стыдно-о…
        Ведьмочка сделала круг вокруг места появления твари, повторяя маршрут подозрительного молодого человека, подхватила под руку Лиса, с любопытством шарящего глазами по траве. Ковырнула ногой изрытую землю. Пригляделась. И подняла небольшой серебряный кругляш на тонкой цепочке. Эта штучка очень похожа на накопительный амулет. Логично, ведь чтоб вытащить из Бездны Тварь любой силы необходимо провести ритуал Звезды Хаоса. А так как здесь его явно не проводилось… силу занесли извне! И девушка даже догадывается, кто. Квартерон оценивающе прищурился, почуяв интригу.
        - Ага!- раздалось сзади довольное восклицание. И чья-то рука ловко выхватила медальон у девушки. - Милорд, а вот и амулет!
        Квартерон, возмущенный такой наглостью, фыркнул, но спорить не стал, посчитав, что сила не на его стороне. Да и ведьма сама может за себя постоять. Лина развернулась, сложив руки на груди, и уставилась на самого страшного человека в Ронии, для разнообразия оказавшегося всего на полголовы выше нее. Тот вкрадчиво протянул:
        - Отлично, вот вы и займитесь его происхождением. А вы, юная леди, весьма внимательны, - в голосе лорда Эйгена прозвучало одобрение. - Эта способность у вас приобретенная или врожденная?
        - Милорд, - Лина почтительно поклонилась, скрывая недовольное выражение лица, и ответила уклончиво, - сложно сказать. У меня не было возможности проверить.
        Квартерон хмыкнул недоверчиво, затем куртуазно распрощался, вняв пристальному взгляду лорда, и поспешил за своими сородичами. Девушка оперлась на предложенную руку и двинулась в направлении дома. А милорд приступил к допросу:
        - Скажите, майл'эйри, вы видели того, кто обронил эту штучку?
        Вот на этот вопрос она могла ответить совершенно откровенно.
        - Нет.
        - Тогда каким образом вы догадались о наличии этого предмета в траве?
        Ведьмочка покачала головой:
        - Милорд, не заставляйте меня думать о вас хуже, чем вы есть на самом деле. Я знаю, какой ритуал необходимо провести для вызова подобной твари. Логично предположить, что злоумышленник воспользовался амулетом.
        Собеседник витиевато извинился за то, что недооценил глубину ее познаний. Они вошли в сад, минуя основную тропу.
        - Но вы догадываетесь о личности преступника, не так ли?
        - О…
        - Не стесняйтесь того, что проводили время не в развлечениях, а в наблюдениях, это полезно.
        Бездна и ее порождения! Что еще он знает?
        - Я… подозреваю, что… - Лина резко остановилась и досадливо хмыкнула, - вот он!
        И указала на опершееся о старую березу тело. Мертвое тело, прибитое ледяным шампуром, пронзившим насквозь не только грудь, но и толстый ствол. Ругательство, вырвавшееся изо рта лорда Эйгена, соперничало с самыми сложными построениями Тьеора и сообщало о глубоком знании гномской шахтерской лексики. Судя по всему, ни злодеям, устроившим это побоище, ни сотрудникам, проглядевшим подобное событие, не грозило ничего хорошего. Такое пятно на репутации отдела и лично его главы смывается только кровью!
        И все-таки, один плюс во всей этой катавасии был. Глава Пятого Отдела временно забыл о Лине и ее тайнах.
        Но где же она видела этого молодого человека?
        Щелкнув пальцами, девушка радостно подпрыгнула и побежала догонять Лиса. Вспомнила! Этот юноша входил в тот самый серый дом! Какая картина складывается! Просто красота!
        Ночной слежкой за серым домом Лина решила заняться на следующий же день после происшествия на балу. И с упорством, достойным лучшего применения третью ночь подряд проводила на крыше напротив входа, накрывшись маскировочной сеткой. Ей придавал сил охотничий азарт, а о необходимости сообщить кому-то о результатах слежки она слегка забыла, увлекшись самим процессом. Впрочем, пока особенно нечего было докладывать. Одни подозрения! То, что количество ночных гостей даже слегка превышало свойственное этому на редкость неблагополучному району, не служило доказательством какого-либо преступления. Хотя… До десяти человек только в течение пары часов, пока луна находилась в зените! Многовато! И потому каждый гость удостоился короткой записи в блокноте: внешность, время посещения, сколько пробыл в доме…
        На четвертые сутки где-то около полуночи на улице появилась знакомая фигура. Отстучав ритмичный код, скользнула в приоткрытую дверь. В окнах мелькнул свет, будто бы от свечи, и исчез. Судя по всему, лорд начал неторопливый подъем на второй этаж. Девушка довольно фыркнула, сбросила заранее привязанную к клюву украшающей крышу гаргульи веревку, и скользнула вниз, обдирая ладони. Хорошо, что в этом доме никого не было, иначе быть бы ей, демонстрирующей акробатические этюды на фасаде, принятой за удачливого вора. Дуя на пальцы, она крадучись пересекла улицу, и, обежав сомкнутые стройными рядами дома, завернула в узкий переулок, выводящий прямо во внутренний двор этого квартала.
        Шепотом поругивая хозяев, не разгребавших завалы со времен последней войны, подобралась к нужной стене, всмотрелась, и, заметив светящееся окно, довольно усмехнулась. Подготовительная работа, заключавшаяся в разведке территории при свете дня, пошла на пользу. Она безошибочно определила его расположение. Угловое. Очень удачно. Потому что не придется штурмовать свежеоштукатуренную поверхность, на которую навешано неизвестное количество сигнальных чар. Поправив рубашку, закрепив косу на затылке и взяв в зубы сандалии, девушка прислонилась к выщербленной стене соседнего дома, сохранившей, казалось, летнее тепло. Глубоко вдохнула, отбрасывая сомнения… Нащупав декоративные выступы, уверенно подтянулась, и на одном дыхании форсировала первый этаж, руководствуясь только инстинктом, подсказывающим, куда ставить ногу. Прижавшись щекой к кирпичам и не дыша, осторожно двинулась по карнизу к своей цели. Неожиданно инстинкт подвел, и камень под ногой осыпался. В царящей вокруг гнетущей ночной тишине звук падения на траву мелких осколков показался ей барабанной дробью. Девушка повисла на руках, злобно шипя
сквозь стиснутые зубы. Нащупав продолжение выступа, изогнулась немыслимым образом, и подтянулась, упираясь пятками в стену. Еще пара шагов, и Лина замерла у окна, кося одним глазом в щель жалюзи.
        В полумраке длинной комнаты, спиной к окну за монументальным столом сидел лорд Аранди и что-то писал. Единственный светильник не мог разогнать затаившейся по углам тьмы. Скрипело перо, позвякивала чернильница. Наконец он поднял голову, и, покосившись на окно, позвонил в колокольчик. Лина отшатнулась назад, напряженно прислушиваясь. Шуршание… вошел человек, закутанный в серый неприметный плащ, и с поклоном принял послание. И так же беззвучно исчез. Оставшись в одиночестве, милорд потянулся, подошел к окну, пробормотав:
        - Демоновы кошки, - и закрыл раму. Затем вышел на середину помещения и откинул ковер.
        От удивления, смешанного с восторгом, ведьмочка едва не свалилась с карниза. Ее лицо исказила ехидная гримаса. На полу мягко фосфоресцировала семилучевая звезда. Мертвенный свет залил комнату, окрашивая ее в цвета смерти.
        Шах тан эре! Это же Звезда Хаоса! По крайней мере, рисунок очень похож на те, что изображены в учебнике по истории! Причем, судя по яркости сияния, это активный, замкнутый контур связи не менее чем из пяти таких же… штучек. Это Орден Бездны! В столице! Под самым носом Пятого Отдела и его присных! Вот теперь вы попались, лорд! Здесь уже не до личных счетов…
        Не подозревая о наблюдающей за ним девушкой, мужчина воздел руки к потолку и завел тягучий речитатив на искаженном ронийском. Столб белесого света ударил вверх, но сквозь изолирующие чары не просочилось ни одной магической волны. Прекрасная блокировка! Кто ею занимался, интересно?
        Но все же Лина была готова поклясться чем угодно, что ее жених не маг. Его аура пуста! Должно быть, работает от амулетов и накопителей.
        В звезде медленно, как бы нехотя проступила размытая фигура. Невозможно было понять, кто это. Мужчина или женщина, человек или… нет. Все приметы надежно скрывала туманная вуаль. Как только связь установилась прочно, явно поддерживаемая с той стороны, где бы она не находилась, лорд преклонил колено и замер. Девушка напрягла слух.
        - Приветствую вас, нээрис*!
        - Ты опоздал, - какой странный акцент звучит в равнодушном, холодном голосе призрачного собеседника, - с с-с-с-сеансом связи.
        - Прошу меня простить, так сложились обстоятельства. Но смею вас заверить, все происходит согласно вашему плану.
        - Разумеетс-ся, - согласился с лордом собеседник. Голос шел откуда-то из середины столба, сама фигура даже не шевелилась.
        - Испытания ваших амулетов прошли успешно, они абсолютно не регистрируются стандартными охранными чарами, - не поднимая глаз от пола, докладывал лорд.
        Да что же это за существо, перед которым не гнушается изобразить покорное подчинение этот… этот шантажист?
        - Нас-сколько они были полны?
        - Примерно на треть. Этого хватило для прорыва малой твари.
        - Отлично. Основной ритуал будете проводить после второй зимней луны. Подходящие жертвы подобраны?
        Лорд Аранди кивнул:
        - Все с долей старшей крови не менее одной восьмой.
        - Полагаю, вам этого хватит, - в голосе не прозвучало никаких эмоций. - Когда в мое распоряжение поступит Карта Ора**?
        - К сожалению, не ранее, чем через год.
        - Вы не опр-равдываете моих ож-шиданий, лор-рд.
        - Я приношу глубочайшие извинения, - немедленно отреагировал тот. - Моя жизнь в ваших руках.
        Правильно, она сама поспешила бы извиниться, если бы в холодном голосе ее собеседника прорезались такие рычащие нотки.
        - Чуть позже, я все же займусь наложением на вас порицания, а пока готовьтесь к следующему этапу испытаний.
        - Слушаю и повинуюсь!
        - До встречи, - попрощалось нечто и все закончилось.
        Сияние неожиданно погасло, свернувшись в маленький комок и испустив напоследок пару коротких лучиков. Теперь темнота показалась Лине еще гуще, чем раньше. И вовсе не такой дружелюбной, как пару часов назад. Лорд Аранди шумно выдохнул с каким-то запредельным облегчением и зловеще рассмеялся.
        - Что мне твои великие планы, когда мои… мои близятся к завершению!
        Девушка отшатнулась, буквально съехала по стене вниз и рванулась прочь. Какие планы? Надо думать, разрушительные… надо думать…
        Первым делом, стребовать с Милавы практикум "Ритуалы и их применение", предназначенные исключительно для внутреннего пользования на кафедре некромантов. Информации явно не хватает, раздосадовано думала она, летя по ночному городу. Затем следует сдать лорда Аранди, но аккуратно, не подставляя ни себя, ни род под подозрение в связи с Орденом Бездны… Может, сделать это после того, как он попытается выполнить свой план? Поспособствовав предварительно его неудаче… Что за план, интересно?
        С неба обрушился безумный ливень, отмечая таким образом начало зимы. *нээрис (старогеронийское) - господин **Карта Ора - древний артефакт в виде золотого ключа. Для чего предназначен, не известно. Хранится в сокровищнице Эйденов.
        Глава 8
        Звезда Хаоса, знак и ритуал.
        Представляет собой семилучевую звезду, вписанную в круг. В центре рисунка обычно размещаются необходимые символы.
        Как официальный гербовый знак использовался Империей тьмы в период ее расцвета, а также Орденом Бездны во все последующие времена. Семь звезд, переплетенных лучами
        - личный символ Великого магистра. Означает, что он достиг наивысшего положения в орденской иерархии, состоящей из семи ступеней. Не высшего могущества, а именно положения.
        Как ритуал Звезда Хаоса представляет собой довольно сложный сплав на грани магии Хаоса, Крови и Смерти, и применяется для открытия прохода на Нижние Планы. То есть, в Бездну. (Или, выражаясь языком посвященных - вскрытия наложенной на Порог печати). Для чего это нужно некромантам ордена, остается только гадать, ибо через разрыв мирового полотна к нам хлынут ее обитатели, что автоматически будет означать конец света. А против этого выступает даже часть демонов, имеющих непосредственный контакт с Верхними Планами, и довольных существующим порядком вещей.
        С практической стороны ритуал выглядит так. На семи лучах полноразмерной Звезды располагаются жертвы, головами к центру рисунка. Им разрезаются запястья, а раскинутые руки соединяются веревкой, пропитанной кровью представителя Старшей ветви. Она используется в качестве подобия. Чем более жертвы одарены магически, тем сильнее будет выделение энергии, наилучшие же результаты достигаются с представителями Старшей верви или полукровками. А если они возлягут на алтарь добровольно… чего, впрочем, за всю историю существования ордена не бывало, то выброс Силы достигнет небывалых величин.
        Для совершения ритуала необходимо, постепенно выпуская из жертв кровь, наложить на нее особые чары, формула которых здесь не приводится. Кровь впитывается линиями рисунка, а наполняющая ее Сила модулируется соответствующим образом, маскируясь под воздействие Стражей Порога. Чем больше энергии, тем более схожими будут энергии и тем обширнее воздействие.
        Принцип же действия достаточно прост. Ключом к замку служит кровь Стража, отданная только добровольно. Так как совершенно невозможно заставить Стража выполнить это условие, люди (а кто же еще!) нашли лазейку, с помощью которой можно обойти действующие Печати и обмануть мироздание. Простейшее явление магического резонанса послужило ключом к созданию самого опасного из известных нам ритуала. Экспериментальным путем авторы, чьи имена не были сохранены историей, выяснили, что модуляции, исходящие в пространство при активации семилучевой звезды, наиболее близки к тем, что исходят от Печати и ее Стражей (приводится цитата из утерянного трактата "О Непознаваемом"). Можно предположить, что это были весьма опасные и неприглядные опыты.
        (Практикум по некромантии. Основы и осознание)
        Пустота, темнота, леденящий холод. Ничего нет - ни времени, ни сознания, ни души… Только слова, падающие в сознание мелкими ледяными иглами и намертво в нем отпечатывающиеся. Это место, реальное или выдуманное, чем-то напоминало Ледяные пещеры. Как Лина здесь оказалась, непонятно. Она всего лишь хотела поделиться соображениями по поводу увиденного со своим главным специалистом.
        "Мне совершенно не интересны мелкопоместные интриги ваших лордов, по той простой причине, что, в конечном счете, даже самая сложная из них имеет одну неизменную цель, и даже те небольшие усилия, затрачиваемые при изучении этой побочной ветви Древа вероятностей, совершенно не окупаются. Но в качестве небольшого одолжения поясню, что ваш жених, майл'эйри, скорее всего, просто желает получить власть. Это и только это является единственной причиной всех подобных коллизий. Власть, как можно больше власти, опосредованной или прямой, любой ценой, так или иначе…
        Ради этого копится информация, тянется шантаж, совершаются тайные убийства… ради этого, а вовсе не ради оказания услуг неизвестной персоне, находящейся причем весьма далеко от места, где закручивается основная, по мнению инициатора процесса, петля.
        Чего следует опасаться?
        Тебе - только меня… а так называемым высоким лордам - уничтожения. Поголовного уничтожения всех представителей аристократической верхушки, имеющих какое-либо право на трон вашей страны. Только в подобной ситуации и может быть оправдана связь с орденом Бездны и применение Тварей. Единственный из законов, который перестанет действовать в таком случае - "Отторжение Бездны", магически завязанный на кровь правящей династии. Весьма полезный сдерживающий фактор для неугомонных людишек, желающих получить слишком много опасной силы. Почему он не был доведен до автоматизма, и для приведения его в действие необходимы железные доказательства? Потому что случаются судебные ошибки. И автоматически получить на ауру печать изгоя, лишиться имущества, силы, а затем и жизни в результате чьего-то безосновательного навета не хочется никому.
        А полноценного Зверя из Бездны не смогут остановить дилетантские потуги недоученных магов. Как остановить? Требуется кое-что посильнее примитивных чар Изгнания. А именно, древние связки из базового шаманства и раздела рунической магии… сама разберешься, если сможешь.
        И вмешиваться в происходящее категорически не советую. Наивные планы, включающие в себя обман не менее чем магистра Ордена Бездны, никогда благополучно не заканчиваются. И не стоит пытаться выяснить личность этого существа! И уточнять вектор связи Звезды Хаоса тоже не стоит. Целее будешь… к тому же все равно к подобным эскападам ты не готова и в ближайшем будущем готова не будешь. Впрочем, если желаешь совершить экзотическое самоубийство - милости просим. Не забудь сообщить, я перекрою канал Силы.
        Пусть, наконец, своим делом займется ваша безопасность. Люди… отчего вы так беспечны? Не торопись в Крыло расследований, не торопись… я бы рекомендовал сперва обратить внимание на записи… Те самые, очень занимательные заметки, где содержится информация о посетителях серого дома. И сверить их приметы с приметами тех, кто работает в Пятом отделе. Наличие в самой столице разветвлено сети агентов Ордена говорит о том, что ваша служба безопасности не состоятельна… или о предательстве. И в том и в другом случае следовало бы изрядно проредить количество сотрудников.
        Как ты это сделаешь? Что? Проредишь сотрудников? Ах, изучишь сотрудников? Хм, сообразишь! Подглядывать в прошлый раз не побрезговала? Вот и отлично, какие тогда еще вопросы?
        А вот будущих участников и мастеров ритуала выслеживать не стоит! Как и пытаться лично прервать предполагаемое сотрудничество двух мощных организаций. Иначе… не поленюсь воскресить и прочистить мозги.
        Ах, да, если все же решишься пообщаться с безопасниками, не забудь, что твой драгоценный род, честью которого ты так дорожишь, тоже попадет под закон Отторжения. Ведь чем-то же милорд жених шантажирует герцога? И наверняка подстраховался на случай "случайной" гибели…"
        Лина судорожно вскинулась и нервно сглотнула. Такого она не ожидала! Сочащийся мерзлым драконьим ядом монолог буквально отпечатался в ее сознании. В целом спокойная, рассудительная речь оставляла жуткое впечатление в сочетании с местом, где она ее выслушивала… Захочешь - не забудешь! Этот метод общения и обучения куда более неприятен, чем резкие хлесткие одергивания. На них хотя бы можно огрызаться! А это внушение остается только смиренно вытерпеть… пережить вкрадчивый шепот, от которого болят уши и ноют пальцы. Застань ее подобное сообщение на карнизе, она, пожалуй, и не удержалась бы и сорвалась вниз. Теперь понятно, почему тогда не последовали никаких комментариев. А то она уже привыкла к тому, что ее действия постоянно комментируются…
        Глубоко вдохнув, девушка огляделась, убедилась, что по-прежнему сидит в лаборатории, отрабатывая очередное дежурство, а не плавает в холодном, вымораживающем нечто.
        Вот ведь, гад! И еще запрещает… и думает, что она не справится… с чем бы то ни было… Гад! А вот справлюсь, мрачно подумала Лина. И сама разберусь со всеми этими проблемами. Назло!
        Повелитель усмехнулся. При всей своей активности и удачливости д'Хани весьма предсказуема. Любопытна и упряма… как стадо вивернов. Стоило только заметить, что она чего-то не сможет, и вот - она уже готова доказывать обратное, причем любой ценой. Было бы очень глупо не использовать эти ее качества там, где они могут принести пользу. Центральная интрига позиционируется довольно далеко от Ронийской столицы, но и периферийные ветви следует внимательно отслеживать для полноты воссоздаваемой картины. Информация никогда не бывает лишней. Так что пусть девушка лезет в самый эпицентр местных проблем. Возможно, она будет чуть более осторожна после короткого инструктажа, и мир обойдется без масштабных катаклизмов. В конце концов, было бы обидно потерять такую ведьму в момент, когда связь практически сформировалась.
        А при наличии некоторого количества особых примет, которые она не поленится выяснить, возможно будет вычислить личность нового магистра Ордена с более высокой долей вероятности…
        Один из кристаллов, расставленных в задрапированной темно-синим бархатом нише, мелодично звякнул и ровно засиял. Оранжевые блики заплясали на гранях десятка его соседей.
        Повелитель дроу посмотрел на камни, задумчиво сложил пальцы домиком и одарил присутствующих выр-разительным взглядом. Следуя молчаливому приказу, служители Башни Карнай-Сеани, еще не пришедшие в себя после плотного общения с Черным Драконом, гуськом покинули кабинет. Дроу усмехнулся. Давно следовало напомнить Башне, кто здесь хозяин!
        Он подошел к нише, и вытащил продолжающий светиться кристалл. Бледно-желтый, длиной в палец, камень пульсировал в ритме сердцебиения вызывающего. Такая штучка гораздо удобнее, чем успевшие устареть пентаграммы вызова. Как, например та, что использовал "милорд жених". Губы темного разошлись в устрашающей усмешке… Впрочем, пусть ведьма избавляется от этого человека самостоятельно.
        Помещенный в центр стола, камень окутался желтым светом. Щелкнув по одной из граней и привычно возведя защиту от подслушивания, дроу отошел, наблюдая, как формируется изображение, слишком расплывчатое, чтоб можно было что-то разобрать. Недовольно поморщившись, темный сплел пальцы и принялся настраивать сбитый фокусирующий луч.
        Несколько волн пробежали по становящемуся все более объемным изображению, и, наконец, над столом сформировалось нечто отдаленно напоминающее реальность. Еще пара певучих фраз и в сфере возникло лицо. Недовольно скривившись, оно огляделось, и немного отдалилось, явив все прочие части тела.
        Это оказался мужчина средних лет, с совершенно неприметным, обыкновенным лицом. Коротко остриженные темные волосы, тонкий шрам на левом виске, насмешливый взгляд пронзительно-зеленых глаз мгновенно нарушали создающееся было мнение о нем, как о мелком, незначительном игроке. Как и модный голубой камзол. Оглядевшись, вызывающий приветственно взмахнул рукой, изображая поклон, и сказал:
        - Мое почтение, Повелитель!
        - Взаимно, Повелитель, - ответил дроу, складывая руки на груди.
        Старая шутка вызвала у обоих понимающие улыбки. Эти двое прекрасно знали друг друга и обходились без представления.
        - Кто настройку кристалла сбил? - спросил зеленоглазый.
        Эльф дернул бровью и проигнорировал вопрос:
        - Отчего такой срочный вызов?
        - Так ведь иначе, гейнери Дрошел'Шенан, до вас и не дозвонишься! - в голосе собеседника прорезалось веселое раздражение.
        - В отличие от уже сотню лет самоустранившихся от общения с миром персон, мне приходиться уделять время не только самосовершенствованию, но и разрешению кризисных ситуаций, - в голосе темного прорезались угрожающие нотки.
        - Заме-етно, - протянул человек, совершенно не пугаясь опасного блеска лиловых глаз, - и именно по этому поводу я бы желал пообщаться с вами, Повелитель. Что это за кризис, по причине которого меня посетили двое ваших желторотых выкормышей? И попытались допросить с пристрастием?
        - Вы ждете извинений? - сузил глаза темный.
        - Нет, пояснений. И еще оплаты счета за разбитое лабораторное оборудование, который будет прислан вам с нарочным. Впрочем, Лисса быстро молодежь спеленала, особых разрушений они не произвели. Ваша казна не понесет особых убытков.
        - Никто не пострадал?
        - Кроме гордости Старшей ветви? Нет, - человек покачал головой, - так что за дело у вас ко мне?
        - С чего вы взяли, что есть какое-то дело? - темный демонстративно принялся разглядывать нечто за спиной фантома.
        - Ну, раз вы открыли этим перспективным молодым дарованиям доступ к Архивам… и спискам, - слова собеседника сопровождались ехидной улыбкой, то что-то несомненно имеется.
        - Логично. Именно эти "перспективные молодые дарования" занимаются расследованием магических возмущений на Северном форпосте.
        - Ах, вот в чем дело! - человек резко посерьезнел. - А причины известны?
        - Только опосредованно. Орден Бездны. Потому и были подняты все архивы.
        - Поздравляю вас! А также и всех нас. А вообще-то, следует лучше следить за своими птенцами, это ведь только я такой добрый, что мухи не обижу, а вот прочие персоны из проверяемого списка… Не особенно.
        Дроу зевнул, демонстрируя клыки. Человек усмехнулся и участливо осведомился:
        - Давно у зубного не были? Все, уже заканчиваю поучения. И приношу извинения, привык.
        Повелитель раздраженно рыкнул.
        - Думаю, стоит оказать вам услугу, гейнери. Маленькую такую… К счету за ущерб будет приложена записочка. Лично для вас. Список учеников моего дорого покойного братца, не только магов, но и так сказать, идеологических последователей. Всех, включая пропавших без вести и мертвых.
        - И много их было? - заинтересованно подался вперед дроу.
        - А то вы не знаете! Изначально - не менее десятка некромантов четвертого круга, и полторы дюжины мелких пособников. На сегодняшний день я отследил пятнадцать человек.
        - Моя благодарность, - совершенно серьезно кивнул темный.
        - Стал бы я беспокоить вас по пустякам! А благодарность на хлеб не намажешь. Услуга за услугу! С вас причитается…
        - Разумеется. Учту.
        - Приятно было пообщаться, Повелитель. Надеюсь, я немного развеял вашу скуку, - сказал человек и резко оборвал связь.
        Темный эльф задумчиво погладил кристалл. Не зря он оставил в живых этого некроманта. Его некоторая непочтительность и язвительность компенсируется долгой памятью и четким осознанием того, кто все же сильнее. Пожалуй, такой информатор, пусть и забившийся в самый глухой угол Геронии, пригодится еще не раз. Пусть живет.
        А теперь…
        Почему бы не проверить, чем занимаются, дроу усмехнулся, "перспективные молодые дарования"?
        - Смотри, хроники полутора тысячелетней давности! - восхищенно расширил глаза Вьерриан, рассматривая большие, переплетенные в золотистую кожу тома.
        Льелисса дель Саи'Шенан недовольно поморщилась. Она как раз сводила в один информационный пул полученные данные, надеясь изрядно сузить ареал поиска. Но все же щелчком пальцев увеличила яркость магического светильника.
        - Хочешь посмотреть? Помнишь, чем недавно обернулось твое любопытство, помноженное на нездоровый энтузиазм?
        Дроу только хмыкнул, раздраженно тряхнув головой, и вытащил целую стопку книг. Заметно прихрамывая, подошел к столу и водрузил их на заваленную бумагами и кристаллами каменную столешницу. Льелисса подвинулась, перемещая развернутую проекцию. Неодобрительно покачала головой, но спорить с напарником не стала. Изрядно попаленные косы напоминали ей о собственной ошибке. Не принимать в серьез светлых полукровок оказалось едва ли не смертельно. Конечно, в основном пострадала гордость, но это только подвигло ее на поиски более полного источника знаний и тайн. И хроники древних времен могли пойти на пользу. Вот только не зря они стоят в самой защищенной части архива…
        - Тебе все мало? - тихо заметила она.
        - Не притворяйся, тебе тоже интересно, - снисходительно улыбнулся красноглазый темный, - компромат, старинные интриги… Это же замечательно!
        Эльфийка рассмеялась, сверкнув глазами, и отложила документы, сверяясь с которыми отмечала на карте исследованные объекты. Прохладный сумрак архива всколыхнулся от исходящей со всех сторон магии, когда была откинута твердая обложка.
        - Ооо, - простонал дроу, испытывая чувство, близкое к оргазму.
        Девушка вздернула тонкие белые брови.
        - Это хроники предыдущего царствия, - пояснил Ксо'Шелл, закатывая глаза, - тут наверняка столько всего интересного…
        - Для кого интересного, тьма побери?
        - Для всех… но сейчас здесь только мы!
        И двое любопытных темных погрузились в чтение. Спустя некоторое время у них вырвалось удивленное восклицание:
        - …кто - кто женился?!
        Сьерриан дель Дрошелл'Шенан усмехнулся, направляясь в Тронный зал. Все-таки насколько беспечны эти молодые недоучки. Да не нейтрализуй он наложенные на переплеты охранные чары, паре Хранителей пришлось бы почти сутки отчищать полки от кое - чьих внутренностей. Пару мгновений еще он колебался, не преподать ли молодежи, забывшей об элементарной безопасности, жесткий и жестокий урок. Повелителя остановило только то, что эти двое были ему все еще необходимы. Причем целыми и относительно невредимыми и именно сейчас, а не через две-три декады, потребовавшиеся бы на регенерацию. Личные охранные чары рода Повелителей, это вам не исследовательскую лабораторию отставного некроманта громить!
        Так что пусть изучают, учатся на чужих ошибках. Своих еще успеют соврешить. Двое магов - изменяющих найдут в этих томах множество поучительных историй. Например, о том, что бывает, если некий Повелитель вздумает женить наследника против воли не только невесты, но и жениха. Причем, не дав им времени ни на размышление, ни на знакомство, ни на полагающуюся по обычаю помолвку. Почему-то эти двое остались предельно равнодушны друг к другу. Их не связала даже взаимная ненависть к устроившим этот брак старшим. И отказаться от ритуала перед алтарем Богов они, спеленатые чужой волей, оказались не способны. Да и что могли противопоставить едва разменявшие второе совершеннолетие дроу вошедшему в силу Повелителю? Возможно, будь у них чуть больше времени… они бы привыкли.
        Черный Дракон вспомнил себя тогдашнего и скривился. А кому понравится вспоминать это отвратительнейшее чувство собственного бессилия перед лицом куда более превосходящей по всем параметрам персоны? Именно тогда он поклялся, что никогда более не испытает подобного унижения, чего бы это не стоило. Именно эта клятва, данная много столетий назад, превратила молодого темного в… того, от кого шарахаются все встречные. Проводив взглядом парочку оружейников, спешащих по своим темным делам, он неторопливо заскользил по коридору, сливаясь с тенями.
        Молодая Нис'Эрисс, которой, к ее большому удовольствию, пренебрегал супруг, углубившийся в поиски силы, мгновенно обратила внимание на свое окружение. Дворцовая жизнь предоставляла достаточно возможностей для легкого флирта. И не только флирта… Эльфийка окунулась в омут интриг и развлечений. И умудрившись запутаться в собственных сетях, влюбилась. Влюбилась безответно, безоглядно и бездумно, забыв о том, кто она и какое положение занимает… Ребенок, рожденный ею, не нес ни капли крови Повелителей, и женщина бросилась в ноги своему мужу, моля о спасении и прощении.
        А он оказался достаточно равнодушен, чтобы помочь. На свой лад. Ведь что могло быть унизительнее для могущественного мага, чем нарушение клятвы, данной перед богами, какой-то жалкой темной? Его воля была нарушена, а авторитет поколеблен. Устоять перед соблазном хоть немного уязвить того, кто задел его самолюбие, Наследник не смог.
        Именно тогда, выстраивая одну из первых многоходовых комбинаций, молодой Дракон понял, что вполне мог бы приобщить супругу к личному кругу. Она вверила свою жизнь и жизнь ребенка, безоглядно подчинившись, в руки амбициозного дроу, даже не думая о последствиях, чем изрядно его удивила. Импульсивная, порывистая, гордая, испуганная… стоило проявить чуть больше терпения в самом начале, а не самозабвенно отшельничать в родовом поместье. Впрочем, тогда было уже поздно что либо менять.
        Разразившийся скандал быстро замяли. С помощью парочки несчастных случаев и нескольких прямых угроз спокойствие и репутация были восстановлены, и жизнь в Тирите пошла своим чередом. Наследник, лишь частично преуспевший в своих замыслах, лишился супруги, о чем некоторое время искренне сожалел, но сумел сохранить жизнь младенцу. На зло, просто на зло всем, кто не желал скандала.
        Ребенок, оказавшийся на диком еще тогда Ожерелье, вырос и стал основателем одного из первых пиратских родов. Его потомки до сих пор живут на островах, радуя соседей необычным разрезом глаз.
        А Повелитель дроу погиб, когда наследник, так и не забывший о давнем унижении, всего на пару мгновений опоздал с подмогой…

***
        Едва только Лина отставила в сторону миску, полную зачетной смеси, как в дверь ворвались некроманты, вернувшиеся с тренировки. И как они обрадовались, узрев девушку в комнате, словами не передать! Глаза заморенных тружеников вспыхнули мстительным огнем и, почувствовав прилив сил, они многозначительно переглянулись. Близнецы горячо желали отомстить ведьмочке, втравившей их в углубленное изучение боевых искусств. Сейчас было, по их мнению, самое подходящее время. Они молча обрушились на нее, пытаясь добраться до деревянной тарелочки, полной розовой массы. Милава, у которой неожиданно открылось второе дыхание, завопила:
        - Куча мала, мала куча! - и прыгнула сверху, придавив всех троих.
        - Тяжела! - охнул Тилан и получил кулаком в бок.
        - Убегает! - завопил Рилан, заметив, что Лина тишком пытается выбраться из-под них. И некроманты в шесть рук принялись щекотать опешившую от такого поворота событий девушку.
        Мелькали руки и ноги, по коридору далеко разносился смех и визг. Заикаясь от смеха и брыкаясь, отчего под глазом Рилана расцвел фингал, девушка вырвалась из лап коварных злодеев, точнее, выползла, извиваясь, как змея. Нервно хихикая, уселась сверху и заметила, что клейкая розовая масса из опрокинутой миски размазалась по стене, кровати и ребятам. Тил, оказавшийся внизу, взбрыкнул, и ведьмочка с шумом рухнула на пол, сверху на нее приземлилась Милава. Помянув бездну, тьму и кучу демонов, Лин попыталась забраться под кровать некромантки, откуда была безжалостно выволочена за ноги.
        - Хва-атит! Сдаюсь! - завопила она, вовсе не желая пересчитывать все доски пола лбом. - Поставьте на место!!!
        Княжна с интересом взглянула на поверженную подругу и почесала бровь. И обнаружила, что рука прилипла к лицу, а сама она никак не может оторваться от пола. Близнецы последний раз встряхнули висящую вниз головой девушку, удовлетворенно вздохнули и выпустили ее щиколотки.
        Бум!
        - Идиоты! - откровенно выразилась Лина, потирая лоб и разглядывая последствия неожиданного буйного помешательства. - Почему все самые разрушительные идеи приходят к вам в голову именно в этой комнате. Надо будет как-нибудь в вашей покуролесить!
        Некроманты дружно пожали плечами, а Тилан, обнаруживший, что розовая пакость хоть и липкая, но весьма сладкая, принялся облизывать пальцы.
        - Сливочно - клубничная маска для омоложения лица, модифицированная, - невозмутимо прокомментировала Лина.
        Милава крепко сжала губы, чтоб не засмеяться, когда некромант принялся судорожно отплевываться. Присев на краешек кровати, он укоризненно пробурчал:
        - Предупредить не могла!
        - А так интереснее, - честно призналась девушка. - Как ваши дела?
        - Были хорошо, а сейчас так и вовсе замечательно! - воскликнул Рилан, отлепляясь от стены, к которой нечаянно прислонился.
        Студентки дружно вздохнули, оглядывая комнату и прикидывая объем работ по очистке территории. Княжна отлепила от пола косу, а Лина раздумывала, стоит ли делать новую смесь или попытаться соскрести со стен размазанное ребятами? Неожиданно они хором завопили:
        - Не прислоняйся!!!
        Рилан, как ошпаренный, отскочил от шкафа, на который захотел облокотиться после контакта со стеной. Налетев на Милу, споткнулся и едва не врезался головой в полку. Ведьмочка взобралась на стол и спросила:
        - Понравилась тебе смесь, Тилан?
        Тот сглотнул.
        - Понятно-о. С пола слизывать будешь? Или вихрь запустить?
        На лице несчастного студента проступила зеленушная бледность.
        - Ви-ихрь, - выдавил он и вскочил.
        - Нет уж, - воскликнула Милава, - чисткой займусь я!
        - Неужели выучила новые бытовые чары? - удивилась Лин. - Мне прошлой стирки хватило!
        - Лучше! - гордо выпрямила спину княжна. - Я приручила домового!
        - Оу! - ведьмочка изобразила придворный реверанс, расправив полы мантии. - Давайте выйдем!
        И они вывалились в безразличную к происходящему суету коридора, прислушиваясь к раздраженному ворчанию мелкой нечисти, приманенной с помощью черствого хлеба и блюдца кумыса. И не сразу обратили внимание на то, что обычная коридорная суета как-то резко прекратилась.
        Неожиданно замерли все снующие по коридору студенты. Один даже от удивления выронил бутылку с эликсиром, которая, отскочив от пола, поскакала дальше самостоятельно. Потому что из-за угла выступил, вышагивая неторопливо, по-барски, эльф. Один. По имени Льялис. Впрочем, никого не заинтересовала эта впечатляющая персона, ни причина, по которой она пожаловала на ранее не посещаемый этаж. А потому что в завороженной тишине, быстро разлившейся по этажу, послышалось непонятное шуршание и легкое цоканье. Следом за квартероном ползла, перебирая корнями-щупальцами, гигантская растительная тварюшка, смутно напоминающая росянку, над которой не так давно проводился занимательный эксперимент.
        Присутствующие дружно выдохнули и попятились, наиболее слабонервные скрылись в комнатах. Зеленое, шипастое, зубастое нечто неожиданно ласково заурчало и потянулось вперед. Корни-щупальца оставили на полу несколько отметин.
        А Лис на фоне растения являл абсолютно непробиваемую уверенность в себе и чувство собственного достоинства. Он, скривив губы, высокомерно озирал присутствующих с высоты своего положения.
        - Вот так и рождаются легенды об эльфах - повелителях ходячих росянок, - прокомментировала Лина его появление.
        Некроманты с интересом следили за передвижениями странной парочки, явно направляющейся к ним. Величие момента нарушил пронзительный жалобный писк растения. Оно попыталось схватить Лиса за ногу. Тот нервно дернулся и отскочил, уворачиваясь от острейших коготков и одним движением оказался рядом с Линой.
        - Гейшери миа Линара, - обратился он к ней с поклоном, - не кажется ли вам, что мы переборщили с чарами верности и подчинения. Оно за мной уже целую декаду таскается!
        - Спокойно, разберемся, - услышав в голосе квартерона панические нотки, заявила девушка, - но согласись, очень милый гибрид получился! Да и какая декада, ты явно преувеличиваешь!
        - Собственно, мы зашли к вам, леди, чтоб поинтересоваться о том, что это такое, - протягивая Лине кусок плотного золотистого картона, заметил Тилан.
        Девушка с интересом посмотрела на затейливый текст, нанесенный выпуклыми стилизованными рунами. Возвела глаза к небу и прошипела парочку затейливых ругательств.
        - Так что это?
        Окинув всех троих донельзя холодным взглядом, ведьмочка процедила сквозь зубы:
        - Поздравляю вас, вы приглашены на Большой королевский зимний маскарад.
        Глава 9
        Легенда о Стражах Порога.
        И была война, война без конца и начала, без сострадания и жалости… И лились реки божественной крови, и содрогалась земля от заклинаний, после которых на месте миллионных армий оставался лишь белый пепел и спекшаяся зеркальная корка. И ценой невообразимой были низвергнуты в Бездну семеро, возжелавшие единоличной власти над мирозданием. И заперты за Порогом обреченные на вечное прозябание в бесконечном Хаосе. И запечатан был Порог Силой и Кровью, Словом и Делом. И ушли в небесные чертоги оставшиеся в живых Боги, не желая вновь брать на себя ответственность за царство мировое.
        Но воспылали злобой на победителей и наперсников их проигравшие, и поклялись отомстить, и пожелали смерти всему миру, тому, который так долго пытались захватить. И нашли они предателей из рода нового, человеческого, возникшего на первой заре уцелевшего мира, и соблазнили их силой и властью, искушая могуществом и сокровищами Нижних миров. И вновь заколебалась чаша равновесия…
        И встали на стражу мира облеченные доверием ближние родичи, дабы следить за тем, чтоб порядок не был нарушен и не был обречен мир на гибель. И было так, до тех пор, пока раздоры и свары не проникли в их ряды отравой бессмысленной…
        Чем хорошо было тесное соседство с дроу, так это тем, что у него можно было невозбранно учиться, просто наблюдая со стороны. Например, систематическому сбору фактов, непредвзятому анализу и прочим совершено заумным вещам… И теперь в девушке взыграло желание доказать, что она кое-что усвоила. Хотя бы то, как составляются грандиозные планы. А то презрительная снисходительность как-то надоела…
        Правда, иных утомительных обязанностей никто не отменял. Девушка хмыкнула. Когда же учеба, тренировки, дежурства, прогулки, вечеринки и поддерживание дружеских отношений превратились в обязанности, а желание поразгадывать загадки - в навязчивую идею? Странно…
        Впрочем, нет. Гоняя по залу Рилана, она получала истинное наслаждение. Особенно от того, как быстро сползает с его лица довольная улыбка. Но едва только Лина как следует увлеклась, мастер Ромаш нашел каждому из присутствующих иное занятие. Более продуктивное и полезное, на его взгляд.
        Так что в один из немногих дней, когда ребята встретились в Школе боевых искусств, толкового общения не получилось. Поздним вечером они возвращались настолько уставшие, что даже описание очередной пакости, учиненной кем-то из младших, не вызывало у них интереса, обсуждаясь как-то по инерции.
        Лина брела в кильватере некромантов, со скептическим интересом рассматривая тонкий кремовый лист, исписанный красивыми угловатыми буквами. Стоил ли он затраченных на его добычу усилий? Стоило ли вдохновенно врать миледи герцогине, о том, как Авриль Риден хвасталась приданым, утверждая, что за ней дают больше, чем за кем бы то ни было. И играть на самолюбии мачехи, исподволь заставляя ее лезть в бюро, где хранилась копия брачного договора, и потом выпрашивать его, упирая на то, что слову потомственной леди это сигизийское отродье не поверит. Пока не прочитаешь, не узнаешь… Слегка увлекшись изучением документа, она отдавила ногу впереди идущему Рилану. Тот обернулся:
        - Извиняться будем?
        - За что? - подняла глаза девушка.
        Парень вздохнул. Выражение лица ведьмочки, отрешенное и проникновенно-злобное, не обещало продуктивного диалога.
        - Ха, пропустим, - решил Рилан и заглянул в текст, - Феррон?
        - Угу, - согласилась девушка, - только зачем он нужен?
        - Чего встали? - окликнула замерших посреди улицы ребят Милава, ежась на пронизывающем ветру.
        - Уже идее-е-ем, - протянула слегка сомнамбулически Лина, изучающая список собственного приданого, - а ты знаешь, что это такое?
        - Что?
        - Феррон!
        - Э… город. Я, вообще-то, вырос там. И не только я.
        Девушка вопросительно подняла брови.
        - Это же городок почти на границе с Болотами. Агиррона, наше родовое имение, совсем рядом находится. Может, слышала?
        - Нет… я не знаток географии. Тем более всяких мелких пограничных городишек.
        Тут Лина слегка лукавила.
        - Зря. Отличное место…
        - Ну, вы идете? - завопила некромантка, подпрыгивая и размахивая руками. Тилан выразительно постукивал зубами.
        Девушка подхватила Рилана под руку и поволокла в нужную сторону, решив выяснить подробности. Неожиданно проснувшаяся интуиция громко вопила о том, что следует немедленно воспользоваться очередным чудесным совпадением. Второй брат, подчинившись ее повелительному кивку, пристроился рядом.
        Ну что же, приступим!
        - У вас есть имение?
        - А ты думала! Наш отец - самый натуральный лорд! - с энтузиазмом воскликнул Тил.
        - Поздравляю, - Лина рассеянно скатала лист в трубочку, - мой, как ни странно - тоже. И далеко от Феррона? Ваше имение?
        - На полпути к болотам. Ты себе представить не можешь, какая там отличная охота! К нам со всей Ронии любители собираются.
        - Почему, очень даже представляю, - Лина весело оскалилась, - как полезет из Болота всякая пакость, как начнет шалить! Убытков - море! А от охотников и вам развлечение и окрестностям польза.
        Близнецы дружно усмехнулись.
        - Как ты все правильно понимаешь! Наш градоправитель еще и плату с приезжих берет, за разрешение на отстрел!
        Милава, энергично шагавшая впереди, обернулась.
        - Ну что вы как на прогулке! Я мерзну!
        - Княжна, вам не кажется, что это явное преувеличение. Вы же с севера! - отозвалась Лина, но шагу прибавила.
        - Леди, я с севера, но я не снеговик!
        - А это что еще за зверь? - подал голос Тилан.
        - Нежить необыкновенная, смертельно опасная, - огрызнулась Мила.
        Хмыкнув, ведьмочка решила вернуться к основной теме разговора:
        - А Ниарин Рейн рядом с вашим поместьем?
        Тилан удивленно покосился на девушку. Она ответила ему невинным взглядом.
        - Ну… относительно.
        - Зато рядом с развалинами! Теми самыми, с которыми были проблемы? Помнишь Тил, мы там еще пугали жрецов? - Рилан явно вспомнил что-то на редкость занимательное.
        - Не напоминай! Я потом декаду в горячке валялся! А тебя вообще выпороли так, что сидеть не мог.
        - А я говорил тебе, что не надо лезть на крышу, достаточно пару раз показаться в бойницах первого этажа! И кто знал, что подвалы там водой залиты!
        Лина только успевала головой вертеть. Братья перебрасывались фразами, как жонглеры шариками.
        - Кто знал, кто знал! Проверить надо было!
        - Ха! Да оно же почти в предгорьях! Какая там вода! Ты сам сказал, что ничего там нет!
        - А я не проверял!
        - И я виноват! - негодующе воскликнул Рилан. Кажется, он уже дошел до того, чтоб использовать последний аргумент мага - какое-нибудь убойное заклинание.
        - Сто-оп, - ведьмочка расставила руки, разводя некромантов в стороны. Как одним словом прекратить зарождающуюся ссору? Добавить в голос холода, а в пальцы - парализующих чар. И задать вопрос. - Как называются эти развалины? И кому они принадлежат?
        Некроманты смущенно развели руками.
        - Тьма его знает.
        - Тьма может и знает, но я то - нет! Вспоминайте!
        Лина была полна азарта, и оттого очень убедительна. Повелительные нотки в ее голосе заставили братьев напрячься. Еще бы, ведь драгоценный лорд Аранди Феррон посещал! И не мог он миновать место, полное тайн и загадок.
        - Хм, - Тилан озадаченно встрепал волосы, и уставился на брата. Тот закатил глаза. Эти двое, вообще-то прекрасно понимали друг друга без слов, что не мешало им время от времени собачиться. Вот и сейчас, замерев посреди улицы, они напряженно мыслили. Погружаясь в прошлое с помощью чего-то очень похожего на Саван памяти, но используя при том только свою собственную родственную связь, они перебирали события, давно канувшие в Бездну.
        Милава, смирившись с тем, что в тепло она сегодня попадет не скоро, топталась рядом. Ведьмочка терпеливо ждала. И раздумывала… Посещал ли герцог свое имение? Это ведь не особенно крупные владения… вполне мог. Глухие места, где хозяина никто не знает, и не полезет в душу, охота опять же - способ развеяться и забыться. Аранди был в Ферроне летом, а герцог когда? Надо уточнить… хотя чего уточнять? Она теперь на память не жалуется, и оттого четко знает, что в комнате с личными охотничьими трофеями в родовом замке висит чучелко болотной виверны, причем шкура у нее летней расцветки. А если прикрыть глаза, перед внутренним взором возникает прибитая ниже табличка с указанием года. Следует учесть, что такие тварюшки водятся только в предгорьях Проклятых болот… Прекрасно!
        Ветер гулял по мостовой, раздувая юбки мимохожих красавиц, гривы лошадей и плащи праздных гуляк. Небо начало темнеть, солнце уже скрылось за крышами особняков. Замечательный вечер-р..
        - Та-ак! Я не знаю, зачем тебе это понадобилось, но мы вспомнили… - начал Тилан.
        - …как называются эти обломки, никто не знает, но ходят слухи… - Рилан тряхнул головой и сверкнул карими глазами.
        - …что это резиденция какого-то ордена.
        - А по последней земельной описи…
        - … радуйся, что она попалась нам на глаза в прошлом году…
        - Я и радуюсь, - чувствуя нарастающее возбуждение, рыкнула девушка, - ну же!
        - Уже сорок лет, как приписаны к Ниарину.
        - Прекр-расно! Возьмите с полки апельсин.
        - И это все, что нам будет за такие усилия? - возмутился Рилан.
        - Действительно! А объяснения, а расплата?
        Девушка довольно улыбнулась, не обращая внимания на братское негодование. Есть, есть совпадение! По времени и по месту! Это единственная сколько-нибудь сомнительная часть приданого. Остальные земли просто до тошноты обыкновенные, и не могли ничем заинтересовать жениха. Особенно с позиции его связи с орденом Бездны. Только еще один вопрос…
        - Слухи какие-нибудь вокруг этих развалин ходят?
        - А как же! И призраки там, и демоны, и звуки странные, и огни страшные… половину мы сами в обиход запустили, - горделиво выпрямился Тилан и тут же охнул, когда особенно сильный порыв ветра швырнул ему в лицо горсть песка.
        - А другая половина ходила еще до нашего рождения!
        - В каком замечательном месте вы живете! - восхитилась Лина. - Надо будет съездить в гости. Правда, Мил? Эй, ты где?
        - Нет меня, ушла я, - буркнула княжна, выглядывая из дверей ближайшей модной лавки. - Нашли место для воспоминаний! Я замерзла и есть хочу!
        - Да ладно, прекрасная погода, - воскликнула ведьмочка, - сейчас еще дождь пойдет! Еще лучше будет!
        Некроманты с суеверным ужасом воззрились на девушку. Она взмахнула руками, показывая, насколько замечательно себя чувствует, и немного виновато улыбнулась.
        - Так что вы там говорили насчет оплаты?
        - О, - задумчиво протянул Тилан, - меньше чем поцелуем не получится…
        - Причем каждому, - добавил его брат, довольно улыбаясь.
        - Ну что же, - девушка пожала плечами и неожиданно схватила Рилана за грудки, немного придушив воротом мантии. Резким рывком наклонила вниз опешившего парня и коснулась губами его лба.
        - Следующий! - развернулась она, пытаясь поймать уже похоже не желающего такой расплаты парня. - Ку-уда? Стоять!
        И, совершенно забыв о том, что сжимает в руках листочек с описью приданого, попыталась поймать некроманта за развивающийся рукав. Ветер, воспользовавшись рассеянностью девушки, вырвал его из пальцев, взметнул под самые крыши и понес по улице.
        - Тьма… - выдавила Лина, пораженная такой подлостью. - Мне же его еще возвращать! Ловите!!
        И рванулась следом. Ребята дружно вскинули руки, пытаясь достать лист Щупом, но им не хватило дальности. Лина, отслеживая планирующий полет документа, неслась по улице, проклиная форменный балахон, отчаянно путающийся в ногах.
        - Простите, извините, простите… - бормотала она отдавленной туфельке, оборванному подолу, рассыпанным ягодам, задетому длинной косой лицу.
        С разгона взлетела на крыльцо, и, оттолкнувшись ногой от перил, попыталась достать в прыжке на секунду прилепившийся к карнизу лист. За миг до того как пальцы сомкнулись на кремовой поверхности, игривый ветерок сорвал и понес его дальше.
        Лихо приземлившись на одно колено, ведьмочка ринулась дальше. Прыжок, еще прыжок… лихое сальто через скамью. Где-то за поворотом, форсированном чуть ли не по стене, ржут перепуганные лошади… Она отдалась погоне, чувствуя, как этот несчастный список превращается во врага номер один. Заметив, что ветер утих, а лист медленно планирует в небольшой фонтан на площади, девушка, не глядя перелетела через ажурную оградку, врезалась в чью-то спину. Та, покачнувшись, решила упасть на землю, а Лина помогла, оттоптав светлый камзол. И в прыжке успела перехватить документ над самой водой.
        - Уф, - выдохнула она, пытаясь удержать равновесие и не принять незапланированную ванну.
        Сзади раздалось шипение, очень похожее на то, что издает кошка, которой отдавили хвост. О-очень большая кошка. Резко обернувшись, девушка сказала:
        - Упс…
        А что еще сказать? С земли поднимался эльф. Нет, Очень Злой Эльф! Причем знакомый! Эйраллин Аэрлиниэль, мгновенно вспомнила Лина, студент кафедры Стихий. Оглядевшись, она расстроилась еще сильнее. Голые, мрачные деревья, фонтан с феечками на бортиках, скромное зеленое здание в глубине лишенных листьев зарослей… эльфийское посольство, что рядом с Королевским Ботаническим садом, не больше не меньше!
        Придется извиняться, однозначно!
        Лина с ненавистью глянула на листок, зажатый в руке и, переведя взгляд на эльфа, попыталась обворожительно улыбнуться. Не получилось, судя по лицу Светлого. Желание отомстить за растоптанное в прямом смысле достоинство сменилось на нем легким опасением.
        - Приветствую вас, о Высокий… - начала ведьмочка, склоняясь в поклоне. В такой ситуации главное - не дать раскрыть рот противнику! - Я причинила вам такие неприятности, о чем глубоко сожалею и приношу свои искренние извинения. Это неприятное происшествие связано с тем, что мне совершенно необходим был этот документ, но ветер, к моему глубочайшему сожалению, оказался слишком хитер, чтоб дать отобрать у себя любимую игрушку…
        И она продолжала в том же духе, пока до ограды не добрались запыхавшиеся некроманты, а эльф уже был готов заплатить ей, чтоб она избавила его от своего общества. Или закопать под ближайшим кустом, благо земля в этом году не промерзла и оставалась мягкой.
        Глубокой ночью, благополучно добравшись до Школы и заступив на очередное дежурство, Лина попыталась решить, какая польза ей будет от полученной информации. По всему выходило, что никакой, кроме морального удовлетворения. Разве что вторая возможная опорная точка определилась, но не поедет же она сейчас в Феррон, выяснять, где там прячутся адепты Ордена Бездны! И чем заняться? Хотя… можно же сходить в неохваченный вниманием особнячок лорда Аранди, а потом засесть где-нибудь поблизости от Пятого отдела. И наплевать на недовольство Темного! Пусть там хоть десять каналов перекрывает, она же все равно его Силой практически не пользуется! Потому что блокируется все время…
        Приняв это судьбоносное решение, девушка улыбнулась и танцующим шагом двинулась по коридору, развешивая мерцающие зеленью болотные огни. Дежурство продолжалось. Собственно, сегодня она сторожила третий этаж, а второй и первый достались паре разобиженных на весь свет стихийников. Кажется, это именно они совершенно случайно разметали крышу конюшни… И спускаться к ним девушка не рискнула.
        Линара задумчиво высчитывала дни, оставшиеся до маскарада. Выходило не так уж много. И если что-то и произойдет, то подготовка наверняка уже завершена. В общем, оставалось только ждать. И она прикрыла глаза, уже привычно проваливаясь в полутранс. Наблюдать, как вокруг суетятся горничные, пытающиеся привести к некому порядку ее волосы, было не интересно. В конце концов, этим они занимаются не реже трех раз в декаду, причем с переменным успехом. Ничего нового не ожидалось…
        Спустя мгновение она взлетела над городом, сохраняя тончайшую нить контроля над телом, и удовлетворенно улыбнулась. С каждым разом у нее получается все лучше, горделиво подумала она. Касаясь призрачными пальцами канала Силы, связывающего ее с дроу, замерла в нерешительности. Стоит ли наведаться в гости? Пожалуй, нет…
        Что это такое? Вокруг светящейся нити, уходящей далеко за горизонт, девушка заметила тонкую полупрозрачную паутинку. Она оплетала канал изящным, похожим на оставляемые морозом на стекле, узором. Девушка всмотрелась… кое-где кончики кружева свисали разрозненными обрывками, медленно колыхаясь в потоках окружающей мир магии. А некоторые нити вливались в них, становясь единым целым с различными течениями, которые очень напоминали призрачные реки, омывающие леса и горы, города и селенья. Изменяющиеся, соприкасаясь с каждой точкой пространства, и сохраняющие в себе память об этих изменениях.
        Об этом в книгах не было не слова. И почему она раньше на это не обращала внимания? Может, потому что не было видно?
        Скользнув чуть дальше, бестелесная сущность тронула один из торчащих концов. И это осторожное касание неожиданно отозвалось в каждом нерве тела, напряженно замершего перед зеркалом басовитой, тягучей нотой. Девушка отпрянула назад, а потом, рассердившись на собственную нерешительность, провела рукой по уже вросшим в потоки нитям. И увидела, как от них в разные стороны побежали мелкие круговые волны, отражающиеся и резонирующие в такт дрожащим узорам. На сей раз диссонирующая мелодия прозвучала только в ее сознании. А тело наполнилось пьянящей легкостью. Потом волны вернулись, отразившись от чего-то дальше по течению, и вновь затронули натянутое кружево. Резанувшая слух нота заставила ее резко отшатнуться и нырнуть назад, в тело.
        Оч-чень интересно, уставившись на свое, отразившееся в зеркале, перекошенное лицо, подумала Лина. Получается, она может играть на собственных нервах. Только как это звучит на другом конце связи? Девушка неодобрительно покосилась на перепуганных служанок и невозмутимо приказала:
        - Продолжайте!
        И вновь нырнула в транс.
        Поэкспериментируем? Не взмывая слишком высоко, она коснулась сначала одной нити, потом другой, прислушиваясь к отголоскам рождающейся мелодии. Она унеслась вдаль, огибая мели домов…И вернулась тревожащим душу аккомпанементом скрипичных стонов. Не-эт! Не годится… не красиво! Взлетев выше, она задумалась. Если с помощью этого странного кружева у нее получается играть неслышную мелодию, то, возможно, она сможет и слушать, улавливая изменения в окружающих ее магических течениях?
        Линара замерла… Тишина, шелест и шорох мерно текущего потока. Нет, ничего! Досадливо хмыкнув, решила возвращаться и заканчивать запугивание укладывающей волосы в корону горничной отсутствующим выражением лица. Резко ринувшись вниз, задела кружево, отчего оно ощутимо натянулось над каналом и пошло складками чуть дальше. Получилась затяжка, как на дорогих шелковых чулках. А крючка, чтоб поднять петлю чего-то не видно. Ну и ладно. Приникнув к самому узору, девушка, повинуясь странному наитию, дунула что было силы. Точнее, представила, как дунула. Все-таки, на данный момент она представляла собой просто туманное облако, видимое только магическим зрением, да и то, с большим трудом и при условии, что видящий является не менее чем магистром Разума.
        А паутина неожиданно налилась ярким голубоватым сиянием, резко распрямилась и задрожала, порождая пронизывающую мелодию, которая странным образом заставила резонировать соседние участки кружева. Канал вместе с оплетающей его сетью вздрогнул и колыхнулся, уводя музыку за горизонт. А ошеломленная Лина торопливо ринулась назад в тело, не дожидаясь отдачи с другой стороны связи.
        Это что еще такое? Милостиво кивнув парикмахеру, наводившему последние штрихи к прическе, девушка усмехнулась. Как бы то ни было, и что бы это ни было, оно позволяет играть не только на собственных, но и на чужих, вообще-то, уже не таких и чужих, нервах, судя по отголоскам раздражения, донесшимся через блокировку. Кста-ати, если нырнуть в транс, сняв ее, как бы выглядела эта паутинка? Надо попробовать! Чуть попозже…
        Потому что донесшиеся из прекрасного далеко чувства ясно дали понять, что таких экспериментов проводить не следует. Слишком ясно, четко и понятно нечто пропело в голове предупреждение. Не стоит увлекаться, потому что к пришедшему извне и уже привычному раздражению примешалась изрядная доля… изумления. Мда, и оно было хорошо спрятано… где-то в самой темной глубине этой души. Потому и заинтересовало больше всего. И заставило опасаться… Что такого она сотворила, чтоб спровоцировать этого твердокаменного дроу на удивление, а? И как у нее получилось почувствовать его сквозь все щиты и на таком расстоянии? Именно это заставило Лину притормозить, а вовсе не тычки, поучения и одергивания. Ведьмочка мечтательно улыбнулась… Да, лучше не провоцировать… Надо же, Повелитель - и удивлен! А что он может сотворить в такой ситуации, не знает никто. И лично она не горит желанием узнавать. Вдруг этот музыкально-магический концерт - нечто запретное? А впрочем, он сам виноват, выдавая строго дозированную информацию. Четче, четче надо очерчивать границы! Ведь умеет же, когда хочет! Где-то он просчитался…
        И это непередаваемо приятно. Хотя немного страшно, ведь этот тип всегда был непогрешим. Ну, казался таковым…
        - Не будет ли любезна майл'эйри Эйден согнать с лица неподобающе блаженное выражение и вернуться в реальный мир. Мы уже опаздываем! - раздраженный голос мачехи вырвал девушку из приятных мечтаний. Она оглянулась.
        Миледи герцогиня, раздраженно постукивая носком туфли, стояла совсем рядом, и злилась. Кукольное личико кривилось в недовольной гримаске, перья прически, так любимые ею, нервно вздрагивали.
        Линара, лучезарно улыбнувшись и повторяя про себя: "Попа-ался!", встала, расправляя золотистую ткань юбки. Ее переполняла несколько легкомысленная радость, что, впрочем, не помешало ей язвительно фыркнуть и сказать:
        - О, миледи, не стоит злиться! От этого портится цвет лица и появляются преждевременные морщины. К тому же небольшое опоздание только добавит нам внимания со стороны хозяев приема.
        Где-то далеко от Роны, в горах, лиловоглазый дроу отошел от распахнутого окна. Заложив руки за спину, прошелся по пустому залу. Слишком рано, подумал он, мрачно чеканя шаг. Слишком рано. Боль в висках постепенно сходила на нет, оставляя после себя только неприятные воспоминания. Слишком рано и слишком резко… но время для пробуждения флера выбирает не он, и даже не Боги, запершиеся в своей обители. Выбирает и решает мир… но как же не вовремя! Ведь еще накануне Д'Хани не были доступны кружева, она даже не видела их. Впрочем, какая она теперь Д'Хани! Следующий шаг был сделан без его ведома и согласия, хотя и в нужном направлении.
        Черный Дракон хмыкнул. Спорить с мирозданием не станет даже он. Себе дороже. Но, раз затеяв Игру, следует доигрывать партию до конца. Даже если противником неожиданно становится весь мир. Впрочем, не стоит преувеличивать… в данном случае они скорее на одной стороне. И следующий ход в этой тройной развилке принадлежит ему. Миру же всегда было наплевать на собственных обитателей. Он на редкость эгоистичен, и волнует его собственная целостность. И только. Стражу ли не знать! И раз флер так неожиданно проснулся, мироздание явно чего-то опасается…
        Так даже интереснее! По губам зазмеилась недобрая усмешка. А флер… сейчас мы посмотрим, кого он слушается лучше! Темный прикрыл глаза, отпуская часть сознания на свободу. Вот оно, изящное кружево, сотканное из магии и эфира, мерцает тихонько, окружая канал и, похоже, начинает медленно в него прорастать. Он решительно потянул на себя неподатливый узор. Но тот неожиданно напружинился, налился раздраженным светом, заискрил, обжигая холодом сквозь все щиты и буквально отшвырнул эльфа назад, заставив резко вернуться в тело.
        Шах тан!! Это ещ-ще что такое?! Дроу ошеломленно помотал головой, сжимая виски. Как пос-смели?! И кто? Медленно вздохнул, изгоняя ярость, клокочущую внутри. Это… мир, будь он проклят! Почему кружево не желает подчиняться?!
        Впрочем… не желает и ладно. Как будто у него нет других способов приструнить любое живое существо, числящееся в его Внутреннем круге. Хм, а вот стоит ли это делать теперь? Разумеется, только иначе.
        Но жаль, что флер для него недоступен. Почему, хотелось бы знать? И что вообще он знает о подобной связи? До определенного момента - достаточно. А вот теперь… Недостаток информации придется восполнять с помощью практики, потому что все сведения о Стражах и флере, кроме обрывочных упоминаний в летописях, были уничтожены вместе с Башней Стражи в Старом городе… Это, впрочем, не фатально.
        Поэкс-спериментируем!
        Глава 10
        Хорошее настроение у Лины продержалось ровно до того момента, как она узнала, что на приеме будет выступать модный в этом сезоне бард. Слышала она произведения этого… песнепевца. Все о любви, да о рыцарях, да о девах несчастных, в замках и башнях заточенных. И о том, как сии рыцари, не спросив их мнения, тех принцесс спасают. Что этот несчастный вообще о любви знает? Ну, положим, она сама в этом не особенно разбирается, но не демонстрирует же миру свою вопиющую некомпетентность в этом вопросе, сочиняя дрянные стишки. Да ладно стихи, мелодии у него тоже своего собственного сочинения… Фу! Сладкие и тягучие, как карамель. Самое то для эльфов.
        Кстати… девушка из-за спины, а точнее из-за пышной юбки миледи герцогини оглядела гостиную. Остроухих сегодня нет. Залечивают, видимо, раны на оттоптанном достоинстве. Ну и ладно… И без них найдется чем заняться.
        Жаль, барду обструкцию устроить не получится, ведь большинство присутствующих от него без ума. Лина, отвечая на приветствия, прошла в увешанное шелковыми драпировками помещение. И спрятавшись за веером, принялась настраивать себя на терпеливое ожидание. Народу было не так уж много и имелась надежда, что после представления удастся куда-нибудь скрыться. Оставалось только это самое представление вытерпеть.
        Миледи герцогиня тут же окунулась в вихрь сплетен и слухов, принявшись весело щебетать в компании таких же разряженных леди, чье основное занятие на таких вечерах заключалось в перемывании косточек как присутствующих на вечере, так и отсутствующих на оном персон высшего света. В данный момент у миледи был замечательный повод гордиться собой… ну, или супругом, что точнее. Линара, ни капли не смущаясь, заявила герцогине, возвращая список, что ее приданое все же больше того, что дают за Авриль Риден. Именно эта наглая ложь прибавила мачехе самоуверенности, и она мгновенно принялась хвастаться сим фактом перед окружившими ее дамами. Интерес-сно, какие слухи поползут по Роне завтра?
        Лина, пару раз обмахнувшись веером, встала у стены. И поняла, что просто сливается с фоном. Ее прекрасного покроя платье цвета кофе с молоком абсолютно терялось на фоне бежевых и коричневых драпировок. Теперь понятно было некоторое злорадство герцогини, наверняка осведомленной о цветовой гамме намечавшегося вечера. Именно миледи Эйден давала указания на счет подготовки нарядов к тому или иному приему, а если учесть, что сама она выглядела на этом фоне чрезвычайно выигрышно… Маленькая женская месть за то, что падчерица моложе, успешнее и если не красивее, то уж эффектнее, точно. Стерва, она стерва и есть! Стоит ли по этому поводу расстраиваться? Пожалуй… Лина на миг мечтательно прикрыла глаза… нет. Есть проблемы и посерьезнее. И эти подозрения, пожалуй, уже такая паранойя, замешанная на завышенной самооценке, что зазнаваться не стоит!
        Ну и ладно… Уж без кавалеров стараниями некоторых личностей она не останется. Вот этот, например.
        - Мы представлены? - вздернув бровку, спросила девушка склонившегося перед ней в изящном поклоне молодого человека.
        - Сирин Аррель, к вашим услугам, меня представил вам на пикнике лорда Ридена милорд Айген.
        - О, на том самом пикнике, - протянула Лина.
        - Да, и меня чрезвычайно поразило ваше везение, позволившее лицезреть так близко Тварь из Бездны.
        А уж меня-то как поразило, подумала ведьмочка. А вслух заметила:
        - Ах, дорогой Аррель, не стоит упоминать о сем инциденте. Это не доставляет мне удовольствия.
        - О, приношу мои глубочайшие извинения. Как я могу загладить свою оплошность?
        Он не поймет, грустно подумала девушка, если я попрошу спасти меня от выслушивания произведений этого барда.
        - Ну, пожалуй, вы могли бы проводить меня к одному из мест в первом ряду. Кажется, концерт вот-вот начнется.
        Действительно, на невысокий помост, устланный желтой тканью, вышел невысокий, стройный человечек с гитарой. Все присутствующие тут же устремились к расставленным в несколько рядов стульям. Линара, подцепив молодого человека под локоток, двинулась несколько в обход толпы, вежливо оттаптывающей друг другу ноги. Ее спутник, конечно, попытался пройти напрямик, но оступился, споткнувшись о специально подставленную туфельку девушки. Позволил увлечь себя в сторону и рассыпался в извинениях. Впрочем, девушка, тряхнув головой, неожиданно сменила направление движения, узрев среди гостей, еще не усевшихся на мягкие подушки, милорда Эйгена.
        Вот это удобный случай, подумала она, чтоб пообщаться с главой Пятого отдела по поводу Ордена Бездны в неформальной обстановке. Уж он-то точно не замешан во всех этих гадостях… Все же его верность династии давно стала притчей во языцах. Ведьмочка сделала несколько шагов и резко остановилась, дернув Арреля за руку. Тот удивленно обернулся и наткнулся на устремленный в никуда взгляд девушки.
        Стоп, стоп, неожиданно подумала в этот момент Лина, а кто сказал, что он - не при чем? Да вполне может быть, что лорд - одна из центральных фигур демоны знают какого заговора. И не одного! Посетившая ее подозрительная мысль оказалась освежающей и будоражащей. А что… уж в курсе происходящего лорд вполне может быть! Как и состоять в рядах сочувствующих. Иначе, отчего все эти некроманты ведут себя в столице так нагло? Недовольство отразилось на лице девушки, сверкнуло в глазах зеленой искоркой и напугало молодого человека, отчаявшегося достучаться до своей глубоко задумавшейся спутницы.
        Спутник, о котором она уже успела начисто забыть, потянул Линару к сцене. Упираться девушка не стала и, направляясь прямо к лорду, подумала, что вполне можно и поговорить. Только осторожнее, и, не затрагивая некоторые темы… самые интересные! Азарт тугой пружинкой свернулся в груди. Поговорим, решила она. И, сделав пару шагов, снова резко остановилась. Может, все же не стоит? Это же не братцы некроманты, из которых можно вытащить информацию, просто повысив голос! Стоит ли рисковать? Это даже не лорд Аранди, уверенный в ее глупости и наивности. Это умный, расчетливый и опасный человек, прекрасно владеющий собой и не останавливающийся ни перед чем для того, чтоб достигнуть цели. Так стоит или нет?
        Но дилемма решилась сама собой. Пока она колебалась, не осознавая, что выглядит несколько глупо, то устремляясь вперед, то резко останавливаясь и меняя направление, причем за ней послушно волочился юный лорд выше девушки на целую голову, кое-кто выбрал за нее. В очередной раз.
        - Что же вы не поспешите? - раздался рядом голос лорда Эйгена. - Только вас и ждем.
        Впечатленная бархатным тоном говорившего, ведьмочка вынырнула из странного транса и, оглядевшись, убедилась, что все уже уселись. Даже музыкант, с нетерпением поглядывая в зал, елозит задом по мягкому сиденью, сжимая в руках гитару. Герцогиня недовольно оглядывается, говоря соседке, что эту несносную девицу ни на миг нельзя оставить без присмотра. Безмятежно улыбнувшись, Лина сказала:
        - Простите меня, милорд. Я несколько задумалась.
        - О чем же, милая леди?
        - О, когда рядом с вами находится такой потрясающий молодой человек… о чем можно мечтать? - многозначительно молвила девушка. - Впрочем, о чем это я? Вам вряд ли знакомо это чувство… Скорее, уж следовало сказать, когда рядом находится прекрасная леди эльфийских кровей. Или знакомо?
        Сирин Аррель буквально побурел, слишком уж опасным был намек, высказанный девушкой прямо в лицо одному из самых опасных людей государства. Но тот, подхватывая Лину за руку и подводя к свободным местам, только улыбнулся. Парень был вынужден тащиться следом, потому что его рукав был крепко стиснут тонкими пальчиками с длинными бежевыми ногтями, а рисковать новым камзолом он не хотел.
        - Мечты - это прекрасно, но они отнюдь не являются поводом задерживать уважаемых людей, желающих получить удовольствие, - заметил лорд.
        То еще удовольствие! И люди не настолько уважаемые! Ею так уж точно! А уж собеседники… и одного и второго хочется придушить, только по разным причинам!
        - Приношу глубочайшие извинения, - подняв невинные глаза на собеседника, молвила Лина. - И благодарность. И вам, дорогой Аррель. Вы были так милы. А я вас задерживаю… Боги, как я виновата перед всеми вами, - с отчетливым, но тихим грустным всхлипом сказала девушка.
        Да, именно таким тоном стенает уязвленная в самое сердце леди.
        - Ну что вы, - пробормотал Сирин, куртуазно кланяясь и усаживая Линару на стул, - это честь для меня, быть рядом с вами.
        Ой, кто бы говорил! Тебе же наверняка что-то надо! Ведьмочка закатила глаза, изображая, что сей ответ поразил ее в са-амое сердце и поднял настроение. И села, настороженно поглядывая на обоих кавалеров. Лорд Эйген, склонившись к ее ушку, заметил:
        - Мы с вами не закончили один разговор, майл'эйри.
        Вот теперь я не знаю, хочу ли с вами разговаривать, лорд, подумала та. Скорее, нет. Но, к сожалению, не в моей власти отказаться.
        - О да. К сожалению…
        - К чьему же? - хитро усмехнулся лорд.
        - Вам лучше знать.
        - Несомненно. Но ни ваши сожаления, ни моя занятость не помешают нашему общению. Как только у вас появится время, свободное от утомительных обязанностей, зайдите в Серый дом, будьте добры.
        Хм, а если не буду добра, подумала Лина. А буду зла и злопамятна… И не пожелаю прийти? Что вы сделаете? Развернув веер, девушка мрачно усмехнулась. Но спорить не стала. Вот уж приказы она научилась определять безошибочно. Даже такие, скрытые, произнесенные мягким голосом, спокойным, но непоколебимым в своей властности. С таким то соседом по разуму! Вот только следовала она им не всегда, но в данном случае проще и дешевле послушать предостерегающий голос разума, советующий все же сходить в гости. Выкроим время? Пожалуй…
        - До послезавтра я совершенно свободна, - голосом пай-девочки произнесла она, - и смогу навестить вас завтра вечером.
        Так навещу, что больше вы меня приглашать не пожелаете!
        - Вот и прекрасно. А теперь давайте все же уделим внимание музыке.
        Лина покорно уставилась перед собой.
        Оно того не стоит, спустя некоторое время решила она.
        Оно того не стоит, не сто-оит, не сто-о-оит… музыка тянулась и тянулась, убивая то малое удовольствие, которое возможно было получить от слов песни. Это потомок гномов (а кем же еще он может быть, будучи ростом даже ниже девушки) написал длинную балладу о подвигах рыцаря, в одиночку отправившегося сражаться с некромантами Темной Империи. Основой для этого музыкального изуверства служили, как он сообщил, "Достоверные хроники Светлого Рыцаря Элмара, записанные им самим со слов очевидцев". Реки черной крови, горы обезображенных трупов, сраженных одним взмахом богатырского меча, и все это из-за роковой страсти к красавице, которую главный злодей убил и поднял в виде упырицы. И, разумеется, славная кончина на руинах разрушенного оплота Тьмы в окружении подоспевших соратников. Причем все в рифму! Четырехстопным ямбом, с выражением, используя все достижения литературного языка при описании количества намотанных на кулак кишок, отрубленных конечностей и глубочайших моральных страданий героя, вынужденного лично упокоить бывшую любовь. Общий смысл прочувствованных монологов сводился примерно к такой фразе:
"О горе мне, погиб я, что-то сердце болит, отомщу я, пойду и всех замочу! Может, станет легче!" А сцена прощания с друзьями растянулась едва ли не на пол дня, судя по длине монолога. Сначала герой слезно просил прощения у всех, начиная со старушки-матери и заканчивая невинно убиенными в процессе совершения подвига крестьянами. Потом выслушивал ответные дифирамбы с уверениями в вечной памяти. Да происходи это в реальности, этого ущербного прибил бы первый встречный некромант. Или он истек бы кровью раньше, чем дошел до второго…
        Лина пристально смотрела, как пальцы барда порхают по струнам. Да, в мастерстве ему не откажешь, сложные аккорды берет. И голос приятный, богатый, вполне достоверно передающий впечатление о действующих лицах баллады. Мужчин от женщин можно было отличить. А если сменить партитуру, сие произведение вполне подошло бы к веселому застолью. Например так… ее пальцы невольно начали отбивать ритм на сложенном веере. Одновременно она продолжала буравить пристальным, но ничего не выражающим взглядом играющего на гитаре человека. Это очень нервировало тонкую творческую натуру, не выносящую критики, особенно обоснованной и справедливой. Пристальный, неприятный, немигающий взгляд слушательницы относился к самым верным способам вывести из себя этого неожиданно возвысившегося на гребне моды музыканта.
        Девушка же погрузилась в фантазии, мысленно от всей души пожелав барду обломиться, споткнуться и порвать струны.
        Возможно, это было совпадение, даже наверняка это было именно оно, но на следующий день на голову спешащему на выступление барду свалился цветочный горшок из отрытого окна дома, где скандалили муж с женой, тот упал и раздавил лелеемую им гитару. Струны уцелели.
        Серый Дом располагался в пределах Серебряного круга, то есть там, где дворцы высшей аристократии плавно превращались в обиталища богатых купцов. Танцующей походкой Лина прошла в коридор, до чрезвычайности похожий на тот, что она посещала летом. Одним плавным движением скинула шикр и перебросила его через локоть. Огляделась… Сразу за входными дверями стоял стол, а за ним сидел сторож и перебирал бумажки. Под потолком висели белые светляки, имитирующие солнечный свет… Начнем, пожалуй? Незабываемые впечатления всем встречным гарантированы! Зря она, что ли, полночи третировала Милаву, требуя подробных описаний провоцирующего поведения? (Проще говоря, как сделать так, чтоб у мужчин глаза на лоб лезли? От удивления и кое-чего еще…) Та отнекивалась, утверждая, что ничем таким не занимается, не умеет и не знает. И вообще, что за странный интерес? На что Лина советовала не прибедняться, а помочь, она в курсе, что некромантка на спор охмурила однажды сразу троих стихийников…
        Весело улыбаясь, девушка присела на стол, наклоняясь вперед и делая глубокий вдох. Ткань на груди натянулась, демонстрируя вполне приятные округлости.
        - Здра-авствуйте, - протянула она, с интересом наблюдая, как усталая скука сменяется на лице дежурного интересом.
        - Вы…
        - Я по приглашению, - пропела Лина, придвигаясь еще ближе и добавляя в улыбку обольстительности.
        - По ч-чьему?
        - По приглашению лорда Эйгена. Знаете такого?
        - О, да… разумеется.
        Мужчина суетливо отпрянул назад, шаря по столу руками. Испугалс-ся?
        - Эйден Линара?
        Она величаво кивнула, рассматривая его с расстояния в пару ладоней. Черная прядь мазанула дежурного по щеке.
        - Вот ваш пропуск! - нервно кивнул тот, вскакивая. - Проходите, прошу вас!
        - Спасибо, - девушка соскочила со стола, обошла его и двинулась по коридору, помахивая выхваченной из рук бумагой и покачивая бедрами в обтягивающих кожаных штанах.
        - Налево по коридору последняя дверь с инкрустацией из черного дерева, - сообщил младший реминистр Крыла Надзора и сглотнул. Девушка оставляла за собой яркий, неописуемый шлейф неприкрытого соблазна…
        Завернув за угол, Лина замерла, с удивлением рассматривая коридор, разительно отличающийся от только что ею пройденного. Стены были изрисованы картинами самого разного содержания, в основном, эпического, и украшены деревянными панелями. Пол покрывал тонкий серый в зеленых разводах ковер. На одинаковых желтых дверях красовались фигурные вензеля. Крылышки Надзора и опеки чередовались с кольцами Расследования и исполнения**. Чуть дальше был перекресток. Центральный рукав упирался в искомую дверь. И никого! Отложим пока соблазнительницу… Стремительной и бесшумной цветной молнией преодолев коридор, девушка мельком заглянула в безлюдные темные ответвления и приникла ухом к створкам.
        Тишина…
        Лина прислушалась. Неразборчивые голоса. Кто там? Ну ладно… посмотрим?! Она выпрямилась, натянула на лицо легкомысленную улыбку и постучала. Не дожидаясь ответа, вошла.
        - Приветствую вас, господа! - промурлыкала она. - Я не вовремя?
        В просторном кабинете явно происходило совещание. За длинным столом восседал лорд Эйген, разнообразного вида незнакомцы и незнакомки с неописуемыми выражениями лиц сосредоточенно изучали документы.
        Судя по всему, начальник Пятого отдела изволил гневаться.
        - Отчего же не вовремя? - переспросил он. - Очень даже вовремя. Но все же рекомендую вам подождать за дверью.
        Оглядев присутствующих, Линара ослепительно улыбнулась и кивнула покладисто:
        - Я подожду, конечно же, милорд. С нетерпе-ением! - выделила она последнее слово.
        Повела плечами, развернулась резко, так, чтоб коса прочертила длинную дугу и выскользнула за дверь. Аккуратно прикрыла створку и прислонилась к ней спиной, ощущая сквозь тонкую ткань рубахи все выпуклости и провалы инкрустации. По лицу непроизвольно расплылась хищная усмешка. Какая это замечательная идея - явиться сюда раньше назначенного срока! Когда бы она еще разом лицезрела всех старших реминистров обоих Крыльев, да еще и ведущих следователей всех секций разом? Теперь не придется просиживать на крыше или в подвале домов напротив, что в связи с достаточным профессионализмом, наличие которого она в сотрудниках Пятого отдела все же признавала, было достаточно опасным занятием. А если вспомнить об охранной и блокирующей магии, так вообще бессмысленным и неоправданно рискованным. Одного внимательного взгляда достаточно, чтоб портреты всех присутствующих отпечатались в ее сознании… Чуть позже надо будет сверить с записями.
        А проблема в том, что ее тоже могут узнать, и если кто-то из служащих имеет более чем одного работодателя, о ее посещении быстро сообщат личности неприятной во всех отношениях. Хотя… что она переживает?! Если лорд Эйген предатель (ну вот она и произнесла это слово!), то о том, куда она пошла, уже известно. К тому же… по чьему приглашению она сюда пришла? Это в свою очередь наводит на мысль, что они, то есть орденцы, желают узнать, что Лине известно о них и их планах. А в этом случае лучшим выходом будет молчание. Точнее, не молчание, а…
        Ведьмочка удивилась своим параноидальным мыслям, но логическую конструкцию завершила.

…как можно более подробные ответы на вопросы, все вопросы. Но так, чтоб не было заметно умолчаний. Да, именно так!
        А если все эти построения не имеют с реальностью ничего общего, и если лорд Эйген лоялен правящей династии, и не связан с Орденом Бездны, то… ничего страшного не случится! Потом, после маскарада, можно будет извиниться за излишнюю подозрительность!
        Девушка отлепилась от стены и решила прогуляться, пока начальник Пятого отдела распекает и поджаривает на медленном огне своих подчиненных. Ничего, им полезно. Да, и неужели кто-то думает, что она будет скромно ожидать своей очереди? Не-ет! Повесив на ручку двери куртку, она неторопливо двинулась по коридору и свернула в левое ответвление. Здесь было заметно темнее и стены не столь изысканно изукрашены. Двери так вообще без знаков различия.
        Заложив руки за спину, она прогулочным шагом двинулась мимо запертых дверей. Неожиданно тонкое покрытие под ногой стремительно поехало вперед, будто по стеклу. Не удержав равновесия, Лина с размаху приземлилась на пол. Прошипев парочку ругательств, поднялась на корточки. Потерла копчик и огляделась, не было ли свидетелей сего унизительного фиаско? Затем она обратила внимание на собравшуюся складками ткань. Пол под ней был идеально гладким, явно зачарованным, и любой человек, шагнув сюда, тут же с ним познакомился бы. А уж если бежать… С разгону можно врезаться в торцовую дверь! Головой…
        Какая-то детская ловушка, подумала Лина. И заметила натянутую поперек коридора тоненькую нить. Ага! Это уже интереснее! Правда, что активирует эта сигналка, не понятно, потому как она обоими концами уходит в стену, но вряд ли это что-то безобидное. Встав, аккуратно перешагнув ловушку и, скользя пальцами по стене, двинулась дальше, теперь уже внимательно глядя под ноги. Потому и заметила еще одну ниточку, пересекающую коридор наискосок на уровне колена. Эта тянулась к одной из дверей и, зацепившись за выступ косяка, исчезала в замочной скважине.
        Девушка пожала плечами и двинулась дальше. Странная тишина угнетала и заставляла нервно прислушиваться. Потому, приоткрыв дверь, за которой скрывалась винтовая лестница, она без труда разобрала доносящие сверху слова.
        - …опаздываешь?
        И неторопливые шаги вниз по ступенькам. Двое. Вернуться?
        - Ну и что ж-ше?
        Этот голос заставил девушку напрячься. Какой знакомый акцент! Шипяще-рычащий… точно такой же, незабываемый. Неужели ОН здесь? Куда прятаться? Паника подняла голову, но тут же утихла под давлением холодного расчета. И она метнулась под лестницу, забившись в самый дальний угол, откуда ее не будет видно. И прислушалась. Шаги приближались.
        - Милорд этого не любит.
        - Это его проблемы. Ес-сли он скинул на меня это дело только из-за проис-схождения, его ж-ждет разочарование. И не маленькое…
        Лина неслышно перевела дыхание. Этот голос был скорее женским, и без сигизийской гортанности. Но модуляции совпадали практически полностью, на слух она не жаловалась. А значит…
        - Давно хотел спросить, кстати, кто был твоим отцом?
        Мне тоже это очень-очень интересно, подумала ведьмочка.
        - Любопы-ытный! - в голосе женщины послышалась угроза.
        - Да, и не скрываю этого! Оцени еще и то, что я не выясняю исподтишка, а спрашиваю прямо, - какой смелый, молодец! И голос красивый, мелодичный.
        Двое замерли на ступеньках прямо у девушки над головой.
        - Ну что ж-же! Такой рис-ск зас-служивает поощрения… Моя мать якшалась с демонами Бездны, и…
        - Тьма, неужели это возможно? - понял с полуслова собеседник.
        Двое двинулись дальше и скрылись за дверью, и девушка стрелой выскочила из укрытия, приоткрывая створку.
        - Да, ты общаеш-ш-сься с настоящим полудемоном, Ари.
        Они без проблем миновали ловушки и свернули в главный коридор.
        А Лина усмехнулась, любуясь со спины на две тонкие фигуры в одинаковых серо-синих камзолах, и поблагодарила свою удачу. Вот так, на два счета выяснить предположительное происхождение одного из главных злодеев, это надо уметь! Оказаться в нужное время в нужном месте,как выясняется, есть великое искусство!
        И какие, однако, интересные типы работают в Пятом отделе! Полуде-емон… Значит, этот акцент обусловлен строением гортани, совершенно нетипичным для человека. Девушка на цыпочках прокралась вдоль стены и заглянула за угол. Пустота и тишина… а шикр по-прежнему висит на ручке двери. Мда… прямо таки Бездонный портал*, какой-то, а не жизненно важное для стабильности государства учреждение!
        Посмотрим еще один коридор? Пос-смотрим…Девушка двинулась вперед. Но, сделав пару шагов, замерла и опустилась на колени, внимательно разглядывая полутемное помещение. Только отличное зрение позволило ей заметить тонкие полупрозрачные лучи, пресекающие пространство под разными углами. Миновать их было можно, только изобразив пошагово разные руны древнего алфавита, что физически было абсолютно невозможно. А она и пытаться не будет. Больно надо! Зато сами лучики весьма любопытны. Такой охраны она еще не видела! Почти уткнувшись носом в самую нижнюю световую полоску, ведьмочка на миг залюбовалась танцем пылинок в рассеченном ей воздухе. Это было похоже на лунный свет, собранный в пучок и многократно отраженный от тусклых матовых зеркал. Лина, следуя направлению луча, подползла к стене, подметая косой пол. Ах, вот почему стены расписаны такими красивыми картинами. В них были вмурованы и отлично замаскированы маленькие тусклые зеркальца, преломляясь в которых, световой луч заполнял все пространство, делая невозможным незаметное проникновение.
        Логично предположить, что если оборвать его, то поднимется тревога, и вором или везунчиком, способным обмануть и защитные чары, и живых охранников, займется нечто совершенно особенное. Например, опускающаяся сверху шипастая решетка, или стрелы, спрятанные в стенах, или едкая кислота… Девушка, прищурившись, переползла к соседней стене, ища источник света. Вот он, маленький светлячок, заключенный в прозрачную стеклянную каплю, прячется в глазу одного из поверженных чудовищ. И отключаясь, скрывается под подвижным веком. И никакой магии, одна сплошная механика! Ведь, даже заблокировавшись, она ощущала порой колебания полей силы, а здесь было… тихо.
        Девушка выпрямилась и грациозно потянулась. Не стоит проводить экспериментов по активированию ловушек. Жизнь не так уж и плоха, как она поняла совсем недавно. Ха! А вот выяснить, как это отключается, было бы не плохо. Мало ли что в жизни пригодится! Информация, по выражению Повелителя, лишней бывает только в том случае, если ты уже мертв.
        Вернувшись в коридор и приложив ухо к двери кабинета милорда начальника, Лина убедилась, что заканчивать совещание он пока не собирается. Голоса, шум, шаги… хм, ругань! Девушка вздернула брови и восхищенно присвистнула. И нецензурная-то какая…
        Ну и ладненько. Попробуем провести с пользой еще некоторое время. Она прошлась по коридору. Будем рассуждать логически. Если эта защитная система чисто механическая, то и выключатель у нее такой же. А каков выключатель, таков и включатель. Осталось только его найти. Лина резко развернулась, и двинулась в обратную сторону. Где бы она расположила такой важный атрибут? Если это прикладная механика, то где-нибудь поблизости либо от дежурного, либо от охраняемой двери. А куда бы включатель спрятали сами сотрудники? А куда захочется… или куда извращенная фантазия подскажет… Дистанционно такие вещи можно проделывать только магически. Мда? С чего бы она в этом так уверена? А вот уверена! Кто-то хочет оспорить мое мнение, спросила она мысленно. Ответом ей было молчание. Причем какое-то рассеянное.
        Ла-адно.
        Продолжим…
        Девушка раздраженно промчалась по коридору. Ну же, озарение! Где ты? Она раздраженно пнула стену и замерла. Почему бы и нет?! Присев, она внимательно уставилась на узкие плитки, заменяющие плинтус. Осторожно их ощупала. Гладкие, теплые, но явно не из дерева, определила она. Подходяще.
        И вполне соответствует царящему здесь разгильдяйству. Походя пнул ногой, оно и включилось! Вот только который из нескольких сотен квадратиков и есть искомая кнопка? Сосредоточенно прикрыв глаза, она кончиками пальцев провела по ближайшим к повороту рядам плиток. Одна из них показалась несколько более шершавой… и чуть-чуть неровной, будто бы потертой… Она! По лицу ведьмочки расплылась хищная усмешка. Замечательно, из нее уже получился отличный взломщик! Посмотрим дальше? Лина провела пальцами дальше. Вот и еще одна…
        Когда из кабинета начали выходить сотрудники Отдела, Лина стояла у стены с беззаботной улыбкой. Прислонившись спиной к картине, на которой рыцарь в сверкающих доспехах повергал на землю нечто медузообразное с крыльями, она отстукивала ногой незатейливый ритм. Трам - парам - пам - пам! Тарарам! Каждого человека, покидающего святая святых, она встречала заинтересованным взглядом. Мужчин вне зависимости от внешности - горячим оценивающе-плотоядным, тем самым, что отлично воздействовал на эльфов, а женщин, которых было достаточно, - сочувствующим, но с примесью некоего снисхождения. И люди серыми воронами разлетались по зданию, несколько удивленные наглостью гостьи.
        Трам - парам - пам -пам!
        Пятка постукивала по стене. Пристальное внимание Лина уделила полудемонше, вышедшей одной из последних. Высокая, гибкая как хлыст, длинные пепельные волосы, кожа нездорового сероватого оттенка, раскосые бледно-зеленые глаза без белков, острые выступающие скулы и мощная челюсть. Нижнюю губу оттопыривают белоснежные клыки. Руки затянуты в перчатки.
        Мда, врага, а в данном случае его родственника, надо знать в лицо. С такой внешностью не удивительно, что одна подалась в следователи, а второй в мировые злодеи! Интересно, насколько они близкие родственники? Могут ли оказаться сводными по папе?
        Трам - парарам - пам - пам! Бум!!!
        По коридору прокатился грохот от неожиданно перегородивших его мелкоячеистых шипастых решеток. Повалил темный вонючий дым и последний человек, неторопливо вышагивающий по коридору, резко отшатнулся назад, уворачиваясь от струи какой-то едкой жидкости, выплюнутой нарисованной лошадью.
        Лина расширила глаза, наблюдая за танцами реминистра Надзора и опеки. И задумчиво пнула плитку, отключая сигнализацию. Вот это, тьма побери, занимательная механика! Без Школы Ремесел явно не обошлось!
        - Кхм, - раздалось у нее над ухом, - надеюсь, мы не очень обременили вас ожиданием, леди?
        Девушка обернулась. Милорд Эйген с интересом наблюдал за происходящим в коридоре. Только что, казалось бы, безлюдное помещение, заполнилось людьми. Они суетились, ругались, восхищенно рассматривали разводы едкой жижи на полу… кое-кто помогал пострадавшему отлепить от спины паучью сеть. Все были при деле.
        - Отнюдь, - пробормотала девушка, - я провела это время с пользой.
        - Я вижу, - неопределенно пожал плечами лорд, - пройдемте.
        Лина кивнула без особой охоты. Ну что же, поговорим… Жаль только, что дурочку изобразить не получиться. Увы, не надо было распускать язык на том приеме… ** Крылышки Надзора и опеки, кольца Расследования и исполнения - эмблемы крыльев Пятого отдела. Имеется некоторая тавтология в названиях, но это скорее проблема тех, кто попадает в сферу внимания этих служб. Эмблема Крыла расследования и исполнения - три золоченых переплетенных кольца, Крыла Надзора и опеки - белые нетопыриные крылья. *Бездонный портал - аналог Бермудского треугольника.
        Глава 11
        Лорд Эйген осмотрел коридор, подвергшийся неожиданной проверке на прочность, и велел составить смету на ремонт, счет за который будет отправлен в канцелярию Тайного совета. Пусть казначей проливает горючие слезы, раскошеливаясь на очередной подряд для Школы Ремесел*.
        А личность, нанесшая ущерб, вприпрыжку шагала по направлению к Школе Боевых искусств, размахивая руками и перебирая в памяти произошедший разговор. Тяжело это, увиливать от вопросов человека, прекрасно осведомленного практически обо всем, что произошло в ее жизни за последний год. Очень - очень тяжело и обидно, потому что приходилось буквально выворачивая наизнанку мозги для того, чтобы вспомнить, что там она рассказала кому-то прошлым летом. И этот при том, что никто ее даже не пытался поймать на лжи! Просто у лорда манера разговора такая, въедливая, да и профессия обязывает.
        Сам же смысл и причина разговора оказались безобиднее некуда. Что она видела во время достопамятного пикника, на что обратила внимание, что делала до, во время и после появления Твари-из-Бездны? И все с подробностями, последовательно и аргументировано-о… мрак! Спокойно и рассудительно, не позволяя себе даже намека на язвительность, как будто она прониклась серьезностью ситуации. А Лина действительно прониклась… атмосферой этого дома, явно не соответствующей выполняемым отделом функциям. Все это больше походило на ставшее практически родным домом общежитие… Так и хотелось спросить, сколько раз сотрудники попадали в свои собственные ловушки?
        Напоследок лорд Эйген пожелал девушке успехов в изучении сложных наук, и практически открытым текстом пригласил на работу. Агентом и осведомителем, причем с учетом завязавшихся у нее в Тирите связей. Шпионить в пользу Ронии после окончания магистратуры. На ответное замечание, что ей, послушной дочери своего отца, вряд ли удастся так долго избегать выполнения дочернего долга, да к тому же никто не гарантирует, что ее связи выдержат проверку временем, глава Пятого отдела лишь улыбнулся и заметил, что обстоятельства имеют свойство меняться.
        Ну и как это прикажете понимать? Ее вербуют, кажется. Но куда? В крыло Надзора и Опеки или в местное отделение Ордена Бездны? Ни одна из этих организаций не вызывала у девушки восторга. Лина была намерена всеми силами избегать такой чести, и потому дала настолько уклончивый ответ, ссылаясь на честь рода, собственную занятость, невозможность принять решение сию минуту и еще какие-то обстоятельства непреодолимой силы, что сама запуталась и не поняла, что имела ввиду.
        Зато лорд Эйген все прекрасно понял. Дружелюбно улыбнувшись, он распрощался с девушкой, пообещав, что это не последний их разговор…
        Не дай Бездна, подумала ведьмочка. *Школа Ремесел - заведение, подобное Высшей Школе Искусств, только готовит прикладных специалистов немагических специальностей. Строителей, архитекторов, мелиораторов, художников, механиков, ювелиров, граверов и т.д. Берет подряды для учеников и выпускников на строительство, декорирование и механизацию помещений.
        Тьеор дель Солер'Ниан, практически уже состоявшийся счастливый жених сидел в полупустом темном зале и старательно напивался. Это было непросто, даже с помощью нескольких бутылок Shael Nissel**.
        "Не хочу жениться, хочу… а чего я хочу? А? Не знаю…" - думал он и опрокидывал в рот очередной кубок. - "Может, утопиться? В вине…"
        Он всего лишь двое суток, как вернулся в Тирит, но за это время ему до зубовного скрежета успели надоесть сочувственные и язвительные поздравления, которыми одаривали его почти все встреченные соотечественники. На Форпосте подобное не составляло труда пресечь на корню, а здесь… Тьфу, проще самому удавиться!
        Дроу досадливо рыкнул. Он уже получил три предложения вступить в тайные коалиции, два - стать агентом влияния неких силовых группировок, а так же услышал бессчетное множество идиотских предположений о причинах подобной благосклонности Повелителя. Всех этих умников он с бо-ольшим удовольствием пустил бы на зелья, но вместо этого кропотливо записал все поступившие сведения в толстый переплетенный в кожу и обитый бронзой фолиант. Хотел упорядочить рецептуру зелий, но вот приходится… извращаться. Будет, будет подарочек к свадьбе. Но не невесте, а дорогому будущему тестю, чтоб его Бездна сожрала!
        Тьфу! Эти интриги так утомляют! И совершенно не интересуют!
        Так что пока он заперся в своем доме, в одиночестве поглощая крепчайшую настойку и зверски скучая при этом. В прошлый раз, кажется, компанию ему составляла недоучка… и было не так скучно! Он бы, пожалуй, встал и попробовал как-то развлечься, но ноги уже не держали, хотя голова оставалась до отвращения ясной, а сознание не торопилось проваливаться в желанное небытие. На грядущий официальный прием младший придворный алхимик с удовольствием отправился бы именно в таком состоянии…
        Тьеор сполз с кресла вниз, задрав колени выше головы, и едва не опрокинул полный бокал на новую рубашку. Он зло сощурил глаза, буравя взглядом стену и пытаясь вспомнить, есть ли еще в пределах досягаемости бутылки. Толстенькие, с узким горлышком и гравировкой на боках… Похоже, нет… Ну что же? Отплевываясь от лезущих в рот волос, дроу попытался встать… Балансируя по полу подобно акробату на канате, добрел до столика, скрывающегося в самом дальнем углу помещения. Наверное, он специально туда спрятался, чтоб доставить Темному дополнительные трудности. Алхимик с неудовольствием убедился, что столь милой его душе настойки в наличии больше не имеется, и тоскливо вздохнув, уселся прямо на холодный пол. Почувствовав чужую магию, вяло обернулся.
        Лениво уставившись на разворачивающуюся посреди зала арку портала, отсалютовал пустой бутылкой выскочившей из телепорта сереброволосой фурии.
        - О, Сай, а ты похорошела! - проговорил дроу, даже не пытаясь встать. С какого веселья он так сократил имя принцессы, непонятно!
        Ее высочество заполошно оглянулась и возмущенно уставилась на ухмыляющегося Тьеора:
        - Да ты!!! - подскочила к алхимику, заготавливая атакующие чары. - Как ты смеешь?!
        Тот философски обозрел десяток лиловых шаров, провисших между ладонями Сьены, и пожал плечами.
        - Ну и смею… Уймись, а? - ему уже было все равно, да голова разболелась, так что подобная кончина казалась избавлением от мучений, но принцесса, зашипев от ярости, в последний момент удержала магическую плеть от удара.
        - Ты, наглый, мерзкий, гадкий… кхагорла эшш лиссэ нисс!
        - Гейшери миа, лисса эш, - в том же ключе ответствовал Тьеор, - тем более, что ты опять нарушаеш-шь! Правила-а… эх!
        Он с трудом поднялся на ноги, опираясь на столик, ему вдруг разонравилось, что какая-то там принцесса нависает над ним как гора, хотя вид снизу открывался прелюбопытный. Полупрозрачные пышные одеяния обвивали стройные ноги эльфийки… весьма фривольно. Ми-ило… Эха, такие мысли посещали дроу нечасто. Пр-риятные такие… Лиловые глаза встретились с алыми. Сьена, вглядевшись в расширенные до предела зрачки жениха, с отвращением воскликнула:
        - Да ты пьян!
        - О не-ет! До этого блаженного состояния еще не менее трех бутылок! - обойдя по неровной дуге слегка растерянную эльфийку, алхимик тяжело рухнул в кресло. - Будь хорошей девочкой, сбегай до города, прикупи еще этого божественного эликсира, а?
        - И не подумаю! - уперев руки в боки, вскричала принцесса, и тряхнула головой. Длинные распущенные волосы укрыли плечи светлым плащом. - Гад такой! Как смеешь так со мной обращаться?! Я тебе не прислуга! И вообще, зачем я сюда пришла?.. А, я же убивать тебя пришла!
        - Нда? Не похоже-э, - зевнул Тьеор, клацнул клыками и усмехнулся.
        - Не похоже!! Не похоже!!! - взвилась Сьена, срываясь на пронзительный визг, и все еще летающие вокруг нее лиловые шары устремились к цели. - Сейчас-ссс…
        Алхимик посмотрел на нее чистым, незамутненным взглядом невинного младенца и махнул рукой. Бокал выскользнул из пальцев и, ударившись о пол, разлетелся на сотни сверкающих осколков. Дроу выругался. А навстречу огням полетело нечто скомканное, черно-алое, сплетенное из сотен тонких нитей. Взрываясь сетью, они оплели шарики, отчаянно пытающиеся прожечь себе путь наружу… Сьена закусила губу и отшатнулась, а Тьеор с удивлением уставился на дело рук своих, более напоминающий кошмар художника-авангардиста.
        - Ну и куда ты полезла? Я же сильнее-э, - глумливо улыбнулся алхимик.
        - Шшссс, - выдала Наследница.
        - И мое убийство не решит проблемы… подберут нового лиссэ!
        - А убийство Повелителя? - Сьена склонила голову на бок. Ярость, тлеющая в душе, пыталась найти хоть какую-нибудь цель…
        Дроу разразился нервным хохотом, запрокинув голову.
        - Ну, п-п-попробуй! - выдавил он между истерическими всхлипами. - Лет через триста, когда в силу войдешь! Я посмотрю!
        - Да ты до этого времени не доживеш-шь! - прошипела принцесса, кидаясь на скалящегося Темного с неожиданно возникшими в руках огненными иглами.
        Тот оттолкнулся обеими ногами от пола, кресло протестующе заскрипело и отъехало назад, ножки его с треском подломились, и опешивший дроу оказался на полу в окружении обломков раритетной, оказавшейся не особенно прочной, мебели. Сьена, так же не ожидавшая такой подлости, и слишком быстро, сильно и резко рванувшаяся вперед, запнулась о ноги Тьеора и рухнула сверху. Хорошо, что алхимик успел выкатиться из-под стремительно опускающейся руки, вооруженной пылающими когтями.
        - Какие мы горячи-е-е, - протянул он, перекатываясь на бок и подпирая голову рукой. С интересом понаблюдал, как эльфийка, запутавшись в развевающихся одеяниях, барахтается в обломках, мимоходом их поджигая. Она замерла, глубоко вдохнула и пробормотала что-то неразборчиво - неприятное. И успокоилась, так же резко, как и вспыхнула.
        - Ма-аладец! - похвалил ее Тьеор. - Все же чему-то тебя научили!
        - Убью, - повторила Сьена поднимаясь, - всех.
        - Заскучаеш-шь… - дроу лег на спину, заложив руки за голову, не обращая внимания на разгорающийся рядом костер.
        - Ну и пусть… может, потушить? - ехидно предложила принцесса.
        - Ну, потуши, - лениво потянувшись, согласился Темный. И вздрогнул, когда на него обрушилась ледяная волна. Взвившись в воздух, заорал:
        - Да не меня!
        Принцесса тонко усмехнулась:
        - Зато протрезвел!
        - Да не пьян я! - вызверился Тьеор.
        - Н - да? Ну, тогда, будь любезен, прими участие в составлении списка гостей!
        - Чего?
        - Гости! На помолвке будут гости!
        - И мы вытащим из них кости! - дроу шагнул вперед, пытаясь дернуть Сьену за прядь волос, но координация оставляла желать лучшего, и он мертвой хваткой вцепился в ее плечо. Мокрые волосы неприятно облепили лицо, вода хлюпала под ногами, рубашка неприятно холодила тело. - Брр! Согрей меня!
        - Шарра-эс! Шаасс эре! Отпусти! Я по делу!
        - Не отпущу, давай обнимемся! Да и какие дела могут быть в такое время? Утро же!
        Сьена снова начала звереть, в глазах появилось опасное сияние.
        - Какое утро! Ты уже сутки здесь сидишь! Очнись! - и влепила ему пощечину.
        - А вот этого не надо, - спокойно заметил Тьеор, отступая и потирая щеку, на которой осталось несколько кровоточащих царапин. - Я и сдачи дать могу.
        - Не посмеешь! И вообще… прими, будь любезен, посильное участие в подготовке торжества!
        - С какой это радости я должен помогать рыть собственную могилу?
        - Ну, я же участвую! И вообще, - наследница встрепенулась, - у меня есть приказ!
        - Угу… приказ. А не пошли бы вы дружно в Бездну, вместе с вашим приказом, - буркнул Тьеор, встряхиваясь и направляясь к выходу из зала.
        - Ты это куда?
        - Куда - куда? Принимать участие… Пошли уж, принцесса. Что там у тебя?
        - Главный церемониймейстер окончательно замучил! Списком гостей…
        - Хм, вот что я скажу, - неожиданно пришел в благодушное настроение дроу.
        - Что? - торопливо шагая следом за хозяином по длинной анфиладе, спросила Сьена.
        - Не перебивай, - отмахнулся алхимик, - я скажу, что ты тоже не в восторге от происходящего. Не так ли?
        Принцесса замерла, раздраженно сощурившись.
        - А кто бы был в восторге?
        - Есть у меня предположение на сей счет, - задумчиво пробормотал темный, вспоминая ехидную недоучку. И продолжил, - и изменить мы ничего не сможем.
        - Ну…
        - Не сможем, не сможем, - категорично заявил Тьеор, оборачиваясь, - это безнадежно и бесперспективно. К тому же я все-таки жить хочу!
        Сьена недовольно скривилась.
        - И что ты предлагаешь?
        Алхимик скользнул к эльфийке, дернувшейся от неожиданности, приобнял ее за плечи и прошептал на ухо:
        - Предлагаю сделать так, чтоб эту помолвку запомнили надолго! - в его крови все еще бродило легкое безумие порожденное "Кровью богов", и план отмщения, чьи смутные очертания рождались в его голове, казался вполне удачным.
        Лицо принцессы исказилось усмешкой.
        - Почему бы не-ет? Должны же и мы получить от этого хоть какое-то удовольствие!
        - Ну и прекрасно…
        Обнявшись, они медленно двинулись дальше. Тьеор мысленно составлял список мероприятий, самым актуальным на данный момент была немедленная сушка. А вот потом…
        - У тебя, кажется, были проблемы со списком приглашенных? Так вот, я знаю, кто будет стоять в нем первым номером… *Shael Nissel, "Кровь богов" - настойка на подземных галлюциногенных грибах. Нечто вроде абсента, только чтоб напиться до глюков, дроу нужна очень большая доза! Бутылок шесть, объемом 0.4 л.
        Лина стремительной тенью перелетала с крыши на крышу. Прыжок, короткий полет, пробежка на цыпочках по гребню или краю и вновь прыжок. Так быстро, что не успевали реагировать даже настороженные по причине ночного времени чары. Смазанный силуэт девушки, одолжившей у Льялиса плащ-хамелеон, неизменный атрибут всех воров Роны, не был заметен обычному взгляду, даже если бы кто-то этой холодной ночью вздумал целенаправленно изучать крыши дорогих особняков.
        Очередной прыжок закончился вдруг не на твердом черепичном покрытии, а на чем-то мягком и подозрительно живом. Это самое живое дернулось, нога потеряла опору, и Лина кубарем полетела вперед и вниз, даже не успев выругаться. Затормозила у самого края, буквально вбив пальцы в твердую черепицу. Поднялась, зло ощерившись, потому что после такого пируэта все отрешенное сосредоточение слетело с нее, обнажив яростное желание порвать кому-то горло. Зашипела, выделив на темном фоне шевеление ничуть не отличающегося по цвету куска крыши.
        Вот ведь невезение!
        Судя по всему, это вор. Или грабитель… а может и убийца! Надо убираться отсюда. Или все-таки подраться?
        - Ведьма, - послышалось сдавленное. Или придушенное…
        - Мы знакомы? - удивилась девушка, обнаружившая, что маскировочный капюшон слетел, открывая миру бледное лицо. - Впрочем, какая разница? Продолжайте…
        - Убью!
        Из темноты вырвался небольшой огненный шарик. Девушка отскочила в сторону и вверх, прикрывая лицо от каменной крошки, весело фыркнула:
        - Как невежливо! - и, решив не тратить время на глупые разборки, умчалась по гребню крыши на другой конец дома. Прыжок, полет…
        Еще два дома и мы на месте!
        На прогулку по крышам Лину подвиг слух, зародившийся на одной из утомительных светских вечеринок. Проплывая мимо группы сплетниц, разряженных в зеленые перья, она уловила странную фразу о том, что кто-то собирается открыть филиал магической почты. Сказано это было пренебрежительным тоном, но заставило девушку замедлить шаги, потому что на произнесенное дальше волшебное имя Лина теперь делала охотничью стойку подобно породистой ищейке. "Моя камеристка слышала, что горничная леди N видела, что эти клетки несли слуги из особняка Аранди. Да не просто клетки, а клетки с магическими вестниками, закупленными у самого умелого по этой части мага". Вот тут ведьмочка задумалась.
        Зачем лорду Аранди столько вестников? Чтобы письма рассылать… Но кому? Друзьям и врагам, разумеется! И очень подозрительно! Так может, навестить лорда жениха, и посмотреть, что за почта у него имеется? И для кого… К тому же она забыла про этот особняк, что совершенно непростительно. Вынеся себе выговор с предупреждением, она решила, что стоит совместить приятное с полезным.
        Можно было напроситься в гости, сыграв на неумеренном тщеславии лорда, но Лина решила пойти более простым путем. И более интересным, что уж там… То есть - крышами, предварительно удостоверившись, что старый особняк охраняется стандартными, причем уже немного выдохшимися чарами, и противиться тайному проникновению не будет.
        А вот и дом. Представительный, но уныло взирающий на мир чуть пыльными окнами. Ему, такому большому и значительному, было грустно, что в стенах более не слышно музыки, не кружатся в танце пары, не разносятся сплетни и интриги… Впрочем, интриги как раз присутствуют, но какие-то не такие, грубые и мрачные, а не тонкие, изящные и как бы паутинкой ложащиеся на паркет.
        Лина, замершая перед узким чердачным окошком, спрятанным в одной из декоративных башенок, встряхнулась и удивленно прислушалась. Ради такого дела она сняла с себя блокировку и сейчас ощущала, как дом тихо… поет, рассказывая миру свою историю. Как и чем она слушала, сама не понимала, но тихие колебания незримого ветра легко интерпретировались как усталая покорность, рассеянное любопытство и смиренное равнодушие… Как и почему ей удалось разобрать голос каменного строения. Надо будет разобраться. Попозже… а пока…
        Напевая про себя незатейливую печальную мелодию, девушка просочилась на чердак. Оглядев низкое, пыльное, занавешенное паутиной помещение, очертания которого терялись в темноте, она скинула плащ и аккуратно пристроила его в проеме окошка. Лис сказал, что за каждое пятно или дырку он возьмет с нее золотом. Лина обозвала квартерона меркантильным занудой, но сейчас решила не рисковать содержимым кошелька, и так не особенно полного.
        Распластавшись на несущей балке, она поползла вперед, извиваясь как змея. Так, сейчас прямо и направо, перелезть на соседнюю… Затем пролезть в щель между почти вплотную прилегающими к чердачному покрытию опорами крыши. Изображая пластуна, она пересекла весь дом. Мысли при этом ее посещавшие были довольно далеки от этого дома и проблем, связанных с Орденом Бездны.
        Никакой личной жизни, думала она, отплевываясь от паутины. Никой личной жизни… все нормальные люди (и нелюди) сейчас спят себе, и видят сладкие сны. А я… я то ползаю где-то, то дежурю, то шпионю… или тренируюсь, или пропадаю на очередном приеме! Когда я последний раз с ребятами гулять ходила? Просто так, без особой надобности? Уже и не вспомнишь, даром что память теперь эльфийская! Ну, почти… Лина скромно потупила глазки, хотя никто ее не видел, кроме пары жирных пауков. Эльфийская… интересно, как с личной жизнью у моего Повелителя? Поинтересоваться что ли? Эли это будет невежливо? Ну ладно, об этом потом…
        Прислушалась, приложив ухо к тонкому перекрытию. Приглушенное "Отнесите милорду эту клетку" и чьи-то шаги послужили для нее путеводной нитью. Ящеркой скользнув дальше, она услышала стук двери, и знакомый до отвращения недовольный голос, повелевающий занести клетки в кабинет.
        А где здесь кабинет? Левое крыло, второй этаж. Значит, далеко ползти не придется. Мысленно перебирая струны, отчего тонкая паутинка кружева тихонько колебалась, она прилегла на балку, выискивая щель. Которая не преминула обнаружиться совсем рядом и очень удачно, прямо над столом. Прищурившись, девушка наблюдала за руками, сортирующими по стопкам разноцветные бумаги. Отложив в сторону несколько штук, руки исчезли из поля ее зрения вместе с самой большой кипой. Послышались шаги, скрип, щелканье… Потайная комната?
        Самый верхний лист, небрежно брошенный на столешницу, привлек ее внимание. Буквально влипнув в доски, она изо всех сил напрягла зрение. И хмыкнула, поняв, что не ошиблась. Исписанный лист украшала, помимо прочих, еще и размашистая подпись герцога Эйдена. Вот слов она разобрать уже не могла, но вряд ли это что-то безобидное. Не зря полезла, решила она. Хоть узрела то, за что ее продали.
        Лорд вернулся за стол, сжимая в руке клетку с белыми магическими голубями. Аккуратно сложил документы стопочкой, провел над ними ладонью. Кольцо на пальце засветилось и угасло. Рядом на стол легли магические копии, абсолютно идентичные подлинникам, но более не поддающиеся копированию.
        Лина плотоядно усмехнулась.
        Лорд тем временем продолжил манипуляции. Положил на бумаги по белому, полупрозрачному листу, они сами собой скрутились в трубочки, скрывая содержимое. Еще одна вспышка магии и на столе лежат два нешироких белых ошейника, одеваемых на шейки посланников. Что мужчина и проделал, открыв клетку и с помощью амулета отловив по очереди обоих голубков.
        Удовлетворенно хмыкнув, он приготовил посланцев к транспортировке, накрыв плетеную сферу плотным кожаным чехлом.
        Интересно, кому будут отправлены эти письма? Когда и откуда? Если это страховка от милорда герцога и прочих друзей дорогого жениха, то можно предположить, что адресатом будут король и Пятый отдел. Или Тайный совет… если Пятый отдел продался с потрохами. Впрочем, этого лорд Аранди может и не знать.
        Как все запутанно-о… Девушка дернула себя за косу. И опять ни сна, ни отдыха! Лина торопливо проделала обратный путь до окошка и имела возможность лицезреть, как милорд Аранди с клеткой под мышкой покидает особняк через черный ход. Торопливо отряхнувшись и закутавшись в плащ, ведьмочка сползла по стене и двинулась следом. Убедившись, что мужчина направляется не куда-нибудь, а в серый дом, решила, что на сегодня хватит, и поспешила в Школу.
        Хотелось спать…
        Никой личной жизни, досадливо думала она, понимая, что мысли пошли по уже пройденному кругу и ловя ладонями ветер, шепчущий что-то тревожное душе. Хотя кому она такая нужна? Личная жизнь, в смысле. Да и сама она, ведьма недоучка, кому нужна?
        Внезапно усмехнулась, подставив лицо накрапывающему дождю. Повелителю она нужна… только зачем, до сих пор непонятно! Мелодия в душе сменила тональность с печальной на тревожно- выжидательную, отпущенная на волю аура жадно впитывала в себя потоки силы. Соскользнув в легкий транс, Лина прислушалась и, влившись в странное ритмичное колыхание, на гребне прокатившейся по кружеву волны, звучащей почему-то глухим барабанным рокотом, просочилась сквозь защитные тенета, и нырнула в ошеломляющий водоворот чужого сознания. Не покидая тела, не пересекая сознанием половины мира, стремительно и от этого страшно…
        Там, в темной глубине, ее обожгло одиночество, и, пытаясь вернуться вверх, к солнцу, небу, буре, наткнулась на холодный расчет, сдобренный брезгливым интересом. Рванулась выше и влетела в равнодушное благорасположение.
        Попыталась удрать незаметно, так же, как и появилась, но зацепилась за азарт. И осталась, пойманная в легкую прочную сеть легкомыслия.
        Судорожно выдохнула, неверяще наблюдая, как изящно склоняется к руке рыжеволосой… крашеной, мелькнула мысль… эльфийки, сам Повелитель. Символический поцелуй, и дроу ведет ее по длинной темной анфиладе под возмущенное сопение незримой спутницы. Куда? В спальню, в личные покои…
        Лина возмущенно рванулась назад, но запуталась в защитах, и тогда вновь нырнула в темные глубины.
        И пришло понимание. Брезгливый интерес, оказывается, был адресован именно этой рыжей… и ни капли каких-либо других чувств. А благорасположение эльфийке демонстрируется специально, дабы заманить и… тьфу! Ради информации можно пойти на многое… лицемер! А мне не разрешает даже легкого флирта, подумала Лина. Да и есть здесь хоть что-то настоящее? Неприятно-то как! И противно… все рассчитано, выверено, разложено по кругам… равнодушие, презрение, недоверие, подозрения. И неужели, подумала она, при взгляде на меня у него возникают похожие чувства? Такие же просчитанные, выверенные, разграниченные?
        Отнюдь… совершенно не такие, - рассеянное.
        Ой! Сочувствую!
        Не мешай. Я занят.
        Ааа, понятно. Ну, можно посмотреть? - ироничное.
        Возвращайся, - приказ.
        Как? Я не знаю! - немного испуганное.
        Подумай…
        И он оттолкнул Лину в глубину, где одиночество и долг закружили ее в обжигающе ледяном, ярком вихре. Вот здесь было то, чего не оказалось выше. Искренность, язвительный юмор, гордость, яркие воспоминания прошлого, кровь и смерть, но все подлинное, а не подделки, демонстрируемые во Внешнем круге.
        Девушка недоверчиво закружилась, сплетая из всего этого кружево собственного недоумения. Почему все так просто? Озарение? Ведь совсем недавно она совершенно не понимала того, что происходит в этой душе. И тонула, захлебываясь в образах. Странно, странно… что же происходит? Что? И почему именно теперь она увидела, что кодексом Кругов Общения Темные не пренебрегают даже при построении собственной личности. Внешний и Внутренний круги, как два слоя покрывал, предназначены для общения, демонстрируя миру только то, что ему желают показать. А суть скрывается глубже… здесь. Это странно… Но как вернуться домой?
        Она расслабилась и вновь закружилась в водовороте, медленно превращая свои движения в некое подобие танца. А там уже недалеко и до музыки… нужно только прислушаться.
        Шепот мира, шорох течений, наполняющий кружево связи биением жизни. Волна пришла, заставила слиться с ней и унесла назад сознание девушки.
        Открыв глаза, Лина облегченно вздохнула. Вернулась.
        А с личной жизнью у Повелителя тоже напряженка…
        Глава 12
        Ранним - ранним утром все произошедшее вчера казалось дурным сном. Чердак, Повелитель, музыка кружева… сон, это просто сон… какая сладкая мысль. И абсолютно безнадежная.
        С трудом оторвав лицо от подушки под жизнерадостное пение некромантки, Лина поняла, что пары часов для сна явно недостаточно для нормального восприятия реальности. Посмотрев по сторонам, застонала и уронила болезную голову на подушку. Кошмар…
        Милава сидела на кровати, лицо ее закрывала жуткая маска из мелких сине-зеленых перьев. Перебирая горы разноцветного тряпья, она недовольно морщила носик, вызывающе торчащий из-под кружевной каймы, прикладывая то один, то другой кусочек ткани к ученической мантии.
        - Что тут происходит? - пробурчала Лина в подушку, с удивлением понимая, что заснула в рубашке и почему-то, сапогах. Странно… вопрос, как она сняла штаны, обрел вдруг вселенское значение, а все остальные как-то скукожились и запрятались куда-то далеко… может быть, раздевшись, она вновь напялила обувь перед сном? Заче-ем?! Память отшибло начисто!
        - Проснулась? Надо же! Ты вчера, а точнее, уже сегодня, вломилась в таком виде! Зомби отдыхают!
        - Нормальный вид… на себя посмотри!
        - Ну, я то в отличие от некоторых не являюсь домой в виде пропыленного и увешанного паутиной огородного пугала, - заметила княжна.
        - Да я маску твою имею ввиду, - буркнула Лина в подушку и перевернулась на спину. Запустив руки в волосы, обнаружила на голове один большой колтун. Тоскливо застонала.
        - Отличная маска, самый писк моды.
        - Зачем она тебе?
        - Уже забыла? Меня пригласили, - она торжественно подняла палец, - на Большой Зимний Королевский Маскарад.
        - О, тьма… - ведьмочка тоскливо уставилась в потолок, не увидела там ничего нового и с содроганием уставилась на Милу. Та продолжала:
        - И у меня большая проблема… Одеть совершено нечего. Это Динарам хорошо, а мне никто из дома не пришлет модный наряд.
        Лина облизнула пересохшие губы и улыбнулась…
        - Разве это проблема? Прислушайся к названию мероприятия - Маскарад! Что не оденешь, все сойдет с рук!
        - Ха, и это, - княжна драматично воздела руки, скидывая ворох ткани на пол, - высокая леди! Не мне тебе говорить о статусе и гордости… надо выглядеть подобающе!
        - У… - ведьмочка зажмурилась, пытаясь встать, - почему так должна выглядеть именно ты? - тяжело с магического похмелья решать чужие проблемы.
        - Я буду единственной представительницей Севера…
        - И не мечтай! Вашего посла наверняка пригласили тоже.
        - М - да, не подумала… Так тем более, - встрепенулась княжна, - должна же я утереть нос этим…
        - Уважительная причина… - Лина, привстав, потянулась к столу, где помимо всяческого барахла, стоял графин, полный чистейшей воду.
        - Держи уж, болезная, - Милава элегантно пролевитировала в руки девушке стакан. - И много же ты выпила?
        Некромантка, еще помнившая потрясающую устойчивость соседки к хмелю, была очень удивлена, услышав:
        - Не поверишь, ни капли в рот не брала!
        Спустя некоторое время, потраченное на попытки привести организм в рабочее состояние, ведьмочка сказала Милаве, все еще озабоченно старающейся изобразить что-нибудь оригинальное из имеющейся одежды:
        - Да не переживай, в крайнем случае, можешь просто не ходить! Знаешь, сколько народу игнорирует эти приглашения, а сколько просто физически не могут туда пойти? И все равно, там такое столпотворение…
        - А ты откуда знаешь?
        - Учителя, тьма побери, все же хорошие были. Эти приглашения рассылают всем мало - мальски высокородным лордам Ронии, а таких знаешь сколько? Только в Школе эти картонки получила наверняка едва ли не половина преподавательского состава и аспирантов. А пойду только я… - девушка вздохнула, - ибо это есть моя прямая обязанность.
        - И я!
        - Оно тебе надо?
        - Да, когда еще я смогу попасть на такое великосветское собрание? Интересно же…
        Лина стукнулась головой о спинку кровати:
        - Поверь, ничего интересного там не будет! Скорее одни сплошные неприятности…
        - Ладно, - снисходительно улыбнулась княжна, снимая маску, - скажи уж, что тебе стыдно пойти туда с такой оборванкой.
        - Ммм, а это идея… - несколько не к месту пробормотала ведьмочка, сдаваясь головной боли, - если хочешь, завтра, нет, послезавтра сходишь со мной, подберем тебе какое-нибудь платье.
        - Боюсь, наряды из твоего гардероба не подойдут мне по размеру.
        - Зато наряды миледи герцогини - вполне!
        - А она разрешит?
        - Кто ее спрашивать будет?!
        Налет на особняк прошел успешно. Лина ворвалась в дом, не дав слуге даже полностью открыть двери, рыкнула на пытающегося задержать подругу дворецкого, стремительно пронеслась по лестнице, воскликнув:
        - Не отставай!
        Милава взлетела по ступенькам светлокосым демоном, и, заметив, где скрылась ведьмочка, нырнула следом. Дворецкий даже слова вымолвить не успел. Комната оказалась детской. Линара, шуганув няньку, склонилась над колыбелью и весело скалясь, щекотала толстощекого малыша. Затем подняла его на руки и, спросив:
        - Кто тут у нас такой большой?! - подбросила вверх. Ребенок довольно засмеялся.
        - О-па! Кто это? - спросила Милава.
        - Наследничек герцогский… правда, лапочка? - ведьмочка усадила малыша обратно и огляделась,- а где герцогиня?
        Нянька осмелилась подать голос:
        - Миледи отправилась в театр, с милордом…
        - Отлично, - Лина качнулась с носков на пятки, коротко кивнула, - предайте ей мое почтение. Пойдем, Милава, некому нам мешать.
        Зайдя в соседнюю комнату, оказавшуюся будуаром, девушка по-хозяйски подергала дверь гардеробной. Заперто… нет, уже не заперто. От сильного рывка символический запор выскочил из пазов, открыв взорам девушек богатый выбор нарядов.
        Потратив некоторое время на перебор платьев, амазонок и просто странных нарядов, Милава остановилась на национальном пиратском костюме сеамни Ожерелья. Широкие шаровары, длинная шелковая туника с разрезами, плотная кожаная жилетка, расшитая жемчугом и накидка, хитрым способом обматываемая вокруг головы и закрывающая лицо.
        - Блеск, - ехидно заметила Лина, - тебя никто не узнает! Ты совершенно точно решила пойти туда?
        В ответ на согласное мотание головой нахмурилась и вздохнула. Ну вот, мало ли что может случиться на этом Маскараде? Хотя… если уж она так хочет пойти, пусть! Получит море новых впечатлений!
        Сама ведьмочка на следующий день, собираясь на Маскарад, пребывала в редкостно мрачном расположении духа, отчего окружающие ее люди страдали и стенали. Впрочем, Лина не обращала на это внимания, пытаясь понять, чего можно ожидать от предстоящего развлечения. Слабая надежда на то, что ничего не произойдет, и все пройдет по плану устроителей, угасла вместе с надеждой отправиться во дворец в одиночестве. Миледи герцогиня, конечно же, отказалась от посещения сего сборища под предлогом необходимости побыть с сыном, и карету пришлось делить с мрачным родителем, наряженным в старомодный красный камзол. Дорога прошла в напряженном молчании. А о чем говорить?
        Выйдя перед воротами дворца, они так же молча прошествовали внутрь и свернули на тропинку, ведущую к той части парка, где предполагались увеселения. Развешанные по деревьям разноцветные фонарики разгоняли опускающуюся ночь. Они прибыли одними из последних, судя по количеству масок, веселящихся под легкую музыку. Продемонстрировав приглашение и отмахнувшись от специального медальона, Лина огляделась. Герцог Эйден уже исчез в толпе. Что-то он сегодня не в настроении… тоже. Временный павильон возвышался посреди поляны, а вокруг сновали люди в масках и экзотических нарядах. Интересно, где Милава? Подобрав подол тяжелого, расшитого золотом сарафана, девушка двинулась по травяному ковру к веранде. Там были расставлены столы, еще полные напитков и еды. Одноэтажное здание было украшено балкончиками, на которые вели узкие ажурные лесенки, что делал его легким и воздушным, готовым рухнуть от одного толчка.
        Прикрыв глаза, Лина прислушалась к гомону толпы, затем к шелесту ветра… Полостью поднятые щиты дворца дрожали от напряжения, звеня и жужжа… магические течения свивались в спирали, отсеченные куполом от остального мира… Что может случиться здесь и сейчас? Ничего, ведь щиты абсолютно надежны. Они хранят королей и принцев уже многие века… кто осмелится нарушить их границы? Какое самомнение у этого строения, подумала ведьмочка, ощутив песню места, где находилась.
        А если напомнить, коснувшись перил, мысленно проговорила она, что уже была здесь… без разрешения?
        Другое дело… ответила ей ночь… родич…
        Вздрогнув, девушка отдернула руки и спрятала их за спину. Мало ей Повелителя в голове, так еще и дома разговаривать начинают! Что за сумасшествие!
        Решительно шагнув в павильон, Линара подумала, что стоит повеселиться, но тут же спохватилась. Музыка! Танцы! От мгновенного провала в странный транс не спасет даже блокировка! И потому опять не развлечешься, ибо надо быть в полном сознании…
        Не дай Бездна что-нибудь случится! Надо найти Милаву.
        - Отчего миледи так печальна? - раздалось за спиной.
        Девушка стремительно обернулась и раздосадовано фыркнула. Разумеется, ее узнали! Ну, еще бы! Есть ли среди приглашенных кто-то столь же низкорослый! Впрочем, окинув рассеянным взглядом подтянутую фигуру в перепоясанной мантии, признала в нем некоего Сивира Арреля, несколько более настойчиво, чем надо, интересовавшегося у нее происшествием на пикнике. Почему все люди думают, что расшитые, позолоченные и украшенные перьями и кружевами полумаски делают их неузнаваемыми? Наивные-е!
        - Миледи печальна оттого, что кто-то нарушает ее уединение!
        - О, позвольте тогда спасти вас от нарушителей и пригласить на танец?
        Нет, он такой дурак, что прямых намеков не понимает, или ему что-то надо? Поправив бархатную маску, Лина согласно склонила голову. И вновь горделиво выпрямилась, озаботившись тем, чтоб не свалился кокошник. Чем его закрепляют на родине некромантки, ей было неизвестно, но этот был зафиксирован с помощью десятка алмазных шпилек. Не очень надежно… Да, она выглядела несколько глупо по собственному мнению, зато необычно.
        - Ну что ж, позволяю, - протянула руку девушка и ступила под своды павильона.
        Попробуем разговорить этого молодого человека… который и не подозревает о своей печальной участи. Круг за кругом, шаг за шагом, пируэт за пируэтом, неторопливо и вальяжно кружась под тягучую музыку, оглядывая тех, кто решил составить компанию танцующим, девушка вытянула из юноши все интересующие ее сведения. После душевного общения с дроу, лордом Эйгеном и прочими высокопоставленными персонами беспомощные попытки получить от нее информацию с помощью детских уловок разбивались о наивный взгляд, глуповатую мечтательную улыбку и чрезмерное многословие.
        Проплывая мимо двери, она улавливала обрывки куда более живой и озорной музыки, доносящейся из парка.
        А юноша, оказавшийся дальним родственником того неудачника, что погиб на пикнике, пытался по мере сил выяснить, что произошло с его кузеном. Лина усмехнулась незаметно. Общался ли он с главой Пятого отдела? Направить что ли?
        - О, к сожалению я не была знакома с вашим родственником, но чрезвычайно вам сочувствую… может быть о несчастном случае знает милорд Эйген. Говорят, он знает все…
        Девушка оглянулась, опознав в стоящем у стены индолийском аристократе упомянутую персону, и указала на него кавалеру. Тот проявил разумность и решил не искушать судьбу, а повел леди на новый круг танца. Она согласилась, но вскоре ей надоело перебирать ногами, и она капризно попросила проводить ее на балкон. Посетившая девушку мысль о том, что сверху наблюдать за происходящим будет куда удобнее, показалась ей вполне удачной.
        Ну а Аррелю показалась удачной мысль поухаживать за леди несколько более активно. Ведь ей же явно приятно общество столь представительного кавалера, особенно по сравнению с лордом, прочимым ей в женихи. Может, очарованная, она о чем-нибудь толковом проговорится, а то трещит без перерыва, а смысла в тех речах не видно.
        Плетеная дверь отсекла пару от степенного покоя павильона, и Лина окунулась в атмосферу безудержного, слегка пьяного веселья, на которое оказались горазды молодые аристократы. Кружились в стремительном танце ведьмы и вампиры, оборотни и пиратки… вот Милава пролетела мимо в объятиях какого-то наглого франта. В нем Лина с удивлением узнала своего кузена, младшего лорда Эйдена. Мм, и он здесь! Просто замечательно! Душа девушки исполнилась язвительного предвкушения… точно что-то будет!
        А пока она романтично вздыхала, любуясь ночным парком, ее спутник начал проявлять какую-то странную активность. Для начала нашептал на ухо парочку банальных комплиментов. Воодушевленный равнодушным хмыканьем, приобнял девушку, с интересом разглядывающую фонарики, взял ее ручку, поднес к губам, намереваясь перецеловать пальчики.
        Внезапно Лина дернулась, длинная цветная коса хлестнула ухажера по спине. Ее лицо залила восковая бледность… хотя куда уж бледнее было! Закусив губу, она отдернула руку и прошептала:
        - Простите… вы не могли бы принести вина? Мне не очень хорошо…
        Заглянув в напряженное лицо леди, кавалер кивнул, рассыпался в заверениях о своей скорости и торопливо вышел.
        Губы ведьмочки искривила злая усмешка. Опять Повелитель… хлесткий удар силой по ауре больше напоминал то, как погоняют ленивую лошадь. Злобно прошипев что-то неразборчивое, она выскользнула из тела и рванулась вперед, скользя над самым кружевом. Оно тревожно колыхалось…
        С разгона наткнувшись на знакомое присутствие, запуталась в водовороте раздражения.
        Да что это такое-е?!! Да сколько можно?! То есть…
        Что? - издевательское.
        Сколько можно меня дрессировать?
        Пока не усвоишь, чего тебе делать не рекомендуется…
        Ах, так! В дикой ярости девушка ломанулась сознанием прямо сквозь щиты в самый центр сознания дроу. И найдя там только то самое безумно раздражающее ее собственничество, упала вниз, на тонкие линии кружева.
        Ах, так!!! Ему можно, мне нельзя!!!!
        Мне тоже можно! И нужно…
        Не глядя, зачерпнула силы из кольца (ведь канал-то двухсторонний!), и влила ее в потоки, которые служили истоком для тонких нитей. Бурной волной хлынув в связующие узоры, хлестнули по душам диссонансной музыкой… Лина впилась призрачными пальцами в переплетающиеся нити и дернула что было сил, направляя в противоположную от себя сторону…
        Что ты делаешь? - ошеломленное.
        Равняю шансы! Или этого тоже делать нельзя? Молчишшшшь?!!!
        Докатившаяся по кружеву волна ворвалась в застывшее на грани боли тело, скручивая и ломая внутренности, острыми иглами вонзаясь в разум.
        Сумасшедшая! - отчаянно-удивленное.
        Да-а-а-а! Теперь только такая вашими молитвами!!! - завопила радостно Лина и рухнула в тело.
        Ну что? Поговорим спокойно? - перегорев, устало ссутулилась она.
        До нее докатился слабый отголосок усталой покорности…
        Вы мне не доверяете, начала она. И правильно… я сама себе порой не доверяю. Но, Тьма побери, зачем тогда все это? Связь, сила… ведь мы не избавимся друг от друга. Крепко сплетены кружева, не рвутся… И я признаю, что всего-навсего недоученная ведьма без особых достоинств, даже кончика пальца вашего не стоящая. И не умею и толики того, что доступно вам… Но нужна же зачем-то? Так капельку доверия мне, пожалуйста, дайте! И веры… в меня. И если заглянете в мою душу, то поймете, что я смиренная и послушная вашей воле… Загляните… Я же не побоялась…
        Я не претендую на многое, я всего лишь учусь… так, как умею. И прошу учитывать, на чьем примере. На вашем! А то… двойные стандарты получаются… Хотелось бы услышать причину, по которой эти стандарты вдруг возникли? И почему…
        Зачем, зачем, зачем все это? Поговорим на равных? Пока только поговорим…
        Ах, что тебе это знание? - тихо и задумчиво.
        Чтоб было, помрачнела Лина.
        Все будет… и доверие, и знание, просто надо подождать. Еще не рада будешь… избавиться захочешь.
        Да-а? Интересссно… Но это мое дело и моя жизнь!
        Уже не твоя, а моя!
        Мне еще раз поиграть на ваших нервах? Я читала интересную книжку, где все отлично объяснили. - Невинная улыбочка.
        Наша… - смиренное, но с ехидцей согласие.
        Как мило!
        И когда научиться успела?
        Хмм… догадайтесь!
        Но та информация тебе все равно пока не достанется. Рано… потерпи немного и займись тем, что находится ближе к твоей персоне. А доступность флера не является такой уж гарантией того, что я отвечу на твои вопросы.
        Грр! Но, чур не драться!
        Когда? - ехидное.
        Всегда… а то буду кусаться. Теперь, отчего бы это не произошло, могу сдачи дать.
        Испугала. Комары тоже кусаются!
        Но кусаются же! И больно!
        Наберись терпения-а! - и тишина…
        Лина задумчиво смотрела вниз, принимая из рук уже забытого кавалера бокал с вином. Опять отвертелся! А она тоже хороша! Сорвалась на банальную истерику… брр! Как бы отвлечься?
        Окинула взглядом кавалера и решила спуститься вниз. Где-то там и близнецы веселятся…
        - Милый Аррель, не могли бы вы проводить меня вниз…
        - Почту за честь, - он склонился в поклоне и открыл дверь.
        Уже сделав шаг, ведьма неожиданно замерла. В голосе чар, все еще звучащих на границе сознания, неожиданно прозвучала тревога. По магическим потокам пришла странная волна и влилась в кружево, порождая боль в висках и нервную диссонансную мелодию. Девушка резко развернулась, вперив взгляд в заросшие границы освещенной разноцветными огнями поляны. Оттолкнула руку недоумевающего кавалера.
        Коснувшись сознанием флера, удивительно легко отследила поток, принесший тревожную весть. Закрутившись спиралью, он прошел мимо ограды, скользнул сквозь деревья, зацепив скрывающихся там людей, вынырнул на поляну, где в танце кружились пары… и принес ей все, что собрал в душах камней, деревьев, лордов и леди…
        - Я передумала, останемся здес-сь! - приказала Лина. Кавалер замер от неожиданности, а девушка нетерпеливо оглядывала толпу веселящихся людей.
        Где ты, где ты, любопытный? Из-за деревьев вышел некромант под ручку с полуголой красоткой. И не холодно ей? Ага! Оба с интересом разглядывают элегантный амулет… и шагают, шагают, все ближе к веселящейся толпе. А за амулетом тянутся нити, задевая за которые, магический ручей доносит до флёра мелодию тлена и смерти… Лина втянула носом воздух, ощущая, что в груди поселился комок холода, мерно содрогающийся и звучащий надрывной болезненной струной.
        Нити натягиваются до последнего и… рвутся, стегая по нервам стальной плетью.
        Да бросьте ж вы его!! Но некромант и блудница, весело смеясь, подбрасывают и разглядывают его, не чувствуя, что мир дрожит в ожидании, с трудом выдерживая напор…
        Пальцы, сжимающие бокал, напрягаются.
        Бросайте же! Идиоты! Мимо них, задорно хохоча, пролетела Милава.
        Выплеснув так и не выпитое вино на чью-то роскошную шляпу, девушка перехватила длинную хрустальную ножку, мимолетно порадовавшись весу импровизированного снаряда и, подавшись вперед, резко швырнула его в цель. Бокал, вращаясь, пронесся над поляной, на излете едва не задев чьи-то перья, и с силой врезался в руку, держащую амулет. Кругляшек отлетел в сторону, а хрусталь просыпался на траву мелкой крошкой, следом упало несколько капель крови.
        Наряженный некромантом лорд схватился за запястье и в бешенстве огляделся. Почувствовав на себе чей-то взгляд, поднял голову и зло фыркнул. На одном из балкончиков стояла пара. Высокий парень выглядел удивленным, бледная девушка в красном, вцепившаяся в поручень, шевельнула губами:
        - Отойди…
        Лорд непонимающе поднял брови…
        Поздно…
        Лина увидела, как вокруг лежащего на траве амулета всколыхнулся воздух… и среди ночи распустился огненный цветок. Обжигающие лепестки лизнули траву и деревья, разошлись в стороны, загудели. Все, кто стоял слишком близко, а таких было довольно много, судорожно пытались потушить одеяния. Особенно неудачливые с воем катались по траве. Любопытный некромасер прикрыл собой спутницу, и, отброшенный взрывной волной, чудом остался жив, отделавшись сильнейшими ожогами и переломом ключицы.
        К месту взрыва уже спешили охранники и целители, когда воздух вздрогнул от гулкого оглушающего залпа. На миг Лине показалось, что заработали фейерверкеры, но пронесшаяся по низу воздушная волна, вышибающая из окон ощутимо дрогнувшего павильона разноцветные стекла, заставила изменить свое мнение. Девушка судорожно вцепилась в дверной косяк, чувствуя, как строение плывет под ногами. Аррель испуганно озирался, желая выбраться наружу, но треск и скрежет позади сообщили, что лестницы больше нет.
        Вокруг поляны разгорался пожар. Одновременный взрыв по периметру площадки разметал охранников, всепожирающий огонь, удерживаемый штатными магами, жадно поглощал деревья. Гости сгрудились у павильона, не понимая, что это опасное место. Настил под ногами девушки угрожающе затрещал.
        Хорошо, что их величества должны были появиться ближе к полуночи, отрешенно подумала Лина, наблюдая за царящей внизу паникой. Что было, если бы это случилось, когда все находились внутри, готовясь снять маски?
        Значит, слишком рано…
        Дым поднимается столбами, собираясь в тучу и закрывая звезды, запах гари разъедает горло… Кажется, они падают?
        Схватив ошалелого кавалера за рукав, девушка рыкнула:
        - Пр-рыгай!
        - Н-но…
        - Иначе сброшу! Быстрее!
        Балкон ощутимо качнулся. Аррель, сглотнув, перекинул ногу через перила.
        - Тр-рус, тут всего один этаж!
        Толчок и неудачливый кавалер летит вниз. Впрочем, его падение смягчает кто-то из гостей. Лина торопливо повыдергивала шпильки и отбросила головное украшение. Чувствуя, как оседает здание, вспрыгнула на перила и сиганула вниз, подобрав сарафан. Приземлилась по-кошачьи мягко, едва коснувшись травы ногами, вскочила и огляделась.
        Пожалуй, пожар начал утихать. Разглядев в толпе Милаву, подкралась к ней и, схватив за рукав, спросила:
        - Ребят не видела?
        Некромантка обернулась, дико блеснув глазами.
        - Что?? А, нет… Ты в порядке?
        Ведьмочка покивала и буркнула:
        - Поищу, - и исчезла, не обратив внимания на внимательный взгляд кузена. Он видел, как Лина спрыгнула с балкона. Под треск рушащегося павильона и вопли перепуганных этим звуком людей обежала поляну и нашла братьев. Они сидели на траве, задумчиво и слегка оглушено любуясь угасающими огнями. Девушка неожиданно возникла перед ними, пощелкала пальцами, привлекая внимание. Когда ребята подняли на нее глаза, схватила обоих за уши, и, заставив подняться, отвела к мающейся в одиночестве Милаве. Нечего им увеличивать количество пострадавших, количество которых стремилось к бесконечности. К обожженным добавились ушибленные и пришибленные. Н-да, а нечего было под стенами стоять!
        Хотя все были живы, и это радовало.
        Оглядев гору деревянных балок и битого стекла, девушка повеселела и заметила:
        - А я предупреждала, что будут неприятности!
        - Не тех ты, видно, предупреждала, пифия недоученная! - чихнув, ответила некромантка и сняла маску.
        - Отличная идея!
        Тилан стянул подобие рыцарского шлема, закрывающий обзор. Осмотрелся, и с чувством выругался… Брат его задумчиво поцокал языком.
        - Да, да, ты прав, - поддержала их Лина, - мне тоже кажется, что дворцовая гвардия опять получит сур-ровый выговор! И не только она! Кстати, где твой поклонник? - спросила девушка княжну.
        Та молча ткнула пальцем в нужную сторону.
        Группа высоких лордов, отойдя от основной массы гостей, на удивление дружно демонстрировала свое негодование придворному магу, неторопливо вышагнувшему из телепорта. Герцог Эйден и его племянник неожиданно выступили единым фронтом, обвиняя всех ответственных за проведение Маскарада в некомпетентности, безалаберности и глупости. Песня просто! Особенно отличился кузен Лины, дипломат от Богов. Виновников по его трактовке можно сразу же на виселицу отправлять!
        Дым и пепел оседали на смурные лица аристократов и сосредоточенные - безопасников. Что-то у них провал за провалом… впрочем, заговорщикам тоже пока нечем похвастаться!
        Ну, что, на этом - все? Прислушавшись и убедившись, что неприятные ощущения, вызванные магическим диссонансом, ушли, и вокруг вновь воцарилась гармония дворцовых чар, девушка покивала своим мыслям. Все - все! По крайней мере, на эту ночь!
        Довольно потянувшись, оглядела присутствующих и протянула:
        - Ну что, пойдем по домам?
        Глава 13
        Из записей следователя.

…Довольно подробное описание взорвавшихся амулетов было получено у лорда Гердэна и леди Айрэн, едва только они смогли говорить. Размером с пол ладони, из легкого металла, с гравировкой в виде затейливого цветочного узора. В центре бриллиант восточной огранки размером примерно пять каратов. Клейма мастера на оборотной стороне не имелось. Висел на одном из деревьев в самой кроне, рядом с магическими фонариками.

…имели намерения вполне очевидные. Заряженные, но спящие амулеты были пронесены во дворец по одному разными людьми и в разное время. Установлено, что один из них был подарен младшей горничной герцогини Мерассы тайным поклонником, а потом пропал. Остальные поступили, как декоративные элементы подготовки праздничных увеселений. В указанной по накладной лавке подобных украшений не продавали. Курьеры, однако, утверждали, что получали их именно там, причем в нерабочие по определению дни. Все, включая хозяев, допрошены по методике Раскума и подлинность их показаний не подлежит сомнению. Лицо, от которого были получены амулеты, по описанию не подходит ни к одному из проходящих по картотеке…

…в целом схема размещения амулетов и натяжения нитей чар говорит скорее о теоретическом знании магии. Судя по количеству и расположению очагов возгорания, некто с помощью запасенной силы пытался воспроизвести большую Звезду Хаоса с фокусом на павильоне. Максимум, чего можно было добиться таким образом, это большого взрыва. А заговорщики видимо хотели призвать великого Зверя…что возможно только при прямом воздействии.
        Хотя в случае присутствия в павильоне коронованных особ, династии был бы в любом случае нанесен колоссальный ущерб.
        Нарушение структуры нитей привело к преждевременной детонации, без резонансного воздействия на структуру магических полей…

… количество пострадавших среди иностранных гостей не особенно велико. Гораздо меньше, чем во время позапрошлогоднего инцидента.

…младшие камергеры показали, что развешивали все соответственно плану, на котором было обозначено точное место каждого медальона, как, впрочем, и других атрибутов Маскарада.
        Утверждавший план реминистр сообщил, что изготовлением декораций занимались наемные искусники из Школы Ремесел. Проверены и допрошены…
        Продолжая разворачивать клубок посредников, можно утверждать, что одним из инициаторов заговора является достаточно высокородный представитель высшего света.

…кто составлял список гостей?! Малый обязательный оказался полон представителей всех имеющих право на трон родов! Если все погибли, кто унаследовал бы власть?
        И почему двое любопытных людей остались живы? Лорд Гердэн держал амулет в руках. Или нет? Уточнить этот вопрос…
        Эльф неторопливо шел по вечернему городу, горделиво задрав подбородок и взирая на прохожих чересчур снисходительно. Его, такого замечательного, пригласили в гости. Он невольно улыбнулся. Наконец-то! Одна очень милая леди… Поправив плащ, перекинул через плечо длинную косу, и, сверившись с указанным в надушенной лавандой записке адресом, скользнул к скромному особняку. Постучал. Дверь со скрипом отворилась.
        Шагнул в проем, мимолетно оглядываясь и удивляясь нежилому духу дома, скинул на руки пожилому слуге светло-бежевое одеяние. Улыбнулся, подняв глаза навстречу спускающейся по центральной лестнице миловидной женщине. Склонился в галантном поклоне, касаясь губами ароматной кожи. Выпрямился и в шоке расширил изумрудные глаза.
        На другой ладони хозяйки лежала горка мелкого желтого порошка. Эльф отшатнулся, но она дунула, поднеся руку к алеющим в полумраке губам, и плотное облачко взвилось в воздух, окутав эльфа непрозрачной пеленой. Он машинально вдохнул, пытаясь активировать какие-то чары, закашлялся и… мешком осел на грязный пол.
        Женщина резко бросила слуге:
        - Забирай этого глупца. И поторопись! Господин ждать не будет!
        Задумчиво перебирая записи, Лина, пыталась вычислить предателей. Обложившись бумажками, она сортировала их по стопкам. Справа высились описания посетителей серого дома, слева на обрывках конспектов схематичные списки присутствовавших на собрании в Пятом отделе людей. Посередине парами разложены совпадения… и что-то многовато их, даже если сделать скидку на очень неопределенные приметы.
        В общем, одной ночи слежки явно недостаточно. Следует… да Тьма побери! Ничего не следует! Она не нанималась заговоры разгадывать! Хотя все дела нужно доводить до логического завершения. Нужно… а-ах! Поспать нужно. Вчера была тяжелая ночь. Еще парочка таких происшествий и ее можно будет хоронить.
        Досадливо фыркнув, девушка смела все записи на пол. Доделает она, все-о доделает… но не сегодня.е записи на пол.мела авершения.ь загворы разгадывать! вках Эта ночь уже занята дежурством на первом этаже лабораторного корпус… Похоже, ставить ее в ночное превратилось у магистра Леснида в дурную привычку. Х-ха! Да он просто не знает, чем она там занимается… от скуки-то!
        - А поаккуратнее нельзя? - раздался из-под вороха бумажек голос соседки.
        - Милава Светлая из Елового княжества, вы спали? Вот и дальше почивайте!
        - А, между прочим, ты мне мешаешь!
        - Свет давно погашен!
        - Зато шуршишь как целое стадо… стая крыс!
        - А ты крыс боишься? - ехидно спросила Лина?
        - Ууу, сейчас как встану!
        - Ладно, ладно, уже ухожу! - усмехнулась ведьмочка и неожиданно застыла.
        У нее перехватило дыхание от ощущения, будто кто-то ударил ее под дых. Воздух категорически отказывался входить в легкие, казалось, горящие огнем. В голове плескалась паника, странная, слишком музыкальная… чужая, истинно чужая. Распахнув глаза, она судорожно вывалилась из тела и запнулась, с удивлением наблюдая, как дрожит и наливается силой флер. Эта дрожь отзывалась мучительными неритмичными стенаниями во всем теле.
        Что это такое? Паническая мысль пронеслась по связи и завязла в щитах дроу.
        Что?
        Что это такое?! Мне больно!
        Как рано… - немного печальное.
        Что?
        Повторяеш-шься! Собирайся!
        Куда!
        На дежурство! - раздраженно - злое.
        Объясните!
        Мир чувствует, ты слышишь! Собирайся!
        Лина вздрогнула. Что мир чувствует? И почему я это слышу?
        Боль разрушения. Все вопросы - потом!
        Но почему сейчас? Зажмурилась, ощущая бесцеремонное вторжение в сознание.
        Какой сегодня день?!
        Какой день?! Ночь!
        И она зашипела, кляня себя последними словами. Полнолуние!!! Полнолуние!!! Так и не проверенный особняк в трущобах! Планы лорда Аранди и его господина!!!!
        Наказание - потом! Собирайся!
        Деревянно развернувшись, Лина потянулась за клинками, висящими на стене, и принялась облачаться в сбрую. Собирается она, собирается… только кто бы объяснил, что делать придется? Впрочем… какая разница?
        Поторопись, если хочешь увидеть главное действующее лицо мероприятия.
        Не хочу!!
        Кто тебя спрашивает? Хочу я! Ну же!
        Хотите-е? - злость плеснула сквозь набат в голове. - Так сами приходите и смотрите!
        Рад бы, да не могу! На вас, людях, свет клином не сошелся!! Пош-шла!! Мир спасать…
        Что?!!!
        - Ли-ин, ты вообще, куда собираешься? - разорвав тенета мысленной перепалки, спросила Милава.
        - Ээ? - девушка, уже полностью экипированная, замерла в дверях. - На дежурство…
        - Н-да? Что-то не верится… В кожаной куртке, с клинками, поясом, полным эликсиров и перекошенной физиономией? Вовсе ты не на дежурство, а в самоволку!
        Лина хмыкнула и просто вышла, хлопнув дверью. Пару мгновений некромантка сидела, открыв от удивления рот, затем вскочила и, выбежав в пустынный коридор, завопила:
        - А я директору пожалуюсь!!
        Девушка на миг обернулась. Заледеневшее лицо исказила странная улыбка. Она бросила:
        - Жалуйся! - и скрылась за поворотом. Прислушавшись к дробному перестуку ее сапог, княжна вернулась в комнату и начала торопливо переодеваться.
        - Ну, уж нет, - бормотала она, - чтоб я пропустила такое действо! В чем бы оно не заключалось…
        Выбежав в коридор, она сунулась в комнату к близнецам:
        - Вы еще не спите?
        Селлин крался вдоль стены, поминутно оглядываясь и проклиная свой несдержанный язык и спор, из-за которого он вынужден лезть ночью в лабораторный корпус. Как это сделать, не тревожа охранные чары и дежурного, мальчишка представлял весьма смутно. Так что он уже распрощался с новеньким поясом, присланным из дома ко дню рождения.
        Завернув за угол, Сел понял, что ему невероятно повезло. Удивленно уставившись на приоткрытое крайнее окно первого этажа, он прислушался. Странно, почему не сработала сигнализация? Кто-то успел до него? Или ловушка? Но выбирать не приходилось. Следовало забраться внутрь и принести из лаборатории клыки химеры.
        Зачем он только согласился? Мальчишка хмуро вздохнул… на слабо взяли!
        Он с усилием подтянулся, кряхтя, перевалился через подоконник и сполз на пол. Настороженно прислушавшись, не уловил ни единого шороха, ни малейшего признака тревоги, и двинулся вперед. Так, это, похоже, кладовка. Щетки, швабры, ведра, тряпки, полки и ящики, уставленные непонятными флакончиками и баночками. Тусклый желтоватый огонек под потолком.
        Нужно пробраться на второй этаж и найти лабораторию. Стра-ашно! О дежурных старшекурсниках чего только не рассказывают! Их же сюда за нарушения устава отправляют, так что и настроения у них соответствующие… гнусные. Селлин осторожно приоткрыл дверь и замер с открытым ртом. Мимо него по широкому коридору проплывала полупрозрачная сияющая призрачным светом фигура. Обдав мальчишку мерзким ароматом, она бесшумно скрылась за углом.
        Юный маг сглотнул и напомнил себе, что он мужчина, и он обещал, да к тому же это его не заметило. На цыпочках выскользнув из кладовой, он прокрался следом, свернул за угол и снова замер, обомлев. Весь коридор был увешан бледно-зелеными, еле заметно подмигивающими огоньками. Мертвенный свет заливал длинное помещение, лестницу, ведущую на второй этаж и входные двери. Призрака не наблюдалось, наверное, он свернул в другое крыло. Короткими перебежками от одной двери к другой, попутно убеждаясь, что все двери заперты, Селлин добрался до лестницы. А где дежурные? Впрочем, какая разница?
        Осторожно начав подъем, он не заметил, что задел ногой тонкую ниточку, натянутую поперек прохода. Шаг, другой, и мальчишка, осмелев, буквально взлетел по лестнице. Но на площадке между этажами неожиданно возник большой светящийся шар. Сел врезался в оказавшуюся неожиданно мягкой поверхность и… прилип к ней. Шар качнулся, разворачиваясь, и полетел вниз. Паренек завопил от ужаса, понимая, что сейчас покатится по лестнице и переломает себе… все. Но ловушка только пару раз подскочила и остановилась, прилипнув к ступенькам.
        Мальчишка осторожно пошевелил пальцами и досадливо хмыкнул. Прилип намертво! И это липкое нечто что-то ему напоминает… да и запах… Он вывернул шею и лизнул ловушку. Сладко. Ну, точно, мандариновая тянучка! Любимое его лакомство. Откуда столько? И как из него выбраться? Он шевельнулся, но только еще больше запутался, понемногу погружаясь в тягучую, медленно-медленно расплывающуюся жижу.
        В любом случае, он крепко попал, потому что сам освободиться не сумеет.
        Запустив все приготовленные интересности, Лина выскользнула в калитку и торопливо двинулась к городу. Жаль, конечно, что испытание системы немагической безопасности лаборатории пройдет без ее участия, но… себя еще жальче!
        Почему он не может сам разобраться? Ах-ха… занят он! Мир спасать некогда… от чего? Может, просто пугает… а что? Запросто…
        И так нагло использовать ее! Не-ет уж, когда это кончится, надо будет закатить еще парочку скандалов…
        Не обращая внимания на реальность, девушка напряженно вслушивалась в музыку, доносящуюся до флера с потоками магии. Она указывала дорогу… впрочем, куда, Лина догадывалась. И понимала, что грядущее, но еще не случившееся намного опаснее, чем можно было бы предположить. Слишком тревожная мелодия дрожала в узорах, вплетенных в самую основу мира и свободно струящихся нитях, которых можно было коснуться призрачными пальцами.
        У самого города стремительно перемещающаяся по дороге девушка на кого-то налетела. Споткнувшись, замерла, изогнувшись в неудобной позе, и открыла глаза. Вынырнув из транса, с удивлением уставилась на поднимающегося с земли пешехода. Тот недовольно оглянулся, сверкнув синими глазами, и запахнулся в плащ.
        - Что за… Лисса эш!!!
        - Льялис дель Врошелл Шенан, что ты здесь делаешь?!
        - Гуляю!
        - Не огр-рызайся! - глубокий холодный и властный голос заставил дроу подтянуться.
        - Докладывай!
        - По кому праву…
        - По праву сильного! - очень спокойно ответила Лина, отступая на шаг и чувствуя, как утекает время. Совсем рядом над ухом раздраженно шипел Повелитель…
        Торопис-сь!
        - В посольство иду.
        - А разве твое место не в Школе? Скоро отбой!
        - Ха! А твое где место, недоучка? - съехидничал Льялис.
        - Не здесь и не там, а между, так что говор-ри! - чуть пригнувшись и обходя по дуге застывшего на дороге квартерона, приказала девушка. - И по сути!
        - Пропал Листвень И'Нариэль, один из тех, с кем я учусь. Меня отправили доложить в посольство.
        - Пропал… эльф? Где? Когда?
        - Сегодня днем. Пошел в гости и не вернулся…
        - Та-ак… - девушка взглянула в небо, любуясь восходящей луной. - Отставить посольство. Пойдеш-шь со мной.
        - Заче-ем? - протянул Лис, чувствуя разгорающийся азарт.
        - Я знаю, где эльф. И времени уже нет, - резко развернувшись, девушка поспешила дальше.
        - А ну стойте!!! - донеслось издалека.
        Всмотревшись в темноту, Лина затейливо выругалась. В унисон прозвучали не менее грязные мысленные построения по связи… Ее нагоняла неразлучная троица некромантов, умудрившихся увести из конюшен лошадок.
        - Шссс - секшар-р! Убью, - девушка сцепила руки в замок, чувствуя, что пальцы нервно подрагивают, желая сомкнуться на рукоятях покоящихся в наспинных ножнах клинков. - Быстро, молча и тихо! За мной.
        Некроманты понятливо покивали и спешились. Ох, и будет вам выговор! Сидели бы в Школе… а теперь поработаете приманкой. Или отвлекалочкой… как сложится.
        Сами виноваты… Любопытство наказуемо.
        Хорош-ша! Почему еще не на месте?…
        Иду, иду!
        Бег через ночной город заканчивается у особняка на восточной окраине. Он по-прежнему кажется нежилым, но… прильнув к ограде, Лина сняла блокировку и затрепетавшие в незримых потоках клочья ауры коснулись поднятых вокруг него щитов.
        Все в сборе.
        - Зачем ты сюда нас притащила? - спросил Тилан.
        - Я не тащила. Это ваша идея! Глупая… но… - девушка схватила парня за шиворот и пихнула вперед, на ограду, - и из нее мож-жно извлечь пользу.
        Не успев сгруппироваться, некромант налетел на доски и вышиб парочку подгнивших планок. По верхней части забора пробежали зеленоватые огни, и Тилан, обмякнув, замер в неподвижности.
        - Что ты творишь?! - ошеломленно спросил Рилан, бросаясь вперед. Милава последовала за ним, погрозив Лине кулаком.
        Ведьма и дроу переглянулись и зло ощерились. Их глаза налились мертвенным сиянием. Ох-хота! В окнах первого этажа мелькнул свет.
        Некроманты с руганью пытались вытащить друга, все сильнее тревожа сигнальные чары. Слившись с тьмой, Лина скользнула вперед. Сознание отступало все дальше, оставляя вместо себя только голые инстинкты. Войти… убить, уничтожить… ведомая железной волей, она терпеливо затаилась, ощущая рядом присутствие такого же хищника, но более любопытного, что ли…
        А приближается… высокий, опасный, полный силы. На ходу разворачивая сеть, он накинул ее на копошащихся у ограды глупых и странных людей. Лина подпрыгнула и легко перемахнула через ограду, опершись на руку, с размаху задела ногой по лицу стража и размазанной тенью скользнула по двору. Коротким шипением велела Лису успокоить сторожа до конца. Тот понятливо кивнул и налетел на упавшего на колено человека светловолосым вихрем.
        Коридор, длинный, пропахший тленом и разложением. Темнота скрывает ее движения, а сознание стелется впереди, изучая повороты и ловушки.
        Не торопис-сь!
        Мне больно!
        Терпи…
        И она терпела, хищно рыская по первому этажу. Смутно знакомое лицо попытавшегося обороняться человека не вызвало в ней никаких эмоций… а вот брызнувшая на доски пола кровь подстегнула.
        - Втор-рой этаж-шш, - кивнула она квартерону, припадая к полу, - я в подвал…
        Магия, просачиваясь сквозь пальцы, струилась тонкими ручьями, разыскивая щели. Откинув люк, принюхалась, пытаясь не обращать внимания на бьющий в голове набат. Из темного провала дохнуло смертью… хищник в ее сознании довольно потянулся, предвкушая битву. Скользнув вниз по ступенькам, она перестала задумываться о том, что делает… летя как бабочка на огонь, на плачь не желающего терпеть боль мира.
        Вниз, вниз, вниз… полсотни ступенек закончились очень быстро, и начался коридор, в конце которого мерцали тусклые алые огни. Шаги… девушка вжалась в стену, пропуская мимо темную, закутанную в мантию фигуру, от которой доносился аромат живительной магии и визгливая раздраженная мелодия. Он замер, принюхиваясь, и, не раздумывая, Лина кинулась на него, запрыгивая на спину, и пытаясь повалить на камни. Тот резко развернулся, пытаясь скинуть девушку, но она вцепилась пальцами в горло и сдавила трахею, не давая ему поднять тревогу. Охнула, ударяясь ребрами о стену, перехватила воздетую в попытке что-то наколдовать руку, ударила носком под колено раз, другой, и когда его ноги подломились, навалилась изо всех сил, выхватывая из-за спины "брата" и вонзая его в удобно подставленный бок.
        Вытерла оружие о темный плащ жертвы и, в легком танце-трансе сливаясь с тенями, двинулась дальше.
        Лежать… - и всплеск холода, от которого немеет тело.
        И девушка рухнула на землю. По-змеиному проползла последние метры и замерла, возблагодарив богов и демонов за то, что послушалась категоричного приказа Повелителя.
        Пересчитай… - поступило холодное указание.
        Кого? Зачем? О-о…
        Земляные ступени спускались в небольшой, но глубокий, более человеческого роста, котлован, образовавшийся на месте изрядно расширенного подвала. И там, внизу, все уже было готово…
        Но не к вызову Твари из Бездны…
        А к чему? Почему? И зачем было тогда так спешить?
        С-спешить? Горела желанием корчиться от боли и неведения где-то еще? Почему? Не та структура рун…
        Я этого не изучала…
        Ж-жаль…значит, выучишь на практике! - в короткой мысли содержалось обещание наказать и сурово, - это более тонкое воздействие, чем прорыв на Нижние планы. Скорее… - любопытствующий взгляд через плечо, - попытка установить постоянный канал связи…
        Тускло сияющая звезда разгоняла темноту, освещая снующие фигуры. У стен, укрепленных деревянными панелями, о чем-то переговаривались маги, особняком стояла закутанная в плащ смутно узнаваемая фигура.
        - Не пора ли приступать, господин? - спросил один из магов.
        - Еш-ще пара мгновений, - отрицательно качнул головой… ну, полудемон, наверное.
        Семь магов, семь жертв, распластанных на лучах… всмотревшись, Лина поздравила себя с удачей. Эльф лежал тут же, распятый на главном луче звезды, головой к центру, обнаженный, прекрасный и бессознательный. Из пришпиленных к полу запястий медленно сочилась кровь, заполняя мелкие канавки. Товарищи по несчастью оказались людьми с примесью Старшей крови не более четверти. Достаточно для прорыва? Доносящийся снизу приторный аромат гнал хищницу вперед, на мечи охранников и чары магов.
        А вот что здесь делает милорд жених? Который по определению не маг, э? Впрочем, оч-чень удачно… для нее. Выдохнув застрявший в горле ком, девушка скользнула на одну из балок-распорок, протянутых через помещение. Граница мощных щитов проходила ровно под ними и, не касаясь ее кончиками пальцев, она пропустила через себя обжигающую силу, замершую урчащим комком в преддверии атаки… На кончиках кружева дрожала ярость, заставляя тело судорожно вздрагивать…
        Замерев на перекрестье балок, пытаясь слиться с тьмой, она смотрела, как маги занимают свои места. Стражи, на которых она прежде не обратила внимания, выступили из стен, окружая Звезду и воздевших руки чародеев. Одним из них оказалась женщина, не скрывающая вызывающе прекрасного в своей неправильности лица. Она кивнула закутанной в плащ фигуре и мелодично пропела:
        - Начнем!
        Затаившийся на грани восприятия дроу больше не торопил, выжидая… А Лина машинально отметила несколько знакомых персон, помимо снисходительно взирающего на происходящее лорда Аранди. Хотя вряд ли он будет доволен, ведь план его, в чем бы не состоял, вот-вот провалился! Он еще об этом не знает… Но если у прихвостня магистра нет запасного, то она - первородная русалка!
        Неожиданно, следуя зазвучавшему пронзительному речитативу, вверх ударил столб силы, вымывая из головы последнее соображение. Все смешалось, закружилось в безумном хороводе флера и магии, и даже строгий холодный шепот не мог привести девушку в чувство. Ее затянуло в водоворот течений, проходящих сквозь тело, огибающих ее и шепчущих, шепчущих…
        Она слушала… и не слышала. Зато тени услышали все, что надо… и метнулись вверх по лестнице, когда в какофонию магии ворвались далеко не бесшумные шаги задержавшихся во дворе некромантов. Еще больше внимания привлекла свежая, чистая природная сила, вливающаяся в котлован из коридора, оседающая пеплом на плечи и лица присутствующих. Но маги уже не могли прервать речитатив безнаказанно.
        Пора! - азартное злое шипение застало ее врасплох, как и толчок изнутри, скидывающий вниз.
        Эр-ррре!
        Маги были заняты и не сразу поняли, что происходит. А Лина, изогнувшись, упала вниз, выхватывая клинки еще в полете. Время остановилось…
        Что она делает?! Но паника тихо скончалась при виде необходимости выжить. Только начавшая концентрироваться энергия скрутила тело судорогой, но она сгруппировалась и удар боком о землю, смазывающий линии рисунка не оказался смертельным. Подскочив, как мячик, она перешагнула через одно из тел, и врезалась в высокого мага, спуская с привязи затаившуюся до поры голодную магию. Грязно-лиловое пламя накинулось на человека, стремительно пожирая его силу.
        Темнота не мешала видеть, а охрана завязла в коридоре, пытаясь перебороть обозленную природную некромантку.
        Лорд Аранди прижался к стене… пр-равильно!
        Им займемся позже…
        Смерть, смерть!!!
        Губы расплываются в хищной улыбке, и она танцует в вихрях энергии, выплевывая незнакомые слова, добавляющие в общую мелодию хаоса. Контроль за ритуалом нарушился… Нельзя так резко обрывать песнопения, нельзя-а! И магические построения лопнули, не выдержав давления изнутри и снаружи. Сквозь стены в ночь хлынула дикая, неконтролируемая магия, выжигая нервы и ауры, раскручиваясь над городом неконтролируемой бурей.
        Всплеск ослепительного огня и… Они танцуют в одном ритме, уклоняясь от хлещущих потоков, вбирая их в себя и трансформируя в нечто иное. И тени пляшут на стенах, не давая магам сосредоточиться… свет, тьма, свет… рыже-черные волосы плещутся в порывах ветра. Прыжок, и еще один маг напарывается на клинок, удивленно расширяя глаза. Довольный рык… А защита твоя не работает!
        Где же ты, магистр? Обернувшись, они успели вскинуть скрещенные клинки, принимая удар чистой энергии… Лина упала на колено, сглатывая кровь и не в силах увернуться от десятка ледяных лезвий, выпущенных женщиной, так и не шагнувшей за пределы звезды, полыхающей ледяным огнем. Онемевшие пальцы выхватили наугад из кармашка на поясе тонкостенный фиал и, сковырнув пробку, выплеснули содержимое навстречу сияющей смерти. Облако алмазной пыли заволокло подвал, часть лезвий засела в медленно густеющем тумане, одно оцарапало щеку, а второе насквозь прошило левое плечо. Мучительный хрип магички, вдохнувшей раздирающей горло взвеси, резко оборвался на надрывной ноте.
        Задержав дыхание и прикусив губу, она рухнула на обескровленную жертву, пропуская над головой очередную волну силы. Вытащила еще один флакон и отправила в полет. Промазала! Пролетев мимо пестро разряженного мага, яростно размахивающего руками, он разбился о доски стены, добавляя к неразберихе, сотрясающей дом до самой крыши, песчаный вихрь, засасывающий внутрь все и всех. Пару мгновений побесновавшись, он рассыпался, оставив в покое ободранное тело и забивая горло мелкой грязью.
        Чувствуя противную слабость, Лина откатилась в сторону, подсекая клинком чьи-то ноги. И взглянула в сторону, где жался к стене Магистр, пытающийся обуздать стихию. Гуляющий по помещению ветер скинул капюшон и девушка невольно запечатлела в памяти неправильное лицо, больше похожее на морду. Выступающие клыки, желтые безжалостные глаза, острые скулы… полудемон. Он улыбнулся, поднимая руки…
        Кривясь от боли, девушка раскрыла ладони, пропуская сквозь себя очередную порцию силы, рванувшуюся навстречу смертоносному течению. Лиловый огонь заплясал на границе истоптанного рисунка, медленно подбираясь к замершей у стены фигуре. Но тот метнулся в сторону, вонзая когти в грудь лорда, даже не пытавшегося понять происходящее… захлестнул петлей растерянного мага и разрезал визжащее от натуги пространство воронкой заранее заготовленного портала. Нестабильный, вяло отметила девушка… дрожит и переливается… заблокировать…
        Встань!
        Сипло выругавшись, Лина попыталась исполнить приказ, превозмогая царящий в сознании хаос. И обессилено рухнула на пол. Ну не предназначено ее тело для таких сил, они просто выжигают изнутри.
        Ком чистого разрушения сорвался с пальцев и ударил в закрывающуюся воронку одновременно с гирляндой зеленых искр из коридора. Маг, взвыв, вывалился обратно, распростившись с половиной тела, но серокожий полудемон успел нырнуть туда, прихватив…
        - Не-ет! Он же мой! - простонала девушка, зажимая кровоточащую рану.
        Портал схлопнулся, унося в неизвестном направлении и магистра, и жениха. Так ему и надо-о… точнее, им. Тут даже вектор не отследишь, да и надо ли? Перенос вывернет их наизнанку и выкинет где-нибудь в паре лиг от города, а там уже этот гад построит портал до убежища… которое еще надо будет отыскать. Тело исторгло еще одну волну силы, окончательно перемешивающей и зачищающей все следы. Вот так, теперь даже верховный маг не разберет ничего, кроме того, что здесь применялась магия старшей ветви…
        Я недоволен тобой!
        А идите вы, мой Повелитель… в горы! - мгновенно среагировала девушка.
        А я уже… - язвительный смех, - не расплатиш-шься! Впрочем, программа - минимум выполнена. Прикончи свидетелей и убирайся отсюда.
        Что? И не подумаю!
        Пожалееш-шь!
        Плевать…
        Тишина… господин и повелитель удалился? Ну и ладно…
        На миг замерев, ведьмочка прикрыла глаза. Магические поля успокаивались… флер не терзала визгливая музыка. А вот стены ощутимо сотрясались…
        - Убираемся отсюда! - неожиданно раздался над ухом голос скатившейся вниз Милавы.
        - Да, - отрешенно покивала Лина, осматриваясь, и встрепенулась, вспомнив волну чистой силы, влившуюся в магическую битву, - а где те?
        - Где им положено… там и покладено. Пошли уж, героиня!
        И, правда, оставаться здесь, среди трупов и еще не совсем трупов, не стоило. Кровь, алмазная пыль, грязь, осыпающаяся земля. Девушка пнула ногой эльфа. Тот застонал… надо же, жив!
        - Этого надо забрать! Где? - пошатываясь, двинулась вверх по ступенькам. - Льялис-с-с! З-забери своего…
        Выбравшись из дома, она взглянула на небо. Жива, ну надо же! И ребята живы. Вон Тилан стоит, прислонившись к стене, и выглядит очень обиженным. И закопченным. А измазанная в пепле княжна буквально повисла на Рилане, зло сжимающем кулаки. Хочет подраться? Ему мало? Лина приглашающее кивнула… но парень мотнул головой и хмыкнул.
        - Ты уже свое получила… - вообще-то он в своем праве. Несколько не по-людски она поступила, подставляя некромантов. Впрочем, в тот момент, вряд ли она была человеком…
        - О, да!
        Рука болела, но как-то не особенно сильно. Просто онемение… Голова кружилась, все тело охватывала неприятная слабость, ноги подгибались, хотелось лечь на землю и уснуть. Ни мыслей, ни эмоций, только вялое равнодушное любопытство. В дверном проеме показался Лис, волочащий на себе сородича.
        Что же теперь будет? Так подставилась… Размазывая по лицу кровь и грязь, она сползла на землю, наблюдая, как медленно проваливается внутрь крыша особняка.
        Перевела взгляд на небо и отметила, что оно затянуто тучами… на лицо упали первые капли зимнего дождя. Хорошо, он замоет следы… Тут ее посетила другая мысль. Лорд Аранди… убежал, ушел порталом… письма! Надо забрать письма!
        Она подскочила. И откуда только силы взялись? Сгребла за ворот Рилана, притянула поближе и прошипела:
        - Я по делам, и не с-спрашивай, куда! Все претензии - потом, - отмахнулась она от негодующих некромантов. - Встретимся в "Бард-Эле". Если попадетесь страже - помощи не дождетесь… А ты… - это уже Лису, бесцеремонно свалившему стонущего эльфа под стену дома, - оттащи его куда-нибудь… подальше, подальше… И поскорее. Чуется мне, скоро сюда кто-нибудь заявится.
        И с некоторым трудом сориентировавшись, двинулась по улице. Некроманты посмотрели ей вслед, дружно сплюнули и критично оглядели двух эльфов. Размазывающий по лицу пыль, кровь и грязь, отчего приобретший неожиданно зловещий вид, Льялис хмыкнул:
        - Вы - не лучше, подпаленные недоучки. Подскажите лучше, куда этого сволочь можно?
        - Н-ну, - подал голос Тилан, опасливо поглядывающий на медленно рушащийся дом, - можно бросить на одной из центральных улиц. Там стража часто ходит.
        - Ну и ладушки…
        Подхватив бесчувственную жертву, ребята побрели прочь от места грандиозной драки. Так как ноги у них заплетались, причем у каждого в свою сторону, и движения траектория больше походила на попытку последнего пропойцы добраться до спасительного опохмела. Неровный такой зигзаг… поперек улицы.
        Нельзя сказать, что Лина неслась по улице. Она, медленно перемещалась, беззастенчиво используя магию в качестве костылей. Споткнувшись в очередной раз, девушка выкинула руку вперед, смягчая падение изрядным всплеском силы. Задев угол дома, погрозила ему кулаком и обложила нецензурной бранью на темном наречии. Вот таким манером и дошла до серого дома, обрадовавшись виду знакомой двери, как дорогому другу.
        Поднялась на крыльцо, пошатываясь и хватаясь за перила. Не рассчитав силу, выдернула одну из досок вместе с гвоздями. Гнилая, что ли? Хмыкнула, мрачно оглянулась, и с размаху врезала ногой в дверь.
        Крепка-ая! Ну да ладно… взвесив в руке обломок, Лина отшвырнула его назад, даже не обернувшись на звон разбитого стекла. Отошла на шаг, и изо всей силы врубилась в дверь здоровым плечом, добавив еще и каплю силы. Небольшую такую… Створку внесло внутрь дома вместе с косяком, девушка влетела следом, дико озираясь и воя от отдающейся во всем теле боли. Споткнувшись о коврик, она кувыркнулась вперед, вспомнив много плохих слов. На грохот и шум никто не вышел. Вероятно потому, что привратник и единственный обитатель лежал в конце короткого коридора, придавленный входной дверью и признаков жизни не подавал. Вскочив с пола, девушка ринулась вверх по лестнице.
        Где, где эта дверь? Не мудрствуя, Лина принялась открывать все подряд. Нужная, конечно же, оказалась последней по коридору. Заскочив внутрь, она первым делом увидела, как из открытой клетки один за другим выпархивают голубки.
        Затухающие колебания от сработавшего сигнального амулета кольнули в висках похоронным звоном. Прыгнув вперед, девушка успела схватить за хвост одну птицу, вторая же успела выскользнуть в приоткрытое окно. Марая белые перья кровью, ведьмочка сдавила посланнику шею. Чтоб не трепыхался… И, распахивая окно пошире, выкинула вперед левую руку. Выругалась, карабкаясь на подоконник, потому что наложенные чары не дали Щупу вытянуться на нужную длину. Высунувшись в окно, нашла взглядом сияющего в темноте голубя, стремительно набирающего высоту.
        Тьма! Врешь, не уйдеш-шь!
        Привычно потянулась за силой, и, обжигаясь, хлестнула по воздуху длинной золотистой плетью. Обгорелая тушка рухнула на крышу соседнего дома, а девушка, не удержав равновесия, едва не вывалилась наружу, для продолжения знакомства со внутренним двором. Зацепившись за раму, оглянулась.
        Вытянула из кармашка флакончик и швырнула его на пол. На ковре заплясали маленькие язычки пламени, добираясь до пола, исчерченного звездой хаоса. Взявшись за подоконник, Лина сползла вниз, не желая, чтоб детонация задела ее своим крылом. Три, два, один… Полыхнуло так, что глаза, привыкшие к ночному сумраку, на миг ослепли. И тут накрапывающий дождь, наконец, превратился в ливень, а небо разрезала молния, миг спустя обрушив на город симфонию грохота.
        Огонь над головой жадно загудел, холодная вода стекала по лицу и спине, размазывая грязь, голубь трепыхался в одной руке, пальцы другой судорожно цеплялись за нагревающийся подоконник. Все болело, а ноги никак не могли нащупать опору.
        Ее там, что, вообще нет?! Языки пламени зашипев, рванулись из окна наружу.
        Шах тан эре! Обожженные пальцы разжались и она, обдирая рубашку, поехала вниз. Впрочем, это даже помогло, потому что, освободившись, Лина смогла выкинуть Щуп, зацепившись им за выступ крыши. Да, далеко ей до мастеров телекинеза. Нужны точные жесты для выполнения даже простейших действий…
        Удара о камни не последовало. Руку рвануло болью, но она мягко ткнулась ногами в землю. Колени подогнулись, и девушка осела вниз, отбросив безжизненную уже тушку и подставляя дождю ладони.
        Ох - хо - хо, еще и тушку голубиную эту искать…
        Когда в таверну ввалилось нечто мелкое, потрясающе грязное, мокрое и, оставляя за собой солидные лужицы воды, прошлепало к стойке, хозяин совершенно не удивился. Вероятно от того, что в самом темном углу зала уже сидели четверо не менее грязных, но не столь мокрых персон, встретивших пришелицу настороженными мрачными взглядами.
        Пришелица воззрилась на возвышающегося мужчину, помолчала многозначительно и сказала, весьма убедительно сверкнув глазами:
        - Мы сегодня весь вечер были здесь, да?
        Полутролль хмыкнул, сложив руки на груди.
        - И выпили два бочонка вашего эля!
        Хозяин вздернул густые брови, но согласно кивнул. В конце концов, это были единственные посетители за необычайно тихую ночь, и откровенная взятка от постоянных, но с трудом опознанных клиентов, была в его интересах.
        - Не забудьте оплатить, - бросил он в спину девушке, развернувшейся к своим знакомым. Трое нервно шарахнулись к стене, четвертый обернулся, дружелюбно оскалив клыки:
        - Как дела?
        - Подвинься! - ведьма устало рухнула на скамью, обдав всех запахом хорошо прожаренного мяса, и вывалила на стол кипу бумажек. - Не коситесь, не кусаюсь. Пока.
        - Да? А кто недавно…
        - Сами напросились, любопытство наказуемо, - отрезала девушка, мрачно перебирая бумажки, приобретшие весьма неприглядный вид. - И вообще, это не я была!
        - А кто же? - съехидничал Рилан, не ожидая ответа.
        - Всесильный и опасный, сидящий в каждом из нас… А вообще-то о произошедшем я попросила бы вас не распространяться. Ясно? А не то…
        - Поняли, молчим, - хмуро покивал Рилан, которого холодный голос девушки пробрал до самых печенок. Тилан вздохнул. Ему было любопытно, что собирались сделать все эти маги, но задать вопрос этой Лине казалось не лучшей идеей. Но он готов был простить даже подставу, только бы узнать ответ.
        - Вот и хорошо… а что там, в подвале намечалось, пусть Милава расскажет. Она была прилежная ученица.
        - Ты что, мысли читаешь? - некромант возмущенно засопел.
        - Нет, лицо у тебя выразительное. Мил?
        Княжна недовольно скривилась.
        - Ну ладно, практикум по некромантии считаю открытым…
        Когда на рассвете в таверну заявились стражи, проводящие в районе повальные обыски, то застали только пятерку вдрызг пьяных студентов, уверяющих друг друга в вечной дружбе и пару вышибал, философски взирающих на последствия братания в виде нескольких разбитых кувшинов.
        Глава 14
        Герцог Эйден, получив послание Совета, почувствовал некоторую озабоченность. Приказ явиться на срочное собрание во дворец ночью, немедленно и скрытно, заставил его поволноваться. Неторопливо вышагивая по темным коридорам к залу заседаний, он прикидывал, что послужило причиной подобного вызова. Но реальность оказалась куда более впечатляющей, чем все фантазии. В уютном задрапированном темно-синими тяжелыми (чтоб они не колыхались от дыхания соглядатаев) гобеленами зале вокруг круглого стола сидело от силы две трети состава Совета. Почему так мало? Герцог слегка удивился. А когда он увидел на столе перед канцлером, казначеем и прочими соратниками кипу влажных, мятых бумаг, в сердце его, казалось давно окоченевшем, шевельнулся… нет, не страх, но нечто схожее. Опасение потерять положение. Но среди купчих, списков и записок не оказалось той самой, неприятной бумаги, внешний вид которой он изучил до последнего пятнышка. Поприветствовав присутствующих, лорд Эйден уселся в кресло, закинул ногу на ногу и принял надменный вид.
        - Ознакомьтесь, - кивнул на стол один из участников Совета, герцог Арден.
        Вздернув брови, новый участник приступил к изучению изобличающей литературы. Местами понимающе усмехался, кое-где хмурился. В общем, изображал все положенные в таких случаях эмоции. Спустя некоторое время откинулся на спинку кресла, сцепив руки в замок, оглядел кислых лордов и спросил:
        - Откуда документы?
        Канцлер криво улыбнулся:
        - Найдены на пороге моего особняка.
        - Мило…
        - Разумеется. А вот этот вам не очень понравится, - он прижал пальцем отдельно лежащий лист.
        Герцог вздернул брови.
        - Неопровержимое доказательство связи некоего лорда с Орденом Бездны!
        - Почему именно это должно нравиться или не нравиться именно мне?
        - Этот лорд, - казначей пакостно улыбнулся, - жених вашей дочери!
        - И что?
        - Вы попадете под действие закона, - пояснил канцлер.
        Придворный маг, присутствующий на заседании в качестве консультанта, хмыкнул. Герцог пожал плечами.
        - В этом случае ни мне, ни майл'эйри ничего не грозит.
        - Н-да?
        - Брак еще не заключен окончательно. Пока браслет не на руке невесты, делу можно дать обратный ход, с согласия опекуна и выплатив отступные.
        - А отторжение имущества? Приданое-е? - канцлер явно пытался вывести герцога из себя. Прочие лорды несколько недоуменно следили за переговорами.
        - Можно оспорить, - растянул губы в холодной улыбке герцог, - но это мелочи. Я не вижу среди присутствующих лорда Эйгена. Почему?
        - Он… занят.
        - Чем же? По моему скромному мнению, это, - герцог брезгливо поднял одну из бумажек кончиками пальцев, - достаточно веская причина отложить все дела.
        По залу разлилось напряженное молчание.
        - Да, разумеется, - покивал маг, - но все же… предательство в родном ведомстве… более интересно.
        Герцог надменно посмотрел на прервавшего молчание человека.
        - Объясните?
        - О, да. В середине ночи, где-то во вторую стражу начались странные магические возмущения. Высланный к месту происшествия патруль обнаружил развалины дома, в котором проводился один из запрещенных ритуалов… и несколько трупов, среди которых были опознаны высокопоставленные служители Пятого отдела.
        - Как мило. Среди участников?
        Маг кивнул.
        - Что же, полагаю, все эти события взаимосвязаны.
        - Не вы один, милорд. И, не обижайтесь, я вынужден провести маленькую проверку на предмет вашей непричастности. Для полной уверенности. Каплю крови, пожалуйста.
        - Прошу.
        Вернувшись домой, герцог неторопливо поднялся по лестнице, прислушиваясь к царящей в особняке тишине. Раннее утро… слуги шуршат на кухне, нянька балует наследника… надо будет подобрать воспитателя и отправить всех в родовой замок. Так будет правильно. Странный звук привлек его внимание. Будто хлопало окно… лорд Эйден неторопливо прошелся по коридору, отпер дверь в Золотую гостиную, куда без его разрешения не осмеливался входить ни один слуга. И замер. Створка витражного окна хлопала на ветру, по полу расплывалась большая лужа, а на столе, придавленный тяжелым грязным камнем, лежал листок. Следовало бы догадаться, что здесь ему самое место. Если учесть, что все остальные изобличающие документы дошли по адресу, то и этот вряд ли потерялся. Хозяин незаметно коснулся спрятанного в рукаве кинжала и неторопливо подошел к окну. Захлопнул раму, мимолетно убедившись, что охранные чары спят. И только потом протянул руку, чтоб… А не ловушка ли это?
        Едва коснулся кончиками пальцев края бумаги, как она осыпалась легким желтоватым пеплом, разлетевшимся по столу.
        Отстраненному спокойствию, с которым лорд уселся в кресло, позавидовал бы любой следователь. Чей личный интерес сохранил его положение? Подумаем. Как следует подумаем.
        Циркуляр и.о. начальника секции внутренней безопасности Пятого отдела Ауриннаени.
        - Вынести посмертное порицание реминистру Крыла Расследования и Исполнения Ери ап Огашу. Провести тщательное вскрытие для установления причин гибели.
        - Вынести посмертное порицание младшему реминистру Крыла надзора и Опеки Севану. Меры - см. выше.
        - Вынести посмертное порицание старшему реминистру Крыла Надзора и Опеки Аверели Наисс. Меры - см. выше.
        - Вынести порицание заместителю Крыла надзора и Опеки старшему реминистру Серену Тавиру. Допросить по факту возвращения разума.
        - Вынести порицание старшему реминистру - следователю Крыла Расследования и Исполнения Мевашу Региру. Допросить по факту возвращения разума и сознания.
        - Вынести посмертное порицание мастеру некроманту секции Безопасности Савишу Аверену. Проверить остаточное воздействие Присяги на патент у прочих сотрудников магической секции и прочих Отделов.
        - Инициировать расследование по факту незаконного применения запрещенных ритуалов в особняке Сартового переулка (перечисление дополнительных мер см. ниже*).
        - Инициировать расследование по факту пожара в наемном доме Ларгета Орвийского.
        - Инициировать расследование по факту получения анонимного доноса.
        - Инициировать внутреннее служебное расследование по факту увольнения без законного на то основания следующих сотрудников (список прилагается).
        - Инициировать внутреннее служебное расследование по факту пренебрежения служебными обязанностями (список сотрудников прилагается).
        - Приостановить все внеплановые разработки. Плановые завершить в самые сжатые сроки.
        - По дворцовому инциденту провести дополнительное расследование, в связи с вновь открытыми обстоятельствами. *…Поднять архивы Ордена Бездны для опознания тел. (Особенно меня интересует женское.) Провести анализ магической составляющей на месте преступления и выявить характерный почерк каждого присутствовавшего в доме существа. (Почему мага не позвали сразу же, как амулеты зарегистрировали возмущения силы?)…
        Утром пятеро помятых нарушителей покорно выслушали пространную нотацию директора Айрана о недопустимости самовольного ухода с территории Школы. После чего Лис был величественным кивком отпущен к поджидающим его за дверью родичам, которые собирались избрать ему наказание в меру своей светлоэльфийской фантазии. За то, что не выполнил приказ, за то, что без спроса ушел гулять, да и вообще за все хорошее… Ведь они не знали, что Льялис принимал участие в спасении незадачливого эльфа. Лина была очень убедительна, когда просила квартерона никому не рассказывать о том, чем они занимались этой ночью. Так убедительна, что сама напугалась, а некроманты и ждать не стали, пока девушка обратит на них внимание, клянясь молчать, молчать и молчать. Правда, дроу умудрился стребовать с девушки в счет незаслуженного наказания право задать пару вопросов и получить правдивые ответы. Иначе обещал посвятить оставшееся время обучения мщению, способному превратить ведьминскую жизнь в чехарду. Можно подумать, сейчас оная представляет собой нечто упорядоченное!
        Поколебавшись для вида, Лина согласилась, но с парой оговорок. Предупреждение о том, что нужно осторожнее подходить к выбору вопросов Льялис проигнорировал, как и предположение, что ответы могут и не понравиться…
        В общем, студенты проводили синеглазого квартерона завистливыми взглядами и вновь почтительнейше уставились на директора.
        - И что мне с вами делать? Нарушение режима, утеря казенного имущества, выведение из строя вольнонаемного служащего. - Лорд имел в виду лошадок, уведенных из конюшни, которые сбежали в неизвестном направлении и пока не были найдены, и подкупленного некрепким алкоголем служителя, который намеревался скрыть пропажу. - А так же приведение в негодность лабораторного оборудования.
        Он посмотрел на Лину, уставившуюся в пол и упорно сохраняющую молчание.
        - За сообразительность и изобретательность хвалю. Но даже декады карцера будет маловато для осознания всей глубины вашего проступка! А большее наказание не предусмотрено уставом. Что ж… Посидите в карцере, потом займетесь сортировкой пособий. Идите-ка прочь, пока я добрый.
        Четверо, возблагодарив богов за то, что у директора сейчас нет лишнего времени на проштрафившихся студентов, послушно развернулись и гуськом вышли из кабинета. В коридоре Лина тихо застонала и прислонилась головой к прохладным камням стены.
        - Что с тобой? - забеспокоилась Милава, все никак не способная решить, стоит ли поддерживать отношения с таким чудищем. Или чудовищем? Даже если с ним интересно, и оно порой вполне адекватно, весело и разумно.
        - Похмелье, - буркнула девушка. Голова болела просто жутко. Сказывалось магическое перенапряжение, физическая усталость и огромное количество фирменного эля, выпитого для подтверждения легенды о споре, подвигшем их на безрассудный поступок.
        - Магическое похмелье, - добавила она так, чтоб пара аспирантов, собирающихся отконвоировать нарушителей в подвал, этого не услышала.
        Промозглый холод карцера она восприняла как лучший подарок. Рука ныла, правда от раны остался только тонкий шрам… быстрая регенерация, подумала Лина, падая на топчан. А от нее есть хочется. Но потом, потом…
        В течение трех дней она расплачивалась дикой головной болью за экспериментаторские изыски Повелителя. Он сам объяснил, почему и за что, буквально лучась от удовольствия. Ну, это, конечно, просто красивая фраза, но в его мысленных интонациях порой проскальзывала довольная улыбка. Да и побывав в глубине сознания своего… хозяина, старшего… компаньона? Вот отличное слово, не унижающее достоинства и отражающее действительное положение дел. Так вот побывав там, где вьется вихрь чужой души, она могла достаточно легко прочитывать все три эмоциональных слоя. Хотя чаще всего ничего приятного в этом не было, слишком уж этот океан был глубок, захлебнешься на два счета. Правда, сие сомнительное удовольствие взаимно… но в ее собственной голове вряд ли царит даже такой относительный порядок. И потому там гостю еще более неудобно, хотя тонет он там вряд ли. Компаньон был доволен, спокоен и немного рассеян… и по-прежнему завораживал могуществом.
        Эксперимент же состоял в том, чтоб измерить возможности девушки в момент активных действий. Сколько силы она сможет пропустить через себя, как отреагирует на происходящее флёр? Способна ли она будет в таком состоянии сделать хоть что-то полезное? Какой силы удар выдержит?
        Вот так вот, Повелителю эксперименты, а Лине - головная и не только боль. Претензия у возмущенной девушки была только одна - нельзя ли было предупредить? Нет, выслушала она, нельзя! Нарушилась бы чистота эксперимента! Вот в следующий раз… девушка дернула за одну из нитей флёра, и дроу осекся, но продолжил. Эксперимент будет совместный…
        Гадость…
        Зачем только было в самый центр ритуала прыгать? В горячке боя она как-то об этом не задумалась… а вот в тишине и покое холодного карцера сообразила задать вопрос знатоку. Узнав от ехидного собеседника много нового о своих возможностях и принципах проведения ритуалов хаоса, поняла лишь то, что не потянула бы схватку одновременно с шестью магами, демоном, охраной и выплеснувшейся из звезды силой. Сняв снаружи любого участника, она бы нарушила контур, и накопившаяся сила выплеснулась в одном направлении. И находящиеся на ее пути стены дома не выдержали бы, мгновенно погребая под собой всех присутствующих в подвале. А при всем уважении к способностям Д'Хани она еще не способна выжить, засыпанная такой неподъемной грудой камней, и никакой щит не поможет. А если бы уцелела, то не сохранила на ближайшее время дееспособность. А при нарушении контура изнутри, причем с помощью нейтрализующих артефактов (А она о них забыла? Непорядок! Клинки приняли посильное участие…), сила распределилась более равномерно. Этаким водоворотом… и нагрузку приняли все опоры поровну. Дом, конечно, рухнул, но позже.
        Ну а полудемон… куда он денется? Ареал поиска благодаря интересным документам, изученных хоть и впопыхах, но внимательно, сузился до северных княжеств, причем их горных территорий. Теперь вычисление убежища - забота Северного Форпоста и его стражей. Если этот новоявленный магистр еще парочку таких неудачных выступлений произведет, то его можно будет брать голыми руками.
        А за то, что она не поняла таких простых вещей, а также за нанесенное оскорбление (а кто в горы посылал?) Лину ожидает наказание. А конкретнее, изучение всех двухсот тридцати двух рун Древнейшего алфавита и всех устойчивых сочетанных значений его же! Причем, так как письменных пособий в обозримом пространстве не имелось, демонстрировать будет руны сам Повелитель. По одной в день, в трех-четырех начертаниях, до тех пор, пока она не сможет изобразить их все, от классического до вольного, с закрытыми глазами.
        Изуверство просто. Даже во сне Лина умудрялась что-нибудь изучать.
        Хотя отношение дроу к девушке после всего случившегося слегка изменилось. Стало не собственническое, а скорее… покровительственное. Как к полезной, ласковой, умной, но опасной зверушке, которую можно и нужно воспитывать… Это раздражало не меньше, чем прежнее безапелляционное превосходство! Хотя ведьмочка оптимистично прикинула, что если их отношения будут развиваться с той же скоростью, через пару лет и десяток скандалов ее, наконец, начнут считать за человека! Или хотя бы за обладающее разумом существо!
        Вот только не смотря на ворох обрушенной на нее информации, Лина не дождалась ответа на сакраментальный вопрос "Зачем?!" И в ее голову начала закрадываться крамольная мысль, а знает ли о том сам Повелитель?
        Зачем? Он-то знает, и даже сможет вспомнить, когда утихнет отвратительная дрожь в руках. Правда не этой любопытной колючке, а самому себе. Он с первозданным удивлением посмотрел на пальцы, впервые на его памяти отказывающиеся повиноваться приказам. Н-да, эксперименты даром не проходят. Никогда. Тем более такие эксперименты. Отголоски песни мира, полностью воспринятой девушкой, все еще не давали покоя. А этой Д'Хани как с гуся вода. Сейчас, хотя в момент сражения диссонансом ее корежило преизрядно.
        Но оно того стоило. Флёр и сила взаимодействовали прекрасно, и они подошли к самой грани полного единения… Несколько мгновений он смог действовать сквозь фокус сознания девушки, ведя танец. Хотя слияния не произошло, что к лучшему. Слишком уж мало места, да и концентрация магии, не смотря на все старания присутствовавших, была не слишком высока…
        Зато теперь на краю сознания поселился будто бы мягкий живой комок шерсти, за которым надо было постоянно приглядывать, чтобы он не залез, куда не следует. Его, то есть ее, постоянно приходилось чем-то занимать. А лучше всего на этот случай подходила древняя рунная азбука, много веков назад занявшая его самого более чем на месяц. Каждую закорючку надо было не просто запомнить, а прочувствовать… На одну руну у нее будет уходить до двух дней, и в моменты, когда Д'Хани полностью сосредоточится на ее изучении, не сможет донимать его нетерпеливыми вопросами, мнениями и попытками (скорее пытками) изучить свои возможности.
        Переждав дрожь, он продолжил перебирать кипу бумажных отчетов. Рутина и скука, да еще на таком примитивном носителе… Кристаллы куда удобнее и вместительнее.
        Так, а следующим вопросом будет утверждение списка гостей на помолвку. Следует вычеркнуть всех слишком уж высокопоставленных персон, ибо сие мероприятие планируется достаточно камерным, почти родственным… Губы тронула улыбка. Рассадить родственников по ледяным камерам, что за великолепная мысль…
        День за днем по выходу из одиночного заключения, Лина проводила если не на занятиях, то в пропыленном подвале, сортируя облезлые чучела и обломки пособий в компании прочих нарушителей режима, которые менялись практически ежедневно. Некроманты во избежание инцидентов, проводили время не менее плодотворно в подвалах на другом конце здания. Единственным ярким событием было знакомство с первокурсником, попавшим в ее экспериментальную ловушку, а все остальное время вокруг девушки царила угнетающая тишина.
        Воцарившееся спокойствие настораживало. Никто не вызывал Лину для допросов, не крутился вокруг с целью вызнать хоть какую-нибудь информацию, ребята не пытались с ней увидеться. Она даже не знала, чем занимается Льялис, хотя любопытство ее глодало со страшной силой. Светских приглашений стало меньше… почти совсем не стало, вообще-то, впрочем, это не являлось самой главной проблемой, и было вполне объяснимо. Высший свет готовился к свадьбе наследника. Спешно шились новые наряды, велись яростные битвы за весьма ограниченное количество приглашений… Ну а майл'эйри Эйден в списки гостей попадает автоматически, даже не смотря на громкий скандал с распавшейся по причине пропажи жениха помолвкой, еле слышные отголоски которого до девушки донесли таки светские сплетницы на немногочисленных чинных мероприятиях. Кстати… не стала ли она временно персоной нон грата в светских кругах? За последние десять лет лорд Аранди оказался единственным высокородным, к которому был применен магический закон об ордене Бездны и его приспешниках. А причастность к такому событию не являлась желанной для тех, кто стремился
возвыситься. Даже такая мизерная, как приглашение на бал невесты… бывшей невесты обвиненного.
        Интересно, сколько стоила герцогу откупная запись в книгах храма Солнца? А то он, вызвав Лину в кабинет, просто холодно поставил перед тем фактом, что помолвка расторгнута. А как и почему, не объяснил…
        Затишье порой просто пугало. Как долго оно продлится? Это больше походило на око урагана - самое спокойное место в центре ужасающего вихря. Тихо, мирно и скучно… и это было странно. Лина уже привыкла, что вокруг нее и с ней лично постоянно что-то происходит. И даже начала немного гордиться своей способностью оказываться в эпицентре странностей. Они были привычны, как удобно ложащиеся в ладони рукояти клинков. А затишье… необычно. И потому опасно. Вот так. И никак иначе.
        Ведь что-то где-то происходит! Где-то бесится от ярости полудемон, что-то обсуждает Тайный Совет, получивший все же целую кипу обличающих документов от анонимного дарителя, лихорадит Пятый отдел, да и не только его… третий тоже устроил генеральную чистку, а дипломаты непрерывно объясняются с соседними государствами. Герцог пытается выяснить, кто подкинул ему листочек договора. Неужели не догадался? И все мимо нее проходит! Даже обидно… после того, как ощутишь себя едва ли ни центром мироздания (это с подачи старшего компаньона-то, почему бы и нет?), вновь почувствовать себя мелкой и несущественной деталью мира не так интересно. И раздражает.
        Хотя ночные прогулки по связи туда - сюда - обратно давали много пищи для размышлений. Можно было послушать мир… если не рваться на каждую тревожную песнь, получалась красивая партитура, можно, и даже необходимо, во исполнение приказа, получить новую руну у Повелителя… или совершенно случайно разделить с ним сон.
        И все-таки скучно. Скучно, скучно, скучно… ску-учно! Хотелось свершений и приключений, да и куча вопросов так и вопияла о желании получить ответы. А никто не спешил разъяснить их девушке… Как невоспитанно со стороны этих гипотетических их.
        Определив у себя легкую форму мании величия, Лина решила, что надо с этим бороться. Хотя стоит ли, ведь есть в этом какая-то прелесть, и порой так бывает интересно… особенно наблюдать за последствиями собственных выходок. То-то и оно! В этот раз понаблюдать не получилось! Как жаль! А это значит, после двух декад приличного поведения надо развеяться, а то непривычное затворничество и информационное голодание начали плохо сказываться на характере. К тому же Повелитель перестал пускать ее к себе, всучивая, едва только она появлялась на горизонте его сознания, новое задание - картинку.
        Так что Лина погрустила и принялась составлять план развлечений.
        Первым пунктом обширной программы было посещение королевской свадьбы.
        Милостью богов главнейшее событие этого года, свадьба наследного принца Карина, состоявшаяся 1-го Ринана года Сиреневой лилии, прошла безупречно. Ни единое неподобающее событие, подобное описанным в предыдущих выпусках хроник, не нарушило торжественного течения мероприятия. Король Сверол и королева Мириан были величественны и великолепны в белом, Его высочество и невеста скромны и полны надежд. Их алые наряды сочетали в себе элегантность и простоту, символизируя надежду на прекрасное будущее. Да будет плодотворен этот союз! Да продлятся дни царствующей династии!
        Брак был благословен в главном храме Солнца самим верховным жрецом Арушанипадом. Сей великий, благословленный божеством служитель пожелал стране, народу и династии благоденствия и процветания. Осененный нимбом, он коснулся жезлом принца и позволил короновать малым наследным венцом невесту. Сия достойная особа выглядела безупречно, увенчанная изделием подгорных мастеров.
        Приглашенные гости и виновники торжества длиннейшим картежом проследовали во дворец, где их ожидал подобающий событию обед и традиционный бал. Особым вниманием на сем великолепном действе, проходящем в Витражном зале, были обласканы почтившие своим присутствием торжество Высокие Светлые. Удостоившись получасовой беседы с их величествами, поразили их своей эрудицией и воспитанностью. Они являли собой образец ненавязчивой роскоши, не затмевая, но дополняя великосветское общество собравшееся по сему заслуживающему быть запечатленным на холст случаю.
        Следует так же отметить семейство Эйденов, присутствующее в полном составе, включая скандально дебютирующую в этом году майл'эйри. На их чрезмерно гордом виде не сказалось даже временное охлаждение света в связи с неприятным разрушением весьма выгодного союза.
        Основным же событием на этом балу стал новый оригинальный танец…
        - Потанцуем? - оскалившись, Льялис склонился в придворном поклоне. Лина прислушалась к первым тактам зазвучавшей мелодии и согласно кивнула, вложив пальцы в протянутую руку…
        - Новейший парный танец - Импровизация! - торжественно объявил церемониймейстер.
        Шаг, за шагом, как по ниточке, вперед… резко обозначая каждое движение. Каблуки цокают звонко, как кастаньеты. Для кого станцуем, леди? Только не для тех, кто восторженно пялится на ее партнера. И не прочих эльфов. Не для выстраивающихся в линию юных гостей, решивших опробовать разнообразия ради новинку. Для кого? Для сильных, для вольных… попробуй, поймай! Партнер замер чуть позади, по-хозяйски положив руки на талию.
        Такт, еще такт… осмелившиеся составить ей компанию шагнули вперед. И она… Сейчас - королева! Гордо расправлены плечи, руки подняты вверх. Начали… резкий шаг вперед, вырываясь из кольца рук партнера. Разворот… и он ловит ее, ведет вперед. Рядом, но не с нею, близко, но не тот, для кого создается этот танец, восхищенный и ослепленный, но еще живой.
        Шаг в шаг, вдох во вдох, кружатся по залу двое, только двое, все остальные - лишь нелепые статисты на этом празднике. Она прекрасна и достойна самого лучшего. А он, лишь веха, через которую она переступит на пути к… чему? Презренный и обиженный, падает на колени, протягивая руки к уходящей вдаль красавице, моля о взаимности, восхищаясь гибкой фигурой, легким шагом, сильными уверенными движениями. Взметнулись темно-коричневые лепестки платья, она вернулась, касаясь кончиками пальцев просительно протянутой руки коленопреклоненного партнера. Обошла кругом, покачивая бедрами. Он встал с колен, окинул ее жадным взором, и снова…
        Шаг в шаг, вдох во вдох, они скользят вперед… он и она, королева и слуга.
        Сияют бриллианты на ресницах, лукавая улыбка касается губ, она здесь, но не с ними, их много - она одна! И мотыльки, привлеченные жарким огнем, пойдут за ней, как завороженные. Нервные движения плеч, изогнутая спина, совершенство… опасное, беспощадное, злое. Он убегает, испуганный, но… Хищный прищур, скольжение, разворот, в нападении ей нет равных, не выживет никто!
        Королева!
        Затихала музыка, и уходило наитие, ведущее пару вперед. Вернувшись под крылышко мачехи, Лина облегченно выдохнула. Почему она всегда дает такие экзотические поводы для сплетен? Наверное, потому, что ей это нравится?
        И все равно, было если не весело, то занимательно точно. Вон и Лиса вид слегка ошеломленный… хм, похоже не слегка. Воспользовавшись его рассеянностью, какая-то леди утащила его в круг вальса. Бе-едняга!
        А она на этот раз опять без партнера, что может быть замечательнее? Вот мачеха опять морщится, недовольна. Чего переживать? Вот скандал утихнет, и снова покоя не будет, только теперь еще и женихи осаждать начнут. Брр! Как представишь, так жутко делается, и никакие обязанности перед родом ее из Школы не выманят!
        Когда же это кончится?
        До конца торжеств она успела протанцевать еще пару раз, причем один из них с принцем, сопровождаемая злобно-ревнивым взглядом новоприобретенной им супруги. Никаких умных разговоров они не вели, только обменялись вежливыми фразами. Жаль, а то у Лины на языке болталась парочка замечательных комментариев.
        Проводив сохраняющих потрясающе спокойное выражение лиц новобрачных в спальню (на самом деле только до выхода из зала), гости начали расходиться…
        А в особняке Эйденов Лину ожидало запечатанное послание, прибывшее с дипломатической почтой. При попытке вскрыть его, изображенный на плотном конверте дракончик расправлял крылья и кусался, а неизвестного вида тварюшка, нарисованная рядом, весело шипела, демонстрируя набор треугольных зубов.
        - Как мило, - пробормотала девушка, беря с подноса послание. Проводив рассеянным взглядом слугу, демонстрирующего только вошедшим в двери хозяевам перевязанные пальцы, она вскрыла конверт.
        Печать характер показывать не стала.
        Полюбовавшись на сложенный вчетверо золотистый лист, украшенный вензелями, Лина его развернула и, вздернув брови, внимательно изучила затейливую рунопись.
        - Что это? - спросил герцог, поднимаясь вверх по ступеням и даже не поворачивая головы.
        - Приглашение,- равнодушно пожала плечами девушка.
        - Куда? - он соизволил обернуться, едва не столкнув поднимающуюся следом герцогиню. Та немного заполошно отступила вниз и тоже посмотрела вниз.
        - На помолвку, - Лина не торопилась отвечать. А зачем? Да и дорогой отец не демонстрирует особенного желания узнавать, задавая вопросы скорее по инерции. Явно занят обдумыванием каких-то сложных вопросов.
        - Чью? - герцог продолжил подъем, немного раздраженно подхватив под руку супругу, недоуменно переводящую взгляд то на Лину, стоящую внизу с безмятежным выражением лица, то на мужа, ледяные глаза которого могли бы заморозить Приграничье.
        А какая разница?
        - Наследницы Тирита.
        - Кого? - удивление заставило лорда остановиться, и девушка успела неспешно прошествовать мимо него к своим комнатам, бросив по дороге:
        - Да, да, приглашение на помолвку Наследницы Тирита, которая состоится 15 Синавеора, для майл'эйри Эйден со свитой. Желаете отправиться со мной, милорд?
        - Что я слышу?! - возопила вдруг миледи герцогиня, сильно воодушевленная сей новостью. - Надо немедленно начинать готовиться!
        - Не торопитесь! Успе-ете-е до конца лета! - пропела Лина, перегнувшись через перила галереи.
        Жизнь, кажется, налаживается! В очередной раз.
        Конец.
 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к